Ильин Владимир Алексеевич: другие произведения.

Шериф

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.64*530  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обложкане-ЛитРПГ. Экспа нет, прокачки нет, хомяк сдох, ролеплея нет.
    Серьезный человек в игровом мире.
    и да..не дождетесь! (с)
    Книга вышла в августе 2014 года. Издательство Альфа-Книга.
    Можно приобрести в магазине Лабиринт
    Или в электронном виде на сайте Litres

    Существует аудиоверсия от ТГ СамИздат - читает Д. Хазанович
    Знаки препинания любезно предоставлены: skela, Личер, Дмитрий Осипенко
    [Завершено]
    Выложено 335 из 685кб

  Глава 1
  - Здравствуйте, Вас приветствует страховая компания "Монолит", наберите внутренний номер абонента или ждите ответа оператора. - Пятиминутная пауза заполнилась звуками классической музыки. - Добрый день, с вами говорит оператор Дженис, я слушаю Вас!
  - Привет, Дженис. Это капитан корабля Майнер-443 Джонатан Лоренс, номер страхового сертификата N 1554-ДС. Я тут поломался на астероиде, нужна эвакуация. Направляю пакет данных с координатами корабля.
  - Уважаемый мистер Лоренс, ваш пакет страховки не покрывает стоимость запрашиваемых услуг. Сожалею, но мы ничем не можем вам помочь. Спасибо, что выбрали компанию "Монолит"!
  ...
  - Привет, Майк, это Джо.
  - Дружище, привет! Очередная партия металлов? Ох, везучий же ты парень!
  - Нет, Майки. На этот раз фортуна мне не улыбнулась, я поломался. Сможешь вытащить? Скидываю координаты.
  - Ну и забрался ты на этот раз. Я поспрашиваю ребят, может будет кто рядом, но гарантировать не могу. Держись там, дружище!
  - Спасибо, Майки, и тебе не болеть.
  ...
  - Добрый день, Ассошиэйтед пресс слушает!
  - Здравствуйте, говорит капитан корабля "Майнер-443" Джонатан Лоренс, мой борт сломался в тысяче парсек от населенных территорий больше месяца назад. У меня кончаются продукты, топливо. Страховая компания отказала оплачивать спасательную миссию. Хотел бы обратиться к вам с просьбой - осветить мой случай в новостном сюжете.
  - Сочувствуем Вам, сэр! Количество пассажиров на борту?
  - Я один.
  - Мы возьмем на заметку ваше сообщение и перезвоним вам, до свидания!
  ...
  - Банк Файнешнл саппорт, оператор.
  - Здравствуйте, я хотел бы взять кредит без обеспечения.
  - К сожалению, ваш кредитный рейтинг не позволяет вам брать подобные кредиты, у вас была разовая просрочка ранее.
  - Просрочка в сорок долларов на один день? Да вы шутите?
  - Сэр, я слышу в вашем голосе агрессию. Напоминаю, разговоры записываются. При дальнейшей эскалации конфликта мы будем вынуждены подать на вас в суд.
  - Простите. Просто у меня ситуация, как в дурном сне.
  - Обратитесь к родственникам или друзьям. Мы с радостью дадим вам ссуду под залог или поручительство.
  - Спасибо, я перезвоню.
  ...
  - Профсоюз работников рудной отрасли, секретарь на линии.
  - Привет, Лара. Босс у себя?
  - Хей, Джо. Его опять нет.
  - Его нет только для меня? Признавайся.
  - Прости Джо. У профсоюза сложные времена и...
  - Я понял, прощай.
  ...
  - Гретта, это я...
  - Кто я?
  - Джо Лоренс, помнишь, пять лет назад...
  - А, Джо, привет, - на фоне слышен детский плач. - Подожди секунду, малой опять чем-то недоволен.
  - Да ничего, прости. Я позвоню позже...
  ...
  С каждым звонком Джо терял надежду. Прошло уже два месяца с момента аварии. Легкая поломка наложилась на нелепое стечение обстоятельств и обернулась катастрофой. Корабль, словно выброшенный на берег кит, лежал на поверхности металлического астероида и медленно умирал. Продуктов и горючего на обогрев жилой секции должно хватить еще на пару лет, но что произойдет раньше - истощение ресурсов или сумасшествие? Каждый неудачный звонок по телефону приближал пелену безумия и обнулял без того небольшой счет.
  Когда-то ему казалось правильным жить одному, не обзаводиться друзьями и кучей родни. Рисковая профессия шахтера не давала задуматься о супружестве и детях, как оказалось - вполне не зря, с одной стороны. Никто не переживает о нем там, на заселенных планетах. Но и не к кому теперь обратиться за помощью.
  В этот раз Джо забрался слишком далеко. Мимо не проходят оживленные транспортные линии, рядом нет населенных планет.
  Это называется слепой прыжок. Есть установка типа катапульты на базе, построенная на головоломных законах физики. Тебя забрасывает иногда очень и очень далеко от населенных систем за совершенно мизерные суммы. Отличная возможность обнаружить богатые залежи редкоземельных металлов, ничейные залежи. Освоенный космос подминают под себя корпорации и государства, только свободный прыжок может позволить простому парню заработать на свой корабль. Возвращение обратно с любой точки космоса на базу происходит одноразовым порталом, дорого конечно, но чаще всего окупается с добычи.
  Главный риск такой работы - сломаться после прыжка. Что и произошло. Добраться сюда обычным способом выйдет в просто астрономическую сумму. Даже если продать корабль и вложить все накопления, не хватит. Шанс на чудо еще оставался, но гас с каждым днем.
  Веселая трель входящего вызова раздалась совершенно неожиданно. Уже два месяца Джонатану никто не звонил. Как-то не привыкли люди в современном мире общаться с умершими, а тут, как ни крути, прямой звонок живому трупу. Джо очень осторожно нажал кнопку приема, одновременно стараясь обуздать яростную деятельность мозга, выдававшего сотни возможных сцен разговора - от спасения, до просто "ошиблись номером".
  - Мистер Лоренс? - первыми заговорили на том конце провода. Милый женский голос, так и видится за ним милая домашняя девушка с тонкой гарнитурой в длинных волосах.
  - Да, мисс, чем могу быть вам полезен? - Фраза вышла хрипловатой, волнение иссушило горло.
  - С вами говорит уполномоченный представитель компании "Нова", можете называть меня Бриджит. У компании к вам деловое предложение.
  - Сожалею, если вы по поводу найма на рудные работы, то у меня в данный момент временные проблемы с кораблем, - действительно временные, пройдет еще пару лет и проблема решится сама собой, вместе с ним самим. В любом случае, Джо не собирался жаловаться на судьбу.
  - Мы в курсе вашей неприятной ситуации и предлагаем продать ваш корабль. Бесспорно, вы можете пребывать на борту любое время, но борт официально станет принадлежать нам. На время пребывания мы берем вас на работу с очень неплохим окладом.
  Ответ выглядел неожиданно и скорее настораживал, заставляя искать второе дно и интерес собеседника. Зачем кому-то его корыто, да и он сам? На Земле не оставалось собственности, все имущество Джонатана составлял сам корабль, он же - его дом, его работа и средство передвижения.
  - Леди, мне некуда тратить ваши деньги, да и вам бы я рекомендовал купить эдак с тысячу кораблей вместо одного моего, выйдет дешевле, - Лоренс попытался мягко уклониться от ответа.
  - Нас интересует ваш корабль именно в той точке, где он сейчас находится. В качестве бонуса мы гарантируем вам эвакуацию, - уверенность в голосе девушки вселяла надежду, но само предложение выглядело слишком сказочным для реальности. Но так хотелось верить!
  - Это какая-то шутка, розыгрыш? Вы не могли бы подробнее рассказать, с чего бы такая щедрость, - взяв небольшую паузу, Джо взял себя в руки и продолжил беседу.
  - Наша компания занимается разработкой и сопровождением виртуальных игр, вы не слышали о таких?
  - Краем уха, я слишком стар для всего этого. Кто-то должен работать в этом мире, знаете ли. Но в целом я понимаю, о чем вы, - проворчал Джо.
  Когда-то по совету знакомой он пробовал играть в онлайн игры, но опыт вышел неудачным - ему, шахтеру, в качестве отдыха предлагалось поработать галактическим шахтером в выдуманном мире! Больше Джо с играми не связывался.
  - В числе наших игроков очень непростые люди, наделенные финансами и высоким положением. Дни, когда разработчики игр боялись только хакерских атак, давно прошли. Мы вынуждены тратить большие деньги на физическую защиту серверов, но это не спасает от инсайдов - информации, проданной нашими же сотрудниками, которые имеют доступ к оборудованию. В данный момент мы столкнулись с проблемой размещения серверов с новыми пространствами для игры. Возможно, это покажется вам наивным, но в наших игроках очень сильна жажда новых географических открытий и освоения новых пространств.
  - И поэтому они уткнулись носами в мониторы? - Хмыкнул Джо.
  - В нашей игре новые открытия делаются в комфортных условиях и не требуют пилотского образования, это всего лишь развлечение, - мягко погасила конфликт Бриджит.
  - Допустим, я то причем? Создавайте новые сервера, размещайте их в банковских ячейках, нанимайте охрану или частную армию. Вариантов множество.
  - Банковские работники тоже играют. Руководители государств играют. Полную защищенность можно гарантировать - да и то на время - только в вашем случае.
  - То есть, выкинув сервера в неведомые дали? - Хмыкнул недоверчиво Джо.
  - Именно так. Но даже в этом случае мы просто задержим процесс получения доступа к серверу. Полная информация о новой локации дает небывалые преимущества своим владельцам. Вы даже представить не можете, на какие ухищрения идут игроки и какие силы порою привлекают для достижения игрового преимущества. Вам это может показаться смешным, но наш офис дважды штурмовали, четыре раза инсценировали химическое и бактериологическое заражение, шесть раз искали террористов в дата-центрах и восемь раз похищали двойников нашего генерального директора. Поверьте, ваш корабль никто не будет искать так яростно, как наши игроки. Теперь вы верите в возможность эвакуации?
  - А с чего им меня спасать? - Зернышко надежды уже проклюнулось в душе Джо, но он все еще давил его волной застарелого недоверия.
  - Мы введем специальное задание на ваше спасение. С хорошей наградой, - как само собой разумеющееся, заявила Бриджит. - Спасут, будьте уверены.
  - Предварительно, я согласен, но почему бы вам просто не закинуть сервер в космос самим? - Джо встал с кресла капитана и зашагал по мостику широкими шагами - три шага от стены до стены, весь объем свободы.
  - Необходимо обслуживание и наладка, а так же удобное место для посадки корабля, желательно - астероид с высоким содержанием металлов для усиления сигнала. Как в вашем случае, - начала перечислять Бриджит. - Сам процесс планирования миссии так же подвержен риску раскрытия, это уже не говоря о том, что корабль может выкинуть не так далеко, как хотелось бы. К тому же, у нас уже есть вы. Затея новая, пока заинтересованные лица разберутся, где сервера, мы успеем выиграть достаточно времени для нормального заселения локации обычными игроками. А там уже и новое обновление подоспеет, что сделает вскрытие серверов посторонними не таким фатальным.
  - Эй-эй, у меня еды на год, а если они будут искать меня десять лет? - Джо на всякий случай преуменьшил запасы.
  - Уж поверьте, наши игроки очень сообразительные, увы, - грустно ответила девушка. - Так вы согласны? Необходимо будет сегодня же перенастроить ваши навигационные и цифровые мощности под формат клиент-сервера и передать нашим техникам полный доступ. Договор на продажу и услуги уже направлен на ваш электронный адрес.
  - Да, мисс. Я согласен, - выдохнул Лоренс, рухнул обратно в кресло и до боли сжал пальцами поручни.
  - Так же мы предлагаем вам платиновый доступ к игровому миру Вселенная и возможность получения заработной платы игровыми деньгами, - профессионально оттарабанила девушка давно отрепетированную фразу.
  - И вы думаете, я на это поведусь? Оплата выдуманными монетами, да вы шутите, - в конце концов, он им тоже нужен, а раз есть шанс вернуться назад, то уж лучше с деньгами, чем без них.
  - Наш мир очень реалистичен. Решать вам - прозябать год в ожидании или окунуться в прекрасный мир фентези с множеством людей. Это отличный способ забыться и уйти от проблем, - вкрадчиво повествовала Бриджит.
  - Уговорила, чертовка, посмотрю я ваше зазеркалье, - хохотнул Джо. Но на душе у него было совсем не весело - верить в чудо очень хотелось, однако за три месяца он, видимо, перегорел.
  За пару суток Джо перевел вычислительные мощности под полный контроль корпорации и теперь с неким волнением конфигурировал пилотский кокон-кресло для погружения в игровую вселенную. Собственно, настраивать особо нечего - технология коконов погружения пришла в мир пилотов из мира виртуальных игр, а не от армии, как бывало раньше. Некогда две транснациональные корпорации, считавшиеся главными соперниками друг другу, посчитали, что других конкурентов им не надо и совместно вложились в перспективную разработку полного погружения в виртуальную реальность.
  После десятка лет, миллиардов инвестиций и десятков прототипов, получился серийный образец кокона. В ту пору он звался как-то необычно и громоздко, но сейчас вся лишняя шелуха с названиями сохранилась только в архивах. Главным образом потому, что хозяева технологии верно оценили потенциал изобретения, объединились и вместо игр стали выпускать коконы, под единым названием. С тех пор только цифры серии меняются, что идут после названия мелким шрифтом, уж больно удачная и дешевая в производстве получилась штука.
  Коллектив ученых-разработчиков получил Нобелевскую премию - аппарат позволял инвалидам чувствовать себя полноценными людьми, исправлял кучу психологических заболеваний и решал еще множество проблем, вроде виртуальных офисов для работы со всего мира, которые в свое время пророчили писатели двадцать первого века. Чуть позже, когда человечество открыло технологии перемещения в космосе, коконы стали использоваться и там - сверхудобное управление кораблями и любым иным механизмом, вместе с экономией пространства на жилые секции, были оценены по достоинству.
  Но самыми преданными почитателями изобретения в то время, да и сейчас, остаются те, для которых коконы проектировались - игроки виртуальных вселенных и придуманных миров. Впервые, в их любимых мирах можно было полноценно жить. Кокон обеспечивал реалистичность происходящего - мозг человека легко дорисовывал и игнорировал недостатки графики, пользуясь информацией от осязания и обоняния, которые так же симулировались аппаратурой. В виртуальности не было боли, только придуманная самим человеком - на уровне раздражения, вполне переносимого.
  Еще один плюс, как для игроков, так и для пилотов кораблей - возможность находиться в коконе постоянно. Техника заботилась о теле, поддерживала тонус мышц, снабжала необходимыми питательными веществами из специальных пищевых кассет, выводила отходы, уничтожала излишнюю растительность и была сверхнадежной. Люди массово уходили в виртуальность, предпочитая быть храбрыми рыцарями или коварными разбойниками, а не офисными менеджерами на ненавистной работе. Вместе с людьми в виртуальность уходили деньги и те, кто не мыслил себя без власти над людьми. Человечество частично переместилось в виртуальность, забрав с собой все социальные пласты - от нищих и воров, до олигархов и генералов.
  Теперь виртуальность получит и Джо Лоренса, капитана рудодобывающего корабля и возможного покойника через два земных года.
  Последние приготовления были завершены, и причин откладывать первый контакт не осталось. Джо мысленно поискал какое-нибудь очередное дело, способное дать ему дополнительное время перед соединением, но, в конце концов, разозлился на самого себя и занял место в коконе.
  Окружающее пространство расцвело красками весеннего дня, Джо стоял на пятигранной площадке на вершине горы. Каждая грань площадки соединялась с одним из пяти воздушных островов веревочным мостом, медленно покачивающимся на слабом ветру. Острова, если присмотреться, были одинакового размера, но казались совершенно разными из-за построек и архитектуры на каждом из них. Впереди него плыл на волнах воздуха остров со средневековыми зданиями, словно на картинках в издании про древнюю Флоренцию или Рим. Джо присмотрелся к покатым крышам и острым лепесткам окон, и чуть было не присел на месте, когда сверху раздался голос.
  - Люди, самая многочисленная раса Вселенной. Универсальные воины и маги, добротные мастера, - неспешно вещал мощный бас.
  Джо ошарашенно огляделся в поисках голоса, но не заметил кого-бы то ни было вокруг, так же как и сверху и у подножья горы.
  Остров справа от него представлял высокую рощу, в вершинах которой угадывались небольшие постройки, свитые из ветвей. Его внимание к зеленой чаще заметил голос и выдал лекцию о эльфийской расе, непревзойденных природных магах и разведчиках, со штрафами к силе и выносливости, но с бонусом к интеллекту и ловкости. Напротив эльфийского островка размещалась обитель их антиподов - каскад серо-стальных гор с серебристыми от снега пиками, обитель темных эльфов. Голос вещал о древней истории, расколовшей эльфийский народ и привнёсшей во Вселенную род прирожденных убийц и темных магов.
  - Все стандартно, - хмыкнул Джо. - Прошли столетия, а классика все равно продается лучше всего. Что там у нас еще?
  Дальше оказались орки - их дом был изображен в виде степи с тучными стадами, легкими кочевыми строениями, в сопровождении повести о силе, отваге, еще раз силе и еще раз отваге в качестве компенсации малых талантов к искусству и весьма причудливой и сложной магии. Пятый остров населяли гномы - хозяева огромной горы, вершина которой терялась в низких кучевых облаках - воины и мастера, соответственно, со своими бонусами и недостатками.
  Джо не стал дослушивать речи Голоса и двинулся в сторону людского городка. Как-то непривычно на старости лет прыгать в облике тощего эльфа или зеленой гориллы.
  Он почти дошел до конца моста, как его буквально вышибло из игры, ярко сверкнув в глаза напоследок.
  - Вот и поиграли, - подумал Джо, размышляя, не стоит ли позвонить Бриджит по поводу возникшей неполадки. Но пришел к выводу, что небольшой сбой - не самое страшное событие, можно же просто перезапустить игровой процесс. С этими мыслями он вновь подключился к Вселенной.
  На этот раз не было ни площадки, ни летающих островков. Он стоял посередине какого-то города, у роскошного фонтана с женской статуей внутри, около которой вились струи воды, словно платье. На теле Джонатана обнаружилась простая рубашка по размеру, незамысловатые брюки из простой ткани, без ширинки, но с веревкой на поясе, и довольно хлипкие на вид серые ботинки, закрывавшие ноги чуть выше ступни. Вокруг внушительными громадами смотрели ввысь здания в готическом стиле, украшенные фигурами горгулий и красивыми многоцветными витражами. И ни одного человека вокруг.
  - Э-эй, есть кто-нибудь? - Крикнул Джо и сделал пару шагов по улице. Перед лицом всплыло сообщение:
  "Желаете сменить привязку для воскрешения на Атека-городской фонтан?". Джо кивнул, подтвердив диалог. "Достижение: вы выиграли в конкурсе на звание Шерифа города, количество участников: 1. Подробности в игровой справке".
  Лоренс никогда не пренебрегал инструкциями и мануалами, так как прекрасно знал, чем кончаются действия наобум, поэтому с интересом открыл справку.
  "Шериф - почетная должность в любом городе Вселенной. Выбирается из жителей города (осуществивших привязку к конкретному городу) на конкурсной основе. Задачи шерифа - решение проблем жителей. За выполнение работы шерифа, игроку начисляются очки репутации с городом, доступны дополнительные скидки у торговцев, доступен доступ в "дом шерифа", а так же разрешен доступ в арсенал города. За значком шерифа просьба обращаться в муниципалитет города".
  Весомо. Джонатан серьезно отнесся к новой должности, предложенной игрой, и двинулся к подсвеченному игровым целеуказателем зданию. Внутри были люди! Множество клерков в каждом кабинете вежливо приветствовали нового шерифа и подсказывали, как добраться до мэра, но Джону было в удовольствие наблюдать новые лица и слышать приятные слова - после нескольких месяцев одиночества! Так что он стучался в каждый кабинет. Примерно через час он добрался-таки до роскошных апартаментов мэра и с неким трепетом принял большую золотую звезду шерифа из рук начальника города. Тотчас в его справочной системе отразился новый пункт - состояние дел в городе Атека, внутри которого был список жителей города - пока всего один, сам Джо, а так же отчеты городской стражи - правонарушений и грабежей нет, зарегистрированы нападения монстров на стражу, обращаться к коменданту северных ворот.
  Джо и сам не заметил, как на город опустился вечер, а сам он, как увидел заходящее солнце, понял, как устал. Следовало выспаться, чтобы с утра приняться с должностные обязанности. Он не позволит плодиться чудовищам возле своего города!
  Утром произошло нечто странное, комендант ворот категорически отказывался рассказывать своему шерифу о прошествии. Как бы Джо не орал на него, показывая то рапорт самого коменданта, то звезду шерифа, начальник северных стоял на своем - мол, он не даст выполнение столь опасного занятия игроку первого уровня. В конце концов, Джо плюнул на упертого солдата и отправился на разведку в лес, благо скаутские навыки с детства если и забылись, то не сильно.
  Джо осторожно ступал по чащобе, подступившей к городу почти вплотную, и пытался высмотреть потенциального противника. После разведки можно было планировать тактику. Вот если бы комендант был чуть посговорчивее и рассказал, что за живность тревожит город... А так приходится делать все самому.
  Время от времени Джо отмахивался от системных сообщений, вещавших о новых достижениях и повышениях характеристик. Он пока не сильно разбирался в этих цифрах и планировал залезть в справку попозже, потому как изучение всех игровых нюансов вполне могло занять несколько дней, в ущерб работе.
  Вскоре Джо вышел к обширной лесной полянке и затаился на одном из подходящих вплотную к поляне дереве, изрядно перемазавшись в смоле. Рубаха, в которой он оказался в игре, требовала основательной стирки, но игра почему-то отнеслась к порче одежды весьма своеобразно, порадовав бонусом к "скрытности" и "маскировке". Через несколько минут на поляну вышел первый представитель фауны. Некое соединение кабана с крокодилом, в метр ростом, деловито пересекло поляну насквозь и двинулось в глубину леса. Только после ухода зверюги Джо заметил, что изрядно взмок от зрелища необычного монстра. Было в нем что-то первобытно-хищное, заставляющее все тело сжаться от страха. Но долг требовал победить зверя - и он это сделает!
  Вечером Лоренс связался с Бриджит и попросил выдать часть денег от продажи корабля игровой валютой. Бриджит понимающе хмыкнула, но удержалась от шуточек и согласилась на перевод. Деньги должны были появиться при следующем логине в игру, так что Джо очень быстро завершил разговор и подключился к игре.
  Деньги оказались на месте - на поясе появился кожаный кошелек с мелкими золотыми монетками. Пользуясь тем, что на площади кроме него никого не было, Джо немудрено высыпал все содержимое на брусчатку и ошеломленно наблюдал, как из небольшого по объему кошелечка высыпалась куча денег, массой в килограмм десять. Непроизвольно озираясь, он поместил все добро обратно и принялся исполнять придуманный вчера план.
  Несколько дней стражники могли удивленно наблюдать, как их новый шериф роет глубокую яму посередине между городом и лесом. В конце недели, Джо завершил укрывать ловушку небольшим слоем дерна и отправился в лес. Руки основательно болели от обширной трудовой практики, обзавелись мозолями, коих у самого в Джо в жизни не было, а системный чат игры был забит кучей непонятной информации о росте характеристик. Лоренс все откладывал прочтение справки на потом.
  Довольно быстро он нашел прошлую зверюгу, зашел к ней с подветренной стороны и, перекрестившись, хотя до этого особо не был религиозным, кинул в зверя шишку. И промазал. С удивлением Джо смотрел на свою руку и валяющуюся в метре от крокодилокабана шишку. Так он не мазал с самого раннего детства. Кабан тем временем обратил внимание на взявшийся из ниоткуда плод и схрумкал его, особо не смущаясь вопросом его появления. Еще минут десять, вместо того, чтобы стукнуть животное, Джо подкармливал монстра шишками и уже откровенно бесился от каждого нового промаха, благо самих шишек в лесу было много. Наконец, новый бросок увенчался успехом, и растревоженное животное среагировало на обидчика, да еще как! Взревев, крокодилокабан неожиданно быстро кинулся в сторону Джо. Если бы не многочисленные деревья на пути животного, быть бы Джонатану съеденным, но пока ему удавалось держать достаточную дистанцию и даже прикрикивать на тупую животину. Последнее было зря, через пару моментов к гонке присоединился новый участник - симбиоз полуметрового кролика и росомахи. От этого зрелища Джо сразу почувствовал второе, третье, четвертое и десятое дыхание и рванул к устроенной им ловушке. Запаса дистанции еле-еле хватило, чтобы оказаться с другой стороны от ямы, но все сложности стоили того - два монстра рухнули в заполненную вбитыми отточенными кольями ловушку. Крик монстров заставил волосы на голове Джо ощутимо зашевелиться. Он еще долго боялся приблизиться к яме, но все же решился. Монстры на дне ямины шевелились! Да, они были еле живые, пронзённые несколькими кольями, но индикатор системных событий показывал по одному пункту здоровья у каждого. В рюкзаке, так и не скинутом во время лесной гонки, оставалось еще пара десятков шишек, так что Джо решил еще потренировать свою меткость. Десятая шишка все-таки зацепила крокодилокабана и системный чат просто затопили сообщения о достижениях, полученных уровнях и нераспределенных характеристиках. С которыми, опять таки, следовало разобраться.
  - Все потом, - Джо вытер пот со лба, добил второго зверя и вышел из игры.
  Глаза слипались от усталости.
  - И это они называют "веселым отдыхом"?!
  
  Глава 2
  
  На следующий день Джо решил все же разобраться с системными сообщениями. Вкладка настройки персонажа предлагала распределить двадцать очков навыков - по одному на каждый полученный уровень, а знакомый Голос порекомендовал найти мастера для получения первой профессии сразу после вызова настроек.
  Справка как всегда пришла на помощь - в игре у каждого персонажа имелось пять базовых характеристик, рост которых был возможен двумя способами - в ходе игрового процесса, подвергаясь нагрузкам и трудностям боя, или путем вкладывания очков навыков, получаемых за каждый уровень. Очки навыка давали сразу плюс десять к базовой характеристике, а 'естественный' прогресс, завязанный на поведение и действия игрока, шел только по единице, к тому же сложность получения новых очков росла в геометрической прогрессии - чем больше получено, тем больше требуется усилий для получения очередных.
  Сами характеристики отвечали за возможности персонажа. Путем хитрой механики рассчитывался урон и вес переносимых предметов - в зависимости от силы. Выносливость отвечала за количество здоровья и общую прочность организма, ловкость объединяла аж три параметра - точность, скорость и шанс увернуться от атаки. Традиционные 'магические' параметры интеллект и мудрость были ответственны за мощь магии и объем запасов манны соответственно. В гайде был намек на дополнительное скрытое влияние характеристик, но какое именно - умалчивалось. Перераспределить параметры повторно было нельзя, так что к выбору стоило отнестись крайне ответственно.
  Джо внимательно прочитал перечень и с осторожностью, свойственной обращению с новой техникой, повысил ловкость. Все-таки с точностью надо что-то делать. Потом, вспомнив гонку в лесу, дыхание чудовищ на затылке и так не хватавшую ему в тот момент скорость, еще раз повысил ловкость. Перед глазами всплыл образ зубов лесных чудовищ, и Джо вновь повысил ловкость. Да кого он обманывает, личную встречу с этими мутантами человек просто не переживет - все в ловкость!
  С новыми параметрами дело по загону монстров в ловушку пошло бодрее. Гонки со зверьем все еще приносили нехилую долю адреналина, но Джо теперь обгонял даже самого шустрого обитателя леса с солидной форой. Под изумленным взглядом коменданта северных ворот, который, кстати говоря, все еще отказывался разговаривать со своим шерифом, сотни монстров находили свой последний приют на дне ямы с кольями.
  Вскоре Джо столкнулся с новой проблемой - в ловушке скопилось много мусора, значительно поднявшего уровень ямы по отношению к кольям, плюс к этому часть кольев изрядно истрепалась, некоторые обзавелись солидными трещинами и грозились вскоре развалиться. Следующий день был полностью посвящен делу выгребания разнообразного хлама из ямы. К полуночи на земле громоздилась солидная куча шкур, клыков, панцирей, рогов лесной нечисти, причем на дне так и не нашлось остатков звериных туш, а сами шкуры были тщательно выскоблены. Факт отсутствия павшего зверья Джо еще мог как-то объяснить ночными падальщиками, но вот чистенькие, без единого пятнышка крови, другие предметы выбивали его из колеи. Хотя все это меркло перед найденными на дне ловушки доспехами и оружием. Явно людское. Джо так и представил, как коварное зверье в один трагический день ворвалось на улицы города и сожрало воинов-защитников вместе с амуницией.
  Людская храбрость достойна уважения, так что на следующий день к западу от города шерифом было создано небольшое католическое кладбище, где под речетатив 'Ave Maria' Джо отдал последние почести захороненным в могилах вещам героев.
  Шкурами шериф выложил полы в своем уютном двухэтажном доме на главной площади. 'Дом шерифа', подаренный Лоренсу вместе с должностью, не жаловался на размер площади и включал в себя фруктовый сад на заднем дворе вместе с хозяйственными постройками. Но самому Джо хоромина казалась слишком большой и какой-то безжизненной, неуютной, так что он с немалым энтузиазмом начал придавать индивидуальность своему новому жилью. На стенах разместились трофейные когти монстров, упакованные в общую веревочную связь. Плитками легкого металла, изредка попадавшимися на дне ямы, Джо выложил пол на кухне. Увы, готовить он не умел, так что кухня несла исключительно декоративный характер, да и кушать в игре Джонатан еще ни разу не пробовал - попросту сторонился экзотики виртуального мира. В стандартном программном обеспечении корабля все блюда были привычными и составляли часть личности капитана, хоть Джо прекрасно отдавал себе отчет, что любое поглощение пищи в коконе просто запускает механизм подпитки организма из концентратов.
  День за днем Шериф боролся с лесными врагами города, но их не становилось меньше. Все чаще в яме ему попадались вещи людей, бережно переносимые и погребаемые на подавляюще быстро разрастающемся кладбище. Джо стал плохо спать, неспособность победить проблему сильно било по его самолюбию. Наконец, он решился спросить совета у Бриджит.
  - Привет, красавица, не дашь совет старику? - Дозвониться до девушки удалось не сразу, что добавило смущения в голос капитана.
  - Мистер Лоренс! Рада вас слышать, чем могу помочь? - По усталому голосу Бриджит было понятно, что не сильно то она и рада кому бы то ни было.
  - Я вас не разбудил? Простите, совершенно потерялся во времени с вашей игрой. - Смущенно пробормотал Джо, только сейчас обратив внимание на часы.
  - Ничего страшного, я сама только-только вышла из игры. Так в чем проблема? Убивают высокоуровневые персонажи?
  - Нет-нет, я тут взял работу в городе и у меня с ней не ладится.
  - Сложное задание? Рекомендую справочные материалы игровых гильдий. Они отражают прохождение большинства распространенных заданий.
  - Да ничего сложного - бить зверье у города. Проблема в том, что я уже битый месяц уничтожаю монстров, а они все не кончаются! Гуляют прямо в десяти метрах от городских стен, вы представляете себе? Ведь такого не бывает! Они должны были давно откочевать в другое место!
  - Джонатан, вы сумели меня рассмешить. Монстры и не должны кончаться, это же игра! - Заливисто рассмеялась девушка.
  - Но они нападают на мой город, - возмущенно произнес Джо.
  - А-а. Сценарий с нападением. Это значит, что главный босс монстров рядом с городом живой. Обычно босса убивают достаточно быстро и ситуационное задание закрывается. Странно, что у вас он стоит живым месяц.
  - Босс, говорите? - Голос Джо изменился и приобрел стальные нотки, - Я покажу ему, кто Босс в моем городе! Спасибо, Бриджит, ты мне очень помогла.
  Перед началом Большой Охоты, как окрестил ее Джо, он дисциплинированно перешерстил все популярные базы данных по Вселенной, но так и не нашел упоминания королевства Атека и каких-либо заданий, с ним связанных. Не то, чтобы он надеялся найти что-то стоящее, но привык доверять словам более опытных коллег, не обращая внимания на их возраст. Заодно посмотрел руководства по развитию персонажа, но в его городе так и не нашлось людей с именами, указанными в руководстве для новичков. Расспросы жителей города ни к чему не привели - люди уклонялись от беседы со своим шерифом, как только могли. Очень подозрительно - решил для себя Джо, поведение жителей весьма напоминало страх перед представителем закона. Неужели все горожане замешаны в чем-то криминальном? Может, поэтому до него в городе не было шерифа? И самое жуткое - а что, если старого шерифа убили сами жители и сейчас за спиной Джо зреет новый заговор? Шериф пообещал взяться за распутывание этой тайны сразу, как решит проблему с набегами на город.
  На рассвете шериф пошел в разведку. Ночные хищники завершали охоту, дневные еще сонно ворочались в логовах, не подозревая, что рядом идет главная погибель всех чудовищ и благородный защитник людского рода, активно почесывающийся от сотен комариных укусов - мелкая мошкара, видимо, не спала вообще никогда.
  Джо шел ходко, удерживая стабильные два-три километра в час, что обычному человеку по такой то чащобе было бы вовсе непросто. Сказывалась вбитая в потолок ловкость - все очки навыков, полученные за последние шестьдесят четыре уровня, пошли именно на нее.
  Вскоре Джо чуть ли носом не наткнулся на огромного черного дракона, уютно свернувшегося вокруг деревянного сундука. Дракон лежал на белом песке, в тени деревьев, возле большого лесного озера. Вороненые бока рептилии мерно вздымались в такт дыханию, хвост дракона изредка шевелился, очерчивая полукруг на песке. Отчаянным рывком Джо закинул свое тело обратно в чащобу, искренне надеясь, что зверюга его не услышит и не почует. Четыре крыла монстра прозрачно намекали шерифу, что уловка с земляной ямой тут не пройдет. Да и вообще что может пронять такую мощную тушу? Требовался План.
  Лоренс с головой залез в Интернет в поисках стратегии, но люди как-то не охотились на огромных черных драконов средневековыми методами, предпочитая расстреливать из тяжелого оружия крупных представителей ксенофауны, а способы для ловли мелких птиц Джонатану не подходили. После этого Джо спросил совет на популярном игровом форуме, внимательно прочитал скинутые ему ссылки на гайды, терпеливо продирался через игровые термины. В итоге все описания сводились к тому, что необходима группа минимум в пятьдесят человек, в составе которой обязательно должны были быть два воина со щитами, с уклоном в защиту, а так же шесть персонажей с различными ослабляющими защиту цели умениями. Джо вернулся на форум, поблагодарил советчика и поинтересовался способами убийства крылатого монстра одним человеком, после чего некоторые отчего-то стали звать какого-то 'тролля', а один парень придрался к орфографии и обозвал 'школотой'. В общем, помогли.
  Не добившись помощи на стороне, шериф стал ваять очередную западню. Золото лилось в карманы работников городской кузни и гильдии мастеров, трещали срубаемые деревья, мелькал то в лес, то из леса вооруженный очередной деревянной заготовкой шериф. На обратном пути Джона часто сопровождали две-три зверушки - ходить с тяжелыми бревнами на плечах само по себе нелегко, а делать это незаметно и вовсе подвиг. Даже игра все еще исправно начисляла ему бонусные поинты к ловкости, силе и выносливости, хотя этот процесс должен был давненько серьезно замедлиться. Пришлось вырыть еще несколько ловушек на ключевом направлении и посвящать часть дня их очистке. Монстров было порядочно, за две недели подготовки успел капнуть юбилейный, сотый уровень. Джо с удовлетворением коллекционера рассматривал тысячу очков ловкости от поинтов и дополнительные двести сорок от собственных усилий. Интересно, это много или мало?
  - Поздравляю, Шериф! - Крикнул голос откуда-то сверху и Джо удивленно повернулся. Комендант северных ворот сам(!) первым(!) с ним заговорил. Это следовало отметить, к тому же приготовления к Большой Охоте почти завершились.
  Набрав слабенькой браги в городской таверне, он завалился прямо к коменданту. Мужик долго отнекивался, но от интернационального 'ты меня уважаешь?' не устоял. Как можно не уважать своего же шерифа, на глазах стражи сотнями приканчивающего чудовищно сильных монстров? Так что набрались они вдвоем знатно, взяв количеством выпитого. К утру, комендант по секрету, как лучшему другу, как брату, как человеку, которого безмерного уважает, передал карту забытого поселения древней расы. Карта автоматически записалась в профиль игрока, а уже не нужный ветхий свиток пошел на самокрутки, частью совместно выкуренные на манер трубки мира, частью отправленные хозяйственным Джоном в кошелек про запас.
  Настал самый ответственный момент Большой Охоты. В утренние часы Джо осторожно собирал на противоположном от дракона берегу монструозную конструкцию. День за днем десятки деревянных и стальных заготовок превращались сначала в огромный плот с сотней усиленных ловчих петель, а потом плот украсился мачтой с тяжеленной металлической цельнолитой бадьей. Через десяток блоков, сантиметр за сантиметром, Джо поднимал неподъемную тяжесть на самую вершину мачты. К пятому дню конструкция была спущена на воду и выведена на центр озера.
  Заметно волнуясь, шериф встал на центр плота и кинул шишкой в дракона. Не смотря на большую дистанцию и небольшой вес снаряда, первый же удар попал по маковке рептилии с системным сообщением 'критический удар!'. Долину огласил яростный рев разбуженного зверя, аж живот скрутило. Дракон распустил крылья, воздел морду к небу и с очередным криком выпустил конус пламени ввысь.
  - Твою же, он огнедышащий! - подумал Джо и начал искать кнопку выхода из игры.
  - Вы не можете выйти из игры, находясь в состоянии боя, - поведал ему ехидный игровой голос.
  - Я принимаю бой! - взял в себя в руки Джо. Если зверушка не сожжет плот и его вместе с ним, то у него еще остаются шансы.
  Один за одной шишки отправились в полет к морде беснующегося существа, врезаясь в чешуйчатое тело критическими ударами на целых четыре урона. Из ста двадцати миллионов здоровья зверя.
  - Тридцать миллионов шишек, - прикинул Джо, - в лесу столько нет.
  Джо дождался, когда дракон взлетит в воздух и прыгнул в озеро. Небольшой буй соединял канатом плот с камнями на дне. Пользуясь этой заготовкой, шериф быстро достиг дна и затаился. В небесах ярилось могучее животное.
  - Хоть бы, хоть бы - думал Джо и автоматически отсчитывал секунды. Через триста секунд система заставит его вынырнуть - именно столько давал его уровень выносливости. Знал бы, что так выйдет - вложил пару десятков пунктов, но уже поздно.
  Дракон кружил над плотом, высматривая жертву. На четвертом круге - у Джо оставалось сорок секунд дыхания - дракон таки сел на край плота. Мгновенно неустойчивая конструкция, движимая огромной массой стальной заготовки на вершине мачты и тяжестью зверя, перевернулась. Ловчие петли надежно схватили лапы монстра и утащили зверя под воду. Прямо над Джонатаном под водой ярилось черное создание, пытаясь то выбраться на поверхность, то достать зубами самого Джо, потихоньку отплывавшего ближе к берегу, но нелепые взмахи крыльев в тоще воды не могли вернуть дракона на свободу, а лапы плотно удерживали ловчие путы, основательно, в несколько петель, запутавшие лапы монстра.
  Джо выбрался из воды, его ощутимо трясло, то ли от озноба после купания в глубоком, холодном озере, то ли от пережитого напряжения. На глади воды изредка подрагивал плот, монстр все еще боролся за жизнь, потихоньку погибая в чужеродной водной среде. В душе Лоренса любопытство, призывавшее досмотреть схватку, воевало с чувством собственного сохранения, настоятельно требовавшим бежать, покуда рептилия скована путами. Уверенность в собственном плане и нотка авантюрности в характере галактического шахтера, решили в пользу любопытства. Потянулись долгие часы ожидания. Через шесть часов система показывала знакомую картину - 1 пункт здоровья. Один вопрос беспокоил шерифа - как же теперь добить дракона?
  Джо взял один из брусков, оставшихся после стройки плота, и нырнул в воду. Таймер вновь начал отсчитывать пять минут. Шериф осторожно проплыл рядом с самым дном, с изрядным опасением оглядывая черную тушу над своей головой. Идея стукнуть монстра брёвнышком уже не казалась такой хорошей. Да, у дракона оставался всего одна единица здоровья, но немаленькое полено смотрелось щепкой рядом с гигантской тушей. В очередной раз взяв себя в руки, Джо поплыл в сторону еле шевелящегося монстра. Тело дракона было вытянуто вертикально, головой ко дну. Дракон, казалось, отказался от борьбы, но вид его морды внушал первобытный страх.
  В пяти метрах от цели Джо совсем замедлился. Удерживаясь за канат, закрепленный на дне, он сантиметр за сантиметром подкрадывался к своей добыче, потихоньку замахиваясь орудием убийства.
  Дракон открыл глаза и посмотрел в глаза Джо. Джо от шока выпустил веревку, брусок из рук и поплыл прямо в пасть монстру. Пузырьки воздуха с текстом 'Твою же ..., да....., ........ ' понеслись к поверхности озера. Изрядно глотнув озерной водицы и адреналина, Шериф выдал хук справа по нижней челюсти дракона.
  - Хотя бы умер в бою, почетно, - пронеслась мысль в голове Лоренса, и он зажмурил глаза. Но ничего не происходило! Джо осторожно осмотрелся - дракона просто не было! Плот был, а дракона - нет! Кроме этого, солидный лог системных событий заполонил треть обозримого пространства.
  'Поздравляем Вас! Вы победили Сумеречного Повелителя Небес', 'Получено легендарное достижение! Легендарный кулак - сразить босса одним ударом руки', 'Получено леген...' - и прочая ерунда, которую Джо каждый раз проматывал, так как совершенно не понимал, как высчитывать те процентные прибавки, которые они дают, а спросить у Бриджит стеснялся, каждый раз вместо звонка обещая себе плотно засесть за механику игры. Еще одна строка привлекла его внимание - 'Системное сообщение: недостаточно места для размещения награды, награда за убийство Сумеречного Повелителя Небес помещена в личную сумку предводителя рейда'.
  Выбравшись на берег, Джо с интересом заглянул в напоясный мешочек - он уже привык, что в кошелек можно поместить куда больше предметов, чем тот может вместить по внешнему виду. На самом верху кошелька его ждали Сапоги Сумеречного Повелителя Небес, куртка с таким же пафосным названием и еще некая горка предметов, которые он просто побоялся вытряхивать на берег озера - вдруг монеты улетят в воду, ищи их потом. Сапоги Джо примерил сразу же - его ботинки, которые он не снимал с начала игры, уже практически развалились и основательно мозолили ноги. Обувь подошла как влитая, мягко обнимая ноги.
  - Хорошо то как! - Вздохнул Джо. - У меня в реальности и то похуже были.
  Шериф уже хотел возвращаться в город - дело сделано, следующий месяц враг не побеспокоит сон жителей, как его внимание привлек сундук, рядом с которым раньше лежал дракон. Джо еще помнил детские сказки о любви драконов к золоту и целеустремленно направился к очередному трофею. Все-таки на постройку плота, который, кстати говоря, был аккуратно закреплен поближе к берегу до следующего раза, он потратился изрядно. Следовало скомпенсировать потери.
  Внутри, к его удивлению, оказалось крупное яйцо, черное, с неширокими белыми полосами. Система определила его, как 'яйцо детеныша сумеречного повелителя небес'.
  Держать своего птенца в сундуке! Да как так можно!
  - Вы были плохой матерью, мэм! - Сказал Джо в сторону озера, потом с любовью посмотрел на обновку, - но стали отличными сапогами.
  Яйцо в итоге он взял с собой, закутав в куртку и поместив в кошелек, чтобы не разбилось
  - Интересно, а бревна можно было таскать в кошельке? - озадаченно подумал Джо, наблюдая как немаленькое яйцо, обернутое курткой, спокойно пролезает в горлышко мешочка, - Жаль, золота нет, но зато вечером будет шикарная глазунья. Интересно, как его фантазия отреагирует на такое блюдо? В конце концов - подумал он - беззащитное яйцо все равно съедят хищники, так почему бы это не сделать мне?
  По пути Джо не отпускало ощущение, что он что-то упустил. Рассматривая ситуацию так и эдак, он все же понял причину своего беспокойства - названия полученной одежды. Предположим, дракон съел путника в одежде из драконьей шкуры, но почему система назвала это 'наградой'? Ведь это чужие вещи, чья-то личная трагедия? Семья ждет весточки от пропавшего кормильца или хотя бы вещей павшего. Требовалась консультация Бриджит.
  После разговора с оглушительно смеявшейся девушкой, пунцовый от стыда шериф практически бегом добежал до города, сразу свернул к кладбищу, снял с могил кресты и с хозяйственной рачительностью перенес их в подвал своего дома. Для проверки сунул пару крестов парочку в мешочек - влезли без проблем, все страннее и страннее.
  Вечером Джо с немалым энтузиазмом, подкрепленным яркими эмоциями после разговора с девушкой, взялся за гайды по игре. Ему предстоит провести во Вселенной долгие месяцы, так что информация была крайне необходимой. Увы, по городу Атека по прежнему не имелось ни малейшей информации. Игроки на форумах удивленно разводили руками, переспрашивая название и координаты, иногда предлагая созвучные места, но в итоге никто помочь не смог. Разве что появились старые советчики, памятные по теме об убийстве дракона и иронично спросили об успехах одинокого воина. Джо дисциплинированно отчитался об успешном рейде, перечислил все выпавшее, полученные легендарные достижения, после чего минуту обновлял страницу, пытаясь избавиться от крупной таблички посередине экрана 'Бан на сутки. Тролль'.
  Обычные гайды по классу 'человек' воспринимались, будто школьнику дали том по высшей математике - вроде и буквы знакомые, и отдельные слова, но не хватало целого пласта информации, например - по профессиям, которые следовало брать в стартовом городе. Дневной забег по улицам Атеки показал, что стартовым его назвать точно нельзя - нужных учителей банально не было. А ведь на профессиональных умениях строилась вся игра! Большинство гайдов сразу же переходили в разряд бесполезных.
  Ко всем странностям этого дня прибавилось то, что после смерти дракона с ним заговорили жители! Быть может, раньше они были угнетены угрозой, нависшей над городом, и потому не верили власти? Возможно, все так и было, но шериф решил все же приглядывать за своей спиной, мало ли что.
  
  *****
  Измученная группа искателей еле перебирала ногами. Позади были сотни километров смертельно опасной чащобы, унесшей жизни пятнадцати человек из восемнадцати - двух групп по девять человек - вышедших в поход к новым землям. Дикие монстры имели феноменальные защитные способности ко всем видам оружия, превращая каждый бой в поединок со смертью. В ходе рейда способности воскрешения были надежно блокированы системой, так что любая ошибка могла обернуться трагедией, но риск стоил того. Победитель получал все - славу, деньги, титул первооткрывателя и самое ценное - доступ к сотням новых заданий, оружию и броне. Последние два дня трое друзей передвигались еле-еле, огибая большими крюками любое подозрительное место. Близость цели придавала сил и упорства. Миссия завершилась внезапно - только-только они крались по мглистой чащобе, но вот пара шагов и перед ними высятся стены могучего города.
  - 'Вы открыли королевство Атека. Вы открыли город Атека. Поздравляем вас! Ваши имена занесены на доску почета', - еще никогда системный голос не казался настолько сладостным.
  - Да-а! - Орал Лео, подкидывая в воздух кинжалы и ловко подхватывая их у самой земли.
  - Ура-а-а ! -В Тасья, кружась в воздухе и подкидывая ввысь то, что нашлось в карманах - в основном золотые и набранные в ходе рейда кольца и самоцветы.
  - Всех поздравляю, да-да! Знаменательный день! - Гном Эбер незаметно собирал выкидываемые Тасьей ценности.
  - Фуф, устала то как. - Тасья улеглась прямо на траву и радостно смотрела в небо. - Мы все-таки первые!
  - Да-да! Это прекрасно! - Радовался гном, пересчитывая неожиданную прибыль.
  - Эээм, есть проблемы, - послышался озадаченный голос Лео.
  - Что такое? - Девушка с неохотой поднялась.
  - А вот, - кивнул эльф на странную табличку прямо рядом с воротами города. - Кажется, мы не совсем первые.
  На деревянной табличке довольно аккуратно были выведены слова:
  'Добро пожаловать в Атека-сити!
  Население - 1 человек
  При чрезвычайной ситуации звонить - 9, 1, 1 (колокол справа)
  Шериф - Джонатан Лоренс, дом 5, главная улица, Атека сити, Атека кингдом.'
  - Но достижения то мы получили? - Настороженно спросил гном, заново проверяя системные сообщения.
  - Достижение на месте, - Лео успокоено вздохнул.
  - Ребята, вдруг программисты шутят? Или новое задание? Сейчас все узнаем! - Тасья взяла в руки массивный бронзовый колокол, действительно нашедшийся в траве справа от таблички. - Так и будете смотреть? Он тяжелый, помогайте!
  Глубокий колокольный звон поплыл по улицам города...
  
  Глава 3
  
  Шум колокола оторвал шерифа от очередного дела на благо города - в подвале старушки Маргарет, заведовавшей таверной, завелись крысы. Грызуны совершенно нетипичных размеров - примерно с взрослую собаку - не оценили внимание большого начальства и целый час гоняли Джо по лабиринтам канализации. Было это вчера, а уже сегодня шериф добивал пойманных в классические ловушки грызунов. В одну из ловушек попался матерый белый крыс, по недомыслию разработчиков названный "Огромным одичавшим хомяком", которого Джо уже намеревался прибить, когда зазвонил колол. Шериф удивленно прислушался к знакомому звуку, на автомате засунул ловушку с неубитым грызуном в секцию к другим ловушкам и понесся к воротам. Он расположил разные колокола на всех выходах из города, поэтому точно определил, что звонили у восточных.
  У ворот его ждала троица подозрительно одетых личностей - девушка, явный эльф, судя по длинным ушам, и классический гном с огромной секирой. Кроме довольно вычурного оружия, на каждом были надеты яркие многоцветные наряды с обильной вышивкой.
  Компания подозрительно рассматривала шерифа, особое внимание уделив его сапогам и звезде шерифа. Между странной тройкой пошло перешептывание, с изредка различаемыми фразами 'квест, эн-пэ-эс, репутация'. Джо ничего не понял и хотел уже начать диалог первым, когда эльф произнес:
  - Приветствуем тебя, о храбрый шериф сего града! - С огромным пафосом и придыханием.
  Кого-то они Джонатану определенно напоминали - он, наконец, вспомнил:
  - А-а! Хиппи? - Молодежь в странных нарядах, все сходится!
  - Н-нет, мы это, великие герои, вот, - смущенно произнес эльф.
  - Цель визита в город? - Деловито произнес шериф, вытаскивая блокнот с карандашом.
  - Совершать подвиги во славу королевства, - выступила вперед девушка.
  - Имя, возраст, где собираетесь жить и когда уедете? - Сказал Джо второй из заранее продуманных вопросов. Он привык делать свою работу качественно.
  - Лео, реальных девятнадцать. Жить, ну-у, в таверне наверное. Месяца три будем точно, - озадаченно почесал маковку эльф.
  - Да что ты болтаешь с этой программисткой хохмой, пойдем уже в город! - Нетерпеливо буркнула Тасья и потащила компаньонов за собой.
  - Мисс, охрана города предупреждена и не пропустит вас внутрь, - Джо провел разъяснительную работу среди гарнизона, а так как солдаты его готовы были на руках таскать, то сомнений в том, что посторонних в город не пустят - не было.
  Троица дошла до ворот, пошумела там пару минут и понуро вернулась обратно к шерифу.
  - Тасья, двадцать один, таверна, три месяца - недовольно буркнула девушка.
  - Эбер, пятьдесят семь, в таверне, если не найдется вариант подешевле, - гном все не сводил глаз с сапог Джо.
  - Эбер, тебе пятьдесят семь? - воскликнули эльф с девушкой.
  - Эбер пожил, у Эбера сеть заправок, Эбер может и поиграть, - автоматически пробормотал гном, чуть пододвигаясь к шерифу и наклоняя голову ближе к сапогам. - У вас сапоги совсем вышли из моды, не следует такому уважаемому человеку, как вы, ходить в таком моветоне. Не желаете поменять на хит сезона? С совершенно пустяковой доплатой?
  - Нет-нет, мне в них удобно, - Джо поспешил завершить разговор с троицей. - Что же, добро пожаловать в город! Костры не разводить, закон не нарушать и мы с вами поладим.
  Новые жители развели бурную деятельность, постоянно мелькая на улицах города. Неразлучная троица принялась активно помогать жителям города, что не могло не радовать сердце шерифа, но с другой стороны внесло в его душу определенную насторожённость - эдак они на его захоронку трофеев наткнутся, с их-то жизненной энергией. Следовало прибрать к рукам закопанное по ошибке имущество, пока оно не стало причиной ссоры.
  Джо привычно отшатнулся в сторону от пробегавшего с сумасшедшей скоростью эльфа, взвалил на плечо лопату и двинулся к западным воротам. День обещал выдаться жарким, огороженное пространство бывшего кладбища насчитывало полторы сотни холмиков с закопанным добром. С хеканьем лопата вонзилась в первый холм, главное в такой работе - не рассуждать, а делать.
  - Раньше начну - быстрее завершу, - успокаивал себя шериф, оттряхивая от земли комплект доспехов и булаву. - Осталось то всего сто сорок девять.
  - А что вы тут делаете? - Звонкий голос эльфа заставил Джо дрогнуть и чуть было не уронить булаву на ногу. Только из природной вежливости он не добавил пару сочных выражений, характеризующих умственные способности юного эльфенка... или эльфийки? Кто их разберет.
  - Огород копаю, - буркнул Джо, перекладывая трофеи в рюкзак.
  - И как урожай? - Лео завороженно провожал глазами путь каждой вещи от земли до мешка.
  Джо копнул очередной холм, вытащил из него зеленый комбинезон и солидный ростовой лук.
  - Да вроде удался. - Смущенно произнес шериф, поворачиваясь в сторону эльфа, но рядом уже никого не было. - Вот же комета...
  Еще минут тридцать он методично вскапывал холм за холмом, освобождая землю от груды железа, тканей и обработанного дерева. К его удивлению, вещи даже не отсырели и очень легко очищались, а металл совершенно не заржавел.
  - Господин шериф, господин шериф! - В его сторону мчалась знакомая троица, ведомая эльфом. - Они мне не верят, господин шериф! Покажите им, я вас прошу!
  Рядом с оградкой, намереваясь перелезть через заборчик, суетливо переступали гном, эльф и человечка.
  - Но-но! Стойте там! Всю рассаду мне перетопчите! - Джо начал входить в образ фермера. Не рассказывать же им о своей постыдной ошибке?
  Два широких копка, и еще один комплект одеяния вместе с двуручным мечом отправились в рюкзак.
  - Мама! - Удивленно села на землю Тасья.
  - Я же говорил! - Удовлетворенно посмотрел на нее сверху вниз эльф. - А ты - 'врешь, врешь'.
  - Коллега, вы не подскажете какими семенами пользуетесь? А как удобряете? Полив обильный или скудный? Я, знаете, тоже люблю сад, месяцами из него бы не вылезал! О! Вы бы видели мой сад в Одессе! - Гном все-таки перелез через забор и внимательно смотрел за действиями Джонатана. - Не одолжите пару росточков?
  - Не сезон, - затея с тайным выкапыванием добра обратилась полным провалом, а раз так, стоило извлечь выгоду хотя бы из плохой ситуации. - Предлагаю сделку.
  - Мы вас внимательно слушаем, очень, очень внимательно! - Произнес гном, выискивая что-то на самом дне ямы.
  - Помогаете выкопать, забираете себе по комплекту и оружие на выбор, - изложил Джо условия.
  - И вы заставите старика работать за такой мизер? Как низко пал мир! - Гном взялся за сердце и изобразил обморок.
  - Я согласна! Где брать лопату? Впрочем, я могу копать руками. - Тасья хищно нацелилась на целый холмик.
  - Я согласен, у меня и кинжалы с собой! - Эльф вгрызся в соседний холм. Буквально за секунду закопанная амуниция была извлечена из земли, основательно осмотрена, обласкана и с великой осторожностью отложена в сторону.
  - Эх, мельчает молодежь, был бы тут мой Аарон, - грустно взмахнул рукой внезапно выздоровевший гном и принялся с изрядной сноровкой копать землю боевой секирой.
  Буквально за час все холмы были выпотрошены, оружие уложено в ряд, а доспехи собраны по комплектам. Вокруг полутора сотен единиц оружия и сотни комплектов вещей кружили в некоторой прострации трое друзей. Шериф с любопытством наблюдал, как каждый из них то брал какую-то вещь, то возвращал ее обратно, чтобы взять что-то новое. Но вскоре они определились и мертвой хваткой вцепились в чем-то похожие черно-красные комплекты брони. Гном выбрал себе поистине титанический топор и в данный момент оглаживал его, интимно нашептывая что-то лезвию. Тасья выбрала веер из дивных перьев лесной птицы, той самой, что чуть трижды не сожрала Джо во время охоты, так как просто перелетала через ловушку. К счастью, Джо смог перебить ей крыло шишкой и все-таки завел в ловушку на втором круге. Кстати говоря, именно в тот день он возненавидел системные сообщения - ну вот зачем ему огромная табличка с сообщением о легендарном достижении 'прыжок на шесть метров', когда позади несется птица-людоед?
  Тем временем, эльф выбрал два одинаковых серебристых кинжала. Лоренс хотел было напомнить, что оружие надо брать только одно, но увидев лучащиеся счастьем глаза, передумал.
  Остальное барахло Джо засунул в кошелек. Будет, что повесить на стены дома. Ведомый такими благостными мыслями он собрался было возвращаться в город, как наткнулся на ошарашенные взгляды троицы.
  - Ну что опять не так?
  - У вас кошелек, это самое, - промямлил эльф
  - Да, у меня кошелек. У тебя кошелек, - терпеливо произнес Джо, указывая на пояс эльфа, где болтался похожий мешочек, только зеленый. - У нее кошелек, у него кошелек. Я могу идти?
  - Он безразмерный, - благоговейно произнес гном.
  - Ну да, а разве у вас другой?
  - Другой, - эхом отозвались герои.
  - Поливать надо, - буркнул Джо, обошел странную тройку и двинулся в город. Ох уж эти суетливые люди, как было хорошо одному.
  Дома шериф выгреб все оружие в подвал. Особо не разбираясь, выложил все ловушки на крыс в углу комнаты на первом этаже, с досадой отметив так и недобитого белого грызуна. Одел на себя драконью куртку - она оказалось поразительно мягкой, так же приятно сидела, как и обувь, и, задумчиво подбрасывая в руках драконье яйцо, отправился на кухню. Живот уже давненько недовольно урчал от недостатка внимания.
  При очередном броске Джо чуть не выронил яйцо - внутри скорлупы будто что-то сдвинулось, изменив центр тяжести, что чуть не обернулось столкновением с полом.
  - Ну-ка, что тут у нас, - растерянно произнес Джо и приложил яйцо к уху. Внутри что-то явно шевелилось!
  В панике Джо понесся к себе в комнату, уложил яйцо на постель - словом, сделал все, что могло подойти к этой ситуации из обучающего курса помощи при родах.
  Буквально через минуту скорлупа треснула и на свет появилась очаровательная голубоглазая черная ящерка с мелкими крыльями, посмотрела на Джо и оглушительно запищала.
  - Маленький ты мой, - по-доброму поприветствовал шериф новорожденного. - Ты, наверное, проголодался?
  Драконенок серьезно кивнул.
  - Уже бегу! - Сорвался шериф в ближайшую таверну, снес по пути куда-то летящего эльфа, набегу извинившись, и вскоре уже скармливал малышу крупные куски бифштекса с кровью. - Ух ты моя обжора! Назову тебя Арчибальдом, - Арчи доел очередной кусок, изящно свернулся и посмотрел на шерифа умильным взглядом.
  - 'Поздравляем! Питомцу присвоено имя Арчибальд! Получено достижение..' - да-да-да, Джо равнодушно закрыл окно системных сообщений.
  В дверь дома постучались. Мягко прикрыв дверь в свою комнату, Джо поспешил ко входу.
  На пороге ожидаемо кучковалась неразлучная троица.
  - Мы тут подумали и решили сказать вам спасибо, - смущенно произнесла Тасья. - Вы так быстро ушли и мы совсем забыли, вот.
  - Да не за что! - Торопливо пробормотал шериф, закрыл перед носом троицы дверь и унесся докармливать крылатую прелесть.
  - Какой-то неправильный НПС, - сообщил остальным гном, рассматривая дверь в двух сантиметрах от лица.
  - И задания не дал, - подтвердил его точку зрения Лео. - Может, зависимость от репутации?
  - У меня отпуск еще две недели, - грустно напомнила Тасья. - Так не хочется бегать по квестам.
  Ответный вздох выглядел, как согласие.
  Друзья синхронно развернулись и быстрым шагом устремились брать новые задания. Времени оставалось крайне мало.
  *****
  На следующий день Джо решил все-таки воплотить в жизнь мечту о яичнице собственного приготовления. В целом, еду можно было бы покупать и в таверне, где он покупал мясо для дракончика, но душу подтачивали сомнения о благонадежности горожан - как бы не отравили. За дракона он был спокоен - в интернете четко описали, что любой питомец возрождается через двенадцать часов после смерти. Там же была надпись, что обычный игрок так же будет возрожден в течение суток, но ничего не писалось о болезненности процедуры. Проверять на себе, каково это - умирать в игровом мире, наполненном вполне реалистичными ощущениями, Джо совершенно не стремился.
  Итогом подозрительности шерифа стало соломоново решение о покупке куриц-несушек и, заодно, статного красного петуха, врученного сердобольной торговкой-старушкой совершенно бесплатно. Джо даже умилился подобной добросердечности, но ровно до следующего утра, когда это пернатое исчадье ада прокукарекало прямо под его окном в несусветную рань. Явно прослеживался этап заговора против шерифа, дабы лишить его сна и психологического спокойствия - пошутил Джо, хмуро посматривая на птицу. Зато на завтрак все-таки удалось приготовить яичницу, домашний вкус которой примирил шерифа с утренним безобразием.
  На следующее утро звонкое кукареканье пробудило другого жителя дома. Разбуженный Арчибальд выдал в раскрытое окно мощное соло, обеспечившее дальнейшую немоту красного нарушителя спокойствия и двукратное увеличение результативности несушек.
  *****
  - Вы слышали это? - Лео настороженно прислушался к эху мощного рева, облетающего город.
  - Глушители поснимали, полиции на них нет, - сонно отмахнулся гном.
  Над силуэтом Тасьи завис значок 'пользователь не в игре', так что посоветоваться было не с кем.
  Группа расположилась на чердаке окраинного трактира. Огромный город давил на них пустотой, вынуждая держаться вместе. Дела шли не слишком то и хорошо, запутанные задания поддавались крайне сложно, часто заводя в миссии, требующие партийного выполнения. В таких случаях приходилось начинать новую квестовую ветку, так как убивать здешних монстров втроем было просто нереально. В итоге - потраченное время, нервы и очень слабый прогресс. Репутация с городом без сложных миссий набиралась очень медленно. Видимо, загадка задания шерифа так и останется неразгаданной - грустно подумал Лео и улегся досыпать. А ведь куш может оказаться очень и очень большим, раз плевое ситуационное задание обернулось очень крупным вознаграждением - вооружение нового грейда! И все это за какой-то час. За такими размышлениями, эльф незаметно уснул. Ему снились горы золота, слава и черный дракон, правда, почему-то маленький и вредный.
  *****
  Следующий день не особо то отличался от предыдущих - обычная беготня по городу. Очередное задание позволяло отсрочить данное себе обещание засесть за игровую механику - длинные форумы расчета повреждений и других параметров вводили его в тоску. А так он был вполне при деле и занимался своей работой. Формулы же подождут, никуда они не денутся.
  Джонатану иногда казалось, что разработкой игровых заданий занимались цыгане - все миссии можно было разделить на три условные группы - или кто-то что-то потерял, или у кого-то что-то украли, или же - парадоксально - человеку было просто лень дойти до соседа! Единственное, что всерьез тревожило шерифа - случаи краж и воровства. Раздобыв пару методичек, он раскалывал подозреваемых, играя то в доброго, то в злого полицейского, устраивал очные ставки и выбивал таки украденное, во славу закона. Но вот тот факт, что арестованный и заточенный в сарайчик правонарушитель на утро исчезал и на следующий день преспокойно занимался своей старой работой - вводило шерифа в депрессию. Сарай был дважды проинспектирован, но никаких лазов, дыр в крыше найдено не было. Всю ночь Джо провел, прильнув к щели в сарае, пытаясь обнаружить метод бегства преступника и под утро в шоке увидел, как грабитель просто исчез в воздухе! И как прикажете с ними бороться?
  В этот день Джо хорошенько набрался вместе с все понимающим комендантом северных ворот и в расстроенных чувствах принялся названивать Бриджит, был наречен 'пьяным придурком с тупыми вопросами, трезвонящим в четыре утра' и отключился прямо у терминала связи.
  Утром было нестерпимо стыдно. По электронной почте Джо направил девушке извинения и оплатил доставку букета шикарных цветов в центральный офис Новы.
  От похмельного порыва любви ко всему человечеству, шериф решил разыскать гостей города и познакомиться с ними поближе. Все-таки люди, нормальные, адекватные и не пропадающие туманной дымкой в рассвет.
  Троица приключенцев быстро нашлась возле здания ратуши. Часы на величественном здании приближались к отметке 'обед', так что повод для знакомства нашелся сам собой, благо до дома шерифа было всего то пара шагов.
  - А у вас отличный дом! - Похвалил гном, изучая гостиную и профессионально развешивая на вещи ценники. - А вы знаете, что Тасья отлично готовит? О! Даже моя вторая жена не готовила так вкусно, как готовит Тасья! Не хотите попробовать? Мы даже могли бы пожить у вас, чтобы вы каждый день смогли наслаждаться ее готовкой.
  - Эмм, дом в принципе большой, уместятся все... - Джо уже понял, к чему идет дело, но в целом не возражал. По правде, он просто соскучился по обществу живых людей. Игровые персонажи были плохими собеседниками, норовившими вместо разговора навесить очередное задание. Как-то Джо решил поговорить с милой барышней о погоде и в результате два дня чинил ей дом, пахал огород, рубил лес и искал пропавшую собаку. После этого разговаривать с местными жителями как-то расхотелось.
  - Так это просто прекрасно! - Гном разместился на диванчике, рядом скромно присели остальные.
  - На первом этаже три комнаты ваши, постарайтесь не шуметь, пожалуйста. Наверху живу я, ко мне не подниматься, - оговаривал правила шериф, но гости с виду совершенно не слушали его, пораженно рассматривая коллекцию рогов, клыков и зубов, расположенную на стенах.
  - Откуда у вас это? - Спросил до этого молчавший Лео, - это же полные комплекты итемов для достижения четвертого уровня квеста на поиск частей легендарного оружия!
  - Эй-эй! Руками не трогать! - Джо целый день в свое время украшал стены, добиваясь должного эстетического эффекта.
  - В чужом доме нельзя что-либо взять без разрешения хозяина, - как-то механически ответила Тасья, продолжая изучать богатство, развешенное на стенах.
  - Хм, тогда ладно, - успокоился Джо. - Вам показать кухню? По правде говоря, я ей раньше не пользовался.
  - Не беспокойтесь, ингредиенты на пару дней у меня есть, нужны будут только дрова.
  - Пройдемте, - сказал Тасье Лоренс, но на кухню двинулась почему то вся троица.
  - ВЕЛИКАЯ ГОРА, ЭТО ЖЕ МИФРИЛ! - Заорал гном бешеным кабаном и ринулся ковырять плитку.
  - Что это с ним? - Джо осторожно отодвинулся от сумасшедшего гнома.
  - Это неправильный вопрос, - задумчиво произнес эльф. - Скорее, что это с вами? У вас полкухни отделано редчайшим крафтовым металлом, а вы еще спрашиваете. Да за одну такую пластинку можно год не работать, даже если скинуть по бросовым ценам на маркете.
  - Да? Хм... Кто же знал, - вновь смутился Джо. Он раньше не воспринимал игру с позиции заработка реальных денег. Да и на что тратить деньги за миллиарды километров от оживленных мест? - Так вам дрова нужны, да ведь? Я сейчас, мигом.
  Джо пошел доставать из подвала деревянные кресты, снятые с кладбища.
  - Вот и пригодились, а ведь хотел выкинуть, - удовлетворенно думал Лоренс, закидывая на плечо сразу три штуки.
  ****
  Основательно осоловелые от впечатлений, эльф и девушка развалились на диванчике и задумчиво рассматривали потолок. Потолок был стандартным, беленым, не содержал в себе кучу артефактов на запредельную сумму, не был обит мифрилом и дарил душевное спокойствие своей правильностью и обычностью. С кухни слышались рыдания гнома - плитку сбить не удавалось.
  - Как думаешь, шериф НПС или игрок? - Тасья задала давно мучивший ее вопрос.
  - Скорее всего игрок-ролеплейщик. Слишком странный для неигрового персонажа, большое число эмоций, широкий спектр действий. Опять же, отыгрыш роли, - Лео неторопливо изложил свое мнение. - Бедняга Эбер, он так рассчитывал расположить к себе НПСа и основательно на этом навариться.
  Тасья задумчиво крутила в руках монетку, перебирая ее пальцами. Она спокойно восприняла факт того, что шериф - игрок, и связанного с ним особенного задания не будет, но спокойствие все не приходило. Она раздраженно кинула ее в угол комнаты. Где-то там раздался звон и неожиданный предсмертный вопль.
  - Что это? - Эльф настороженно повел ухом.
  - Сама не знаю. Ой! У меня в системном логе получение опыта от убийства 'Огромного одичавшего хомяка', - Тасья удивленно рассматривала странную строчку в логе. - Но я же никого не убивала, монетку только кинула... Ой, мамочки! Я убила его хомяка!
  - Эбер, у нас проблемы!
  Из кухни вышел грустный гном.
  - Разве что-то может быть хуже огромного богатства в руках того, кто его не ценит? - Философски прошептал гном, утирая скупую мужскую слезу.
  - Тасья убила пета шерифа.
  - Что за пет? - Деловито спросил Эбер.
  - Огромный хомяк какой-то, в базе про него ничего нет. Ни в петах, ни в мобах. Уникальный наверное, - спокойно рассказывал эльф, он уже устал удивляться.
  - Да, у такого человека просто обязан быть огромный хомяк, - гном все еще пребывал на своей философской волне.
  - Так что делать то будем? Признаваться?
  - Ну да, пет все равно воскреснет через двенадцать часов. Ты девушка, он тебе ничего не сделает, - эльф привстал с места, чтобы рассмотреть то, что было в углу.
  - А ты несовершеннолетний, он тебе тоже ничего не сделает! А вдруг он меня посадит под замок? - Вскинулась Тасья.
  - Давай скажем, что это Эбер - на старика то всяко стыдно руку поднимать.
  - Ой, ну вы как маленькие дети. Скажем, что все виноваты, - отмахнулся гном.
  В этот момент в зал вошел шериф с могильными крестами на плече,
  - Это она сделала! - Тыкнул гном в сторону девушки.
  - Что сделала? - Удивился Джо.
  - Я убила вашего пета, простите, - смущенно шаркнула ножкой девушка.
  - ТЫ УБИЛА АРЧИБАЛЬДА? - В шоке заорал шериф, бросил поклажу и унесся вверх по лестнице.
  - Какое странное имя для хомяка.
  - Да он вообще странный. Но вроде неплохой. Куда он убежал, интересно?
  - Может, рыдать от горя? Пойдем, успокоим? - Эльфу стало действительно стыдно.
  Трое друзей осторожно поднялись по лестнице и двинулись в сторону единственной приоткрытой на этаже двери.
  Не сговариваясь, они вместе открыли дверь и вошли в комнату.
  - Ну и что вы меня испугали? - Джо строго посмотрел на гостей. - Живой же! - И продолжил поглаживать урчащего во сне детеныша.
  - ОФИГЕТЬ! ДРАКОН! - Слитно выдохнули трое.
  - А-АРГХ! - Отозвалась разбуженная рептилия.
  
  
  Глава 4
  
  - Какой красавец! А что он умеет? - Гном очнулся от ступора раньше всех и с восторгом изучал крылатого малыша
  - Пока только кушает, спит и орет, - Джо задумчиво уставился на птенца.
  - У него так много с моим Аарончиком в юности! А отдайте его мне? Мы обязательно поладим! - Умилился Эбер и попытался погладить дракона. - Посмотрите, он даже целует мою руку!
  - Он ее грызет, у него просто зубов пока нет.
  Гном отдёрнул руку и внимательно осмотрел ладонь.
  - И таки я настаиваю! Воспитание подрастающего поколения - это сложная, ответственная работа! - Гном тыкнул пальцем в Джо, - вот у вас есть подобный опыт?
  - Знакомое колечко, - Тасья с подозрением посмотрела на перстень, украшающий палец гнома.
  Гном поджал указательный палец и выставил средний, потом засмущался и спрятал руку за спину.
  - Вот у вас есть? - Эбер хмуро посмотрел на девушку и эльфа.
  - Я за сестренкой ухаживала.
  - А у меня подработка в детском саду.
  - Это не считается! Вы же не ухаживали за драконами, - наставительно вздернул палец левой руки гном, заметил подозрительный взгляд Тасьи, направленный на другое кольцо, и вновь спрятал руку за спину.
  - А вы ухаживали за драконом? - Заинтересовался шериф.
  - О-о! Да у меня две тещи! Да я двадцать лет только этим и занимался!
  - Может, девочки займутся? - Джо нерешительно посмотрел в сторону человечки и эльфа. Он понимал, что работа шерифа не позволит ему присматривать за ребенком. Воспитание - очень ответственное занятие, а у него самого и семьи то никогда не было.
  - Девочки? - Хором уточнила троица.
  - Разве нет? - смутился Джо. С момента встречи он так и не смог определить пол эльфа, с одной стороны вроде Лео - мужское имя, а с другой стороны длинные волосы, серьги в ушах, одежда, похожая на женскую и тонкий голосок. - Лео, вы мальчик или девочка?
  Лео аж рот приоткрыл от подобного вопроса и недоуменно переводил взгляд на присутствующих в комнате.
  - Оно задумалось, - с подозрением посмотрел на эльфа гном и в очередной раз воскликнул. - И этим людям вы хотите доверить воспитание малыша?
  - Вы что! Тасья, да хоть ты скажи им, что я мужик!
  - Трепло! - Вспыхнула маковым цветом девушка и стремительно вышла из комнаты, хлопнув дверью.
  - Это не то, что вы подумали! - Эльф выбежал из комнаты вслед за девушкой.
  - Теперь вы понимаете, что я лучшая кандидатура? - Гном солидно посмотрел на шерифа.
  Джо ничего не оставалось, как согласиться. В любом случае, привязка Арчибальда к его персонажу никуда не денется. Дракона он отдавать никому не собирался, но раз уж кто-то опытный согласился помочь - то почему бы и нет?
  - Вы только с ним помягче, малыш сиротой растет, - доверительно произнес шериф, прикрывая пледом сапоги.
  Тем временем дракон под шумок бурного обсуждения сполз на пол и с гастрономическим интересом изучал правую ногу гнома.
  - Мы обязательно поладим, - удовлетворенно произнес гном и оглядел в комнату в поиске подопечного. - Где это он?
  - А вон, - Джо кивнул в сторону ног гнома.
  Момент завершения фразы птенец посчитал лучшим для совершения стремительный атаки.
  - Е-еть! - Гном могучим прыжком отпрыгнул в сторону окна, нащупал спиной приоткрытую раму и покинул головой вперед комнату второго этажа.
  - Летать он тебя точно научит, - убедившись, что гном цел, задумчиво сказал дракону Джо.
  Вечером этого дня, убедившись, что дома все в порядке, дракончик накормлен и спит под монотонное чтение наизусть Эбером налогового кодекса, шериф решил проведать очередное подшефное учреждение. За все дни пребывания в игре, он так и ни разу не заглядывал в арсенал города. Не то, чтобы ему требовалось оружие или доспехи - пока что он справлялся и без них, но раз ему дали доступ, так значит, этого требует служба?
  С виду арсенал не внушал. Приземистое здание с узенькими окошками-бойницами под потолком находилось позади здания мэрии, всего в минуте ходьбы от дома. Суровый стражник с многочисленными боевыми шрамами на удивление радушно кивнул и даже открыл перед шерифом дверь.
  Здание уходило под ощутимым углом под землю, чем и объяснялись его скромные надземные размеры. Целиком арсенал представлял собой ряд прямоугольных залов и лестниц, расположенных друг за другом, и отделенных массивными деревянными дверями со странными надписями '100 репутации', '1000 репутации', '3000 репутации'. Створки открывались с ощутимым трудом, чувствовалось, что под слоем дерева в двери замаскирован изрядной толщины металлический лист.
  Джо с интересом рассматривал закреплённые вдоль стены образцы брони и оружия, но пока оно все уступало по красоте даже тому, что они выкопали с огорода. Знакомые красно-черные вещи попались в зале за 'тысячной' дверью.
  С определенным интересом, Джо толкнул дверь с табличкой '5000 репутации' и осторожно шагнул внутрь. Комнатка была гораздо скромнее по размерам, чем предыдущие, в самом ее конце так же была еще одна дверь, на этот раз с надписью '10000' репутации, но как бы Джо не напрягался, она не поддавалась. Можно было бы раскрошить стену рядом с дверью, но шерифу не хотелось портить вверенное имущество, поэтому он решил оглядеть последнюю из доступных ему комнат.
  Оружия и доспехов было немного, если не сказать - совсем скудное число, порядка десяти комплектов. Название каждого из них начиналось с пугающей строки 'Творение безумного мастера', что изрядно отбивало любое желание взять вещь в руки.
  С виду комплекты были очень даже стильными и красивыми - черные с серебряной вышивкой, притягивающей взгляд. Казалось, что на ткани вышиты настоящие звезды, сияющие в ночи. Рисунок притягивал своей бескрайней глубиной. Джо сам не заметил, как взял в руки камзол и перебирал ткань в руках. Плюнув на глупые предрассудки - не станут же хранить в арсенале что-то опасное - Лоренс одел явно сшитый под мужчину комплект и, вытягивая шею, с интересом осматривал себя. Он выглядел как минимум солидно. Впечатление испортила навязчивая строчка системы 'нельзя оптимизировать доспех, так как не получена профессия'. Словом, одежду шериф решил не снимать, а полученная с дракона куртка отправилась в кошелек.
  Джо долго присматривался к разложенному оружию у противоположной стены, но так и не смог решить, зачем ему булава или лук, если главным его оружием является крепкие ноги и нехитрая ловушка. Но исконно мужское желание обладать оружием все же пересилило, поэтому нагрузив себя понравившимся ростовым луком и полутораручным мечом, Джо хотел было уже вернуться обратно, однако дверь в предыдущую комнату не поддалась. От возмущённого вопля уберегло системное сообщение, поведавшее о запрете на вынос доспехов в количестве большем, чем один сотрудник - один доспех плюс одно оружие.
  Для гостей что-либо брать Лоренс не стал, все же добро подотчетное, принадлежащее городу, а не ему лично.
  - Взрослые люди, поймут. - Джо положил оружие обратно и отправился домой.
  ****
  - Я отказываюсь это понимать! - Гном яростно размахивал руками, расхаживая по гостиной.
  Джо и другие гости сопровождали каждый проход гнома мимо дивана поворотом шеи и с разными чувствами внимали пламенной речи Эбера.
  - И это в то время, как я слежу за ребенком! - Эбер остановился напротив Джо и сурово посмотрел на шерифа. - Что вы таки имеете сказать в свое оправдание?
  - Я хотел взять, но доспехи только для служащих города, - равнодушно пожал плечами Джо. Он не чувствовал себя в чем-то виноватым, так как и не должен был ничего и никому. - Вот были бы вы на службе, тогда вопросов никаких.
  - Так мы всеми руками за! - Вдруг с жаром заявил гном. - Вы же шериф, наймите нас! Чем не решение проблемы?
  - Хм, - задумался Джо. - Если это возможно...
  - Такой огромный город и всего один служитель правопорядка? Да вы шутите!
  Явно помирившаяся парочка из Тасьи и Лео с интересом прислушивалась к разговору.
  - А как же Арчибальд? Если вы все станете работать, то кто присмотрит за малышом?
  - Будем присматривать посменно, а когда подрастет - станем брать с собой. Из него может выйти отличный служебно-розыскной дракон! Тем более, скоро добавится куча работы.
  - Почему? - Насторожился Джо.
  - Так ведь после открытия территории, она пустует всего около месяца, потом каждую неделю добавляется все больше и больше народа, а через полгода в город открывается стационарный портал, - как само собой разумеющееся ответил гном.
  - Вот беда, - пригорюнился Джо. У него от трех человек порою болела голова, а тут еще новые жители. - Это, выходит, уже через пару дней..
  - Не печальтесь, ведь с вами будем мы! - Эбер гордо выпятил вперед грудь. - Два храбрых подчиненных и ваш наихрабрейший заместитель!
  - А кто заместитель? - Заинтересовался Лео.
  - Ты действительно хочешь обсудить это со своей девушкой? - Вкрадчиво уточнил гном.
  Эльф побледнел и отрицательно закачал головой.
  - Утром зайдем в мэрию, а там посмотрим, - уклончиво ответил Джо, но в душе уже согласился. Одному ему с наплывом людей не справиться. Да и новые знакомые вызывали положительные чувства и, не смотря на живой характер, располагали к себе. Да, со стороны их гонка за ценностями смотрелась нелепо и местами смешно, но вполне безобидно, как чудачество и мания коллекционера.
  В мэрии все прошло на удивление гладко. Мэр обратился к новым служащим с пятиминутной речью об ответственности и высоком доверии, а напоследок выдал новым защитникам города именные серебряные звездочки.
  - Круто! - Эльф восторженно крутил звезду в руках.
  - Какая красивая! - Тасья вертелась, пытаясь пристроить звездочку покрасивее.
  - Грамм двадцать, литая, без полостей, - гном лучился от счастья. - А мне заменят ее в случае утери?
  - В арсенал или... - Джо начал было прикидывать дальнейшие действия.
  - В арсенал! - Перекричала продолжение фразы троица.
  На этот раз двери в арсенал пришлось открывать самому. Служащий было вскинулся открыть перед шерифом дверь, но увидев его сопровождающих, остался на месте. Вчетвером они пересекли первый зал и почти сразу наткнулись на проблему с переходом в новый - если Джо проходил спокойно, то остальных просто не пускала прозрачная стена. Троица пала в уныние.
  - И зачем нам этот ширпотреб? - Грустно вещал гном, рассматривая содержимое первой комнаты.
  - А я говорила вам делать квесты! - Заявила Тасья.
  - Так мы и делали, вот у меня уже шестьсот сорок два пункта репутации с городом, - Лео рассматривал прозрачную стенку. Беготня по квестам в городе даже в режиме 'шестнадцать на двадцать четыре' не позволила набрать больше. А что будет потом, когда базовые задания закончатся?
  - Возвращаемся обратно? - Джо нацелился на выход из арсенала.
  - Я придумал! - У гнома от возбуждения аж борода встопорщилась. - Лезем в кошелек к шерифу - он же безразмерный! Шериф нас протаскивает в последнюю комнату, вылезаем, одеваемся и идем назад!
  - Я в кошелек не полезу, - категорически отказалась девушка.
  - Я гнома в свой кошелек не пущу, - категорически отказался шериф, памятуя о десяти килограммах нерастраченного золота в кошельке и живом характере Эбера.
  - Давайте хотя бы попробуем! - Вызвался быть подопытным Лео.
  - Может, просто наберем вам репутации и вновь вернемся? Зачем нарушать правила, не зря же они написаны. Придет время и все будет, - попытался достучаться до подчинённых Джо.
  - Господин шериф, так мы же только на время службы возьмем! - С жаром убеждал Лео. - Вы представьте себе ситуацию, через три дня в городе появятся новые жители. И никто не может гарантировать, чем они будут тут заниматься. Быть может, они милейшие люди, а вдруг они решат поджечь город со всех концов? Что мы сможем противопоставить превосходящему числу противников? Только отличное вооружение и броня может уравновесить силы! Так что, будем просить их подождать еще месяц, пока не наберем нужное число репутации?
  - Только на время! Залезай! - Новые жители были главной причиной, убедившей Джо пойти на небольшое должностное преступление во благо города. Его новые знакомые хоть и были странными, но вполне безобидными и за время пребывания в городе совершили немало хороших дел. А вот те, кто придет потом вызывали определенное беспокойство и встреча с ними требовала изрядной подготовки.
  - А он там не помрет? - Засуетилась девушка. - А вдруг застрянет?
  - Тасья, ты точно хочешь отказаться от уникального набора брони? - Змеем-искусителем зашептал в ушко Тасьи Эбер.
  - Лезь давай! - Топнула дама.
  Эльф шустро влез в кошелек.
  - Магия, - заворожено смотрел на исчезновение человека в маленьком мешочке Джо.
  - Мне б такой в молодости, - гном мечтательно смотрел, как эльф ходит в полный рост на дне кошелька, - я бы всю Америку нелегальными эмигрантами обеспечил.
  Шериф осторожно подошел к месту возникновения прозрачной стены и переступил через порог. Получилось! Никаких сообщений и даже эльф живой - грустно смотрит снизу вверх из кошелька.
  Таким же образом шериф быстро достигнул последнего доступного ему зала, помог эльфу вылезти, вытащив его за руку.
  Добычей Лео стал кинжал льдистого цвета и черно-серебристый набор брони, слегка зауженный, с глубоким капюшоном.
  В следующий заход Тасья стала обладательницей брючного костюма с плащом из той же ночной ткани. Заход осложнился тридцатиминутной попыткой девушки разглядеть свое отражение в шлифованном лезвии боевого топора. Джо не разделял восторга от декларирования статов и бонусов, выдаваемых девушкой во время кручения перед зеркальной поверхностью, ему было просто приятно смотреть, как радуются люди. В конце концов, одеть подобающе подчиненных является прямым долгом командира.
  Вот третий заход застопорился. Джо был совершенно против допускать хитрого гнома в свои закрома. Гном изображал обиду до глубины души и порывался покинуть место, где его так сильно оскорбили, но уходить почему-то не торопился.
  Вариант вытряхнуть все имеющееся на пол и забрать потом, шерифа тоже не устраивал - замучаешься собирать потом.
  Ситуацию разрешила Тасья, согласившаяся проконтролировать гнома в пути.
  На обратном пути возникла проблема - система не хотела выпускать Джонатана из комнаты. От подозрения, что их уловку обнаружили и теперь они навечно будут заперты в арсенале, у Тасьи чуть не случилась истерика. В итоге гном со словами 'и все же стоило попробовать' снял с себя второй комплект одежды, одетый поверх, после этого хранители правопорядка без проблем покинули арсенал.
  Возвращение ознаменовалось небольшим банкетом и кипой подписанных троицей бумаг о приемке на ответственное хранение комплекта амуниции, а так же гарантийных обязательств по их возврату в случае увольнения со службы. Гном хотел было протолкнуть пункт о денежной компенсации вместо возврата, но Джо был непреклонен.
  На следующее утро Джо вывел подчиненных из города на первое боевое задание.
  Отчаянно зевающая троица тихо поминала недобрым словом собственную лень, из-за которой они не вышли из виртуальности для сна. Единственного, кого оставили в покое ранним утром, оказался Арчибальд, так как дракон раньше обеда никогда не просыпался.
  Джо проснулся с рассветом, успел подновить ловушки и теперь неторопливо вышагивал между рыхлым, отчаянно зевающим, строем подчиненных.
  - Значит, объясняю технологию охоты на зверя. - Начал было объяснять тактику загонной охоты шериф.
  - Да не переживай, шеф. Вы ведите монстра, а мы по ходу дела разберемся. Мы же не первый день играем, - отмахнулся с широким зевком Лео. Раньше бы они ни за что не полезли даже вшестером на лесного монстра, но новые доспехи и оружие в два раза превосходили прежние и внушали определенную уверенность в успех охоты на зверя даже таким составом.
  - Начинаю разбаф. - Тасья сонно посмотрела на окружающих, взяла в руки веер и запела недлинные мелодичные песни на неизвестном языке.
  - Хорошо то как, - охнул Джо, почувствовав теплую волну, прошедшую по всему телу. - Первый раз ждите тут, потом пойдем в лес вместе.
  Троица меланхолично кивнула, пытаясь чуток доспать стоя.
  Лоренс сорвался с места и быстро набрал привычный темп. Душу волновало скрытое ощущение, что его тело может двигаться куда быстрее, поэтому он решил для интереса прибавить скорость, а потом еще и еще. С огромным восторгом безумной макакой он буквально летал по лесу, двигаясь чуть ли не в два раза быстрее, чем раньше. Мелькала зелень, где-то за спиной щелкали пасти хищников, бессильно выстреливали в его сторону лианы деревьев-людоедов, не в силах поймать шуструю цель. Джо на бегу подхватывал шишки, подновляя запасы, уворачивался от препятствий и еле сдерживал желание торжественно покричать что-то ввысь - так хорошо ему было.
  Закономерным итогом гонки по лесу оказались шесть монстров, бодро преследующих шерифа по пятам. Впрочем, Джо бывало заводил куда больше монстров на колья ловушки, тем более, что среди его преследователей не оказалось той крылатой гадости.
  Привычно развернувшись на удобной полянке, шериф отправился обратно к городу. Позади настойчиво топала плотоядная братия, пытаясь не упустить излишне шуструю цель из виду. Джо вылетел из леса метрах в двухстах от троицы. Компания подчиненных успела за время ожидания прилечь на землю и смотрела в противоположную от Джо сторону.
  - Экий я крюк навернул, - прикинул Лоренс. - Бойцы, я тут!
  Подчиненные синхронно повернулись, понаблюдали пару секунд зрелище из шерифа и шести огромных хищников, следующих за ним попятам, изобразили хитрый прием 'прыжок из положения лежа' и с места взяли хороший темп бега, в противоположном от монстров направлении.
  - Хорошо бежим! - Джо сократил дистанцию и приблизился вплотную к бегущей тройке. - Из вас обязательно выйдет толк! - Если пристроить троицу к делу и накопать еще ловушек, то за ближайшие пространства леса можно уже будет не переживать.
  - Они нас догоняют! Их шестеро! - В панике крикнул эльф и наподдал скорости. - Сворачиваем к городу!
  Джо удивленно проводил взглядом странную компанию, завернул в сторону ловушек, быстро избавился от 'хвоста' из монстров и поспешил к дому.
  ****
  В гостиной царило уныние. Эльф меланхолично рассматривал свое отражение в кинжалах, Тасья отпаивала печального гнома чем-то горячим из большой кружки.
  - Мы не могли его спасти, не вините себя, - мягко увещевала Эбера девушка. - Даже полной партией мы еле-еле справлялись с двумя, а тут целых шесть.
  - Я мог бы взять монстров на себя и он бы спасся, - угрюмо пробурчал гном. - Что он о нас подумает?
  - Не печальтесь, всего через сутки он возродится. А пока у нас остался его дракончик в память о прекрасном человеке.
  - У меня, - уточнил Эбер.
  - У нас всех, мы одна команда! - Напряженно заявила Тасья и перехватила кружку поудобней.
  В этот момент хлопнула дверь и в гостиную ввалился подуставший шериф.
  - Ну и как это понимать? - Обвиняющее заявил Джо, оглядывая сидящих на диване. - Я тут им показываю тактику, а они убегают! Распустились совсем!
  - Ты же умер! - Хором проорала троица.
  - Да вроде нет, - озадаченно произнес шериф, осматривая себя.
  - Этот молодой человек доведет меня до инфаркта. - Эбер схватился за сердце и привычным жестом охлопал себя по карманам другой рукой. - Сигаретку бы сейчас.
  Джо вытащил несколько самокруток, смастеренных в каптерке с комендантом северных ворот, и ссыпал на диван. Требовалась пауза, чтобы собраться с мыслями и без мата донести до подчиненных мысль о том, что когда показывают - надо стоять и смотреть, а не бежать в панике.
  Через пару секунд по комнате поплыл терпкий запах, а вместе с ним благословенное молчание и спокойствие.
  - Всем потушить сигареты! - Вдруг заорал Эбер.
  Компания вздрогнула, раздался звон разбитой посуды, вылетевшей из рук девушки, а так же хрипы Лео, с испугу проглотившего самокрутку.
  От моментального линчевания гнома уберегло то, с каким интересом он изучал развернутый, слегка подпаленный с края, клочок бумаги, раньше служивший оберточной бумагой. На пожелтевших листочках легко угадывались надписи на неизвестном языке и контуры карты. Далее события понеслись метеором под деятельным контролем гнома. Все сигареты были аккуратно собраны с дивана, освобождены от махорки, листочки бумаги закреплены в развернутом виде на полу. Но сразу было видно, что общую карту никак не восстановить - не хватало существенной части листа.
  - Откуда они у вас? - Задал Эбер вопрос шерифу.
  - Комендант дал карту, но сказал никому о ней не рассказывать. Вот мы ее и покромсали, - буркнул Джо.
  - Так и не рассказывали бы! Но зачем карту то было портить! - Возвел очи к небу с горестным стоном гном. - Досталось же мне познакомиться с таким... с таким...
  - Да у меня копия есть, - равнодушно пожал плечами шериф.
  - ...с таким замечательным во всех планах человеком. - Завершил фразу Эбер, сияя восторгом. - Босс, вы нам ее покажете?
  - Нет, - разговор уходил куда-то не туда, Джо чувствовал, что пламенная речь о недостойном поведении на учениях куда-то уходит, уступая место любопытству пополам с упрямством. Шерифу и самому было интересно отраженное на карте, но обещание не рассказывать удерживало.
  - Вы обещали не рассказывать, а показывать и рассказывать - разные вещи! - Мудро повествовал гном. - Все по букве закона!
  - И все же нет, - шериф ценил свое слово.
  - А что именно сказал вам комендант? - Давил гном.
  - 'Когда род твой наберет достаточно сил, и ты почувствуешь, что готов к битве с Огненным Повелителем..'. Правда, мы были изрядно пьяны в этот момент, так что я мог не правильно понять.
  - Может не род, а клан? - Уточнила Тасья.
  - Может быть, - кивнул Джо.
  - Таки в чем тогда проблема? Примем шерифа в наш клан и всего дел! - Припечатал кулак к ладони гном.
  - Нет прав для принятия, а лидер клана где-то во внешнем мире, - грустно ответил Лео. - Что, если шериф должен сам быть лидером клана? Условие сформулировано именно так.
  После этих слов все надолго задумались.
  Джо с пониманием смотрел на хмурые лица троицы. Клан не был простым названием или формальным объединением людей, его можно было улучшить, как простого игрока.
  Отказываться от развитого клана и создавать свой могло оказаться поистине титанической задачей, на долгие годы. Переходить же в новосозданный клан было довольно таки глупо - слишком много сильный клан давал преимуществ, чтобы отказываться ради призрачной надежды победить очередного игрового босса.
  - Переговорю сегодня с нашим клан-лидером, - в итоге решил Эбер.
  - А кто такой Огненный Повелитель? - Спросила Тасья.
  - Дракон, скорее всего. Но там и без него должно быть много хорошего. - Лео все крутил клочки карты, пытаясь совместить их между собой.
  - Дракон это хорошо. Сапоги новые, - задумчиво произнес Джо. Заметив удивленные взгляды троицы, доверительно продолжил. - А если повезет, то еще и куртка.
  
  Глава 5
  
  С молчаливого согласия шерифа, компания решила не возвращаться обратно в лес и вольготно устроилась в креслах и диване гостиной.
  - Босс, а как вы вообще здесь оказались? - Решился на вопрос Лео.
  Факт самого присутствия такого колоритного персонажа в городе давно вызывал у троицы ожесточенные споры. Если Тасья и эльф легко восприняли, что шериф - обычный игрок, то с гномом вышла целая история. Эбер до последнего лелеял мечту выцыганить у любопытного НПС что-нибудь интересное. Такая вероятность существовала с любым неигровым персонажем, главное проявить настойчивость. А вот настойчивости у гнома было на десятерых.
  Джо как-то смирился с произошедшей аварией. В первые месяцы его разум боролся, вытесняя любые негативные мысли, но позже - уже после подключения к игре - пришло примирение с реальностью, поэтому рассказ о трагичных событиях вышел сухим и немногословным.
  - А вот как появился уже тут - понятия не имею. Вылетел из игры, зашел повторно уже в Атеке, возле фонтана, - завершил повествование Джо.
  - При ошибке подключения, игрока перекидывает на ближайший сервер со стабильной связью, - солидно кивнул Лео. Когда дело касалось игры, он становился будто бы старше и мудрее. - Было дело, выкинуло соклановца в город второго круга бездны.
  - И как он там? - Заинтересовалась девушка.
  - Умер, конечно. Монстры трехсотые, а он еле-еле взял сто семидесятый, - мрачно хохотнул Лео и, будто поймав мысль, развернулся к шерифу. - Босс, а вы как тут сто двадцатый то взяли? С первого уровня?
  - А вот если бы кое-кто не дезертировал сегодня, все увидели бы, - проворчал Джо.
  Гном встрепенулся и заинтересованно уставился на шерифа.
  - Нет, на сегодня точно хватит впечатлений, - Тасья заметила движение гнома и решила сразу же расставить точки над i.
  - Да, да, завтра все посмотрим, - отмахнулся гном. - Выходит, на вашем корабле размещен сервер с локациями королевства Атека?
  - Выходит, так. - Джо внимательно читал контракт и дополнительно узнавал у Бриджит по поводу неразглашения информации. К его удивлению, разговаривать на этот счет ему не запрещалось. Психологи компании настоятельно рекомендовали не ограничивать Джонатана.
  - Так это же золотое дно! - Бборода гнома встопорщилась от возбуждения, в глазах явно мелькал образ гигантской золотой горы, Джо даже головой потряс, чтобы сбросить наваждение, но образ держался стойко. - Вы представляете, какие огромные деньги можно получить, обладая доступом ко всем квестам, координатам кладов и ситуационным миссиям! Миллионы - только руку протяни! Хотел бы я оказаться на вашем месте.
  - Легко бы поменялся, - невесело улыбнулся Джо. - Вы не представляете, в какой дыре я нахожусь.
  - Так это ерунда, есть у меня знакомые в одесском таксопарке, домчат мигом! - От возбуждения Эбер запустил руки в бороду.
  - За тысячу парсек? - Иронично посмотрел на него шериф.
  Гном надолго задумался.
  - Считает, сколько будет тысяча парсек из расчета двенадцать рублей за километр, - громко прошептал Лео на ушко Тасье.
  - И вовсе нет, - засмущался гном. - А сколько в парсеке километров?
  - Почти тридцать один триллион.
  - Дороговато, - мрачно заключил Эбер, но через пару мгновений снова засиял. - Так вы же уже там! Дело в шляпе, я договариваюсь с нужными людьми за скромный процент, и вы вернетесь на Землю очень и очень обеспеченным человеком!
  - Знаете, Эбер, - медленно произнес шериф. - Люди из Новы дали мне шанс, протянули руку помощи, когда отвернулись все. Поэтому я их никогда не предам. Если вы хотите и дальше жить в этом доме, никогда больше не поднимайте эту тему. Простите, у меня много дел.
  Шериф поднялся с кресла и ушел в свою комнату.
  - Перегиб, - кратко озвучила общую мысль девушка, хмуро посмотрев на гнома. - Мог бы и вышвырнуть нас.
  - И был бы прав, - подхватил Лео.
  - Так я как лучше хочу, - смутился гном. - Рано или поздно локацию все равно вскроют, какая разница, кто это будет.
  - Кстати, а какую награду дают за спасение шерифа с корабля? - Эльф решил сменить тему, пока ситуация не скатилась до свары.
  Трое одновременно застыли, над головами возник значок оффлайна. Из игры сеть не была доступна, разве что внутри игровая справка.
  Так же синхронно друзья вновь вошли в игру и пораженно развернулись в сторону лестницы, по которой ушел шериф.
  - Амулет для постоянного десятипроцентного повышения всех характеристик, передаваемый. Откат амулета - месяц. - Озвучил Лео мысль за всех. - Круто.
  - По цене выйдет подороже моего бизнеса, - согласился Эбер. - Да такая вещь в принципе бесценна. Заметь, не указано, что можно использовать на одного человека единожды.
  - Чит, - вставила слово Тасья.
  - Может, удастся помочь ему починить корабль? Ладно с этими локациями, амулет тоже весьма неплох.
  - А он, - Лео повел глазами вверх, - думаешь, не пробовал?
  - Тоже верно, - загрустил Эбер. - Пивка бы сейчас. Лео, слетаешь?
  - А мне не продают. Нет двадцати одного - нет спиртного.
  - Тасья?
  Девушка молча указала на поздний вечер, за долгую беседу окутавший город.
  - После восемнадцати сухой закон. Вчера проверяли.
  - Сухой закон это хорошо, - радость жизни вновь вернулась к гному, - будем заниматься самогоноварением, по золотому за флягу.
  - Угу, а еще продавать фото с драконом и водить экскурсии к загадочному огороду чудес.
  - Если шерифа не убьют новые жители, - вздохнул Лео. - Мы-то притерпелись к странностям, да и компенсация неплоха. - Эльф окинул взглядом новый наряд.
  - А вот на этот случай у меня есть план! - Гном вскинулся с места и чуть было не пошел к шерифу, но был остановлен более спокойными друзьями.
  - Завтра, все завтра.
  *****
  Утро выдалось добрым. Ярко светило солнце в окно, мило пофыркивал в ногах дракончик, повадившийся дрыхнуть на кровати шерифа. По дому разносились приятные запахи еды и кофе. Даже соседи по дому вели себя как-то тихо, умиротворенно, оттого весьма подозрительно.
  - Что вы опять натворили? - Джо решил сразу развеять свои подозрения. Был у него кот, еще в ранней юности. Так тот тоже разительно менял характер с дикого на ласковый, если совершал что-то наказуемое.
  Три невинных взгляда были ему ответом.
  'Дело еще хуже' - подумал Джо. - 'Надо проверить, цела ли мэрия'.
  - Босс, мы тут придумали, как решить проблему с новичками! - Вперед вышел Лео. Разумно с тактической точки зрения.
  - Докладывай.
  - Как вы знаете, послезавтра в город прибудет группа численностью порядка тридцати шести человек. Не смотря на нашу выдающуюся храбрость, - троица выпятила грудь и преданно смотрела в глаза, - победить десятикратно превосходящего врага нам не удастся. Но у нас есть дракон!
  - Так он же маленький. - Джо обернулся на чешуйчатый клубок нежности, что до сих пор дрых на постели.
  - Маленький, если его не прокачивать! А вот после получения пары десятков уровней, он значительно вырастет в размере и одним своим видом приведет в трепет соперника. - Эльф довольно комично пытался чеканить фразы.
  - А еще он будет кушать в десять раз больше. - Озадаченно почесал затылок Джо. - Но большой дракон - это хорошо, качать стоит. Только он спит все время.
  - Да это пустяк! Часть вашего опыта за убийство монстров будет автоматически переходить к Арчибальду, мы просто перенесем его ближе к лесу и будем подводить к нему монстров. У нас все рассчитано! - Эбер не выдержал и вступил в беседу, активно размахивая руками то в сторону дракона, то в сторону окна.
  План был принят. Арчибальд, вместе с одеялом, был аккуратно пронесен через весь город и оставлен под надзором стражи возле ворот.
  - Тяжелый, как только одеяло выдержало, - эльф с удовольствием раскинулся на траве.
  - Кстати, где он? - Тасья озадачено смотрела на одеяло, где секунду назад посапывал дракончик.
  Арчи обнаружился на поляне. Неуклюже косолапя на коротких лапах и слегка помахивая крыльями, дракон пытался догнать юркую фиолетовую бабочку.
  - Хана нашему плану. - Секунд через десять наблюдения, глубокомысленно выдал эльф.
  - Что такое? - Обеспокоено переспросил шериф и заметил играющего Арчибальда. - Н-да. Эдак, он в яму провалится.
  - Какая яма, как бы на монстра вместе с нами не полез, - досадовал гном. - У вас нет в меню действий дракона 'остановить' или 'спать'?
  - Есть 'Атака' и 'Стоп'. Только после 'стоп' он продолжает бегать за бабочкой. - Джо озадаченно почесал затылок и еще раз применил команду остановки, с тем же результатом - дракон замер, но не получив очередной команды, побежал за крылатым насекомым. Жать на 'стоп' постоянно было по меньшей мере неудобно.
  - Можно направить Арчи атаковать кого-нибудь, - нашел решение эльф. - Только нам ведь все бойцы нужны. Разве что на Тасью, но дракон все касты лечения собьет.
  - Вариант подходит, - взял ситуацию в свои руки шериф. - Делаем так. Арчибальд погоняется за гномом, первый круг бегу я один, потом вместе с Лео.
  - Какой круг, - не поняв спросил гном. - Монстров бить надо, зачем бегать?
  - Это проще показать, чем объяснить. Направляю дракона. - Арчибальд с неожиданной резвостью погнался за целью, заставив Эбера моментально сорваться с места. - Стойте тут и не сбегайте в город, как вчера. Все будет хорошо. - Джо дождался разбафа от Тасьи и побежал в лес.
  Привычно зацепив пару монстров, Лоренс довольно быстро вернулся на поляну, завел чудовищ в ловчую яму и остановил атаку дракончика.
  - А г-где м-монстры? - Со сбитым дыханием произнес гном. На его глазах два лесных кошмара просто пропали из вида.
  Джо осторожно подвел троицу к яме и показал двух полумертвых чудовища с одним пунктом здоровья.
  - И как их теперь добить? - Тасью передернуло от мысли, что придется спускаться на дно ямы. Пугали не столько монстры, сколько выпирающие острые колья.
  Джо без слов достал парочку собранных во время забега шишек и под ошарашенными взглядами троицы ловко метнул их в зверей. Перед глазами промелькнуло несколько сообщений о возросшем уровне Арчибальда.
  - Дракон уже двенадцатый уровень! - Поделился радостью шериф.
  - Здорово! - Порадовались все, кроме гнома.
  - Теперь он станет бегать еще быстрее? - Эбер с опаской посмотрел на заметно подросшего дракона.
  - Сейчас я сбегаю вместе с Лео, потом мы будем приводить монстров с двух краев, выйдет в два раза быстрее.
  - Потерпи, для дела, - Тасья похлопала гнома по плечу. - Твой подвиг не будет забыт. Можешь броню снять, если тяжело.
  Гном с сомнением посмотрел на прорезавшиеся клыки Арчи и защиту снимать отказался.
  Дальнейшие часы слились в нескончаемый забег с сотнями монстров. Шериф и Лео синхронно заводили их на колья, Тасья обновляла маскировку ловушки, а Эбер проклинал свою затею и очень, очень длинный день, заполненный смертельно опасным забегом от все увеличивающейся рептилии. Пока что выручали заклинания Тасьи на скорость и короткий отдых между забегами, но вскоре даже огромная гномья выносливость начала подходить к концу.
  - Как ты там? Не устал? - Окликнул бегущего гнома Лео.
  - Н-не-е... не-е-е, - хрипло вырывалось из горла гнома.
  - Порядок, Босс! Еще два круга! - Эльфу нравился адреналиновый забег, это было куда интереснее монотонного избиения слабых монстров и долгой борьбы за выживание с монстрами сильными.
  - М-могу б-больше, - выдавил из себя Эбер.
  - Шеф, можно даже три круга!
  - НЕ МОГУ БОЛЬШЕ! - Выкрикнул гном и повалился на землю.
  Дракон - а крылатого зверя двухметровой высоты уже было некорректно называть дракончиком, подлетел к лежащему телу и принялся вылизывать гнома.
  Подлетевший шериф и Тасья с Лео застали умильную картину улыбающегося и устало смеющегося гнома, уворачивающегося и загораживающего руками лицо от языка Арчи.
  - И все-таки он меня любит, - довольно сообщит Эбер.
  - Или моет перед едой, - скептически произнес Джо, заметив плотоядный отблеск в глазах дракона. - Арчи, фу!
  Гном со стоном и перевернулся на живот и пополз в сторону города.
  - Добычу будем делить без него?
  Послышался еще один страдальческий стон и тело гнома взяло широкий разворот.
  - Бессердечные! - вспыхнула негодованием девушка и помогла подняться бородатому с земли. - Не расстраивайся, он еще маленький, вы обязательно подружитесь.
  - Если он меня раньше не сожрет, - буркнул гном.
  - В подобном Арчи не замечен, все будет хорошо, - смущенно произнес Джо, наблюдая, как дракон понесся за очередной бабочкой. Все таки зрелище, как огромное черное тело в два метра высотой клацает челюстью, было по меньшей мере странновато.
  - Ключевое слово - 'не замечен'! Мало ли, - гном потихоньку расслаблялся, чему способствовал цветочный венок, одеваемый Тасьей ему на голову. Украшение явно плелось под Лео и налезать на массивную голову гнома не особо хотело, но путем приложения силы и некоторой толики упорства было плотно закреплено на макушке гнома эдаким цветочным нимбом.
  - Есть идея! - Произнес Лео, до того внимательно наблюдавший за игрой Арчибальда. - Собираешь бабочек и в случае атаки дракона - выпускаешь одну для отвлечения внимания. Гарантирую стопроцентный результат, - слова эльфа подтвердил неслабый толчок земли от падения тяжелой драконьей туши на землю в результате очередной попытки поймать крылатое насекомое.
  - Так они же помрут? - Расстроено произнес гном.
  - Виртуальные? Если подкармливать - нет. Вспомни зоопарк редких животных в столице. Кормить надо довольно редко, это же игра.
  - Про редко - не согласен. У меня хомяк и пару дней не прожил, - Джо с подозрением отметил виноватые ноты в глазах собеседников. - Причем, именно в тот день, когда я вас пригласил в дом...
  - А какого уровня дракон? Появились новые навыки? - Гном решил сменить острую тему. Шериф все еще оставался довольно пугающей фигурой и его гнев на себе совершенно не хотелось проверять. Тем более, в его подвале обнаружилось полторы сотни могильных крестов, что весьма настораживало. Сам шериф залегендировал их, как палки для подвязки помидорной рассады, но произносил не внушающим доверие тоном. Явно скрывал что-то зловещее.
  Шериф сбился с мысли и с интересом заглянул в интерфейс питомца.
  - Сорок шестой уровень. Двенадцать очков навыков. Тут есть 'огненное дыхание', 'ледяное дыхание', - начал перечислять Джо.
  - Сразу нет. Все, что дальнобойное исключается. Мне его еще уровней пятьдесят водить за собой. Я жить хочу, - воинственно встал на защиту самого дорогого гном.
  - Может, отложим навыки на потом? - Лоренс скептически оглядел список из явно боевых умений с огромным уроном.
  - Принимается. Доставайте из ям добычу. Я пошел ловить бабочек, - скомандовал гном, и пока все не спохватились, уверенным шагом направился на юг вдоль леса.
  - Ты куда? Поляна то тут.
  - Конкурировать с НИМ? - Гном направил руку в сторону дракона, гонящегося за очередной крылатой жертвой. - Нет, хватит на сегодня безумств, - и ускорил шаг.
  Устало вздохнув, Джо принялся за работу. Втроем они довольно шустро выгребли из ловушек сегодняшний улов, отсортировали и разделили на четыре равные кучки. Шериф качал головой, наблюдая, как эльф с Тасьей чуть ли не облизываются на свою долю добычи и представлял на их месте Эбера. Предположительно, слюной смыло бы всю поляну.
  - А где Арчи? - За всеми хлопотами, совсем немаленький дракончик умудрился потеряться.
  Трое обеспокоенно разошлись по поляне, изредка выкрикивая имя дракона, но в округе было тихо. Сама поляна была изрядно вытоптана, как забегами шерифа, гнома и Лео, так кувырками дракона, поэтому след было взять невозможно.
  - Расходимся. Вы с Тасьей идете на север, я на юг. Если находите - ведите его ко мне или в город, - раздал указания Джо и двинулся по своему маршруту.
  ****
  С ловлей бабочек у Эбера сразу не заладилось. Казалось бы, крылатое уже было в паре сантиметрах от его рук, но за мгновение до поимки, срывалось и улетало ввысь. Через пару часов охоты гном начал разделять ненависть дракона к этим насекомым. За все время в импровизированной коробочке, нашедшейся в запасах гнома, помещался всего какой-то десяток бабочек, что было явно недостаточно для спокойной жизни рядом с агрессивной рептилией.
  Погнавшись за очередной бестией, Эбер незаметно для себя углубился в лес. В высоком прыжке бабочка была поймана в заботливые руки гнома и уже практически помещена к остальным, когда внезапно лицо сидящего на поляне гнома накрыла посторонняя тень. Эбер очень осторожно начал поднимать глаза вверх. В глазах роились десятки мыслей - от обиды на себя - за невнимательность, на Лео - за глупую идею, до предположений о возможном госте. Неужели его выследил Арчи? Или какой-то лесной монстр?
  Реальность оказалось хуже - на него изумленно пялилось девять человек в самых лучших, по меркам прежних территорий, доспехах. От удивления, гном выпустил из рук коробочку, и одиннадцать бабочек разлетелись по поляне. Стон сожаления непроизвольно вырвался из уст Эбера - да фиг с ними, с людьми и их появлением на день раньше! Все, на что было потрачено три часа его времени - улепетывало от него в разные стороны! День явно не задался.
  - Фея, - утвердительно произнес один из смотревших на него людей.
  - Да какая это фея? Это же гном! - Вступил в диалог второй.
  - Дурень, на него посмотри. Цветочный венок на голове, вокруг летают бабочки. Одежда в звездочках, первый раз вижу, - уверенно ответил первый. - Явно фея.
  - Не бывает бородатых фей!
  Эбер с интересом переводил взгляд то на одного, то на другого. После поражения с бабочками силы окончательно его покинули, так что вскакивать и что-то объяснять он не торопился.
  - Может, лепрекон? - Вступил в диалог третий.
  - Эй-эй, я не лепрекон! - Все-таки возмутился гном.
  - Точно лепрекон! Смотри, как отмазывается! - Гнома моментально взяли за грудки и иммобилизовали контролирующим заклятием. - Где наше золото?!
  Моментально взвесив все возможные варианты действий, Эбер принял самое верное из них.
  - ШЕ-ЕРИ-И-ИФ! - Разнеслось над лесом.
  
  ****
  Джо ходко шел вокруг города, зорко высматривая и чутко прислушиваясь ко всему, что отличалось от обычной суеты лесной опушки. Внезапно где-то на пределе слуха раздался столь знакомый голос, громко и с надрывом взывавший к нему. Шериф моментально набрал скорость и уже через пару минут влетел в лесную чащу. На поляне полукругом стояли несколько человек и активно что-то трясли, закрывая этот предмет своими спинами.
  - Мужики, вы гнома не видели? - Вместо приветствия выдал Джо.
  Мужики вздрогнули и повернулись к шерифу, явно что-то скрывая за собой.
  - Ничего не видели, - ответил центральный.
  - А дракона? - Печально спросил шериф. Может, показалось? Или бежать надо куда-то дальше.
  - Тут и дракон есть? - Заинтересовался второй, получил тумак от центрального и отступил назад.
  - А что это вы там прячете? - Джо сделал пару шагов вперед. Группа людей синхронно на пару шагов отступила назад.
  - Ше-ери...! - Пискнуло что-то за спинами девятерых, но моментально прервалось.
  Джо моментально сорвался с места, проскользнул мимо поднимающего меч первого, перепрыгнул, опершись о дерево, второго и через пару секунд оказался за спинами чужаков, только-только разворачивающихся к нему. За спинами странной компании оказался связанный гном, удерживаемый одним из группы бандитов - как моментально окрестил их Джо.
  Тот, кто держал гнома - к слову, за ноги, головой вниз - открыл было рот, дабы недвусмысленно выразить свои эмоции, но был прерван метким ударом шишки, основательно заклинившей тому челюсть. От столь необычного приема, бандит выпустил свою жертву из рук и в панике принялся вытаскивать инородный предмет из горла. Летящий к земле гном был подхвачен за пару сантиметров до земли и переброшен за спину. Под негодующие крики 'Он украл нашего лепрекона! Лови его!', шериф вместе со свой ношей побежал по лесу. В заведомо проигрышную схватку шериф вступать отказался. За спиной потихоньку приходил в себя гном.
  - Они требовали от меня денег. Закопанное золото. Обещали убить. Сумасшедшие, - в промежутках между прыжками сумел выговорить Эбер.
  - Это не сумасшедшие. Это террористы, - сузил глаза шериф. - С такими у нас разговор простой, как с дикими животными, - до слов гнома он еще как-то думал решить проблему с бандой более-менее цивилизованными методами, но террористов он ненавидел люто и людьми не считал.
  Джо притормозил и двинулся обратно к бандитам. Ему требовалось, чтобы погоня преследовала его след в след. Благодаря своей скорости, шериф успел значительно разорвать дистанцию с преследователями.
  Группа моментально заметила потерянную было цель и устремилась вдогонку.
  Через десяток минут, шериф фирменным финтом загнал всю группу из девяти человек на колья ловушки. Первые четверо влетели в нее моментально. Еще двое пытались остановиться, но были снесены в яму догоняющими.
  Наконец-то можно было передохнуть. В ходе гонки террористы несколько раз метали в шерифа что-то огненное, потом ледяное, и даже десяток арбалетных болтов, но Джо, руководствуясь воплями гнома, смотревшего назад, вовремя менял траекторию движения и ни один снаряд не повредил ни его, ни напарника. Вместе с Эбером, они расположились на краю ловушки и наблюдали за исторгающими ругательства мужчинами, пришпиленными на заостренную древесину. Было видно, что какой-то сильной боли это не вызывает, но находиться в подобном положении им явно не нравилось.
  - Я тебя в реале найду, слышишь? - Бесновался тот, которого для себя шериф окрестил 'центральным'. Джо заинтересовался этой фразой и перегнулся через край ямы, чтобы посмотреть говорившему в глаза.
  - День, когда ты найдешь меня в реале, будет самым счастливым в моей жизни, - проникновенно произнес Лоренс, отчего центральный моментально заткнулся и как-то съежился.
  - Что вы с нами будете делать?
  Вместо ответа, гном снял с головы венок и кинул в яму.
  - Эй-эй, подождите! - Панически крикнул центральный. - Мы даже не сохранились в городе!
  Джо набрал в руку горсть земли и тоже скинул в яму. После чего, передал Эберу девять шишек. Он не вел переговоров с террористами.
  *****
  Вечером на игровом форуме появилась горячая тема с названием 'Лепрекон шишками убил фулпати 200+, что курят разработчики??!!'.
  Джо попытался было рассказать о сложных взаимоотношениях гнома с ручным драконом, о тактике отвлечения внимания бабочками и нападении террористов-вымогателей, но в итоге вновь наблюдал сообщение о бане с причиной "тролль", на этот раз на неделю.
  Джонатан пообещал себе обязательно выследить этого "тролля", мешающего ему писать на форуме, и поотрывать ему руки.
  
  
  Глава 6
  
  Ближе к ночи Джо обнаружил гнома в кресле гостиной, закутанным в плед и угрюмо смотрящим на огонь в камине.
  - Да не переживай ты так, - Шериф пододвинул кресло поближе к Эберу и положил руку ему на плечо. - Они были плохими людьми и заслужили это.
  - Что? - Гном вздрогнул, только сейчас заметив Лоренса и пару секунд переваривал его слова. - Что вы, нет-нет! Трагедия не в них, беда куда глобальнее!
  - Э-эм, - Джо призадумался, что же могло опечалить бородатого соратника. На ум пришло только одно. - Что-то связанное с деньгами?
  - Именно! - Эбер стряхнул сонливость и агрессивно дернул головой. - Завтра игроки наводнят локацию и разнесут по всему свету сведения о частом выпадении мифрила.
  - У нас же его полно, да и до прихода следующих искателей соберем еще больше.
  - Слухи обесценят всю добычу. Это же рынок! Спрос, предложение! - Вцепился пальцами в бороду гном. - Цены сразу упадут, колоссальная потеря прибыли.
  - Так вы вроде обеспеченный человек?
  - А вы подумали о Лео? Он же студент! Как он будет оплачивать учебу и жилье? - Обличающе направил на шерифа палец гном. - А Тасья и ее социальная трагедия?
  - А что с Тасьей? - Шерифу стало неудобно, со своим горем Джо действительно позабыл о проблемах других в реальной жизни.
  - У нее будущий муж - студент! - Припечатал гном.
  - Можно сбегать в обжитые земли, - Джо прикинул варианты.
  - Невозможно, безумие, - Эбер забраковал вариант. -По дороге сюда мы прошли несколько водопадов, их не преодолеть.
  - А если слетать на драконе? - Лоренс давно подозревал, что родной стихией Арчи является небо. Да и было бы жестоко обрекать черного красавца косолапить по земле всю жизнь.
  - А получится? - Оживился Эбер. - Тогда было бы просто замечательно! Отдаете мне дракона, весь мифрил, я быстренько слетаю и все в шоколаде! - От возбуждения гном аж порозовел.
  - Эбер, - одёрнул его Джо. - Сразу нет.
  - Опять сидеть в вашем пыльном кошельке? - Приуныл гном.
  - Тебя же металлом завалит на первом же вираже, - двое надолго задумались.
  Проблема действительно существовала, все вещи в кошельке активно смещались при движении, подчиняясь законам механики. Джо помнил, в каком виде его собеседник был после небольшой прогулки по арсеналу. Гном с веселым смехом плескался в рассыпанном на дне кошелька золоте и категорически отказывался вылезать, пока шериф не припугнул хорошенько взболтать кошелек с содержимым. Эбер тогда заявил, что это была бы идеальная смерть, но все-таки покинул бездонный мешочек.
  - Позовем остальных? - Наконец гном сдался.
  - До них дозовешься, как же, - Джо откинулся на кресло. Парочка за день беготни еле волочила ноги и даже не спустилась к ужину.
  - Способы надо знать! - Ехидно ухмыльнулся гном и крикнул, развернувшись к лестнице. - Тасья, шериф хочет подарить тебе уникальную шапочку!
  Послышался громкий хлопок двери и частые шаги по коридору.
  - И где я найду шапку? - Укоризненно спросил Джо.
  - Ой, да скажем, что послышалось! Задача то выполнена. - И действительно, в коридоре показалась наспех одетая девушка и сонной тенью следовавший за ней Лео.
  - Где она? - Тасья обвела взглядом гостиную, но не нашла предмет своего обожания. Улыбка сразу сменилась на хищный оскал, а из кармана появился боевой веер. - Отдайте мне шапочку и все останутся в живых.
  - Как долететь на драконе двум человекам, если пассажирское место только одно? - Неожиданный вопрос Эбера сбил боевой настрой девушки.
  - К лапе привязать, в зубы взять. Вы тему не меняйте, шапку! - Веер раскрылся с хищным звуком, стальные края мрачно бликовали в свете камина кровавым железом.
  Джо смущенно зарылся с головой в кошелек, высматривая подходящий аксессуар. Что-то он такое видел, и даже выбросить как-то хотел, но рука не поднялась.
  - Вот, - шериф достал из кошелька роскошный головной убор из сияюще-белых перьев хищной птицы. Чем-то он напоминал украшения древних индейцев, но на порядок превосходил по красоте. Шериф только сейчас заметил, что от диадемы шел пульсирующий свет, отчетливо заметный в полусумраке гостиной.
  - Ва-ау, - восхитился Лео и придвинулся чуть ближе.
  - О-ох, - всхлипнул гном и протянул руки к чуду.
  - Лапы убрал! - Девушка обозначила удар веером по пальцам Эбера и, зажмурившись от удовольствия и предвкушения, одела диадему на себя.
  Тасья выглядела царицей, императрицей и просто богиней. Ореол света над головным убором создавал словно нимб, сиявший куда сильнее, чем ранее.
  - Я тебя люблю! - Лео заворожено подошел к девушке и приобнял ее.
  - Шеф, а у вас есть вторая? - Гном с доброй завистью поглядывал на парочку.
  - Тоже для девушки? - Улыбнулся Джо.
  - Нет, продать. Это ж уникум!
  Лоренс даже отвечать ничего не стал неугомонному гному, только грустно улыбнулся и покачал головой.
  - Эй там, вы тут не одни! - Оборвал действия парня и девушки, словно позабывших где находятся. - Что за диадема то?
  - 'Диадема из перьев птицы Лоо', плюс пятнадцать процентов к лечащей магии, шесть процентов снижения затрат на магию, плюс три к скорости бега, - вдохновенно зачитывала Тасья, словно любовный сонет. - Ой, тут еще задание! 'Владелец диадемы может активировать уникальное партийное задание 'К гнезду птицы Лоо'. Мама, я такая счастливая! - девушка закружилась по залу.
  - А можно я примерю? - Эбер незаметно подкрался к девушке.
  - Без проблем, давай сюда свою голову, - Тасья вновь обнажила веер. - Могу помочь ее снять.
  - Злые вы, - буркнул гном и вернулся в кресло. - А я тут для вас стараюсь, денег хочу добыть.
  - Подробней, - Лео уже успел сбегать на кухню и теперь неспешно попивал кофе.
  Джо кратко обрисовал ситуацию с падением рынка мифрила и возможные меры избегания финансовых потерь.
  - Привязать к лапе гуманнее всего, - подвел черту Лео.
  - Да, только как это будет выглядеть? Летит дракон, в лапах у него гном, - Джо озадаченно почесал затылок. - Эдак и сбить могут.
  - Дракона то? - усмехнулся Эбер. - Удачи!
  - Или попытаются добить невольную жертву, чтобы не мучилась, - ехидно вставила Тасья.
  - Проблема, - пришел черед гнома чесать затылок.
  - А если Эбер будет улыбаться? Летит дракон, на лапе улыбающийся гном - сразу видно, что все у него в порядке! - С жаром отстаивал свою позицию Лео.
  - Сразу видно, что с головой у него не в порядке. Такого точно добьют, - забраковал идею шериф. - И потом, у него за бородой улыбку не видно.
  - Эй, у меня харизматичное выражение лица! - Вскинулся Эбер.
  - Можно сбрить бороду, - не отступал Лео.
  - Тогда меня деловые партнеры не узнают.
  - Кстати, мы зря решаем несуществующую проблему. Я и сам могу слетать и продать все необходимое, - взял слово Джо. - У меня же навигационное образование, просто дадите курс, я не собьюсь.
  Все трое скептически посмотрели на шерифа и синхронно покачали головой.
  - Поймите, мой друг, - попытался объяснить гном, - нам важно не обвалить рынок, все плитки мифрила следует сбыть по одной, не афишируя продажу крупной партии. Иначе все бесполезно! Только у меня есть достаточно знакомых для этого, а вы сможете проконтролировать честность. Это никак не связано с вами лично! - Но по глазам остальных было видно, что явно связано. Все трое только сейчас прикинули, что может натворить шериф из самых лучших побуждений.
  - Ладно - согласился Лоренс. - Что тогда с гномом делать? Может, покрасить в синий цвет? Или в цвет лапы?
  - Можно нацепить ему на шею табличку, - предложила Тасья. - С каким-нибудь текстом.
  - 'Я не жертва', 'Дракон сытый'?
  - Нет, нет, надо что-то нейтральное, - вдохновилась идеей девушка.
  - 'Юнайтед эйрлайнс', 'Дельта', 'Аэрофлот'? - Предложил Джо.
  - 'Такси недорого. Адлер, Красная поляна'. - Эбер смутился под внимательными взглядами троицы.
  - 'Спасите китов'?
  Четверо надолго призадумались.
  - Лучше бы придумали, как научить Арчи летать, - Лоренс решил поднять больную тему, пока все были в сборе. - Он уже большой и крылья сильные, пора бы.
  - Так это просто, - отмахнулся Лео, - берем очень высокую точку, например крышу мэрии. Сажаем туда Эбера и выпускаем дракона. Элементарно! - Гордо выпрямился эльф.
  - Ушастый, а что он по-твоему сделает, когда взлетит? - Ласково произнес гном и двинулся в сторону Лео.
  - Ну, он взлетит, полетает вокруг тебя и..
  - Съест, - гном угрюмо склонился над лицом эльфа. - Еще варианты?
  - Брейк! - Джо втиснулся между эльфом и гномом. - Отложим вопрос, без нервов обдумаем пару дней и решим. Если кто не помнит, у нас завтра еще три партии 'гостей'.
  Четверо покидали гостиную с разными чувствами, но главным оставалась тревога от скорой встречи с многочисленными игроками.
  Утром группа разделилась, Джо отправился обходить город - встречать гостей, трое же друзей остались повышать уровень Арчибальда. Через некоторое время шериф начал осознавать бесполезность своего занятия - если бы где-то поблизости были игроки, они в первую очередь вышли на истошные вопли гнома. Дракон подрос и частенько помогал себе крыльями при беге, легко разрывая дистанцию с мишенью и клацая зубами в опасной близости от пятой точки Эбера. Каждая такая попытка сопровождалась диким криком бородатого и сверхбыстрым рывком в сторону. В итоге шериф вернулся к остальным и бегал на разведку синхронно с выходами Лео в лес. Пока эльф бродил по чащобе, собирая хвост из монстров, Джо успевал проверить территорию до соседних ворот и вернуться назад, чтобы добить пойманных в ловушку чудовищ.
  День тянулся спокойно, своей размеренностью успокаивал и убаюкивал тревогу. Быть может, группы не смогли пройти через многочисленные препятствия? Еще неделя спокойствия - как бы шерифу этого хотелось! Но увы, на следующем забеге Джо явно заметил следы деятельности людей - сломанные ветки, истоптанная трава. Лоренс насчитал девять пар ног и хотел было бежать назад, чтобы предупредить друзей, но все же решил посмотреть на гостей поближе. Во всяком случае, он-то всегда сумеет сбежать.
  След шел в сторону 'кладбища', все еще выделявшегося из общего пейзажа так и не убранной оградой.
  ****
  Группа приключенцев с недоумением рассматривала крупный огороженный прямоугольник пространства с явно разрытыми могилами.
  - Новак, доклад! - Скомандовал лидер группы, мрачный орк с изрезанным шрамами лицом. Лютый вид слабо сочетался с игровым ником, взятым игроком. Вселенная не разрешала изменить данное при начале игры имя без прохождения очень сложного задания. Так что молодой студент, решивший ради развлечения окунуться в мир Вселенной, через некоторое время сильно жалел о самоназвании. Но оступаться было поздно, позади в тот момент уже была сотня уровней, так что орк Волосатая Нога продолжил покорять мир.
  - Вол, разрушенное кладбище, сто пятьдесят могил, все разрыты. Надгробия уничтожены, - отрапортовал аналитик группы.
  - Сам вижу. А где НПС? Тут явно должно быть какое-то задание.
  - Наблюдаю человека на шесть часов, - разведчик группы, рейнджер Алекс, отрабатывал свою роль. - Выглядит... очень необычно. Ни одну часть доспеха не могу уверенно идентифицировать.
  - Может, он и есть НПС? - Орк перевел взгляд на место, указанное разведчиком, но ничего не увидел. - Милейший, прошу, подойдите для делового разговора! - Крикнул он в его сторону.
  Кусты в стороне леса шелохнулись и из них важно выступил человек в элегантном черном костюме, расшитом мерцающим серебром. Но не это привлекло внимание лидера - на груди НПСа - в этом не было сомнения - красовалась большая золотая звезда шерифа. Вол ни разу за всю игровую карьеру не видел шерифов живьем, теоретически зная, что они обитают где-то там, в эмпиреях закрытых от простых смертных курортных локаций. Звание было сверх элитным, статусным, потому и выкупалось богачами за огромные деньги.
  - Уважаемый шериф! - Вол приготовился вешать лапшу на уши НПСу, как делал это всегда. Во Вселенной очень важен отыгрыш своей роли, если не хочешь всю жизнь рубить деревья для старушек или таскаться с курьерскими заданиями. - Я вижу, в ваших краях огромная беда! И готов всеми силами помочь вам!
  Шериф удивленно-заинтересованно посмотрел на Вола и поощрительно кивнул.
  - Я вижу, ваше кладбище было поднято подлым малефиком! - Воодушевившись одобрением шерифа, орк продолжил вещать. - И сотни зомби гуляют где-то по округе! Но мы найдем и победим их! Верно, братья?
  Одобрительный рев восьми глоток подтвердил слова своего вождя.
  - Остается уточнить у уважаемого шерифа, какова будет награда за голову зомби? - Осталось самое главное, что определит - возьмется ли отряд за задачу или бросит в поиске более интересного.
  Шериф на секунду замер, достал кошелек, пару секунд в нем порылся и достал небольшую сияющую пластинку.
  Все девятеро замерли, не дыша. Это же был... это был...
  - Мифрил. По пластине за четыре клыка, - сочным, глубоким голосом произнес НПС. - По выполнению, подойдете к страже ворот, вас пропустят.
  - Мы немедленно принимаемся за задание! - У орка разве что не закружилась голова от перспектив! Сто пятьдесят мифриловых пластинок! Да ладно, даже если клыки будут всего по одному с зомби, это же минимум тридцать две пластины! Вол обернулся к остальным. - Живо обыскать кладбище, любые зацепки! Шевелись!
  Шериф посмотрел на их мельтешение, глубокомысленно кивнул и степенным шагом скрылся в лесу.
  ****
  - Одна проблема решена - облегченно выдохнул Джо. Коротенький диалог дался ему нелегко, по спине катились крупные градины пота. К счастью, все сложилось как нельзя лучше! Партия сама придумала себе задание и принялась его выполнять. Пусть теперь ищут этих зомби до светопреставления. Теперь уже можно было возвращаться к остальным, благо новости были хорошие.
  ****
  - Вол, есть зацепка! - Алекс вытянулся стрункой перед лидером, - Найдены четыре следа, предположительно мужчина, парень, девушка и маленький толстый мальчик. Ведут в сторону города.
  - Зомби? Малефики? - Уточнил Вол.
  - Вряд ли малефики, про них то ни слова в задании не было. Скорее всего они свернут в сторону где-то поближе к городу, это ж зомби, они по прямой ходить не обучены. Остальных следов нет, возможно был дождь. Рекомендую обойти город для начала и осмотреть ближайший лес.
  - Давай сначала возле города, - орк вздрогнул, вспомнив обитателей леса. Еще раз туда возвращаться он не хотел.
  ****
  Джо передвигался по кромке леса, осторожно приближаясь все ближе к поляне рядом с ловчими ямами. Шерифа насторожил шум множества незнакомых голосов, доносящихся с привычного места. Внутреннее беспокойство требовало выбежать поскорее и узнать причины явно агрессивного диалога, но без разведки это могло оказаться огромной ошибкой. Поэтому Джо обуздал свои чувства и потихоньку, стараясь остаться незамеченным, двигался ближе к месту происшествия.
  Почти рядом с местом действия Джо обнаружил Эбера, неуклюже спрятавшегося в ветвях крупного дерева. Джо белкой влетел на дерево, придержал дернувшегося было в сторону гнома и присел рядом с ним.
  - Что происходит? - Прошептал шериф. На поляне наблюдалась весьма колоритная сценка. По середине дремал Арчибальд, прикрыв голову крылом. Перед ним ожесточенно ругались две группы людей, по девять человек с каждой стороны. Воины то хватались за мечи, то порывались объяснить что-то оппоненту. Но все тщетно - сила свары продолжала нарастать.
  - Не могут решить, кто будет убивать дракона, - скучающим тоном поведал гном.
  - Моего Арчибальда? Да я им сейчас головы поотрываю. - Джо решительно начал слезать с дерева.
  - Погодите, дослушайте, - Эбер удержал шерифа. - Вот эти слева пришли на поляну первыми, потом пришли те, кто с права. Арчибальд уснул за час до этого. Тасья умница, не растерялась. Она же в новой диадеме один в один богиня. Вышла к этим убийцам, которые уже было договорились о дележе, и рассказала им легенду. - Под конец фразы гном сбился и полез за флягой промочить горло.
  - Дальше? - Джо тем временем примеривался кого бить первым. Предпочтительнее было лучников, а потом деру назад в лес, устраивать партизанскую войну.
  - Вышла, как лебедь перед ними, значит, и объявила, что только одна группа получит награду за убийство коварного монстра, золото, доспехи и легендарное задание. - Приглушенно рассмеялся Эбер. - Моя школа. Вот теперь они и решают, кто получит все это добро, так как если атакует две партии - никто ничего не получит. Так сказала богиня! - Улыбнулся гном.
  Между тем, дела на поляне подошли к активной фазе. Группы собрались возле своих лидеров в боевом порядке и двинулись друг на друга.
  С лязгом столкнулись щитоносцы, пытаясь смешать строй противника, запели стрелы, посылаемые меткими лучниками поверх голов первого ряда. Взвыл призванный воздух и огонь, обрушивая на противника вихри ледяных игл и огненные шары. Мистики поднимали врага в воздух, одурманивали сетями видений лучников и оплетали ноги воинов ветвями моментально выросшей растительности. Это было красиво, насколько бывает красив смертельный поединок. Отряды стойко держали позицию, щитоносцы будто бы не замечали наносимых повреждений, внутренняя ротация отряда шла за их спинами - раненные отступали к медикам, чтобы через пару секунд вновь вступить в бой.
  - И как долго это обычно длится? - Джо уже минут пять наблюдал за противостоянием в принципе равных отрядов. Не то, чтобы ему не нравилось зрелище, но беспокоил Арчи, который мог ведь и проснуться под канонаду взрывов и звон металла.
  - Эти будут до истощения, очень сильны. Еще минут шесть наверняка, - Эбер поудобней расположился на ветке, прислонившись спиной к стволу дерева.
  Прогноз гнома оправдался, еще шесть минут группы двигались по поляне, то переходя в решительное наступление, то врываясь внезапными атаки, чтобы вытащить из верной смерти вытащенного хищной лозой соратника. Под конец боя оба отряда заметно шатались, исчерпав запас бодрости. У мистиков дело шло не лучше - как пояснил гном, маги оперировали энергией мира, называемой мана, и она тоже была не бесконечной. Так что теперь маги вытащили короткие кинжалы, чтобы, если дело дойдет до рукопашной, продать свою жизнь подороже, и изредка огрызались заклятиями. Бой перешел в противостояние лучников. Рейнджеры на секунду выглядывали из под прикрытия щитов, всаживали наудачу навесом несколько стрел и вновь прятались, дабы не быть раненными соперником. Одна из таких стрел удачно влетела в горло лекарю, вызвав стон горя у его соратников и вопль радости у союзников меткого стрелка. Ход боя переломился, на кураже более многочисленный отряд смял строй противника, но все равно к концу боя у победителей на ногах еле стояло всего четверо.
  - Пойду объясню им, что дракон - частная собственность. - Джо полез с дерева.
  - Как бы не убили с огорченья, - хмыкнул Эбер.
  - Я быстро бегаю, - отмахнулся Джо и решительно двинулся к выжившим.
  - Господа! Дракона зовут Арчибальд, он мой питомец, - Джо сразу пояснил свою позицию.
  - Это наш дракон, богиня Тасья обещала нам награду, - набычился шатающихся от усталости лидер победителей.
  - Я сделал все что мог, - шериф посмотрел направо, чему-то улыбнулся и громко крикнул. - Здесь зомби! Сюда!
  Не совсем понимая что происходит, четверо удивленно развернулись в ту же сторону, куда смотрел незнакомый мужик.
  На них неслась свежая девятка соперников во главе с огромным зеленым орком.
  - Бежим! - Решение сформировалось молниеносно, но было уже поздно.
  ****
  Вол с азартом гнался за целью. Зомби оказались на удивление умными и шустрыми существами, опровергая все написанное о них в гайдах. Орк даже засомневался бы в их не-жизни, если бы не точное указание НПСа и явное пошатывание из стороны в сторону, столь характерное для поднятых низших.
  Наконец он нагнал первую цель и фирменным ударом вонзил двуручный топор в цель. Зомби мигнул... и почти сразу пропал! Но как же так?!
  - Зомби не убивать, ловим, сбиваем с ног, выбиваем клыки, только потом добиваем! - быстро сориентировался лидер.
  Оставшийся день Вол никак не мог выбросить из головы удивленные и шокированные взгляды нежити, а так же удивительно человечные вопросы 'Что же вы творите, ***!', 'За что?!', но в итоге решил, что зло коварно и не следует воинам добра прислушиваться к речам зомби. Три пластинки мифрила, выплаченные щедрым НПСом и вовсе заставили его увериться в своей правоте.
  ****
  Богиня Тасья - ситуационная богиня Атеки. Встречается крайне редко, отличается огромным коварством. При встрече рекомендуется не слушать ее речи и не верить ее словам. Дает изначально провальные задания, после чего добивает глупцов силами миньонов. Миньоны - десять бойцов экстра-уровня, во главе с орком-шаманом. Лишают зубов поверженных, дабы использовать их в ритуале поклонения богини. Механизм ритуала не ясен.
  Из пользовательского гайда по Вселенной.
  ****
  
  - Шеф, мы нашли еще одного зомби! - Довольный крик сменился воплями растревоженного в зимнюю спячку медведя.
  Вол приготовился к очередной угрозе, но дело оказалось куда прозаичнее - бойцы отряда волокли отчаянно упирающегося гнома. В бороде находки застряли ветви деревьев и листва, будто бы гнома стаскивали с дерева, причем явно не добровольно.
  - Отпустите! Да послушайте меня! - Ярился гном, перемежая требования экспрессивными выражениями, пока на него не наложили заклинание молчания.
  - Разве зомби умеют ругаться? - нахмурился Вол.
  - Нет, но он кусался! И у него много целых и здоровых зубов! - Воодушевленно отрапортовал Алекс.
  - А он вас не заразил? - Спохватился предводитель.
  - Вам хочется очень много денег просто так? - уточнил Шериф, улыбаясь.
  - Еще бы! - Хором ответили оба.
  - Значит, точно заразил, - улыбнулся шериф. - Только он не зомби.
  - Снимите заклятье, - распорядился Вол, уловив настой городского служащего.
  - Я его сосед! - С негодованием провозгласил Эбер, указывая подбородком на шерифа. - И первый заместитель!
  Конвоирующие мигом отпрянули, удержали покачнувшего гнома на ногах и принялись отряхивать его костюм и бороду от листвы, одаривая заискивающими взглядами. Ссориться с должностям лицом было чревато огромными неприятностями!
  Джо подтверждающее кивнул и собрался было представить подчиненного другим людям, когда с поляны раздался-таки трубный зов разбуженного дракона - Арчибальд проснулся удивительно вовремя. Шериф поспешно извинился и поспешил к питомцу, оставив гнома наедине с отрядом.
  - Простите моих людей, уважаемый! - Вол с досадой проводил шерифа взглядом - так хотелось нового задания от столь прибыльного персонажа! И тут же и воздел руки ввысь, обращаясь к гному привычным речитативом. - Позвольте узнать, за какую область отвечает столь достойный муж в сем великом граде и нет ли у него для нас поручений?
  Отряд с надеждой уставился на возмущенного, но уже приходящего в себя гнома.
  - Паспортно-визовый контроль и юридическое сопровождение, - веско произнес гном, поправил бороду и солидно посмотрел на удивленные лица отряда. - Предъявите регистрацию и разрешение на работу в Атеке, будьте добры!
  - А что вы делали на дереве? - Обескураженно спросил Алекс.
  - Выслеживал нелегальных эмигрантов! И нашел! - Эбер обвиняюще ткнул пальцем в одного из конвоиров.
  - Так, мы не успели еще осуществить привязку к городу, - смутился Вол. - Исключительно из-за помощи Шерифу в нелегкой миссии!
  - О, тогда не вижу нарушений, - гном тут же сменил тон на отечески-добрый. - Обойдемся без штрафов.
  Отряд синхронно выдохнул.
  - Всего пять золотых с каждого за оформление визы и можете быть свободны!
  
  Глава 7
  
  После боя Джо заметил гнома, что-то активно разыскивающего в изрядно потоптанной траве. Наконец, лицо Эбера озарилось радостью и он поднял нечто с земли, сразу же спрятав за поясом, и продолжил ходить по поляне, будто ничего не случилось.
  - Эбер, что там?
  - Да так, показалось, - кристально честный взгляд соратника выдавал его с головой.
  - Что за мешочек?
  - Где? - Гном удивленно осмотрелся вокруг
  - У тебя в правой руке, - терпеливо ответил шериф.
  - Ах, этот! Запасной. Знаете ли, в наши дни никак нельзя без запасного кошелька!
  - И что в нем? Ты ведь наверняка знаешь, если он твой?
  - Запамятовал, старость не в радость, - грустно произнес Эбер. - Или вы собираетесь лишить старика последнего, пользуясь его недугом?
  - Что там у вас? - Из города подошли Лео с Тасьей. Парочка выглядела весьма нездорово, явно перенервничали.
  - Нашли добычу после поединка? - Спросил Лео, своим вопросом сразу же пояснив для Джо мельтешения гнома.
  - Эбер! - Внушительно и с толикой угрозы надавил на гнома шериф.
  - Между прочим, если бы не я, то все так и осталось бы тут лежать, - заворчал бородатый, выгружая содержимое трофейного кошелька. На некоторое количество золота все отреагировали довольно равнодушно, а вот на вторую, габаритную часть груза чуть ли не набросился Лео.
  - Мама! - Лицо эльфа засияло детским восторгом. Лео уселся прямо на землю и принялся с любовью оглаживать серебристые ветви метровой длины.
  - Совсем парня переклинило, - посочувствовал шериф. - Может его того... и в город?
  - Не надо его того, - Тасья корпусом прикрыла Лео. - Дорогой, что это?
  - Ветви Меллорна! Легендарное расовое задание. Создание священной рощи в новом месте, - отрывисто произносил Лео по одной фразе между очередным поглаживанием стебельков. - Шанс достать их, шанс первому попасть в локацию, шанс вырастить. Невероятная удача!
  - Да-да! Вам несказанно повезло иметь такого друга, как я! - Гордо выступил вперед Эбер. - И как друг, я готов продать их весьма недорого!
  - Эбер! - строго одернул гнома Джо, - По-хорошему, это добыча Тасьи.
  - А кто нашел и сохранил? Так бы все пропало! - Скорее для порядка проворчал гном. - Сначала подарки, потом приедут в гости, а там не заметишь - они уже прописаны и вешают замок на свою комнату!
  - Лео, а что за награда? - Заинтересовался шериф.
  - Это сейчас они беспомощные и требуют заботы, - невпопад ответил эльф. - Взрослые Меллорны способны постоять за себя! И в качестве награды, один из выращенных Меллорнов становится личной слугой хозяина рощи. Как питомец! Это грандиозно! Кроме этого, вокруг него постоянно работает пассивная аура усиления группы! - В глазах эльфа пылал настоящий фанатизм. - Нам следует немедленно высадить рощицу и охранять ее!
  - И ты собираешься ночевать здесь? - Скептически обронил шериф.
  - Ради такого задания - да, - уверенно ответил Лео.
  - И не боишься лесных монстров? - Уточнил Джо. - Что придут в ночную пору, съедят тебя и порушат твой труд?
  - Но вы ведь мне поможете? - В словах и взгляде эльфа отражался целый океан надежды. - Мы можем дежурить посменно!
  - Зачем такие жертвы? Просто посадим деревья на участке возле моего дома, а потом пересадим обратно в лес, - пожал плечами шериф. - У меня и подвязки для них есть.
  Взгляд эльфа прояснился, будто из пелены восторгов пробился логичный, способный здраво мыслить человек.
  - Идет! Ветки лучше положить к шерифу, чтобы не повредить при переноске. Метровые, все-таки, - деловито стал распоряжаться ушастый.
  - Сколько их всего? - Поинтересовалась Тасья после того, как добычу полностью переложили в кошелек Джо.
  - Семнадцать.
  - Обычно бывает четное количество, - Лео подозрительно взглянул на гнома.
  - Мне для дела! - Горой встал на защиту своих интересов Эбер. - Или вы отнимете у старика последнее? У меня на них свои планы!
  Эльф хотел сказать что-то резкое, но на мгновение задумался и благодушно махнул рукой.
  - Для рощи хватит и четырнадцати, два раза по семь, - Лео с любовью смотрел на кошелек шерифа, чем уже успел вызвать ревностные взгляды Тасьи. - Эбер заслужил.
  - Тогда можно мне еще три росточка?
  - Эбер!
  
  ****
  Целый день новый отряд крутился вокруг Шерифа, порываясь получить новое задание, но каждый раз получали вежливый отказ. Явно требовалось переловить всех зомби вокруг города, чтобы закрыть миссию, но с поисками у отряда не заладилось. Более того - задания и вовсе не было в общем списке миссий! Возможно, миссия была секретной или попросту засбоила - мнения в отряде разделились. Вариант с обманом отряд не рассматривал - чересчур щедрая награда не давала усомниться в подлинности задания.
  Помощник шерифа оказался более открыт к диалогу, но просто так задания раздавать отказался - у странного НПСа оказался очень оригинальный квест на повышение репутации - один пункт за один золотой. Быстро обнулив большую часть своих сбережений и не дождавшись нового задания - а ведь говорил кто-то умный, что надо было собрать все деньги в кучу и платить с кого-то одного! - расстроенные и слегка поругавшиеся игроки разошлись от центральной площади в разные стороны - на экскурсию. Атека сильно отличалась от заселенных городов единым стилем построек и красотой архитектуры, явно заимствованной из средних веков западной Европы.
  Отряд довольно быстро растворился в огромном городе - что для сотен зданий, улиц и площадей еще девять человек? Каждый город был рассчитан на тысячи игроков и мог расти в процессе игры, если место оказывалось удачно подобрано разработчиками. В другом случае - игроки могли основать свой город, но происходило это куда как реже, так как требовало выполнения сложного задания - одного желания было недостаточно.
  Было у городов новых локаций еще одно свойство, редко указываемое в гайдах - повышенный уровень неигровых персонажей. Казалось бы, малозначимая особенность оказывалась весьма ценной для определенных специализаций игроков.
  Шанс на успешное выполнение любого умения сильно зависел от уровня игрока и того, на кого это умение применяется. Если умение все-таки удавалось использовать на сложной цели, оно могло вырасти на несколько пунктов и стать эффективнее . И если с боевыми умениями было более-менее понятно - найди себе сильных монстров и тренируйся, то с умениями другого характера было куда сложнее.
  Тенрон - второй разведчик отряда Вола, он же темный эльф-ассасин, он же кинжальщик, он же по специализации - вор, как раз собирался использовать подвернувшийся случай для развития ловкости рук применительно к чужим кошелькам. С реальными игроками это было бы сделать гораздо сложнее - любой провал обычно завершался погоней в лице владельца кошелька, причем более сильного, чем он сам, и мог легко обернуться игровой смертью или заточением под стражу. Вот с неигровыми, компьютерными персонажами, все было куда как проще - они не умели преследовать долго, быстро забывали лицо неудавшегося воришки, что позволяло сделать "второй" и следующие "подходы", пока умение не сработает и не повысит свою эффективность.
  Тенрон довольно хихикнул и протянул руку за очередным пирожком - он стоял рядом с лотком дородной старушки, торговавшей вразвес домашней выпечкой. Темному эльфу изрядно везло - уже третий пирог перекочевал с прилавка ему в кошелек, соответственно улучшился навык воровства - на целых три пункта. Без единой неудачи! Положительно, сегодня был его день.
  Так Тенрон думал ровно до того момента, как на плечо ему легла тяжелая рука. Тенрон не растерялся - расслабился, чтобы усыпить бдительность стражника, и резко дернулся, пытаясь вывернуться из захвата, но без результата - ладонь неизвестного сильно сжалась, не давая запаниковавшему Тенрону сбежать. Очередным движением неизвестный развернул темного эльфа к себе лицом.
  - Так-так, - осуждающе покачал головой Шериф, разглядывая незадачливого воришку. Система городского оповещения оперативно донесла до него информацию о кражах на рынке, остальное было делом техники. - В первый же день! Красть у безобидной старушки - да как тебе не стыдно!
  Безобидная старушка, до того отдиравшая абсолютно здоровыми зубами шмат от говяжьего окорока, тут же поняла о чем идет речь, оглядела свой товар и возопила с энергией штатной сигнализации крупного столичного банка,
  - Огра-аби-или, лю-юди до-обрые! После-еднее забрали! Казнить и сжечь на вчерашнем масле!
  - Я требую адвоката! - Сипло, не своим голосом произнес Тенрон, чувствуя, как подкашиваются ноги.
  - Кого? - Джо не расслышал слова темного эльфа из-за вопля над ухом и переспросил.
  - Эбера! - Тут же пришла спасительная мысль.
  - Леди, прошу пройти с нами! - Джо гаркнул, чтобы перекричать старушку, подхватил преступника под руки и повел за собой. Позади, судя по тихому топоту и отсутствию криков, семенила старушка.
  Вскоре группа из шерифа, обвиняемого и пострадавшей разместилась за пустым столом в кухне - вести всех в оборудованный под тюрьму сарай Джо не стал, сделав пометку оборудовать подходящее помещение для допросов.
  На одном конце стола растекся по стулу темный эльф, на противоположном краю его плавила гневным взглядом старушка. Посреди них на столе разместились три пирожка, два из которых были уже под надкусаны - первый эльфом, второй Джонатаном в процессе экспертизы. Пирожки оказались вкусными, так что экспертиза на всякий случай была проведена три раза. Тенрон, глядя на довольную физиономию шерифа, попросил разрешение еще раз нарушить закон, но очередной испепеляющий взгляд продавщицы испортил всякий аппетит.
  Вскоре в дверь вошел донельзя довольный гном, оглядел композицию, откусил от третьего пирожка и вопросительно взглянул на шерифа.
  - Они отравлены.
  Гном подавился, закашлялся и посинел, предчувствуя скорую смерть.
  - Они отравлены ядом предательства, - поспешил уточнить Джо. - Наш гость, принятый нами со всем радушием, совершил наглый грабеж посреди белого дня.
  - Эбер, спаси меня! - прошептал Тенрон. - У меня же минимум шестьсот тридцать две репутации с тобой! Круглых золотых репутации!
  - Г-хм, точно, - откашлялся Эбер, присел напротив Шерифа и сцепил руки перед собой, поставив локти на стол. - Позвольте узнать, в чем дело?
  - Темный эльф Тенрон украл у старушки Брунгильды три пирожка, на рынке, примерно час назад, - поведал Джо.
  - Во-первых, не украл! - Важно воздел Эбер палец. - А не успел расплатиться!
  - У нас - предоплата! - Не растерялась старушка и грозно надвинулась на стол.
  - Вас устроит, если он заплатит прямо сейчас в два раза больше? - Гном примирительно поднял руки.
  - Смерть! - Гаркнула продавщица в ответ.
  - Так с каким мясом, вы говорите, ваши пирожки? - Подозрительно посмотрел на нее адвокат.
  - Вы поймите - у меня же внуки некормленые, а тут - воруют и воруют, ворую и воруют! - Слегка смутилась старушка. - Никакого спасу нет!
  - У моего подзащитного - тоже дети! Двое! Вы что, хотите лишить детей отца из-за пирожков? - Возмутился Эбер и встал с места. - Хотите, чтобы они напрасно ждали его каждый вечер? Хотите детских слез и горя? Хотите, чтобы отец больше никогда не сыграл с сыном в футбол, не пошел с дочкой в поход, не увидел, как они растут и создают свои семьи? - Голос гнома звучал каждый раз громче и громче.
  Под такие раскаты, Тенрон предпочел промолчать, что у него детей, и вообще он одинокий мужчина тридцати лет.
  - Эбер, дело не идет о смертной казни, - попытался остановить перепалку Джо. - Всего лишь заключение...
  - Всего лишь заключение? - Борода Эбера воинственно встопорщилась. - И как он посмотрит своим детям в глаза? Что он скажет им - ваш отец преступник? Как им жить с таким знанием? Вы хотите сломать еще две судьбы?
  - Давайте уладим дело штрафом...
  - Штрафом? - Ппоймал свою волну гном. - После того, как он и его отряд пробился через непроходимую чащу, дрался с дикими монстрами, пробивал дорогу от цивилизации в этот забытый всеми уголок, вы хотите его оштрафовать? Где она, благодарность? Неужели жители этого городка столь чёрствы душой, что не могут угостить своего спасителя пирожком?
  Старушка смахнула слезинку с края глаз и, расчувствовавшись, попыталась незаметно придвинуть к Тенрону пирожки.
  - Вердикт - невиновен! - Торжествующе произнес гном. - И пусть сегодня, возвращаясь домой, мой подзащитный увидит в глазах своих детей только счастье и гордость! Пусть они знают правду, что папа - герой!
  Старушка обошла стол и смачно поцеловала Тенрона в лоб, после чего вышла с кухни. За ней направился шериф - успокаивать расстроившуюся бабушку, за что тут же получил шесть новых квестов и два новых достижения. Более черствый Эбер остался дожевывать свой пирожок, уступив очередность на выход Тенрону.
  Темный эльф задумчиво шел по городу, пока не набрел на главу отряда - так всегда бывает, когда ищешь человека, рано или поздно.
  - Я - все, завязываю, - Тенрон передал Волу кинжал, который был подарен ему когда-то группой.
  - Но почему? - Искренне удивился орк, разглядывая друга.
  - Женюсь, детей заведу, - мечтательно улыбнулся Тенрон, - мальчика и девочку. В футбол буду с ними играть, в походы ходить.
  - Удачи, - пробормотал Вол, рассматривая, как фигура Тенрона расплывается серебристым маревом - признак того, что игрок удалил игровой клиент.
  ****
  - Господин старший помощник шерифа, а откуда у господина шерифа дракон? - Вопрос мучил Вола и весь его отряд второй день подряд. Немыслимое дело, ручной дракон! Ни в одном гайде даже не упоминалось о такой возможности, а отдел технической поддержи загадочно молчал на все расспросы!
  - Экология! - Важно ответил Эбер, продолжая неспешно двигаться по главной площади вместе с главой дружественного отряда. - Или мутации, так сразу и не скажешь. Впрочем, вы все равно не поверите, - после чего загадочно замолчал.
  - Почему же не поверим? Разве можно не доверять столь высокопоставленному господину? - Патокой растекался орк, пытаясь разузнать тайну появления редкого питомца.
  - Рассказать, хм, - гном задумчиво поглаживал бороду, но вскоре решился. - Я даже покажу вам! Идемте!
  Собеседники проследовали на территорию сада, разбитого за домом шерифа, с почтением обогнули ряды крестов, с подвязанными к ним деревцами.
  - Кандидаты на должность шерифа. Вечная им память, - ответил гном на молчаливый вопрос орка и размашисто перекрестился.
  Вол от такой картины заметно приуныл, хороня рядом с крестами свои надежды получить лакомую должность, но вскоре вновь воспрянул, когда гном остановился перед сараем, расположенном на другом краю приусадебного участка.
  - Вот! - Величественным жестом старший помощник шерифа указал на ряд куриц-несушек. - Именно из их яйца и появилось крылатое чудо.
  Орк с подозрением оглядел самых обычных наседок и уставился на своего собеседника. Он что, издевается?
  - Не поверили? - Гном иронично ответил на реакцию Вола, - Тогда вот вам главное доказательство. - Эбер указал на похудевшего, молчаливого петуха, запуганно шарахнувшегося прочь от простого жеста в его сторону.
  - Простите? - Вол все еще не понимал, к чему клонит помощник шерифа.
  - Петух был столь шокирован появившимся питомцем, что навсегда потерял голос и ныне боится даже своей тени! - Тихо, будто страшную тайну, прошептал на ухо орку гном. - Вот вы бы не испугались, если бы ваша жена родила дракона? А представьте, если вдруг родится еще один?!
  - Еще один? - Надежда охватила все существо Вола. - Вы считаете, может родиться еще один дракон?
  - Конечно, - солидно кивнул Эбер. - Где один, там и два. Шутка разработчиков, я считаю, но каков размах!
  - Уважаемый старший помощник шерифа, а не могли бы вы продать мне пару яиц? - Вкрадчиво произнес Вол, показывая в ладони десяток золотых кругляшей. - Я понимаю, вы служитель закона, но поверьте, никто не узнает!
  - Купить настоящее чудо, шанс на полет, скорость ветра и убийственную мощь за презренный металл? - Грозно пророкотал Эбер. - Разве это равный обмен?
  - Но что же делать? - Пригорюнился орк. Да, ситуация выглядела бредовой, но вера в шанс, в мизерный процент получения гигантского приза была сильнее логики.
  - Мы принимаем карты виза, - нейтральным тоном, чуть в сторону, будто и не орку, пробормотал гном.
  
  Глава 8
  
  Гарри волевым усилием заставил себя успокоиться. Его первое задание на новом месте! Первый шаг в должности Гейм Мастера высокоуровневой локации! Прощайте, локации новичков! Целый год он терпел идиотские вопросы, жалобы, склоки и стоически выдерживал моральное давление новых игроков Вселенной, но это стоило награды. Теперь все позади! Адекватные люди, интересные миссии и самое важное - форумный значок 'старший гейм мастер', а значит статус и уважение игроков! Приятные мысли подарили уверенность в себе. Гарри целеустремленно сделал шаг к двери двухэтажного особняка и постучался. Уточнить детали конфликта для ответа на петицию - разве это сложная задача? Совершеннейший пустяк.
  - Здравствуйте! Я представляю компанию... - Энергично произнес он открывшему дверь гному.
  - Нет, нам не нужны пылесосы. Нет, мы не покупаем книги. Секты не интересуют. Всего доброго, - недослушав, выпалил гном и захлопнул дверь прямо перед носом Гарри.
  Что-то пошло не так. Спокойствие, только спокойствие! Гарри сделал три глубоких вздоха и постучался вновь.
  - Скажите, здесь проживает... - Дверь вновь захлопнулась перед носом, Гарри успел разглядеть изрядно напуганное лицо молодого эльфа.
  - Он уехал в другой город, на заработки! В повестке расписываться не буду! - Пробормотал голос из-за двери, затем послышался торопливый топот и звон разбитого окна.
  Гарри недоуменно рассматривал гладкую деревянную поверхность в двух сантиметрах перед своим лицом. Так дело не пойдет!
  Довольно часто новые игроки не верили, что перед ними представитель администрации, и чтобы доказать свою должность компания рекомендовала принимать необычный облик. Кто-то выбирал образ ангела с крыльями, но со своими сорванцами Гарри предпочитал работать жестче.
  Щелчок пальцами - и по контуру тела появляется пламенный ореол, а за спиной разворачиваются огненные крылья. В сочетании с изящным пиджаком и белой рубашкой, подобный облик приводил в трепет самых отъявленных нарушителей.
  Смахнув несуществующую пылинку с плеча, Гарри усмехнулся и уверенно постучался. Он мог бы просто появиться внутри дома, но все же решил действовать вежливо. Тем более, компания не одобряла вмешательство в личное пространство.
  На тот раз дверь открыл коренастый господин в стильном черном камзоле. Один его облик вызывал уважение, а блеск золотой звезды даже некоторую зависть. Везет же некоторым - успел подумать Гарри, как человек громко охнул и захлопнул дверь.
  Ну уж с такой реакцией мы знакомы, шок и трепет, - усмехнулся гейм мастер, подождал минуту и потянулся к двери вновь, однако она практически сразу распахнулась сама. А в месте с ней гейм мастера окатил поток воды.
  - Мужик, ты как, в порядке? - Заботливо произнес шериф, отставляя в сторону уже пустую двадцатилитровую бадью.
  Гарри пребывал в глубоком шоке. С волос и костюма активно текла вода, а разум просто перемкнуло от подобной наглости.
  - Да ты еще горишь! Держись, я мигом! - Человек подхватил бадью и устремился внутрь дома, не забыв вновь хлопнуть дверью.
  - Так. Они меня довели, - проскрежетал Гарри, через ГМ-интерфейс дал команду на открытие двери и резко дернул за ручку.
  Перед его лицом заинтересованно принюхивалась черная морда дракона. Вернее, вся морда была величиной где-то в половину тела Гарри и сейчас активно втягивала широкими ноздрями воздух. Дракон повернул голову, уставивился на Гарри правым глазом и с аппетитом облизнулся.
  Медленно, очень медленно Гарри сделал шаг назад и очень аккуратно закрыл дверь. После чего сполз по косяку вниз и отключил огненную ауру.
  - Может, я перенапрягся? - Спросил сам себя гейм мастер. - И действительно, отпуск был год назад... А у них разве допросишься отпуска? Как же... Работаю двадцать часов в сутки... А я, между прочим, не железный! - Грозно крикнул в небо Гарри. Аккуратно приподнялся и был тут же откинут вперед раскрывшейся дверью, хорошо хоть руки подставил.
  Тело вновь окатил поток ледяной воды.
  - Ты как, друг? - Старый знакомый перевернул апатичное тело Гарри и заботливо посмотрел ему в глаза. - Сейчас будет медик!
  Из дома выбежал знакомый гном и протянул ему большую деревянную кружку.
  - Залпом! - Скомандовал бородатый и сам проконтролировал процесс, не давая сделать передышку.
  Огненная волна родилась в горле и металлическим расплавом прошла по телу. Гарри, будто выброшенная на берег рыба, судорожно втягивал воздух в ошпаренные легкие.
  - Что это? - Просипел ГМ.
  - Спирт! - Гордо ответил гном, с интересом наблюдая за подопытным. - Шестьдесят градусов!
  - Но в игре нельзя изготовить что-то крепче шести градусов! - Удивление на минуту приглушило ударный эффект от гномьего пойла.
  - Оказывается, можно! - Восторженно ответствовал житель гор. - Настойка на этих... как его... ЛЕО! - крикнул гном внутрь здания.
  - Меня нет дома! Я уехал! - Донесся тонкий испуганный голос.
  - Как назывался тот сорняк-переросток?!
  - Меллорн! Но меня все равно нет!
  - Вот, - продолжил гном разговор. - На Меллорне! И главное, почему никто раньше не додумался?
  - Наверное потому, что за подобное святотатство эльфы отрезают уши и записывают в расовый черный список, - автоматически ответил Гарри, пытаясь остановить кружение мира вокруг глаз. Получалось плохо, поэтому Гарри зажмурился. - Плюс, нет смысла, такие напитки запрещены правилами.
  - Вот же фетишисты. Это я про эльфов и уши, - уточнил гном. - А правила мы не нарушаем! Значит, выпиваете настойку и запиваете ее десятикратным количеством воды - в организме все едино! Вот в вашем случае надо два литра воды и все в полнейшем порядке, я вас уверяю. Будет шесть процентов, как в аптеке! Сейчас решим! ШЕРИФ! НАМ НУЖНА ВОДА!
  - Уже бегу! - Донеслось из дома.
  - Не-ет, - Гарри сразу сообразил, чем все это кончится и прикрыл голову руками. Действительно, через секунду еще один поток воды окатил тело.
  - Эм, шериф, нам в смысле питья, но да уже не важно, вроде, - смутился гном.
  - Все, я здесь. Извините, что долго, Лео в окне застрял, еле вытащила, - к группе подбежала Тасья и тут же переключилась на пациента. - Парень, все будет хорошо, тебя как зовут?
  - Джи Эм Гарри, - приятный жар омывал организм, тело отчаянно хотело спать, глаза слипались, но Гарри боролся с собой. - Есть тут вообще разумные люди?!
  - О да! В трёхстах километрах отсюда живет мой друг Адам Брайнин, так вы представляете, этот семидесятилетний старик сделал себе внешность юного эльфа и вовсю кадрит молоденьких девок! - Вдохновенно повествовал Эбер, изредка прикладываясь к своей кружке. - Разве может быть человек разумнее?
  - Та-ак. - Тасья медленно отстранилась от пациента, неспешно поднялась и механической походкой двинулась внутрь дома.
  - Куда? А пациент? - Вскинулся Джо.
  - Сейчас засуну эльфа обратно в окно и вернусь, - фраза была произнесена таким голосом, что остановить девушку никто не решился.
  - Я вас всех забаню-ю, - беспомощно провыл Гарри. Тело отказывалось повиноваться, движения выходили рывками, а мир продолжал вихрем летать перед глазами.
  - А вы троллю не родственник? - Напряжённо спросил Джо, как-то по-новому поглядывая на собеседника.
  - Не-ет, я их... - наконец, Гарри сдался, закрыл глаза и постарался расслабиться. Удивительно, но практически моментально все болезненные ощущения пропали, на душе стало легко и солнечно, а эти странные, но такие милые люди показались вдруг лучшими друзьями. - Я их не люблю! Кушать не могу, как не люблю! Вот веришь? - Гарри приоткрыл было глаз, чтобы убедиться верит ли ему его новый друг, но вновь зажмурился от яркого света.
  - Наш человек! - Успокоился шериф.
  - Вот скажи... друг... Ты же мне друг?! - Гарри вдруг вспомнил о своем задании, о своей великой миссии! Пусть он коварно отравлен, но дойдет до цели! - Только честно! Ты зачем группе 'Легиона' зубы выбил? Это же трагедия! - Патетично провозгласил Гарри. - Ни погрызть ни улыбнуться!
  - Так вы за этим? Я все сохранил! - Гарри почувствовал что-то небольшое и прохладное в своей ладони. - Хороший дантист и все о-кей, верно?
  Гейм мастер нашел в себе силы обратить взор на предметы в руке. Двенадцать людских зубов. Закрыл глаза и открыл вновь. И как писать? 'Уважаемый пользователь! Ваши зубы помещены в личную банковскую ячейку. Вы можете забрать их в любом городе Вселенной. Спасибо за обращение в службу поддержки!'. О-ох.... Мысли постепенно гасли под натиском внутренней неги, пока вовсе не исчезли.
  - Что это с ним? - Джо обеспокоено смотрел на бесчувственное тело.
  - Целебный сон, - Эбер сосредоточенно оглядывал тело. - А он точно горел? Ни ожогов, ничего.
  - Точно, - уверенно ответил шериф. Он-то помнил, как полыхал неожиданный гость. - Давай его в дом, замерзнет еще.
  Двое сноровисто подняли тело за руки-ноги и переместили на диван гостиной.
  - Так что думаешь, все-таки сектант? - Шериф расположился в кресле и наблюдал за спящим парнем. - Вроде не похож, одежда приличная.
  - Так, а кто еще себя поджигать будет, - слегка заторможено ответил Эбер, поглядывая снизу вверх на перевернутую кружку. - Эх, закончилась. А ведь в реальной жизни ни выпить, ни покурить, здоровье ни к черту, - грустно закончил гном.
  - Как там его звали? - Шериф пытался поймать какую-то ассоциацию, в вертевшуюся на границе сознания.
  - Джеймс Гарри, вроде, - гном с сожалением отложил кружку в сторону и внезапно замер, пораженной мыслью. - Стоп. Гарри Джеймс... И после огня - целехонек. Мальчик, который выжил! - торжественно произнес Эбер и подбежал к дивану.
  - Это же сказка, - Джо иронично наблюдал за мельтешением нетрезвого соратника. Будет, что рассказать ему завтра, как протрезвеет. - Да и очков нет.
  - Очки мог и забыть! Шрама вот нет, но это дело поправимое! ТАСЬЯ, СКАЛЬПЕЛЬ! - Крикнул Эбер, после чего тихо, но торжественно произнес. - Мальчик, завтра ты проснешься знаменитым!
  - А впрочем, зачем мне скальпель, есть же топор! - Вдохновился мыслью гном и потащил из-за спины оружие.
  - Стоп-стоп! - Шериф остановил гнома в последний момент, когда лезвие уже завершало полукруг атаки. - Никаких топоров, скальпелей и шрамов!
  - Да он даже не вспомнит, что вчера было! После такой то ударной дозы, - разочарованно отступил назад Эбер, но тут же моментально оживился. - М-м... Ничего не будет помнить, это интересно! - Гном достал из кошелька лист бумаги, карандаш и начал что-то деловито записывать.
  - Что на этот раз? - Шериф скептически заглянул из-за спины гнома и прочитал вслух первую строчку. - Люстра хрустальная - одна штука, триста долларов. Эбер, что это?
  - Перечень поврежденного и уничтоженного этим господином, будучи в нетрезвом состоянии, - гном высунул кончик языка от усердия и продолжил список.
  - Но у нас никогда не было люстры! - Воскликнул Джо.
  - Это вы знаете, а он - нет.
  - Зеркало ростовое - тысяча долларов, - продолжил чтение Лоренс. - А если у него нет таких денег?
  - Есть же кредит, - гном скептически посмотрел на мирно спящее тело, потом на счет, дописал ноль, и снова на гостя. - Или ипотека. - После чего глубокомысленно добавил. - Зато какой воспитательный эффект! Будет знать, как пить!
  - Так это же ты его напоил?
  - Это уже детали, - отмахнулся гном.
  Неодобрительно покачав головой, шериф ушел на кухню. Джо решил не мешать гному, дабы не подвигнуть его на новое безумство. Список же можно будет забрать у него и завтра, не показывая неожиданному гостю.
  - Эбер, это ты надоумил Тасью, что я семидесятилетний старик? - Основательно растрепанный эльф сбежал с лестницы и весьма недобро рассматривал что-то пишущего гнома.
  - Как ты такое мог о мне подумать! - Искренне возмутился гном. - И потом, просто дай ей скан паспорта, в чем проблема?
  Лео моментально унесся обратно, а уже через десяток секунд прибежала Тасья.
  - Ты подлый врун! - Девушка обличительно направила палец. - Лео дал копию паспорта, ничего он не старик!
  - Ой, да копию можно взять у соседского паренька, что этим сейчас можно доказать, - отмахнулся Эбер, продолжая что-то вдохновенно записывать на листок бумаги.
  Сверху послышался звон разбитой посуды, после чего в гостиную вновь вбежал эльф.
  - Эбер, она мне не верит!
  - Так вызови ее через видеосвязь, - мудро посоветовал гном. - Личный контакт, как никак.
  - Лео не такой! Он показался мне на видео. - Ожидаемо через минуту объявилась обрадованная Тасья.
  - И что ему мешает попросить соседского паренька тебе позвонить? - Не отрываясь от письма ответил Эбер.
  Новый шум, звон посуды и разговор на повышенных тонах на пару секунд опередили появление Лео.
  - Она даже видео не верит!
  - Ну скажи ей во время разговора то, что знаете только вы двое, - Эбер поднял мудрый взгляд на взбудораженного эльфа.
  - Я убедилась, только он мог это знать! - Новое появление Тасьи.
  - Или же он извращенец, не постеснявшийся рассказать об этом соседскому пареньку, - очередное глубокомысленное изречение гнома вызвало новую потасовку на втором этаже.
  - Эбер, все бесполезно! Втемяшила себе в голову какую-то глупость, что за идиот ей наболтал такую чушь? - Лео выглядел уж очень помятым.
  - Вот беда, - сочувственно покачал головой Эбер. - Действуй агрессивней! Вот ты откуда можешь знать, что ей не восемьдесят лет?
  Следующие пару минут было подозрительно тихо, что весьма насторожило гнома. Предчувствие не обмануло - с лестницы спускались Тасья и Лео, вместе, пылая справедливым гневом и яростью.
  - Я все объясню! - Гном с места запрыгнул за диван с гостем, по пути зацепившись за полу пиджака спящего, отчего тот обнажил внутреннюю подкладку с переливающейся вышивкой.
  Гном хотел было выпалить еще одну фразу, но тут заметил слово на вышивке, моментально протрезвел и застыл, пытаясь выдохнуть комом застрявший в горле воздух.
  - Тебе хана, - мрачно констатировал Лео, разминая кулаки.
  - Нам всем хана, - сипло ответил гном, разворачивая полу пиджака в сторону пары.
  - 'Нова', - недоуменно прочитала Тасья, моментально забыв обиду. - Он из Новы? Гейм Мастер? Ведь только у них 'живая вышивка'?
  - А мы его водой облили... трижды, а я еще и спирт, счет... ой, мама, - выдохнул гном. - Что же делать?
  Напряжённое молчание было ему ответом.
  - Отказ от претензий, - сосредоточенно выдал решение Лео. - Надо заставить подписать его отказ от претензий, своей реальной подписью. Такие документы равны настоящим.
  - Ничего не выйдет, - обреченно ответила Тасья. - Потому и никто в своем уме не подписывается в игре реальной подписью.
  - Значит, надо вывести его из нормального состояния! - Решительно заявил Эбер.
  - Есть одна идея, - Тасья обняла эльфа и принялась что-то нашептывать ему на ухо.
  - И как ты это сделаешь при шерифе? - Лео все еще был мрачен и мысленно прикидывал последствия. В лучшем случае - временная блокировка, а если еще припишут нападение на ГМа - бессрочный бан без права начать заново. Объятья и довольно интересный план девушки успокаивали, но полностью прогнать тревогу не могли.
  - Шерифа беру на себя! С вас - план, - Эбер ледоколом двинулся в сторону кухни.
  
  Глава 9
  
  - Друг мой, вы уже определились со специализацией? Это очень вдумчивый и ответственный процесс! Думаю, у нас не будет на это время по прилету в большой мир, - ураганом налетел гном, приобнял шерифа и повел за собой.
  - Разве шериф - не профессия? - Ответил Джо, слегка ошеломленный напором гнома.
  - Я имел в виду специализацию, получение специальных навыков, - терпеливо объяснял Эбер, подводя шерифа все ближе к двери. - Выбор оружия, наконец!
  - Так и без оружия отлично получается. - Лоренс не сильно представлял, зачем ему во время бега дополнительная помеха в виде ненужной железки.
  - Увы, мой друг, ваша методика хоть и весьма эффективна, но совершенно неприменима в суровой реальности населенных городов! - Грустно повествовал гном. - Сейчас у нас нет конкурентов, но уже через пару недель окрестности будут кишеть игроками! Мало кому из них понравится, если из-под носа кто-то будет уводить монстров.
  - Леса большие, чудовищ много, - пожал плечами Джо. - Не вижу проблемы.
  - И тем не менее, она есть. Имя ей - зависть. Даже один плохой игрок сможет испортить всю нашу стратегию, - продолжил Эбер. - Наложит усиливающее заклятие на монстра, или наоборот, значительно снизит вашу скорость. Результат один - убежать от хищника будет невозможно.
  - Это же хулиганство и вредительство! - Возмутился шериф.
  - Именно так. Полностью с вами согласен, - терпеливо согласился житель гор. - От таких следует обороняться, а значит выставить охранение, верно?
  - Ну да, - озадаченно кивнул шериф.
  - Значит - уже в два раза снизить результативность. А если наш противник позовет подмогу, то не избежать сражения. И как вы планируете биться без оружия? - Подвел к мысли Эбер. - Вечно убегать?
  Джо на несколько секунд замолчал, обдумывая неприятную ситуацию.
  - Потом, наше место и технология может понравиться более сильному сопернику, - не дождавшись ответа шерифа, гном привел очередной довод. - Они выгонят нас и будут пользоваться результатами нашего труда - ловчей ямой. Мы же ничего не сможем сделать!
  - Выследим в городе, посадим за решетку за разбой, - обрел уверенность шериф.
  - Посадим за решетку девяносто процентов игроков? Увы, - развел руками гном. - Битва за место под солнцем - это стандартная игровая ситуация. Но есть возможность избежать войны против всех.
  - Какая же? - Заинтересовался шериф, выходя в месте с Эбером из дома под теплое солнышко вечного игрового лета.
  - Перейти к стандартной стратегии борьбы с монстрами. Я атакую первым, удерживаю и принимаю атаки зверя, Тасья меня лечит, а вы с Лео убиваете его со спины. Быстро, четко, безопасно. Хочу особо отметить, - гном воздел палец вверх. - С хорошей экипировкой может получиться даже быстрее, чем если приводить зверье в ловушку. Не говоря уже о том, что в таком составе мы сможем дать отпор любому бандиту.
  - То есть, атакующая роль на мне, - задумчиво кивнул Джо. - Есть какие-либо рекомендации?
  - Даже боюсь рекомендовать, я же не знаю ваших абилок и параметры навыков. Думаю, часа два-три изучения форумов в спокойной обстановке - и вы найдете верное решение! Рекомендую заняться этим немедленно. Заодно обязательно сходите на склад - подберите оружие по классу.
  - Да, так и сделаю, - шериф озадаченно почесал голову и двинулся в сторону арсенала.
  - Вот и отлично, - довольно ухмыльнулся Эбер и вернулся обратно в дом.
  *****
  Гарри с трудом открыл глаза, попытался поднять голову, но сразу же со стоном отложил такое болезненное дело. Во рту царила пустыня, а в голове от малейшего действия били барабаны.
  - Знакомые симптомы, - подумал Гарри и попытался восстановить картину прошедшего дня. Он совершенно не помнил, как напился и где находится.
  С силой протерев лицо руками, он было хотел раскинуть их в стороны, но неожиданно левая рука наткнулась на нечто теплое и округлое.
  - Да не может быть, - пришла встревоженная мысль. - Неужели я и это не помню? Какая досада.
  Слева умиротворенно посапывала девушка, мило прикорнувшая вплотную к нему. Самое обидное, что она была юна и прекрасна, а значит провал в памяти был вдвойне неприятен.
  Девушка под его взглядом открыла глаза, мило улыбнулась и сладко потянулась руками.
  - Buenos días, Miguel! - Сонный голосок прекрасной незнакомки очаровывал.
  Только через пару секунд в мозг Гарри постучалась более-менее внятная мысль. - Какой еще Мигель? Он же Гарри!
  - Привет, милая. - Опять эта амнезия! Даже имени юной нимфы не вспомнить! Гарри решил, что никогда больше не будет пить.
  - Usted sabe Inglés? Ya que es lindo, - очередная фраза на незнакомом языке выглядела песней, но совершенно не воспринималась.
  Девушка приобняла Гарри и придвинулась к нему поближе.
  Не смотря на целиком и полностью приятную ситуацию, Гарри пребывал в паническом настроении. Ладно бы незнакомка, но язык! Обстановка!
  Резко открывшаяся дверь, будто выбитая кем-то из коридора, молнией ворвалась в спокойную обстановку спальной.
  В двери стоял незнакомый блондин с о-очень агрессивным выражением лица. Хуже того, в руках его сияли отраженным светом два обнаженных кинжала!
  - Oh, puta! Cómo pudiste?! - Взревел парень и кинулся к постели. - Voy a matar a los dos!
  Ничего не понимающий Гарри в шоке наблюдал, как первый кинжал наискосок разрезает подушку, а второй вонзается прямо в изголовье кровати, в каких то трех сантиметрах от его лица.
  - Corre, Corre más rápido! - Девушка затрясла его плечо и показала на полуоткрытые ставни.
  Каким-то шестым чувством Гарри моментально понял смысл сказанного и рыбкой прыгнул в окно. В момент прыжка остатки разума удивленно отметили тот факт, что в постели он почему-то пребывал полностью одетым, да еще и в рабочей одежде, но проблеск логики моментально пропал, когда рядом с местом, куда он упал, вонзилось лезвие огромного двуручного топора.
  Невысокий бородатый мужик, видимо, отец девушки, встретил его криком и очередным замахом исполинского орудия убийства.
  - Ore para que su muerte ha llegado! - Взревел разъяренный родственник.
  Гарри съежился и закрыл лицо руками, шепча про себя слова казалось бы давным-давно позабытой молитвы. Смерть не наступала.
  Гарри осторожно выглянул и удивленно обнаружил перед собой низкий столик с прямоугольником заполненного бланка. Над ним склонился несостоявшийся убийца и протянул ручку.
  - Жить хочешь? - Короткая фраза породила буквально океан надежды!
  - Д-да! - Гарри все еще находился в какой-то прострации и мало понимал, что происходит.
  - Тогда прочитай и подпиши, - мозолистая рука отца семейства придвинула бланк поближе.
  Гарри автоматически прошелся по тексту, но не нашел в тексте ничего предосудительного - стандартный отказ от претензий. Моментально низ бланка украсил лихой вензель, подтверждающий согласие и сразу же документ переместился во внутренний карман одежды мужика.
  - Теперь беги, - сильная рука дернула Гарри за плечо и поставила его на ноги. - И чтобы я тебя не видел возле дома Эсмеральды! - Сильный толчок в спину придал дополнительное ускорение, но Гарри уже и так выжимал максимальную скорость! Бежать, бежать быстрее! Мимо пролетают дома, улицы, крепостные ворота и первые деревья почему-то знакомого леса.
  Лихой спринт оборвался сильным ударом ветви, погасившим сознание.
  Через некоторое время парень очнулся и со стоном присел, руками ощупывая голову. Все минувшие события смешались в какую-то кашу, в сотни образов и мест. Через десяток минут мучительных воспоминаний, на поверхность сознания наконец выплыла базовая информация - его зовут Мигель и ему надо срочно убегать от разъяренной родни. Мигель облегченно вздохнул и двинулся в путь, с каждым шагом забредая все глубже в чащу. Настанет день, и он вернется за своей прекрасной сеньоритой!
  ***
  Джо озадаченно склонился над экраном терминала корабля. Многочисленные формулы, извлеченные из гайдов и форумных обсуждений, никак не сходились в целостную картину. Более того, все больше приходила мысль, что кое-кто под фамилией Лоренс полностью испортил своего персонажа. Ни в одном билде профессии не было такого уклона в ловкость. Да, показатель был очень полезен, но никак не вписывался ни в одну игровую стратегию для боевых классов - для которых и проводил расчет Джо. Эбер в категоричной форме потребовал от него выполнять роль damage dealerа - поставщика урона, главной ударной силы, если говорить проще. Увы, урона с любым оружием у Джо с его навыками выходило очень мало. Скорости - куча, точности - океан, уворота - выше крыши, но никак не наносимых повреждений.
  Джо отринул слабовольную идею о пересоздании персонажа, стиснул зубы и упорно пытался найти выход. Должно быть решение! На что влияет ловкость? Что ей можно скомпенсировать? Как можно себя усилить?
  В итоге Джо решил привлечь советчика, в виде мощного корабельного компьютера. Со сноровкой, коей он вбивал расчетные данные обратного прыжка, он сформировал математическую модель игрового урона, дополнительно сопроводив все имеющиеся формулы коэффициентами достоверности. Лоренс с определенного времени мало доверял форумным зазнайкам. Побродив по сети, он наткнулся на дополнительные, платные материалы по Вселенной и недрогнувшей рукой оплатил очень даже впечатляющий счет за набор данных. Ранее Джо никогда бы не решился на такую покупку, но взвесив последствия - а именно потерю нескольких месяцев на создание нового персонажа, вероятную утрату Арчибальда и самое главное - потерю уважения в лице друзей, к которым он уже основательно привязался - осуществил перевод.
  Компьютер переварил массив информации и надолго задумался, что само по себе было странно для мощной машины.
  Итог вышел обнадеживающим, но довольно странным. Лоренсу предлагалось вооружиться двуручным молотом - любимым оружием орков и тех людей, кто делал упор на силу. Ниже приводился график развития, который опять-таки предлагал увеличивать ловкость в ущерб основным навыкам. Далее шел список необходимой экипировки для достижения результата. Вот тут Джо основательно завис. Ладно бы кольца - дело понятное, даже мужчине носить незазорно. Но вот по какой прихоти разработчики заложили усиливающие параметры в серьги и требовали их носить - было совершенно непонятно. Ему, стопроцентному мужику - носить серьги! Да они шутят!? Следующий шок настиг Лоренса, когда он попытался узнать цену на всю эту бижутерию. Цены с хороший аэрокар - и это на самые дешевые позиции! Так дело не пойдет - Джо хотел было уничтожить расчет и попробовать выполнить по-новой, с дополнительными корректировками, но внезапно вспомнил о кольцах-брошках, доставшихся ему с черного дракона. В день, когда он перебирал добычу, Джо отмахнулся от них даже не рассматривая. Потом хотел подарить Тасье, но было как-то неудобно делать подобные подарки с учетом Лео - как бы тот не подумал, что шериф подкатывает к его девушке.
  Джо по памяти ввел названия колец, подвески и сережек в расчет, но наткнулся на такое знакомое 'информации нет в базе', что сопровождало весь его путь в Атеке. Пришлось вернуться в игру и переносить данные прямо с описания бижутерии. В итоге все вышло очень даже недурно - суммарно параметры имеющихся украшений превышали расчетные, что делало рассчитанный билд еще привлекательнее. Сравнив игровые параметры предметов и ценники на лучшие игровые вещи, Джо впервые проникся, какие ценности он оказывается вот так, запросто, таскает на себе. Да в реальности он и думать не мог о таких доходах! В чем-то стал понятен интерес того же гнома, яростно набрасывающегося на любую добычу в новых землях. Даже для предпринимателя с собственным бизнесом иные вещи были очень и очень дороги.
  В завершении модели приводился расчет эффективности. Недлинная строчка подсчета наносимых повреждений вернула в Джо прежнюю уверенность в своих силах. Коэффициент ловкости, помноженный на модификаторы от эпической бижутерии, увеличенный в четыре раза из-за специфики оружия, усиленный магией Тасьи, а так же при выборе специализации 'берсерк' гарантировал увеличение силы критического удара в шестьдесят четыре раза! А с учетом специальных умений берсерка - дополнительно в два, а при соблюдении особых условий - еще в четыре раза больше. Этим и объяснялся странный выбор неповоротливого и мощного оружия - со своей ловкостью Джо сможет очень быстро выдавать удары даже такой махиной, параметр ловкости сделает каждый второй из них критическим. И уже совершенно неважно будет на параметры силы самого Джо - даже малый урон будет зверским после увеличения минимум в шестьдесят четыре раза! С учетом базового повреждения огромного молота, выйдет очень даже солидная сумма.
  Правда, цена, с которой добывается подобная удаль, делала подобный билд недоступным большей части игроков - слишком дорогим он был. Джо признался себе, что если бы не имеющиеся предметы, наверняка пришлось бы отказаться от него.
  Успокоенный расчетами, Джо снова зашел в игру. Через пару минут шериф с уважением взвешивал в руках солидный двуручный молот. Будущий верный сподвижник смотрелся надежно, мощно. Поверхность рукояти, покрытая многочисленными заклепками от выскальзывания, удобно лежала в руках. Боевая же часть оружия была сплошь покрыта мелкими рунами, выгравированными на матовой черной поверхности боевой части. С неохотой Джо оторвался от чуда, положил его в свою сумку и двинулся на выход. На пару мгновений замер, обдумывая идею нацепить сережки, к счастью, имевшие клипсообразное крепление и не требовавшие прокалывать уши, но решил повременить с затеей до получения профессии.
  Дом встретил подозрительной тишиной и ощущением, что чего-то не хватает.
  - А где Гарри? - Шериф наконец-то поймал мысль.
  - Получил письмо совой и улетел, - Эбер задумчиво попивал кофе, рассматривая из окна шпиль мэрии. - Занятой человек.
  - Ничего не сказал? - Ради приличия осведомился Джо.
  - Думаю, он всем доволен. Даже справка от него есть.
  - Справка? - Непонимающе переспросил Джо.
  - Это шутка такая, не обращайте внимание, - гном отложил пустую кружку. - Как ваши успехи с выбором специализации?
  - Все отлично, - шериф воспользовался случаем продемонстрировать обретенное оружие и достал из кошелька молот. - Как вам?
  - Какой красавец! Вы позволите? - Эбер с разрешения взял дубину в руки. Размером она была почти в рост самого гнома, так что вместе они смотрелись довольно комично. - Махина! Параметр атаки - шестьсот восемьдесят, а если заточить до трех - перевалит за семь сотен! - Профессионально отметил Эбер.
  - Заточить? - Уцепился Джо за незнакомый термин и заинтересовался. - Точильный камень, ножовка?
  - Нет-нет, свитками, - гном махнул дубиной пару раз и вернул оружие обратно. - Редкость, правда, но даже нам выпадала парочка. До трех можно усиливать безопасно, а вот дальше две трети шанса на успех усиления и одна треть на полное уничтожение оружия. Рисковать не рекомендую, замены же нет.
  - Стоп-стоп, - шериф поднял руки и попытался собраться с мыслями. - Как свитком можно точить оружие? Это же бумага!
  - Так, магия же. Разве этого не было в гайдах?
  - Да на этих форумах чего только не пишут, но полезного почти нет. По Атеке - ноль информации! После такого, знаете ли, с сомнением отношусь к сообщениям о каких-то бумажных заточках, - извиняющимся тоном завершил Джо и присел в кресло.
  - Сейчас покажу, - Эбер на секунду зарылся в свой кошелек и достал довольно знакомый Лоренсу пергамент. - Вот так они выглядят. Берете оружие в руки и зачитываете над ним текст. Свиток пропадает, оружие усиливается. Всего дел!
  - Надо как-нибудь попробовать, - шериф вспомнил о десятках валяющихся таких свитков, так и не нашедших применение.
  - Совсем забыл! Есть кое-что поинтереснее! - Гном взбудоражено принялся расхаживать по гостиной. - Я придумал, как научить Арчибальда летать!
  - Похвально, - осторожно ответил шериф, с определенной опаской ожидая продолжение.
  - Закинем много мяса на крышу мэрии да и все! Все гениальное - просто! - Гордо ответствовал Эбер.
  - Не лишено здравого смысла, - вынужден был согласиться Лоренс. - Попробуем сейчас?
  - Уже! Лео отправился за тушей животного, где-то через полчаса она уже будет на крыше здания, осталось только обратить внимание Арчи на этот факт. Вот этот вот момент - полностью на вас. Меня он как-то недолюбливает, - передернул плечами Эбер, видимо что-то вспоминая.
  - Сейчас приведу. Наверняка дремлет в саду, - Джо хлопнул ладонями по подлокотникам и поднялся из кресла. - Через полчаса будем на месте.
  Дракон нашелся на любимом месте - спящим в тени сарая, но стоило Джонатану подойти, зверь приоткрыл глаза и потянулся лизнуть любимого хозяина. Шериф с удовольствием погладил стальную шкуру огромного ящера и присел рядом с ним. Времени было еще навалом, а сидеть без дела Джо не любил. Из мешка были извлечены свитки усиления оружия и уже полюбившееся оружие. Арчи с любопытством наблюдал за действиями хозяина, а к дубине проявил особый интерес, моментально вцепившись в древко зубами и пытаясь его грызть. К счастью, без фатальных для дубины последствий.
  - Или зубы режутся или рукоять пахнет гномом, - подумал Джо и сразу же поправился, заметив с каким старанием Арчи грызет оружие. - Скорее всего второе. Хотя ладно, так даже удобнее.
  Джо распахнул свиток, встал рядом с дубиной и торжественным голосом зачитал текст. Ничего не произошло. Свиток оставался в руках, хотя должен был исчезнуть.
  - Ерунда какая-то, - решил Джо и принялся зачитывать свиток на разные голоса, придавая при чтении разные интонации, тембр, подражая актерам большого экрана. Свиток не пропадал. Джо буквально вцепился глазами в буквы, не замечая происходящего вокруг и зачитывал небольшой абзац с пафосными словами вновь и вновь, пока, наконец, не плюнул за это неблагодарное дело. Что-то он делает не так, наверняка. Или свиток бракованный?
  Наконец, шериф вернул свиток в кошелек и только сейчас обратил внимание на тишину, царившую на поляне.
  Дракон изумленно возвышался над дубиной лежащей в траве. И было чему изумляться - черное тело оружия было объято бездымным алым пламенем, спиралями расходящимся вокруг древка и навершия. И самое странное - пламя вовсе не источало жар! Шериф осторожно дотронулся до рукояти - она привычно холодила руку. Слитным движением шериф взмахнул дубиной - отличий не было никаких, разве что призрачное пламя окружало дубину даже в движении.
  - Мистика. - Ради интереса, Джо вчитался в описание оружия и сразу же заметил разницу - к привычному описанию 'Изделие безумного мастера - Безумный крушитель черепов' добавилось примечание 'Усиленный, степень усиления - семнадцать'. Параметр атаки так же изменился - стандартная цифра изменилась на фантастичную 'Девятьсот шестьдесят восемь'.
  Что-то тут было не так, неправильно, ошибочно - начиная с испорченного свитка, завершая внушительной цифрой. Требовалась консультация знающего человека.
  Джо вышел из игры и по памяти набрал номер Бриджит.
  Девушка на удивление серьезно отнеслась к сбивчивой речи Джо, уточнила при каких обстоятельствах это случилось и искренне поблагодарила его за сообщение. Что самое приятное - в награду за сообщение об игровой ошибке, молот разрешили оставить себе. Бриджит со смехом развеяла все сомнения по поводу законности усиленной дубины.
  - В свое время у вас будет оружие значительно мощнее, чем низкоуровневая дубина, пусть даже усиленная на семнадцать. - Девушка с иронией подвела черту в споре. - Еще раз спасибо, мне надо довести информацию до программистов. Ваш аккаунт мы добавим в исключения при проверке. Удачи в игре! - И отключилась.
  Спокойствие и гордость от выполненного дела сопровождали Джо при следующем заходе в игру. Еще раз осмотрев неожиданное приобретение, Джо положил молот в кошелек и направился с Арчи в сторону городской площади. По времени все приготовления должны были закончиться.
  Возле мэрии его терпеливо дожидалась вся компания.
  - Ну где же вы ходите! Целый час прошел, а мясо под солнцем! - Гном активно размахивал руками, стоя за спинами Тасьи и эльфа. К дракону он подходить побаивался. Еще совсем не факт, что выберет Арчи - сочную тушку коровы или вовсе даже жилистую и невкусную гнома.
  - Арчи, смотри! - Джо без лишних разговоров обратил внимание дракона на мясо и с удовлетворением наблюдал, как дракон буквально в пару взмахов добрался до покатой каменной крыши и принялся пировать.
  - Получилось! - Троица чуть ли не плясала от радости, впрочем, как и сам Джо. Торжественные пожимания рук прервал странный звук, жалостливый и тревожный, донесшийся со стороны мэрии.
  Дракон шустро доел свой обед и теперь как-то странно посматривал вниз. Арчи расправил крылья, робко взмахнул ими пару раз, еще раз жалостливо прокричал, прижался к крыше и сделал пару шагов назад.
  - Арчи, не бойся! Иди ко мне! - Шериф помахал дракону, но тут как-то съежился и еще дальше отступил от края. - Эбер, надо его как-то снять оттуда.
  - Он же не котенок, чтобы его снимать! - Подал было голос гном, но сразу же замолк под строгим взглядом шерифа.
  - Арчи даже месяца нет, ему страшно, - встала на сторону шерифа Тасья. - Эбер, немедленно достань его!
  - Да вы с ума сошли! Почему я?
  - Твоя идея, - категорично отрезала Тасья.
  - Есть мысль, я мигом! - Лео сорвался с места и унесся в сторону выхода из города.
  - Можно пожарных вызвать, - задумчиво произнес гном, посматривая вверх.
  Джо проигнорировал фразу, прикидывая как помочь питомцу. Выходило - никак. Только если столкнуть его вниз, в надежде, что дракон все-таки полетит.
  Тишину тяжких раздумий разорвал стрелой прилетевший Лео.
  - Вот, - продемонстрировал он пойманную бабочку. - Точно сработает!
  Отпущенное насекомое некоторое время полетало вокруг и исчезло за углом ближайшего здания, не оправдав надежд.
  - Слишком мелкая, - огорченно прокомментировал Лео. - Надо что-то крупнее.
  - А давайте переоденем Эбера в бабочку! - Зажглась идеей Тасья. - Такую цель он точно не проигнорирует!
  - Не-не-не! - Попятился было гном, но был удержан сильной рукой шерифа.
  - Есть другие предложения? - Хмуро поинтересовался шериф и потащил упирающегося бородача в дом. - Тасья, готовь костюм.
  Грустный и испуганный Арчи в очередной раз огласил площадь жалобным криком.
  ***
  - Что это? - Встревожился Алекс, ослабляя тетиву лука и поворачиваясь в сторону города. - Какой-то стон.
  - У шерифа неприятности? - Оживился Номад. Кому неприятности - а кому возможность получить доход!
  - Пойдем посмотрим? - Алекс спрыгнул с нижней ветви дерева и вместе с Номадом двинулся на звук. Остальные в группе были заняты высиживанием драконьих яиц и слушать не хотели о выходе из дома, отправив Алекса с Номадом на разведку по окрестностям.
  ***
  - Это бред и чушь! Все равно не сработает! - Ярился гном, тем не менее смирно ожидая, пока Тасья пришьет к его новому костюму широкие шелковые крылья.
  - Терпи, еще немного. Вот, еще стежок и... Шериф, мы готовы!
  - Выступаем, - кивнул Джо и придержал дверь, пока Эбер боком протискивался в проход.
  - Так стыдно мне не было с поры утренников в детском саду, - понуро шествовал бородатый, поправляя шлем с привязанными длинными усиками.
  - Веселее! Хватит горбиться. Ты же бабочка! - .поддержал его Джо, внутренне смущаясь тем, в чем приходится участвовать. - Ты должен порхать и веселиться!
  - И быть сожранным в худшем случае и навеки опозоренным в лучшем, - мрачно отозвался гном. - И я не уверен что хуже.
  - Ну? - Требовательно сложила руки перед собой Тасья.
  - Ох, пятьдесят семь лет, чем я занимаюсь. - Еще раз вздохнул Эбер, грустно улыбнулся и махая искусственными крыльями начал бегать по площади. - Он не реагирует!
  - Попробуй спеть что-нибудь, привлеки его внимание!
  - Ля-ля-ля. Эй, зверюга, для тебя стараюсь. ЛЯ-ЛЯ-ЛЯ! АЛЕ, ТАМ НАВЕРХУ! ЛЯ-ЛЯ-ЛЯ!
  Арчи заметил цель, хищно прицелился и одним взмахом прыгнул в сторону гнома. Клац челюстей - и оба крыла в пасти дракона, а сам он победно трясет головой, сжимая крылья жертвы.
  - СПАСИ-ИТЕ-Е! - Чудом целый гном в панике пытался вырваться из пасти, но крепления крыльев были надежны.
  Джо безуспешно пытался остановить Арчибальда.
  Вокруг наворачивая круги бегали Тасья и Лео, в свою очередь пытаясь зацепить гнома за ногу и вырвать его из пасти.
  ***
  - Что происходит? - Алекс озадаченно смотрел на хаос площади, пытаясь вписать ситуацию хоть в какие-то рамки.
  - Э-э, - невнятно ответил Номад, пребывая в глубоком шоке. - Вроде шериф, его помощники и дракон.
  - Слу-ушай, а может они как-то новый флеш-моб снимают, вроде гарлем-шейка? - Вцепился в случайную мысль Алекс.
  - Если это так, то видео будет адски популярным, - согласился спутник, оценивая нестандартность сюжета и мысленно накладывая на него музыку.
  - А может мы тоже впишемся? Круто же? Будем в топовом видео!
  - Я - за! - Азарт и жажда популярности охватила Номада.
  - Тогда ложись на землю и покатились в их направлении! Жаль, ковра нет, но все равно будет стильно!
  
  Глава 10
  
  После очередного рывка конструкция крыльев не выдержала и с треском разорвалась на части. Тело гнома пушкой выстрелило куда-то ввысь, а слегка пожеванный клок ткани с негодованием был выплюнут Арчибальдом в сторону.
  - Подождите! Мы не попали в кадр, давайте переснимем? - К уставшей компании подбежал старый знакомый из группы Вола.
  - Какой кадр? Что переснимем? - Не понимая отозвался Лео, провожая взглядом заходящего на посадку Эбера. Глухой звук удара сменил немелодичные вопли и ознаменовал приземление первого драконавта. К телу гнома сразу же устремились шериф с Тасьей. Судя по громким стонам и упоминаниям отдельных частей тела хрипловатым голосом - пилот уцелел.
  - Так флешмоб ваш! - Алекс подошел к оторванным крыльям и принялся приводить их в порядок. - Знатно потрепало. Сейчас расправим, правое крыло почти целое, даже странно.
  - Стой! - Недоброе предчувствие на секунду опередило действительность.
  - Да ладно, я только примерю, - парень расправил крылья и попытался приладить их к спине единственным целым ремешком.
  Только в последний момент он заметил, как огромная тень заслонила от него солнце, а еще через мгновение наблюдал два ровных ряда здоровых, как в рекламе, зубов. Тут же мир вокруг с силой дернулся, перевернулся и погас в сером мареве сообщения: 'До воскрешения 23:59:59'.
  Дракон сделал головой подсекающее движение, вытянулся всем телом ввысь, дабы скрыть в себе ноги в ботинках, и довольно опустился на четыре лапы, облизываясь.
  - А где Алекс? - Подошедший Номад обескураженно смотрел на крылья из ткани, продолжавшие лежать на брусчатке площади. Крылья были, а вот товарища, что держал их еще секунду назад - нет.
  - Так просто и не скажешь, - почесал голову эльф, пытаясь представить, что он будет говорить шерифу. - Какая там у драконов анатомия.
  - Да бред, такого быть не может. Мирная зона же, - Номад присел рядом с остатками крыльев.
  - Я бы не рекомендовал их трогать, - Лео отступил на пару шагов назад. К счастью, группа с растрепанным гномом уже приближалась. Эльф повернулся к ним, чтобы махнуть рукой, а развернувшись обратно увидел лишь парящие клочки вконец изорванной ткани. Арчибальд невинно искал что-то у себя под крылом, вовсе развернувшись от места происшествия.
  Ноги Лео сами понесли его в сторону шерифа, разум еле удерживал тело от панического бегства.
  - Т-там в-ваш дракон. Всех съел, - Эльф еле сдерживался от паники. Игра-игрой, но жить рядом с плотоядным монстром, пусть даже условно-ручным, было жутковато.
  - Не всех, а опасных преступников! - Эбер моментально представил в какую задержку вылета выльется расследование. - Вы-то может и не видели, но мне с высоты - гном воздел палец в небо, - было прекрасно видно, как эти двое ползком крались по площади, пытаясь украсть у нас волшебные крылья!
  - Какие еще волшебные крылья? - Джо пребывал в полном расстройстве чувств. События совсем вышли из под контроля, начиная от неудавшейся затеей с костюмом, завершая гибелью двух посторонних игроков. И что самое страшное - его Арчибальд! Его маленький дракончик оказался виновником их гибели, и чуть было не убил Эбера!
  - Так вот эти самые, - гном указал на огрызки ткани. - Подумайте сами, зачем тогда преступники сразу же попытались их схватить? Явно прослеживается злой умысел!
  - Но они же не волшебные?
  - Вы это знаете, мы это знаем, - терпеливо кивнул Эбер. - Но для людей со стороны могло действительно показаться, что я порхаю по площади не из-за зубастой морды этого людоеда! - Гном обвиняюще тыкнул в притворяющегося мирно дремавшим дракона. Арчибальда выдавало подрагивание кончика хвоста и развернутое локатором ухо.
  - Арчи, как ты мог! - Джо сурово уставился в глаза дракона. Арчи виновато прогудел и попытался лизнуть лицо шерифа. - Никаких ласк! Ты наказан! Нельзя есть людей! Даже если они в костюме бабочки!
  - И гномов! Особенно гномов! - Подал голос Эбер.
  - И гномов! И эльфов! И орков! И вообще всех, кто может попросить тебя их не есть! Троллей можно! - Давно следовало четко обозначить дракону, что можно делать, а что нет. В игре гибель была временным неудобством, а не трагедией, но мало ли в какой ответственный момент может случиться новое происшествие и какие последствия оно может вызвать.
  Отчасти из этих соображений Джо не волновался за гибель двух людей - максимум они потеряют игровые сутки, а в случае их жалобы и доказанной невиновности шериф всегда сможет извиниться или скомпенсировать финансами несдержанность юного Арчибальда.
  Дракон уныло уставился в пол и, вздохнув, мотнул головой.
  - Эбер, можешь положить голову в открытую пасть Арчи. Уверяю, больше он тебя не тронет. - Старое противостояние следовало гасить железной уверенностью.
  - Не-не, я вам на слово верю, - гном аж передернулся от представленной картины. - Так может, вылетаем уже? Экипаж готов, транспорт... э-э... заправлен, - поспешил сменить он тему.
  - Арчи, ты как? - Джо все еще сомневался в успехе затеи.
  Дракон величественно распахнул крылья, в пару махов взмыл на несколько сотен метров, сделал широкий круг и вернулся назад, с хирургической точностью приземлившись рядом с группой, сразу же гордо подставив шею под ласку хозяина.
  - Умница мой! - Лоренс все же не удержался от ласки.
  - Ваш умница мне шлем испортил. - Эбер тем временем взялся за ревизию доспеха и сейчас грустно рассматривал слегка сплющенный головной убор. Самое неприятное, 'усики' бабочки уцелели, да к тому же оказались намертво вбиты в металл шлема. И если просто поврежденный шлем он еще согласился бы носить, то шлем с усиками - ни за что.
  - Сейчас, было у меня что-то подходящее, - встрепенулся Джо и принялся искать замену в кошельке.
  Поиск изрядно осложнился положенной на самый верх дубиной. Яркий красный свет бил в глаза и не давал рассмотреть предметы, а массивная рукоять то и дело попадалась под руку. Наконец, Джо не выдержал и вытащил орудие, чтобы не мешалось, вручив конец рукояти в руки Тасьи. Боевая же часть молота осталась лежать на полу, не обременяя девушку лишним грузом. Просто кидать оружие на пол шериф посчитал неуважением к боевому товарищу.
  После таких маневров Джо мог куда свободнее залезть в собственные залежи. Перед подготовкой к полету все содержимое подвала, стен и плитка с кухни были аккуратно уложены вовнутрь, но предполагалось что в первую очередь будет разгружен мифрил, поэтому остальной доспех прятался под ним. Прикинув объем перемещений груза, Джо решил не трогать содержимое. Замена может найтись и дома, а вот повторный перебор кошелька грозился затянуться надолго.
  'Вынырнув' головой из кошелька, Джо обнаружил свой молот в тисках рук Эбера, сидящего перед ним на коленях. Лео с Тасьей пытались отцепить его от оружия, но видимо без особого результата, бородатый будто прирос к земле.
  - Шериф, я женюсь, - Любовно обняв дубину, воскликнул гном. - На моей Софочке!
  - Так она же... - Шериф хотел было добавить 'неодушевлённая', но был перебит.
  - Да, ей плюс шестнадцать, мне пятьдесят семь! Но любовь не знает возраста! - Патетично провозгласил Эбер и еще сильнее вцепился в рукоять.
  - Плюс семнадцать, - автоматически уточнил Джо, перехватил рукоять из рук Тасьи и осторожно потянул оружие на себя.
  - Вот видите! Даже семнадцать! - гном не выпустил из рук дубину, скользя по брусчатке вслед за ней и периодически целуя. - Увы, злой рок спешит разлучить нас, скрыть во мрак заточения, но я никогда тебя не забуду! Мой алый цвет любви!
  - Эбер, это просто молот, - Джо еще раз прикинул, как лучше называть махину с огромным металлическим навершием. Фантазию безумного дизайнера порою так и хотелось обозвать восхищенно-матерно, но и в этот раз Лоренс сдержался.
  - Шериф, вы же позволите нам с Софочкой увидеться еще раз? - Джонатану оставалось только кивнуть на мольбу во взоре гнома, но молот он все же спрятал в кошелек, предварительно стряхнув с него Эбера.
  Вдохновившись ответом, гном вытащил из своего кошелька лист бумаги, карандаш и активно принялся что-то строчить.
  - Стихи какие-то, - Лео заглянул гному за плечо. - Любовные, вроде. 'Я встретил вас и...' дальше матом.
  - Не стыдно подглядывать? - Тасья дала эльфу легонький подзатыльник, но тоже не удержалась и прочитала пару строчек. После чего смутилась и вместе с Лео отошла в сторону.
  - Вылет, видимо, откладывается, - опечаленно произнес шериф, разглядывая вошедшего в раж бородатого. Его взгляд зацепился за заглавие, написанное на оборотной стороне листа. - 'Отказ от претензий' - продекламировал он в слух, хотел было подойти поближе, но дальнейшее чтение перегородили телами девушка с эльфом.
  - Как это откладывается? - Как-то неуверенно, бегая взглядом, начал Лео. - Наоборот, Эберу именно сейчас необходимы новые впечатления!
  - Именно! - поддержала Тасья. - Полет моментально очистит его голову от глупых мыслей.
  Пара активно кивала на слова друг друга и не давала шерифу приблизится к листку в руках гнома.
  - А как же шлем? - вспомнил просьбу Джо, - на высоте холодновато, плюс ветер. В таком состоянии Эбер вряд ли справится со всеми застежками.
  - Намотаю тюрбан, так будет даже лучше - ткань защитит и лицо от ветра, - моментально нашлась Тасья. - Кстати, вам тоже рекомендую. Сделаю за пару секунд!
  - А мы еще табличку хотели, - лихорадочно припоминал Джо запланированные, но не сделанные приготовления.
  - Мигом! Есть отличная идея! - Эльф нарисовал в воздухе четыре символа. - Любовь к городу, нейтральнее быть не может! Знак кучу премий заработал, весь мир его знает! - Эльф вцепился в руку Джо, уводя его в сторону дома. - У вас же была подходящая основа для таблички? Вроде тех, что стоят возле входа в город?
  Шерифу ничего не оставалось, как кивнуть, припоминая куда он положил заготовки, и дать себя увести. Ситуация была довольно непонятная, но после всех происшествий вполне даже мирная. Вряд ли содержимое листочка бумаги, к которому ему не давали подойти, может быть настолько уж важным.
  Уже через полчаса Тасья махала платочком скрывающемуся в дали силуэту дракона и с чувством выполненного долга зашла в дом. Лео уже минут пять как убежал к любимым Меллорнам, оставив девушку в одиночестве наблюдать за улетающими друзьями. Наконец-то мир и покой. Неожиданный стук в дверь заставил Тасью вздрогнуть.
  - Неужели вернулись назад? - Пыталась представить себе развитие ситуации девушка. - Или гном упал? Да нет, не может быть, она лично привязывала его к лапе широким и прочным поясом. Или все-таки упал... Ой, мамочки...
  Но действительность оказалась куда удивительнее. На пороге стоял орк, однако не это поразило девушку. На плечах у орка, нахохлившись, с обоих сторон дремали два желтых цыплёнка.
  - Вам очень идет желтый цвет, - автоматически сделала комплимент Тасья, пытаясь припомнить имя гостя.
  Орк поморщился и шепотом произнес:
  - Эбер дома? - Сказал видимо, не достаточно тихо, так как цыплёнок справа возмущенно пискнул, а левый и вовсе клюнул орка в ухо. Орк вжал голову в плечи и посмотрел на Тасью с надеждой.
  - Его нет, он улетел, - ответила девушка.
  - Но он обещал вернуться?
  - Да, через пару дней, - кивнула Тасья.
  - Тогда передайте ему, пожалуйста, что его ждут, - орк начал показывать пальцем, обозначая имена себя и питомцев, - Вол - направил палец на себя, - Смерть - палец указал на левого птенца, - и Мучение - отметил он второго цыпленка. - Очень ждут, с большим нетерпением.
  - Х-хорошо, - испуганно ответила Тасья и, не удержавшись, захлопнула дверь, стоило орку начать разворот. Из-за дверей раздался возмущенный писк и тихие матерки Вола.
  ****
  Старший ГеймМастер Джек устало потер виски. День откровенно не задался, пользователи, видимо, коллективно решили свести его с ума. Джек еще раз посмотрел на список тем форума, на которые он, как представитель компании, обязан был отреагировать.
  [Новое][Горячее]'Мы с другом были бабочками в мирной зоне и никого не трогали, а дракон нас съел!'.
  [Новое][Запрос]'Ищу квесты, связанные с мутацией цыплят в дракона'.
  [Новое][Руководство]Паспортно-визовое оформление в Атеке.
  [Новое][Горячее][Видео]'Бен Ладен Жив? Смотри видео!'.
  Ради разнообразия, Джек ткнул в последнюю ссылку, хотел было промотать видео в ускоренном режиме, но замер в шоке от первых же кадров.
  Какой-то тип в чалме, с длинной бородой и табличкой 'I ♥ NY' летел, обвязанный поясом шахида, прямо на ноге дракона! Причем, на самом драконе восседал еще один человек с замотанной в тюрбан головой. Старые страхи любого американца холодной волной прошли по телу, а рука автоматически потянулась к служебному телефону.
  - Роджер? У нас крупные проблемы! Найди Гарри и быстро ко мне.
  ****
  В это же время, через темную чащобу леса пробирался Мигель. До цели было всего пару метров, и именно эти шаги он преодолевал последний час, подкрадываясь к своей цели. В тенистой промоине реки дремал огромный бык.
  Именно на нем горячий юноша вознамерился торжественно подъехать к окнам дома своей возлюбленной. Это будет триумф! В его фантазиях отец красавицы пускал скупую слезу и благословлял их брак, а город с восхищением наблюдал, как герой увозит из отчего дома свою невесту на покорённом животном.
  Последний рывок, и тело дикого быка крепко зажато ногами Мигеля, руки юноши вцепились в шевелюру. Разбуженный зверь с ревом подпрыгнул и начал свою партию танца-корриды.
  Бык метался по лесу, снося телом деревья и распугивая даже опасных хищников, но Мигель цепко держал свою жертву левой рукой, ударами кулака правой объясняя зверю, кто здесь хозяин!
  Наконец, бык покоренно спустился на колени, признавая превосходство своего хозяина. Рев победы вырывался из легких Мигеля.
  - Жди, Эсмеральда, я иду к тебе!
  - Гарри, ты что творишь? - Странно знакомый мужик удивленно смотрел на него с края поляны.
  - Простите, милорд, знаю ли я ваше имя? - Мигель с торжеством победителя спрыгнул со зверя и сделал шаг в направлении собеседника.
  - Роджер меня зовут. Старина, что с тобой? - На лице Роджера явно прослеживалось живое беспокойство.
  Да и это имя... Гарри... Оно такое знакомое! Но он же Мигель?!
  - Гарри, ты сбрендил? Ты зачем выжрал столько алкоголя, датчики просто зашкаливают! Ты ведь должен знать, как опасно это в виртуальности!
  И тут целый океан информации, словно прорвав плотину, нахлынул на разум Гарри. Да, он действительно Гейм Мастер, как и Роджер, что стоит напротив него. Единственное - он так и не вспомнил день, предшествующий пробуждению в постели прекрасной Эсмеральды, как ни старался.
  - Гарри, ты в порядке? - Роджер потрепал друга по плечу. - Ты вспомнил? Все в норме?
  Вместе с восторгом осознания самого себя, Гарри отчетливо почувствовал тоску по образу Мигеля. Быть сильным, уверенным в себе покорителем быков и добиваться сердца любимой, было куда интереснее скучной офисной работы.
  - Спасибо, теперь все хорошо, - Гарри с усмешкой посмотрел на разгромленную поляну и подчиненного быка.
  Эх, даже тут все вышло не по настоящему - просто в один момент он включил ГМ-умение подчинения, и дикий зверь превратился в домашнего питомца.
  - Пойдем? Главный срочно вызвал, уже минут пять ждет, - Роджер поторопил коллегу.
  - Да, пойдем, - кивнул Гарри, хотел было взять протянутую руку Роджера для моментального переноса, но внезапно развернулся назад. - Пару секунд подожди пожалуйста, я сейчас.
  Гарри подбежал к мирно лежащему быку, присел рядом на колени, наклонил голову к его уху и тихо, чтобы Ричард не услышал, произнес:
  - Иди в город, найди Эсмеральду и передай ей, что я люблю ее. - Вместе с посланием, Гарри поменял пару строчек в настройках питомца, отчего бык сменил имя на 'Мигель', а владельца - на девушку по указанному образу. Настройки были куда важнее устного послания, но Гарри считал иначе.
  - Можем лететь, - улыбнулся Гарри Роджеру, протягивая ладонь.
  - Как скажешь, - осторожно согласился с ним коллега, озадаченно посмотрел на загадочно улыбающегося друга и активировал портал.
  
  
  Глава 11
  
  - Мы все умрем! - Надрывно верещал гном, намертво вцепившись в лапу дракона. Арчибальд недовольно шипел и украдкой дергал лапой, стараясь стряхнуть с себя беспокойного попутчика. - А я так молод и совсем не видел мир!
  - Эбер, успокойся, - Джо в который раз за прошедшее с вылета время попытался урезонить товарища. Уже целых пять минут продолжался полет, и надо сказать, это были далеко не самые приятные минуты. - Если помолчишь, я дам тебе подержать в руках кувалду.
  - Ставка по времени один к десяти, - тут же угомонился бородатый.
  - Один к одному, - без особого энтузиазма принялся торговаться шериф. Выдерживать паникерские речи гнома было выше его сил, да и дракон в последние секунды явно присматривал обо что можно ударить шумную ношу.
  - Один к девяти, и это последнее слово! - Обиженно ответил Эбер. - Вам не понять, тут все узлы завязаны бантами!
  - Надежное крепление, я лично проверял, - отмахнулся Джо.
  - Огромными миленькими бантами! Я как кукла на свадебной машине! Мне стыдно и страшно одновременно! - Ярился гном. - Один к восьми и не меньше!
  - Зато никто не собьет, - Лоренс урезонил попутчика, - как мы и хотели. К тому же, за маской из ткани ваше лицо никто не увидит.
  - А еще табличка больно ударяет в грудь. Один к семи!
  - В игре нет боли, - шериф с затаенной радостью приводил доводы. Наконец-то тишина!
  - А еще меня укачивает, и это правда, - грустно добавил гном. - А вот когда кричу - нормально.
  - Отвлекитесь, посмотрите вокруг, не концентрируйте внимание на недомогании, - участливо посоветовал Джо. Увы, в игре не было таблеток от морской болезни, а сознание человека легко обманывалось совершенным игровым окружением.
  - Сплошной лес, горы на горизонте, красота, - вздохнул бородатый, - раздолье мест для падения. Сейчас дракон устанет и мы грудью ударимся о склоны во-он той сопки, - завел старую шарманку Эбер. - А если нам особенно не повезет, то мы не умрем и пойдем на корм диким животным.
  - Один к одному, - не повелся Джо. - Ты бы лучше решил, как продать груду мифрила.
  - Да что там решать, - гном моментально перешел на любимую тему. - Во всех открытых городах есть общий аукцион. Настрою механизм продажи, - гном легко перекрикивал шум ветра, потому слышно все было отлично. - По одной штуке. Первая пойдет по цене рынка. После ее продажи на аукцион пойдет вторая чуть дороже рынка, третья еще дороже и так далее. Тогда у наблюдателя со стороны сложится мнение, что это один и тот же перепродаваемый лот.
  - Думаешь, получится? - Скептически высказался Джо.
  - Еще как! Спрос огромен, рынок проглотит любое количество моментально! - С энтузиазмом ответил гном. - Главное не обвалить цену большим объемом! Одновременно буду продавать по знакомым. За день управимся, гарантирую.
  - Неплохо. А что с доспехами?
  - С ними даже проще. Вам только кажется, что сто пятьдесят комплектов это много. На самом деле желающих их купить в тысячи раз больше! Нас ждет куча денег! - С удовольствием констатировал гном. - Посмотрите вниз, шеф. Мы прошли все это расстояние пешком.
  Внизу на сумасшедшей скорости пролетали леса, озера и горы. Поистине необъятные пространства. Тем грандиозней выглядел подвиг команды приключенцев.
  - Почему вас было только трое? Остальные команды дошли в полном составе, - полюбопытствовал Лоренс.
  - Вторым всегда легче, такова механика, - с грустью ответил бородатый, - Все остальные пользуются нашей тропой. Зато они не получают достижение!
  - Дались вам эти достижения, - проворчал Джо, - Толку от них. Два процента критического урона! Смех, да и только. Ну вот будет удар не сто, а сто два.
  - Какое достижение дает подобную прибавку? - тотчас заинтересовался Эбер, - Я вам скажу, не все так просто, мой друг, не все так просто!
  - Секундочку, поищу, - Джо открыл интерфейс и начал продираться через длиннющий список полученных достижений, - 'Любимец судьбы: достигните двухсотого уровня без единой смерти'. А в чем дело?
  - Н-да, мне оно не грозит. Полезная прибавка, и не смотрите на небольшую цифру. Важно к чему добавляются эти два процента, - пояснил гном, - Если два процента добавить к конечной цифре, согласен - пустяк. Достижения же участвуют во всех расчетах. В вашем случае добавятся полновесные семь-восемь процентов. И это только одно достижение!
  - Весомо, - обдумав, согласился Джо, сделав пометку включить в расчет своего билда еще и достижения, - А вот и ваши водопады, верно?
  Внизу гремели целые каскады низвергающейся воды, и чем ближе дракон подлетал к грандиозному природному комплексу, тем величественнее он звучал. На момент пролета над ним, шериф не слышал даже своего голоса.
  - А мы по нему сплавлялись! - гордо заметил Эбер, - Шестеро погибло, но мы выжили и дошли.
  - И каждый раз такие испытания? - с восхищением и ужасом Джо представил себя на месте первопроходцев.
  - Разные, но одинаково сложные. Полгода назад надо было пройти сквозь болото, - хмыкнул гном, - Тонуть в трясине было очень неприятно, не повезло.
  - Как вообще люди идут на такой риск? - недоуменно покачал головой шериф.
  - Иначе не догнать сильные кланы. В старых землях идет война между кланами за контроль над местами охоты. Одиночкам и небольшим группам там делать нечего, - дракон шел в тени крупной горы, закрывавшей от ветра, так что Эбер смог говорить с обычной громкостью, - Локации открываются каждые полгода, они пустынны, богаты и никому не принадлежат. Желающих туда попасть - море. К тому же, как можно пропустить такое приключение!
  - Справа внизу люди, - комментарий шерифа вывел гнома из задумчивости.
  - Практически на месте, - гном помахал небольшим, будто игрушечным, людским фигуркам и недоуменно заметил, - Почему они разбегаются?
  - Так, дракон же, - хмыкнул Джо и тут же спохватился, - Куда Арчибальда-то девать?
  - Возле входа в город есть загоны для питомцев, внутрь их не пускают. Там и покормят заодно. Можно уже снижаться, - скомандовал Эбер и указал на шпили высоких зданий, выплывающих из туманной дымки на горизонте.
  Сказать, что приземление огромного черного ящера произвело фурор - ничего не сказать. Люди тыкали пальцем и восхищенно-матерно обсуждали прилетевшее диво. Шерифа слегка напрягало внимание такой огромной и все увеличивающейся толпы народа, а вот Эбер чуть ли не купался в лучах славы. Такое ощущение, что гном даже подрос на десяток сантиметров и стал еще шире. К счастью, собравшийся народ удерживал солидную дистанцию между собой и повелителем небес, так что обошлось без интервью, а если принять во внимание настрой Эбера, то и без стихийного митинга.
  - Мы не можем принять вашего черного дракона, - смотритель загона для питомцев пытался смотреть твердо и решительно, но глаза постоянно съезжали на огромную тушу дракона, а колени непроизвольно тряслись.
  - Это потому, что он черный? - напористо вступил в диалог Эбер.
  - Потому что он - дракон! - смотритель взял себя в руки, - И сожрет остальных обитателей!
  Другие питомцы в загоне уже давненько сгрудились в дальнем угле и под панические вопли пытались осуществить побег. Пока без особых успехов: попытка медведя устроить подкоп заглохла на каменном монолите в полуметре под травой, забор было не перепрыгнуть, а между жердин уже успел застрять единорог.
  - Клевета! Он травоядный! - сделал шаг вперед гном, заметил наползающую на него крупную тень и своевременно уточнил, - Почти.
  - Арчибальд - очень учтивый дракон и не станет никого есть, - шериф принял переговоры в свои руки, - Да ведь, Арчи? - строго окрикнул Джо дракона, внимательно рассматривающего дергающиеся ляжки застрявшего копытного. Дракон грустно кивнул, - Под мою ответственность, - Лоренс ткнул пальцем в звезду шерифа.
  Служащий только сейчас заметил золотой атрибут представителя власти.
  - Раз так, то конечно! - смотритель часто закивал, соглашаясь.
  Дракон величественно шагнул в открывшийся загон и нарочито неспешно разлёгся в самом его центре. Другие животные моментально растеклись по периметру ограды, желая оказаться как можно дальше от древнего монстра.
  - Ну, с этим разобрались, - облегченно вздохнул Эбер, - Добро пожаловать в Норт! Меня тут все знают! - гном важно кивнул стражникам на воротах и степенно прошел за стены города.
  - Сколько же тут народа?
  Сотни людей полноводными реками растекались по улицам городка. Всюду царило небывалое оживление: все что-то покупали, продавали, организовывали партии и громко обсуждали события, пытаясь перекричать общий гул столпотворения.
  - Тысяч десять будет, - покровительственным тоном старожила ответил Эбер, - Маленький городок, есть гораздо больше.
  На что Джо мог только покачать головой. Такое число людей просто ошарашивало, особенно после нескольких месяцев одиночества и пары недель в небольшой компании.
  - Так, обучающие гильдии на главной площади, а я побежал по своим делам. Встретимся у центрального фонтана, - гном хищной походкой двинулся в сторону невысоких, но весьма массивных зданий. Часть мифрила и один комплект доспехов вместе с оружием уже лежали в кошельке Эбера в качестве образцов и первых лотов на продажу.
  Нейтрально пожав плечами, Джо спросил у ближайшего стражника дорогу к обители берсерков и неспешным шагом направился к цели. Город смотрелся весьма необычно. Первое, что бросалось в глаза - полное отсутствие единого стиля, зачастую здания на одной улице были совершенно разных архитектурных эпох и направлений. Самое интересное, что подобная деталь только придавала шарм и характер постройкам. Каждое здание обладало индивидуальностью и дышало историей. Потому-то шериф не особо удивился, когда обнаружил по указанному адресу деревянную трехэтажную постройку из толстых неошкуренных бревен, подбитых мхом. Странным было другое: в соседние гильдейские здания активно сновал народ, но за все то время, что Джо крутился по кварталу, ни один человек не ступил на порог Обители.
  Внутри оказался радушный старик, тепло поприветствовавший неофита:
  - Пошел отсюда, - лысый дед даже не повернулся в сторону двери и продолжил что-то карябать на длинном свитке.
  - Я хочу стать берсерком, - выдал Джо вычитанную в гайдах ключевую фразу.
  - А я хочу, чтобы ты закрыл дверь с другой стороны.
  Неудивительно, что сюда никто не заходит, - хмыкнул про себя Джо и подошел к столу, за которым расселся вредный старик. Дед с энтузиазмом расставлял цифры в судоку и не собирался бросать свое занятие.
  Джо терпеливо дождался завершения игры и повторил ключевую фразу.
  - Совсем дурак? - дед пододвинул очередной лист и лишь мазнул по шерифу взглядом.
  Лоренс мрачно оценил толщину стопки, из которой было выужено новое судоку. Так и состариться недолго, ожидая.
  Решительным жестом шериф сгреб всю кипу свитков и положил их в кошелек, взамен оставив на полке золотой кругляш.
  - Настырный, - дед сузил глаза и сжал губы в полоску, - Пробеги сотню кругов вокруг города и возвращайся!
  - Задание не выдалось, - Джо не сдвинулся с места и продолжил сверлить старого мастера взглядом.
  - Настырный и умный, - дед погладил лысину, развернулся к стеллажу возле стены и достал старую потрепанную брошюрку, - Ладно, изучай.
  - Сегодня же сообщу о бракованном НПС, - мрачно отозвался Джо, не притронувшись к утлой книжице.
  - Ха! Удачи! - победно улыбнулся дед и вернулся к кроссворду, - Не ты первый. Я - ключевая фигура множества заданий, меня нельзя убрать.
  - Зачем убирать? - притворно изумился шериф, - попрошу подселить к тебе ворчливую бабку.
  - Ну-ну, - с некоторой неуверенностью ответил старик, - Так они тебя и послушали. Рядового игрока! Да сейчас, бросят все дела и побегут, - успокоено хмыкнул мастер.
  - Рядовой игрок с платиновым доступом? - приподнял бровь Джо, - С медалью шерифа? - Лоренс не любил пользоваться своим положением, но как иначе выйти из ситуации, не строча при этом гневные письма, он не представлял. Оставлялось надеяться, что мастер поведется на блеф.
  - Что за день такой, - проворчал себе под нос дед и с кряхтеньем поднялся со своего места. Вместо правой ноги оказался деревянный протез, а за спинкой стула как раз была клюка.
  - Простите, - Джо почувствовал сильнейший стыд. Было ясно, что все не просто так, но подобное он и предположить не мог. Вот почему дед ворчлив. Обычно профессии выдавались в стартовых городах, а не в крупных мегаполисах. Видимо, мастер этого города и не должен был выдавать специализацию.
  Джо выложил стопки с кроссвордами и взялся было за ручку двери, как был остановлен тихим окриком.
  - Постой. Не такой я уж и дряхлый, - дед указал на стул возле стены, а сам вернулся на свое место, - Так уж и быть, в виде исключения, - проворчал мастер.
  Лоренс уселся на краешек стула и приготовился слушать.
  - В брошюрке история воинов-берсерков, рассказывать не буду, сам почитаешь, - вздохнул старик, - Скажу главное. Первое - наша сила в управляемом гневе. В этом же наша слабость. Чем меньше в нас жизни, тем сильнее наш удар и тем слабее по нам бьет оружие врагов. Очень сложно удержаться на грани жизни и смерти. Я почти ушел за грань, еле удержался. Старик выдвинул вперед ногу с протезом. Второе - ярость. Сложно разбудить ее в душе воина, но единожды зажжённый огонь ярости может привести в неконтролируемое боевое безумие, за которым поджидает гибель твоих друзей от твоей же руки. Третье - наше оружие бессильно без гнева и ярости, только вступив на путь гнева и ярости мы можем сравняться с другими воинами и превзойти их. В обычном состоянии мы куда слабее, - грустно произнес мастер, - ты уже выбрал себе боевого товарища?
  Джо кивнул и достал из кошелька ярко-алое оружие.
  - Ох, очешуеть, как все запущено, как частенько поговаривал мой создатель, - почесал лысину дед, - и где ты достал этот сваезабивальник?
  - Как-то сам нашелся, - неопределенно хмыкнул шериф.
  - Может быть оно и к лучшему, не убирай его пока, - махнул рукой мастер, - Первая и последняя часть посвящения. Испытание.
  На глазах Джо появился мощный мужик с бугрящимися мышцами и огромным молотом.
  - Ты ударишь по нему, он ударит по тебе, и можешь быть свободен, - довольно произнес дед и приготовился наблюдать за зрелищем, - Начинай.
  - Приветствую тебя! - шериф не повелся на подначку. В описании на форуме был такой мужик, он же и выдавал умения, - Я хочу стать берсерком! - в третий раз фраза выглядела действительно глупо.
  - Похвально, - прогудел положенную реплику гигант, - Выбери положенные навыки.
  Перед Джо показался длиннющий список. Обычно новичкам давали два основных умения - гнев и ярость, а все остальные - с ростом уровня, но благодаря двум сотням уже полученных уровней список изрядно расширился. Увы, число выбранных умений лимитировалось по количеству, можно было взять всего лишь часть. Таким образом, даже два берсерка с одинаковыми базовыми характеристиками могли развиваться совершенно по-разному. Лоренс споро выбрал из списка навыки в соответствии с рекомендациями компьютера. План был фактически выполнен, в настройках напротив имени уже стояла специализация 'берсерк' и можно было уйти, но Джо решил довести дело до конца. Вот теперь и был момент со взаимным ударом друг друга. Поговаривали, что при особо сильном ударе выдавалась полезное достижение. После разговора с гномом, шериф поменял свое мнение о их полезности, так что терять бесплатное улучшение своего героя не собирался. Из кошелька была извлечена бижутерия, выпита микстура на силу производства Тасьи. Заодно Джо наконец-то оптимизировал свой костюм под полученную специализацию. Доспех где-то подтянулся, где-то стал шире и изменил свое описание. Сейчас он выдавал бонусы к шансу нанесения критического удара, силе и сопротивлению ментальным атакам.
  Все это время два игровых мастера терпеливо ожидали его удара. И вот он наступил. Точный взор помечает удачное место для атаки, орудие уходит на замах и под резкий свист ветра ударяет по...
  - А где мужик? - Джо недоуменно рассматривал дыру в деревянном полу на месте, где секунду назад нетерпеливо перетаптывался поединщик.
  Дед чуть не подпрыгнул с места и резво поскакал на своей деревяшке к провалу.
  - Ты мне что с полом сделал, ирод? - обвинительно заканючил мастер, обходя солидную дырку.
  - Выбери положенные навыки, - знакомый голос заставил Джо вздрогнуть. Позади стоял знакомый мужик, целый и невредимый, а в системном меню предлагалось выбрать навыки еще раз. Количество навыков было тем же, однако все ранее выбранные умения были помечены, как выученные. Пожав плечами, Джо добрал еще навыков и очередной раз шарахнул соперника.
  - Придурок, вон отсюда! - заорал старый мастер, с тоской осматривая пространство подвала через новую дыру.
  - Выбери положенные навыки, - мужик стоял на новом месте и вновь протягивал список с умениями.
  Через пять новых дыр умения закончились, а дряхлый мастер принялся клюкой выгонять негодника из своего дома.
  - Хватит громить мой дом! - бесновался дед.
  - Мне достижение не дают, - насупился шериф, - Должно быть достижение, получу - уйду. Деньги на ремонт дам.
  - Вот тебе достижение - мастер бросил что-то невидимое в сторону Джо, - Катись отсюда!
  - 'Невыносимый зануда: плюс десять процентов уговорить неигрового персонажа', - процитировал Джо, - Сойдет. Не держи зла, - Джо щедрой рукой отсыпал золотые на стол деду, - На ремонт.
  После чего подхватил брошюрку и вышел обратно в город.
  
  
  Глава 12
  
  - Скучно у вас, - грустно выдохнул Эбер, рассматривая очередной фужер со слабеньким вином.
  Соклановцы дружно кивнули. Все слова уже были сказаны, новости обсуждены, сделки намечены, а храбрость отдельно взятого гнома, победителя драконов и бандитов, воспета в веках.
  Казалось бы, самое время отметить встречу после долгого расставания, но нужное настроение не приходило.
  - Два процента в компоте, а дерут, как за хеннеси, - уловил настрой товарища клан лидер и опрокинул в себя очередной бокал.
  - Друзья, - загорелся внезапной мыслью гном и ослепительно улыбнулся, - А нет ли где поблизости священной Меллорновой рощи?
  - Как не быть? Аккурат в пяти минут отсюда, за восточными воротами, - солидно пророкотал лидер клана.
  - Охрана, заборы? - принялся уточнять гном.
  - Да какие заборы? Там же патрули за каждым кустом, не-эльфам там делать нечего, - Третий в компании наполнил кубки по следующему кругу, - Чужаков мигом подстрелят, если меллорны не свернут им шею еще раньше. Помню я, прошлым летом..
  - Да подожди ты со своими байками! - Лихорадочно начал что-то прикидывать гном, придирчиво осматривая каждого за столом, - Нет, не выйдет из вас эльфов.
  За столом, кроме самого гнома, сидели темный эльф, орк и еще два гнома - все, кто смог вырваться и быстро прибыть на приглашение героя клана.
  - Задумал что-то? - заинтересовался темный, - Сразу говорю, лес не горит, я пробовал, - и рефлекторно потянулся к пятой точке.
  - Некогда объяснять! - гном не желал рассказывать секрет настойки, но и лезть в эльфийское святилище одному было боязно, - Нам нужны простыни и накладные уши! Хотя, темному можно их просто перекрасить - деловито хмыкнул Эбер, рассматривая острые лепестки на голове соклановца.
  - Я бы тебя послал, если бы мне не было так интересно, - ухмыльнулся темный, - Ставлю сотню, ничего не выйдет!
  - Полностью с тобой согласен и поднимаю до тысячи, - забормотал Эбер, вытаскивая из кошеля запрятанную чалму, - Еще желающие?
  Вскоре по широкой улице, ведущей к восточным воротам, гордо вышагивала странная компания в чалмах с закрытым тканью лицом. Из под ткани выглядывали пьяненькие, но решительные глаза. Дополняли картину выставленные, будто напоказ, острые уши. Правда, угадать эльфов в огромной туше и трех толстых карликах было затруднительно, но сами друзья считали иначе. Единственный, кто мог быть эльфом в странной компании - длинный тип с кинжалом на поясе - тоже вызывал сомнения иссиня-темным цветом рук.
  - Я - гений маскировки! - важно вещал эльф голосом Эбера, - Я вам рассказывал, как приманивал дракона-людоеда?
  - И выжил? - восхищенно пророкотал огромный 'эльф'.
  - Двое погибло! - трагически объявил карлик-'эльф', - Да что говорить, смерть дышала прямо за моей спиной, я чувствовал острые зубы в миллиметре от своего тела!
  - Ох! - хором воскликнули остальные 'эльфы'.
  - Да-да! Он зацепил меня за одежду и рванул в воздух, я взлетел выше гор, прямо к солнцу! Мои крылья чуть не обуглились от жара светила!
  - Какие крылья? - икнул громила.
  - О! Мои крылья! Я вам разве не рассказывал? Мне сшила их сама богиня! - моментально перескочил на другую тему гном.
  - Какая богиня? - непонимающе уставились эльфы-карлики.
  - Самая настоящая! Тасья! Читайте гайды, неучи, - иронично ответил центральный эльф и гордо поднял голову, - А какой она готовит ужин, ах!
  - Богиня готовила тебе еду? - от слов соклановца голова шла кругом.
  - Ну да. Сядем, значит, мы с шерифом вечером, разложим древнюю карту вместо скатерки, а она тарелки прямо метает - первое, второе, третье! Божественно вкусно! - облизнулся рассказчик.
  - Какая карта? - пододвинулся поближе афроэльф.
  - Древняя! С огненным драконом, - иронично, как малышу, объяснил центральный.
  - Огненным драконом? - ахнул громила.
  - Да это ерунда, подкормлю своего черного дракона и он надерет ему задницу, - махнул рукой герой.
  - У тебя есть дракон? - у соклановцев уже полностью разорвало шаблон.
  - А я, по-твоему, как прилетел? - гордо спросил Эбер.
  - Прямо в седле дракона? - благоговейно прошептал темный.
  - Ну не за лапу же привязанный, - хмыкнули ему в ответ.
  Тем временем брусчатка дороги сменилась еле заметной тропкой меж высокой травы. Дорожка петляла пару сотен метров, после чего скрывалась под сенью монструозных лесных исполинов. Каждое дерево возносилось к небесам на десятки метров, переплеталось с соседними затейливой вязью веток и мерно шумело, словно прибой океана - так же могуче, древне и несокрушимо.
  - М-да. Наши помельче были, - задумчивая фраза гнома разорвала затянувшееся восхищенное молчание. Зрелище поражало, особенно вблизи.
  - У тебя есть меллорны? - полуутвердительно спросил темный, устав удивляться.
  - Да откуда? - пожал плечами Эбер, тем самым вызвав вздох облегчения у остальных, - У соседа семнадцать штук. Только они пониже, н-да. За ветками лезть придется.
  - Ветки то зачем? - громадный эльф озвучил общий вопрос, терзавший всех с момента выхода из таверны.
  - Надо! - отрезал Эбер и целеустремленно двинулся к цели, - Кто со мной? - гном ловко пополз вверх, руки метко находили зацепы, стальные мышцы двигали его вверх, ноги надежно удерживали и страховали от падения. Взгляд вниз - полметра позади, - М-да.
  Гном спрыгнул вниз и принялся обходить мощное древо вокруг.
  - Добровольцы? - мрачный взгляд уткнулся в неровный строй соучастников, - Темный?
  - Мы - горные эльфы! - важно заявил афроэльф и спрятался за спиной орка.
  - Так, подход номер два. Кто у нас самый пьяный? - Эбер стал ловить взгляды друзей, пока не наткнулся на совсем уж расфокусированные глаза мелкого гнома. Парень стоял прямо главным образом из-за опоры в виде соседа, - Ага! Друг мой, даю установку, - Эбер подошел к жертве со спины и принялся нашептывать ему на ухо, - Ты один в лесу, тихо шелестит трава, где-то в дали печально ухает сова. Ни одного человека вокруг. Ты потерялся, отбился от отряда и не знаешь куда идти. И вдруг раздался вой! Волчий вой! Десятки голодных волков! Они уже рядом, они чуют твой запах, они бегут полакомиться тобой! - надрывно кричал в ухо мелкому Эбер, удерживая откровенно струхнувшего и паникующего малька за плечи, - Твое единственное спасение - забраться на дерево! На дереве они не достанут тебя! Чего же ты ждешь?! Лезь! Лезь быстрее, они уже рядом!
  Мелкий моментально взял разбег с места и белкой взлетел прямо под крону меллорна.
  - Ты гляди, сработало, - хмыкнул Эбер и крикнул вверх, - Собери ветви и скидывай вниз! Отгоняй волков! Это очень важно!
  Сверху раздался треск ломаемого дерева, а минутой позже вниз полетели солидные куски веток с листьями.
  - Все, хватит! Слезай обратно! - довольно окрикнул гном, собирая добычу в кошелек.
  - Я не слезу! - раздался панический ответ, - Там волки!
  - Ты распугал всех волков ветками, можешь спускаться, - Эбер терпеливо успокоил друга, продолжая уворачиваться от новых ветвей, - Эй, ты слышишь? - Имени Эбер так и не сподобился спросить, удовлетворившись заверениями клан-лидера, что парень в доску свой, из нового пополнения.
  - Т-тут у дерева г-глаза, - полуживой голос был еле слышен, - М-моргают.
  - Вот же мелочь, с одной бутылки вина галлюцинации - обернулся было Эбер, дабы попенять на глупость новичка, но внезапно обнаружил пустоту за своей спиной, - Хм, мне больше достанется, - махнул рукой гном.
  С визгом и треском метеором с небес сорвался старый знакомец, глухим звуком поздоровался с землей, помотал головой очумело и тут же под новый продолжительный вопль развил дикую скорость в сторону леса.
  - Да куда ж ты, - мрачно покивал головой Эбер, заочно попрощавшись с мелким, отряхнул брюки, выпрямился и наткнулся взглядом на эльфа в одеждах стража леса, - Хулигана ловил, не видели? Мелкий, кричит много? Нет? Тогда пойду искать в другую сторону, - протараторил гном и двинулся в город.
  - Не так быстро, - эльф заслонил собой тропку, - Кто такой?
  - Эльф конечно, - невинно ответил гном, - Очень, очень занятой эльф. Тороплюсь, зайду завтра, - хотел было продолжить путь, но эльф не двинулся с места.
  - Почему в тюрбане и лицо закрыл? - скептически спросил патрульный.
  - Я эльф-мусульманин. Иллуватар акбар! - провозгласил Эбер и бочком-бочком протиснулся мимо эльфа.
  - У тебя ухо отклеилось, - хмыкнул патрульный.
  - Да? - непонимающе откликнулся гном, - Ой, в смысле: А-а-а! Как больно-о! - Эбер вцепился в левое ухо и продолжил отступать.
  - Правое, - патрульный уже откровенно улыбался.
  - А-а-а!! Еще и правое!! - еще два шага назад, - Наверное, съел что-то не то, - извиняющимся тоном оправдался карлик.
  - И борода торчит.
  - Я очень старый эльф! А у вас меллорн спилили.
  - Где? - удивленно обернулся патрульный, меллорн был на месте, однако кое-что другое моментально ввело стража леса в бешенство. Целая гора безобразно оторванных ветвей! Обернувшись назад, он увидел только пыль, поднятую спешно улепетывающим преступником, - Трево-о-ога-а! - разнеслось по лесу.
  Мимо гнома на бешенной скорости пролетела дорога, ворота, дома, постройки, таверны. Бежать, срочно бежать! Найти шерифа и улетать как можно быстрее! Если поймают и увидят лицо - это трагедия! Черный список эльфов, навечно!
  Шериф обнаружился мирно сидящим на положенном месте - у центрального фонтана.
  - Ш-шериф, - попытался отдышаться Эбер, - надо бежать, срочно.
  Джо моментально сориентировался, схватил друга за руку и потащил за собой. Наверняка влез в очередную авантюру, но спрашивать лучше позже.
  Дом старика-берсерка оказался на положенном месте, но дверь оказалась запертой. К счастью, после двадцати стуков-ударов она приоткрылась, показывая лицо недовольного владельца помещения.
  - Опять ты? - проворчал мастер.
  - Старик, погоня за нами, белые! - гном моментально принял мастера за хорошего знакомого шерифа, - Схорониться бы нам!
  - Схороню, ой как схороню - отозвался хозяин дома, - А памятники-то какие поставлю! А поминать-то как стану!
  - Мы можем заплатить, - намекнул Джо.
  - Да у меня этого золота целый подвал, зачем мне еще, - мастер испуганно ойкнул и захлопнул дверь.
  - Беда, - мрачно констатировал шериф.
  Других мест, чтобы спрятаться от погони, он не знал, а улетать сейчас, когда все дела еще не сделаны, было глупо.
  - Эбер, ты говорил тебя тут все знают.. Эбер? - Лоренс покрутил головой в поисках товарища.
  - Да здесь я, - пропыхтел гном, пытаясь влезть в узкий проем открытой форточки.
  - Ты чего там забыл? - все страхи смыло безмерное удивление.
  - Мне очень, очень нужно в подвал этого дома, - проворчал под нос гном и для удобства перекинул бороду внутрь помещения, - О! Борода прошла, значит и тело пройдет, - весело сбалагурил гном.
  Джо только головой покачал. Габариты Эбера не вписались бы, будь окошко шире и выше в два раза.
  - Ах ты ирод! - объявившийся у окна мастер больно стукнул гнома клюкой по голове и захлопнул форточку, насмерть защемив бороду. Гном чудом не повис на одной только бороде и теперь замер на плоскости стены гигантской морской звездой, цепляясь руками и ногами.
  - Помогите! - тихо прошептал гном, боясь обнаружить себя, но поздно - оперенная стрела с хрустом вонзилась в деревянную раму, намертво пригвоздив бороду к окну.
  - Попался! - тонкий эльфийский голос был весьма доволен, как метким выстрелом, так и поимкой лиходея.
  - Это моя добыча! - мгновенно отреагировал Джо. Странная идея была единственной, а отвечать следовало немедленно, - Я первый его поймал!
  - То есть поймал? - нахмурился патрульный.
  - В форточку, на запах пива. Старинный способ поимки гномов, не знали? - Джо и сам не понимал, что несет, но понимал, что терять инициативу нельзя.
  - Он прокрался в священный лес и нанес ему ущерб. Преступник подлежит выдаче лесу! - категорично отозвался страж.
  - Он не преступник, а моя добыча, - насупился Джо, - Но у меня есть предложение! Предлагаю пари, кто попадет в вершину во-он того шпиля, тот и забирает добычу. Что готов поставить ты со своей стороны?
  - Пф, - пренебрежительно хмыкнул страж, - Мы, эльфы, самые меткие и ловкие под этим солнцем. Не тебе, человек, меряться со мной.
  - То есть ты отказываешься? - подначил его Джо.
  - Да я готов поставить свой лук, что уделаю тебя с первого же выстрела, - небрежно отозвался патрульный.
  - Принимается, - пошел ва-банк шериф, - Одно условие - метать будем шишки.
  - Шишки? - недоуменно уточнил эльф.
  - Шишки, - терпеливо подтвердил шериф, - Или перворожденный сомневается в своих силах?
  - Поверните меня! - орал прикованный к окну гном, - Я хочу это видеть!
  
  Глава 13
  
  Джо протянул шишку сопернику, сам же приценился к медному шпилю гильдии магов. Здание господствовало над местностью и было открыто для ветра, потому следовало удачно угадать момент для броска в промежутках между порывами воздушной стихии.
  Эльф с некой растерянностью продолжал изучать необычный снаряд, взвесил в руках, принюхался к нему, потряс над ухом.
  - Орешки внутри, - глубокомысленно отметил страж и выщелкнул парочку.
  Затем еще несколько, потом еще, пока с досадой не уставился на пустую шишку и десяток зернышек, рассыпанных на дороге - время, выигранное на раздумья, подошло к концу.
  - Запах незнакомый, что за дерево? - хранитель леса сильно жалел о неосторожных словах и пытался придумать выход из ситуации.
  - Большое, - информативно отозвался Джо, прищурил глаз и резко взмахнул кистью.
  С мелодичным звоном шишка разлетелась над шпилем.
  - Твой ход, если ничья - остаемся при своих. - напряженность в голосе Джо сменилась довольством победителя.
  - Все, ушастый, прощайся с луком! - необъяснимо как рядом оказался Эбер. Гном хозяйским взглядом оглаживал обводы эльфийского оружия.
  Шериф удивленно посмотрел в сторону дома - форточка оставалась закрытой и, если присмотреться, был явно виден солидный клок бороды внутри помещения.
  - Пришлось резать, - Эбер скорбным голосом среагировал на интерес шерифа. - Трагедия немыслимых масштабов для моего племени! Ныне только щедрый дар сможет удержать меня от ритуального самоубийства! - убавив пафоса, деловым тоном добавил, - лук в качестве дара вполне сойдет.
  - Предлагаю изменить ставку! - взял голос страж, подыскав таки решение проблемы. - Ставлю другого нарушителя! - и выудил, слово из воздуха, мелкого гнома.
  - Нет-нет-нет! - протестующе замахал руками гном. - У нас этих нарушителей - море! Самим некуда девать! Да и вы посмотрите какой он, и какой я! Как минимум двукратная разница в массе!
  - Эбер, спаси меня, - затравлено прошептал пойманный. - Ты же герой!
  - Г-хм, так это ты. - бородатый без энтузиазма обошел эльфа с его добычей, потыкал мелкого гнома пальцем и вежливо попросил, - Вы не могли бы поставить его на землю? Никак не могу признать.
  - Эбер, это твой друг? - уточнил Джо.
  - Сейчас узнаем, - стараясь держаться спокойно, отзывался гном.
  - Отступите на десяток шагов назад, - мрачно сказал страж, дождался выполнения команды и отпустил гномика. Мелкий испуганно икнул и продолжил с надеждой смотреть на легенду клана.
  - Так-так, - повернул голову на бок гном, присмотрелся, слегка обошел эльфа кругом, остановившись посередине дороги. Эльф и его добыча синхронно поворачивались лицом вслед за его маневрами. - А если так, - пробормотал себе под нос Эбер и внезапно по-волчьи взвыл. - А-У-У-У!
  Страж аж отшатнулся от неожиданности, а после недоуменно уставился на опадающий столб пыли, прямо на том месте, где секунду назад мирно стоял пойманный. Поднял голову чуть выше и заметил пыльный след прямо до конца длинной улицы.
  - Ну точно! Теперь узнаю, - довольно прокомментировал ситуацию Эбер. - Вот только у нас проблема.
  - А? - эльф непонимающе поднял взгляд на колоритную пару.
  - Вам теперь нечего ставить, - терпеливо пояснил гном.
  - А как же он? - неопределенно махнул руками страж в конец улицы.
  - Так приведите его к нам, а пока можете оставить лук в залог, - голосом все понимающего дядюшки ответил гном. - Клянусь своей бородой, мы вас дождемся.
  - Постойте, я еще не кинул шишку! - взял себя в руки хранитель леса. В конце концов, чудеса случаются!
  Но не в этот раз, шишка разминулась с целью метра на три.
  - Хотя, друг мой, - гном мгновенно оценил результат броска, подхватил эльфа под локоток и доверительно заглянул в глаза, - Можем сыграть еще раз. Мы принимаем вещи, ростки меллорнов и золото.
  - Нет, - эльф встряхнулся, отгоняя наваждение, протянул шерифу лук и решительно двинулся за беглецом.
  - Погоди, - удержал Джо стража за плечо и вернул оружие. - Раз это знакомый моего друга, считай что ты его проиграл.
  Позади послышался стон отчаяния и рыдания.
  - Что это с ним? - страж благодарно принял лук обратно и сочувственно смотрел на бьющегося головой о землю гнома.
  - Не знаю, - хмыкнул Джо, - Второй раз такой приступ. Первый раз недели две назад такое было. Помню, в тот день еще хомяк помер.
  - Помочь может чем? - в эльфе огнем горело чувство благодарности. Потерял бы он лук - выгнали бы с позором, а все из-за собственной гордости и горячности.
  - Точно, он же бороды лишился! - осенило Джо. - Для гномов хуже нет трагедии, сам ведь слышал.
  - М-м, есть лесная магия на быстрый рост, - неуверенно ответил хранитель леса и вопросительно посмотрел на собеседника. - Должно помочь.
  - Действуй, - решительно согласился шериф, сопереживая горю друга.
  Эльф принялся рисовать в пыли дороги многолучевую звезду вокруг тела гнома, благо тот лежал смирно и очень удачно - раскинул руки-ноги звездой и равнодушно созерцал облака на небе. Через несколько минут фигура была очерчена, на узловые линии помещены пучки трав, а сам страж запел дивную мелодию тонким и красивым голосом. Джо хотел было обратить внимание лесного мага на десяток зернышек, случайно попавших внутрь круга, но решил не мешать ритуалу. Как эльф планировал растить именно бороду, шериф не знал, но надеялся на профессионализм хранителя.
  Заранее выпростанная из ткани борода прямо на глазах начала густеть и удлиняться, пока не вытянулась на целый метр, даже превысив прежний размер. Наконец, страж леса пропел последний аккорд напева, резко взмахнул рукой, пробуждая волну ветра. Порыв воздуха моментально очистил пространство земли от следов ритуала, стер рисунок, подхватил травы и рассыпанные зёрнышки, вместе с дорожной пылью, и унес куда-то в сторону здания гильдии магов.
  - Отлично получилось, - удовлетворенно потянулся вверх страж.
  - Угу, - неопределенно ответил Джо, пытаясь проморгаться, но цветовая иллюзия не проходила. - А почему она зеленая?
  - Так магия - лесная! - развел руками эльф, - Перекрасит, минутное дело.
  - А почему шевелится? - на глазах шерифа часть бороды изменила положение.
  - Г-хм, странно-странно, - страж завел руки назад и как профессор начал расхаживать вокруг гнома, после чего поднял с земли веточку и тыкнул в бороду.
  - Эй? Совсем совести нет? - очнулся гном. - Имейте уважение к чужому горю!
  - Пациент жив, - важно констатировал эльф и продолжил движение по кругу.
  - Конечно жив! Хоть и присмерти! Мое сердце разорвано на куски! - всхлипнул Эбер, хотел было утереть скупую слезу клочком ткани, но подхватил часть бороды. - Что за салат? Хм, а вкусно. - гном дожевал и продолжил. - Так вот, все это время я был знаком с бессердечным человеком... Что это вы на меня так смотрите? - Гном оглядел себя, посмотрел чуть ниже, впечатлился и заорал раненным бегемотом.
  - Спокойствие, только спокойствие, - Джо прижал друга к земле. - Все под контролем! Специалист уже занимается твоей проблемой.
  - Какая еще проблема? У меня вместо бороды трава! - вращал глазами гном и пытался вырваться из под фиксирующего захвата.
  - Не трава, а olera acetaria! - важно подметил эльф, тем не менее удерживая дистанцию между пациентом. - Это очень необычный случай по воздействию на гномов магией леса, ранее не документированный! Я просто обязан доложить об этом старейшинам! - страж бочком-бочком двинулся по улице, развернулся к пациенту спиной и быстро набрал скорость.
  - Стой, ушастый, хуже будет! - шипел гном, приподнимаясь на колени не смотря на все усилия шерифа. На свет появилась огромная секира, а лицо обладателя зеленой бороды исказилось в гримасе гнева.
  - Что тебе дороже - месть или подвал с золотом? - пытался урезонить друга Джо. К его удивлению, фраза попала точно в цель.
  - Я спокоен! Я абсолютно спокоен! - Эбер стряхнул руку шерифа с плеча и двинулся к двери Обители. - Дед, добром прошу, открой.
  Дверь приоткрылась на мгновение, чтобы пропустить выкинутый лоскут бороды.
  - Ничего вашего не имеем! - пискнуло с той стороны.
  - Боишься ли ты смерти? - под гул первого удара топором по двери поорал гном. Зеленая борода, словно живая, топорщилась в разные стороны, - Печальный хочешь ли ты оттянуть момент? - Еще один удар заставил толстую дубовую дверь содрогнуться. - Золото манит нас!
  Джо печально качал головой, в надежде, что гном устанет и успокоится раньше, чем прочная дверь развалится или прибудет отряд стражи. Оттащить Эбера можно было не пытаться, друг был явно не в себе.
  - Стойте! - раздался испуганный голос. - я дам задание!
  - Какое? - недоверчиво уточнил гном, останавливая третий удар.
  - На золото!
  - Много золота? - гном успокоился и облокотился на рукоять топора.
  - Очень много золота! - не торопился с ответом мастер.
  - Слушаем, - хмыкнул Эбер, подмигивая шерифу.
  - Заплати груду золота страже, чтобы не попасть за решетку! - победно воскликнул старческий голос, а в одном из окон слегка дернулась занавеска, показывая торжествующее лицо.
  - Господа, у вас проблемы? - деловито произнесли за спиной. Отряд стражи в десять человек полукругом перекрыл все пути отступления. Начальник отряда нетерпеливо поглаживал рукоять меча.
  Гном шустро прикрыл лицо и бороду маской из ткани.
  - Никаких проблем! Отличный день, не правда ли? - топор был моментально спрятан.
  - А они мне дверь ломали, а утром пол проломили! В пяти местах! - наябедничал мастер из приоткрытой двери и вновь захлопнул створку.
  - Проследуйте за нами, - хмыкнул страж. - Разберемся.
  - Босс, а эти двое один в один, как в утренней ориентировке, - подошедший помощник показал несколько фотографий.
  - Да не может быть! Утром я ничего не нарушал! - возмущенно придвинулся к страже Эбер и взглянул на фото. - В смысле, мы вообще ничего не нарушали. - поправился под внимательными взглядами стражи.
  Джо тоже заинтересовался и медленно, чтобы не нервировать представителей закона, заглянул через плечо Эбера на фото. Карточки весьма подробно показывали всадника черного дракона, парящего в небе, а так же некого субъекта в чалме, на лапе рептилии.
  - И в чем же их обвиняют? - гном не торопился признавать в изображении себя.
  - Угроза национальной безопасности, - ответ выглядел солидно и опасно.
  - Да ну? Какая в игре может быть угроза? - Хмыкнул Эбер. - Летят, никого не трогают. Тот, что снизу, вообще симпатяжка и ангелочек.
  - Наше дело - их найти, разбираться будут там, - тыкнул в небо начальник отряда.
  - Ничем не можем помочь, точно не мы, - решительно мотнул головой гном. - Готов бороду свою съесть, если вру. А друг мой - вообще шериф!
  Джо молча продемонстрировал золотую звездочку. Врать не хотелось, но попадать в участок не хотелось еще больше - какое пятно на репутацию!
  Стража выполнила команду равняйсь, и их начальник отдал честь.
  - Обознались, не смеем задерживать, всего доброго. - Отряд выполнил команду направо и двинулся обратно, чеканя шаг.
  - То-то должность такая дорогая, - восхищенно пробормотал гном, достал топор и двинулся к двери. - Хана те, старый!
  - Стоп, - заступил ему дорогу Джо. - Никаких погромов, ты видел фото - незачем привлекать внимание. Продаем товар, как хотели, и возвращаемся.
  Гном как-то сдулся, но не стал спорить и двинулся в сторону огромного здания аукциона. Впрочем, тишина длилась недолго, оптимизм вновь победил печальные мысли Эбера.
  - За вещи уже поступила оплата, - деловито уточнил гном. - Как раз успеем выставить материалы на аукцион, и подойдет посредник.
  Сама процедура аукционных ставок выглядела для Джо довольно скучновато - делом занимался гном, а следить за его действиями система не позволяла. От нечего делать, шериф углубился в изучение ассортимента предлагаемых вещей. Огромные списки просто подавляли. Тут было все, от мелочи за медяк, до раритетов за космические суммы. Джо вспомнил о компьютерном расчете развития своего персонажа и начал целенаправленно искать недостающие вещи, которые он не мог достать в Атеке. Одна сережка, одно колечко и налобная повязка нашлись в списках, но цены на них не то, чтобы кусались. Они грозились буквально сожрать. Джо никак не мог понять, как электронные изображения могут стоить чуть меньше, чем ему заплатили за корабль в Нове. В уме Лоренса равенство между целым космическим кораблем и тремя виртуальными предметами никак не хотело устанавливаться, даже не смотря на то, что эти лоты присутствовали в единичных количествах на целый игровой аукцион мира. Подавив возмущение, Джо нажал на клавишу покупки. К вопросу затрачиваемых на игру денег узник астероида с некоторых пор относился весьма философски. Общение с Эбером привело его к мысли, что при определенных условиях и старательности игра может приносить немалую прибыль, но получение и ее размер зависит в первую очередь от средств производства - обмундирования и оружия. Такая логика была шерифу вполне понятна: хочешь большой доход - купи хороший корабль. Так что Джонатан покупал не бесполезные виртуальные побрякушки за бешеные деньги, а оборудование для получения прибыли. К слову, вернуть себе деньги можно будет безо всяких проблем - спрос на рынке был стабилен, а цены на действительно редкие вещи только росли.
  Через несколько мгновений покупку передал служитель аукциона в небольшом ящике, содержимое которого Джо оперативно переправил в кошелек. Незачем привлекать к себе внимание дорогими вещами.
  Примерно в это же время Эбер с облегчением откинулся на мягкое кресло аукционного зала и удовлетворенно констатировал.
  - Все заявки размещены, разбирают моментально. Пришлось снизить интервал между продажами. Мы богаты, - довольно зажмурил глаза гном. Остальное лицо было по прежнему закрыто чалмой, что делать с бородой друзья так и не придумали. - О! А вот и наш заказчик.
  Со входа в зал целеустремленно двигался гном в невзрачной стартовой хламиде. Эбер встретил его посереди зала, отвел к стене, пошептался о чем-то и махнул рукой шерифу.
  - Все в порядке, передавайте. - Эбер прикрыл своей спиной процесс передачи. Посредник деловито проверял комплектность и отмечал что-то на вынутом листочке. Через пару минут вещи закончились, партнеры обменялись рукопожатиями и раскланялись. Посредник двинулся на второй этаж аукционного зала. Вот так вот пройдет мимо гномик первого уровня, и ни за что не угадаешь, что в рюкзаке у него товаров на многие миллионы.
  - Принимай расчет за вещи. - Довольно улыбнулся Эбер. Реквизиты платежного счета были переданы заранее, как и платежка, так что гном вышел из игры буквально на минуту для перевода денег.
  - Спасибо, - кивнул Лоренс и вышел из игры. Положа руку на сердце, Джо сомневался в честности друга, слишком живой характер имел Эбер и слишком большая сумма была на кону. Шериф гнал от себя такие мысли, но червоточина недоверия все еще гнездилась на краю сомнения. Пришел момент истины. Надо сказать, когда Джо увидел семизначную сумму на своем счету, то улыбался он не только ей, а мысли, что у него все таки есть настоящий друг. Вся сумма до последнего цента отражалась рядом с именем дарителя, только вот имя почему-то было не Эбер, а Роберт.
  - А почему Эбер? - потешил любопытство Джо после входа в игру.
  - Ошибки молодости, - буркнул гном, отворачиваясь. Уголки кожи, не закрытые чалмой, явственно покраснели.
  - Не понял? - удивился шериф.
  - Только никому, - доверительно прошептал гном, - Первая гласная должна быть 'Е', вторая гласная 'а', а в конце мягкий знак.
  - И-и? - непонимающе посмотрел на друга Джо.
  - А, ты же русский не очень знаешь, - облегченно вздохнул гном. - Не забивай голову, зови Эбером.
  - Господа, вас просят пройти в администрацию, - к друзьям незаметно подошел клерк.
  - Господа очень заняты, можно задать ваш вопрос на месте? - проворчал гном. Эбер не хотел отрываться от магии аукциона, его радовал сам процесс появления солидных сумм взамен на продаваемый мифрил.
  - На месте, так на месте, - хмыкнул служка и неожиданно коснулся шерифа и гнома.
  Мир померк, окутавшись туманной дымкой, а через некоторое время пропал сам смысл слов верх и низ, шерифа окружила невесомость и безразличный серый цвет. Странное ощущение, довольно пугающее, словно бесконечно падаешь вниз. Мгновение - или вечность? И реальность обрела цветность. На долгие километры вокруг длилось огромное подземелье. Высоченные столбы подпирали каменный потолок, слабо светящимся мхом - единственным, что освещало безрадостное пространство.
  - Поздравляю, нас забанили, - позади раздался невеселый голос гнома.
  - Прости? - Джо все еще не был силен в игровой терминологии.
  - Наших игровых персонажей поместили в особое пространство, блокированное от внешнего мира, - обвел руками окружающий мир гном. - Отсюда не выбраться. Мы тут навечно или до решения гейм мастера. Блокировка, бан, техническая смерть.
  - За что? - Джо потрясенно рассматривал уходящий в бесконечность подземный зал и пытался осознать сказанное.
  - Либо посредник подставил, либо за подозрительно крупное количество мифрила, либо по тому обвинению, - покрутил пальцами Эбер, - ну помнишь, с фотографиями и угрозой всему миру.
  - Что нам делать? - Лоренс требовательно уставился на более опытного товарища.
  - Ждать, - пожал плечами тот. - Если что, от голода не умрем, - хохотнул Эбер, поглядывая на зелень бороды.
  - А что за точки там вдали? - шериф присмотрелся и явно заметил на самой границе видимости перемещающиеся объекты.
  - Пойманные роботы, - загадочно ответил гном, и заметив недоумение друга, пояснил, - Специальные программы для добычи ресурсов, которые люди запускают вместо самостоятельной игры. Это запрещено, потому их помещают сюда, когда ловят. Навечно.
  - Мрачная перспектива. - передернул плечами Джо.
  - Еще какая! Тут же какая хохма, весь уровень забит бессмертными кроликами. Роботы натыкаются на них и пытаются атаковать. Кролик в ответ с одного удара лапкой убивает робота. - хохотнул Эбер. - бесконечная череда перерождений в каменном аду.
  - Жутко, - согласился Лоренс и двинулся к движущимся целям.
  - Ты куда?
  - Хочу посмотреть на роботов вблизи, делать все равно нечего, - ответил шериф и прибавил шаг.
  - А и действительно, пойдем, - гному было страшно оставаться одному.
  Рядом картина смотрелась весьма странно. На голом камне мирно пасся кролик, к нему неторопливо подходил робот, наносил удар и тут же умирал от ответной атаки, растворяясь небольшой дымкой.
  - Бедняга, - шериф не смотря на испуганный окрик Эбера, подошел к кролику и почесал его за ушами. - Голодный, наверное.
  - Босс, он бессмертный, выдуманный, смертельно опасный зверь. - Гном предпочитал говорить, не подходя ближе.
  - Г-хм, не обижайся, но не мог бы ты оторвать немного салата? - Смущенно пробормотал шериф. - Тут кошелек блокирован.
  - Добром это не кончится, - Эбер без особого расстройства выполнил просьбу товарища, но комок салата предпочел перекинуть, не сходя с места.
  - Ну вот, кушает же, - Джо удобно устроился на полу и перенес кролика на руки, мягко поглаживая его между ушами.
  - Опять туман, готовьтесь, нас переносят, - сосредоточенно сообщил Эбер и пропал.
  Вокруг Джо все было по-прежнему, хотя нет - старый знакомый туман потихоньку начал окутывать окрестности, пока не поглотил весь мир.
  К счастью, уже через пару секунд вокруг начали протаивать детали обстановки, напрочь незнакомой - строгий прямоугольник кабинета с голыми стенами желтого цвета, без украшений, с широким столом посередине, к которому были примкнуты стулья. Помещение освещалось ярко-белым, офисным цветом от прямоугольников ламп с потолка. За одним из стульев сидел солидный мужчина в форменном пиджаке - точь-точь таком же, как был на том странном парне, что приходил в их дом не так давно. Джо не успел сосредоточиться на этой мысли и развить ее - вместе с появлением комнаты, вернулись и звуки, главным из которых был возмущенный крик в исполнении очень знакомого голоса.
  - Я требую право на звонок! - ярился гном, чуть приподнявшись на стуле. Мужчина за столом напротив с досадой морщился и массировал виски.
  - Наконец-то появился ваш сообщник, - обрадовался он Джонатану. - Позвольте представиться, старший гейм мастер Джек. Вы вызваны на дисциплинарное разбирательство согласно пользовательскому соглашению, которое вы подписывали при входе в игру. И никакие звонки вам не помогут - приподнял он голос на возмущенного гнома.
  - Я протестую и требую позвонить! - не унимался гном. - И зачем вам тогда телефон на столе? - возмущенно тыкнул он на архаичную дисковую трубку.
  - Хватит кричать! Как будто вы помните номер наизусть, это вам не интернет! - хмурился Джек.
  - Я требую..
  - Ладно-ладно, только перестаньте кричать! - отмахнулся от непоседливого гнома сотрудник Новы и пододвинул к нему телефон.
  - Так бы раньше, - хмыкнул Эбер и начал деловито накручивать диск. - Алло, Томочка? Привет, мое солнышко! А как у тебя дела? Да? А у Йосеньки? Не может быть!...
  Двадцать минут гейм мастер стоически терпел разговор игрока, под конец явственно скрежеща зубами. Джо отнесся к длинному монологу куда проще, его мысли были заняты выработкой линии поведения.
  - Премного благодарен, - гном довольно вернулся на свое место.
  - И сильно вам помог этот звонок? - откровенно усмехнулся Джек.
  - Еще как! Вы бы знали, какая дорогая межпланетная связь! - посетовал Эбер и ответил такой же ухмылкой.
  - Можно мне тоже позвонить? - вступил в диалог Джо.
  - Тоже родственникам? - мрачно отреагировал гейм мастер, представляя как на нем оторвется бухгалтерия за нештатные расходы.
  - Наберите Бриджит, - спокойно ответил Лоренс.
  ****
  Гейм мастер недоверчиво посмотрел на шерифа и, не глядя, набрал двузначный внутренний номер компании, но трубку передавать не спешил.
  - Здравствуйте, уважаемая госпожа... Да, простите меня... Постойте, я сильно извиняюсь... Да-да, я могу короче говорить. Тут нарушитель, игровое имя Джо Лоренс, просит с вами соединить. Да-да, все материалы по делу немедленно перешлю... уже передаю. - Джек изрядно побледнел, передал трубку и очень внимательно прислушивался к словам необычного игрока:
  '- Привет, Бриджит. Совершенно не понимаю, в чем нас обвиняют. Мы летели на драконе.. Нет, я трезвый, абсолютно. Как откуда взял? Из яйца вылупился. Трезвый я. Яйцо взял из сундука. Ну ты же сама просишь рассказывать все точно! Сундук у дракона был. Нет, у другого, у мамы его. Нет, я сейчас не матерился. Я убил дракона и забрал яйцо. Один убил. Где я тебе найду на астероиде выпивку? И в игре не пил. Честно. Да, я все расскажу. Понял. Понял. Понял. Да, понял. Спасибо тебе, очень тебе обязан. Сейчас передам'.
  - Жена, - доверительно, словно извиняясь, прошептал гном.
  - 'Кого же я задержал' - обреченно подумал Джек, протирая рукавом холодный пот со лба.
  
  Глава 14
  
  - Вот почему, человек с бородой и в чалме, то он обязательно террорист? - Эбер любовно оглаживал длинную белую бороду, восстановленную гейм-мастером на прощание.
  Они медленно шагали по центральной площади Норта, куда их поспешил вернуть ГМ Джек после очередного сеанса разговора с начальством. Джо не стал требовать вернуть их обратно в аукционный зал - тревожить белого, словно простыня, и изрядно нервничающего человека лишний раз, ему показалось излишним.
  - Почему? - без особого интереса поддержал беседу Джо. Мысли шерифа крутились вокруг скорого визита Бриджит. Голос, коим она предупреждала о скором визите, был далек от дружелюбия и не предвещал теплой встречи, что весьма расстраивало Лоренса. Как-то иначе он себе представлял встречу со своим работодателем и спасителем.
  - Потому что люди перестали читать хорошие книги! - мудро изрек гном, - Вот например, старик Хоттабыч - тоже в чалме, с бородой и летает.
  - А это кто? - заинтересовался шериф.
  - Сказочный персонаж, вроде джинна, с волшебной бородой, - охотно объяснил Эбер, - Вырывает волосок, говорит волшебное слово и свое желание. Вот так, - Эбер выдернул часть бороды, скомкал ее и произнес, - Трах-тибидох, да что б он сдох!
  - Опасный старик, - уважительно кивнул Джо.
  - Да причем здесь старик, вон там тот ушастый диверсант стоит, что мне бороду испортил! - гном оставил в покое свою бороду, ткнул пальцем в направлении другого края площади и хищно оскалился, - Сейчас я ему уши то подравняю!
  - Стоп-стоп, я тебя прошу, начни с переговоров, вдруг ты ошибся, - увещевал друга Джо, взглядом намекая спрятать двуручный топор обратно.
  - Только ради тебя, - вздохнул бородатый, убрал оружие и крикнул через всю площадь, - Эй ты, хмырь волосатый! Да-да, я к тебе обращаюсь!
  - По-моему переговоры проводятся немного не так, - шепнул Лоренс на ухо товарищу.
  - Я знаю толк в переговорах, пять лет на Привозе, - ответно шепнул Эбер и двинулся навстречу эльфу.
  - А еще у него татуировка на лбу, у нашего такой точно не было, - добавил шериф, рассматривая лицо приближающего стража, - В гайде пишут, что это знак принца ветви.
  - М-да? - нейтрально переспросил гном, отчего-то замедляя шаг, а после и вовсе останавливаясь.
  - Те трое, что сейчас идут к нам - его личная охрана. По руководству, ассасины пятисотого уровня, - мрачно констатировал Джо, - по-моему, надо извиниться.
  - Абсолютно согласен, - к радости шерифа, товарищ согласился с логичным доводом, - Но это мы успеем сделать, если нас поймают. Бежим! - гном резко дернул Джо за руку и силой втащил в узкий проулок между двух зданий, - не отставай! - прокричал Эбер, не оборачиваясь.
  Закоулки сменялись внутренними двориками, заброшенными постройками и лабиринтами стен плотной городской застройки.
  - Нас догоняют! - Джо явно заметил несколько эльфов на крышах зданий. Для преследователей все маневры оставались открытой книгой, с высоты было легко следить за беглецами, а крыши позволяли срезать путь и быстро догонять цель.
  - За мной, - проревел Эбер загнанным зверем, - бежим в орочий квартал!
  И вновь стены, переходы и мелодичная музыка ругательств на всех языках мира от сбитых прохожих. Джо еле успевал за маневрами ведущего, а под конец чуть не сбил его с ног, когда гном резко затормозил перед огромным зданием. Над массивной дубовой дверью висел настоящий бочонок и монструозного размера пивная кружка, явно отражая суть заведения.
  - Идеально, - выдохнул гном, - Подойди вон к тому проулку и будь готов бежать еще быстрее! - скомандовал Эбер и пошел в сторону двери.
  Джо не стал спорить и занял указанную позицию, хоть вся его суть буквально кричала, что добром все это не закончится.
  Тем временем Эбер с видимым усилием открыл створку, замер на входе, чтобы все внутри заведения обратили на него внимание, решительно вздохнул и на всю мощь легких проорал:
  - Все орки - педики!
  Мимо ошарашенного Джо метеором промелькнуло что-то небольшое
  - Бежим! - моментально материализовавшийся в гнома метеор проорал фразу, ставшую девизом этого вечера, - Тут извинениями точно не отделаешься!
  - Но зачем? - на очередном повороте Джо смог задать так волнующий его вопрос.
  - За нами бегут эльфы, - гном берег дыхание и говорил слова вместе с выдохами, - Теперь за нами бегут орки. Рано или поздно они столкнутся. И им станет не до нас. Гениально, не правда ли?
  - Нет! - заорал Джо, не понимая, как можно было ввязаться на пустом месте в такую огромную з... заварушку.
  - Мы почти у цели! - довольно ответил гном, указывая на высокие шпили ворот, - как дойдем до загона, заводи дракона, я задержу преследователей!
  ***
  Мимо стражи с интервалом в минуту проскочили человек с гномом, пятеро эльфов с обнаженными кинжалами и тридцать очень злых орков.
  - Отличная сегодня погода, - почесав спину, отметил первый стражник.
  - Да, солнышко и небольшой ветерок, чудесно, - ответил второй, поворачиваясь в сторону города.
  - Хорошо то как, - первый развернулся в след, - всегда бы было так спокойно.
  ***
  - Что значит штраф? - ярился Эбер и пытался нависать над смотрителем загона для питомцев, благо подходящий пенек компенсировал разницу в росте.
  - Ваш дракон перепугал всех животных, у нас куча жалоб! - стоял на своем смотритель, - Более того, владельцы не могут забрать своих подопечных!
  - Так а кто им мешает? - возмутился гном, - Пусть подходят и забирают!
  - Конкретно владельца единорога смущает, что его питомец находится в лапах вашего чудовища! Уже шесть часов! - язвительно отозвался служащий.
  - Но дракон же его не съел? - продолжил спор Эбер.
  - Он его лижет! У единорога страшный стресс. Животное дважды пыталось отползти, пока дракон спал, но безрезультатно! - схватился за голову смотритель.
  - Послушайте, друг мой, - гном сменил тон и дружески приобнял служащего, - Все мы в детстве любили засыпать с игрушками, например с мишкой. Кстати, тут же был мишка? - гном зорко глядел загон.
  - Он сопротивлялся, - всхлипнул смотритель.
  - М-да, жалко косолапого, - задумчиво сказал Эбер и продолжил, - так вот, Арчибальду и месяца нет! Он маленький, ему страшно в большом городе, поэтому он прижал к груди лошадку.
  - Не лошадку, а королевского единорога!
  - А он думаете разбирается? - развел руками гном, - Давайте отнесемся к этому эпизоду, как к проделке ребенка!
  - Эбер, плати уже штраф, они сейчас будут тут! - Джо смог поднять дракона на ноги, но тот категорически не хотел отпускать их лап единорога. Само же копытное во время увещеваний вновь попыталось отползти, но было тут же придвинуто драконом обратно.
  - А-а, ладно! - махнул рукой гном, - Видите бегут пять эльфов? Это мои друзья, они за нас заплатят.
  - А если не заплатят? - смотритель подозрительно посмотрел на Эбера.
  - Если откажутся, скажите им, что за ними бегут еще тридцать моих друзей и лучше бы им заплатить, - прокричал гном, цепляясь за лапу берущего разгон дракона. - Всего наилучшего!
  Дракон моментально оторвался от земли, с каждым взмахом крыльев превращая в мелкие фигурки ошарашенного смотрителя, эльфов и орков.
  - And they say that a hero can save us. Im not gonna stand here and wait. I'll hold onto the leg of the dragon. Watch as we all fly away.* - зажигательно орал гном, опьяненный свободой и прохладным ветром, бьющим в лицо. (* Nickelblack - Hero)
  - Эбер, ты нас демаскируешь, - попытался урезонить друга шериф.
  - Нас демаскирует гигантская крылатая черная туша! - довольно проорал гном, - Э-хе-хей, свобода!
  - За нами хвост, - обеспокоенно ответил Джо, рассматривая небо позади.
  - Ну да, огромный черный хвост! - рассмеялся Эбер.
  - Я не про это, на горизонте несколько точек, и они приближаются, - шериф продолжал всматриваться в небо, - всадники на гусях или лебедях.
  - Я читал эту сказку, там все плохо кончилось! - встрепенулся гном, - Настало время учить умения на драконе!
  Джо без лишних разговоров проучил ветку ледяного дыхания, здраво рассудив, что сжигать преследователей будет вовсе негуманно - в конце концов, их вины в погоне не было.
  - Подлетают, активируйте умение! - беспокоился Эбер.
  - Не работает! - Джо пытался активировать ледяное дыхание, но система твердила о невозможности использования. Причем, направление использования не имело значение - умение отказывалось работать как прямо по курсу, так и в другие стороны.
  - У него в пасти единорог, - заорал бородатый, - вот и не работает!
  - Арчи, или выплюнь или лети быстрее, - Джо был вынужден идти на крайние меры, преследователи были очень близко, один из них уже тянулся за луком.
  Секундой позже Джонатана буквально вжало в седло, дракон принял решение и моментально развил такую скорость, что в ушах ощутимо засвистело. Преследователи быстро вновь превратились в точки, а позже вовсе пропали из вида.
  - Оторвались, - облегченно вздохнул Джо, наблюдая как проносятся под ногами просторы знакомого леса.
  ****
  Тем временем по лесной чаще неслышно крался Вол. Огромная туша орка бесшумно порхала по дремучему лесу, умудряясь не задевать ветки и не производить ни единого звука. Главные учители скрытного и тихого хождения - Мучение и Смерть, чутко дремали на плечах и очень недружелюбно реагировали на любой шум. Волу же было жалко свои уши, а с некоторых пор он и сам начал получать удовольствие от бесшумного движения. С отрядом пришлось расстаться. Часть отряда негативно отнеслась к результату затеи с драконьими яйцами, один бросил игры насовсем, а еще двое бесследно пропали среди бела дня. А еще, все они производили слишком много шума. Но Вол не сильно переживал по утрате команды, его новый отряд оказался не менее эффективен.
  Два верных питомца слабо напоминали беззащитных цыплят и очень быстро росли в уровнях. Два боевых петуха, с яркими гребнями и основательно потрепанными перьями совсем не походили на домашних животных и способны были неприятно удивить любого соперника.
  Вол на секунду замер - за ветками показалась новая жертва. Огромный крокодилокабан методично жевал длинные стебли посреди поляны и не подозревал от нависшей опасности.
  Орк слегка дернул плечом, отдавая Смерти и Мучению приказ к атаке. Пернатыми стрелами птицы преодолели расстояние и острыми лапами вцепились в загривок жертве.
  - Ку-ка-ре-Ку! - раздался кровожадный возглас над лесом.
  'Внимание, цель шокирована' - отозвалось системное сообщение.
  - Ку-уд-лы-ык! - Вторил ему рев второго питомца и клюнул в морду жертве.
  'Внимание, цель ослеплена' - подсказала ситема.
  Вол хищно улыбнулся и достал верный топор. Расправа с монстром не заняла много времени - кошмар леса не мог сопротивляться, пребывая в постоянном шоке от нападок двух пернатых бестий.
  Орк подобрал добычу, принял питомцев обратно на плечи и мягко погладил Мучение по загривку. В этот момент огромная крылатая тень скрыла за собой солнце.
  Вол прикрыл глаза ладонью и взглянул на небо. Губы изогнулись в улыбке, молчаливый орк позволил себе первую фразу за последние два дня.
  - Вернулся, - слегка поморщился от двух клевков в ухо и двинулся в сторону города. Как же он ждал этого разговора.
  ***
  На главной площади Норта ветер лениво перекатывал кучи мусора и обломков. За какие то два часа стены города стали ареной битвы двух непримиримых соперников - эльфов и орков, и надо сказать, многие древние здания не смогли пережить данного события.
  Даже сейчас люди и гномы остерегались выходить на улицы, как впрочем, и другие жители, кто предпочел остаться в стороне от конфликта, потому на площади было пустынно. Разве что птицы вовсю пользовались ситуацией и с великим удовольствием искали еду в обломках, резвились и устраивали птичьи игры.
  Один из воробушков заинтересовался молодым и красивым деревцем, вроде как хвойным, но с крупными зелеными листьями, что проросло возле башни магической гильдии. Смотритель башни уверенно бы отметил, что еще утром данного деревца тут не было. Правда, смотритель заперся в подвале башни и не собирался покидать его ближайший день. Словом, деревце было довольно странное, но вполне мирное. Потому воробушек прыгнул на веточку и начал вычесывать крылышки. С легким щелчком схлопнулись на воробье ближайшие листья, деревце моментально покраснело, вытянулось на десяток сантиметров, а через несколько мгновений вновь приняло прежний зеленый цвет. Только несколько воробьиных перьев упали вниз, к кучке таких же. Через пару минут новый воробушек заметил такое прекрасное деревце и тоже решил на нем отдохнуть... К вечеру возле гильдии высилось древо в три метра высотой, гостеприимно приглашая горожан отдохнуть в своей тени...
  ***
  Тасья оттерла пот со лба и продолжила полив меллорнов. Данная привилегия далась ей с боем, Лео категорически отказывался доверять любое ухаживание за деревьями кому бы то ни было, но девушка смогла-таки его уговорить. Правда, сейчас она уже не считала свою идею хорошей. Меллорны оказались на диво охочими до полива, так что процедура изрядно затянулась. Неожиданно девушка почувствовала взгляд со стороны. Тасья с улыбкой обернулась, ожидая увидеть благоверного, но на том месте, где он должен был быть, оказались встревоженные ветки и более ничего. Девушка встряхнулась и продолжила полив, все таки долгая работа на солнце отрицательно действует на мозги. Через некоторое время вновь появилось ощущение чужого взгляда. Тасья резко дернула головой и смогла его увидеть. Ведро с водой упало на землю, в коленках появилась дрожь, и только силой воли девушка удержалась от крика. Что-то огромное, с круглыми маслянистыми глазами и витыми рогами моментально отпрянуло от ворот и умчалось в город.
  Ну уж нет, она так просто не дастся. Тасья обнажила боевой веер и двинулась вслед за монстром.
  Тишина обволакивала сонные утренние улицы, на фоне которой шаги девушки отдавались тревожным стаккато. Тасья медленно передвигалась по улице, осторожно заглядывая за угол каждого дома. Каждый шорох, скрип плохо смазанных петель на ветру, порождали волну мурашек на теле девушки.
  Неожиданно слева, в узком ответлении улицы, мелькнула тень - Тасья уловила ее краем глаза, резко развернулась в ту сторону, размахнувшись веером для атаки и замерла. За то время, как сердце бешенно отстучало две сотни ударов, в конце узкой улочки не шелохнулось ничего. Померещилось? Пригрезилось? Девушка упрямо тряхнула головой и сделала шаг в сторону проулка. Тут же что-то огромное мелькнуло справа.
  Так не пойдет! Тасья понеслась навстречу страху, вылетела за угол дома и еле удержала призыв выйти и драться, как подобает мужчине. Никого вокруг не было - тишина незаселенной части города, пустые дома, уснувшие в ожидании своих хозяев.
  Шум тяжелых шагов раздался совсем рядом - за углом длинного двухэтажного здания с черепичной крышей. Новый рывок открыл вид на внутренний дворик дома, с легкомысленно раскрытой дверью, гулко ударявшей о косяк каждый раз, когда вихрь сковзняка проносился через здание. Тасья с облегчением - себе-то можно не врать - выдохнула и решила, что ей все-таки показалось.
  Веер отправился обратно в походный мешок, несколько глубоких выдохов успокоили нервы. Очередной выдох пришелся на разворот через левое плечо - обратно к дому.
  Перед лицом стояла огромная, увитая острыми рогами, жуткая морда быка - в бочку размером, и только недостаток воздуха не дал Тасье прокричать во все горло.
  Тасья закрыла глаза от страха, когда гигантский монстр шагнул к ней и раскрыл пасть.
  "Это конец!" - пронеслось в голове.
  Но таблички с отчетом времени до возрождения не было! Вместо этого шершавый, теплый язык лизнул ее в лицо - от подбородка до лба.
  "Фу!" - смущение убрало всякие страхи на второй план. Девушка неглядя достала платок и оттерла лицо.
  Тасия прикоткрыла один глаз, за ним второй и с некоторым удивлением посмотрела в огромные омуты карих глаз. Сейчас они не казались ей злыми или агрессивными, а очень добрывми и милывми, существовали словно бы отдельно от смертельно опасного тела и выглядели... просительно?
  - Подтвердите привязку питомца - деликатно попросило системное сообщение игры.
  - Подтверждаю, - кивнула Тасья, не всилах оторваться от гипнотизирующего взора.
  - Поздравляем! - торжественно произнесла система, - Осуществлена привязка питомца "Легендарный Босс: Длиннорогий убийца". Внимание, имя уже существует и не может быть изменено.
  - Имя? - на передний план вышло любопытство, отодвигая товарок - удивление и страх - за свою спину.
  - Имя питомца - Мигель.
  Тасья вспомнила дядю-моряка и выдала краткую характеристику события в четырех сложноподчиненных предложениях.
  Система попыталась осмыслить сказанное, не смогла и добавила цитату в лог ошибок.
  - Вам просили передать, что Мигель любил вас, - на чистом русском произнес бык.
  Лог ошибок пополнился еще одной цитатой.
  
  Глава 15
  
  - Дом, родимый дом! - Эбер сладко потянул затекшие за время полета конечности и улыбнулся родным стенам.
  - Арчи, выплюнь единорога, - Джо мрачно смотрел на грустного дракона, всячески отказывающего повиноваться.
  - А он у вас еще и конокрад, - прокомментировал Эбер, - посмотрите у него в достижениях, кстати.
  Джо с интересом последовал совету, продолжая буравить питомца недовольным взглядом.
  - 'Достижение: людоед. Репутация со всеми гуманоидными фракциями понижена', 'Достижение: конокрад. Репутация со всеми гуманоидными фракциями понижена'. - процитировал шериф.
  - Выходит, люди по цене животных! - возмущенно заметил гном, - а, впрочем, какое еще может быть отношение фракций к дракону, ему от таких дебаффов ни холодно ни жарко.
  Эбер на секунду задумался и внезапно улыбнулся.
  - Можно организовать отличный бизнес! Под покровом ночи, мы влетаем в загон с животными, хватаем зверя и летим обратно! - азартно вещал бородатый.
  - Единорога надо вернуть назад, - шериф без энтузиазма отнесся к предложению.
  Арчибальд словно вжался в землю и прикрыл несчастного копытного крылом.
  - Арчи, если ты будешь плохо ухаживать за игрушкой, она сломается, - гном шагнул к дракону и вкрадчивым голосом пытался достучаться до разума крылатого, - игрушке надо кушать и спать, иначе она быстро испортится!
  Дракон недоверчиво взрыкнул и сильнее прижал к себе единорога.
  - Посмотри на него, за десяток часов единорог похудел и осунулся! - продолжил напирать гном, - ты же не хочешь его гибели? Конечно не хочешь, иначе бы давно сожрал, так ведь?
  Арчи грустно вздохнул и отодвинул единорога в сторону Эбера.
  - Верное решение! - оживился гном, - Дядя Эбер моментально приведет игрушку в порядок! Все сделаю в лучшем виде!
  Гном помог встать изрядно качающемуся из стороны в сторону копытному и повел в дом.
  - Эбер? - шериф был доволен решением проблемы, но тащить лошадь в дом...
  - Не могу же я соврать Арчи, он меня сожрет! - громко шепнул гном, - сейчас уложу в постельку, накормлю, вычешу. Я временно оформлю его своим питомцем, вы ведь не против? Конечно, если единорог согласится. - мягким голосом повествовал Эбер, - а если не согласится, я верну его дракону, - последние слова он шепнул в ухо единорогу, отчего тот моментально вздернул уши и часто закивал головой.
  - Ну, раз сам единорог не против, - слегка смутился шериф, - Разве что временно.
  - Конечно временно! - обрадовался Эбер, - да и разве я обижу такое прекрасное животное! Только лучшие апартаменты! Лучшая еда! - продолжал декларировать Эбер внутри дома.
  Через некоторое время Эбер с довольным видом вышел из дома. Разве что природная скромность не позволяла ему орать от восторга во весь голос - Он Владелец Королевского Единорога!
  - Я Владелец Королевского Единорога! - пролетел довольный вопль над городом. Гном заметил фигуру шерифа и таким же тоном добавил, - Временный!
  Правда, шериф не сильно и отреагировал на крики друга. Вид шерифа был весьма озадаченным, в некоторой степени ошарашенным.
  Джо рассматривал пухлого белого кролика на своих руках и автоматически гладил его шерстку. Остальной мир словно не существовал для него. В голове загнанной птицей билась одна мысль - вновь звонить Бриджит, вновь ее расстраивать. Лоренс заметил подошедшего гнома и кивнул на ношу в руках.
  - Вот его точно придется вернуть, - голос вышел безрадостным, словно само место, откуда кролик был изъят.
  - Вы действительно хотите вернуть это прекрасное животное в юдоль скорби? - гном моментально понял ситуацию и принялся успокаивать друга. - В голод и холод подземелья? Вы действительно хотите обречь его на бесконечные нападки роботов?
  Джо слегка опешил от такого напора.
  - Но мы же его, выходит, украли, - начал он неуверенно.
  - Кто вам сказал? - яростно произнес Эбер, - быть может, кролик сам совершил побег? Быть может, мы были его единственной надеждой? А вы хотите вернуть его обратно во мрак заточения?
  - Нет, но - Джо совсем не знал, что думать.
  - Дайте его мне! - протянул руки гном, - Я возьму этот грех на себя, раз вы такой бесчувственный! Иди к доброму дяде Эберу, иди мой хороший!
  - Как бы, - смутился шериф, - Прости. - Джо потрепал мохнатый клубочек и двинулся в дом. Удивительно, никто так и не встретил их, на кухне не оказалось еды, так что можно было отвлечься готовкой.
  ****
  - Ты смотри, какой вкусный кролик! - Эбер водил мохнатым клубочком около морды дракона, - Ам-ам, какой вкусный! Эберу не дадим, шерифу не дадим, Арчибальду дадим такового вкусного кролика! - не смотря на действия гнома, Арчи морщился и воротил морду.
  - Эбер, ты не знаешь где Тасья? - подошедший Лео почему-то заставил гнома спрятать кролика за спину.
  - Понятия не имею, - грустно ответил Эбер, посматривая на прихотливое чешуйчатое. Возвращать дракону единорога ему не хотелось.
  - Пойду в доме посмотрю, - вздохнул Лео.
  - Угу, удачи, - Эбер вновь протянул кролика вперед, - Даже Лео хотел ам-ам кролика, но кролик только для дракона! Вкусный-вкусный! А-а, бесполезно.
  - Эбер, Тасью заколдовали! - вид эльф имел весьма растрепанный, - У меня в постели единорог!
  - Не может быть! - охнул Эбер, - И что делать?
  - Откуда я знаю! В гайдах вообще ни слова о таком! - Лео запустил руку в шевелюру и взлохматил и без того беспорядочную прическу, - может, как в сказках, поцеловать?
  - Тоже вариант, - согласился гном.
  Лео тут же унесся в дом. Гном перевел скептический взгляд с эльфа на кролика и мрачно вздохнул.
  - Может, тебя приправой посыпать?
  - Эбер, ничего не получилось! Она не расколдовывается! - Лео пребывал в тихой панике.
  - Ты прямо как маленький! Да кого сейчас удивишь поцелуями! - нравоучительно отозвался гном, - устрой романтическую обстановку, зажги ароматические свечи, создай полутьму, в конце концов!
  - Точно, ты абсолютно прав! - зажегся новой идеей эльф и улетел в дом.
  - Эбер, привет! Вы прилетели! - десятком минут позже на гнома налетел обрадованный вихрь с именем Тасья, - Я так рада! Мне надо столько всего рассказать! Тебя, кстати искали. А где Лео?
  - Лео в вашей комнате, но я не советую тебе туда подниматься следующие полчаса, - гном смущенно отвернулся.
  - Что это значит? - Кошкой прошипела девушка. - Вы его бывшую привезли? Ну я ей сейчас волосы то по-отрываю! - взбешенной фурией девушка отправилась в дом.
  - Ой, что сейчас бу-удет, - сообщил Эбер небесам и с невинным видом погладил кролика.
  ****
  Через некоторое время шериф с чувством выполненного долга вышел с кухни. Все таки готовка изрядно успокаивает и приводит мысли в порядок. Да и сам процесс созидания весьма полезен.
  Правда, мысли Джо были моментально нарушены видом Тасьи, безучастно смотревшей в стену.
  - Тасья? - шериф присел рядом с девушкой, что-то случилось?
  - Случилось, - механически отозвалась девушка, - мой будущий муж изменяет мне с лошадью, я только что видела.
  - Эм, там вроде единорог, к тому же мальчик, - шериф выпалил первое, что пришло на ум. Опыта успокоения девушек у него было маловато.
  - О, к тому же с мальчиком, - безжизненно отозвалась Тасья, после чего пришла к какому-то решению и обнажила боевой веер, - пойду прибью извращенца.
  - Быть такого не может, уверен - все дикое недоразумение, - Джо пытался увещевать Тасью ровно до того момента, как перед ним и девушкой не распахнулась дверь в спальную.
  Посреди приятного полумрака комнаты, украшенной множеством свечей и букетами цветов, стоял растерянный эльф, поглядывая на застрявшего в окне единорога. С паническим ржанием гордое животное ударами копыт пресекало все попытки подойти.
  - Она от меня убегает! - Лео заметил шерифа и обиженно показал рукой на филейную часть единорога.
  - Я бы тоже убежал, - неодобрительно покачал головой шериф, - от кого, так от тебя я такого не ожидал. Я человек широких взглядов, но такое!
  - Постойте, но это же заколдованная Тасья, ее надо расколдовать, - лихорадочно принялся объяснять Джонатану эльф.
  - А это тогда кто? - нахмурился шериф и пропустил из-за своей спины решительно настроенную девушку.
  - Тасья? - Лео в легком ступоре перевел взгляд с девушки на единорога, - Я все могу объяснить, это не то, что вы подумали!
  - Между нами все конечно! - девушка развернулась через левое плечо и, чеканя шаг, вышла из комнаты.
  - Попытка насилия над редким видом крупнорогатого животного с отягчающими обстоятельствами, - Джо хмуро окинул взглядом ушастого, - Тут лет десять придется объяснять. Молись, что ему есть восемнадцать, и Эбер не обратится в суд.
  - Эбер! - Лео в панике схватился за ниточку, - Именно Эбер сказал, мне что Тасью заколдовали в единорога!
  - Еще и оклеветать честнейшего человека, лучшего друга, - покачал головой шериф и развернулся спиной, - я от тебя не ожидал.
  - Да погодите же вы! - Лео хотел удержать друзей, но Джо уже решительно захлопнул дверь и принялся искать Тасью. После такого шока девушка явно могла наломать дров.
  Шериф заглянул в комнаты первого этажа, осмотрел кухню и хотел было заглянуть в подвал, как его внимание привлек гном, что-то выговаривающий кому-то через закрытую входную дверь.
  - Согласно постановлению правительства номер тысяча двести двадцать два, пункт тринадцать, животные и растения не подлежат возврату и обмену. Всего доброго! - гном довольно развернулся от двери.
  - Эбер, ты не видел Тасью? - Джо с легкой тревогой обратился к бородатому.
  - Ушла в сторону сада, - гном оглядывал небольшой сундучок возле стены. Некогда Лоренс складировал в него добычу, но после продажи товаров многочисленные короба стояли пустыми, - Шериф, я могу одолжить этот замечательный домик для кролика? На время? Мы тут собрались прогуляться до леса, травку пощипать - бедняга совсем не видел свет! В руках его таскать не лучшее занятие.
  - Да, конечно, - отмахнулся Джо и двинулся на задний двор.
  - Будем верить, в лесу монстры не такие привередливые, - Эбер осторожно положил кролика в сундук и прикинул общий вес, - Вроде нормально, - довольно буркнул бородатый, закрыл крышку и подошел было двери, но раздавшийся от входа мерный стук отчего-то заставил его изменить планы, - Вот же, не унимается, - произнес гном, воровато огляделся и вылез из дома через окно на кухне.
  В это время Лоренс быстрым шагом обходил территорию немаленького сада. Тревожные мысли налетали стаями и рисовали картины одна хуже другой, пока вид знакомой фигурки возле сарая не успокоил доброе сердце Джонатана. Девушка не торопилась совершать глупости и деловито перекидывала в кучу стог сена. Впрочем, спокойствие шерифа продержалось ровно до того момента, как из сарая высунулась огромная голова буйвола.
  - Тасья, беги! Я остановлю его! - любимый ОтецКувалд надежно занял место в руках и пошел на замах.
  Девушка заступила шерифу дорогу и голосом, не терпящим возражений, остановила атаку.
  - Он не опасен. Его зовут Мигель, и с этого дня он будет жить с нами, - в качестве подтверждения, она потрепала довольную морду быка по широкому лбу.
  - Тасья, месть - не лучшее решение. Особенно такая, - Джо озадаченно уставился на монструозное создание, которое словно маленький щенок подставляло бока под ласку девушки, - Ну, он хотя бы мальчик, - вздохнул шериф.
  - Хороший мальчик! - вторила ему Тасья, оглаживая питомца и не особо прислушиваясь к нотациям Лоренса.
  - Тяжелый день, - почесал затылок Джо.
  - Тасья! Вот ты где! - растрёпанный эльф умоляющим голосом остановил собравшуюся было уйти девушку, - Дорогая, просто выслушай меня!
  Грозный бык вышел перед хозяйкой, склонил голову вниз и начал рыть землю копытом.
  - Тебе лучше уйти, - холодно ответила Тасья, не собираясь удерживать питомца.
  - Шериф, да хоть вы ей скажите! Вот Эбер знал, что в нашей комнате единорог? - Лео упал на колени и не обращал внимание на угрозу.
  - Так он сам его туда отвел.
  - Вот! Тасья, а тебе он что сказал? - обратился эльф к девушке.
  - Чтобы я не заходила в твою комнату, - буркнула Тасья, - и не соврал, заметь.
  - Вы же знаете бородатого! А теперь подумайте, мог ли он соврать мне, что Тасью заколдовали? - сбивчиво, но очень жарко принялся доказывать эльф.
  - Допустим, мог, - безо всякого желания согласился Джо.
  - Это все подстава старого пакостника, меллорнами клянусь! - жалобно посмотрел он на подругу, - Я же расколдовать тебя хотел, испугался, думал - часть квеста для свадьбы. Готов поклясться сенью леса.
  - Свадьбы? - моментально смутилась Тасья.
  - Да! Ты выйдешь за меня? - робко спросил Лео.
  - Да, - тихо ответила девушка, - но сначала...
  - Что? - радость эльфа моментально сменилась испугом.
  - Сначала я прибью этого бородатого гада! - хищно улыбнулась Тасья. Бык вторил ей кровожадным ревом, - Где он?
  - Был в доме, - автоматически ответил шериф, хотел было остановить влюбленных, но куда там - вооруженная парочка уже преодолела половину пути, - М-да, - вздохнул Джо, рассматривая огромного быка, - Нет, ну сейчас-то он точно заслужил, - поведал он питомцу и спокойно улегся в тени сарая, рядом с драконом. Как давно он просто не лежал под синим небом. Пусть даже тысячу раз ненастоящим, но таким прекрасным. Все суета, да суета. Обойдутся без него - в конце концов, всего двадцать четыре часа до возрождения - не большая трагедия. В следующий раз будет умнее.
  ***
  - Где бородатый вредитель? - ярилась Тасья, рассматривая пространство под диваном.
  - Сбежал, - хмурился Лео, хлопая створками шкафов.
  Методичный стук в дверь отвлек мстителей от поисков.
  - Прячься, - одними губами шепнула Тасья, доставая боевой веер, - заманим и атакуем.
  - Когда это Эбер стучался перед входом? - хмыкнул Лео.
  - Тоже верно, - разочарованно вздохнула девушка и пошла открывать дверь.
  - Добрый день, - на пороге стоял знакомый орк с двумя птицами, слабо напоминающими домашних петухов. Ну не бывает у мирных птиц такого кровожадного вида! - А можно пригласить Эбера? Мы не договорили, - спокойным тоном вежливо спросил Вол.
  - Добрый день. Вы знаете, Эбер умер, - проникновенно ответила Тасья. Да так, что орк и не подумал сомневаться.
  - Тогда я зайду завтра? - уточнил Вол.
  - Нет-нет, завтра я тоже злая буду, - задумалась девушка, - Сегодня ведь понедельник? Понедельник, вторник, среда... Приходите в пятницу.
  - В таком случае, на субботу тоже ничего не планируйте, пожалуйста, - кивнул орк.
  
  Глава 16
  
  - Какой прекрасный день, - напевал под нос Эбер, подыскивая удачную полянку для выпуска кролика.
  Сундук с животным был бережно прижат к груди - перемещать кролика в кошельке гном не решился, а вдруг тот на него обидится?
  Подходящее место было найдено - посреди обширной прогалины с сочной зеленой травкой высился пенек, на который можно было зацепить поводок кролика. Терять столь ценного зверька Эбер не собирался.
  - Какой прекрасный пень! - муркнул бородатый, внимательно оглядываясь вокруг - еще не хватало быть съеденным в самый решающий момент. Нет-нет, сегодня для леса приготовлено особое блюдо! Ушастое, белое, беззащитное и невероятно вкусное!
  - Какой прекрасный я, и умный к тому же! - гном по-праву гордился собственной гениальностью. Для начала задумку стоило проверить на монстрах поменьше, а уже потом предложить кролика в качестве легкого перекуса какому-нибудь легендарному рейдовому боссу.
  - Дывысь, Мыхайло, гном! - низкий голос заставил гнома вздрогнуть и в панике спрятать за широкой спиной так и не открытый сундук.
  - Что-то это мне напоминает, - пробормотал Эбер, рассматривая трех темных эльфов перед собой.
  - Отец, как нам пройти к мужику с черным драконом? - взял слово тот, что справа.
  - Митя, ну что ты как маленький, они ж нашего не разумеют, - отвесил подзатыльник стоящий по середине, видимо - главный в компании.
  - Мистер, хау ви кэн гоу ту мэн вив э блэк драгон? - откашлялся и солидно произнес третий - как окрестил правого гном.
  - Да, хлопцы, как же вы с таким английским договариваться то с ним собрались, - почесал затылок гном, - и маловато вас что-то в этот раз.
  - Так нам с ним не разговаривать, а забирать. Всяко трех трехсотых уровней ему за глаза. Десять лет на рынке микрокредитов, дело знакомое, - хохотнул Митя, но тут же прервался под кислым взглядом главного.
  - Так ведь говорить придется, он же непись! - уверенно пояснил Эбер, не позволив панике прорваться наружу.
  - То есть непись? - нахмурился третий.
  - Как вы вообще до трехсотого то доросли? - непритворно удивился гном. Стоило родиться наметкам плана - и уверенность вернулась к нему.
  - Монстров убивали, как же еще, - ощерился неприятной улыбкой третий.
  - Непись - не игровой персонаж, по нашему. Компьютерный он! Не убиваемый! - терпеливо объяснил Эбер.
  - То есть как это - не убиваемый? - озабоченно уточнил Михайло.
  - А вот так! Вы думаете первые заказ на дракона получили? Да я тут уже неделю бегаю-мучаюсь! - с превосходством отреагировал Эбер, - Ох и натерпелся же! Но тайну узнал!
  - Какую-такую тайну? - прищурился главный.
  - Хе, так я вам и сказал, - довольно потер ус гном.
  - Да брэшет, как сивый мерин, что ты его слушаешь, - махнул рукой тот, кого назвали Митей.
  - Вам заказчики фотографии наверняка давали? - возмутился гном, - а вы гляньте ка на них, да повнимательней! Там, где дракон летит.
  Главный без особого желания достал стопку изображений из-за пазухи и принялся просматривать, пока не нашел нужную.
  - Вон, гляди вниз, это я, - тыкнул себя в грудь Эбер, - день и ночь преследовать приходилось, даже на лапе драконьей пришлось висеть! Чуть не упал!
  - А что за табличка на груди? - нахмурился главный.
  - Так это, я ж тут неделю уже за этим гадом шастаю, жена уже подозревать стала. Вот я ее и успокоил, значит, - гном сделал движение, словно пишет в воздухе, - И-сердечко-НУ. Люблю Инну, бабу свою, значит. А то ведь - не Кощей этот, так жена прибьет.
  - Какой Кощей? - подловил лидер группы.
  - Вот эка я, - досадливо хлопнул себя по губам гном, - проговорился. Но да ладно, все равно опоздали вы, голубчики.
  - Так если опоздали, просвети темных, в чем тут дело? - лидер мягко улыбнулся.
  - У-у, сынки, тут такая затея! Мужик то, вовсе не мужик, а самый настоящий Кощей бессмертный, злодей лютый! Слышали, что в Норте после его прилета деялось? Так все он - окаянный! - принялся вещать Эбер, - Ох уж и намучался я выяснять, а дело то вовсе и простое! Сказки то читали, небось?
  - Ну, - неуверенно ответил первый.
  - Ох, темнота! Где смерть Кощеева? На дереве - сундук, в сундуке - заяц, в зайце - утка, в утке - щука, в щуке - яйцо, в яйце - игла, а в игле, - гном сделал драматическую паузу, - смерть Кощеева!'
  - Точно брешет, - шепнул третий.
  - А вот и нет! - возмущенно встопорщил бороду Эбер, - Только вот в игре не дерево, а меллорн. Вот, держи, раз не веришь! - гном достал из мешочка веточку меллорна и кинул под ноги темным эльфам.
  - Ты смотри, действительно меллорн, - задумчиво ответил лидер, принюхиваясь к вечнозеленым листьям.
  - Гнома каждый обидеть может, - победно оглядел троицу бородатый, - убедились?
  - А сундук где? - хмыкнул первый.
  - А сундук, - вот он, - Эбер сделал шаг в сторону и похлопал по сундуку, - а в нем, - гном повысил голос и движением волшебника открыл крышку, - кролик!
  - Так должен быть заяц? - хмыкнул Михайло.
  - Так и вместо меллорна должен быть дуб! - развел руками гном, - Так-то, хлопцы, делать вам тут больше нечего.
  - Дед, надо бы поделиться, - троица бандитски улыбнулась и шагнула вперед.
  - А ну стоять! - крикнул бородатый и раскрыл кошелек прямо под кроликом, - Все равно мое! Ишь чего! Мне за дракона двадцать тысяч евро обещали!
  - Сколько? - небрежно скривился третий, и тут же получил чувствительный тычок под бок.
  - Отец, давай договоримся, - лидер примиряюще поднял руки, - мы заплатим тебе двадцать пять тысяч!
  - Ври-ври, да не заговаривайся! Откуда у тебя такие деньжищи! Да и дадите - а потом сами отнимите! Знаю я вас, молодежь! - воинственно вздернул голову гном.
  - Так мы чин-чином договор составим, - улыбнулся Михайло, - с реальными подписями. А там все обговорим - про кроликов волшебных, про оплату вперед.
  - М-да? - засомневался обладатель кролика.
  - Точно тебе говорим, - подтвердил лидер, - все по договору. Пять тысяч евро прибытку! Опять же - жене подарок, а то и любовнице, - подмигнул он.
  - Тогда договор я буду диктовать! - решился Эбер, - А этот разговорчивый пусть записывает. Да потом мне даст почитать!
  - Старый, а ты умеешь? Дело то непростое, - лидер с неохотой прятал обратно типовой договор на шестидесяти страницах мелким шрифтом.
  - Да что тут уметь - чем проще, тем понятней! - хмыкнул гном, - Пиши давай: 'Робер Балмер, далее именуемый Эбер и', как вас там? Вот, вписывай ваши имена, вписал?
  - Ага.
  - 'далее именуемые 'Братва', заключили договор о нижеследующем: Пункт один. Эбер передает Братве кролика, а Братва обязуется принять и убить кролика. Сумма контракта - двадцать пять тысяч евро, передается Эберу в полном объеме до передачи кролика Братве. Срок выполнения договора - десять минут с момента подписания договора сторонами и передачи кролика Братве.' Чай. За десяток то минут справитесь с кролем, а?
  - Ладно чешешь, - хмыкнул Михайло, продолжая записывать.
  - Отец, а как же про Кощея? - подал голос лидер.
  - Так как же иначе? Пункт два пиши: 'В случае если по выполнению первого пункта договора, из кролика не выпадут утка, из утки щука, из щуки яйцо, из яйца иголка, при повреждении которой должна наступить смерть Кощеева, Эбер выплачивает Братве штраф в стократном размере от суммы контракта.'
  - Вот это - по нашему, - довольно улыбнулся Третий.
  - А как же? Неужто я совру? Только, братцы, давайте старика тоже не обижать. Пиши дальше: 'Если одна из сторон не исполнит контракт, то она уплачивает другой стороне штраф в стократном размере от суммы контракта'. Что бы значит, вы меня не обманули то.
  - Так предоплата же, - хмыкнул лидер.
  - Предоплата-предоплатой, а мне на сердце спокойней будет, - рассудительно ответил Эбер.
  - Все вроде? - спросил Михайло.
  - Так да, вы подпишите, да мне перекиньте, - спокойно ответил гном.
  Через минуту бумага была внимательно прочитана и подписана.
  - Ну что, батька, давай сюда ушастого, - довольно потер руки лидер.
  - Со всем нашим удовольствием, - Эбер положил кролика на пень, а сам отошел в конец поляны, - передача кролика совершена!
  - Подтверждаю. Деньги переведены!
  - Подтверждаю! - отозвался Эбер, на секунду выйдя из игры проверить счет.
  Троица достала кинжалы и подошла к мирному животному. Удар -вспышка, удар-вспышка. Крик ярости и еще одна вспышка, после которой тело последнего из троих тает в дымке от ответного удара кролика.
  - Ах, какие негодяи! - Эбер подхватил животное и довольно погладил, - Больше Эбер не даст бедного кролика плохим дядям, да ведь?
  Следующие десять минут гном грелся на солнышке и лениво почесывал шерстку ушастому. На одиннадцатой минуте Эбер открыл игровое меню, выбрал пункт 'написать письмо', адресат: юридическое агентство 'Молоток всевластия', тема 'конфликтная ситуация - неисполнение договора, и с великим удовольствием ввел сумму претензии: два миллиона пятьсот тысяч евро.
  - Золотое ты мое существо! - маленький комочек белой шерстки удостоился крепкого поцелуя и скупой слезы счастья.
  Возвращение домой выглядело победным шествием - в руках гнома почтительно удерживался сундук с открытой крышкой, из которого смотрел на мир драгоценный кролик. Весь мир улыбался счастливчику и его удаче! Даже звери не попадались на пути, отчего путь через опасный лес превратился в легкую прогулку, заполненную пением легкомысленных птиц. Дорога меж огромных деревьев словно сама стелилась под ноги ровным серпантином, без единой крупной ветки и притаившегося в кустах хищника.
  Под конец пути Эберу уже физически хотелось поделиться с кем-то своей радостью, душе уже не хватало бравурного марша в полный голос. Два с половиной миллиона! Или двадцать пять миллионов юаней! Или двести пятьдесят миллионов индийских рупий - он не собирался обменивать деньги, ему просто нравилось количество нулей в цифре.
  С изрядной сноровкой перекинув тело через приоткрытую раму в кухне, гном со всей осторожностью поставил сундучок с кроликом на пол, и уже после этого залез внутрь сам.
  - Тасья, Лео! Как я рад вас видеть! - друзья удачно оказались дома. Молодая пара почему-то сосредоточенно изучала входную дверь, сидя на диване в гостиной, словно ждали кого-то.
  - Дайте я вас расцелую! - Эбер раскрыл объятия и шагнул в сторону Тасьи, но тут же спотыкнулся о ее холодный взгляд. Обернулся к Лео и поперхнулся следующей фразой - оказывается, даже светлые эльфы умели улыбаться очень кровожадно.
  - Что-то случилось? - предположил Гном, на всякий случай отступая за кресло шефа.
  Парочка переглянулась и легонько кивнула друг другу.
  - Давай я тебя обниму, - неестественно добро пропела Тасья, заходя со стороны кухни, и тем самым преграждая путь к отступлению.
  - Ничего не случилось, - оскалился Лео, блокируя путь к двери и коридору. Позади оставался угол стены - без единого окошка и шанса на бегство.
  - А, так вы из-за шутки так расстроились? - спохватился Эбер, вспоминая, - Так я готов честно и искренне извиниться! Был не прав, признаю! Мир?
  Друзья продолжали сужать круг.
  - Но мы же друзья? - робко улыбнулся Эбер, глядя в свое отражение в лезвии боевого веера.
  - Боюсь, уже вряд ли, - билось эхом в ушах у гнома еще долго после ослепительной вспышки и появления таймера с отчетом обратного времени.
  Роберт Балмер в совершенно смятенных чувствах рассматривал, как секунды сменяются минутами, и никак не мог прийти в себя. Не то, чтобы он умирал первый раз в игре - такое случалось довольно часто, но тот переход от восторга к досаде и обиде довольно больно ударил по душе. Хотелось совершить действие - безумное или прекрасное, о котором будешь жалеть или гордиться, но только умять суматоху из мыслей и чувств.
  Роберт вышел из игры и бездумно уставился в виртуальный интерфейс кокона. Что ему делать эти сутки?
  И вообще, что за вопрос - как будто у него нет других интересов! Да сейчас удалит Вселенную и втянется в другую виртуальность - с такими-то деньгами он будет желанным гостем в любой гильдии!
  В это время он пролистывал названия программ и файлов, словно определяясь, с чего лучше начать удаление, просмотрел список контактов, и вдруг понял, что если удалить все, что связано с игрой - интерфейс станет девственно чистым, а список сократится до коллег по работе и родни. А еще вместе с игрой удалятся все годы, потраченные на изучение мира.
  - Да и не жалко - соврал себе Роберт, выделив все файлы. Табличка "удалить все" замерла перед глазами и тут же исчезла, после нажатия на клавишу "нет". Он не смог.
  Там, по ту сторону кабеля, жил в крошечном шахтерском корабле на безумно далеком астероиде Шериф. Человек, которому осталось жить два года, смог стать служителем закона, храбрым и честным, словно был рожден для этого. Человек без малейшего знания игры, но с черным драконом в питомцах.
  Там, за сотни километров от друг друга, была счастлива вместе идеальная пара - студент из Минска и медсестра из дождливого Ленинграда. Они бы никогда не встретились вне игры, даже не знали бы о своем существовании.
  Роберт оттолкнул крышку капсулы, давая команду завершить работу и раскрыться. Старик с трудом смог сесть, резким движением сорвал с поверхности спец костюма кучу медицинских датчиков и, пошатнувшись встал. Держась одной рукой за стену, он медленно двинулся по комнатам огромной пятикомнатной квартиры, обходя кадки с растениями и небольшими деревцами, неизвестно зачем посаженные под влиянием внучки, и с досадой морщась от избыточного размаха пустующих комнат.
  Тут, а для остальных там, был больной одинокий старик, бредущий в одиночестве от стены к стене.
  Зачем ему это все? Они говорят - статус. Статус - это огромный дом с садом, на центральной улице нового города, а не бетонная коробка в людском улье.
  На кухонном серванте нашлась запыленная коробка с длинными сигарами, надежно спрятанная от зоркого взгляда врача. Роберт подхватил сигару, срезал край гильотинкой, подхватил початую бутылку прозрачной жидкости из тайника под фальш панелью и двинулся на балкон.
  Когда-то отсюда было видно море. Сейчас - окна другого элитного дома "с видом на море". За новой высоткой была еще одна, и так пять линий почти до самой воды. Роберт покрутил сигару в руках, не зажигая, приложился к ней губами и с досадой откинулся на плетенное кресло.
  Почему они его убили? Из-за розыгрыша - всего-то? А как иначе заставить их думать самим, не полагаться на слова доброго дядюшки? Да, это жестокие уроки, но как иначе сделать их взрослыми? Как научить просить советов, а не решать за них? Как привить любовь к накоплению и бережливости, если не личным примером? Вместо благодарности - обида, вместо понимания - обратный отсчет таймера.
  Старик посмотрел на соседний дом через линзу бутылки, потянулся открыть, но замер, осененный мыслью. А ведь все потому, что они не семья. Джонатан с астероида, Леонид из Минска, Стасья из Питера, Робер из Одессы - чужие друг другу люди, связанные обстоятельствами и рядом случайностей.
  - Так не должно быть! - прознес Роберт, с ожесточением, сминая пальцами сигару и отодвигая бутылку в сторону, - Потому что так не должно быть и все!
  Они - не чужие друг другу, они - не случайные члены группы, затесавшиеся за одно-два задания. Они - не игроки, они живут в этом гребанном мире Вселенной, в одном доме, под одной крышей! И он, Роберт Балмер, сможет сделать их настоящей семьей!
  Два звонка с винтажного проводного телефона - один водителю, второй старому другу в Москву. Оба раза его приветствовали словно любимого родича, которого мысленно схоронили давным-давно, - с удивлением и непритворной радостью. Встречи намечены успешно. Затем - таблетки, дорогие, вредные, но необходимые, чтобы не ходить по улице качающейся серой тенью. Теперь - подойти к прямоугольнику картины на стене, снять раму, свернуть полотно в трубку и поместить в металлическую гильзу. Движение к шкафу, отодвинуть дверцу вправо, сорвать пленку с любимого костюма, поправить бабочку и золотые запонки. Пиликнул сотовый телефон - водитель ждет.
  Роберт улыбнулся себе в зеркало той самой улыбкой, после которой в игре обычно сразу набавляли процентов десять к стартовой цене, чтобы не проторговаться. Теперь он был готов.
  ****
  На скамейке у подъезда, в тенечке от ветвей раскидистого деревца, несли бессменную вахту три старушки. Казалось бы - в таком возрасте не дурно бы на солнышке старые косточки погреть, а не в темени морозиться - так оно так, если бы не компьютерные планшеты в руках старушек. В тенечке-то бликов нет!
  - Ты смотри, Никитишна, какая у меня внучка красивая! - первая старушка мазнула по изображению на планшете пальцем в направлении товарки, отчего страничка перенеслась той на экран.
  - Лайк! - одобрительно произнесла Никитишна, нажимая на пиктограмму с сердечком под фотографией, - Вот, глянь, мой внучок чемпионат выиграл!
  Очередное изображение перекочевало с экрана на экран.
  - Лайк! - уважительно сказала ее подруга,
  - А какой чемпионат? - подалась вперед третья.
  - Дотер он! - гордо ответила Никитишна.
  - Ба, да по такому чемпионаты уже? А годочков то ему сколько?
  - Двадцатый идет!
  - В двадцать-то уже пора семью завести, а не дотить, - покачала та с сомнением головой.
  - Тьфу на тебя, Петровна, ничего ты не поняла, старая.
  - Какая я тебе старая, - возмутились в ответ, - Я, между прочим, в активном поиске!
  - А Дед твой про то знает?
  - Вот уберет из статуса "все сложно", пень трухлявый, тогда и поговорим!
  - А вот еще моя внученька!
  - Лайк! - синхронно выдохнули обе.
  В это время к подъезду подкатил длинный черный лимузин и замер недвижно, еле слышно порыкивая мотором. Звук был ненастоящий, потому как все современные машины потребляли только электричество и изначально были бесшумны, но не менее статусным - компании запатентовали звучание "старых" двигателей и включали запись. Ездить же беззвучно запрещал закон.
  - Роллс-ройс а-эр-шестнадцать-эс, - пропела Никитишка строчку описания в википедии, - По фотографии нашла, - гордо произнесла она удивившимся товаркам.
  - Это к кому такой приехал? - задумалась Петровна, рассматривая страничку подъезда в социальной сети.
  В качестве ответа, подъездные двери распахнулись, пропуская солидного джентльмена в годах.
  - Ла-айк! - по-девичьи восторженно прощебетала Никитишна.
  - Что лайк? Ему ж сто лет в обед, старая. А вдруг там внутри гроб? Смотри какой автомобиль длинный.
  - Робертович, ты куда собрался с раннего утра? - поинтересовались бабушки.
  - Обрести семью, - не оборачиваясь, сухо ответил дед и сел в лимузин.
  - Ла-айк! - повторила Никитишна и принялась что-то строчить на планшете.
  - "Я сексуальная и одинокая...", - прочитала из-за ее плеча Петровна, - "дура старая".
  - "Кошечка" там написано! - возмутилась старушка.
  - Сначала убери шесть человек из раздела "внуки", кошка ты гулящая, - отмахнулась подруга.
  Под незлобливое переругивание, солидный авто выехал со двора, чтобы через некоторое время свернуть в подземную магистраль на Москву.
  
Оценка: 6.64*530  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"