basilews: другие произведения.

Вар-граф

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 3.94*41  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фанфик по варику. Попаданец в игровой мир. Костя Кузнецов участвует в испытаниях игры нового типа, с погружением в кибер пространство. Однако, вместо виртуальности Костя попадает в параллельный мир, по странному совпадению похожий на игровой, словно две капли воды. Тут даже действуют некоторые "игровые" законы. Думая, что это всего лишь продолжается программа, испытатель бесстрашно ввязывается в приключения, от которых зависят судьбы Вселенной. Герой книги не супермен, нагибающий признаных лидеров канона одной левой, как это сейчас модно в фанфикшине, он простой искатель приключений, которого главные боссы частенько даже не замечают, настолько они его во всем превосходят. Но, невидимый для них, сам он все замечает и умудряется раскрыть страшную тайну Короля-Лича.


  

Аннотация.

  
   Костя Кузнецов участвует в испытаниях компьютерной игры нового типа, с погружением в кибер реальность. Однако, вместо виртуальности Костя попадает в параллельный мир, по странному совпадению похожий на игровой. Там даже действуют некоторые "игровые" законы. Думая, что это всего лишь продолжается программа, испытатель бесстрашно ввязывается в приключения, от которых зависят его судьба и может даже судьбы Вселенной.
  

Краткое ознакомление с историей мира.

  
   Армия демонов, "Пылающий Легион" нападает на Азерот. Чтобы его захватить, демоны используют "Орду" орков, но орки со своей задачей не справляются, "Альянс", объединенная армия людей, эльфов и дварфов(гномов), отбивает вторжение. Мало того, орки выходят из под контроля демонов и попадают в зависимость к людям. (Варкрафт 1, 2)
   Тогда демоны создают новую армию, Нежить("Плеть"), а во главе ее ставят трансформированного и закованного в ледяную глыбу орочьего шамана Нер-Зула. Однако и эта попытка провалилась. К обновленному "Альянсу" присоединяются давние враги демонов Ночные Эльфы и совместными усилиями "Пылающий Легион" отброшен, авангард демонов и их командующий, Архимонд уничтожены. Одной из причин поражения демонов послужило то, что Нер-Зул затеял собственную игру и не оказал Легиону полной поддержки. Но и у "Альянса" дела идут далеко не лучшим образом. Их ведущий чемпион, принц Артас, одержимый колдовством Нер-Зула, предает своих и переходит на сторону нежити. Теперь он Темный Паладин, один из главарей "Плети". Им разгромлены значительные силы "Альянса" и убиты многие выдающиеся герои. Многие бежали из страны и вообще с континента. Оставшиеся заняты интригами и взаимными претензиями. Кроме того, еще до вторжения "Плети" подняли восстание орки и возродили "Орду". В решающей битве "Орда" еще помогла "Альянсу", но потом сразу же стала проводить собственную политику. (Варкрафт 3, Рейн оф Хаос)
   Интрига развивается. "Орда" окрепла и вступила в борьбу за ресурсы и территории с ослабевшим "Альянсом". Главной битвой между ними стало вторжение орков на военно-морскую базу людей - Террамор и разгром большей части флота "Альянса". Разгрому способствовал переход на сторону орков дочери и доверенного лица командующего базой адмирала Праудмура, могущественной волшебницы Джайны Праудмур, в результате чего Джайна занимает место предводителя Террамора.
   Демоны хотят отомстить нежити и вернуть ее под свое начало, но сделать это очень непросто, Нер-Зул еще под чарами демонов, но уже неподвластен им. Более того, несмотря на вражду со всем миром и даже с демонами, "Плеть" на подъеме и заняла доминирующее положение на севере Азерота. Противостоять им по сути некому. Ночные Эльфы понесли слишком большие потери и практически отошли от дел, "Альянс" и "Орда" заняты друг другом, а "Легион" не имеет прямого доступа к Азероту и ограничен в выборе средств и исполнителей. Некоторое время единственная сила которая полноценно сражается с Нер-Зулом это "Отрекшиеся", нежить ставшая независимой не только от демонов, но и от самой "Плети". Командует ими баньши Сильвана, бывшая эльфийка, у которой с Артасом личные счеты. Позже, паралельно с "Отрекшимися", но отдельно от них, на Нер-Зула нападает собранная демонами армия героев-изгоев. Но и "Отрекшиеся" и агенты "Легиона" терпят поражение. Теперь Король-Лич(освободившийся Нер-Зул и ставший с ним единым целым Артас) готовит уже свое завоевание мира. (Варкрафт 3, Фрозен Трон).
   Никто не может противостоять Нер-Зулу лично. Там где он появляется, он захватывает полный контроль. Кроме того, многие просто не понимают насколько могущественна новая угроза миру. Фракции Азерота либо устранились от большой политики, либо заняты междуусобицами. "Альянс" все еще являющийся самой мощной силой Азерота сражается на несколько фронтов. Кроме орков возникло непонимание и с "Отрекшимися", дело от редких стычек переходит к полномасштабной войне, и с другими расами. Да и сам "Альянс" уже не монолитен. Он расколот на западный и восточный анклавы, частенько имеющие разные мнения. Многие герои и целые королевства вообще отрекаются от идеи содружества.
   Здесь происходит кое-что непонятное. Вместо того чтобы захватывать оставшиеся практически беззащитные земли, Король-Лич, без всяких уважительных причин, двигается к месту сражения "Орды" и "Альянса" и враги, почувствовав возрождающуюся угрозу "Плети", мигом вновь объединяются против него. К новому союзу присоединяются остатки "Отрекшихся", Ночные Эльфы и даже изгои со своими армиями и Король-Лич терпит сокрушительное поражение. Окруженный со всех сторон Артас снимает шлем Нер-Зула и "освобождается от проклятия". (Варкрафт 3, Возвращение короля-Лича.)
   Что же заставило Короля Мертвых совершить такой необдуманный поступок? Действие книги "Вар-Граф" начинается незадолго до этого "непонятного момента" и немного в стороне от главных событий. Герой книги не супермен, нагибающий признанных лидеров канона одной левой, как это сейчас модно в фанфикшине, он простой искатель приключений, которого главные боссы частенько даже не замечают, настолько они его во всем превосходят. Но, невидимый для них, сам он все замечает и умудряется раскрыть страшную тайну Короля-Лича.
  
  

WAR-ГРАФ.

Глава первая.

Ложитесь, Граф. Вас ждет великая игра!

   У меня зазвонил телефон. Кто на дисплее? Слон. То есть Антон.
   Звонил приятель, Антон Слоновский.
   -- Привет, Костя. Как дела?
   -- Сам ведь знаешь.
   Пару недель назад меня угораздило подвернуть ногу и сейчас я "отдыхал" от активной деятельности, практически безвылазно сидя дома. И "тарахтелка" Антон действительно это знал, спросил лишь для порядку, поэтому, даже не выслушав толком ответ, уже выкладывал свой интерес.
   -- Значит, ты сейчас свободен? Подработать не против?
   Я не против. Я - за. И мой больничный не помеха. По своей работе Антон может предложить лишь один вариант и с ходьбой ногами он никак не связан. Слоновский "горбатится" в одной широко известной в узких кругах IT-фирме, где они делают всякую компьютерную всячину. В последнее время это игры всевозможных жанров. Неплохая компания и проекты с их участием пользуются спросом. Особенно после того, как они начали сотрудничать с всемирно известными брендами. А это, знаете ли, надо очень постараться. Впрочем, неудивительно, что фирму заметили, головастых парней у нас хватает.
   Я тоже среди них. Правда не программистом. Я у них занят тем, что участвую в альфа и бета-тестингах. Это такие акции, когда фирма перед продажами обкатывает изделие на группе проверенных игроков и получает возможность своевременно исправить недоделки. Обычное дело вообще то. Для этого нас, несколько человек и держат в "резерве" и вызывают по мере необходимости. Именно это я и ожидал услышать, когда речь зашла о "подработке", поэтому долго не думал.
   -- Не против.
   Антоша самодовольно хмыкнул. Разумеется, он тоже заранее знал мое мнение. Правда дальше зачем-то напустил туману.
   -- Знаешь, у нас тут как раз на стадии теста один проект, но он не совсем обычный. В общем, приехать тебе сюда надо.
   Э-э-э... что-то новенькое.
   -- А чего не по почте?
   -- Это не телефонный разговор.
   Сказано было таким тоном, что я чуть в голос не заржал. Конспиратор, блин! С другой стороны, мера не лишенная смысла. Конечно, приглашающая фирма может позаботиться о безопасности своих серверов и переговоров, но мало ли что. А проект серьезный, я знаю, они над ним долго корпели, так что съездить надо. Тем более, что тут недалеко.
   Однако, Антоше мало, он меня "добивает".
   -- И вот еще что, Костя, ты тут пару дней или около того пробудешь, так что подготовься. Сюда ничего не вези, тут все будет, но дома предупреди своих, чтобы не беспокоились. Кота соседке отдай, цветы полей, ну ты понял, да?
   Ого! Это уже вообще нонсенс! Недалеко, но надолго. Я думал мне дадут диск с "сыромятиной" и личная встреча лишь затем, чтобы не связываться с интернетом, а они хотят программу вообще из рук не выпускать.
   -- Понятно. Цветы соседке, кота полить... А теплых вещей не брать?
   -- Нет. То есть да. Паспорт возьми.
   -- А что так не поверят? У вас же есть данные. Константин Олегович Кузнецов. 19.. года рождения. Порочащих связей не имею. Не женат. Не состоял. Не привлекался.
   -- Не выпендривайся. Так надо, сам увидишь.
   -- Я серьезно. Что еще брать? Бритву? Щетку? - я забалтываю-зондирую Антона на предмет информации. - Сменку?
   Однако Антон остался непреклонен и, что необычно, почти немногословен.
   -- Тут все, что тебе понадобится, есть. Да ты поймешь, когда увидишь.
   Вот как после этого усидеть на месте? Вызвал такси, сделал звонки-предупреждения родными и близким, одеваюсь и вот я уже в машине несущейся по магистрали в прекрасное недалеко. Проигрыватель бодрит энергичной музычкой, водитель дружески поминает маму других водителей, солнце улыбается сквозь стекло, а впереди ждут пока неизвестные, но радужные перспективы. Определенно радужные! Красота! Сейчас только доберусь до Антона, да ка-ак засяду за игру!
   Я улыбаюсь отражению в стекле, за которым уже видно нужное мне здание. Сейчас. Совсем уже скоро! Замечтавшись, я и не замечаю, как приехали.
  

Глава вторая.

Костя acta est.*

*Игра слов. "Area acta est"(лат). Выбор сделан. Дословно: Жребий(кости) брошен(ы).

  
   Да уж, приехали... Мне показалось или кто-то и правда кричал? Несколько голосов, мужских в основном, и, в основном, растерянных и тревожных, но слишком далеких и каких-то нереальных, словно мультяшные, чтобы воспринимать их всерьез. И вообще, меньше телевизор надо на ночь смотреть, чтобы не чудились тревожные голоса.
   С этой замечательной мыслью я открыл глаза и тут же сам невольно вскрикнул от ослепительного блеска.
   -- Вашу-машу!
   Довольно неожиданно, знаете ли. Такого эффекта никакой телевизор не даст. Сколько не смотри, он не способен внушить, что лежишь, скорчившись от холода, ослепленный ярким светом и уткнувшись носом в землю... Землю? Но я ведь в помещении, какая здесь земля?!! Но и это еще не все. Кое-как я извернулся, сложил из пальцев "козырек", посмотрел уже из-под него и внезапно понял, что свет то, оказывается, идет снизу. Да еще свет этот какой-то неестественный. Неживой и неровный, как у старой лампы "дневного света". И что за каракули вокруг? Каракули? Круг? Точно приехали! Что за шутки? На что это похоже?
   ...Первое, что обычно видит игрок, начиная квестовую кампанию в "war craft", это своего героя и, иногда, магический круг у него под ногами. Именно такой круг я и увидел. Я в нем лежал и это он излучал ослепившее меня странное "дерганое" сияние. Такой же точно, как в игре, только большой - я в нем легко умещался в полный рост, во все свои метр восемьдесят. И холодный. По крайней мере, он таким казался из положения "лежа на лице". Черт, все же на редкость неудобное положение, знаете ли. Физиономия, наверное, уже как блин.
   Я приподнялся и усадил одеревеневшего себя в более-менее пристойную позу. Все еще из под ладони уставился на светящийся обруч подо мной. Интересненько! Больше всего это напоминало неоновый узор, как на вывесках. Сразу возник резонный вопрос: какой неон прямо на земле? Я потрогал круг свободной рукой, даже ковырнул его ногтем. Необъяснимо, но факт - светится, хотя на ощупь - земля землей, совершенно обычная. Даже разбудивший меня холод теперь понятен, это я просто выстудился, пока лежал. А на самом деле тут тепло.
   Хммм. А ведь и правда тепло и... и солнечно? Я понял, что это не круг сам по себе такой яркий, это ему помогало солнце. Надо же, "слонца" не приметил! И ветерок меня обдувал ласковый и теплый, так что я сразу же забыл, что только что замерзал, отогрелся мгновенно. Я опустил ладонь, повертел головой и понял, что нахожусь в совершенно незнакомом мне месте. И это неудивительно, что здесь солнце светит и ветер дует, ведь я находился ни в какой ни лаборатории, а в самом что ни есть натуральном лесу. За исключением круга, разумеется, а во всем остальном лес как лес. Вокруг меня почти круглая поляна радиусом метров тридцать, которую, в свою очередь, обступили густые ярко-зеленые заросли. Любопытно!
   Позади, на фоне нереально ярко-голубого спросонья неба, я увидел вытянутую тень. Оказалось, рядом с кругом, прямо за моей спиной, из земли торчит камень. Здоровенный такой валун с какими-то знаками вроде тех, что на круге. Впрочем и без "букв" понятно, что камень поставлен специально, слишком "нарочно" стоит, сам бы он так не встал. Новый резонный вопрос: зачем кто-то надрывался, "вкатывал" сюда эту каменюку? Вертолетом ведь завозили, не иначе. Да и этот самый круг подо мной, неизвестно кем и непонятно чем - но точно не вертолетом - нарисованный прямо на земле. Нет, лишним часом телевизора на ночь это не объяснить. Да и никак пока не объяснить. Неестественно это все. Нормально было бы для мира вар крафта, где с этими вещами полный порядок, но... И тут я вспомнил!
   "Да ведь это же и есть мир вар крафта!"
   Ну, конечно же! Звонок Антона, студия-офис, контракт на тестинг нового проекта "по мотивам" одной из самых популярных в мире игр, а потом сплошная фантастика: оказывается, помимо секретности, меня еще и потому вызывали в лабораторию, что проект был немного... нАмного больше, чем просто диск с программой. Развернулись ребята, ничего не скажешь. Это оказалось полное погружение. Не только в переносном, то бишь - виртуальном, но и в самом прямом смысле этого слова. В лаборатории стояла капсула, гибрид аэростата и джакузи и в нее то меня и засунули. Причем сделали это не программисты, а самые настоящие медики. Исключение сделали лишь для Антона, как для провожающего. Вроде бы мне что-то вкололи, отчего я воспринимал происходящее словно сквозь сон.
   Да я, наверное, уже почти и спал, потому что помню все урывками. Вот я еще сижу в такси, а вот уже помещение лаборатории, куда меня переносят на руках. Помню еще, что голос Антона, рассказывающий мне, что сейчас будет, тоже звучал странно... Но это наверняка из-за действия их аппаратуры. Или препаратов. Воспоминания ускользали. Впрочем, не важно.
   Итак, я в игре! В мире Вар Крафт. Я быстро огляделся еще раз. Святой Нео Матричный, СВЕРШИЛОСЬ! И круг этот действительно волшебный, реально волшебный круг волшебного - пусть даже и снящегося мне - мира. Только тут, осознание, что я в виртуальной реальности дошло до меня в полной мере, и я вновь не смог удержаться от крика. На этот раз радостного. Урррряяяяаааааааа!
   Несколько минут я просто сидел и наслаждался происходящим. Подумать только, Я В ИГРЕ! И какая все-таки вокруг красотища! Непередаваемая игра красок, проработка мельчайших деталей, великолепная озвучка, доносящая щебет птиц и шелест ветра в листве. Все, как настоящее! Да, я помню, все это иллюзия, но эффект присутствия получался таким сильным, что мозг отказывался воспринимать картинку как мираж и все казалось происходящим на самом деле. Разве что трава зеленее, и небо ярче, и воздух свежее, и магические круги в реальности не так часто попадаются.
   Я так обрадовался невероятному приключению, что совершенно успокоился. Кому-то это может показаться странным, но на самом деле ничего удивительного. Точно также я и все мои знакомые - да, наверное, и все остальные - реагировали на появление первых, еще монохромных, персональных компьютеров и игровых приставок. Первое время не верилось, что такое чудо не сон, но уже через час или полтора мы к ним привыкали и относились как к само собой разумеющемуся. Вот и сейчас то же самое произошло со мной в этом наиновейшем виртуальном проекте. Попав в точно такое же положение, но без информации, что это игра любой впал бы в панику, однако сейчас я оставался совершенно безмятежен. Насладившись видом, побродив по поляне, подергав за ветки деревья, я просто взял да и принял все эти красоты как должное. Так же, как, включив новую игру дома, некоторое время любовался графикой, а потом начинал играть и, пока не столкнусь с чем-то еще более красивым, внимание переключалось на процесс.
   Итак, процесс. Что у нас вокруг? Построек и населения не видно, но кое-что можно понять уже сейчас. Первое - здесь лето. Это хорошо, тепло я люблю, но это означало еще и то, что я в Азероте, причем в Лордероне, видимо в средних широтах, это тут всегда лето. Воля разработчиков могла столкнуть меня и в Нортренд, где всегда зима. Или вообще не в Азерот, а в Дренор, где, наоборот, все ссохлось от невыносимого зноя. Но, к счастью, обошлось без крайностей. По климату подходил еще Калимдор, но там растительность - тропический лес, а тут нет. Правда, я не специалист по деревьям, а уж по сортам Вар-Крафт-древесины тем более, но это точно не пальмы. Значит - Лордерон. С местом примерно определились, размышляем дальше.
   Сколько сейчас времени? Солнце стояло не в зените, а чуть в стороне, но вот к западу оно сейчас ближе или востоку, определить сложно. По одной простой причине я не знал, как здесь отличить запад от востока. Глядя на карту сверху, как-то особо не задумываешься, что и где находится, но, оказавшись вдруг в "поле" Если не забуду, надо будет сказать разработчикам, чтобы выдавали компас, что ли? И часы. Впрочем, можно обойтись и без них. Что касается запада и востока и, соответственно, времени, то я все узнаю не позднее, чем через полчаса-час. Если солнце вздумает опускаться, то время - вторая половина дня, если же подниматься, то было утро. Несложно, не правда ли? Да и не имеет это большого значения. Запад-восток, ночь-день. Какая разница для героя?
   Убедившись, что не упустил ничего вокруг, я вдруг подумал о том, что до сих пор не определился с самым главным, со своей собственной персоной, что я себя представляю в игре. С нее станется воплотить меня в эльфа, орка или кого-нибудь еще. Чувствовал я себя без изменений, но может для меня сейчас нормально ходить с острыми ушами? Ощупав и, как мог, осмотрев себя, перемен я не обнаружил из чего сделал вывод, что остался человеком. Более того, все оставалось таким же, как у меня в реале: цвет кожи, рост, общие пропорции. Даже прическа вроде такая же. Ну и по мелочи, уши по-человечески округлые, хвост... нет, это не хвост - сказал волк и покраснел - шютка, это не хвост, это я все так же - мужчина. Жаль, зеркальца нет, нельзя быть полностью уверенным, что физиономия осталась моя. Я непроизвольно припомнил свое отражение, но получилось почему-то не в моем домашнем зеркале, а в стекле изнутри такси... какое-то испуганное оно у меня тогда было. Но это я, наверное, еще не отошел от "переноса" в волшебный мир.
   Ну и вдобавок - сюрприз-сюрприз - только сейчас сообразил: я ведь стою на двух ногах, от чего за последние пару недель уже успел отвыкнуть. Ура! Понятное дело, в реале связки все так же болят, но сейчас я этого не ощущал. Я попрыгал на месте. Боли не было. Ура еще раз! Я задрал штанину, посмотрел под ней. Нормальная нога, в меру упитанная, в меру волосатая. Ни гипса, ни бинтов.
   Не удержавшись, я попробовал пройти по полянке колесом и, к собственному большому удивлению - прошел, хотя в реале уже давно не пробовал. Да и сейчас не все вышло гладко, плюхнувшись со всего маху на траву, я понял, что переоценил чувство легкости. Зато выяснил, что игра дает что-то вроде анестезии при некоторых обстоятельствах. Приложившись со всего маха копчиком об землю, я не ушибся. Это хорошо. А вот легкие щипки самого себя - Ай! - игра пропускала. Даже следы на коже оставались. Ну это понятно, видимо разработчики установили некоторый порог чувствительности. Серьезные травмы могут отвратить от игры, а легкие "неприятные" ощущения наоборот, добавят ей остроты.
   И это неплохо, что добавят, так как полной реальной четкости здесь не было. Не сразу, но со временем я заметил краем глаза какую-то дымку, постоянно ускользающуя, словно не существующую на самом деле, а кажущуюся усталому глазу. "Или, словно это все сон" - хмыкнул я. Дымка эта не особенно мешала и вскоре я приспособился не обращать на нее внимания.
   Дальше, костюм. Покрой нейтрально-походный. Светло-серые, почти зеленые, брюки и светло-зеленый, почти серый, камзол. Поверх камзола жилетка со множеством карманов, практически разгрузка, как у военных. Пояс, сапоги, берет. Явно сделано под старину, но совершенно точно не старина. Все подогнано, удобно, множество карманов на застежках-липучках, швы прострочены. Ткань не слишком плотная, не слишком легкая. Все без каких-то эмблем. С мандолиной был бы - бард, с луком - вольный стрелок. Однако ни мандолины, ни лука, ни даже чеснока, чтобы для начала хоть поваром себя записать.
   По первому впечатлению, я - нейтрал. Но, раз человек, то надо ожидать склонности к Альянсу. И это хорошо, я всегда любил играть за Альянс. Хотя тут могут быть сложности, если это не их территория. Маловероятно для начала игры, но не исключено. Я огляделся в глубокой задумчивости. Если здесь владения Орды или Лес Ночных Эльфов, то куда ни шло, хотя и в этом случае лучше соблюдать осторожность, ведь не факт, что у них с Альянсом сейчас перемирие. А вот в землях нежити мне задерживаться вообще нельзя! Тупо съедят. И это при том, что в вар крафте всегда полно нейтральных мини-локаций, обитатели которых мне тоже ни разу не друзья.
   Кстати, о "друзьях". Жилетка уже давно казалась мне подозрительно тяжелой. Я похлопал по карманам. Ага, значит это мой инвентарь, вот он как выглядит. И вроде не пустой. На свет я извлек два очень характерных предмета. Мое снаряжение. То есть вооружение. Мои лучшие друзья в мире Вар Крафта, мире воинов и бесконечной войны, где не стоит ходить без соответствующей экипировки. Боевая перчатка и револьвер в кобуре. Перчатку я пока отложил и осмотрел "пушку". Однако! Не ожидал такого от "варика". Самый настоящий револьвер. Немного хлипенький на вид, но все же оружие. Что у нас с боекомплектом? Разобравшись, как он откидывается, заглянул в барабан. Так, шесть гнезд, в каждом по кругляшу донца гильзы, весело искрящемуся чистым золотом, с еще более ярким пятнышком капсюля. Неплохо для начала, но что дальше?
   Я проверил "инвентарь", однако ни документов на оружие, ни запасных боеприпасов к револьверу не обнаружил. Плохо. Без бумаг как-нибудь обойдусь, а вот запас патронов мне бы не помешал. Но, все, что есть - это то, что в барабане. Впрочем, дальше наверняка будет возможность восполнить запас. Да, для Азерота патроны к револьверу явление не совсем обычное, здесь ведь почти средневековье, но я ни на миг не усомнился, что все как-нибудь устаканится. Здесь ведь есть дварфы стрелки, значит есть и производство боеприпасов для их ружей, а раз так, то и мне что-нибудь подберут. Потребуется лишь отыскать местный арсенал или что-то в этом роде. Например, лавку торговца оружием. Кроме того, по общей логике игр, револьвер стартовое оружие. Дальше наверняка будут стволы посерьезней.
   Размышляя таким образом, я взял ближайшую елку на мушку. Прищурился одним глазом. Вообще-то я стреляю неплохо. Больших призов по пулевой стрельбе не брал, но в турнирах пайнтболла отметился как крепкий и квалифицированный боец поддержки. А достиг я этого не только из-за познаний в тактике, но и благодаря хорошей стендовой подготовке. Задержав дыхание, я нажал на спусковой крючок. Бабах! Револьвер качнулся от отдачи, деревце тоже. Попадание. Можно сказать - зачет. И, лишь когда рассеялся дым, до меня дошло, какого дурака я только что свалял.
   -- Вот блин!
   У меня ведь было всего шесть пуль и одну я уже потратил. Сказалась привычка того же пайнтболла - не жалеть боеприпасов. Там оружие проверяется парой-тройкой "пулек" на каждую дистанцию, ну я и не удержался. Но там-то они даются в изрядном количестве и на один бой, стреляй - не хочу, а тут... сколько я тут проведу времени? Хотелось бы подольше, а каждый патрон это дополнительный шанс на продление срока моего здесь пребывания.
   Впрочем, злился я на себя совсем недолго. Когда попытался вытащить стреляную гильзу, то к удивлению и радости увидел, что все гнезда в барабане полны свежими, блестящими, как огурчики, пятнышками капсюлей. Ого, да у меня ведь снова полная обойма! Пока я переживал, где брать патроны, стреляный заменился сам. Значит не стали слишком перегружать геймплей. Когда игра пойдет в серию, кое-кого из тошных... дотошных поборников реализма это возмутит, но у меня ничего, кроме довольной улыбки, не вызвало. Боезапас не ограничен? Супер!
   Размеренно и не торопясь, я выпустил еще несколько пуль, каждый раз заглядывая в барабан, но каждый раз видел лишь весело блестящие капсюли. Значит я прав и в бою ограничен лишь скорострельностью револьвера, но никак не боезапасом. Интересно, а они как-то объясняют, почему патроны бесконечны или это у них в порядке вещей? Надо будет обратиться к специалистам по магии, поинтересоваться. Причем, даже не обязательно по поводу перезарядки. Это же волшебный мир, как тут побывать и не поговорить с волшебником? Кроме того, было бы круто самому стать магом. Сколько себя помню, всегда этого хотел. Может научат?
   Я усмехнулся: конечно научат! У меня же есть револьвер и бесконечные патроны! Кто такому откажет?
   Разобравшись со своим волшебным "наганом" я принялся разглядывать оружие ближнего боя. Это было что-то вроде латной рукавицы. В сложенном виде она занимала совсем немного места, но руку прикрывала почти полностью, с застежкой аж на плече, так что ударить можно было бы не только кулаком, но и локтем. В принципе бить можно было, как хочешь, все равно прикрытая рука не пострадала бы. Жесткая кожа, заклепанная металлом и металлическими же нитями прошитая, обещала послужить и надежной защитой и подспорьем при атаке. Что любопытно, пальцы и кисть перчатка почти не стесняла, если что, не помешает выполнять тонкую работу.
   Ха, а ведь сделана-то она под левую руку! Сделали специально для меня? Стреляю я с правой, но удар у меня сильнее именно слева. Совсем как у большинства персонажей этой замечательной игры.
   Надев перчатку я задумался о своих шансах в ближнем бою. Сама по себе она за меня драться не будет, что-то придется делать и мне. И вот тут возникали сомнения. В спортзале, в дружеском спаринге, я за себя постоять могу, но в настоящей большой драке или, тем более, в бою на уничтожение мне участвовать еще не приходилось, поэтому как себя покажу в схватке с местными обитателями - неизвестно. Впрочем, игроку должны даваться возможности для прохождения игры, даже если он полный профан, значит, все небезнадежно. Наверняка у меня здесь куча бонусов, надо только их распознать. Я попробовал проделать что-нибудь такое, на что в обычной своей физической форме не способен, но вскоре понял, что ни прыгать, ни бегать, ни поднимать тяжести лучше не стал. Вообще не заметил никаких особых отличий от того, что мог в реальности.
   Что ж, значит буду искать другие плюсы. Но это уже по ходу дела, может для их распознавания нужны особые условия, а теперь пора бы уже двигаться навстречу приключениям. Тем более, что между деревьями я уже заметил начало о-очень многообещающей тропки.
   Недолго думая, я отправился в путь. Первые пять или десять минут шел, лихо постреливая в стволы деревьев, и не пропустил, наверное, ни одного, но совсем скоро это занятие мне прискучило. Вернее, я внезапно что-то притомился от собственного шума и присел передохнуть. Фууууух! Устал! Правда устал, хотя прошел то всего ничего! Почему-то казалось, что это из-за стрельбы, хотя связь выглядела непонятной. Ну подумаешь пострелял немного. Когда выходим в поле, там стрельба ведется часами и ничего, а тут вдруг запыхался.
   Пока отдыхал, вновь задумался о том, какими все-таки свойствами меня наделила игра. У каждого героя всегда есть что-то, что его выделяет и, несомненно, что-то такое есть и у меня. Не могли же программисты сделать первопроходца игры простым персонажем? Но даже если и так, но ведь и у рядовых юнитов есть магия, значит и у меня должна. Эх, иметь бы хоть примерное представление о первом своем умении. Может у меня теперь есть какие-то психокинетические способности? Например, воспламенение взглядом? А что, было бы неплохо.
   Я уставился на ближайший куст и попробовал усилием воли его поджечь. Я хмурился, таращился, вращал глазами, мысленно представлял, как пламя окутывает ветви, однако все оставалось безуспешным. Разве что туманная дымка на периферии зрения стала гуще. Наверное, из-за концентрации внимания. Как бы не проснуться раньше времени, кто знает, как мои усилия влияют на аппаратуру? С этой мыслью я прекратил страдать ерундой.
   Впрочем, кое-чего полезного я все-таки добился. Пялясь в пространство, я внезапно понял, что за кустом прямо передо мной тень сгущается в совершенно определенный силуэт. А, когда на силуэте вспыхнули желтым злым огнем два круглых глаза, я понял, что эта тень вовсе и не тень, а кто-то живой.
   Живой и очень... очень скрытный!

* * *

  
   От неожиданности я вскочил на ноги как подброшеный.
   -- Эй! Ты кто?
   Нельзя сказать, что я испугался, но немного робости все же испытал. А потом, так и вообще отшатнулся на пару шагов назад, когда неизвестный, сообразив, что теперь я его тоже вижу, заголосил на весь лес.
   -- Ууиииииииииииииту! Аиииииииииик. Аииииииииик!
   В ответ на его клич чаща ожила. Сразу несколько теней замелькало среди деревьев, завопили пронзительные голоса, заулюкали как загонщики на охоте. Хотя почему "как"? Охота и есть! И, определенно, охотились на меня, а не на кого-то еще, так что я счел за лучшее отступить еще на пару шагов. Потом еще и еще и вообще ушел с тропы под прикрытие дерева потолще. Что-то я с такого поворота событий заробел. Но не сильно. Револьвер в руке придавал смелости.
   -- Эй, вы, там, - крикнул я. - Лучше оставьте меня в покое. Я вооружен!
   В ответ "лесовики" заорали пуще прежнего и уже не с одной стороны, а сразу с нескольких. Меня обходили. Прислушавшись, я определил, что свободным остается только путь назад, вернее теперь уже в сторону от тропки. Что и само по себе было нехорошо, так как я не хотел продираться по зарослям, если есть протореный путь, но, что еще хуже, вот-вот и эту возможность могли мне отрезать. Нет, так никуда не годится. Я ведь сюда не убегать пришел. Я герой или кто?!!
   Однако тут раздался характерный свистящий хлесткий звук и рядом со мной, в землю и в деревья начали вонзаться стрелы, да так энергично, что я сразу передумал геройствовать. Убежать, пусть даже и по самым густым зарослям, теперь казалось мне не самая плохим в моем положении решением. Меткостью невидимые стрелки не отличались, но энтузиазма им было не занимать. Я, хоть и был надежно скрыт деревом, но все равно сразу присел и еще раз, теперь уже серьезно, подумал об отступлении. Может, ну его этот "героизм" и этих придурков? Может, осмотрюсь, наберусь опыта, тогда и поговорим? А сейчас силы слишком не равны, их много, и, продолжая с таким усердием, они таки когда-нибудь в меня все же попадут. Словно подтверждая эту мысль, пара стрел воткнулась совсем рядом. Едва не задели.
   -- Вашу-Машу!!!
   У меня ведь всего одна попытка, они что, не понимают? Дерево уже не казалось таким надежным, поэтому я, прямо как был, из низкого старта, сорвался со своего укрытия и довольно бодро пробежал метров десять. Начало вышло таким удачным, казалось, что я могу бежать так, пока не оставлю преследователей далеко позади, что я решил не останавливаться и дальше, но клятая тщательно проработанная виртуальность внесла в план коррективы. Для начала я влетел в кусты. Ай-ай-ай! Колется! Пока продирался сквозь тернии - запыхался, а выбравшись с другой стороны выяснил, что ничего кроме сбившегося у меня дыхания не поменялось. Преследователи воспользовались моей заминкой, сократили разрыв и я снова попал под обстрел. Над головой прошелестели еще снаряды и, с глухими " тук " и " так " вонзились в дерево. Нормально так воткнулись, от их ударов с дерева аж кора полетела, а с меня окончательно слетела лишняя самоуверенность. Нет, так я далеко не убегу. Я осторожно изогнулся и посмотрел на торчащие из дерева, прямо надо мной, вражьи "гостинцы". Глубоко вошли! И кучно. Значит стрелять все же умеют. Стало жутко. Хоть и знаешь, что это лишь игра, а все равно пробирает до костей. А если бы в меня? Стрелы, торчащие из дерева, выглядели на редкость реалистично.
   Хорошо хоть что дерево, к которому я прорвался, было достаточно большим, чтобы я мог спрятаться за него целиком. Но, понятное дело, это ненадолго. Со всех сторон дерево меня не укроет. "Смелым" маневром я почти вырвался из окружения, но справа и слева опять "зашелестел камыш", это неизвестные продолжали обходной маневр и уже снова обступили меня с флангов. Да уж, так они меня в два счета загоняют и отправят прямиком на перезагрузку, если буду и дальше пассивно отсиживаться в колючих кустах.
   Кстати, очень колючих! Я пригляделся к руке, помял кожу на ладони. Ого?!! Даже кровь выступает кое-где. А как же ограничение на травмы? Хотя Антоха же предупреждал о сотнях видов дополнительных факторов. Так, значит, вот они какие, дополнительные факторы? Вот, что означала елейная ухмылочка Тошеньки, когда он об этом говорил. Знал редиска, на что меня обрекает. Нет, с реализмом перемудрили. Микродетализация уровней - это хорошо, даже прекрасно, но, судари мои, не до такой же степени? Может тут и, когда "убивают", больно?
   Размышления прервал визг из зарослей, это перекликались еще неизвестные, но, уже стало ясно, недружелюбно настроенные ко мне существа. Я встрепенулся. Они там продолжают меня обступать, а я тут сижу, размышляю о занозах в пальчике? Я почувствовал, что завожусь. Тут дело даже уже не в том, больно или не больно, в компании не дураки и не маньяки сидят, они за рамки не зайдут и сильно больно игроку не сделают. Но вот с какими глазами я предстану перед Антохой, если меня положат в первом же бою? Да он потом полгода надо мной ржать будет. И будет прав. На его месте я бы так же себя вел. Но я не на его месте и значит лучше этот момент отдалить насколько только можно.
   Чтобы и самому взбодриться и недоброжелателям показать, насколько они не правы, думая, что охота будет легкой, я выставил револьвер за дерево и начал огрызаться. Сначала палил практически наугад, а потом, когда вроде начал понимать, откуда по мне садят лесные лучники, старался уже прицельно. Естественно, было нелегко и самому не подставляться и их высматривать, но я очень старался и, наконец, заметил, как в одном месте кто-то пошевелился. Со скоростью пулемета я расстрелял куст, где мне показалось движение. Попал? Отдача сбивала прицел - краской стрелять все же легче - зато пулям не страшны преграды вроде веток и листьев и я рассчитывал накрыть цель, даже не видя ее. Заросли снова шевельнулись и над ухом свистнула стрела. Нет, не попал. Зато теперь точно знаю, где он сидит. Я взял месторасположение засветившегося негодяя на мушку, придержал дыхание и спустил курок. Ответом стал пронзительный короткий визг. Довольный, я улыбнулся.
   "Первый готов? Пошел!".
   Первая победа не только сглаживала численное превосходство противника, она еще и воодушевила меня. Да еще как! Я прямо физически почувствовал, как меня наполняет... наполняет... У-ух ты, как на меня влияет радость от удачного выстрела! У-ух! Нет, надо все же держать себя в руках.
   С первым фрагом я также убедился, что нападающие совершенно точно не относятся к людскому роду. Разглядеть их в зарослях до сих пор не удалось, но я мог бы ручаться, что у людей, даже самых одаренных имитаторов и певцов, не хватит сил на подобные частоты визга. Даже Витас, наверное, так не завопит, даже если ему прищемят жабры. Тогда кто? За ветвями я мог разглядеть очень немногое: двуногие, вроде бы прямоходящие, но прямоходящие очень неуклюже, и невысокие, чуть больше метра в холке. Тролли, иглогривы, гноллы? По совокупности данных можно предположить, что - гноллы. Значит, пока не станет ясно больше, буду считать что это они. Практической пользы мне это решение не давало, но психологически стало легче: неизвестная опасность страшней, чем известная. Особенно когда про известную опасность известно, что бойцы они неважнецкие.
   Еще один куст шевелением ветвей выдал своего обитателя и я, тремя пулями подряд, прикончил и его. И снова почти физически ощутимая радость. У-ух! Теперь бы продолжить в том же духе. Судя по интенсивности щелканья стрел вокруг меня, противников осталось не больше четырех. Может даже всего трое. На одного меня все еще многовато, но, по сравнению с тем, как все начиналось, дела шли хорошо. Тем более, что уже через минуту я очень удачно подстрелил сразу двоих ухарей. Первого наповал, а второго, видимо, только сильно ранил и он, что-то вереща, начал петлять среди деревьев, пока не скрылся в неизвестном направлении. И снова чувство наполнения силой и самодовольства... двойное, из чего я заключил, что а) это ощущение возникает не просто так и связано с гибелью противника б) подранок тоже испустил дух.
   Сражение начинало мне нравиться!
   -- Что? - заорал я весело. - Съели?
   Я уже подумал, что почин игры можно считать успешным, однако следующий стрелок - предположительно последний - доставил мне немало хлопот и едва все не испортил. Мало того, что оказался мастером своего дела и дважды меня едва не приколол - в плохом смысле этого слова, не пошутил, а к дереву пришпилил - так он еще и тактику решил сменить. Сообразив, что в бою на существующей дистанции шансов у него маловато, он начал сближаться. Причем делал это он так ловко, что я все никак не мог определить откуда доносится шорох и не смог подловить его во время перебежки, как предыдущих двух.
   Так. Ладно. Пусть подходит. Убедившись, что не могу его выследить, я решил оставить всю работу ему самому. Если гнолл считает, что у него больше шансов вблизи, то пусть попробует. В какой-то мере он конечно прав, вблизи попасть будет проще, вот только он сможет выстрелить всего один раз, а меня ничто не ограничивает. С невероятным умилением я поцеловал револьвер. Замечательное оружие! Правда, горячий он, целовать-то, и подустал я что-то снова. Причем снова как-то странно устал, раньше такого не было. И это при том, что всего минуту назад был полон сил, словно надувался восторгом, а сейчас требуется заметное усилие даже просто поднять револьвер.
   "Наверное, программа чудит", - подумал я. - "Или влияют еще каки-то факторы."
   Вдруг совсем рядом хрустнула ветка и я понял, что подпустил врага слишком близко. Черт его подери, такого проворного! В панике я со скоростью автомата выпустил в подозрительный куст несколько пуль. Стрелял пока нажатие на спусковой крючок отозвалось не привычным уже грохотом, а звонким металлическим щелчком. Что такое? Осечка?!! Быть этого не может!
   Тут мое внимание отвлек резкий шорох и из соседнего с "расстрелянным" кустом выскочил мой недоброжелатель. Ну да, как я и думал, гнолл!
   Такой же, как в оригинальной игре, но трехмерный, прекрасно детализованный и ростом мне где-то по солнечное сплетение. Для тех, кто не знаком с игрой, даю краткое описание этого "красавца": представьте себе гиену. Представьте, что она встала на задние лапы, приоделась в лоскуты от старых кожаных доспехов, а в руки взяла небольшой арбалет. Ах да, когда будете представлять себе гиену, сперва представьте, что у нее вместо передних лап мускулистые и вполне человеческие, хотя и изрядно когтистые, руки. Представили? Вот это и будет Гнолл - гиено-подобный разбойник.
   Я машинально направил ствол на него и спустил курок. Щелк. Что за напасть? Вновь осечка? Я спрятался за куст. Не веря, не желая в это верить, заглянул в барабан и вместо ровных донышек целых капсюлей с ужасом разглядел пробитые и потускневшие. Все шесть! Эй, что за дела?!! Неужели в реврльвере был все же ограниченный запас, который я "благополучно" весь спустил в первом же бою?
   Тут я услышал, как ко мне топает хитроумный гнолл. Он, что же, собирается меня в упор пришпилить? Садюга! А я остался безоружен, с одним лишь своим "кастетом"? Много же я так навоюю! Однако мне повезло. Гнолл, переиграв меня тактически, исчерпал весь отпущенный ему природой воинский дар и допустил серьезную ошибку. Так же, как и я минутой раньше, он перепутал куст и выскочил на соседний с тем, в котором я от него прятался. Таким образом, он оказался ко мне боком, даже почти спиной, а целился, соответственно, совсем в другую сторону. Его оплошностью следовало воспользоваться.
   Я подобрался, напружинился и одним сильным прыжком оказался рядом с противником. Гнолл заметил шевеление за спиной, повернул голову, но развернуться целиком уже не успел. Пронзительный вибрирующий визг вырвался из глотки гиенолюда за миг до того, как я вбил шипы боевой перчатки сверху-вниз ему точно в переносицу. Визг оборвался громким хрустом, переносица вогнулась внутрь, а гнолл тут же сложился и рухнул замертво.
   -- Вот тебе!
   Что, все кончено? Как бы не так! Едва я разделался здесь, как прозвучал еще шорох. Оказывается, на меня выдвигались не один гнолл, а двое. Все-таки двое! Вот почему я не мог выследить "последнего" стрелка, я видел их по очереди и поэтому не мог сориентироваться. А теперь, того хуже, отвлекся и оставил сбоку-сзади еще одного противника, чем тот мог сейчас воспользоваться. Сейчас он выстрелит и игра закончится. Хотя может и нет. Я напружинился. Надо попробовать увернуться от стрелы, а там, если не попадет, то у меня будет шанс рвануть к нему. Интересно, как быстро тут перезаряжается арбалет?
   Однако гнолл стрелять не стал и я сразу понял почему. Он был не стрелком, а рукопашником. Стрелки или все уже полегли под моим метким... ладно, не метким, а шквальным огнем, или решили больше не рисковать и не высовываться, чтобы продолжить неудачную для них перестрелку. Уже легче. Хотя это как сказать.
   Гнолл был заметно крупнее того, что я только что прикончил. И толще и выше. Пожалуй, перестань он горбиться и выпрямись в полный рост, то был бы мне по плечо. Но вот ведь какая штука, уступая в росте, он умудрялся превосходить меня по мышечной массе. Он был гораздо толще и мускулистей меня, почти квадратный. И вооружен намного лучше. Против моего разряженного револьвера и перчатки-кастета в руках он держал булаву. Длинную металлическую палку, практически лом, да еще и с шипастой головкой на конце. Если заденет, то хана. Даже если заблокирую рукой, то при таком перевесе гнолл и не заметит блока. А я еще так устал! Ну как же так-то?!! Нечестно!
   Гнолл ощерился, показав два ряда замечательных, сверкающих на солнце клыков, крупных и жутко впечатляющих, и бросился в атаку. Похоже, несправедливость по отношению ко мне его вполне устраивала.
   Я уже заметил, что неприятель крепче меня, но он оказался еще и довольно проворен. Не ловок, нет, для этого он был слишком грубо сложен, но быстр и неутомим. Сражаться с ним оказалось все равно, что попытаться остановить быка. Когда он несется на вас, лучшее, что можно придумать, это отскочить с его пути. Ну и попробовать ударить, если успеешь, пока он пробегает мимо. Легко сказать. Легко сделать шпагой. А вы попробуйте забить быка кулаками, когда шпага как раз у него! Так что порхать у меня еще получалось, но жалить, увы, уже как-то не очень. Несколько раз я тыкал его, но удары получались скользящими. Слишком уж яростно он размахивал палицей, чтобы я рискнул остановиться и прицелиться как следует. К счастью, гнолл тоже не мог прицелиться. Бил он как и бегал, не очень ловко и довольно предсказуемо, и я легко уклонялся от его атак. Раз - два. Раз - два. Раз - два - ой - три. Вот подлюка, почти подловил!
   Сумею ли я "пережить" удар булавой? В этом я что-то сомневался. В игре убить героя одним ударом невозможно, но так это на экране. А здесь, слыша, как железная палка с шипами разрывает воздух, в это верилось с трудом. Рефлексы не давали поверить. Идею заблокировать удар рукой в перчатке я отверг по той же причине. Все познается в сравнении. Когда противника не было, кастет выглядел круто, а сейчас казалось, я даже не пойму, что громче треснуло, металл перчатки или кость руки. Нет, если бы я не помнил постоянно, что это лишь игра, то я бы запаниковал!
   Кстати - да! Немалую подмогу оказало то, что я ни на миг не усомнился, что даже эта схватка - лишь элемент игры. Уверен, относись я к происходящему как-то по другому, то испугался бы и не смог отреагировать, как следует. И первый бой в мире вар крафта оказался бы для меня сразу и последним. Но я продолжал относиться к драке, как к учебному спаррингу и потому двигался относительно легко и пока успевал ускользать от дубины. Еще плюсом было то, что арбалетчиков я все-таки всех уже повыносил. Если бы к бешеному натиску этого громилы добавился еще и обстрел со стороны, то мне пришлось бы несладко.
   Хотя даже и без посторонней помехи, долго я так плясать не смогу, скоро устану и начну спотыкаться, а там достаточно одной ошибки и гнолл победил, в то время как сам я ему ничего серьезного сделать не могу, по крайней мере, не в этом режиме. Может рискнуть и поставить все на решающий бросок, когда гнолл будет замахиваться? Но что-то подсказывало мне, что клинч будет такой же ошибкой, как и попытка схватить летящий лом перчаткой. Мало шансов, что я свалю этого толстоголовоого громилу одним ударом, как того маленького и зазевавшегося, да и доспехи у этого посерьезней, так что по корпусу тоже бить бесполезно. А вот он меня поборет легко. И сильнее он, и выносливей и зубы и когти у него, против одной моей перчатки. Может лучше дать деру?
   Я уже почти решился бежать, когда вдруг услышал, как сам собой в руке щелкнул револьвер. Прозвучало это словно гром небесный. Значит ли это, что хотя бы один патрон восстановился? Выбрав момент, когда гнолл снова проскочит мимо, я откинул барабан: так и есть, один из шести кругляшей-капсулей снова сиял золотом. И это в корне все меняло.
   Ощутив приступ бесстрашия, я увернулся от очередного взмаха булавы, но теперь вместо бесполезного скользящего удара кастетом слева, встал в правостороннюю дуэльную позицию. Получилось неожиданно изящно. Рука с револьвером вытянута вперед, другая заложена за спину, на лице скучающее выражение. Разбойник уже повернулся, думая повторить удар, когда увидел черный глаз дула, приставленный прямо ему к носу. Гнолл озадаченно хрюкнул, пытаясь сообразить, что бы это могло значить, и тут я выпалил ему прямо в рожу. Бах! Гуманоид кувыркнулся почище, чем я сам, когда убегал от стрел и затих. Еще бы не затих, пол башки как не бывало.
   Урррааааа! Радость от победы вновь наполнила меня силой и прекрасным настроением. У-у-ух! Продирает! Прям как у горцев, когда остаться должен лишь один, разве что молний нет... Нет, я серьезно. Сразу и усталости нет, словно и не было. Однако рано расслабляться. Я огляделся и прислушался, потом неторопливо прочесал лес вокруг. И лишь после того как убедился, что ничего враждебного нет, только тогда позволил себе расслабиться.
   Теперь можно было подумать о трофеях и я вернулся к предводителю гнолл, вернее к его остывающей тушке. По идее у него должен быть артефакт, который можно будет использовать или продать. Да и просто интересно посмотреть спокойно на своего врага. Однако осмотреть толком и обыскивать покойника мне не пришлось. Подходя к гноллу, я увидел, как труп вдруг начал растворяться, плоть вдруг осела и ушла в почву. Словно стекла с костей, а на его месте остался лишь скелет, причем выглядящий так, словно валяется тут уже давно. И довольно подробный скелет, надо сказать. Разработчики прорисовали даже повреждения черепа от пули, даже мельчайшие косточки. Ну и обязательный приз, среди выбеленных "временем" костей и остатков доспехов валялся кошелек, который я тут же прихватизировал. В кошельке оказалось несколько монет и, переливающееся нежным зеленовато-желтым сиянием, колечко. Явно непростое, но одевать я его не стал. Кольцо точно волшебное, но я не смог понять как онона мне скажется, наверное не хватало уровня или мастерства, а одевать наугад было что-то страшновато. Вдруг это ловушка? Нет, надо сперва определить свойства и силу артефакта и только потом его использовать. Гнолл-то его не одевал, а если и одевал, то явно себе не на пользу, вон чем кончил. Горлум, блин.
   Еще поворошив кости, я довольно заулыбался. Все-таки, как не убеждай себя, что имеешь дело с нарисованным персонажем, но реакция гнолл на опасность меня проняла. И с громилой и,особенно, со стрелком, я на миг проникался ощущением, что забил действительно живую и даже разумную, хоть и мерзкую тварь. А теперь, когда проявились признаки их виртуальности, на душе сразу полегчало. Реалистичность реалистичностью, но даже в игре, где война основа всего, нарисовать смерть во всех подробностях програмисты не решились. Да и правильно, здесь это совершенно не к чему, вар крафт игра воинственная, но не жестокая.
   Зато здесь были другие особенности. Например палка предводителя после его смерти разделила его участь. Хоть она и была железной, но вся как то "засохла" и скрючилась, так что я даже не стал ее поднимать. Так же было и с остальными. Видимо с гибелью владельца приходило в негодность и его оружие. После "перекура" я еще раз прошелся по окрестностям, особенно по всем местам, где во время боя замечал активность стрелков, и в каждом обнаружил еще по "скелету". Всего пятеро. А среди костей можно было различить остатки примитивных самострелов. Простенькие деревянные ложа, тугие рога и россыпь коротких переломанных стрел. Жаль, я был бы не прочь попрактиковаться с арбалетом, не полагаться же во всем на револьвер. А если бы понадобился тихий выстрел? И почему нельзя собрать шмот и толкнуть его на местной барахолке?
   У некоторых маленьких гнолл были и кошельки, но в них нашлись лишь монетки, да и то понемногу. Кстати, кошельки своего "товарного" вида не теряли и монетки оставались блестящими даже у самого дальнего трупа. Ну все правильно, это ж игра, тут так и должно быть. Хотя невозможность барыжить трофеями все равно огорчает.
   Закончив с осмотром я решил двигаться дальше. Едва не погорев на первой же схватке, дальше я шел уже без того легкомыслия, что позволял себе раньше. Соблюдал все доступные меры предосторожности, разумеется без пальбы по веткам.
   Да, надо упомянуть, сразу как я отдохнул, патроны в револьвере восстановились и я предположил, что они будут восстанавливаться и в будущем. Я даже понял, по какой схеме это происходит: имелся какой-то запас зарядов который постоянно пополнялся, но не так быстро, как тратился, если палить "очередями", поэтому, наученный опытом, я больше не расстреливал патроны почем зря. Это позже, когда я буду в безопасности, я попробую подсчитать количество боеприпасов, чтобы иметь свой лимит в виду.
   Я продолжил двигаться по тропинке, но сейчас гораздо тщательнее приглядывался ко всем подозрительным участкам леса. Вспоминая, каким манером шел раньше, понял, что это все-таки было невероятное везение, что я заметил гнолла до того, как забрел в засаду поглубже. Или это программисты постарались, чтобы испытания не завершились слишком скоро? А может тут так всегда должно быть? Все же игра, а не реальный бой, который даже в пайнтболле может длиться часами, а может закончиться до обидного быстро, если ты недостаточно внимателен.
   Однако я не собирался и преуменьшать значение первого боя. Так или иначе, но я победил и чувствовал себя сейчас вполне уверенно. Стычка с гноллами показала, чего я стою. Гиенолюды может и не самые сильные противники, которые встречаются в Варике, но ведь и не самые слабые, и их стрелы отнюдь не показались мне безвредными. Осматривая поле боя я попробовал вытащить вонзившуюся в дерево стрелу. Куда там. Стрела засела глубоко, наконечник так и остался в дереве, как я ее не тянул. Не приходилось сомневаться, что задень меня даже одна такая, хотя бы вскользь, и результат сраженья оказался бы совсем другим.
   Но сейчас приключения продолжались.
  

* * *

  

Уровень первый.

  
   Умение первое. Уровень первый.
   На данный момент героем все еще не определено.
  

* * *

  

Глава третья.

Первый Квест - колом!

  
   Спустя час после сражения я выбрался из лесу на дорогу. Теперь я шел уже не по прерывистой и потеряной тропинке, петляющей среди деревьев, а по нормальному грунтовому полотну. Правда, оно тоже постоянно петляло, видимо, автобаны или хотя бы просто прямые дороги тут прокладыватьеще не научились, но, как ни крути, это все равно была уже настоящая проезжая часть, путь сообщения характерный для стабильного социума. Тут вполне могли разъехаться два конника или протащиться телега, что, кстати, подтверждалось двумя четкими колеями. Ура, цивилизация! Именно сейчас начнется настоящая игра. Квесты, сокровища, сражения, Герои... может, я стану Королем или даже Ампыратором? Перед внутренним взором уже проскакивали виды на высокие замки и их просторные будуары.
   Однако первым признаком цивилизации, после уже упомянутой дороги, стало поселение типа "Мухосиженск", в который эта дорога упиралась. Я миновал рогатки на въезде в деревню - любопытная все же деталь - и вступил в "пределы цивилизации". Огляделся. Прислушался. Деревня и деревня. Пять одноэтажных хижин слева, четыре - справа, с того места, где я стою, хорошо видно рогатки, отмечающие другой конец этого "мегаполиса". Ни высокого - да хоть какого - замка, ни даже трактира. Я даже не позарился зайти внутрь какой-нибудь хижины. Надеюсь, дальше будет на что посмотреть и без этих убогих строений. Но точно не тут. Всего одна улица, по совместительству все та же дорога, между приземистых домишек огороды, в которых копошились его обитатели. Как нетрудно догадаться, вовсе даже не короли и не герои. И, как вскоре выяснилось, ни разу не знаковые NPC, готовые подрядить меня на какое-нибудь плевое задание. Нет, тут были лишь несколько крестьян, почтительно замолкавших и замиравших при моем приближении и возобновлявшим возню, как только я проходил мимо. На вопросы крестьяне отвечали, но ничего толкового не сообщили.
   "И вознаграждения от них не дождешься", - подумал я, глядя на поношенные костюмы вилланов.
   Духом я, однако, не пал. Не фонтан, конечно, но уже что-то, уже не просто лес. А там, глядишь, появятся на моем пути и короли, и квестовые неписи, и настоящая, свободно конвертируемая, а не огородная "капуста". Ну а пока хотя бы можно не спеша посмотреть, что из себя представляет игра в "мирное время". Вертя головой направо и налево, я пошел вдоль улицы и через каких-то пять минут составил о деревне полное представление, поскольку вышел ко второму "блокпосту" из рогаток, уже на выходе из нее.
   Ну что сказать? Первое впечатление оказалось верным: деревня и деревня. В "Фрозен трон" все это наверняка выглядело бы как просто "ферма", недорогая и беззащитная, ничем, кроме повышения "лимита населения", не интересная. Домики, мычащие и хрюкающие сарайки, будки с лениво потявкивающими местными "барбосами". Огороды и дворы, откуда мне почтительно кланялись измазанные землей и навоз... удобрениями крестьяне. Автоматически, хотя особого почтения к этой публике не испытывал, я отвечал на поклоны. Восклицательного знака ни над кем из колхозников не висело, да и о чем говорить с рядовыми персонажами игры?
   Да-да, несмотря на великолепную прорисовку я ни на миг не забыл, что все это иллюзия, а потому относился к неписям так же, как и в обычных играх. Разве что рассматривал их тщательнее, чем в обычных играх на экране. Даже протянул руку приласкать "котейку", сидящего на "заборе". Котейка фыркнул и убежал. Примерно так же поступили и два босоногих пикселя, изображающих детей, но из-за незначительности роли даже толком не прорисованных и замаскированных замурзанностью лиц. Впрочем, замаскированных хорошо, встреть я таких где-нибудь недалеко от своей дачи, я бы точно пошел бы посмотреть, нет ли дырки в заборе.
   Однако отголоски мультяшности оставались. На примере насквозь фэнтезийных гноллей, да еще и в динамике боя, судить об этом было нелегко, но теперь, когда мне встретились "люди", это стало достаточно очевидно. Я шел по улице, заглядывал за ограды и махал рукой в ответ на их потрясания лопатами. Да уж! При всей супер реалистичности этого мира NPC от живых людей все же отличались. Какие-то мельчайшие детали, неуловимые несоответствия пропорций тел, нюансов поведения и чего-то может быть еще, не давали усомниться в том, с кем имеешь дело.
   Вместе с тем, качество проработки ни на миг не заставляло подумать о натужности, с которой некоторые игры пытаются выдать себя за живых, здесь это происходило легко. На пробу я обратился к нескольким огородникам и, перекинувшись парой-тройкой фраз, убедился, что смысл их реплик хотя и односложных, но все же не теряется при диалоге с игроком. Отвечали крестьяне толково. Без особой для меня пользы, но звучали ответы естественно, прямо как если бы говорили настоящие деревенщины. Чувствовалась душа мастера-сценариста, составлявшего их словарный запас и другого такого же, художника, нарисовавшего настороженность при моем приближении.
   "Если здесь такая проработка фоновых персонажей, то чего же можно будет ожидать от знаковых NPC?" - с удовольствием думал я, шествуя по дороге дальше. По всему выходило, что ожидать от них можно было многого. И я не ошибся в предположениях, первых двух NPC, пославших меня, я встретил уже совсем скоро. Еще примерно через час неторопливой ходьбы. И я и правда не ждал от них того, что получилось.
   Но, все по порядку. Шел я, значит, шел, и дошел до следующего населенного пункта. Этот был явно крупнее и не так запущен, как предыдущий. И движение тут было намного чаще, чем там. По крайней мере на это указывали некоторые косвенные признаки. Движения самого по себе я пока не наблюдал, но тут сходились сразу несколько дорог, тут была стена, ворота и на воротах даже стояла стража. Хотя стена была невысокой - в некоторых местах над ней нависали растущие рядом деревья, ворота распахнутыми настежь, а стража мирно подремывала. Два меченосца едва разлепили глаза при моем появлении. Наверное, движение тут все-таки не слишком.
   -- Местный? - лениво протянул стражник слева и тут же, видимо понял, что я "издалека", вскочил. - Кто таков?
   Засуетился и второй, тот, что справа. Преградил мне путь вынутым из ножен мечом.
   -- Говори пароль.
   -- Пароль, - послушно и немного испуганно от подобной вспышки активности, отозвался я.
   Ни одна из этих хмурых физиономий не смягчилась. Даже не улыбнулась.
   -- Неверно!
   -- Уходи, откуда пришел.
   -- Эй, мужики, потише. Тише, блин!
   Я опасливо покосился на сверкающие острия мечей, пляшущие прямо перед лицом и отодвинулся на несколько шагов. В принципе я мог, конечно, попробовать проникнуть в город не морочаясь с паролем. Перелезть через стену, например. И пофигу, что стражники сейчас не спали, а наблюдали за мной со все усиливающимся подозрением. Их всего двое, а стена длинная, так что я уж как-нибудь найду место где меня не увидят. В крайнем случае можно попробовать прорваться силой прямо тут. Но уж больно решительно выглядели эти бойцы, чтобы разбежаться от двух-трех выстрелов в воздух, а палить на поражение у меня пока не было ни особого резона, ни желания. Ладно гноллы, тем более, что те сами напали, но тут вроде как "люди". Прежде чем их гасить следовало разобраться, надо ли вообще. Да и не к спеху мне в город.
   -- Скажите хоть, отчего такая строгость?
   -- По приказу Сэра Рокирра в Даратуре введен пропускной режим. Вход только для местных, для остальных по паролю.
   -- А кто этот сер?
   -- Сэр Рокирр - Лорд Даратура.
   -- А где он?
   -- В своем замке, естественно.
   -- А замок?
   -- А замок в городе.
   -- Я правильно понимаю, чтобы попасть в город нужно разрешение, но чтобы получить разрешение нужно сперва попасть в город?
   Несколько секунд стражник переваривался когнитивным диссонансом. Потом решил проблему простейшим для себя способом.
   -- Иди давай!
   Вот так и послали. Правда не квест выполнять, а просто... послали. Ну, что ты с ними будешь делать? Я отошел в сторону и сел на обочине. Надо думать, как все-таки проникнуть в это село... Ой, простите великодушно, славный город Даратур. Там неписи, готовые дать мне задания, присоединиться к возглавляемому мной отряду, продать запасов, купить трофеи, обучить магии... Кроме того, близилась ночь, а ночевать в лесу, находясь всего в двух шагах от жилища, казалось мне дурным тоном. Ни в одной игре я себе такого не позволял, и, тем более не собирался поступать так сейчас, когда все так натуралистично. В жизни ни разу не спал на обочине, но догадываюсь, что это мне не понравится. Если не забыли смоделировать дневной зной, то - готов поклясться - не забыли и о ночной прохладе. Как бы и правда не пришлось лезть через стену.
   Кстати, вот еще вопрос: как тут с потребностью во сне? Я ведь уже сплю, не так ли? Значит здесь теоретически вполне могу обходиться и без отдыха. Но так то в теории. А сейчас я не был так уверен, что это так. По дороге-то я присаживался отдохнуть, и останавливался отлить, и это было выполнено с соблюдением всех анатомических мелочей, все как в реальности, так что может и спать захочу. Реализм-мать!
   Зато я обратил внимание, что мои царапины, полученные в лесном бою, полностью зажили. Это хорошо. Детализация детализацией, но не хотелось бы маяться постоянной, пусть даже и несильной, болью. Когда получаешь рану в бою, это понятно, должен быть такой эффект, чтобы народ не расслаблялся, но после боя это пусть исчезает. Ребята-программеры все правильно сделали. Юзверь одобряэ.
   Пока я обдумывал планы, за воротами - я же говорил, что они распахнуты - началось какое-то шевеление. Я заметил это и снова подошел поближе. Стража тоже заметила движение и вытянулись в струнку. Кажется что-то намечалось.
   -- Вы хоть скажите, что происходит то.
   -- Повезло тебе, - не поворачивая головы, отозвался стражник справа. - Можешь обратиться к Его Милости, когда он будет рядом.
   Ага, выезд Биг-Босса! Вот, значит, как будет оформлена наша встреча. В сам город мне, видимо, пока нельзя по сюжету. Но с самим Лордом мы сейчас потолкуем.
   Однако, не все оказалось так просто. Началось с того, что калитка распахнулась шире, но не внутрь, как было, а наружу, и я понял почему стражники предусмотрительно встали в соответствующие ниши в проеме ворот. У меня в качестве нычки была целая дорога на всю ее длину, но я все равно едва не получил створкой. Пока восстанавливал равновесие, отвлекся немного и едва снова не попал под раздачу, так как из города повалил народ. Почти как в мультиках, где кто-нибудь переходит дорогу в пустыне, все спокойно до самого горизонта, но только он выходит на проезжую часть, как его сбивает поток машин. Вот так и тут чуть не получилось. Я-то ждал появления местного босса, уважаемого и неторопливого непися-администратора, который выйдет специально ко мне и даст квест, а из ворот рванулась нескончаемая колонна всадников. Уффф! Чуть было под колеса... то есть под копыта не попал!
   Дальше - больше! Перехватить кого-то одного еще можно было, в воротах всадники сбавляли скорость, но всех сразу я остановить не мог, а как узнать к кому именно надо обращаться? Все отбывающие были дорого наряжены и каждый вел себя так, словно это он тут главный. Оставалось надеяться, что настоящий предводитель все же будет как-то отличаться и я его опознаю.
   Был и еще один тонкий момент. Мне вдруг стало совсем не очевидно, что местный предводитель дворянства удостоит вниманием человека не обвешанного железом и шелками до самых глаз. Честно признаюсь, на фоне даже одного рыцаря я смотрелся скромно, а тут их целая кавалькада. Да меня просто не заметят. Даже если я сам не пропущу момент. Хорошо хоть с этим мне помогли:
   -- Милорд приближается! - крикнул стражник.
   Я приготовился, напрягся и, когда показался человек, даже среди рыцарей выделяющийся высокомерным видом, громко позвал его:
   -- Ваша милость, - крикнул я. - Подождите минутку, Ва-аша Милость.
   Как я и ожидал, процессия даже и не подумала остановиться, пришлось пробиваться самому. К счастью самые буйные рыцари вырвались вперед и тут движение было относительно неспешным. И, что особенно приятно, тут было меньше железа на всадниках. Некоторые ехали вообще без доспехов. Мажоры! Минус в том, что толпа "приближенных к телу", оказалась даже гуще, чем в арьергарде. Но я ее преодолел и едва не стукнулся с разгону в молот в руке предводителя отряда.
   Оп-па! Паладин!
   Герой был столь милостив, что не только не ударил меня этим молотом, но и позволил схватиться за стремя и трусить рядом с ним. Или он - как я и подозревал - меня просто не заметил?
   -- Ваша Милость, - позвал я. - Ваша Милость! Вашу-ш м... илость!!!
   Заметили. Но паладин даже не повернул ко мне головы. Так и процедил, не глядя с кем разговаривает и не замедляя коня.
   -- Кто ты, деревенщина? Зачем ты отнимаешь у меня время?
   -- Эй, я не деревенщина, я Кузнец...Ой! Я - Чемпион!.
   -- Что? Чемпион? Герой? Ха-ха-ха!
   Только теперь Рокирр натянул поводья, притормаживая и даже снизошел, посмотрел на меня прямо. Как по мановению волшебной палочки процессия сбавила ход. Стая четко воспринимала сигналы вожака.
   -- Дварфий герой?
   Тут я понял, что сморозил глупость. Эх, Кузнецов-Кузнецов! Подвела тебя высокая реалистичность всего происходящего, ой, как подвела. Но делать нечего, надо выкручиваться.
   -- Нет, не дварфий. Не совсем, - замямлил я, чувствуя, что разговор проходит не так как я планировал и что кастинг в дружину доблестного вождя я, похоже, заваливаю. - Я сам по себе. Наемник.
   Паладин неодобрительно покачал головой.
   -- Ох уж эти мне наемники. От них, как правило, никакого толку. Да еще и от дварфа-полукровки.
   Со всех сторон, послышался гул. Похоже, что рыцари согласны с предводителем. Но я-то с ним был не согласен. Я собрал в кулак все свое нахальство и выдал с пафосом.
   -- Это зависит от того, что именно наемник может...
   Типа намекнул, ага... Намек, равно как и пафос не остались незамеченными.
   -- Верно. Но, что ты умеешь, "герой-кузнец"? Неужели возьмешься подковать козла короля Артаса? Может даже сделаешь это прямо на ходу?
   Рыцари заржали громче собственных коней и на этом аудиенция закончилась. Меня взяли под руки и выставили за оцепление. Вот дела, а?!! Обидно же!
   Между тем, пока я переживал неудачу, около паладина завязался следующий разговор. Оказывается, одновременно со мной к высокому лорду прорывалась еще и какая-то девица в одеянии барышни-крестьянки. Странно, что я ее не заметил, когда ждал у ворот. Наверное выскочила одновременно с кавалькадой. И с таким же напором. По крайней мере, пару пажей заступивших ей дорогу, девица помяла крепко и задержать ее смог лишь рыцарь. Да и то с переменным успехом. То он ее оттеснял, то она его. Причем рыцарь аж сопел от натуги, а крестьянка умудрялась одновременно и бороться и переругиваться с другими господами из кавалькады.
   -- Господин! - наконец закричала она, да так звонко и пронзительно, что перекрыла шум всей остальной компании. - Вы не можете оставить нас в беде. Помогите нам!
   Я насторожился. Да, я провалил кастинг у паладина, но, похоже, судьба давала мне второй шанс. Это так напоминало стандартное начало квеста, что лишь совсем тупой не обратил бы на него внимания. Я же, как игрок с опытом, просто не мог пройти мимо. К сожалению теперь они разговаривали не так громко и хотя мне удалось прокрасться обратно в толпу, слышал я лишь часть их разговора. Но даже и так было ясно, что девица что-то хотела, а паладин не соглашался. Да-да, обломщик-Лорд не баловал своих посетителей разнообразием. Так же как и меня, девицу ждал отказ. Отличие было лишь в том, что меня просто осмеяли, а тут паладин подводил под это основу. Все правильно, так и должно быть. Я то вроде как ни в чем не нуждался, а тут взывали к его прямым обязанностям защитника.
   -- Дело явно не сложное, но оно нас задержит, - размышлял Рокирр вслух, не обращая внимания ни на своих людей, ни на посторонних вроде меня, ни даже на саму крестьянку. - Посылать кого-то одного я не могу, слишком это дело подозрительно выглядит, но и идти всем отрядом ради двух, быть может, уже мертвых, крестьян?
   На мой взгляд, Рокирр не особенно куда-то торопился, ему просто ужасно не хотелось взваливать на себя дополнительные хлопоты. Что же, вот мой шанс себя проявить.
   -- Сэр! - крикнул я. - Разрешите мне выручить этих несчастных.
   -- Вот что, сэр-герой-король-наковальни, я еще не разрешал Вам... - начал было багроветь паладин, однако находившийся рядом с ним человек в островерхой широкополой шляпе его вежливо, но настойчиво прервал.
   -- А что, милорд, это мысль. Самим нам некогда ни отвлекаться от нашей миссии, ни тратить время на возню с этим молодым человеком. Так почему бы нам не поручить это дело ему? Так мы убьем сразу двух зайцев: и парня проверим, и, быть может, поможем местным жителям.
   Рокирр покосился на человека в шляпе. Похоже, он, хоть и задирал тут перед всеми нос, но этого дядьку уважал. По крайней мере считался с его словами в достаточной мере, чтобы не послать куда подальше.
   -- А если не справится?
   Добрый дядька в шляпе пожал плечами.
   -- Тогда мы будем знать, что брать его в отряд все равно не стоило. В конце концов, мы ничего не теряем, и при любом раскладе выигрываем. Мы и продолжим свой путь и сможем, если что, сказать, что не оставили нужды населения без внимания.
   Вот так добрый дядька! Да он тот еще жук. Однако это сыграло мне на руку, паладин так обрадовался такому выходу из положения, что едва не засиял.
   -- Верно. Конечно, пусть сходит. Посмотрит, что там, да как.
   Тут он снова соизволил на меня посмотреть.
   -- Что же, Дварф-Герой, действуй!
   С этими напутственными словами я и отправился в свой первый поход. Сверкающая сталью процессия в одну сторону, я в другую. Надо признаться, я слегка опешил с такого поворота. Если угроза настолько нешуточная, что возникла необходимость посылать нескольких рыцарей, то паладин обязан был выделить мне воинов в подмогу. Однако он даже и не подумал это сделать. В следующий раз надо будет иметь в виду, чем может обернуться инициатива.
   Со слов девицы, проблема заключалась в зомби. Они-де терроризировали деревню "моей" красавицы и похитили кого-то из ее родни или знакомых. Всего несколько человек. Я немного засомневался, с чего бы зомби так себя вести, но уточнить не успел. Наш совместный путь продлился гораздо меньше времени, чем я рассчитывал. Девушка проводила меня по боковой тропинке до своей деревни, а конкретно до плетня, за которым начинались огороды, а уже за ними виднелся лес.
   -- Вон там начинается тропинка, - объяснила она, указывая на брешь в дальнем заборе. - Пройдете мимо черного дуба, потом налево, мимо коряги, потом еще раз налево, мимо гнилого пня, потом направо. А там уже и придете.
   -- А вы что же не со мной?
   -- Конечно, нет! - ответила девица живо, округляя и без того большущие глаза. - Там ведь полно зомби, а я не сумасшедшая. Это вы... Хммм... Короче, Удачи Вам!
   Приободрив меня таким образом, девушка побежала домой.
   -- Дура, - пробормотал я ей вслед, не совсем, однако, искренне. Кем-кем, а дурой девица не была. Это я, кажется, здорово сглупил, вызвавшись на ночь глядя идти воевать с бандой живых мертвецов.
  

* * *

  
   Впрочем, расстроился я не слишком. Игра она и должна была меня так "вдохновлять", на то она и игра, в конце-то концов. Запугать и заинтриговать игрока, дело святое! Без этого ни продаж, ни рейтингов, ни гигабайтов писем от восторженных фанатов баттлнет. Но все-таки досадно, что эта милашка со мной не пошла. Без нее здесь стало как-то чересчур мрачно.
   От самого черного дуба я оглянулся в последний раз на деревню, копию той первой виденной здесь. Только эта какая-то, на мой взгляд, запущенная. Ни блеянья, ни гавканья. Да и самих колхозников не видно. Лишь девица помахала мне из окошка ближайшего домика и тут же закрыла его изнутри. Все правильно. Тут же зомби! Это мне не отсидеться в уютном помещении, моя стезя идти за черный дуб и так далее... я зашел за дуб и полный мрачных предчувствий побрел по заросшей тропинке.
   Спустя час лазания по болотистой местности, я понял, что предчувстия оправдываются. Кажется с заданием я поторопился. Нет, сама идея отправиться выполнять квест была правильной, но сперва надо было похлопотать о припасах. Хотя бы на ужин напроситься. А то ведь считай с обеда хожу и ни конфетки ни булочки не видел. Нет, видел. Вспомнилось, как приятно пах окорок в той первой деревне, что так демонстративно держал крестьянин в одном из тамошних дворов. Тогда я был сыт и не обратил на него особого внимания, а сейчас. Ммммммммм! Под аккомпанемент бурчания в животе, я подумал об оставленном поселке. Зомби-зомбями, но, если крестьяне не совсем разбежались, то издесь кушать что-то должны. И, если бы я не забыл об этом, то могли бы и меня накормить.
   Мысли об упущенном обеде и, судя по всему, заодно и ужине, и предстоящем возвращении по темноте навевали грусть. Очень хотелось есть, хотелось пить... черт, даже спать захотелось. И это не смотря на то, что я сейчас без задних ног дрыхну в лаборатории. Я вздохнул. Хорошо хоть расстояния здесь плевые! Я и не заметил, как прошел путь, описанный мне девушкой и попал, куда мне надо было. Да как попал!
   Произошло это неожиданно. Я шел по тропинке и там, где она резко поворачивала, вдруг нос к носу столкнулся со скрюченным типом, как две капли воды похожим на тех уродов, что нападали на меня в лесу прямо по прибытии в Азерот. Гнолл! Глазки дикаря подозрительно блестели, наверное он услышал шум шагов и уже готовился поднять тревогу. К счастью, гноллы не только подслеповаты и глуховаты, но и туповаты и ничего такого он сделать не успел.
   Совершенно рефлекторно я послал вперед руку с "кастетом" и заткнул стальной печаткой ему рот. Гнолл закашлялся, забился в безнадежной тщете прокусить металл, а я вытащил револьвер и рукоятью ударил его в висок. Даже сам восхитился, как чётко это проделал. Знай наших! Гиенолюд повалился, как подкошенный, и тут же растаял. Вместе с ним "сломался" и арбалет, что висел у него на спине. С негромким сухим треском оружие превратилось кучу щепок напоминающих оружие в точно такой же степени, что и скелет гнолла самого гнолла. Я поворошил "кости". Не очень-то они и страшные, если разобраться. Главное, не паниковать и можно не бояться. Ну и немного сноровки с опытом тоже не помешает.
   Вопрос в другом, что он тут делает? Они же бандами ходят, Гноллы с гноллами, зомби с зомбями. Тут должны быть зомби. А тут эти? Я что, заблудился? Но не возвращаться же? Тем более, что тут явно было что-то еще с чем стоило разобраться, прежде чем решать куда идти дальше. Это же еще один квест, пренебрегать которым глупо. Особенно, если предыдущий, скорее всего, уже завалил. Я двинулся вперед и вскоре увидел... клетку. Из клетки мне махали рукой. Не забывая об осторожности, я подошел поближе. Пока подходил, заметил неподалеку еще какие то строения. Но туда схожу чуть позже, сперва посмотрю здесь.
   В клетке сидел мужичёк средних лет и средней комплекции.
   -- Сижу за решеткой в темнице сырой... Мужик, а мужик, ты чего здесь закрылся?
   Однако пленнику было не до шуток.
   -- Осторожней! Где-то здесь охранник. Он вооружен.
   Насчет этого он мог меня и не говорить, я до сих пор не стер слюни незадачливого гнолля с шипов кастета.
   -- Все нормально, мужик, я его уже обезвредил, - успокоил я узника, чтобы он сам не поднял тревогу паническими выкриками. - Ты сам-то кто такой?
   -- Лесник Павейль, сэр, - сообразив, что со стражей покончено, теперь уже гораздо спокойнее ответил незнакомец. - Обманом захвачен в плен проклятыми шавками. Сижу тут уже сутки и молю Свет о вызволении. Не могли бы вы, посодействовать Свету,сэр?
   Я так и собирался поступить, но сперва стоило прояснить ситуацию.
   -- Как же тебя так угораздило, лесник Павейль?
   "Абориген" пожал плечами.
   -- Гноллы, сэр. Я шел по тропе, высматривал следы зомби, а тут они...
   Его слова меня взбодрили. Возможно, я не так уж и сильно сбился с пути и квест не завален.
   -- Кстати, о зомби. Расскажи о них подробнее. Что ты знаешь?
   -- Только то, что они нападали на деревушку неподалеку и похитили нескольких ее жителей. Поэтому я сюда и пошел. Конечно зомби так себя не ведут, но я решил проверить.
   -- И что?
   -- Так вот. - пленник потряс прутья клетки.
   Ну это то я и сам видел.
   -- А зомби?
   -- Нет, не видел.
   -- Других пленных тут нет?
   -- Только я один.
   -- Другие лагеря налетчиков поблизости?
   -- На этой дороге лишь эти.
   Я почесал затылок. Заблудиться я не заблудился. Но все же странно.
   -- Ясно... что ничего не ясно. так, ладно. Ну и сколько их здесь всего гнолл? Где они?
   -- С дюжину, сэр. Но половина сейчас ушла в набег, так что, если вы меня освободите, то мы с оставшимися легко справимся.
   Я осмотрел замок, однако он оказался слишком массивным чтобы тихо его сбить или взломать. Значит освобождение откладывается, пока я не найду ключ. Нет, можно, конечно, расстрелять клетку, но тогда сюда сбегутся все гноллы Азерота, а мне бы этого не хотелось. Лучше напасть, как это делают все нормальные герои, исподтишка. Правда, действовать придется одному, но, ничего страшного, банду гиенолюдов я уже завалил, как-нибудь и еще нескольких угомоню. Как это делать я уже понял. Главное, не допускать перерасхода "патронов" и не подпускать к себе рукопашников.
   -- Будьте осторожны, сэр. У них есть свой колдун.
   Колдун? Интересно! С таким я еще не сталкивался. С одной стороны черт его знает, чего от колдуна ожидать. С другой - колдовство гнолл слабое, так же как и они сами. Правда есть еще и в третьих. Вдруг колдун такой же "слабый", как и главарь там в лесу? Придется быть предельно осторожным.
   -- Ладно. Сейчас схожу, что-нибудь поищу, - сказал я, уже направляясь к тем самым постройкам. - Никуда не уходи.
   -- Гноллы твари чуткие, - напутствовал меня узник. - не всполошите их.
   ...То, что гноллы твари чуткие, "подтвердилось" уже через минуту. Даже меньше. В первой же избушке, куда я заглянул, храпел гнолл, практически двойник охранника клетки. Должно быть, сменщик. Чтобы добавить чуткости в его сон, я приложил ему по темени кастетом и стал не торопясь обыскивать помещение.
   Ключей я не нашел. Ни в самой хижине, ни среди костей. Зато нашел арбалет с небольшим запасом стрел и, что странно, он не сломался вместе с хозяином. Я задумался. Возможно, это способ решения головоломки. В классическом вар крафте, арбалет вполне приемлемое средство выбраться из плена, достаточно лишь какое-то время пострелять по клетке и она разрушится без всякого вреда для обитателей и без особого шума. Но я что-то засомневался, что такой способ будет сейчас эффективен. Слишком высокая детализация в этой новой версии, куда я попал, так что пленнику придется дождаться, пока я не "сниму с трупа" кого-то из гнолл настоящие ключи. А это желательно сделать быстро и тихо.
   Быстро получилось, тихо - нет. Размышляя о том, как бы все это устроить я направился к выходу из избушки и прямо в дверях столкнулся сразу с тремя "хозяевами". Ну вот, само все "устроилось"!Даже не знаю, как так получилось, но вряд ли они видели, как я туда захожу, так как удивились моему появлению не меньше, чем я ихнему. Наверное просто шли по своим делам, случайно пересекающимися с моими. Двое только подходили смешно переваливаясь с боку на бок, а первый стоял уже совсем рядом, практически уже входил в дверь, когда я ее открыл. Встретились мы прямо в дверном проеме и оба остолбенели. Так прямо и застыли, глядя друг на друга. К счастью, я успел "разстолбинеть" первым и тут же пробил гноллу пенальти в челюсть. Пинок получился классный, помогли и разница в росте и весе, и разница в уровне. Нет-нет, не в игровом пока еще, просто он стоял на две ступеньки ниже. Со всеми этими преимуществами я отфутболил гнолла метра на два. Наверное, он даже и не понял толком, что случилось и почему вдруг все вокруг вращается. Стоявшие рядом с ним двое его товарищей тоже дали маху. Эти чудики не нашли ничего умнее, чем проводить взглядами своего кувыркающегося "центрфорварда". Я достал револьвер и в упор пристрелил обоих.
   Так-с, посчитаем: "сторож", "спящий", "футбольный мяч", два "придурка"... лесник сказал их тут шестеро. Если пленник не ошибся, то остался еще один. Колдун?
   -- Иииииигааааааааааааааа-ииииииииииииичаааа-гааааааа!
   Я ласточкой сиганул с крыльца, распластался в пыли и, как выяснилось, не зря! Там где я только что стоял что-то взорвалось и полетели искры вперемешку с щепками. Ого?!! Чем это так круто?
   Я приподнял голову и нос к носу столкнулся с гноллем. Это был тот, кого я так мощно отфутболил. Оказывается, мой могучий пинок его не прикончил, лишь оглушил слегка и теперь он, точно так же как и я сам, поднимал голову и осторожно оглядывался. Я воспользовался тем, что револьвер смотрел гноллу прямо в рыло и просто нажал на спусковой крючок. Бабах! Мозгов было много - хотя по внешнему виду не сказал бы, что профессор - разлетелись они хорошо. Надо же, как брызнуло! Ну да я на это внимания почти и не обратил, уже начал высматривать место, откуда, как мне показалось, прилетел горячий гостинец.
   -- Иииииииииаааааааааиииииииииии!
   В принципе, я угадал точно. Именно там я увидел гнолля убегающего прочь, причем почему-то в сторону людского поселения. Куда это он? А драцца?!! Я ж только во вкус вошел. Я вскочил и рванул за ним, да так резво, что настиг уже через минуту, недалеко от клетки, в которой куковал местный житель. Я выстрелил в их сторону, но целил специально мимо, не хотел попасть в пленника. Бах! Гнолл сбился с шага и скрылся из виду, а я, наоборот, побежал быстрее. Уйдет ведь!
   Но - нет, он не ушел. Гиенолюд видимо понял, что не сможет тягаться со мной в скорости и решил все же принять бой. Когда я практически добежал уже до клетки, то увидел, что он не побежал дальше, как я думал, а сидит рядом с ней и целится в меня. В смысле делает пассы руками и что-то повизгивает, а между ладоней у него наливается яркостью огненный шарик размером с апельсин. Я сразу понял, что это такое. Классический файрболл. Вот,значит, чем он в меня чуть не попал. Сильная штука! И, похоже, он успеет швырнуть ее быстрее, чем я выстрелить, пока я приглядывался к новому для меня явлению, руки колдуна с шариком уже начали двигаться в мою сторону. Ну все, сейчас бахнет! Я замер. Стрелять было поздно, даже если попаду, файрбол это уже не остановит, колдун начал первым и мне не улыбалось поджариться пусть даже и захватив его с собой. Не желаю такой ничьей. А вот уйти с траектории полета файрбола можно было попытаться, тем более, что совсем недавно мне это уже удалось. Но кувыркаться не пришлось, в бой на моей стороне вмешался посторонний.
   Неожиданно для нас с гноллом, пленник просунулся между прутьев и схватил колдуна за загривок. Рывок! Гнолл опрокинулся и файрболл словно фейерверк безвредно вылетел вверх. Отлично! Я тут же бросился вперед и в мгновение ока оказался рядом с клеткой. Конечно, можно было выстрелить и издалека, но эти двое находились сейчас слишком близко друг к другу и риск вместо гнолла - или вместе с ним - подстрелить также и своего союзника, был еще больше, чем раньше. В пайнтболле выстрелил бы, не задумываясь, а тут побоялся. Мне такой контрстрайк нафиг не нужен. Пришлось присоединяться к веселой возне тюремщика и заключенного.
   Пленник держал гнолла крепко, не давал гиенолюду вырваться, но ему мешали прутья и гнолл уже доставал из-за пояса кинжал. Казалось, еще немного и он зарежет лесника. А потом еще и примется за меня. Хотя - нет, не получится у него, тогда-то я смогу его спокойно застрелить, но ведь задача не в этом. С разбега я пнул гноллу в живот, а потом провел боковой слева. Н-на! Смачно прошло, кастет снова показал свою эффективность! Гнолл хрюкнул, рванулся и вырвался из хватки пленника, но это было его последнее осознанное движение. Гиенолюд рухнул мордой в землю, прямо под контрольный выстрел в затылок и тут же принялся таять до состояния иссохшихся костей.
   Ну, что, хватит гнолл на сегодня? Лично мне хватило за глаза, и так целый день только ими и занимаюсь. А вот моему протеже показалось мало. Наверное, соскучиться успел по гиенолюдам, раз так бегает. Выбравшись из разломанной клетки, он сразу устроил обход местности и пересчитал "трупы".
   Я же в это время "балдел". Серьезно! Почему-то почувствовал себя не совсем обычно. Странное чувство, словно я вдруг становился вдвое больше, но не рос, в обычном понимании этого слова, а что-то другое. Схожее с уже привычным чувством восторга при попадании в гиенолюда, но чем-то и отличающееся. Меня не отравили часом? Вообще-то слабости нет, наоборот. Нет, так не травят. Даже чувство голода притупилось.
   -- Так, ладно, с этими покончено, - задумчиво проговорил Павейль, продолжая осматриваться. - Но скоро могут вернуться остальные и с ними вождь. Здоровенный такой, весь в броне.
   -- Погоди. Не с такой вот булавой, случаем?
   Свой голос я услышал, словно со стороны и точно так же, словно сам не свой, смотрел как мои руки, рыбацким жестом указывали параметры дубины самого большого гнолля, виденного мною в лесу.
   -- С такой, ага, - подтвердил лесник и быстро оглянулся. - Где он?
   -- Кажется, мы с ним уже виделись раньше, - язык заплетался, словно я был пьяный. - Забудь, я о нем позаботился. И о тех, кого здесь нет, тоже.
   Все еще в странной эйфории, я рассказал, как встретил в лесу шайку гнолл и как доблестно их всех одолел. В детали я не вдавался, так что получилась сцена вроде тех, что показывают в вестернах. Одинокий герой легко мочит нескольких наглых уродов и посвистывая уходит в закат. Заодно рассказал и о том, как не сошелся характерами с паладином. И тут я тоже немного себя приукрасил. Рокирр в моем повествовании выглядел жалко, а я наоборот... и вообще! Леснику рассказ понравился, по крайней мере, слушал он меня не прерываясь.
   Когда же я подошел к моменту нашей с лесником встречи, то странные ощущения прекратились. Ни хмельной бравады, ни размашистых движений... Осталась лишь немного непривычная легкость. Интересно, что это было?
   Однако спрашивать о странностях я пока не стал, некогда. Между делом мы продолжали обыск поселения гнолл и прозанимались этим до самого заката. Не то чтобы было много обыскивать, просто уже вечерело. В частности, мы осмотрели избушку главаря. Это был самый большой из четырех камышовых гнолльих избушек, "дом", скудно обставленный самодельной мебелью из камышей же, но зато со здоровенным, выглядевшим очень многообещающе, сундуком у дальней от входа стенки. Его мы вскрывали, когда солнце было уже у самого горизонта и узенькое окошко уже не давало достаточно света, так что Павейль зажег пару факелов и воткнул их в специальные кольца на стенах.
   Факелы горели ярко, с ними было веселей и мы продолжили бороться с сундуком, пока, в конце концов его не одолели. Внутри нашлось немного наличности и всякое барахло вроде каких-то грязных, заплесневелых свертков. Оказалось - свитки. Увы, при попытке развернуть и прочесть, они разваливались в труху. Видимо, слишком долго лежали. А может не мой уровень магии. Я даже засомневался, стоит ли их брать, но потом решил, что весу немного, мешать не будут. Короче - растолкал по карманам. Спутнику же предложил позаботиться о безопасности, благо что тут была оружейная пирамидка с копьями гнолл.
   -- Возьми себе одно. Пригодится.
   -- Зачем мне ихнее? - удивился Павейль - Вот мое лежит.
   Действительно, рядом с копьями из пирамидки торчал вполне презентабельный палаш. И как это я мог его проглядеть?
   -- Проклятый колдун, - пробормотал я немного смущенно. - Глаза отвел.
   Не знаю, поверил ли лесник, но смеяться надо мной он не стал. Наоборот согласно кивнул.
   -- Да. Мерзкий тип, это из-за него я попался. Из-за него и...
   Дверь скрипнула и в хижину вошла девушка из деревни, подписавшая меня на квест.
   " Вот так всегда!" - весело подумал я, - "стоит зарубить последнего злодея, как тут как тут прохожие. Даже темноты не испугалась! И, главное, как тихо вошла то, а?"
   -- Здрассте - сказал я с иронией. - Выполнил я ваше...
   Договорить не получилось. Девушка смотрела на меня странно. И в то же время спасенный лесник странно дергал меня за рукав. Я повернулся к нему. Выглядел мужик потрясенным. Словно увидел приведение или вспомнил что-то страшное.
   -- Чего тебе?
   -- Это она - прошептал Павейль. - Помощница гнолловская.
   -- Как это? - не понял я.
   И в ту же минуту девушка заорала и бросилась на меня. Да как бросилась! При всей ее пухлости я все же вешу поболя и рассчитывал легко ее сдержать. Тем более, сейчас, когда меня распирало от неожиданного ощущения избыточности силы. Куда там! Это, определенно, был босс уровня! Не громила, не колдун, а эта особа! Меня уронили, подняли за ноги и ударили об стену, потом снова подняли и снова ударили, для разнообразия - в противоположную. Легкие помехи вроде тростникового стола и стула разлетелись в труху в первые же мгновения и в эту растопку лишь чудом не свалились оба факела, вот было бы начало веселой масленницы. Со мной в качестве блина, если не прекратит так меня дубасить.
   Нельзя сказать, что я участвовал в этом всем пассивно. Я, как мог, старался вырваться из хватки этой сумасшедшей тетки, продолжавшей меня мотылять. Хорошо, что об сундук не приложила, он не такой хрупкий, как все остальное. Прочнее моей головы это точно! Но дело, то есть мое тело, определенно двигалось к нему. Надо было что-то срочно придумывать, чтобы предотвратить неприятное!
   И я успел! Прямо перед сундуком, мне все же удалось вырваться и сцепиться с девицей поудобнее. Теперь она мотала в воздухе не моей головой, а ногами. Какой-никакой, а все же успех! По крайней мере, от сундука ногами проще уклоняться, поджал и все. Голову так не подожмешь. Однако тут выяснилось, что эта поза тоже не очень-то приятная. Не прекращая шмякать меня почем попадя, девушка ощерилась и вдруг показала замечательные клыки. В свете факелов было отлично видно, какие они длинные и острые и, что любопытно, на глазах становились еще длиннее и острее, пока не стали похожими на два пластмассовых вязальных крючка, вроде тех, которыми вяжет моя бабушка. Только с бабушкиных крючков не капает слюна и пена и бабушка не тычет их мне в шею.
   Ой, мама дорогая! Да это же...
   -- Онааааа - вааааампиииииршааааа! - долетел со стороны крик Павейля.
   Вот спасибо, друг! А то я сам не сообразил. Я ударил вампиршу "кастетом", но замах получился слабеньким. Похоже, один я тут не справлюсь.
   -- Бееей ее! - заорал я, глядя за спину "девушке", на зажавшегося в угол Павейля.
   Парень послушно подбежал и просадил "крестьянке" в голову своим палашом! Прорубил в голове вампирши хорошую борозду, лезвие едва не задело за компанию и меня, но красотке было не до подобных пустяков. Как давила меня, так и продолжала давить и уже почти добралась до шеи. Павейль ударил еще раз, но все с тем же успехом! Более того, рубленые раны на перекосившемся черепе начали срастаться прямо на глазах. Края ран загибались друг к другу и спаивались, как у терминатора в кино.
   Плохо дело... Ой, плохо! Я извернулся и выпалил вампирше в висок из револьвера. Та же история! Дырка, в мой кулак размером, стала спокойно затягиваться и на интенсивность боя никак не повлияла. И я хотел завалить ее "кастетом"? Блин, да ей все нипочем! "Барышня-крестьянка" от наших с Павейлем усилий лишь окончательно потеряла человеческий облик, глаза побелели, кожа под пальцами потекла противной слизью, пасть раскрылась так, что щеки лопнули и клыки уже не казались несоразмерно большими для такого зёва ... Короче, караул!
   -- Ааааааааа! - заорал я уже вообще не своим голосом. - Бери, блджат, копье! Копьеоооом ее! Кол ей! В сердцееее! Ааааааааа!
   Лесник не подвел. Буквально в последний момент, когда я уже прощался с игрой - фуууу, все же хорошо, что это лишь игра - вампирша вдруг дернулась и отвалилась от меня. Я толкнул вдогонку и она упала на спину отчего из ее грудины вышло острие. Оказывается, вот от чего она "сдалась" - Павейль все же успел испео использовать гноллий дрын. Фффуууууух! Сил-то больше не было, даже минутки больше не продержался бы! И у лесника тоже. Мы с ним отвалились в сторону от вампирши и разом осели у стены. Сил и правда не оставалось, мы могли только смотреть как тает и опадает черными комками дохлая кровопийца. Пшшшшшшш! Об пол звякнул кошелек и стукнул освободившийся обломок гнольего копьеца. Пшшш!
   И тут напряженье и слабость отпустили меня и я от души засмеялся.
   -- Класс! - объяснил я испуганному леснику. - Вот это драчка! Не, ну как тут сделали! Словно все взаправду!
   Отдохнув в свете так и не упавших факелов, я разворошил комки пепла, оставшиеся от вампирши и прихватизировал ее кошелек. Похоже, я становлюсь богат. Если так дело пойдет дальше, то можно будет устроиться и без патронажа чванливого паладина. Тем более, что теперь я испытывал к паладину еще меньше любви, чем даже раньше. Хотя отказываться налоадить мосты тоже пока рано, если даже и не с самим паладином, но может, мы подружимся с его спутником, "добрым дядькой" в шляпе? А что, устроюсь учеником мага, буду молнии из пальца бросать.
   Однако прежде дядьки в шляпе я получил другого компаньона. Выйдя из избушки, я обнаружил лесника, склонившегося передо мной на одно колено. У парня явно было ко мне дело.
   -- Благодарю вас за то, что вы меня спасли, сэр. И прошу взять меня к себе в услужение.
   Тон Павейля был совершенно серьезен.
   -- Отныне вы всегда можете на меня рассчитывать, - продолжал лесник. - Я прошу разрешить мне стать вашим спутником. Я вам пригожусь.
   И снова у меня нет слов, чтобы описать мои ощущения. Просто в какой-то момент я вдруг осознал, что означало то чувство после освобождения Павейля из клетки. Это повысился мой уровень и сейчас я понял, в чем это проявилось.
   Что же, хорошо! Добро пожаловать в команду, дружище Павейль.
  

* * *

  

Уровень второй.

  
   Умение первое. Уровень первый.
   В настоящее время героем все так же еще не определено.
  
   Умение второе. Уровень первый. Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - лесник. Легкий боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Видит и может указать скрытые юниты и объекты.
  

* * *

  

Глава четвертая.

Привольные стрелки.

  
   Ночевали мы в гноллской деревушке. Идти ночью показалось все же не очень удобно. Темно. Далеко. Да и не факт, что кроме гноллей не завелось какой другой нечисти. Павейль рассказал о местных особенностях и я понял, что респаун монстров тут дело обычное. Стоит лишь покинуть локацию, так сразу и "набегут". Потому мы остались на зачищенной "карте" до утра. Даже обыск других хижин провели поверхностный - лишь убедились, что там больше никого нет - после чего вернулись в самую просторную "резиденцию". Вымели "вампиршу" и обломки мебели за порог, нашли не сильно испачканные прежними обитателями одеяла, завернулись в них, да так и покемарили до рассвета.
   Перед тем, как задремать, Павейль развлекал меня рассказами о нехитрой жизни в этом мире, заодно поведал и историю своего пленения. Оказывается, он попался на ту же удочку, что и я: однажды появилась пухленькая девица, истошно звавшая на помощь всех, кто может, ну он и поддался на слезы, согласился. Тем более, что задача показалась ему не слишком серьезной. Подумаешь, выследить нескольких медлительных зомби...
   -- Но тут же были гноллы! - напомнил я.
   А вот в этом, видимо, и заключался хитрый план. Введенный в заблуждение охотник приготовился к охоте на зомбарей и совсем не ожидал встретить намного более проворных гнолл. Особенно в таком количестве. По словам Павейля, его прижали к земле стрельбой со всех сторон, а потом подтянулся здоровяк с дубиной, замахнулся и следующее, что лесник помнил, это уже та самая клетка, из которой я его выручал.
   Слушая его историю, я понял, что мог бы и сам попасться в серьезный переплет, если бы не распатронил ловчий отряд еще ДО того, как взялся за квест. Иногда у меня случалось и в "старых" играх, брал задание уже почти выполнив все его условия. Так вышло и на этот раз, вампирша послала меня уже в практически уничтоженную засаду. Наверное, не знала, что уже произошло, вот и действовала, как у них было условлено. Если же координатором был главарь, то вообще неудивительно, что встреча оказалась большим сюрпризом для гнолл сидящих в засаде в деревне, чем для меня. Они меня просто не ждали, сигнала-то не было, значит, все спокойно. Очевидно, не ждала такого поворота и вампирша, когда пришла проведать подельников.
   Это, однако, не отвечало на мой другой вопрос, почему они - вампирша и гноллы - действовали заодно? Павейль на этот вопрос ответить тоже не мог, по его опыту, такого раньше не случалось. Впрочем, вопрос был непринципиальным и я не стал сильно им заниматься. Тем более, что уже совсем засыпал. Успел лишь улыбнуться тому, как сладко спать после стольких волнений, даже если все это и так происходит во сне.
   ...Утро порадовало нас свежестью. Даже как-то чересчур свежо вышло. Выбравшись из хижины - но не из одеяла, так и вышел с ним на плечах - я весь трясся от прохлады и хмуро поглядывал по сторонам. До настоящей ночевки в лесу ощущения не дотягивали, но представление давали. А еще очень хотелось кушать. Еще с вечера посасывало, но тогда удалось перетерпеть. А сейчас сосало существенно. К счастью, при повторном обыске деревни нашлось пара краюх вполне обычного на вид и на вкус хлеба. Черствого, правда, ну да это ерунда.
   -- Можем, конечно, пойти и по лесу, - размышлял Павейль, пока я обгрызал корку. - А можем выйти на тракт, так будет немного дольше, но удобней.
   Он посмотрел на меня, ожидая, что я решу. Все-таки после вчерашней его клятвы я стал командиром. Я же прикидывал расстояния. Вспомнил, сколько пришлось тащиться по "короткому" пути и представил, сколько займет дорога удобней, но "подольше". Получалось изрядно.
   -- Даже и не знаю. Стоит ли?
   -- А еще там есть трактир с замечательной кухней, - добавил Павейль, бросив красноречивый взгляд на жалкий огрызок, которым я пытался утолить голод.
   Вот тут он угадал.
   -- О чем речь. Разумеется, идем по тракту.
   Чуть позже выяснилось, что путь по тракту не только удобнее, но и странным образом пролегает через соседнюю деревню, в которой у Павейля были какие-то свои дела. Получается, что, провожая меня по "удобному" пути, лесник заодно получил в моем л ице охрану. И ладно бы только охрану, но ведь еще и носильщика. Павейлю надо было получить, а потом донести до города четыре довольно объемные заплечные сумки. В принципе, они все помещались на одном человеке, но мне стало совестно идти налегке, в то время как мой спутник тащит такой вес, и я предложил разделить ношу. Вообще-то я думал взять лишь одну, однако, хитрый лесник тут же переложил на меня больше половины своего гешефта, две самые здоровые торбы. Смутно подозревая, что паренек не так прост, как выглядит, я зашагал за ним следом.
   Меня утешил завтрак, который одновременно с сумками мы получили в трактире. Кроме еды взяли еще и пива, и я помянул гнолл - за чей счет мы сейчас пировали - кружкой хорошего, хмельного напитка. Выпили и за вампиршу, похвастать таким трофеем тоже было не стыдно. Кстати, кухня тут оказалась неплохая. Не знаю как программисты этого добиваются, я то думал, что во сне вкус пищи не чувствуется, но жареное мясо с гарниром было просто объеденье, а пиво в здоровенной глинянной кружке - хмельным.
   Сразу после возлияния захотелось отдохнуть, однако нам предстояло еще идти и идти. Только теперь я сообразил, что к драке и перестрелке я, может, и готов, а вот к долгим переходам с тяжелой ношей и после двух фужеров пива - нет. Идея пойти по "легкому" пути уже не казалась такой удачной. Через пару часов я стал жалеть, что ввязался в квест с этим робингудом, а еще через час начал выбирать между: бросить неподъемные торбы, пусть Павейль сам дальше тащит их куда хочет, и застрелиться, чтобы прервать игру и в глаза высказать специалистам все, что я думаю про такой их реализм.
   Я уже почти выбрал совсем "легкий" путь, когда впереди показался городок, тот самый в который я так безуспешно пытался попасть вчера. Даратур. Я едва удержался я от вздоха облегчения
   -- Неужели дошли?
   -- Так точно, сэр, - заулыбался лесник. - Дошли.
   Действительно, А вот и тот самый неприступный пост... Стражники легко, даже как-то равнодушно, восприняли мое повторное появление. Впрочем, чего я хотел от неписей? Наверное, появись я здесь и в сотый раз, у них бы не возникло ко мне вопросов, пока я не пытаюсь пройти без разрешения. А сейчас, услышав от Павейля волшебное слово "Тар-аратур", неприступные меченосцы сразу же посторонились и мы прошли под аркой.
   Переход был оформлен почти как в обычных играх. Конечно, не мгновенно, все же это было полное погружение и создатели сгладили эффект смены локаций, но очень похоже. Выглядело это так: мы прошли под аркой врат в гулкой полутьме, где из антуража были лишь факелы и бойницы высоко над головой, Одновременно я смог оценить, насколько тут серьезно устроено насчет безопасности. Пожалуй, попытайся я пробиться тут с револьвером наголо, как хотел вчера, то не факт, что получилось бы. И даже не факт, что получилось бы вырваться обратно. Мне урок на будущее, не недооценивай игру. Так или иначе, но мы оказались в городе.
   Внутри оказалось симпатичненько. Да-да, именно так! Так же, как лес показался мне гораздо привлекательнее и ярче настоящего леса, так и этот городок выглядел намного лучше настоящего средневекового городка, который он должен был изображать. И это хорошо, потому что я бы не хотел оказаться в дремучем средневековье. Да и никто бы не захотел, я уверен, а вот в этом замечательном игровом мирке любой с удовольствием побывал бы. И не раз! Тут были все достоинства средневекового городка, экзотика, антураж, и не было бросающихся в глаза недостатков. Словно прибыл на хорошо организованную ролевую игру в историческом месте.
   Пока я оглядываался, Павейль уже организовал мне постой в "Медной норе", гостинице - вот сюрприз - принадлежащей кому-то из родственников моего провожатого. Заселились мы по умеренным ценам. По крайней мере, Павейль так сказал и хозяин это с самым честным видом подтвердил.
   -- Только для Вас, благородный сударь! Специально придержали лучшие нумера.
   Ну-ну... Впрочем, цены и правда оказались не слишком обременительными. Не для человека, который только что прошагал километров двадцать с тяжелыми сумками на плечах, а перед этим спал натощак практически в лесу, а еще перед этим несколько раз хорошо подрался... Ой, да что я в самом деле, отличное жилье! Тем более что монет хватало. Мы заняли две смежные комнаты и я тут же завалился на кровать. Не самое обычное поведение для игрока, но увы, ничего другого мне сейчас не хотелось. Вроде ничего особенного и не произошло с утра, но игра здорово меня утомила. С непривычки тяжеловато. Компаньон не отставал, имитировал храп просто изумительно. Таким образом, знакомиться с городом мы отправились лишь сильно ближе к вечеру.
   Город, как я уже говорил, оказался очаровательным. Дома, маленькие площади с колодцами, большая площадь, где располагался рынок лотков на пятьдесят-семьдесят, я с удовольствием озирался на все, что встречалось. Лично мне здесь понравилось. Неписи изображающие жителей занимались своими делами: кто-то работал, кто-то торговал, кто-то воровал... Да-да, пару раз за день мы стали свидетелями и такого. Очень мило.
   Сам Павейль показал себя органичной частью местного общества. Я заметил, что некоторые темные личности, встреченные нами, слишком уж внимательно провожают нас взглядами, а кое-кто вроде как даже порывается подозвать моего спутника, но стесняется делать это при мне. Кто они, эти "томные личности", Павейль не ответил, сказал, что "ничего особенного"... Настаивать я не стал, просто хмыкнул, поняв, что не столько Павейль сопровождает меня, сколько я его в качестве телохранителя, так как "ознакомительный" маршрут по городу, проложенный Павейем, вновь подозрительно точно прошелся по его "деловым точкам".
   Ну да ладно, мрачные физиономии недоброжелателей Павейля раскрасили нашу прогулку, развлекли, в прогулке по "тихим" кварталам. А вот в центре было на что посмотреть и без них. Замок в центральной части, сразу меня заинтересовал, но туда нас не пустили. Увы. Я конечно попробовал заявить о своем желании посетить цитадель, даже попытался рассказать о выполненном квесте, но страже это было совершенно неинтересно. Они лишь снизошли до объяснения, что, пока Лорд в отъезде, посторонним попасть внутрь ну никак невозможно. А когда будет Лорд? А никто не знает, у него этот замок не единственный, может и в другом задержаться. Или вернуться завтра, как захочется Его Светлости. Ндаа-с!
   Второй, достойной отдельного внимания достопримечательностью города, был "торговый центр". Так я назвал другое большое и интересное здание, и попасть туда оказалось гораздо проще. Также, еще одно отличие от компактного и высокого замка, оно было относительно невысоким, всего три этажа, и длинное-предлинное... Вернее, это был ряд строений, кольцом охватывающий целый городской квартал. На каждом здании из этого ряда сверху были какие-то странные, однотипные деревянные надстройки. Что-то мне эти надстройки смутно напоминали, где-то я их точно видел, однако конкретно, что и где, вспомнить так и не смог и пока их предназначение не определил. Спрашивать же Павейля не стал, не захотел показать себя полным невеждой. Решил, что рано или поздно сам все вспомню.
   А вот нижние этажи были вполне узнаваемы уже сейчас - Харчевня. Вернее, учитывая размеры, целый комплекс общественного питания. Здешние жители явно не дураки пожрать, сделал я вывод, прикинув размеры этой здоровенной столовки. Наверняка тут интересно.
   Так и оказалось. Павейль подтвердил, что именно здесь, а вовсе не в замке, бурлит основная общественная жизнь Даратура, и именно тут можно найти себе приключений. Правда, лесник тут же посоветовал этого не делать и не задерживаться здесь, на все вопросы плевался и отговаривал даже знакомиться с посетителями, однако я уже заинтересовался. Я хорошо выспался, хорошо поел и был непреклонен в своем стремлении "найти приключений". Видя мое воодушевление компаньон сдался. Сразу выяснилось, что он хорошо знаком с внутренними порядками. Павейль безошибочно провел меня по лабиринту внутреннего двора и нигде нас не остановили, хотя некоторые граждане, которых мы тут встречали, явно были что-то вроде службы охраны и фейс-контроля для отсекания лишней публики. Выглядели они серьезно, ничуть не хуже стражников. Не уверен, что один смог бы тут легко пройти. А вот внутри было просторно, огромная зала вмещала немало публики и, как сказал Павейль, это было еще не самое большое из подобных помещений.
   Но даже и в этом, "не самом большом" заведении, публика собралась в таком количестве и ассортименте, что, после сонных городских улиц, казалось, попал в другой мир. Здесь находились представители как минимум нескольких рас и классов. В основном, конечно, люди и бродяги, однако тут были и дварфы, сдвинувшие пару столов в сторонке, и несколько остроухих эльфов, звонко что-то празднующих в своем углу. У стойки сидел мрачный орк, удивительно напоминавший Халка, но, разумеется, не такой здоровый... может быть на целых полголовы ниже и на ладонь уже в плечах, а за отдельным столом оглядывался по сторонам крепкий и румяный молодец с окладистой бородкой, и даже ржавые доспехи не скрывали его благородной осанки.
   Надо будет с ними задружиться - решил я - налицо квестовые персонажи. А потом мы найдем колдунью и жрицу, и тогда держись мир Вар Крафт!
   Мысленно уже ощущая триумф, я подмигнул орку. И тут же пожалел об этом, так как это сработало как детонатор у гранаты. Я едва успел увернуться от какого-то снаряда, который он метнул мне в голову. Блджад! Твою маму, зеленый, ты с какого дуба рухнул?!! Я хотел возмутиться, но тут стало еще хуже, орк не просто швырнул в меня что-то, он сам в меня "швырнулся". Хорошо хоть, что между нами были другие посетители, они попались дикарю прежде чем я и отвлекли внимание. Да как отвлекли! Народ оказался тертым и они дали злодею достойный отпор.
   Признаться, сперва я даже не понял, что происходит. Нет, отреагировал я хорошо, от кружки - а это она была тем самым снарядом - увернулся и даже не попал в пенный след ее содержимого, но вот дальше... эй, постойте! Эй, что вы делаете?!! Как потом, к счастью, выяснилось, моя вина в провоцировании драки была минимальна, орк просто тупо хотел помахать кулаками и лишь ждал повода. Причем не он один. Копилось ли тут у кого-то что-то или просто случайно вышло, но стоило одному начать, как у него нашлись благодарные продолжатели. Словно круги на воде от камня, так и от орка пошла волна массового мордобития. Люди и нелюди, словно по команде, вскакивали на ноги и подключились к драке. Короче, не прошло и минуты с моего появления в зале, как по салуну покатилась самая настоящая баталия ковбоев - людей, рудокопов - дварфов и индейцев - эльфов, плюс буйвол... нет, форменный осел - орк. Все включились, видимо, тоже были не прочь размяться, и вот результат - мы с Павейлем оказались в эпицентре бушующего торнадо.
   Впрочем, все оказалось не так плохо, как я боялся. Лесник, хоть и кричал, что "нам надо убираться поскорее", сам по себе никуда не убегал и надежно прикрывал спину, а с теми, кто нападал на меня спереди, я довольно неплохо справлялся. Даже сам удивился, как ловко у меня выходит. Блок-удар, блок-удар, уворот. Блок-удар. Нет, это не неравный бой в лесу, здесь была моя стихия. Мой кастет в этой заварухе оказался просто незаменим, так как внезапно оказался самым серьезным оружием в кабацкой драке. Сабли и мечи, даже кинжалы публика не вытаскивала, хотя и были вооружены все поголовно - видимо, здесь было такое правило - а кастетами пользовались, и вот тут я себя показал! До моей перчатки ихним доморощенным свинчаткам было далеко. Я даже умудрялся между делом оглядываться по сторонам и любоваться картинами побоища.
   Вот дварф с размаха просаживает в живот двухметровому бродяге и тот складывается пополам, становясь ниже своего обидчика. Вот другой здоровяк подсекает эльфа и тут же, пока легкое тело не упало, подбрасывает его вторым пинком. Рядом другой эльф в прыжке двумя ногами бьет дварфа прямо в заросли на лице и отпрыгивает, сделав в воздухе замечательное сальто, в то время как дварф падает, словно обрубок бревна. А потом укатывается под стол, чем еще больше усиливает сходство с чурбаном.
   Все бы хорошо, но я вскоре понял, что, даже невзирая на перчатку, долго так не продержусь. Чем лучше получалось отмахиваться, тем плотнее наседали, похоже народ вознамерился серьезно проверить насколько я хорош... Да что же вы?!! ОЙ! Ну вот, накаркал! Пропустив сразу несколько ударов, я отлетел в угол. Ах, так?!! Рассвирепев, я решил прекратить уже это безобразие.
   -- Всем стоять-бояться! - крикнул я.
   Одновременно я вытащил револьвер и выстрелил в потолок. В замкнутом помещении выстрел прозвучал громче обычного и был слышен всем без исключения.
   По законам жанра толпа должна была притихнуть и начать расходиться. Ну раздали бы еще пару-тройку прощальных плюх и все. Однако эти парни, похоже, о законах благородных кабацких драк ничего не слышали. Они даже не обратили на стрельбу внимания кроме одного, который - я даже не понял кто, хотя это был явно кто-то из "моих собратьев" дварфов - скастовал заклятье "оглушающего молота" и... И следующие несколько минут я помню крайне смутно, да и то, помню, главным образом, грязный пол и чьи-то сапоги. Зато стало понятно, почему тут не хватаются за оружие. Служба безопасности таверны работала отлично.
   Эх, знать бы заранее, спилил бы мушку.
   -- Шэф, Вы что?!! - причитал Павейль, оттаскивая меня в сторону. Нельзя же! Здесь с оружием строго.
   Да понял я уже понял. Кстати, где оно? Где мой револьвер? Я чувствовал, как лесник тащит мою тушку прочь от чужих ног, но свою пушку в руке уже не ощущал. И в кобуре ее тоже не было. Увидел я ее на полу метрах в трех от меня, под ногами дерущихся. Так как я находился на том же уровне, под ногами, то разглядеть ее мне было не трудно, уж точно легче, чем остальным, занятым друг другом. Это хорошо, на револьвер не обращали внимания и не пытались скоммуниздить. Плохо было то, что пинаемый сапогами ствол перемещался из стороны в сторону. В целом хаотично, но почему-то все время от меня удаляясь.
   -- Стой! - заорал я. Вернее попытался заорать, так как получился лишь тоненький стон. Точно также и вместо мощного рывка за револьвером вышло лишь вялое трепыхание. - Пушка?!! Павейль! Друууг?!!
   Однако лесник или не слышал меня или игнорировал, продолжал со мной на руках проталкиваться на выход и вскоре я совсем потерял свое оружие из виду. На улице было свежо и я даже смог встать на ноги, попытался даже вернуться, но Павейль меня не пустил. Да я уже и сам, когда совсем пришел в себя после удара заклинанием, понимал, что дело это безнадежно. Там бы я сейчас даже в лучшей своей форме не справился бы, а сейчас, когда я едва на ногах стою, и подавно. К некоторому моему удивлению, Павейль совсем не переживал мою грандиозную потерю. Даже когда я, думая, что он не совсем понимает масштаб трагедии, повторил ему, чего я лишился.
   -Да все будет нормально с Вашим оружием, командир, - отмахнулся лесник, ни на миг не теряя позитива.
   Я обратил внимание, что, выйдя из харчевни, он прямо-таки лучился довольством. Сам Павейль объяснил это радостью от спасения, дескать, мы неудачно вошли и хорошо, что живы-здоровы вышли. Я с ним не согласился: я то считал, что не важно, в какой момент мы там оказались, в играх это не главное, важно, что мы допустили там какой-то промах. Или не выполнили какой-то предварительный квест, не знаю... но, вспомнив про игру, я вспомнил также и то, что мой спутник тоже всего лишь персонаж игры и просто-напросто следует алгоритму програмы, так что его равнодушие это - мелкая недоработка разработчиков.
   Иначе бы я, глядя на его довольную рожу, чего-нибудь обязательно заподозрил бы. А так он дотащил меня до наших "нумеров" и сгрузил отлеживаться после легкого сотрясения мозгов. Стало легче. Когда же хозяин принес склянку с красной жидкостью и дал выпить, вообще полегчало. Это оказался пресловутый "эликсир здоровья" и действовал он великолепно. Эффект от пузырька с лекарством был так силен, что я сразу позабыл о ранах, сотрясении и даже усталости. Более того, я почувствовал прилив сил и ясность ума, так что смог связно обдумать свое положение. Увы, в отличие от самочувствия, оно пока было не радужным.
   Размышляя над происшествием в трактире, я решил, что это все же была развилка сюжета, а не моя ошибка. Вернее, и ошибка тоже, но, в первую очередь - развилка. Два очевидных "танка" не согласовались друг с другом в одной партии, как я хотел. Они же представляли собой противоположные фракции и наверняка были моим выбором между "быть хорошим" и "быть плохишом". А ошибка в том, что надо было не заигрывать с орком, а сразу подсаживаться к "странствуещему рыцарю" и вербовать его. Я же, сделав уже несколько шагов по "хорошей" стезе, отнесся к дальнейшему выбору стороны не совсем правильно. И, кажется, и с "плохишами" поссорился, и к хорошим не прибился... Ой, мама дорогая, ну как же так-то?!! Или все еще не так плохо?
   Да куда уж хуже, сижу тут, а из оружия - одна перчатка. Да, второй серьезной моей ошибкой была стрельба. Павейль объяснил, что в кабацких драках можно использовать предметы обихода, но оружие доставать категорически нельзя! Даже с наилучшими намерениями.
   -- Таковы правила Арены. Это, если бой до смерти, можно, и то, только на песке. А в помещении кто же оружие достает? Могли и оштрафовать и на Песок выслать, если так хочется повоевать. А там серьезно.
   Оштрафовать? Да они! Они мой револьвер стащили, а мой помощник дурака валяет и о справедливости говорит... Павейль и правда не разделял моих страданий. Лесник пребывал в благостном расположении духа и ничуть не терзался. Вот же ж непись, все ему нипочем! По его словам, драки в харчевнях дело обычное, если никого не убили, то через неделю никто про какую-то одну уже ничего и не вспомнит. Я же не только никого не убил, но и никого важного не приложил, так что мне бояться нечего, считал лесник. Ладно, доверимся мнению специалиста, все же он специалист, и не будем зря себя накручивать. Хотя как не накручивать? Мой револьвер! Я ведь теперь безоружен... кстати, что там Павейль говорил, что все будет хорошо? Он что-то видел? Наш... мой револьвер подобрали и его можно будет выкупить?
   Оказалось - нет, все решалось гораздо проще. Когда я окончательно надоел Павейлю просьбами что-то на этот счет придумать, он меня прервал:
   -- Пистоля-пистоля... да что пистоля? Пистоля "нарастет", - проворчал лесник. - Вот если бы перчатку потеряли, тогда бы да.
   Минутку! Не понял?
   -- Что значит "пистоля нарастет"?
   -- А то и значит, что никуда она от тебя, шеф, не денется. Свойство у нее такое. Понятное дело: дварфья магия.
   -- Почему дварфья?
   -- А чья еще? Не эльфийская же? Я на поделки дварфов навидался, знаю, как работает. Да он, наверное, уже вернулся.
   Павейль довольно бесцеремонно похлопал меня по бокам и я вдруг ощутил, что под одеждой что-то есть. Залез за пазуху и вытащил... мой револьвер. Я сперва решил, что это фокус какой-то, потом, что это глюк игры. Но нет, это, оказывается, был один из законов, принятых в этом мире. Ну то есть понятное дело, все это игра, но в игре вот такой закон. И вовсе мой револьвер не уникальное явление, как я думал, у каждого второго героя здесь есть что-то подобное.
   Вот так я и разобрался, что за качество было моим первым умением. Да-да, мой револьвер! Оказывается "бесконечный" боезапас вовсе не просто так. Это все - магия! Не рядовая, но довольно распространенная. Словно огненные стрелы у лучниц, словно цепная молния у орков... у меня вот револьвер. И Павейль потому и не переживал за потерю, что знал: магическое оружие, если не принять специальных мер, ко мне вернется.
   -- Вот так вот, не бери в голову шеф, все будет о`кей. Правда, демонам и дварфам старайся дорогу не переходить... Дварфы... это их магия, они ее сделали они ее могут и разрушить.
   Я сомневался, что это именно дварфья магия, но заметочку себе поставил. Так, на всякий случай. Вдруг все же правда, дварфья. Что же касается демонов, то их Павейль советовал избегать принципиально, независимо, касается это оружия или вообще. С этим я тоже согласился. Пока согласился. Пока не наберу достаточно опыта, скажем, уровня до десятого... а там посмотрим.
  

* * *

  
   На радостях я заказал бутылочку красного, правда, на этот раз не эликсира здоровья, а кое-чего другого. Да-да, крепленого. Ну и шашлычок, под этот "коньячок", разумеется, драка и потрясения, а потом радость выздоровления и возвращения револьвера пробудили волчий аппетит. И на этой волне мы с Павейем отпраздновали мой дебют в игре. Дебют, правда, был еще позавчера, ведь шли уже третьи сутки моего пребывания в "мире Вар", ну да ладно.
   -- А что за Арена такая? - между делом спросил я о месте побоища.
   Павейль объяснил.
   -- Мы были под одной из трибун. Видел, как эти забегаловки кругом охватывают пространство? Так вот, это наш культурный центр, если можно так сказать, арена для гладиаторских боев. От старых времен осталась, ну мы там когда театр принимаем, а когда и кое-что другое. Давеча вот казнь была, а на той неделе два барона договорились турнир устроить...
   -- Устроили?
   -- Расстроили. Всего-то раз и сошлись и оба с коней попадали.
   "Ага", - понял я, - "Ну конечно! В какой игре без кровавых игрищ?"
   Однако, хотя первоначальным и основным предназначением комплекса Арены были бои, народ чаще использовал его в качестве огромной столовой. Я правильно догадался, жители города любили покушать и предпочитали делать это с комфортом, поэтому вспомогательные помещения под трибунами переделали в забегаловки, рестораны, пельменные... одним словом, в гигантскую едальню на все вкусы. Нет, там были и другие предприятия, некоторые вообще никак не связанные с общепитом, но в целом Арена делилась на собственно Арену и столовые вокруг. Павейль рассказал еще несколько забавных историй, связанных с этим местом, и я понял, что наша драка там и правда далеко не самое выдающееся событие.
   Потом мы заказали еще бутылочку. Уговорили и ее. В процессе Павейль продолжал рассказывать о местных обычаях и очень достоверно удивлялся, почему я называю окружающий мир игрой, а его самого почему-то - персом, хотя он русский. Я смеялся и шутливо отбояривался, сослался на Шекспира: весь мир игра и все такое. Быть или не быть... Ну не препираться же в самом деле с неписем о его реальности? Как игровому персонажу объяснить, что он игровой персонаж? Никак, да и не надо это. Даже после двух бутылок алкогольной имитации это было ниже моего достоинства.
   Поймав себя на этой мысли, я решил закругляться. Нет, можно было и продолжить банкет, но я решил, что хватит. А то так можно докатиться до того, что пойду искать себе пару. Не то что бы я был совсем против подруги, но может все же оставить это на будущее? Надо хоть немного обжиться тут, прежде чем начать клеить рисованных красавиц.
   Кстати, вот еще один аспект, ранее мною не предполагаемый. Анатомия у меня осталась от "реальности", общее состояние - тоже, ну и потребности соответственно. Я уже говорил, что здесь мне даже приходилось ходить в туалет, настолько все было детализировано? Вот и остальные функции здорового мужского организма сохранились, это я почувствовал уже сейчас, когда после выпитого потянуло "на сладкое". Прям так и сказал Павейлю, когда он ненадолго прервал свой рассказ о мире Вар Крафт. Павейль захохотал и, хлопнув меня по плечу, сказал, что это - не проблема, правда тоже считал, что лучше начать завтра. Я подумал, вспомнил, что на сегодня приключений получил уже достаточно и решил, что он прав. Да и спрашивал я не столько потому, что изголодался, а просто, чтобы проверить, есть ли возможность. Выяснил, возможность - есть. Интересно, как она будет реализовываться там, в реальном мире?
   А сегодня много чего случилось: город, драка, сотрясение, переживания... Да и винцо оказалось крепче, чем я думал, а сам я еще не отошел от приключений первых двух дней. Нет, сегодня уже хватит. Я опрокинул "на посошок" и повалился на койку.
   Наутро я решил снова дать себе немного полениться. Все же я оказался не готов к такому глубокому погружению в игру. Мало того, что накопилась усталость и стресс от всех передряг, так еще и похмелье добавилось. Ох уж мне, эти затейники-игроделы, ну зачем было так достоверно все моделировать? А может, это не навеянная боль, а самая настоящая? Когда выпивали и я - пока совсем не опьянел - следил за своими ощущениями и убедился, что они ну ооочень достоверные. Может, в процессе моделирования мне... то есть моему телу в лаборатории вводили алкоголь? Прямо по капельнице, по которой обещали кормить. С них станется.
   Остается надеяться на подписанные бумаги об их ответственности за мою жизнь и здоровье. Да и кампания сама по себе солидная, ляпов не должны допустить.
   Короче, провалялся в то утро я до полудня. Проснулся, "позавтракал-пообедал", послушал Павейля о последних событиях в городке. Как он и предполагал, последствий за вчерашнюю драку не было. Никто из-за меня не пострадал, счетов предъявлять никто не будет, искать, чтобы отмстить, тоже. Так что, Костя, все хорошо! Продолжаем свой квест. Правда, именно в ту харчевню пока лучше не ходить, подождем, пока там совсем про меня забудут. С этим я был не совсем согласен. Там за столом меня ждал важный NPC... я невольно убедил себя, что это очень важный непись, а не просто кто-то случайный и ждет он именно меня. С другой стороны, если ждет меня, то никуда не денется, подождет еще. А я пока в городе огляжусь, разберусь, как хотел, с законами и особенностями этого мира.
   Занялся я этим незамедлительно. Сразу после обеда вышел на балкон с видом на Даратур, сел в кресло и, с видом утомленной добродетели, стал смотреть на карамельную жизнь города, наслаждаться графикой этой игры, впитывать красоту ее оформления. В руке моей был фужер пива и время от времени я переключал свое внимание на него. Мысли мои текли неспешно и величественно, а утомленное приключениями тело наслаждалось негой. Лепота-а!
   Вот бы остаться тут жить! Провести тут хотя бы то время, пока заживает нога. Кстати... я уже и забыл об увечье, которое омрачало мою жизнь вот уже больше месяца. Закатал штанину, еще раз посмотрел на пострадавшую в далеком жестоком мире конечность. Здесь сустав был словно новенький. Нет, определенно, тут надо задержаться! Благо что фирма не возражает против сколь угодно долгого погружения. Вставать, когда захочу, хоть в полдень, хоть до рассвета, устроиться каким-нибудь бургомистром... нет, сперва повторить вояж по окрестностям города, замочить еще пару-тройку банд, пополнить казну, наработать опыт и репутацию. Тут же есть еще банды?
   -- Конечно, есть, шеф, - подтвердил Павейль, как раз появившийся с подносами с едой и прохладительными напитками. - Что ни день промышляют.
   Да, с этой стороны можно быть спокойным, без наличности не останусь. Был и резервный вариант, самому стать разбойником, типа Робин Гуда, если не заладятся отношения с городским руководством, но это пусть будет запасной план. Павейль сказал, что там народ дикий, с ними лучше не связываться. Лично он с лесными бандами не знался. Да и я, подумав, расхотел жить в лесу. Ладно бы какая-нибудь благородная группа вольных стрелков, живущая в шатрах, похожих на декорации, а ну как придется обитать среди тех же гнолл или мурлоков?
   Насытившись пейзажем, я достал револьвер и стал его осматривать. Целился в стену и "стрелял" пуф! Пуф! Заодно еще поспрашивал Павейля все о так называемой "дварфьей магии". Выяснилось, что во-первых тут хватало огнестрела почти такого же сложного, правда он был выполнен немного иначе, но и такая конструкция, как у меня, тоже никого особо не удивляла. По крайней мере моего оруженосца, Павейля, точно не удивила. Во вторых, предметом револьвер тоже не был. В смысле не был простым предметом. А был он, как я понял - продуктом дварфьей магии. Сложный сплав мистики с технологиями, условно "неотъемлемая" часть меня, стреляющая за мой счет, т.е. за счет запаса моей маны и даже существующая лишь в моем присутствии. Вот так вот.
   Знакомясь с револьвером в первые минуты после появления в мире Вар Графа, я списал его бесконечные патроны на выверты разработчиков, не пожелавших возиться с боеприпасами, а оказалось - нет. Оказалось, он такой не сам по себе, а лишь когда я рядом, то есть будет он восстанавливаться или нет, зависело от его расположения относительно меня. Чуть позже в тот же день, упражняясь на заднем дворе, я убедился, что после нескольких десятков выстрелов подряд сильно устаю, как будто пистолет пил из меня силу. И наоборот, если я уставал, процесс появления патронов в барабане сильно замедлялся. То есть, запас патронов был не в самом револьвере, а во мне, в моем запасе магической энергии. Позднее, после некоторых упражнений, я научился распознавать количество своей маны и стал ею оперировать гораздо расчетливей.
   Так как и патроны и сам револьвер, по сути, были моим атрибутом, частью меня, то я естественно поинтересовался, что же случилось с пропажей. Павейль рассказал о своем мнении на этот счет.
   -- Тот револьвер, который вы потеряли в кабацкой драке, скорее всего, просто растворился в воздухе. Хотя, была вероятность, что его прикарманит кто-нибудь знакомый с дварфьей магией и способный ее обуздать, тогда могли быть проблемы. Но, Свет миловал - обошлось.
   Вот такое у меня оказалось умение. Револьвер. И пофигу, что он не "настоящий"... расскажите это всем тем, кого я с его помощью уже уконтропупил. Правда, они тоже ненастоящие, игровые персонажи все-таки. Но это уже вопрос осознанности и восприятия, при желании можно договориться до того, что и весь мир - иллюзия. Включая ванну в которой я сейчас спал.
   -- А дам-ка я тебе имя! - решил я в какой-то момент и назвал револьвер Никотином.
   А что? У мечей есть персональные прозвища, Дюрандаль там или Грейсвандир, а пистолету нельзя? Фигушки! Моему - можно! А почему Никотин? Ну так дымится и убивает, что непонятного? При правильном применении - бодрит. И горе тем, кто допросится передозировки. Все сходится! И, главное, ни у кого такого нет, только у меня! У ДРУГИХ - ДРУГИЕ. Может, в чем-то получше, в чем-то похуже, но ТАКОЙ - ТОЛЬКО У МЕНЯ!
   Кстати, интересно реализовалось мое второе умение. Это я выяснил в течении этого же дня. Оказалось, почти так же, как и первое, разве что без самопроизвольной телепортации в кобуру. Павейль не просто так поклялся мне в вечной преданности и пообещал стать верным соратником, он действительно им стал. Теперь я мог в любой момент подумать, что он мне нужен и неведомая сила приводила его ко мне. Ни я, ни сам Павейль не могли объяснить, как так получается. Вернее, я не мог, иначе как игровыми особенностями, а он, сам будучи игровым персонажем, даже и не думал забивать этим себе голову. Просто получалось, и все тут. То кто-то посылал его с сообщением ко мне, то мы сворачивали в один проулок, то еще что-то, но я мог быть уверен, что вскоре после зова я его увижу... И я не уставал удивляться, когда Павейль появлялся едва ли не на мысленный мой зов.
   -- Как у тебя это получается?
   А вот это уже казалось само собой разумеющимся леснику.
   -- Ну как же, я ведь поклялся в верности Вам, милорд!
   Вот так вот! Все просто: поклялся и, ни много - ни мало, стал слышать мысли! Вернее, не слышать, а воспринимать, но тоже неплохо.
   Все же законы этого мира здорово отличались от тех, что существовали в реальности. Вот еще пример: взаимосвязь материи и намерения. Когда мы этим же днем разделывали тушу свиньи - помогали хозяину - то получился запас мяса, а когда я перестрелял гнолл, то, технически точно такие же по сути туши, растворялись в воздухе. Почему? А потому, что я не претендовал на поедание гиенолюдов - объяснил мне Павейл. Вот если бы я был огром, то... но тогда и картина мира была бы для меня совсем иной, нежели чем я видел ее сейчас. Вот так вот. Откуда это знал сам лесник? Ну, так это все знают - последовал ответ.
   Точно также спокойно Павейль относился к магии в целом. Я понял это уже, когда он объяснял мне свойства револьвера, а позже еще больше укрепился в своем мнении. Тут везде была магия. Даже в быту. И к ней все относились спокойно. Например помещение могло освещаться как факелом, так и магическим светильником. Или крупным светлячком, который тоже был магическим. И никто не делал круглые глаза. Впрочем, я тоже довольно быстро привык к такой вот "домашней" магии. Гораздо больше меня интересовала боевой аспект, но вот он то как раз и был уделом избранных, элитарного меньшинства, желанным и таинственным искусством, доступным немногим. Я спросил об обучении колдовству, но тут Павейль ограничился самыми общими сведениями. Да, обучиться можно, но это дорого и долго. Кроме того надо обладать врожденными способностями, лучше всего вообще быть соответствующей расы. И вообще...
   -- Вам-то что беспокоиться, Вы же дварфьего корня, значит и магия Вам нужна особая, дварфья.
   Я не стал спорить, в конце концов вдруг я и правда тут в игре потомок гномов и Павейль прав, но сам для себя про магию не забыл. Я все равно попробую стать магом. Пусть даже и не сразу. Пока же я буду следовать советам опытного наставника. И в самом деле, кто как не персонаж игры может знать правила игры? Мне же их еще только предстояло изучить. И отнестись к этому посерьезней, игру, в которую играешь, надо знать. Наверное, с утра начну.
   Однако мои планы пришлось немного подкорректировать. Дело в том, что на следующее утро к стенам города подступила армия.
  

* * *

  

Уровень второй.

  
   Умение первое. Уровень первый.
   Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   С виду - обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного базового запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. Уже на первом уровне с одного успешного попадания убивает гнолла или лошадь. Хомячка разрывает на куски. Темп стрельбы - высокий.
  
   Умение второе. Уровень первый.
   Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - лесник, основной род деятельности - предположительно - контрабандист. Легкий боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи.
  

* * *

Глава пятая.

Игры при столовых.

  
   Неожиданно? Да не то слово! Я даже обалдел, когда увидел бегущий по улице люд и крики, а потом подскочивший Павейль, торопясь рассказал, что к стенам - ой, да что тут за стены? Смех один - подходят какие-то вооруженные люди. И их много!
   "Ну - все, начинается!" - подумалось мне. - "Сейчас будет махач! А Лорд... эта морда шляется непонятно где во главе всех своих рыцарей. Интересно, долго жители продержатся? Успею я удра... хммм, эвакуироваться?"
   Однако, вскоре выяснилось, что ничего пока не начинается. По крайней мере, не сражение, это точно. Армия к стенам города не подступала и не шла уже на приступ стен, как тут кричали некоторые паникеры, а подходила парадным маршем и это была дружественная армия. Более того, вскоре разнеслась весть, что рыцари Рокирра с ними, видимо морда... Сэр Высокий Лорд тогда выезжал как раз эту армию встречать. Теперь понятно почему он так не хотел отвлекаться. Ему было не до мелких квестов, тут дело, похоже, пахло большой политикой.
   Народ столпился у тех самых ворот, через которые и я попал в Даратур, везде виднелись флажки и цветы, слышался радостный гомон и смех. А, когда из ворот показались первые всадники, неписи громко закричали и начали осыпать прибывших рыцарей здравницами, лепестками цветов и легкими разноцветными лентами.
   Следом за местными рыцарями, выступившими словно на разогреве у столичных поп-звезд у пришлых, появились и они, те кого ехали встречать. Напыщенная и яркая, но рыхлая процессия сэра Рокирра смотрелась рядом с этими четко двигающимися колоннами словно детский сад. Пришельцы маршировали слаженно, солнце нестерпимо ярко блестело на доспехах, от их поступи сотрясалась мостовая. Жаль, масштабы варГрафовских войск не существенны, всего лишь пара десятков рыцарей уже целая армия... Но все равно смотрелось круто! Даже меня впечатлило, что уж говорить о даратурцах. Когда появились "главнюки", вопли стояли "мама, не горюй", чуть не оглох. Однако я все стерпел, наоборот, тянулся дальше, старался не упустить ни единого лица из тех, кто руководил процессией.
   Впереди ехал Рокирр, однако, судя по тому, как он себя вел, стало понятно, что теперь он тут уже не главный. Хоть и надувался от важности, однако нет-нет, да и поглядывал через плечо, словно маленькая домашняя собачка на прогулке на хозяина. Ага, а вот следующий за Рокирром паладин едет спокойно, в седле держится торжественно, но как-то лениво. Видимо, это теперь и есть босс. За паладинами держались тот самый человек в островерхой шляпе и он вел себя тоже спокойно, не зря я его тогда отметил. Похоже дядька в авторитете при любом начальнике. Видать покруче Рокирра будет, хотя на первое место и не лезет. А за острошляпым магом и парочкой рыцарей двигалось... я сперва решил, что это огромный самовар или какое-то закованное в железо, отчаянно пыхтящее животное с погонщиком дварфом: оказалось - ТАНК! Ну нормально, что я удивляюсь, паровой танк. Дварфья убервафля. А погонщик - невероятно важничающий дварф. Нет, не погонщик, какой же у танка погонщик? Пассажир. Тоже, видать, какая-то шишка.
   За танком шли дварфы стрелки. Ну прямо классика! В красных и синих плащах, низкорослые, но ужасно серьезные. С длиннющими бородами и еще более длинными мушкетами, они выглядели не так эффектно, как танк и их предводитель на броне, но тоже держались горделиво. Впрочем, публика их оценила уже не так высоко, как рыцарей, или хотя бы просто меченосцев. Даже Павейль сказал, что дварфы лишь бойцы прикрытия, застрельщики перед основным сражением, которое ведется честным холодным железом. Ндаа, недооценивают тут огнестрел, сильно недооценивают.
   Дальше было уже не так интересно. За дварфами ехали какие-то повозки с охранением из мечников и дварфов. В двух или трех повозках сидели эльфы. Но эти вообще были не бойцы, вели себя, словно выехали на пикник. Может, с их точки зрения так и было? Я их особенно и не разглядел, люди и люди, небольшие, почти подростки, одеты легко, болтают ногами свесив их через край повозки... Короче - ничего особенного. На этом парад закончился. Основной народ уже рассосался, большинство, желая еще посмотреть на рыцарей, двинулось вслед процессии, остальные просто разошлись по домам. Честно говоря, я бы тоже еще потаращился на бравых парней, но решил иначе и остался на месте, досмотрел до самого конца. Кроме самих войск меня интересовали еще и подробности о снабжении армии в мире ВарГраф, а когда еще доведется увидеть обоз? Со мной остался один Павейль и неподалеку какой-то гоблин, тощий и зеленый, но при этом умудрявшийся выглядеть важно и с чувством собственного достоинства.
   В какой-то момент мы с гоблином встретились взглядами и, хотя не знали друг друга, вежливо раскланялись. Но, стоило пройти последней повозке, как гоблин тут же исчез из моего поля зрения и, мгновением позже, выветрился из моей памяти. Меня занимали другие вопросы, прямо касающиеся моего пребывания в этой игре. Кто эти люди с Рокирром? Надолго ли сюда? Да, и чего ради здесь этот сбор? Не на пикник же, в самом деле?
   Наверное, пора догонять голову колонны и вообще потолкаться среди людей: узнать свежие слухи. Уверен, что-нибудь да прояснится. Мы с Павейем поспешили вслед за остальной публикой и вскоре оказались на центральной площади, что перед замком. Здесь шло что-то вроде распределения прибывших. Кто-то - рыцари - уже скрылись в замке, остальные, те, кто попроще, дробились на отряды и двигались кто куда. Десятками, под предводительством сержантов, простые мечники и дварфы-стрелки расходились на постой в городе. Все правильно, такая армия в небольшом, в сущности, замке не поместится, им и в городе негде будет нормально развернуться.
   -- Думаю, если они здесь задержатся, то в городе будет тесно, - озвучил я свою мысль.
   Павейль со мной согласился. Он уже успел перетереть с несколькими знакомыми и имел информацию, что войска располагаются на длительное пребывание в городе и что многие жители этим уже недовольны. В основном встревожены подпольные воротилы, с появлением армии в городе нарушался естественный баланс сил.
   -Надеюсь, нас с тобой это мало коснется? - уточнил я, выделив интонацией слово "тобой". Я имел в виду, естественно, темные делишки Павейля.
   Лесник побожился, что нас - прохиндей выделил именно "нас" - это коснется в наименьшей степени. Ну ладно, это хорошо, что нас не коснется...С другой стороны, ну очень не хотелось терять доступ еще и в полулегальное общество. Я предполагал, что там меня ждут не менее интересные квесты, чем на службе у Лорда. Тем более, что как раз со службой Лорду пока ничего и не срасталось.
   Размышляя таким образом, я подумал заодно, что здесь делать уже нечего, прибывшим требовался отдых и какое-то время ничего нового не произойдет и поэтому мы отправились обратно в гостиницу обдумывать свою дальнейшую тактику. Однако "дома" нас как раз ожидали новости, прямо в холле гостиницы толпились дварфы-стрелки и я не сдержался от смеха: это было что-то! Наполовину группа спецназа, наполовину детский сад на прогулке. Кто-то общался между собой, кто-то что-то покупал, некоторые тайком от командира выпивали, а командир о чем-то договаривался с хозяином гостиницы.
   -- Ну вот, а кум боялся, что номера пустуют.
   Что же, вполне ожидаемо. Это же размещение войск в городе. Наверняка в каждом большом доме со свободными комнатами сейчас так, а уж гостиница - само собой. С некоторым напряжением мы протолкались сквозь строй коротышек и прошли в свои аппартаменты. Павейль тут же позаботился об обеде, так как уже подошло его время и я был не прочь полакомиться прекрасно приготовленным мясцом. Кстати, в дальнейшем с этим ожидались проблемы, в городе появилось вечно голодное, прожорливое чудище - армия и цены на продукты наверняка поднимутся, так что нужно будет приступать к своему плану по искоренению преступности, чтобы не разориться на харчах.
   "Главное, чтобы армейцы под ногами не путались", - думал я, - "а то разбирайся с ними."
   ...Однако это не мне пришлось разбираться с армейцами. Это они со мной разобрались. Причем довольно оригинально. Всего через несколько часов, я понял, что пугаться надо было не только преследования со стороны армии, но и полного ее пренебрежения моей особой. И дело даже не в том, что дварфы оказались довольно шумными соседями. Нет, это бы я перетерпел, все же сам записался на это приключение. Беда заключалась в том, что армия полностью перестроила под себя все вокруг. Ни пройти куда-то, чтобы не наткнуться на патруль, ни дома посидеть, чтобы не слышать здравницы дварфов со стороны зала, и команды сержантов и топот десятков ног с улицы... караул!
   Более того! Уже на следующий день я понял, что они полностью порушили мои планы на планомерную и неторопливую прокачку за счет истребления бандитов. Ну да, разумеется. Энергия такого количества вооруженных людей не могла не найти применения и стоило командованию прознать про засилье банд вокруг города, как с этим засильем было покончено. Причем абсолютно. Я и опомниться не успел.
   Можно сказать, мне повезло с началом, когда мне досталось хоть немного экспы. Еще бы всего день - и от лагеря гнолл не осталось бы и следа. Армия, расквартировавшаяся в городе и даже в близлежащих деревнях, в считанные часы очистила все окрестности и от гиено-людов, и от всей остальной враждебной фауны. Не только мелкоту вроде гноллей, но и всех остальных - троллей, огров, упырей, сатиров - всех их смела стальная поступь рыцарской конницы Альянса. Причем заняло это у них не в пример меньше сил, чем затратил бы я, все-таки они были профессионалами и знали, что делать. Даже тогда, когда им попадались не деревушки с населением в полтора десятка худосочных гнолл, а действительно серьезные противники, войска выходили из битв без малейших потерь со своей стороны. Не проходило и нескольких часов, чтобы через ворота не прошел очередной отряд либо направляющийся на охоту, либо с триумфом возвращающийся домой.
   Узнав о зачистке, я попытался было тоже поучаствовать в облавах, но армейцы сразу дали понять, что в услугах посторонних, да еще и гражданских лиц непонятного происхождения, не нуждаются. А действовать в одиночку не рекомендовали, чтобы самому случайно не оказаться в списке "зачищенных", причем слово "случайно" было четко выделено интонацией. Типа намекнули. Могли бы и не утруждаться, сам догадался. Отслеживая сводки с лесных "фронтов", я с грустью понял, что в такой игре шансов у меня немного. Увы, приятная прогулка по выбиванию экспы из монстрятины отменялась. Становилось очевидно, что весь "качь" вырежет армия, а на счет одиночек, вроде меня, достанется немного.
   К счастью была и другая возможность "выбиться в люди", и тут армия могла быть мне наоборот полезна. Убедившись в серьезности намерений прибывших войск закрепиться в городе, я приступил к "осаде" штаба группировки, а именно замка. Если все вкусное сейчас достается армии, то и мне надо стать армией, решил я. И пошел записываться добровольцем. Не получается войти в состав групп зачистки вольнонаемным, попробую пробиться в управдомы... командиры. Я написал прошение об аудиенции у главнокомандующего, подал заявку на зачисление в любой отряд. Если первый мой квест был больше спонтанным, чем преднамеренным, то теперь я набивался на участие в разных кампаниях вполне осознанно. А пока же наблюдал за жизнью вокруг. Главным образом за дварфами, благо что для этого надо было лишь спуститься в общий зал и заказать пива. А, если заказать пива дварфам, то и наблюдать за ними не надо было, они сами готовы были рассказать все что знали...
   Так прошло несколько дней. Наблюдая за новыми порядками, я не забывал и о старых планах. Например, изучал свое оружие, устанавливал максимальную скорострельность, на которую способен револьвер, максимум боезапаса, вернее моей маны, точность и дальность стрельбы, одним словом, учился.
   Пристреливаясь, я обратил внимание на высокий процент попаданий, который показал, неожиданно даже для самого себя. Ну хорошо, предыдущий опыт не мог не сказаться, но не так же сильно? Я подумал и объяснил повышенную меткость тем, что программа мне подыгрывала. Не подтасовывала результаты внаглую, а лишь слегка их корректировала. Скажем, если я сознательно целился мимо яблочка, то промахивался, а когда искренне желал попасть, то попадал, даже если и была небольшая ошибка наведения. На это у меня сложилось неоднозначное мнение. С одной стороны, было приятно чувствовать себя героем вестерна, с другой, если так будет у всех, то какого черта тратить время и тренироваться, если все за тебя сделает сама игра?
   Но занимался я не только этим. Даже не столько этим. Мир Вар оказался сущим курортом. Здесь было тепло, светло, чистый воздух, вкусная еда. Вечером веселые посиделки с дварфами-соседями, которые оказались неплохими парнями...В целом напоминало туристический лагерь с уклоном в ролевку. Вот только в ролевке все условное, а тут волшебство и странности были "настоящими".
   Выяснились некоторые подробности этого "волшебства". Например особенности реакции материи на мысли, что впервые я подметил, когда увидел разницу между трупами гнолл и пищевого мяса. Тогда мы по просьбе хозяина рубили свиные туши. Так вот, то мясо, что планировалось на готовку: засолка, жарка, парка, так и оставалось мясом, а требуха растворялась в воздухе, не оставляя даже неприятного запаха. Однако стоило во двор забежать собачке, как брошенная на землю требуха осталась и собачка с удовольствием ею пообедала. Я не удержался и спросил у Павейля, почему так получается:
   -- А как же иначе? - усмехнулся лесник. - Здесь с этим делом так. По-другому неудобно.
   Вот так вот! Реальный мир, оказывается, очень неудобный. А этот сделан качественно, "для людей". Чтобы им было хорошо. И мне здесь понравилось и я продолжал впитывать этот мир во всех его проявлениях.
   Правда обучения магии, как хотел, я пока не получил, это оказалось сложнее, чем думалось, но зато я получил неограниченный доступ к магии иного рода. Про удивительное, безумно красивое графическое исполнение игры я уже говорил. Повторился бы и еще, если бы повтор мог хоть приблизительно дать представление о чудных закатах, о карамельном городе, о том, как физиономия сама собой расплывается в улыбку при виде выпивающего дварфа, а глаз невольно цепляется за стройные, округлые ножки трактирщицы-официантки. Да и вообще местные красотки были очень даже ничего так нарисованы. Встретить бы таких в реале...
   Слабее был проработан спектр обоняния. Я различил всего пару десятков различных запахов. Цветы полевые, цветы "благородные", хвойный лес, лиственный лес, сад, еда - мясо, еда - овощи - картофель, еда - фруктовый микс, цитрусовые, дым пороховой, дым табачный, видимо добавлен для любителей покурить, дым на все остальные случаи... например, вы никогда бы не отличили запах дыма сгоревшей ратуши от запаха попавшего в костер сапога. Из резко отрицательных ароматов стоило отметить... Вернее, лучше бы не отметить эманации фекалий, особенно распространенных в стане тауренов, и вонь мертвечины, которой отдавали некоторые - но не все, это точно - типы нежити. Но это я немного забежал вперед в своем рассказе.
   Вообще, нового было много, буквально все. Иногда я и шагу не мог бы ступить, если бы меня не подстраховывал дружище Павейль, следовавший за мной словно тень. Хорошо, что вторым умением я получил его - в одном флаконе и боец, и собутыль... собеседник и гид.
   Кстати, насчет гида. Сперва мы думали, что с прибытием такого количества новых людей у моего верного оруженосца, лесника Павейля, как у главного специалиста по лесным тропам, будет работы невпроворот, и я даже прикидывал сколько за его услуги можно запросить, но мы ошиблись. Правило, что все можно сделать правильно, неправильно и армейским способом, работало безупречно! Оказалось, что солдатам наплевать на то, что с помощью местных жителей они могли сильно сэкономить себе время и силы, они не спрашивали, что и как, они просто начинали делать и делали. Одно слово - армия!
   Но и пренебрежительно к их порядкам относиться тоже было нельзя. Про зачистку местности я уже говорил. Да и вообще появление целого батальона на постое, здорово подсобило экономике города и окружающих деревень. Мало того, что бандитов извели, так еще и обеспечили местных работой по обслуге военной - ну а как еще это назвать? - базы. Все понимали, что этот ажиотаж носит какой-то нездоровый привкус, но, умасленные казенным золотом, люди относились к армии с пониманием и никто не протестовал против наплыва стольких чужаков.
   Толкаясь среди солдат, я выяснил удивительную вещь. Оказывается, несмотря на подвиги регулярных войск, мой рейд к гноллам тоже не остался незамеченным, как это можно было подумать. Правда в информацию обо мне закралась досадная ошибка: слушая слухи об этом приключении, я узнал, что в лагерь лесных злодеев потащился не один я, а отправились сразу два меня: дварф-герой Кузнец и вар-чииф из Даларана, полуорк из клана "Кровавые Кости". Эта парочка якобы как ураган ворвалась в огромный лагерь лесной нечисти, устроила среди троллей и огров(sic!) настоящую резню и освободила где-то с полста мирных жителей и вроде бы даже попавшего в плен королевского эмиссара. Мутировали слухи со страшной силой.
   От всей души радуясь за дварфа Кузнеца и полуорка "Кровавую Кость" я все время пытался протиснуться поближе к штабу, но меня пока не торопились привечать. Тупо не пускали. Даже намеки, что я имею самое непосредственное отношение к вышеупомянутым героям дня, не возымели успеха.
   Более того, мне однажды сказали, что эти уважаемые личности уже давно на приеме у командира и готовятся к очередному подвигу. Так что нечего ходить кому ни попадя и им мешать. Сказать, что я был в шоке - значит, ничего не сказать! Что значит, они уже на приеме? Да их вообще-то нет, вообще - нет! Не существуют они в природе. Это я, если что, а тут вдруг выясняется, что эти двое есть и уже сидят в штабе? Ерунда какая-то! Это кто там вместо меня пожинает плоды моих героических усилий?
   Прибью! В бешенстве я так вскинулся, что напугал человека, сказавшего мне о самозванцах. Ну, я сейчас!
   Однако по здравому рассуждению мой порыв немного угас. Действовать следовало хитрее. Так же, как и раньше, не напрямик. Но напористее. С таким настроем я еще раз сходил к замку и вдруг вместо обычно закрытых ворот увидел, что они нараспашку. Вернее, были нараспашку минуту назад и сейчас закрывались. Кто-то только что из замка отбыл. А я его "благополучно" упустил. Учитывая, что я пешком, а здешние обитатели передвигаются в основном конными, мне их никогда не догнать, если не знать, куда они отправились. Стража же, разумеется, даже и не подумала отвечать на мои вопросы, Кто, Куда и с Какой Целью. Вот незадача-то!
   И тут меня окликнули.
  

* * *

  
   -- Таки категогически Вас пгиветствую, догогой мой дгуг, - услышал я.
   Повернувшись, я увидел перед собой интеллигентного гоблина. И тут же вспомнил, что я его уже однажды видел. Это он, так же как и я, интересовался процессией, даже когда она стала совсем "неинтересной".
   -- Шалом, - ответил я. К сожалению, не так же изысканно. - Чем могу быть полезен?
   Гоблин замахал руками в притворном замешательстве
   -- О, ну что ви-что ви! Это Дьяльшен Усэни может быть полезен благогодному господину. Исключительно из добгого к нему, благогодному господину, гасположения.
   -- Я Вас слушаю... господин Усэни.
   Что-то в поведении гоблина мне не понравилось, хотя манеры его были ну само радушие. Эх, еще и Павейль с его знанием местных жителей где-то шляется...
   Действительно, Павейль в тот день был не со мной, а отправился по каким-то своим делам. Вот словно назло! А теперь я сомневался, как вести разговор с этим зеленым человечком. То, что он непись - понятно, но как определить характер общения с ним без малейшей подсказки? Усэни тем временем продолжал ездить мне по ушам.
   -- Ах, я так польщен! В наше суматошное вгемя нечасто можно встгетить молодого человека, готового выслушать стагого мудгого гоблина. Ой, не часто!
   Я понял, что разговор может затянуться.
   -- Прошу прощения, Высокоуважаемый господин Усэни. В другое время я бы с удовольствием составил бы вам компанию для полноценной беседы, но сейчас моя голова занята неким прискорбным инцидентом, прямо влияющем на мою... хмм, мою честь и чувство справедливости. И я не могу сильно отвлекаться.
   -- Вот именно! Вот именно за этим я и здесь, молодой человек! Я так же, как и вы, несказанно возмущен твогящимися в последнее вгемя в гогоде безобгазиями. И, если бы я не был так ничтожен, - гоблин потеребил золотую цепочку на пузе, - то я бы непгеменно бы обгатился к самому Логду Гогиггу, а то и к его гостям, котогые, как мне известно, занимают еще более высокое, если это вообще возможно, положение...
   Ага! Понятно, что за игру ведет гоблин... Неужели даст квест? От предвкушения я задрожал. Ура, квест!
   -- Ну и как я могу к ним пробиться?
   -- Ну так это пгосто! - гоблин так искренне удивился, что мне захотелось или рассмеяться его пантониме или прибить зануду на месте. - Я знаю, куда уважаемые Логды отпгавились. И могу сказать это Вам, пгичем совегшенно бесплатно.
   -- Что же вы хотите?
   Гоблин рассмеялся.
   -- Что ви-что ви, я же сказал, совегшенно бесплатно. Газве что...- глаза гоблина хитро блеснули исподлобья
   -- Не тяните дракона за хвост, господин Усэни, - попросил я. - Если услуга будет соразмерна оказанной мне, то я ее с удовольствием выполню.
   Гоблин все еще смотрел на меня, но теперь это был взгляд не торгаша, а снайпера. Кажется, зеленый продумывал комбинацию и мне было суждено стать в ней пешкой. Ну-ка, выкуси, я как минимум фигура в любой партии. И гоблин, похоже, это понял.
   -- О, ничего особенного. Пгосто не откажите в одной пгосьбе... даже пгосьбочке скгомного гоблина, оказавшего вам, хотя и ничтожную, но - гоблин поднял указательный палец, показывая, как он, при всей своей скромности, для меня важен - своевгеменную поддегжку.
   -- Да-да, конечно... но в чем же эта помощь заключается?
   -- О, я скажу куда отпгавились те, кого ви так ищите... А именно Логд Гокгиг и дгугие логды... А может, даже и помогу их догнать.
   Пару секунд я формулировал достойный ответ:
   -- Можете не сомневаться, услуга будет оценена соразмерно. Но если сведения будут устаревшими или же доступными другими способами... например, я сам смогу их получить.
   Пока я, не торопясь и взвешивая каждое слово, это говорил, гоблин серьезнел. Так я и понял, он хотел, чтобы я его упрашивал, набивал цену его "дружеской" услуге, а тут такой облом. Пришлось ему раскрываться.
   -- Газумеется-газумеется, мой догогой дгуг, вы бы и сами все узнали. Я пгосто сэкономлю вам вгемя. Сэг Гокигг с сопговождением сейчас на Агене, где пгобудет еще изгядно вгемени.
   -- И что же они на Арене собрались делать?
   -- Смотг войск, видимо, или набог новобганцев... - хитро улыбнулся гоблин. И тут же, пока я не убежал записываться, добавил - Только это не набог, солдат хватает. Поэтому постогонних не пускают, чтобы попасть на Агену, тгебуется допуск. А я как газ знаю, как его можно получить.
   Ну гоблин, ну ты и торгаш! Ладно, будем иметь в виду.
   -- Если мне понадобится пропуск, то моя благодарность пропорционально возрастет, - пообещал я.
   -- Что ви-что ви, сущие пустяки! - засмеялся гоблин. И тут же вновь посерьезнел, видимо, это все-таки были не пустяки, даже придвинулся вплотную и взялся за мой рукав - Напротив "Свиньи и петуха" сидит сапожник. Скажите ему, что Ви от меня и он о Вас, таки, позаботится. Я его уже пгедупгедил.
   Раскланявшись с гоблином - а это оказалось не так легко, потому что он все рассказывал, насколько ничтожна его услуга и никак не мог остановиться, и от этого получалось, что услуга ну просто преогромная - я отправился к кварталу, в который, по совету Павейля, до сих пор старался не забредать. Да и сказывалась память о первом посещении сих злачных мест. Но сейчас попасть сюда было просто необходимо. Жаль, что Павейль занят другими делами. Видимо - важными, Павейль просто так от меня не отходил и исчезал только по серьезному поводу. Нет, я, конечно, мог его вызвать своим телепатическим зовом, но тогда эти дела будут брошены. Да и надо ли? Что я, совсем один не справлюсь?
   Оказалось - не справился. Возникли определенные сложности. Попасть в таверну, или, вернее, в присутственные помещения Арены, оказалось нелегко. Я уже упоминал, что с непривычки тут можно было заблудиться? Так вот, сейчас заблудиться было невозможно, так как невозможно было просто попасть в лабиринт построек, у каждой щели стоял меченосец и вдобавок бродили патрули и проверяющие.
   "VIP обслуживание" - понял я. - "Все серьезно".
   Действительно, это все напоминало визит крупного руководства в реальном мире, тоже оцепление и все такое.
   -- Проходи мимо, - помахал мне латной рукавицей начальник охранения. - Не велено пускать.
   Ну, так и есть. Правда у меня тоже есть опыт общения с подобной напастью.
   -- Так что, собственно, происходит-то? Небось, опять директор рынка с ревизией обычной?
   Рыцарь обиделся.
   -- Сам ты директор... Государственное дело. Тайное.
   -Понятно, - кивнул я. - А что за тайна? Серьезная хоть? Или опять чепуха какая-нибудь?
   -- Почему ерунда, паладин из Лордерона собирает отряд для участия в охоте на дракона, - не моргнув и глазом, выдал рыцарь.
   -- Спасибо.
   И, прежде чем до него дошло, каким ослом он себя только что показал, я удалился. В этом деле - главное не переусердствовать, а то можно и схлопотать.
   Однако, надо же внутрь... Придется, видать, воспользоваться подсказкой. Интересно, много за нее снимут? В смысле, много придется гоблину отстегнуть? Или он просто на какой-то еще квест подпишет?
   Я прошелся по кольцевой улице вокруг Арены и наконец нашел то, что искал: одна из забегаловок в цоколе цирка называлась "Свинья и петух" о чем свидетельствовала вывеска с нарисованными на ней свиньей и петухом. Вход в столовую был перекрыт точно так же, как и во все предыдущие проходы на Арену, но другая сторона улицы была совершенно свободна и прямо напротив свинопетуха сидел - да-да, сапожник. Человек усердно, хотя и не совсем естественно, изображающий ремонт обуви. К нему я и направился:
   -- Ви таки будете смеяться, но я от - сказал я и вдруг понял, что забыл имя гоблина, больно уж оно было замысловатое. - Хммм... Дья... Дьявол! Как его там?
   Забыл. К счастью, игра не усложняла мне жизнь или у сценаристов было чувство юмора. Главное, сам "сапожник" пароль знал, а остальное неважно.
   -- От Дьяльшена Усэни, - подсказал он мне.
   -- Ага... Вот-вот, от него самого.
   "Сапожник" огляделся и кивнул.
   -- Пойдемте.
   Мы зашли в "сапожную мастерскую", которая и правда оказалась чем-то таким, но с дополнительной функцией в виде спуска в подвал в одной из комнат. Правда, в какой именно, я так и не понял, "сапожник" попросил меня на некоторое время одеть что-то вроде колпака и провел за руку. Я понял лишь, что мы спускались и что прошли как минимум пару дверей. Потом был узкий длинный переход и наконец снова подъем, теперь уже внутри кольца оцепления, как объяснил мне мой сопровождающий. Еще сказал никому не говорить про него, потом приказал пройти несколько шагов вперед и вдруг замолчал. Я подождал минуту или две и стянул колпак. "Сапожника" рядом уже не было.
   "Ага, смена локации" .
   Свою часть договора гоблин выполнил, теперь все зависело от меня. Хотя провожатый мог бы быть и полюбезнее. Хотя бы сказать, куда тут дальше двигаться. После того, как все тут перекрыла армия, в бывших многолюдных помещениях стало пусто, даже дорогу спросить было не у кого. Помните, я рассказывал, что мог бы заблудился в пристройках Арены, если бы не Павейль? Так вот, в этой "Свинье и петухе", хоть она и была совсем с другого краю этого Коллизея, было так же. К счастью, я тогда понял общий принцип расположения хозяйственных помещений, так что общее направление на центр гигантского комплекса угадал и всего-то спустя каких-то полчаса выбрался с внутренней стороны кольца из забегаловок. Здесь-то и была Арена. И здесь было шумно.
   Еще бы не было, армия здесь проводила учения. Целая армия, бойцов триста, заняли все немалое пространство гигантского цирка и увлеченно размахивали мечами, боролись, бегали, стреляли, суетились вспомогательные службы. Мечникам и рыцарям вкапывали столбы и чучела на шарнирах, взамен выщербленных и покореженных, стрелки в качестве мишеней использовали дыни на кольях. Увидев их мишени, я хохотнул: на некоторых дынях были вырезаны глаза и рот, должно быть, до "призыва" кто-то из местных использовал ее в том же качестве, что и на земле любители Хеллоуина, вместо маски-страшилки.
   Однако, как бы это ни было интересно, главная моя цель - все же руководство. Отцы-командиры. Правда, непонятно, кто именно. Еще до проникновения сюда, я выяснил, что, что хотя Рокирр и является Лордом города, но его главенство по большей части условно. На самом деле всем заправлял не он и даже не его колдун-помощник, а другой герой. Тоже паладин. Да и Архимаг был тоже не в пример более толковый руководитель и явно выше Рокирра в иерархии, хоть отчего-то и предпочитает держаться в тени. Кстати про тень... наверняка где-то в тени их и надо искать, солнце жарило вовсю, горячий песок под ногами еще добавлял температуры... Нет, это рядовые должны потеть, командиры могут себе позволить тенек. И я почти сразу увидел, что искал.
   У края Арены и правда стоял... стояло что-то вроде палатки. Здоровенный тент на столбиках, правда, почти без наружных стен, но зато из нескольких отделений, в самом большом из которых виднелись могучие фигуры героев-полководцев. Вот только, несмотря на то, что глаз видел, зуб неймал... немал... короче, попасть в штабной шатер было затруднительно, так как вокруг палатки помимо тренирующихся бойцов еще было и оцепление. Редким, но непреодолимым кольцом стояли охранники и строго-настрого пресекали все попытки мимо них пройти. И обмануть как внешнюю охрану их было невозможно. Они просто отказывались со мной дискутировать.
   -- Не велено, - равнодушно говорил стражник всякий раз, когда я пытался мимо него прошмыгнуть и угрожающе поводил мечом.
   Исключение было лишь для сержантов, докладывающих о ходе учений, но я-то на них был ну никак не похож. Я попытался привлечь внимание командиров на расстоянии, однако командиры свое внимание вовне не обращали, склонились над столиком с какими-то бумагами. Видимо, состояние войск уже признали удовлетворительным и теперь занимались другими делами. А какие дела могут быть у армии, признанной годной? Правильно, поход. Снова герои куда-то собирались, может и правда на дракона, и снова без меня. Обидно. Однако шанса больше могло и не представиться, поэтому я пошел ва-банк и начал шуметь.
   -- У меня есть проводник, сэр, - рискуя впасть в окончательную немилость командиров, сказал я командиру оцепления, даже скорее прокричал, чтобы и в шатре услышали. - Куда бы вы ни собрались, он может вам понадобиться. Местный житель, сэр. Знаком с местностью и готов стать проводником, сэр.
   К счастью, тут меня заметили. От группы героев отделился тот самый, незнакомый мне новенький паладин, и помахал нам рукой, дескать, давайте сюда. Два меченосца тут же проконвоировали меня к нему.
   -- Кто таков?
   -- Лесник Павейль, сэр, - сказал я, думая, что речь идет все еще о проводнике.
   -- Хорошо стали одеваться лесники, - заметил паладин, оглядывая меня с ног до головы. - Я бы даже сказал больше, дороговато.
   -- Никак нет, сэр, - ответил я, догадавшись, что ввел доблестного воителя в заблуждение. - Лесник Павейль мой слуга, а я Кок...сэр.
   Тут на шум из-под тента вышел Лорд Рокирр. Ну вот, принесла же его нелегкая.
   -- Снова ты? А нуууу!..
   Такая реакция заинтересовала первого паладина.
   -- Вы знакомы?
   -- Это один из тех хвастунов, - Рокирр на миг запнулся, оглядываясь и понижая голос, - дварф-полукровка, пообещавший подковать рогатого скакуна короля Артаса.
   От такого демарша я едва не вскипел. Редиска-паладин приписывал мне собственные слова, сказанные к тому же в насмешку. Да еще и снова дварфью породу приписал. А какой я дварф, при моих почти метр девяносто, но относительно стройном сложении? Видимо, это же заметил и паладин-не-редиска.
   -- Не похож он на дварфа, - задумался он. И, уже обращаясь ко мне - Так как бы вы подковывали козла Артаса, юноша?
   Спорить, что я этого не говорил, было уже поздно. Надо было изворачиваться и что-то придумывать. Желательно что-то эффектное.
   -- Едва ли я решусь это сделать на ходу. Сперва мне придется попросить его остановиться.
   С этими словами я развернулся, достал револьвер,и прицелился в ближайшую мишень, одну из хеллоуин-дынь. Вид у тыквенной долбленки был довольно зловещ, но это мне было лишь на руку, больше эффекта.
   -- Примерно вот так вот, - сказал я и спустил курок.
   Если честно, то, выбрав удаленную цель, я сильно рисковал: можно было промахнуться и это было бы провалом. Однако мне повезло и дыня разлетелась на мелкие куски. Послышалось несколько одобрительных возгласов.
   Паладин хмыкнул.
   -- Впечатляет.
   -- Да уж, - окрысился Рокирр, всем своим видом показывая, что кого-кого, а его это все впечатляет не то чтобы очень сильно. - Но не думаю, что голова Лича разлетится так же просто с одного выстрела.
   -- Значит, мне придется выстрелить в него два раза, только и всего.
   -- Лич еще никому не давал возможности ударить дважды. - И ему, и мне, и наверняка многим из окружения паладина было ясно, что его слова - софизм чистой воды, однако Рокирра это явно не смущало. - Вечно эти дварфы, что-нибудь напридумывают и считают, что самые-самые.
   Зря он это сказал.
   -- Вра-аньё! - раздался клич и к беседе присоединился дварф. - Дварфы... Стоп! Не похож ты на дварфа.
   Ну вот, к нам присоединился еще один спорщик с непонятной позицией. А я уже рассчитывал на поддержку. Но мне снова повезло.
   -- Подожди-подожди, кажется, я про тебя что-то слышал. Уж не тот ли самый ты Кузнец, что в одиночку отправился в логово троллей?
   -- Наверное, тот самый, сэр. Именно благодаря этой истории, у меня теперь и есть человек знакомый с местностью. Лесник, как раз спасенный тогда, сэр.
   Ну не говорить же именно сейчас, что он был единственным спасенным? Это не ложь, это невинное умалчивание. Если что, потом можно будет сразу на это указать. Но это потом, сейчас звучали другие вопросы.
   -- Это был дварф, - вновь подал голос Дронин.
   -- Некоторые так считают, сэр. Но, боюсь, это не так. Сэр, - я старался выказывать максиму почтения к героям. - Все началось, когда лорд Рокирр отправлялся вас встречать и он отправил меня. Но сама идея совершить рейд к гноллам - моя.
   -- И неплохая, надо признать, идея, - кивнул паладин. - Инициативные офицеры нам нужны. В чьем Вы отряде?
   -- Пока в ничьем, сэр.
   -- Что же, возможно я возьму Вас под свою опеку. Я - Бодрикс. Рыцарь Ордена, как Вы, наверное, уже догадались.
   Ух ты! Столько позитива хлынуло, что меня всего взбодрило! Практически как когда я повышал уровень. Интересно кстати, это аура паладина на меня так подействовала, хорошая новость или я выполнил какой-то скрытый квест за который мне начислили опыт?
   Но я рано уже радовался. Наша беседа не окончилась, а, наоборот, продолжилась и даже обрастала участниками. Вслед за дварфом подошли Архимаг и... тот самый герой из таверны, с которым я хотел перетереть на предмет найма. Оказывается, это не я его могу взять в сопровождающие, а он меня. Если захочет. Вот только кто он? Судя по костюму точно не паладин и не рыцарь, и не маг... вроде похож на рейнджера. И он меня вспомнил
   -- А вы не тот ли юноша, который затеял драку в харчевне и был вышвырнут из нее долой?
   Что же, попробуем схитрить.
   -- Я тот юноша, который освободил крестьян от банды гнолл и вампирши, - сказал я возвращая разговор к своим положительным поступкам.
   Рога хмыкнул. А тем временем решение было принято.
   -- Думаю, нам стоит провести небольшое испытание. Магистр Леонард, вы нам не поможете?
   Архимаг вежливо поклонился. И в тот же момент из бочки с водой, стоявшей рядом с тентом вылез... вылезла вода. Вода приняла форму мускулистого человека, перешагнула через борт бочки и направилась ко мне. Выглядело это словно сценка из кино про жидкого терминатора. Ну прям один в один, фигура даже переливалась на солнце словно робот жидкого металла.
   -- Я бы на вашем месте не медлил, - услышал я, это ко мне обращался паладин.
   Ох, йоооо! Они же решили устроить поединок между мной и этим Ти-тысяча, и поединок уже начался, а я тут стою, туплю. Я вскинул револьвер и начал палить в духа воды. Бах! Бах! Бах-бах-бах! Эффект был такой же, как и на настоящего терминатора, в серебристом тулове появлялись воронки от попадания моих пуль, но и только. А расстояние между нами стремительно сокращалось. Я и оглянуться не успел, как дух приблизился и вскинул руку, словно для удара, хотя расстояние было еще явно большим, чем он мог достать.
   И тем не менее я поддался рефлексу и нырнул под заведомо ранний удар и... как оказалось, сделал это не зря, никаким ранним замах не был. Дистанция удара для духа была много больше, чем у человека его комплекции, рука "робота" легко удлинилась и над головой у меня просвистел не то шланг, не то щупальце. Если бы я промедлил, то точно в сопатку бы получил и не факт, что этот выпад не отправил бы меня сразу в нокаут. Вашу-Машу!
   С земли я еще несколько раз выстрелил в противника и каждый раз попал, изрядно перемесив грудную клетку и живот духа, но лишь раззадорил его этим. Следующий удар шланго-щупальца пришелся не по горизонтали, а по вертикали, щупальце звучно хлестнуло прямо туда, где я только что стоял на четвереньках. Хорошо, что снова ушел с линии удара, откатился и сразу же вскочил на ноги. Бах! Бах! Бах! Пара пуль удачно пришлась духу прямо в голову и он пошатнулся. Да и попадание в плечо сыграло роль, даже передумал бить. Ага, похоже пули на него все же действуют!
   Однако дух тоже сделал выводы из первого столкновения и стал двигаться живее. Сделал еще пару шагов на меня и еще, и начал размахивать уже двумя щупальцами, словно кнутами. Лишь чудом я увернулся от этого мельтешения и не постеснялся отступить. Нет уж, пусть Рокирр хохочет, я бы посмотрел, как он с этой нечистью сражается в рукопашную, а я буду держать дистанцию. Это не гноллы-арбалетчики, чтобы можно было гасить их врукопашную, пожалуй, этот противник пострашнее, чем гнолл-главарь будет, и даже, возможно, круче, чем вампирша. Бах! Бах! Бах!
   Нет, точно круче! Вампирша была сильна лишь ночью, а этому и дневной свет нипочем. Каверны на теле спокойно затягивались и вообще попадания лишь ненадолго выводили "терминатора" из равновесия. Надо было искать что-то, что могло мне реально помочь. Оглянувшись, я увидел, что в ближайшем окружении всякая деятельность прекратилась, все наблюдали за нашим поединком. В том числе прекратили работу и кузнецы, занимавшиеся до того мелким ремонтом на маленькой походной кузне. Ага! Отстреливаясь от духа воды, я отступил по направлению к кузне. И отступал так, пока не почувствовал спиной тепло, еще большее чем тепло солнца, это излучал жар кузнечный мини-горн. Отлично, то, что нужно!
   Увернувшись от очередного хлесткого удара, я схватил горн за ножки, выжал весь его немалый вес и с разворота метнул раскаленную металлическую хреновину в "терминатора". Плюхшшшшшшшшшшшшшш! Что тут началось! Дух, доселе совершенно невозмутимый заорал на весь цирк, зашипел, зашкворчал, забулькал и вдруг опал на песок бесформенной массой воды. Лишь расплескалась во все стороны грязюка. Победа!
   Все вокруг заулюкали и зааплодировали мне, даже герои-командиры не удержались. Дварф звучно хохотал, Бодрикс улыбался, "Рога" хлопал в ладоши. Выделялись лишь архимаг, досадливо трясший руками, но он выглядел скорее удивленным, чем недовольным, а вот Лорд Рокирр стоял с таким видом, словно только что разжевал целиком лимон. И от этого вида чувство торжества было еще сильнее. Я снова словно наливался силой, прямо надувался гордостью и самодовольством. Что? Неужели я перешел на следующий уровень? Словно в тумане я подошел к палатке. Встал перед Бодриксом.
   -- Ладно, Свет с тобой. Подойдешь к воротам замка завтра утром, - проговорил паладин. - Ничего не обещаю, но может что-то и получится. Вот тебе знак. Отдашь его страже, тебя пропустят.
   Знаком оказалась небольшая отлитая из серебра ладонь.
   "Довольно нехитрый пропуск", - подумал я. - "Надо будет при первой же возможности сделать себе копию".
   -- Благодарю Вас, сэр. Непременно буду.
   С этими словами закончилась моя игра престолов... простите - игра при столовых и я покинул благородное собрание. И лишь тогда, уже выйдя из шатра, я понял, что за умение получил за весь свой опыт, собранный в бою с вампиршей и с духом воды. Дар везения - довольно капризное и необъяснимое свойство, которое, тем не менее, могло послужить мне огромную службу.
  
  

* * *

  

Уровень третий.

  
   Умение первое. Уровень первый.
   Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного базового запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Темп стрельбы - высокий.
  
   Умение второе. Уровень первый.
   Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - лесник, основной род деятельности - контрабандист. Легкий боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи.
  
   Умение третье. Уровень первый.
   Свойство. "Пролаза".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой.
  

* * *

  

Глава шестая.

Ходьбы то: туда и обратно.

  
   В отличие от моего здесь дебюта, состоявшего из пары мимолетных стычек, предстоящее приключение обещало быть серьезным предприятием. Хотя и не совсем в том плане, как я думал. Сложности начались еще на базе. Нет, в замок меня пропустили без помех. И проводили куда надо. Правда Павейля попросили подождать в "предбаннике", дальше я пошел один, в сопровождении лишь местного стражника, пока не оказался в зале, показавшемся мне размерами если и не больше всего замка, то, по крайней мере, занимавший большую его часть. Впрочем, я отнесся к этому эффекту с юмором, в каждой второй игре есть парадоксальная ситуация, когда герой подходит к маленькому строению, входит и оказывается в просторной комнате. Так и я... Когда мы со стражей зашли в зал, нас даже не сразу заметили, стражнику пришлось гаркнуть во всю глотку, чтобы привлечь внимание отцов командиров. И лишь тогда на нас обернулись.
   -- Доброе утро, судари, - поприветствовал я героев. - Кок Кузнец прибыл...
   Кузнец я сказал потому, что уже засветился под этим ником, вернее, сэр Рокирр меня под ним ославил. Хотел сделать мне хуже и это у него получилось, хотя и совсем по-другому, чем он рассчитывал. Хотел посмеяться, но лишь вынудил взять другой псевдоним. А еще увязал меня с дварфьим племенем. Вот это было уже серьезней, непонятно как они, дварфы, еще отнесутся к новоприобретенному "сородичу"?
   -- Ах да, это ты, - "вспомнил" Бодрикс. Повернулся к компаньонам. - Ну, что, милорды, возьмем парнишку?
   Герои промолчали. Нехорошо это. Невольно я заволновался.
   -- Что скажешь, Мастер Дронин? Я так понял, вы с ним все же дальняя родня?
   Ну вот, началось!
   -- Сомневаюсь, - проворчал дварф, всем видом показывая, как он относится к такой родне. Однако тут же смягчился. - А взять можно, но только если он не станет нам обузой.
   Фуууууух! Есть контакт.
   -- Никак нет, сэр! - пообещал я. - Ни в малейшей степени.
   В разговор вмешался архимаг и добавил сварливым тоном:
   -- А еще, если он не будет так шуметь в то время, как я пытаюсь сосредоточиться.
   На чем он там сейчас сосредотачивался, было совершенно непонятно, но я принял к сведению и его слова и поблагодарил, ограничившись жестами и мимикой. Принял вид почтительный и придурковатый, как завещано армии со времен Петра Первого, и мне, хоть и с хмурым видом, было дано третье, решающее благословение.
   То есть я был допущен до второго этапа проверок. Мне, оказывается, еще не совсем доверяли.
   -- Но сперва скажи, - прищурился Дронин, - раз ты не дварф, откуда же тогда у тебя такое имя?
   -- Досталось от родителей, сэр.
   -- Значит, кто-то из предков был дварфом? Кто? Дед, прадед?
   -- Думаю, что никто, сэр. Это чисто человеческие фамилии там, откуда я родом. Сэр.
   -- Какие же это, должно быть, дикие края, - проворчал дварф, отступаясь.
   И вдруг он схватил с пояса молот и со всей силы ударил по прислоненному к стене неподалеку от него щиту! Гром и звон и кары подземные! Какой шум раздался, я уж подумал, что оглохну. Ан нет, не оглох... Сквозь звон вибрирующего щита отлично услышал голос дварфа, кричащего мне:
   -- Бы-ы-ыстро говори-и-и-и-и свое-ё-ё-ё настоя-а-а-а-ащее имя-а-а-а-а!
   Звучало это словно из-под воды, но вполне различимо и с каким-то еще эффектом, резонирующим в голове так же, как резонировал сейчас щит.
   -- Кок...Кузнец... - сказал я в полуобморочном от действия этой вибрации состоянии. И вдруг добавил то, что вроде не собирался говорить, но слова сами собой вырвались изо рта. - Костя Кузнецов...
   А потом меня отпустило. Резко, я даже едва не потерял равновесие, так закружилась голова. Вашу-Машу... похоже на отходняк после гипноза. Видимо, меня сейчас обработали каким-то заклинанием правды. Бррр, ну и приемчики у этой игры! Придя в себя, я увидел, что результатами "собеседования" поражен не только я, но и герои. По крайней мере, Дронин - точно. Остальные меньше, Рокирр так вообще широко ухмыляется, типа: я же вам говорил? А что, собственно произошло-то? Ну узнали они мое настоящее имя, ну так и что? Не запишут же в шпионы?..
   -- Кости Кузнецов? - проговорил Дронин. - "ЩИТ ПРАВДЫ" могут обмануть лишь немногие... Кости Кузнецов?
   Я не сразу понял, что он слегка изменяет мое имя, поэтому кивнул.
   -- Ага. Надеюсь, все в порядке?
   Некоторое время герои совещались вполголоса, после чего Бодрикс кивнул мне.
   -- Да, все в полном порядке. Готовьтесь сэр Кости Кузнецов... или как вы там предпочитаете называться на публике. Мы выступаем через час.
   Так я снова стал Костей... то есть - Костьми Кузнецов. Бу-га-га! В детстве дразнили Косточкой и Костяком, здесь дразнятся... К счастью, здесь это сопровождается еще и допуском к приключениям. Почему то "кости" вызывали у дварфа благоговение и он встал на мою сторону, а вдвоем с Бодриксом они легко подавили сопротивление других героев, в общем то и так не возражавших. Ладно, на таких условиях стерплю. Я вернулся к Павейлю, мы вышли во двор и принялись ждать, когда нас позовут. Это героям с их армией необходимо долго готовиться, а нам достаточно подкрепиться, что было сделано заранее, да сумки поудобнее перехватить. Две наши коняжки, которых следопыт одолжил у родственника, тоже были накормлены и оседланы, Павейль лишь подтянул сбрую, да и то, как мне показалось, больше для порядка. Впрочем, я человек морской, может и правда надо было подергать за эти ремешки.
   Через час, как и было обещано, народ собрался, ворота замка раскрылись и экспедиция началась. Присоединились к процессии и мы. Впрочем, на нас с Павейльем внимания почти не обращали. Герои были постоянно заняты обсуждением своих дел, даже на ходу, даже благодушно настроенный Бодрикс велел ему не мешать, а рыцари так и вообще считали, что мы штабные адъютанты, приставленные главнокомандующим Рокирром и тоже в упор не замечали. Вообще я заметил, что среди боевых частей особым авторитетом генералиссимус не пользовался. Значит, мое первое впечатление о нем оказалось верным. К сожалению, в этой процессии я оказался осененным именно его дурным именем. И непонятным статусом Костей Кузнецов. Вон как странно иногда поглядывает Дронин.
   Все это здорово мне что-то напоминало и вскоре я понял, что именно. Я понял, что попал в сказку. Правда, не на роль принца, а, скорее, взломщика. Прям как хоббит. И правда, ходьбы-то всего ничего, туда да обратно. И дракон есть, и компания дварфов. Ладно, дварф всего один, но у этого одного самомнения больше, чем у всех спутников Бильбо Бэггинса, вместе взятых. А для массовки - рыцари. Правда, в этой аналогии смущает роль "моего Гендальфа" Бодрикса с его серебряной дланью. Если это не "белая рука" Сарумяна, то что тогда?
   Похоже, интриги игры престолов... тьфу, игры при столовых продолжаются. Я говорил уже, что снова повстречался с Усэни, гоблином, организовавшим мою встречу с руководством армии? Нет? Так вот, пока я бегал до дому за вещами, конями и Павейлем, он попался мне на глаза как минимум дважды и оба раза вежливо напомнил, какое "маленькое дельце" он мне организовал. По любому набивает цену, паршивец, явно будет требовать что-то такое, особенное. Ну да пусть попробует потребовать больше, чем услужил, сразу покажу, где пришивается рукав. Максимум помогу куда-нибудь добраться или слово замолвлю.
   Под такие думы мы выбрались из города и Бодрикс спросил у Павейля дорогу в какие-то Кручи. Не знаю, насколько там круче, чем у гнолл в клетке, но Павейль здорово побледнел. Лесник явственно вздохнул и сказал, что да, может проводить нас к Кручам. Но советует быть настороже.
   -- Что же там не так? - спросил я.
   Прежде чем ответить Павейль снова вздохнул.
   -- Там это... нечисто.
   -- Ерунда, там просто-напросто - дракон, - с хохотом поправил его Дронин. - Это мы знали и раньше. И мы прищемим ему хвост, не будь я из рода Камнекрушей.
   Дракон! Класс! Давно пора поохотиться на дракона, почти неделя в игре, а я еще ни одного не то что не завалил, а даже не видел. И, что особенно удобно, это то, что я не один и не вдвоем, а с таким мощным сопровождением. Один я бы еще подумал, стоит ли цеплять местного динозавра, но с толпой рыцарей и четырьмя героями это самое то.
   Однако двойное дно оказалось и у этой истории. Через пять-шесть часов путешествия по лесу, когда заросли сменились невысокой, но довольно выраженной гористой местностью, мы встали на перекур и герои собрались на обсуждение своих дальнейших действий.
   -- Напоминаю всем, что это секретная операция, - огласил паладин своим звучным баритоном, да так, что его слова услышали не только рыцари позади, но даже повторило эхо. - Официально мы отправились на охоту за драконом.
   -- А неофициально? - вырвалось у меня.
   -- Неофициально тоже, но это лишь сопутствующая цель, - покосился на меня Бодрикс. - На самом деле нам предстоит проникнуть в заброшенную шахту и э... кое-что там посмотреть.
   Хорошо, что хоть это он не выкрикнул во весь голос. Значит, есть шанс, что о наших настоящих планах не будет известно каждой городской собаке. Если уж герои так пренебрегают конспирацией, то можно даже не надеяться на молчание рыцарей.
   -- А...
   -- А вот это уже секретно совершенно, - прервал меня паладин. - Если будет нужно, ты узнаешь больше, а нет, так и забивать голову не стоит. Вопросы?
   -- Только один. Дракон, - напомнил архимаг.
   Видимо он был противником похода и теперь напоминал об этом.
   -- Хотим мы того или нет, но нам придется пройти через этот перевал, - вздохнул паладин.
   -- Если слухи не врут, то в нем шестьдесят футов длины.
   -- Я даже слышал все восемьдесят, - поправил паладина архимаг. - Это, конечно, преувеличение, но, думаю, ненамного. А еще чешуя его из металла. Что скажет наш проводник?
   Павейль пожал плечами.
   -- Сам я не видел, но люди рассказывают, что все сто.
   -- Сто вы говорите?!! - передразнил осторожных героев дварф. - Разве такие вообще существуют?
   -- Великие древние драконы, основатели родов, достигают даже больших размеров, - сказал архимаг. - Не исключено, что на это же способны и некоторые из их потомков.
   -- Вы мне надоели! - рявкнул горный король. - Если больше никто не решится, то я пойду один и будь, что будет.
   -- Не горячитесь, мастер Дронин, пойдем мы все. Сэр Рокирр с рыцарями останется дожидаться нас здесь, а мы - паладин оглядел героев, - Вы, магистр Даутран, Вы, мастер Дронин и я. Ну и наши проводники, лесник Павейль с господином Кости Кузнецов.
   Вот это поворот! Оказывается, мы должны были разделиться. Большая часть отряда останется здесь, коням, видите ли, дальше не пройти, а рыцарь без коня, типа не может, так что дальше двинутся лишь некоторые из нас. Я-то думал, навалимся на дракона всей толпой, а тут вдруг выясняется, что в игре ввели "пониженную проходимость" коней по горным кручам. Ну прям как в реале, чтоб им! Когда собирались, я думал, что буду постреливать из-за спин рыцарей и, конечно же, сделаю последний критический хедшот, когда они собьют ему здоровье почти до нуля... придется, видимо, здоровье до нуля дракону сбивать самому. Впрочем, со мной же герои, они наверняка справятся с ролью танков ничуть не хуже.
   Кстати, вот еще нюанс: настоящим нашим провожатым был, оказывается, не Павейль, а Дорин. И я бы уже давно мог обратить на это внимание, глядя как уверенно двигается процессия, хотя Павейль постоянно рядом со мной и далеко не в голове колонны. Это что же получается, вроде бы нас брали для помощи в лесу, а тут герои знают побольше, чем местный лесничий?!!
   Расставшись с рыцарями, Рокирром и своими коняшками, пешим порядком мы двигались еще около часа и вскоре забрались в такие кручи, что коням тут и правда не светило. Это ж надо, со стороны кажется простая сопка, а тут скоро в альпинисты надо будет перепрофилироваться. По крайней мере, мне, так как спутники мои преодолевали препятствия довольно легко. Дварф, подтверждая репутацию горного короля, по уклону любой крутизны шел с той же скоростью, что и по горизонтали, неторопливо, но безостановочно и даже доспехи, в которые он закован до самых глаз, ему не помеха. Крепыш-паладин немного уступал дварфу в плавности хода, но в целом не отставал, и, по-моему, пользовался магией для самоукрепления, вон как иногда по его фигуре проскакивает жидкий огонек, словно отблеск на масле. Маг вообще некоторые препятствия брал за счет левитации, фактически парил вверх, опускаясь лишь на ровные участки... Лишь мне приходилось карабкаться, матерясь и оскальзываясь, и полагаясь на помощь Павейля, который и сам выглядел тут не совсем уверенно, да еще и постоянно оглядывался вокруг. Словно чего-то опасался. И это что-то явно не дракон. Эх, выбрать бы момент, уединиться бы, спросить лесника, что он думает про реальную цель нашего похода.
   Но выбрать момент я не успел.
   Выбравшись на какой-то перевал, мы были атакованы. Резко и внезапно. Все предыдущие мои сражения ни в какое сравнение не идут с тем, что случилось сейчас. Казалось, все спокойно, идем себе, никого не трогаем и вдруг бабах! Я только и успел заметить движение и тень, проскочившие сверху, как уже в лицо полыхнуло пламенем и во все стороны полетели осколки камня. В куче осколков особенно эффектно смотрелся бегущий навстречу процессии король-дварф с опаленной бородой. Нет-нет, его лицо не было испуганным, как мне показалось и он позже подтвердил, что это было не так. Просто взволнованным. Дорин сбил сперва Бодрикса, потом меня с Павейем, причем Бодрикс отреагировал на это спокойно, а вот мы с приятелем заорали от боли, все же этот бронеколобок приложил нас здорово, все кости загремели, когда он нас смахнул с открытого места в укрытие. И не пожалуешься, как-никак он нас спас.
   Оказывается зря мы задирали головы вверх, дракон атаковал нас с земли и взлетел уже после того как выпустил первую фугасную отрыжку. И не только я упустил этот момент. Все остальные тоже. Заметил дракона лишь дварф, шагавший впереди, и, к нашему общему счастью, успевший отреагировать. Архимага Даутрана дварф закрыть не успел, но ему это и не особо надо было. Мудрый колдун заблаговременно занял позицию в арьергарде и под удар практически не попал, а от мелких камешков его прикрыл собой уже знакомый мне "терминатор". И когда только появился?
   Следующие пара минут были настоящим слаломом. С криками и звоном, получая по ушибу и синяку за каждый оборот, мы кубарем слетели с перевала и, сопровождаемые еще одним файрболом, кинулись под защиту скал. Лишь Даутран двигался так же изящно, паря над землей, как и при движении наверх. Он со своим духом воды оказался в безопасности последним и, надо сказать, очень вовремя; сразу за ними скалы накрыла тень и камни задрожали от могучего удара.
   Скатились мы удачно, попали прямо в какое-то естественное укрытие, куда дракон, хоть и был той еще бестией, но из-за собственных размеров пролезть не мог. Что-то вроде каменного козырька, за которым мы были словно за щитом. Горы. Невысокие и издалека невзрачные, но они стояли тут века и даже драконы не могут рушить все подряд. Тут мы и устроили наше очередное совещание, как только отдышались. Благо, что и дракон, похоже, вернулся к лежке.
   -- Ну, судари, и что мы будем делать?
   Несмотря на скверное положение никто пока не унывал. О возвращении речь не шла в принципе. Народ собирался двигаться только вперед. Все правильно, что героям какой-то дракон? Даже если он выглядит так реалистично? Ну, то есть, как он выглядит, я пока не знал, просто не успел разглядеть, на спине глаз у меня нет, но реагирует он знатно. Но даже и этого мало, чтобы печалиться. Сейчас мы посидим, подумаем и что-нибудь решим. Первым высказался архимаг.
   -- Просто так мы тут не пройдем. Дракона надо как-то нейтрализовать.
   Естественно возник резонный вопрос, который кто-то и озвучил.
   -- Как мы можем нейтрализовать дракона?
   На этот вопрос ответа не было. Начали обдумывать вариант, как бы проскочить мимо дракоши, не связываясь с ним.
   -- Надо просто как следует разогнаться и... - высказался король-дварф.
   -- Не успеем. Так что пойду я. Святой Щит меня убережет, в этом нет сомнений, но не могу гарантировать безопасность остальных, - покачал головой паладин. - Боюсь, что на переход могу рассчитывать лишь я.
   -- Ничего, я тоже как-нибудь проскочу, - дварф оставался непреклонен.
   -- Это ничего не даст, мы все должны быть там, - охолонил "спринтеров" архимаг. - Нам надо все же как-то прогнать или прикончить дракона.
   -- А что если использовать метод "на живца"? - спросил я.
   Герои повернулись ко мне.
   -- Вы, магистр, пошлете своего водного духа дразнить дракона, а, когда тот на него набросится, мы или нападем или проскочим мимо. Лучше бы, конечно, напасть, нам ведь еще возвращаться.
   Идея показалась героям неплохой. Дорину так вообще отличной. Мы выдвинулись из-под козырька и крадучись пошли следом за духом. По нашим прикидкам едва ли он выдержит больше одного удара дракона, следовательно, у нас был лишь один шанс, всего несколько мгновений на контратаку. Потом придется или отступать, или биться. Чтобы можно было эффективней использовать численное превосходство, мы разделились. Мы с Павейем шли с одного фланга, Дорин с другого, Бодрикс в центре спереди, а архимаг прямо за ним. По замыслу, дракон должен был потерять некоторое время на духа, а мы использовать это время, чтобы напасть со всех сторон, причем паладин должен был следить за нашим здоровьем. Вот это было весьма кстати, я уже и без всякого дракона чувствовал себя не совсем здоровым.
   Да-да, я с удивлением обнаружил, что нахожусь в страшном напряжении. Даже, можно сказать, побаиваюсь. Вот что значит игры нового поколения! Ладони противно взмокли, поджилки ног дрожали... ощущений добавляло одиночество. Относительное, конечно, ведь мы с Павейем шли вдвоем, но все же. Павейль тоже имел бледный вид, но ему-то на роду было написано праздновать труса, ведь он комичный верный помощник героя, призванный помимо всего прочего еще и оттенять мою храбрость. Не бойся, дружище, я сам боюсь... В смысле, все будет хорош...
   Ба-бах! Плюх! А-а-а-а!
   Вновь я упустил момент, когда дракон выскочил из засады и подмял духа. Словно утес вдруг ожил и навалился на нашего "живца". Р-р-р-раз и смел мощную фигуру, словно солдатика смахнул со стола. Я увидел лишь, как брызнула во все стороны вода. Шмяк - и нет нашего "терминатора"... Дракон оказался не только проворным, но и удивительно здоровым. Просто невероятно, что мы его не заметили, у него же голова размером с грузовик.
   Не соображая толком, что делаю, я вскинул руку и начал стрелять. Бах! Бах! Бах! Эй, Павейль ты чего?!! Лесник ударил меня по руке и сбил прицел.
   -- Не на-а-адо!
   Но было поздно. Дракон все же обратил внимание на легкую щекотку и теперь разглядывал, кто был ее причиной. Где же герои, почему медлят? Ведь они тоже должны были атаковать ящера, как только он раскроется и подставится. Оглядевшись, я увидел, что Дорин выскочил со своего места и уже бежит к дракону, и Бодрикс тоже, но они оба слишком далеко. Похоже, я поторопился, дракон напал с нашей стороны и я сглупил, не дождался остальных... и вот сейчас попаду под раздачу. Вашу-Машу, ну зачем я так?!! Со стороны прилетел файрболл и врезался дракону в челюсть, это вмешался архимаг, по условиям охоты двигавшийся последним, но сумевший ударить первым. Хорошо.
   Нет, не хорошо. Голова страшного зверя дернулась, но не сильно. Не настолько, чтобы сбить его заинтересованность. Вашу-Машу! Мы с Павейем отступили к обрыву и тут лесник вдруг оставил меня одного. Нет, не убежал, бежать нам было просто некуда. Павейль отступил к краю обрыва, оступился на ненадежном камне и сорвался вниз.
   -- Шэ-э-эф! - услышал я крик бедняги. Но тут снизу раздался плеск. И вдруг снова - Шэ-э-эф, Сю-юда-а-а-а!
   Взглянув вниз, я увидел, что Павейль не разбился, а благополучно вынырнул из небольшого озерка очень удачно оказавшегося прямо под обрывом. Однако это он хорошо придумал. Высоковато, правда, ну да все лучше, чем попасть дракону в пасть. Не раздумывая больше я спрыгнул с обрыва ногами вперед.
   И уже в полете я в странном состоянии замедленного времени увидел, как дракон вытянул вперед, вслед за мной, шею, его голова надвигается на меня, распахивается и... и, пардон, тут он меня сожрал!
   Нет-нет, это не анекдот "про самого страшного зверя", действительно сожрал. Те, кто пишет, что время в такие моменты замедляется - правы, время для меня реально замедлилось. И те мультфильмы, где показывают, что герой видит, как над ним раскрывается, наезжает и - уже глядя изнутри - как закрывается пасть чудовища, тоже правы, все это я отлично разглядел. Сперва увидел прямо над собой здоровенную пасть и целый частокол зубов, потом частокол разошелся надвое и надвинулся на меня. Учитывая, что я в этот момент падал, но он меня все равно догнал, то представьте, как быстро дракон двигался. Так быстро, что я даже несмотря на замедлившееся время испугаться не успел, видать, тоже притормозил. Просто в какой-то момент увидел как "влетаю" в громаденную пасть, ощутил, что стало темно и прохладно - а заодно и вонюче от драконовского амбре - а потом остатки света сошлись подо мной и я понял, что меня проглотили.
   * анекдот про самого страшного зверя. Три подвыпивших охотника травят байки про свои приключения и хвастовство заходит о том, какой самый страшный зверь, из встретившихся им. Первый рассказал о медведе, который его укусил, второй о льве, который его подрал когтями. Третий смеется.
   -- Вот я видел тигра, вот это был по настоящему страшный зверь. Целую обойму в него в упор всадил и так и не убил.
   -- Как же ты от него убежал?
   -- А я от него не убежал - ухмыляется пьяный герой. - Он был таким опасным, что меня он съел.
   Ну вот! Хорошо еще, что не раскусили, я уместился в пасти целиком, а то было бы еще страшнее. Но все равно, получается - доигрался!
   Хотя это было уже не так позорно, как с гнолами, все же дракон, а не хухры-мухры! Может, это максимум, на что вообще было можно пройти, игра-то на испытаниях, большую карту могли просто не успеть прорисовать и все мои ходы неизбежно вели сюда, в Рим... дракона?
   Короче, он меня проглотил и я приготовился к выходу из игры, другими словами - к героической гибели, даже свет в конце туннеля разглядел... Нет-нет, не тот свет, что тут уже начали выкрикивать с мест, не у дракона из-под хвоста, при виде изнутри, до такого я не опустился. Это был свет, про который говорят побывавшие при клинической смерти, дескать, им там что-то светит. Получается - правда, свет есть!
   Правда, и разглядеть я его толком не успел. Практически в тот же момент все вокруг взорвалось яростным багровым пламенем, а уже из него меня, словно птенчика на ладони, вынес золотой теплый луч.
  

* * *

  
   Очнулся я, отчаянно кашляя. Все тело била крупная дрожь. Все же быть проглоченным драконом - это даже в игре "доставляет" преизрядно. А тут еще паладин с нравоучениями...Как выяснилось, свет в туннеле я видел не зря, до грани, когда меня утянул бы не золотой свет, а тот, потусторонний, оставалось совсем немного. Меньше пяти процентов здоровья, как мне любезно поведал сэр Бодрикс. И, по его словам, это именно благодаря ему я сейчас был не при смерти, это его вмешательство вернуло мне стопроцентное здоровье. Божественное Благословение - отличная штука! Даже порванную и испачканную одежду мне восстановило, о как!
   А вот кроваво-яростный всполох перед этим, на самом деле, оказывается, был чуть-чуть после и это был завершающий удар дварфа. Именно он добил увлекшуюся мною мегаящерицу хедшотом боевого молота в теменную кость. Помнится, я от чего-то подобного сильно пострадал. Ну, так вот, я тогда получил лишь малую часть последствий от такого заклинания, на самом деле "Удар Молотом" может раскроить даже гораздо более прочный череп, чем мой. Хотя, скорее всего, уровень вышибалы был просто существенно меньший, чем у Дорина.
   Он-то и вытащил меня из глотки ящера. И это было не просто. Оказывается, пока я "прохлаждался" внутри дракона, снаружи прошла грандиозная баталия и досталось всем ее участникам. В первую очередь, разумеется, дракону, но и другие тоже получили свое. Единственное, почему они не истекали кровью, это искусство Паладина, но даже и с его магией отряд был уже не тем блестящим собранием, которое отправлялось из замка. Паладин выглядел каким-то "потухшим", архимаг стал старше лет на сто, просто смотреть было жалко на высохшего старичка, дварф же словно побывал на пожаре. Кстати, лечить дварфа паладин не стал. Серьезно тот не пострадал, а заниматься мелочью Бодрикс не захотел. Так и оставался мой спаситель весь покарябанный и грязный и с всклоченной бородой и следами копоти на одежде. Впрочем, опаленную бороду дварф нес, гордо выставив вперед, как некоторые ветераны выставляют напоказ медали, ордена и боевые раны.
   Короче, последствия сражения были неоднозначными. Отряд изрядно потрепан и даже имел потери, пусть и не невосполнимые - Павейль прокричал снизу, что подняться не может и поэтому возвращается к рыцарям - но в целом дела обстояли неплохо. И для меня тоже, хотя я в самом сражении как таковом не участвовал. Паладин отчитал меня за нерасторопность и безрассудство, маг хмыкал и, по большему счету, похоже, думал о своих делах, все смотрел вперед и о чем-то размышлял, да так, что брови двигались. Дварф тоже был больше занят самим собой в роли победителя драконов... дракона, но кто считает? Правда, чуть позже он благодушно вступился за меня, сказав, что я тоже был небесполезен в "нашем небольшом драконьем дельце", да-да, дварф бы и сам справился, но я тоже показал, что небесполезен. Я поблагодарил дварфа, хотя про себя думал, что мне принадлежит все-таки гораздо большая часть свершений, чем дварф озвучил. Думаю даже, что без меня у них все пошло бы совсем иначе, если вообще бы прошло. Ведь это я придумал, как выманить дракона, а без этого как бы они его достали? И это я принял на себя первый... ладно, второй удар дракона, и кто знает, выдержали бы его герои? Вот то-то же! Ну да ладно, на мой век драконов хватит, добуду еще. И если понадобится, то в одиночку! А сейчас... Ну не с неписем же мне препираться?
   Сейчас главное, что дварф отвлек на себя гнев паладина и теперь я со стороны наблюдал, как уже он выслушивает нескончаемую нотацию по технике безопасности среди охотников на крупный огнедышащий скот. Это, кстати, выглядело забавно. Со стороны, конечно. До самой пещеры, пункта нашего назначения, паладин кипятился, кипятился нудно и дотошно, а дварф благодушно кивал на каждое третье слово и на каждое упоминание дракона ласково поглаживал молот и изредка оглядывался туда, где мы оставили трофей. Похоже, выговор он воспринимал как-то иначе, чем хотелось паладину и, будь тот не так раздражен, то давно бы это понял. Так продолжалось до тех пор, пока не послышался еще больший шум, чем производил Бодрикс. Мы как раз в этот момент входили под свод пещеры. Вернее, уже вошли, в проеме оставался лишь замыкающий нашу процессию Бодрикс.
   -- Что там, сэр Бодрикс? - не понял волшебник. - Обвал в горах?
   -- Не похоже это на обвал Сейчас посмотрю.
   Паладин повернулся к выходу и, как раз когда неизвестный звук раздался повторно, выглянул наружу. И тут же проворно отскочил, едва не попав под огненную струю обрушившуюся на него сверху-снаружи.
   -- Дракон. Еще один, - прокомментировал он. - Сколько же их здесь?
   -- Хватит на всех! - отозвался дварф совсем с другими нотками в голосе.
   В отличие от остальных, дварф появлению второго дракона лишь обрадовался и, вместо того, чтобы, как все мы, прижаться к стенам, двинулся на выход. Похоже, дварф-герой собирался продолжить охоту на драконов. Остальные - и я в том числе - появлению второго дракоши не обрадовались. Лично мне совсем не улыбалось вновь оказаться внутри динозавра, вдруг на этот раз он меня не сглотнет целиком, а сперва раскусит? В этом случае паладину придется использовать уже оживление. А перед этим сшивание. Не, ну его нафиг этого дракона, пока не наберу еще пяток уровней, лучше с ним не связываться.
   К счастью, второй дракон был или от роду умнее и сдержаннее первого, или это судьба сородича послужила для него хорошим уроком, но нападать всерьез он тоже не собирался. Вместо этого он затеял вдумчивую перестрелку с дальних рубежей. То есть попросту кружил над нами на недосягаемой для пуль и файрболлов высоте и поплевывал оттуда огнем. Мы с архимагом попытались было отбиваться, но вскоре вынуждены были признать, что эта затея бесполезна. Ни мои пули, ни файрболлы колдуна не причиняли ящеру особого ущерба на таком расстоянии, я вроде и вообще в него не попадал ни разу, а значит, пора было с этим завязывать. Тем более, что с такого расстояния и дракон в нас не мог попасть, так что вполне можно было закончить наши здесь дела.
   -- Значит, не судьба нам добыть двоих драконов за один день, - заявил паладин, беря таймаут и отводя нас обратно под защиту сводов пещеры. - Что же, вернемся потом.
   Такому повороту обрадовались все кроме Дорина. Дварф начао утверждать, что убивать по одному дракону за раз - непрестижно, что традиция его рода обязывает всегда получать парные трофеи и требовал, чтобы мы попробовали пострелять еще, авось и получится. Я бы пострелял - что мне жалко, что ли? - но паладин и архимаг были решительно против и мы закончили этот перевод маны. Дракон тоже поплевал-поплевал, да и отлетел с перевала, уселся на далекий острый пик.
   -- На обратном пути мы попытаемся еще раз, - пообещал дварфу паладин.
   Когда света от входа стало маловато, Архимаг пробормотал заклинание и перед каждым из нас загорелся по круглому бледно-голубому шарику. Мы шли дальше и дальше вглубь пещеры, которая с каждым шагом выглядела все лучше и лучше, пока вообще не превратилась в нормальный такой, хоть и захламленный, зал. В колеблющемся свете светлячков я разглядел готический дварфий орнамент на стенах, большой сундук у дальней стены и фигуру рыцаря, склонившуюся перед сундуком. К немалому моему удивлению "рыцарь", при нашем появлении, встал. То, что за время его дежурства на нем накопилось пыли толщиной с палец, рыцаря не волновало. А вот наш визит его разозлил. Он поднял меч и двинулся в нашем направлении. С каждым его шагом сотрясалась земля. Нет, не так, как в случае с драконом, но тоже было вполне ощутимо. Я снова не успел даже подумать, как выхватил револьвер. Но стрелять не стал, оглянулся на старших товарищей.
   -- Голем, - сказал Дорин. - Охранная система.
   А, ну да... Я и сам уже заметил, что "рыцарь" - каменный. Двигался голем с "грацией" паралитика, то есть неуклюже, медленно и постоянно теряя куски "плоти". Видимо, время все же до него добралось.
   -- Совсем старик, - вздохнув, прокомментировал приближение голема дварф. - Лет может уже тысячу здесь стоит. Все ресурсы отработал.
   -- К счастью для нас. Иначе мы бы еще и с ним возились.
   Так как никто не возражал, то я поднял револьвер и пару раз выстрелил. Из груди каменного человека брызнули камешки, но архимаг был прав, в целом это ему не повредило. Был бы я один, пришлось бы мне спасаться бегством. А так наперерез громиле выступил Дронин, легко ушел от удара каменного клинка и, проскользнув голему за спину, обрушил удар молота на его затылок. Голем замер на миг, а потом накренился и упал. От удара об плиты пола он вздрогнул и рассыпался окончательно. Его голова прокатилась по полу прямо к моим ногам.
   Дальше мы грабили древнюю сокровищницу. Ну, то есть мне дали немного золотишка, взяли кошель, лежащий прямо сверху в сундуке и попросили подежурить у входа в зал. Незатейливо оттерли от своей основной цели. И пока я пересчитывал содержимое кошелька, остальные переворачивали прочее содержимое каменного ящика. Что-то вытаскивали, что-то заворачивали в мягкую, но плотную ткань, что-то клали обратно. Все происходило в молчании, видимо находка сильно повлияла на героев и они не были склонны обсуждать происходящее. А я решил не нарушать их желания помолчать, слишком уж они были серьезны. Кроме того, мне понравилась эта атмосфера тайны.
   Спустя полчаса мы отправились обратно. А еще через некоторое время далеко впереди забрезжил дневной свет и снова вместо пыли завоняло серой. До выхода на перевал, где нас ждал дракон, оставалось всего ничего. Дорин, задумчивый после пещеры, вновь приободрился, явно рассчитывал на еще одного дракона на своем счету, однако дракон его обманул. Он и сейчас, поплевав - все так же безрезультатно - огнем с высоты, просто улетел прочь. Правда, перед этим внимательно так нас всех осмотрел, словно сфотографировал.
   -- Я! ДО! ТЕБЯ! ЕЩЕ! ДОБЕРУСЬ! - размахивая молотом, проорал дварф вслед ящеру.
   Я пострелял в воздух и тоже поулюлюкал, но про себя еще раз порадовался, что дракон оказался трусом. Мне хватило и приключений, и трофеев - на самом деле золота в моем кошельке получилось не так уж и немного, это я прибеднился - и усталости. Я чувствовал себя уже предельно вымотанным и хотел поскорее двинуться в обратный путь
   Павейля мы нашли там, как и договаривались, в обществе рыцарей и сэра Рокирра, то есть теперь наш отряд снова был полным и, так как задание было выполнено, то мы могли спокойно возвращаться домой. Возвращение было долгим и муторным, к счастью, удалось подремать в седле, так что это получилось почти как в обычной игре, когда ставишь автовозврат по зачищенным землям... Я проснулся лишь, чтобы пообщаться немного с героями, да и то не особенно долго.
   Так, я показал волшебное кольцо магу и он предложил его у меня купить, но о свойствах "безделушки" не рассказал, сослался на то, что сам до конца не уверен. В отместку я сказал, что тоже пока не уверен, хочу ли продавать потенциально очень сильный артефакт. Маг лишь пожал в ответ плечами. Наверное, он и правда был не сильно заинтригован моим "гнольим" трофеем. Так же мало информации он дал и о револьвере, когда я спросил о "бесконечном" боезапасе.
   -Какая-то дварфья магия, подробнее сказать не могу. Если для тебя это так важно - то обратись лучше к ним самим, - равнодушно признался архимаг, а, когда я его поблагодарил и сказал, что обращусь к Дорину, вполголоса добавил. - Только не спрашивай у героев. Они бойцы, а не техники, и единственное, что он с этим сделает, так это раскурочит.
   Совет показался мне разумным. А вот дальше маг начал тупить. Мою дальнейшую судьбу обсуждать отказался, сказал, что в общих вопросах все решает Бодрикс, а в ученики по магической части точно не возьмет так как сейчас некогда. Но пообещал, если хочу, дать рекомендации в Академию магии, там меня и протестируют вне очереди и вне конкурса запишут на первый курс, если буду не совсем безнадежен.
   -- А то вы, полу-дварфы, не особенно сильны в искусстве волшебства.
   -- Да я-то не дварф...
   Но маг уже и сам спал в "автовозврате", видимо, тоже устал.
   Разговор с Дорином был долог, но бессодержателен. Дварф даже на коне оставался дварфом, то есть выглядел как бочонок, привязанный к седлу. Причем плохо привязанный, потому что постоянно качался и едва не падал. Странно, на пути в горы я не заметил, чтобы он был таким неважнецким наездником. Или не обратил внимания? Скорее всего, я ведь тогда еще не отличился с драконом и находился не так близко к командирам. Однако и в таком неустойчивом положении дварф пыжился и все время рассказывал о своем замечательном ударе, покончившем с драконом.
   -- И вообще, вы, полулюди, не особенно сильны в драке.
   Ладно, в чем-то Дорин прав, главная роль в охоте была у него и я ему благодарен, что не стал медлить, но ведь и он мог бы признать мои заслуги. В конце концов, не займись дракон мною, то, может, сожрал бы именно подземного короля. К счастью дварф все же отдавал себе в этом отчет и пообещал похлопотать за меня перед руководством. Надо будет только напомнить ему об обещании, а то он, похоже, снова вернулся в "воспоминания" о "своем" подвиге.
   Паладин встретил меня приветливо, даже слишком, и я понял, что это будет самый сложный разговор. В ответ на мой вопрос, что со мной будет, Бодрикс спросил - чего бы я хотел? В ответ на просьбу дать мне солдат, спросил - справлюсь ли я? Короче, тот еще е... гоблин. Натурально гоблин, хоть и не зеленый и не маленький, а широкоплечий и весь такой сияющий. Но хи-итрый, куда там уклончивому магу Даутрану или настырному Дьяльшену Усэни, нет-с, они и рядом не стояли с "простодушным и открытым" лордом Бодриксом в искусстве дипломатии. Вскоре я понял, что не столько я веду разговор, сколько паладин меня изучает. Причем выглядело это так, словно он делает это больше для развлечения, чтобы дорогу скоротать, а не потому, что так прописано условиями игры. Разговор получился сложный, но я все же сумел добиться обещания хотя бы подумать над моей просьбой.
   К счастью, Бодрикс не забыл обо мне, и даже не пришлось ждать долго. В Даратуре мы разделились, но уже на следующий день меня пригласили в замок, где и решалась моя дальнейшая карьера в армии Альянса. Удивительно, но занимался этим не столько Бодрикс с остальными, знакомыми мне, героями, сколько еще один дварф, величаемый Надраксом престарелый пенек с огромным молотом и огромной бородой. Я даже и не знал о его существовании и присутствии в замке. Но он существовал и, видимо, был в авторитете, по крайней мере, у дварфов, поскольку Дорин относился к нему достаточно почтительно.
   -- Вот этот молодой герой утверждает, что может оказаться нам весьма полезным, если мы выделим в его распоряжение некоторое число воинов и позволим их тренировать так, как он считает нужным. Дело рискованное, но я выслушал его аргументы и нахожу, что попробовать стоит.
   "О как! Оказывается, он не пропустил мимо ушей все, что я ему жевал там, на обратном пути!"
   -- Ну так и дайте ему солдат, - пожал плечами "пенек". - Зачем меня-то было отвлекать?
   Дронин смутился
   -- Солдаты, которых он просит - дварфы.
   -- Дварфы? Отдать моих стрелков под руководство неизвестного?
   К счастью для меня, просить за дварфов пришел и Бодрикс.
   -- Кости Кузнецов зарекомендовал себя надежным компаньоном, - сказал паладин. - Мастер Дорин может это подтвердить.
   -- Ага, - нехотя и смущенно крякнул Дорин. Должно быть, его смущала его позиция невольного посредника. - Подтверждаю.
   Надракс подозрительно прищурился.
   -- Кости Кузнецов? Что-то я не знаю никого из королей кузни с таким именем. И он не дварф.
   -- Его Кости Кузнецов это не титул. Это его родовое имя.
   -- Клянусь Бездной, он не похож на дварфа, - повторил Надракс.
   -- На чистокровного, конечно нет. Но не исключено, что его далекие предки...
   Сэр Бодрикс и сам в этом наверняка сомневался, но ведь такое могло быть? Хотя бы теоретически? С его точки зрения - вполне, и паладин счел возможным, без ущерба для истины, высказать такое предположение. Выглядел, правда, он при этом смущенным, как архиерей, застигнутый в казино. Однако на Нардакса мое сомнительное родство впечатления не произвело. Кажется, он был единственным во всем Азероте, для кого сочетание слов Кости Кузнецов не стало поводом зачислить меня в дварфы. Вот ведь ирония, как раз сейчас я бы от этого отнекиваться не стал.
   -- Нужен поручитель.
   Вновь подал голос Дорин.
   -- Я готов за него поручиться. Парень выглядит неуклюжим, это так, но ему везет, и он знает, что делает.
   -- Это лишь твое мнение. Ты доволен, что побил дракона и преисполнен благодушия. Открой глаза, ты собираешься отправить отряд наших воинов в бой под началом неопытного командира.
   Дорин собрался возразить длиннобороду, однако я его опередил. Я и сам тогда не понял, почему так поступил, и вместо того, чтобы дать высказаться уважаемому и авторитетному человеку, хммм... дварфу, начал говорить сам. Просто я чувствовал, что должен сказать, чтобы добиться желаемого.
   -- Вы совершенно правы, уважаемый Надракс, - начал я смиренно. - Никто и никогда не пойдет под руководство к безызвестному командиру. Но относятся ли эти слова к присутствующим здесь? Даже я, самый юный среди вас, уже имею на своем счету несколько побед, и далеко не в легких битвах, надо отметить.
   Старый дварф сипло захохотал.
   -- Разве ж это битвы? Разогнать с десяток гноллей, да... дракона ведь не ты убил? Знаю, не ты. Значит, не считается. Остаются лишь банда гнолл, но они не способны дать серьезный бой. А вот я, я видел действительно славные сражения...
   -- Быть может и так, - я опять не стал с ним спорить, - но были ли Ваши первые бои еще и Вашими лучшими победами? Неужели уважаемый Надракс не сделал ничего достойного после своего посвящения? Готов спорить, что нет. Или да?
   Дварф покраснел.
   -- Нет, - вынужден был признаться он. - Первые мои победы были не самыми лучшими...
   -- Так и у меня тоже еще все впереди, - подхватил я его фразу. - Если только будет шанс себя показать, как это получилось у Вас.
   Нардакс задумался и после довольно долгого размышления пробухтел:
   -- Звучит разумно. Что же, я подумаю над этим. А пока идите...
   Делать нечего, послали - пришлось идти. Идти и надеяться, что мысли "пенька" вывернут в нужном направлении.
  

* * *

  

Уровень четвертый.

  
   Умение первое. Уровень первый.
   Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - типа обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного базового запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Против бронированных и магических целей малоэффективен. Темп стрельбы - высокий.
  
   ^ Умение второе. Уровень второй.
   Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Звание - сержант, призвание - уклонист от боя. Средний боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи. В критическом положении вместо гибели прячется и выходит снова лишь на зов Героя. Легко может объяснить причину своего отсутствия или отступления
  
   Умение третье. Уровень первый.
   Свойство. "Пролаза".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой.
  

* * *

Глава седьмая.

Аты-баты, мы теперь... спецбат "Ы"!

  
   Несмотря на то, что дракона мы завалили вчетвером, и опыт получили в основном старшие герои, но все равно, и того экспириенса, что пришелся на мою долю, хватило сразу на следующий уровень. Правда, отразилось это не столько на мне, сколько на моем статусе и моем приятеле... Одновременно с похвалой и командирским чином для себя, я получил патент сержанта для Павейля, что открыло в нем массу талантов. Например, способность громко и долго орать на рядовых...И да-да, рядовых я тоже получил. Целый отряд. Восемнадцать юнитов.
   -- Ну вот, осталось лишь присвоить вашему отряду код. Но учтите, все престижные буквы уже заняты или забронированы, так что вам остается или взять огромный порядковый номер или непопулярную букву...
   -- Ы! - выпалил я торопливо.
   Тут я всех озадачил. И писаря, заполнявшего патент на присвоение мне командирской должности и паладинов. Даже Бодрикса, наверное, впервые за всю историю наших с ним бесед.
   -- А почему "Ы"? - не понял паладин.
   -- А чтобы никто не догадался!
   Бодрикс посмеялся и вернулся в образ "рубахи-паладина", главнюк же Роккирр ничего не понял и лишь махнул рукой. Делайте, мол, как хотите! Так и сделали, благо что на "Ы" я был первым и единственным претендентом и возражавших не оказалось.
   Этот случай был единственным, когда меня пригласили для участия в совещании штаба. Успешная охота на дракона показала отцам-командирам, что я могу быть им полезен, но не более того, и носиться со мной, как с писаной торбой, никто из них явно не собирался. Мне выделили отряд, показали где разместиться и... и все.
   Поначалу меня несказанно обрадовал скачок по карьерной лестнице и я никак не мог понять, отчего у новоиспеченного сержанта такое невеселое лицо, однако прошла всего неделя и я понял, в чем дело. Блаженные деньки жизни вольных искателей приключений закончились, началась служба. А она даже в игре была не сахар. Впрочем - нет, вру, в игре она была вполне ничего. Правда, с особенностями.
   Прежде чем браться за организацию супер-отряда, следовало бы подольше посмотреть на то, как действуют остальные. А так мы... то есть я оказался в удивительном положении - с бездной теоретических знаний и довольно смутным представлением, как их реализовать на практике. Хуже того, с крайне малым опытом боевых действий в этой игре. В первые дни мы не столько учили наших бойцов, сколько учились у них сами. Павейль не был стрелком, я же не был персонажем игры. Оказалось, мало самому завалить десяток гнолл, надо еще суметь донести этот опыт до других. А как это сделать, когда подчиненный старше тебя как минимум вдвое? И как минимум вдвое опытнее. И ведь это я еще не рассказал про менталитет дварфов!
   Да-да, мне таки дали дварфов. С одной стороны - удивительная щедрость, с другой - я опять убедился, что как раз стрелки-то не особо и котируются. Средневековье-с! Во всей игровой красе. Рыцарь считался тут намного круче, чем дварф с ружьем, причем так считали даже те герои, которые практиковали дистанционные атаки. Ну что же, мне же лучше.
   Изучая тактику всех видов местных войск, еще тогда, в обычном мире, я не мог не обратить внимание на приемы дварфов. И здесь продолжил приглядываться к ним, ведь из всех, кого я здесь видел, именно их стиль казался мне наиболее близким. Наверное не зря командиры альянса - кроме самих героев-дварфов - прочно увязали меня с этим народцем. Кстати, открещивались от меня лишь короли-кузнецы, дварфы-стрелки наоборот были за меня горой после первой же совместной пьянки в гостинице. И я платим им взаимностью.
   Стрелки - вот на кого я обратил свое внимание и сделал ставку. Неприхотливые и, вместе с тем, многофункциональные войска, они служили универсальной силой альянса. Одинаково годные и для отражения воздушных атак, и для работы по наземным целям, они показались мне лучшим, но недооцененным родом войск. Да, у них был серьезный недостаток, слабость боевой единицы поодиночке, против рыцарей в их тяжеленных латах и других тяжеловооруженных войск они были не ахти, однако я считал, что у них есть потенциал. Ладно, рыцари - это рыцари, но все прочие, не так упакованные в металл войска, дварфы, стреляя залпами, должны косить на ура.
   Присутствуя на их учениях и сравнив их тактику со своими воспоминаниями об участии в пейнтбольных матчах, я сделал вывод, что дело просто в неэффективном использовании стрелков и их вес среди родов войск можно увеличить, если обучить их современным стилям ведения войны. Например, тактике спецназа. Конечно, я не великий знаток коммандос и других спецподразделений, но кое-чего наслышан и можно было надеяться, что сумею применить эти знания на деле. Хотя бы здесь, в игре. Правда придется скрестить эту тактику с возможностями мушкетов.
   Поэтому-то я и утвердился во мнении, что брать нужно дварфов, целенаправленно выпрашивал их, и, в конце концов, получил. И вот тогда я понял смысл пословицы "Не было у бабы печали, но купила порося". Дварфы были парнями свойскими, но не совсем дисциплинированными. Мало их страсти к выпивке, это еще можно было как-то контролировать, но их пофигизм был уже чересчур.
   К некоторому моему удивлению, даже здоровяки-герои дварфов каким-то особым уважением среди своего племени не пользовались. Да, их называли короли, и все такое, но под громким титулом явно подразумевалось не совсем то, что у людей. По крайней мере, в большинстве случаев. Например, я был свидетелем сцены, где королю-кузнецу, не самому влиятельному, правда, что-то срочно потребовалось и он начал это что-то искать. Находившиеся тут же стрелки, лениво наблюдали за его успехами и даже пальцем не пошевелили, чтобы как-то помочь. А он, в свою очередь, даже не делал попыток ими покомандовать. Представить такое в человеческой армии я не мог, даже простой сержант скорее припахал бы всех доступных рядом рядовых, чем делал бы что-то сам, а уж Герой...
   Точно так же обстояло и со мной, увы. Мои игровые подчиненные так хорошо были прописаны, что я иногда забывал, что они лишь эмуляция личности, а не настоящие лоботрясы и способны на осмысленную полезную деятельность практически лишь в зоне прямого управления. Пришлось влиять на подчиненных не столько авторитетом, сколько личным примером. К счастью, этот язык дварфы понимали и послушно шли следом за мной, если я показывал им, что и как надо делать. А там - я очень надеялся на это - однажды дойдет и до самостоятельного исполнения тактических приемов. Впрочем, может, и нет, все же не стоило слишком многого ждать от неписей, самостоятельности в них было немного, даже на самоволки не всегда хватало. Хотя и случалось иногда. В целом же, дварфы меня не разочаровали. Получил я примерно то, что и рассчитывал, и теперь мог лепить из восемнадцати бородачей отряд спецназа.
   Согласно моему замыслу, коммандос должны были стать почти полным аналогом своих коллег из реальности. В ущерб броне, они получали повышенную огневую мощь, увеличение скорости передвижения, и несколько специфических качеств, подобранных так, чтобы обеспечить им превосходство над противником, победу и гарантировать выживание в любой, даже самой невыгодной, обстановке.
   Увы, я не мог перенять методику обучения земных коммандос полностью. У нас солдат готовят заранее, мне же приходилось натаскать их буквально перед самым боем. Кроме того, настоящие профессионалы придерживаются теории "естественного" отбора, это когда набирается толпа новобранцев, и тренируют их всех. Неспособные стать коммандос отсеиваются. У нас с Павейем было всего полторы дюжины стрелков, и ни о каком отборе не могло идти и речи.
   Первым делом я вывел их на стрельбы и познакомился с ними на практике, а не из их хвастливых кабацких рассказов. В том числе сделал то, что уже давно хотел, сравнил их винтовку с моим верным " Никотином ".
   Оказалось, что по скорострельности они и в самом деле мне уступали, но вот в пробивной способности заряда уже нет, а что касается дальности стрельбы, то еще и заметно превосходили. Даже у волшебного, то есть ненастоящего огнестрела были четкие градации по калибру, скорострельности, дальности стрельбы... Правда, были и отличия от реала: так, здесь оружие еще делилось на классы магии. Ружья рядовых стрелков были попроще, моя пушка - посложнее. Впрочем, на что влиял этот параметр, я пока не разобрался, Павейль тоже знал тему не настолько хорошо, чтобы ее прояснить. Но, видимо, на что-то влияло.
   Прежде всего, я прогнал стрелков по всей программе их стандартной тренировки и тут же внес в нее некоторые изменения.
   Так я отменил стрельбу из позиции стоя, коммандос не должны торчать столбом во время боя, они должны оставаться невидимыми, но даже если их и обнаружили, то максимально затруднять врагам собственное уничтожение. Заодно отменил плац-парады, теперь время, ранее отведенное на отработку строевого шага, бойцы стали тратить на знакомство с дисциплинами перемещения ползком и короткими скрытными перебежками.
   Далее, вместо размеренных стрельб по красно-белым концентрическим мишеням, я велел напилить силуэтов и стрелять по ним. Поражения яблочек были мне не принципиальны, гораздо больше ценилась скорость стрельбы и попадание хотя бы в край мишени. Ранения, как я заметил, были в игре так же болезненны, как и в реальности, так что даже попадание в ногу или руку противника наносили ему ущерб. Можно сказать, что я превратил дварфов в стрелков Дикого Запада, когда стреляют навскидку.
   Так же я ввел специализацию. Несколько бойцов, показавших лучшие результаты в стрельбе, были назначены снайперами, и для них ввели дополнительный стрелковый курс. Для них оставили пару старых мишеней с яблочком в центре и цифровой разметкой от краев к центру. Авось, однажды и пригодится особо меткая рука? Впрочем, даже теперь наши будущие снайпера работали больше по практическим целям, чем по таким вот полуспортивным недоразумениям.
   Остальных перевели на обучение скоростной стрельбе в условиях ближнего боя. Мы соорудили что-то вроде полицейского тира, имитацию нескольких строений, среди которых плотники поставили несложные устройства, автоматически распахивающие двери и окна, и выбрасывающие в проем фанерного упыря или зомби. Задачей воинов было не растеряться и поразить цель за максимально малый срок. Сперва я гонял стрелков по полигону по одному, но вскоре перешел на тренинг работы в команде. Теперь в "город мертвых" заходили сразу по трое - четверо, и у каждого был свой собственный сектор поражения. Взаимодействия удавалось достигать не всегда, однако с каждым потраченным на это днем, результаты все улучшались, и я не сомневался, что скоро стану командиром спаянной и сильной команды.
   Одно время я размышлял над тем, а не ввести ли еще и курс рукопашного боя, однако вовремя передумал. В отличие от своих же "королей", дварфы-стрелки были мало приспособлены к правильному рукопашному бою, так что пытаться разбудить в них качества, необходимые для рукопашника, означало просто потерять время и, возможно, испортить хорошего стрелка ненужными ему перегрузками. Тем более, что, когда накапливался заряд, они сами устраивали себе "тренировки". Драки в стиле куча-мала среди них были делом обычным.
   Это вам не утонченные эльфы с сложными интригами даже среди самых близких, тут все просто...У эльфов, насколько я понял, иерархия была сложнее, какая то добровольно-обязательная. То есть эльф мог взять какие-то обязательства на себя, но, без посторонней подсказки, я бы не решился предсказать какие. И, кстати, мои дварфы тоже не могли, хотя и знались с эльфами на протяжении поколений.
   И, раз уж зашла речь об эльфах. Вскоре после начала тренировок я понял, что сами по себе дварфы много не повоюют. Чего-то им не хватало и все чаще стала появляться мысль, что хорошо бы укрепить дварфов вспомогательными войсками. Мы обсудили эту мысль с Павейлем и уже на следующий день я стал клянчить у командования перевести ко мне в отряд трех-четырех жрецов эльфов. Казалось, что идея на порядок усилить и без того достаточно сильный отряд коммандос не может не вызвать положительного отклика, однако меня ждал облом. Паладин в принципе не возражал, что однородный отряд заведомо слабее разносторонне укомплектованной тактической единицы, но и помочь ничем не обещал. Жрецы лекари были слишком редки на поле боя, чтобы армия могла ими разбрасываться, и каждый командир берег их как зеницу ока.
   В конце концов, после долгих уговоров, я выбил для отряда одного жреца. Он должен был стать нашим сразу, как появится. Однако на самом деле мы получили лишь седьмого по счету медика, который освобождался от предыдущих обязанностей, и то с условием, что он будет переведен, как только в его услугах станут нуждаться боевые части.
   "Высоко же нас ценят", - подумал я с грустью.
   Кроме того, это был не специалист нужного мне высшего класса, а всего лишь ученик. Он мог помочь с вывихом или ушибом, остановить кровь и накачать раненого обезболивающим, но зажечь в душе воина священный огонь даже и не брался.
   -- Это требует высшего посвящения чем то, что я уже достиг, - ответил он, когда я об этом его спросил, и больше к этой теме попросил не обращаться.
   В тире от него толку тоже было мало. Реакцией высший народ не обделен, но повреждения, наносимые его искрой, даже фанерные мишени заставляли корчиться от смеха. Нечего и думать было, что из него выйдет полноценный коммандос. А вот физическая форма эльфа не могла не привести в восхищение. Например, он легко выдерживал темп многокилометровых марш-бросков там, где дварфы (да и я сам) уже падали с ног от усталости. Конкуренцию в беге ему мог составить лишь двужильный Павейль и я уже задумывался, как бы сделать из эльфа разведчика. Жаль, что это были лишь мечты, лекарь был слишком ценен.
   Но опять же, кросс эльф держал только налегке, полную выкладку не тянул, даже половину еле поднимал, а уж бежать с ней вообще отказывался. На замечания, что это необходимо уметь всем, он отвечал, что он медик, все, что ЕМУ надо, он несет, а прочее - НЕ ЕГО забота.
   Да-да, несмотря на молодость, эльф умудрялся смотреть на нас свысока. Он молча и добросовестно выполнял все, что ему говорили я или Павейль, но делал это с таким видом, словно оказывал нам услугу. А иногда не делал... Помните, я говорил, что никогда не было понятно, выполнит он приказ или молча проигнорирует, словно и не слышит? Вот это то самое.
   Возникла мысль примерно наказать остроухого спесивца, но я от нее отказался. Во-первых, лекарь в чем-то был прав, у него свои обязанности и привлекать его на грубую работу было бы просто неразумно. Во-вторых, поступи я по-своему и попытайся утвердить свое право командира требовать от подчиненных послушания, то это могло кончиться тем, что за эльфа вступились бы те, кто мог потребовать послушания уже от меня. И ущерб для моего командирского авторитета от этого был бы гораздо больше, чем просто от отказа медика тащить тяжелый вещмешок. Тем более, что - в-третьих - даже дварфы удивились, узнав, что я пытаюсь нагрузить эльфа. Сами они не видели ничего плохого в том, что они пыхтят под неподъемной поклажей, а рядом с кочки на кочку прыгает белобрысый шкет и нюхает цветочки. Короче, я подумал-подумал да и оставил этот момент, спустил его на тормозах, как это обычно делается при ну совсем неразрешимых ситуациях в нормальной армии.
   Проблему же недостачи боевого духа, и божественного огня, пришлось решать иными способами...
   -- Раздается зомби вой... - нараспев читал сержант и хор хриплых дварфьих голосов подхватывал речитатив. - Раздается зомби вой.
   -- Мы идем на них войной... - голос Павейля был бодр и звонок, настоящий сержант получился из скромного следопыта, такому хочешь-не хочешь - не откажешь подпеть. Что дварфы тут же и делают... - Мы идем на них войной.
   -- Разобьем Трон на куски... Разобьем Трон на куски.
   -- Выбьем Артасу мозги... - Сержанту легко, он с ранних лет в лесу и привычен к таким маршброскам, а вот у дварфов была другая жизнь. Им гораздо привычнее пусть и с большей нагрузкой, но неторопливые перемещения. Однако приходится соответствовать, и вновь, раз за разом, раздается. - Выбьем Артасу мозги.
   Песня звучит весело и бодро, мозги не перегружает и парням нравится. Вот они ее и повторяют, и от их запевок глаза загораются желанием подраться. Когда Павейлю надоедает эта песня, начинают кричать другую, примерно такого же содержания, только уже посовременней, про Сильвану.
   -- Пусть баньши копает глину - задорно и зло диктует Павейль, и дварфы взбадриваются, в голосах слышится веселье. - Пусть баньши копает глину.
   -- Прячет там свою... - Я специально добавил пошлости, пусть воины не скучают. Попробовал было сочинить пару смешных и грязных текстов еще и про демонов, но тут Павейль, обычно во всем со мной согласный, вдруг наотрез воспротивился.
   -- Лучше не упоминать Пылающих, - попросил он, мигом теряя всю браваду и заглядывая в глаза с трогательной мольбой испуганного провинциала. Все-таки он как был деревенским суеверным парнем, так им и остался. Несмотря на природную сметку и карьеру в армии. - Демоны способны слышать свои имена даже с другого конца мира.
   То же самое он твердил и про уже поверженных владык Легиона. Он считал, что, одно то, что вы победили демона, еще не означало, что он побежден. Пришлось уступить и замечательное произведение "грустен демон Архимонд. Кто-то двинул ему в рог", так и осталось не известным широкой публике.
   Что же касается эльфа, то его я все таки использовал в полную нагрузку, правда не совсем так как предполагалось и, наверное, даже против каких-то правил. Дело в том, что эльф был маг. Пусть слабый и недоучившийся, но все-таки - маг. И он постоянно выполнял какие-то упражнения по саморазвитию. Их то я и подсмотрел. А где-то даже и подслушал. Но в основном сыграл на самолюбии и тщеславии эльфа и тупо разговорил его на откровенность, заставив поделиться так интересующими меня знаниями. Эльф болтал довольно свободно. Во-первых он не так уж и много знал, а даже и то что знал было не самой большой тайной. Во-вторых, по его мнению я не мог использовать даже эти крохи, так как был неприспособлен к высшей магии.
   Ну-ну. Посмотрим. Я уже начал выполнять упражнения по выявлению и фокусировке внутренних энергий и, вопреки насмешкам, в первый же месяц добился некоторых успехов. Вернее сказать, эти успехи были у меня с первого моего дня тут, просто тогда я не обратил на них особого внимания, а теперь начал изучать. Оказывается та дымка на периферии зрения, которую я отметил сразу как попал в игру имела прямое отношение к магии. Стоило мне начать выполнять упражнения, как я понял, что они имеют к ней отношение и это она то и есть та самая манна, про которую столько говорят. Получается, я был не настолько безнадежен, как тут думали. Даже если это и дварфий вариант магии, то все равно неплохо. Даже если пока бесполезный. Собственно, так пока и было. Я научился влиять на дымку у себя в глазах, но сама эта дымка ни на что не влияла.
   Зато у "магического глаза" появился любопытный побочный эффект, я научился видеть "пули". При стрельбе дварфьи мушкеты не было необходимости заряжать, достаточно просто подержать его некоторое время в руках и оружие само изготавливалось к стрельбе. Я уже давно предположил, что это такой же эффект, что и у меня в револьвере, разве что не было такой привязки к оператору оружия. Т.е. ружье мог взять любой и выстрелить из него. Конечно, чем лучше стрелок привыкал к конкретному оружию, тем оно становилось лучше, но поменяться стволами дварфы могли. Так вот, еще одним подтверждением "волшебности" стали и их выстрелы. В один из тренировочных дней я заметил что-то необычное, сфокусировал дымку и вдруг увидел как из стволов мушкетов вылетают длинные полупрозрачные струи. Словно лилась вода, но не вниз, а туда, куда целились. И, при попадании, именно эта вода, а не несуществующие пули наносила урон цели.
  
  

* * *

  
   Одновременно с практической и идеологической подготовкой бойцов, я готовился и сам. В основном вспоминал, что я сам знаю по игре, но нередко и спрашивал местных, и сравнивал имеющиеся данные, чтобы лучше понять с кем нам предстоит иметь дело.
   Среди немногочисленных конкурентов на тропе войны моим коммандос, которых этот мир мог послать в бой, были тролли-берсерки. Свирепые и кровожадные твари, играющие роль вспомогательных войск в армии орков. Довольно сильные, к тому же еще и владеющие магией, но совершенно недисциплинированные бойцы. Я подробно расспросил всех, кто видел берсерков в действии и понял, что именно в этом будет решающее преимущество наших диверсионных отрядов над ближайшими родственными родами войск.
   Еще были рейнджеры Сильваны. У этих и с боевой мощью и с дисциплиной все было в порядке, но после того, как Темная охотница переметнулась на сторону нежити, о них ничего не было слышно. Надо полагать, отряд полностью погиб при обороне эльфийских лесов или же, пойдя на "повышение", Сильвана его расформировала. Если так, то мы имели шанс стать самой лучшей специализированной на рейдах по тылам противника группой во всем Азероте. Ура - ура - ура!
   Немного смущало то, сколько времени это у меня отняло. Я понимал, что не могу отправлять на битву необученных солдат - тут сэр Бодрикс полностью со мной соглашался и не спешил вводить сырой отряд в план боевых действий - но ведь меня поджимали еще и сроки испытаний игры. Антон предупреждал, что времени у меня полно, но вот насколько полно? Достаточно ли его, что бы успеть полноценно подготовить коммандос, а потом еще и пройтись с ними по тылам противника или волшебный сон кончится раньше? Однако день шел за днем, воины становились все больше похожими на то, что я хотел в них увидеть, а сигнала от lizzard все не поступало. В конце концов я убедил себя, что мощности их аппаратуры хватит растянуть две недели реального времени, хоть до двух лет пребывания в Азероте и перестал волноваться.
   Жизнь в мире фэнтези вообще захватывала. Просыпаться под звуки эльфийского рожка и объявлять построение ворчащим дварфам казалось все более естественным и, в конечном итоге, перспектива покинуть этот мир, чтобы вернуться к реальности стала представляться мне не неизбежностью, а какой-то необязательной и несерьезной выдумкой. И это был не эскапизм, не бегство от трудностей жизни.
   В этой "игре" все было всерьез, хватало задач и по-настоящему трудных. Прежде всего, это заботы о моих людях... ну то есть дварфах. В прежних, писи-версиях игры, все трудности с их содержанием решались автоматически, здесь же воины требовали почти такого же внимания как, наверное, и в настоящей армии. Приходилось думать, куда их устроить, не забыть сменить караул, подвести снаряжение и паек, договориться с интендантом крепости о каких-то других их нуждах. В общем, работы мне хватало, даже и без собственно тренировок. И эта работа у меня получалась!
   Правда не без посторонней помощи. Если бы не дружище Павейль, то я бы уже все или завалил или сам бросил. Однако с его поддержкой я худо-бедно справлялся с проектом , и дварфы постепенно становились из рядовых стрелков тем, что я хотел в них видеть. Я не мог не нарадоваться на то, что судьба послала мне такого сержанта. Используя его опыт охотника и следопыта, мы провели для бойцов курс тренировок в лесу, и сумели внушить им некоторые базовые понятия боя в зарослях. Павейль потратил много сил, обучая их использовать растительность как маскировку и укрытие в бою, определять местонахождение противника по самым неприметным признакам, наконец заметать собственные следы, при отступлении.
   Вскоре сэр Бодрикс получил мой первый отчет, о ходе тренировок доверенных мне солдат. До уровня эльфов рейнджеров, командиром которых в свое время побывала сама Сильвана, им разумеется еще тянуться и тянуться, но и теми неуклюжими профанами, годными лишь на бездумную стрельбу, что вышли из пещер пару месяцев назад они уже не были.
   Одной из новинок, привнесенной мною в тактику стрелков, стало молчание во время боя. До сих пор практиковались бои с громовыми приказами, отдаваемыми зычными голосами командиров и бравыми воплями самих бойцов, теперь же атакующее подразделение должно было уметь делать свою работу, беззвучно, словно охотящаяся змея. Была разработана ( частично разработана, а частично выужена из памяти единственного оказавшегося поблизости любителя пайнтбола и Counter Strike ) система подачи визуальных контактов и опробованы схемы с плавающим командованием. Теперь любой в бою подчинялся любому, тот, кто обладал большим сектором обзора, мгновенно становился координатором своего отряда.
   Но учились не только дварфы, я сам постоянно узнавал что-то новое. Так я, например, узнал, что наездников на грифонах формируют не совсем так, как я это представлял раньше. Прежде всего потому, что сражались они не молотами, а чем-то вроде мушкетов моих стрелков, только большего калибра. Еще не мортира, но уже и не ружье. И не какие-то особые дварфы это были, а такие же стрелки... Те стрелки, что отличились на земле, получали шанс пойти на повышение. Их переводили. Во всех смыслах этого слова. Сажали на грифона и давали шанс показать себя уже там. Не все в этом отношении были единодушны. Если Драфин буквально грезил зачислением в "авиацию", то Дорог боялся птицельвов как огня, и ни за что не согласился бы на перевод в часть наездников. Или вот Наин. Бесшабашного и меткого стрелка вполне устраивала и служба в наземном воинстве и летная карьера, было бы поближе к обозу.
   Однако судьбе было угодно распорядиться насчет него иным образом. Именно поймав однажды Наина около полевой кухни высокопоставленная комиссия вызвала меня "на ковер"
   -- Дороговато же нам обходятся ваши тренировки, - поделился со мной наблюдениями паладин Бодрикс. - Казначейство требует отчета, в штабе спрашивают, почему дварфы не участвуют в боевых операциях. Интендантская служба вообще желает всех вас линчевать.
   В принципе он говорил дело, ни одна из частей проходящих через Даратур не задерживалась тут настолько, насколько задержались мы. Но я уперся. Неожиданно даже для самого себя
   -- Пусть попробуют, - слова выскочили буквально сами.
   -- Что это значит?
   -- Проведем совместные учения, - объяснил я. - Дайте интендантам несколько магов, скажем один к трем, и если они не смогут одолеть своими гидродухами моих коммандос, то пусть больше не придираются.
   -- Хотите устроить бойню?
   -- Можно и без бойни.
   Я объяснил свою идею. Паладин слушал внимательно и лишь расхохотался в конце.
   -- Неплохо-неплохо. Но... - Бодрикс прищурился - А что если они смогут?
   -- Тогда не будет смысла продолжать учения, - пожал я плечами. - Мы свернем проект.
   -- Эвой, какой вы быстрый, - теперь паладин покачал головой неодобрительно. - Столько уже потрачено, а он предлагает все забыть.
   Однако мысль провести учения показалась ему удачной.
   -- Посмотрим на, что ушло столько золота...
   На следующий день пришел посланник и принес бумаги с условиями учений. К счастью для нас учения должны были проводиться на нашей территории, то есть мы вольны были выбрать место сражения. За безопасность отвечали маги и паладины. На подготовку давались сутки. Все
   -- Значится так, - сказал я выведя отряд в облюбованное место. - Взвод, всем взять лопаты и рыть окоп!
   -- Сэр, а зачем нужно рыть окоп?
   -- Враг нападет и нам будет нужно укрытие.
   -- Сэр, может, мы сами на них нападем, пусть лучше они окоп роют?
   -- Заявление не лишено резона, но всей полноты обстановки не учитывает. - фельдфебельским тоном объяснил я. - Вытягивание войск противника на окоп, вот часть нашего плана.
   На следующий день прибыл все тот же "посредник" с пергаментом открывающим учения и спустя всего час на дороге появились "терминаторы". Четверо несли носилки с четырьмя оживленно оглядывающимися вокруг гидромантами, остальные, юнитов тридцать, двигались колонной. Это и было войско наших "противников", бессмертные и восстанавливающиеся духи к тому же с не смертельным (если маги не забудут убавить их мощность) для нас оружием.
   Носилки буквально "лучились" магией, я видел ее почти не напрягаясь. "противник" был силен, очень силен! К счастью маги были скованы правилами и не могли лично вступать в битву, кроме того они, похоже, меня недооценивали... Рядом с носилками ехали два паладина, один из которых был Бодрикс, а второй - незнакомый мне, молодой, почти пацан, но широкий, шире меня в полтора раза. Прикрытие самих магов, как и было договорено, я на этом особенно настаивал, когда делился своей задумкой. Духам воды наши пули были практически безвредны, максимум мы могли временно вывести их из строя, но самих магов могли и подстрелить. А это было не нужно ни нам, ни самим колдунам. Нет, их, конечно же, оживят, но неприятные воспоминания останутся. А я бы не хотел остаться неприятным воспоминанием даже для самого слабого из этих старичков.
   Нет, не боялся, просто не собирался провести остаток игры соревнуясь в мстительности с людьми у которых было гораздо больше возможности мне насолить, чем у меня им.
   Вода из которой состояли духи были подкрашены красным и хорошо выделялись ярким солнечным днем на фоне листвы. Я не удержался и сам улыбнулся. Даже прохохотал про себя. Му-аххахаха! Муахахахаха! Противники... вернее организаторы учений попались в мою ловушку, а с ними попали и мои противники. Я смог убедить всех в том, что просто следы воды и синяки на телах дварфов не могут считаться доказательством поражения, и гидродухов надо подкрасить. Так они и поступили и теперь я имел прекрасно контрастирующие с зеленью мишени, в то время, как дварфы заменили красные плащи на коричнево-зеленый камуфляж. И, судя по тому, как улыбается сэр Бодрикс, он сам уже это понял, но отыгрывать назад не стал.
   Так они и двигались, пока до окопа не осталось метров двести. Потом "терминаторы" начали разворачиваться из походной колонны в шеренгу. А вот дудки вам! Я специально дал посреднику разглядеть все наши приготовления, даже ненароком подсказал, то, что могло от его взгляда укрыться. И не прогадал, все начало складываться так, как я запланировал. Окоп на самом деле был практически пустой, там сидела всего треть дварфов, группа "гамма" самые меткие, но наименее подвижные мои стрелки.
   Остальные давно уже были на флангах терминаторской колонны и, когда колонна прошла еще немного и спереди раздались первые разрозненные выстрелы, дружно ударили сбоку сзади. Я командовал с правого фланга, Павейль рулил слева, причем ни он ни я не высовывались вперед и не подставлялись под перекрестный огонь, а благоразумно стояли за спинами стрелковой цепочки и, дополнительно, за отдельным укрытием. Накануне я, словно Чапаев достал загодя приготовленную картошку и наглядно продемонстрировал Петьке... Пустоте... Павейлю азы тактики. И не зря.
   Дварфы палили словно сумасшедшие, как я их учил, концентрировали огонь на ближайших духах и от этого крайние "терминаторы" буквально разлетались вдрызг... Вернее в брызги, вода все же ж. Вода то вода, но Вашу-Машу, как это смотрелось! Словно супер боевик или ужастик, стрельба, крики, визг, и фонтаны "кровищи" во все стороны!!!
   Эффект внезапности сыграл и на командование противником. Маги растерялись, управляемые ими духи замешкались и потеряли еще время, не удержались даже паладины, вскинули молоты. А пацан, тот даже едва не сорвался с места громить нашу засаду. К счастью(к счастью для всех нас конечно же ибо ни нам не улыбалось попасть под удар молотом неуязвимого бугая, ни колдунам оказаться без прикрытия) Бодрикс его окликнул и вернул на место.
   А там уже и все было закончено. Разгром получился полнейший. При таком неравенстве сил, шестеро героев против одного меня, мы все таки победили! Последних духов расстреливали вообще словно в тире, они не имели ни малейшего шанса подобраться сквозь шквал пуль и растекались, помахав нам на прощание пудовыми кулаками. Надеюсь все же они и правда не мучаются, как существа из плоти и крови, как клятвенно заверял меня Бодрикс, и не захотят с нами позже поквитаться за этот расстрел. Это было бы еще неприятней, чем поссориться с магом. Маг что, маг всего лишь человек, а вода вездесуща... Вот как бы они мне потом не насували. Везде.
   "Интенданты" кисло поздравили нас с победой и отбыли, с ними отправились и паладины, даже Бодрикс не стал задерживаться, лишь помахал рукой, дескать все Ок. Испытание мы прошли.
   Оставшись же одни, я начал инспектировать, насколько хорошо мы его прошли.
   -- Что у нас с потерями? - поинтересовался я.
   -- Потерями? - переспросил кто-то из дварфов.
   -- Я имел в виду, условно убитых.
   Увы, потери все же были. Я еще во время боя заметил, что некоторые духи все же сумели контратаковать и в нашу сторону прилетели ответные подарки. Красные снаряды были заметны даже во время выстрела и полета. И некоторые, однозначно, нашли свою цель. Вот я и хотел узнать, сколько дварфов сегодня искупались в ярко-красных струйках.
   -- А-а-а, это, - поняли стрелки. - Ну, мы условно потеряли Драпина, Нагрина, Гропота. Так, кого же еще?
   -- Босс, - поднял руку Дорог. - Кажется, я слегка потерялся.
   -- Ага, - подтвердили коммандос, заглядывая ему за спину. - И этого тоже. Дважды.
   -- Ну, то что этого, как раз и неудивительно, - заметил Павейль. - Он бросился вперед, прямо под перекрестный огонь.
   -- А еще мы потеряли вас, босс, - меланхолично закончил Глаин.
   Я оглядел себя. Ну, точно, вот она метка. Правда не "смертельная", даже скорее брызги, чем попадание, с такой раной я бы еще повоевал, но неприятно. И еще, когда успели то?
   -- Ладно. Каковы результаты показательного боя?
   -- Мы все измазались краской! - дружно ответили дварфы и заулыбались собственной догадливости.
   -- Я имел в виду более широкий смысл, - объяснил я. - Если бы это были не красящие струи, а настоящие пули, что бы было?
   -- Мы бы остались без командира, - некстати, но довольно резонно подсказал снайпер Даин.
   -- Что еще?
   Дварфы переглянулись.
   -- Мы заткнули интендантов, - вставил Павейль, не дождавшись этой реплики от рядовых. - Теперь они долго ничего нам не скажут.
   -- Верно, - обрадовались дварфы. - Точно говоришь...
   Пришлось их остудить.
   -- Прежде всего. Вы не сразу заметили, что остались без командира, - проговорил я таким тоном, что каждому из стрелков стало понятно, в пятне у меня на камзоле виноват вовсе не я, а они, причем все сразу. - А случилось это потому, что вы забыли все, что я вам говорил и действовали не по схеме.
   -- Босс, - возмутился Дорог. - Это все обозники виноваты. Они поехали не в том порядке, как мы договаривались.
   -- Нежити вы тоже скажете, что они поступали не так как договаривались?
   -- Но...
   -- А ты бы вообще помолчал, - оборвал его Павейль. - Ты условная потеря.
   -- Действительно Дорог. Как ты можешь объяснить, что тебя подстрелили?
   -- Так стреляли же, - растерялся этот Капитан Очевидность. - Вот и подстрелили.
   -- Но твоя позиция позади Даина и Мруина, а они "остались живы".
   Стрелок подавлено молчал.
   -- Это касается всех остальных "погибших" и даже тех кто сегодня уцелел, - объявил я. - Я хочу научить вас уничтожать противника, но самим при этом, оставаться в живых. Коммандос действуют в тылу противника, пополнения рядов нам ждать неоткуда, а значит каждый боец на вес золота и должен продержаться до конца рейда.
   На этом я дварфов отпустил. Им требовалось время чтобы переварить и принять сказанное. По крайней мере я так думал.
   -- Босс. А босс?
   Я оглянулся. Это был Траин, крупный для дварфа стрелок, самый толстый из нас всех.
   -- А это правда, что я на вес золота?
   -- Нет Траин, лично ты нет, - подколол приятеля Мруин. - На вес золота лишь умные коммандос, а такие как ты идут в нагрузку.
   -- Нет, ну правда?!!
   Сдается мне, они восприняли мои слова насчет золота немного иначе, чем я предполагал и планировал. Ну да ладно, время еще есть, пусть еще подумают. А Траин, как самый жадный, будет это делать на двойном дежурстве...
   Выпускным экзаменом для коммандос, перед реальными боевыми действиями, должна была стать охота на дракона. Того самого, что улизнул от нас на перевале Огровой пади. По слухам он продолжал ее навещать. Я поделился затеей с Дорином и пригласил дварфа поучаствовать в охоте. Горный король должен был выступить в качестве наблюдателя и придать охоте-испытанию легитимность, одного меня почти наверняка не отпустят, но Дорин, как ни как он был авторитетным героем и ему не посмели бы отказать. Кроме того, я думал взять его для подстраховки. Коммандос конечно хороши, но мало ли что может случиться, а крепкий пехотинец - танк не помешает.
   Король-кузнец принял приглашение с таким энтузиазмом, что едва не объявил немедленное построение, однако поход на дракона пришлось отложить. Вместо этого нас ожидало другое испытание.
   -- У вас десять часов на подготовку и сборы. Вечером выдвигаетесь в рейд по тылам противника, как и хотели. Тем более, что вы показали чего вы стоите.
   Учения учениями, но теперь нам предстояли реальные боевые действия, а это далеко не одно и тоже.
   -- Но, сэр, - сразу же обратил на это внимание я. - Дварфы еще не готовы. Бросать их сейчас в бой, значит, подвергать ненужному риску, и их самих и весь проект в целом...
   -- Мы сейчас рискуем не только этими дварфами, но и всеми остальными кто только способен сражаться, - рявкнул герой, да так, что я вздрогнул. - Ты, что же не понимаешь, что сейчас происходит? Прорыв по всему фронту, еще чуть-чуть и никакие коммандос никому будут не нужны.
   Это было для меня сюрпризом. Я то думал дела идут в целом неплохо, судя по полусонной жизни в Даратуре, так вообще сказочно... А оно вон как!
   -- Все. Дебаты окончены! У вас есть полдня, чтобы приготовиться к маршу.
   -- Так точно, сэр, - только и смог я ответить. А, что мне еще оставалось?
   Паладин смягчил интонацию.
   -- Так надо. Просто примите это, Кок. Была бы моя воля, я бы дал вам еще возможность подготовиться, но это, увы, уже невозможно. Пришло время показать, что все это, - он кивнул на коммандос, - было не зря. Мы в вас верим!
   Однако уже то, что нам даже не дали свиток телепортации, по которому я мог бы эвакуировать бойцов, если дело примет совсем уж скверный оборот, говорило само за себя. В то, что один отряд, сможет существенно повлиять на ход сражения никто на самом деле не верил. Увы, но я теперь в этом тоже здорово сомневался.
   Нам предстояло доказать невероятное и сделать невозможное. Ура, как раз то, что обычно поручают Самым Главным Героям Игры!
  

* * *

  

Уровень четвертый.

  
  
   Умение первое. Уровень первый. Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - типа обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Против бронированных и магических целей малоэффективен. Темп стрельбы - высокий.
  
  
   Умение второе. Уровень второй. Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - сержант, основной род деятельности - замкомвзвода по боевой и хозяйственной части. Средний боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи. Соседним дружественным юнитам придает бонус до +25% к точности стрельбы, к шансу уклониться от стрелковой атаки и к темпу стрельбы.
  
  
   Умение третье. Уровень первый. "Пролаза".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой. Побочный эффект: исправление ситуации идет не всегда так, как планирует герой и может послужить причиной или катализатором гораздо больших волнений.
  

* * *

Глава восьмая.

Кости рейдера... то есть рейдеры Кости.

  
   Раньше мне не приходилось путешествовать на дирижаблях гоблинов и сейчас я понял, что не много то и потерял. Внутри летающего пузыря было тесно, словно в бочке с сельдью, и очень неудобно. Сцены из фильмов про доблестных десантников, то, как они сидят в своих вертолетах в три погибели, ничто по сравнению с тем, как в этом цеппелине скорчились мы. Хорошо хоть, что дварфы невелики, а не то бы нам вообще тут было не продохнуть. Интересно, как тут помещаются крупные пассажиры? А ведь аппарель рассчитана на груз размером во весь отсек, так что пассажиры могут быть ну о-очень крупные! Вот как бы я себя чувствовал не среди дварфов ростом в полтора метра, а с рыцарской конницей, например, или рядом с огром? Чур... Чур меня!
   К счастью были и другие положительные стороны, например в дирижабле, в отличие от того же вертолета, было не шумно и не тряско. Тихо рокоча маневровыми винтами гоблинский пузырь плавно уносил нас от уютной гостинни... казармы во вражеский тыл. Скоро, скоро мы там всех разнесем вдребезги и пополам. Это, конечно, если нас первыми не разнесут. Ну на то и были недели подготовки чтобы мы, а не нас. И мы докажем свою крутость! Держись нежить, мы идем! По коже прошла дрожь предвкушения. Ну мы им дадим!
   Хотя, если честно, то я бы предпочел другого противника. Нашей целью была армия Сильваны, но, вот ведь какое дело, к Темной Лучнице я враждебности не испытывал. Насколько я понимал, конфликт разгорелся по вине обеих сторон, причем большая часть ответственности за возврат к конфронтации лежал именно на людях. Я имею в виду живых людях. Вернее на их полной неспособности отделять зерна от плевел и мух от котлет.
   Ну, положим, после стольких лет войны всех против всех, непорочных агнцев уже не было, но ведь можно было хотя бы различать врагов и нейтрально настроенную нежить? Ан нет. Отказываясь признавать, что Королева Баньши не всемогущий Лич и не может контролировать всех без исключения андедов, люди стали отожествлять ее воинов с дикой нежитью и это было фатальной ошибкой. Сильвана не насылала на людей нежить, наоборот, она, как могла, пыталась оградить Альянс от поползновений сил тьмы. Прежде всего она блюла конечно же собственные интересы, но с бывшими союзниками оставалась честна и, в меру сил, способствовала их покою. Однако заткнуть все бреши ей не удавалось и с каждым новым происшествием звучало все больше претензий, пока их не накопилось слишком много.
   Люди же, даже не смотря на хаос у самих себя, словно не понимали, что и среди немертвых тоже нет единоначалия. Существование бандитов людей воспринималось как нормальное явление, но всякая агрессия со стороны нежити считалась непростительной. Реагируя на жалобы и пытаясь показать свою добрую волю, верховная Баньши предложила Альянсу новый союз, но лучше бы она этого не делала. Люди организовали несколько экспедиций для охоты за дикими андедами, однако провели все так плохо, что и сами почти ничего не добились и Отрекшимся помешали. Несколько отрядов Сильваны, в ходе совместных действий, здорово пострадали и это еще больше охладили отношения людей с союзной нежитью.
   Завершилось все тем, что Сильвана отказалась от такой "помощи" и потребовала покинуть ее земли. Естественно в Совете Альянса это требование восторга не вызвало и, и без того уже шаткий союз окончательно распался. А раз не было больше воли к сотрудничеству, то столь разные социумы быстро перешли к вражде. И вот это было уже совсм зря! Нежить была неудобным другом, но врагом она была вообще страшным.
   В процессе знакомства с игрой, я расспрашивал и о нежити и вот что понял про их армию: расклад не сильно отличался от того, что я имел возможность наблюдать при игре в Варбариан Граф на своем домашнем компьютере. Они по-прежнему делились на три основных группы. Люди, твари и духи.
   К людям относились все те типы, кто решились пойти на службу у Короля Лича. Кстати, они были не мертвецами. Вот так вот. В большинстве случаев это были добровольцы: идейные - фанатики убежденные, что так получат бессмертие или меркантильные - работающие на кого угодно, кто больше заплатит, и лишь некоторая часть людей работала на нежить вынужденно. У этих был лишь один выбор, служить так как есть, или в виде зомби.
   Послушники стояли на низшей иерархической ступени нежити, а колдуны некроманты, наоборот, на высшей. Эти чародеи совмещали в себе качества младшего и среднего командного состава, дрессировщиков и еще бойцов поддержки. Не знаю, как это у них получалось, но по слухам справлялись они на отлично. В целом же все обстояло примерно как и в армии людей, с делением по роду деятельности и статусу. Вершиной этой пирамиды был Артас, который даже надев корону Нер-Зула оставался живым. По крайней мере, я так понял. Но там еще предстояло разбираться.
   Твари. Твари это все животные, естественного или нет происхождения, пушечное мясо нежити и ее же основные ударные силы.
   Самыми распространенными были упыри или вурдалаки. Подвижные бестии размером с человека. Могли быть опасными в больших количествах, но - как мне тут сказали - в одиночку для опытного бойца угрозы не представляли. Довольно автономны, поэтому часто выпадают из под надзора высшего командования и дальше действуют самостоятельно. Кстати, это одна из причин почему разгорелся конфликт между Альянсом и Сильваной. Альянс требовал или взять их под контроль, что было почти невозможно, или истребить, чего Сильвана тоже сделать не могла. То есть, сперва не могла, а потом уже и не особенно стремилась.
   Могильные пауки. Кавалерия нежити, правда, по сравнению с пехотой-упырями, довольно медлительная. Некогда совершенно самостоятельная раса, теперь не то завоеванная Плетью, не то заключившая с ней союз с той же целью, что и люди-сектанты, обретение бессмертия. Восьминогие челопуки живущие под землей, но умеющие охотится на летающих созданий. Вот такой вот парадокс и аксепт, ага! Про них дварфы говорить не любили. Не то побаивались лишний раз упоминать, не то презирали... Но не любили.
   Следующим пунктом "животного" мира нежити шли Отвращения. Основная их сухопутная пробивная сила. Здоровенные куски мяса (иначе не скажешь), сшитые из частей тел погибших существ, слишком поврежденных, чтобы оживляться в виде зомби, но не настолько, чтобы пойти просто на корм для вурдалаков. Генная инженерия в мире фентези, дети сумасшедшего хирурга, Чудовища Франкенштейна, поставленные на производственный поток. По умственному развитию не сильно отличались от тех же вурдалаков, у них и некоторые повадки были схожие, но слишком мощные и дорогие, чтобы позволить их потерю. Поэтому за каждым Отвращением всегда присматривал колдун-сержант. Рисковая профессия, между прочим. И чужие могли прибить и свои... Если некромант мог справиться с характером монстра, то тот был послушен, но когда мастерства дрессировщика было недостаточно, то чудовище его съедало. И никакого молока за вредность. Вот пожалуй про них и все.
   Костяные драконы. Здесь совсем другой разговор. Даже смерть и влияние нежити их не сильно изменило. Потомки Сефирота признали формальное главенство некромантов, но даже так сохраняли превосходство во всем. Из характеристик. Самые сильные бойцы нежити, могут летать, могут замораживать противника, совершенно нейтрализуют оборонительные механизмы башен. Ну и просто, сами по себе невероятно жуткие противники.
   Духи. Пожалуй то, чем армия нежити отличается от армий всех остальных формаций, больше всего. Все без исключения стороны, в той или иной мере используют духов, но только у андедов проявления призрачных миров выделены в отдельный, не менее масштабный чем все прочие, класс. Нигде больше нет такого засилья потустороннего как у нежити. Это и неудивительно и неприятно. Их разведка основана на способностях теней; каменные сфинксы и призраки - баньши самые коварные, из известных мне, войск; и даже их осадные приспособления движутся с помощью заточенного в труповозку духа. Еще горгульи и каменные лекари, те же духи поселившиеся в камень.
   Такая же картина складывается и среди героев. Если у всех остальных единообразие героев более менее соблюдается, в крайнем случае подбираются представители нескольких союзных рас, то у нежити кажется их нет и двух похожих. Утонченных демонов Натрезим, этих серых кардиналов Плети никогда не спутаешь с ожившими танками из хитина, Крипто - лордами, а призраки Королей- Некромантов, души мертвых колдунов, разительно отличаются от Рыцарей Смерти, - могущественных паладинов нежити. Гораздо менее распространены Высшие Демоны, PitLord,ы - остатки Пылающего Легиона, смирившиеся с разгромом армии, но никак не с собственным конфузом, и готовые на все, чтобы вернуть себе главенствующее положение. Зато со сменой руководства в ставке, много веса приобрели Темные Рейнджеры, гвардия Сильваны Виндруннер, едва не разгромившая самого Артаса и превращенная им за это в лучниц-баньши. С ними то нам скорее всего и предстояло встретиться. Или, если очень повезет, то не встретиться.
   Итак - нежить была не армией оживших мертвецов. Анимированными покойниками в их рядах были лишь самые слабые бойцы, зомби и скелеты, все же остальные, совсем наоборот... Скорее это была жизнь с отрицательным значением, не-жить. Действительно, люди решившие служить Плети оставались людьми, жизнелюбию упырей и Отвращений с их мощной регенерационной системой можно было лишь позавидовать, даже духи обладали странной, но жизнью. Только сейчас я осознал остроумие дизайнеров Вар Графа придумавших такую расу.
   Одновременно я подсчитал сильные и слабые стороны нежити. Сильных сторон, как ни крути, получалось больше, так что быстрой и убедительной победы ждать не приходилось.
   А ведь впереди, насколько точно я помнил сюжет, было возвращение Короля-Лича! Артаса! И тогда никому мало не покажется! Принц только что превратился в нечто единое с Нер-Зулом и добрее от этого не стал. Ох, классная будет драчка! Однако прежде чем бросать вызов Артасу, мне следует прокачать уровень. Несколько уровней! Нет-нет, в себе я уверен, но... но осторожность не повредит.
   Именно эту замечательную мысль я постарался внушить и дварфам и, похоже, мне это удалось. Высадка прошла аккуратно, даже можно сказать - классически. Один за другим дварфы выпрыгивали из люка, зависшего у самой земли дирижабля, и занимали круговую оборону, ощетиниваясь во все стороны стволами мушкетов. Все сделали настолько правильно, что просто загляденье! А ведь это мы репетировали лишь на муляжах, когда выпрыгивали с специально построенной качающейся башенки, изображающей вертоле... дирижабль.
   -- "Альфа", чисто!
   -- "Бета", чисто!
   -- "Гамма", чисто!
   А вот гоблин сыграл не по правилам, стартовал еще до того, как отчитались все отделения и я дал ему команду отчаливать. Этот паразит сдернул сразу, как только избавился от последнего десантника. А, если бы было нечисто?!! Укоризненно погрозив кулаком тающему в голубом небе пузырю, я решил, что дела все же складываются неплохо. Мы таки выбрались в поле боя, пора и начинать разведку. Благо что первая цель была совсем недалеко.
   Еще с высоты я заметил в сплошном зеленом покрове какую-то "неровность" хорошо различимую с высоты и приказал высадить нас к этой аномалии му поближе. Будет привязка к местности, да, заодно и не надо будет далеко идти, чтобы посмотреть что там. С неба это выглядело словно какое-то серое пятно и вроде бы какие-то строения. А еще меня разобрало любопытство. Не знаю насколько это попадало в число интересов нашего командования, но посмотреть стоило.
   Мы определились с направлением и выступили. И минут через двадцать оказались на месте. Аномалия началась резко, словно это был пересаженный сюда кусок вообще другой планеты. Вот вокруг зелень, а вот за невидимой границей такие же деревья, но уже скрюченные и изуродованные, серые... Словно сцена из фильма ужасов. Границу между зеленым и серым мы переступили с неохотой. Да что там неохотой, это было почти физическое отчуждение.
   Если бы наш лекарь не сказал, что угрозы нет, то я бы, пожалуй, вообще обошел это проплешину стороной. Я тоже, как ни напрягал магический глаз, не видел опасности, но был тут какой-то неприятный фон вызывающий легкое чувство брезгливости из-за которого знакомиться с аномалией уже не хотелось. Ну совершенно. Хотя эльф клятвенно заверил меня, что от кратковременного контакта вреда не будет.
   -- Правда долго тут находиться не стоит - уточнил он.
   "Критическая доза... Наверное, что-то вроде радиации" - подумал я. - "Только магической".
   Не по себе стало даже дварфам. Обычно пофигистически настроенные, эти бродяги сейчас выглядели подавленно. Эта серость вокруг... Она действовала реально угнетающе. Словно Порча в Сайлент Хилл. Серьезно. К этой дряни не то что прикасаться, на нее наступать и даже смотреть не хотелось, казалось она живая... если, конечно, это слово применимо к нежити и их влиянию на землю. Она словно даже смотрела в ответ! Брррр! А эти деревья словно скелеты чужих?
   Правда деревьев было немного. Основную площадь серого пятна занимала полянка, в центре которой стоял какой то не то сарай, не то дом, а-ля баракко. Это и было то строение, что мы заметили с дирижабля. И, что бы не было причиной аномалии, оно располагалось в этом строении.
   Я задумался: хорошо, если это дела давно минувших дней, а что если оно и сейчас там? Я еще раз оглянулся на эльфа и он пожал плечами - не так уж и хорош он был, чтобы видеть сквозь стены. Я понял, что данные им гарантии имеют отношение лишь к серой гадости под ногами, но про то насколько опасен источник серости он мне не советчик. Придется зайти внутрь. Правда я почему то был уверен, что пятно уже давно не растет, значит источник или уже не активен или отсутствует и поэтому решился таки на осмотр строения.
   Мы окружили барак и вскоре подошли к самим стенам. Даже попытались заглянуть через щели внутрь, но там было слишком темно, а щели слишком узкими... Кроме одного места. Подкрадываясь туда, я услышал голос стрелка Драина.
   -- Посмотри, что там?
   -- Вот свою голову туда сунь и посмотри, - в полном соответствии с тактикой коммандос о четком и скоординированном сотрудничестве, откликнулся его напарник по группе "альфа" Дорог.
   Что-то у моих вояк не так, надо разобраться.
   -- Что случилось? - спросил я вполголоса.
   В ответ эти двое резко вскинули стволы и тут же прозвучали сразу два выстрела. Палили навскидку, на звук. И пофигу им все, чему их обучали все последнее время! К счастью забыли не только о координации, но и о навыках стрельбы, пули прошли мимо, только выбили куски доски у меня над головой. Да и я не сплоховал, успел упасть на землю. Черт, а нервишки у бойцов - никуда не годятся. Необстрелянные еще... И надо придумать что-то, чтобы определять своих, какую-то систему сигнализации, что ли? А то сами же друг друга и перестреляем.
   -- Вы с ума сошли!
   Я начал было орать на дварфов, чтобы они прекратили валять дурака, но в этот момент стена сарая рядом со мной и без того ветхая, а теперь еще и изрядно поврежденная крупнокалиберными "пулями", обрушилась и в пролом выглянул оживший кошмар. Вурдалак. Он же упырь.
   Рожа упыря это, я вам скажу, испытание не для слабонервных! Голова размерами примерно как моя собственная, но у моего "нового друга", в отличие от меня, все семьдесят процентов объема головы занимает не развитый мозг и не благообразный облик, вовсе нет, все это ему успешно заменяла пасть усеянная острыми клыками. И, смею вас заверить, совсем даже не бутафорскими. Ух как прорисовали, аж душа в пятки прячется!
   Кстати о пятках... Я как раз увидел две пары, это Дорог и Драин рванули "за подмогой". Вне себя от злости, я заорал им вслед
   -- Стрелки, вы куда, Вашу-Машу?!!
   Я хотел и еще поорать, но упырь на меня набросился и тут уже я сам бросился бежать. Нет, не испугался... Просто как-то само собой так получилось. Только вот упырь был против. На меня словно дерево упало, когда он скогтил меня за плечо. Мама дорогая! К счастью я не рванул вперед и не насадился на когти, а кувыркнулся назад. Да, я сильный! Но, к счастью, легкий! Упырь же, видимо, ждал совсем другого, поскольку прыгнул вперед, туда, где я должен был находиться. При этом через меня он перескочил и плечо мое от неожиданности выпустил. Даже более того, он на миг выпустил меня из поля зрения и потерял время, пока я вставал, он, тупо поводя головой, таращился в другую сторону. Когда же понял, что я сзади, то я уже тоже стоял и даже уже почти прицелился ему в башку.
   И даже почти прострелил эту башку, но тут образина вышла из ступора и снова на меня кинулась, да так проворно! Я выстрелил, но не попал, а потом стало уже не до того, приходилось постоянно следить, чтобы по мне самому не попали. Кто мне наврал, что с упырем, если он один, можно легко справиться? Его бы сюда, я бы посмотрел! Лично я эту работу легкой уже не считал. И дварфы, что б их, куда то делись! Где они? Только что же тут были?!! Мы же все вокруг этого сарая тусовались. Краем глаза я заметил двоих своих "дезертиров" недалеко. Они все же не убежали, не бросили командира. Но чего тормозят то, почему не помогают?
   Словно услышав мои мысли дварфы начали стрелять, но упырь даже не обратил на них внимания. Стрелки мазали словно слепые, "пули" вновь и вновь прошибали доски в сарае вокруг упыря и, что было особенно неприятно, еще и вокруг меня. Бам! Бам! Бам!
   -- Цельтесь лучше, блджат! Вы что творите?!!
   Уворачиваясь от когтистых лап, я снова, в который уже раз, реально прочувствовал реалистичность этой игры. Реально страшно видеть тянущиеся к тебе эти загребушки и чувствовать вонь из пасти. Настолько все реально, что тело реагировало само, действовало на максимуме возможного! Ух ты, как он клацнул зубами! Это будет хит, однозначно! Особенно среди любителей полежать на диване, но иметь при этом идеальную фигуру. Одна-две таких схватки и пять кило минус, организм даже лежа в ванной только за счет адреналина вес сбросит.
   Ух тыыыыы! Самую малость ведь не достал!
   Тут упырь вдруг оставил меня в покое. Вместо очередного замаха он кувыркнулся назад, практически сделал сальто-мортале, и прилег отдохнуть. Устал бедняга от такой акробатики. Да и трудно устоять на ногах без головы то, пусть даже в ней мозгов с письку младенца... Ага, попали таки мои дварфики! Давно пора!
   Это был Наин. Я повернулся в его сторону и все еще шалыми глазами посмотрел на невозмутимого снайпера опускающего ружъе. Я шумно выдохнул.
   -- Ну, Наин, ну ты... молодец! Здорово успел, практически как в кино!
   Дварф усмехнулся.
   -- Дык!
   И только тут я выдохнул по настоящему. Потому что - сам только что понял - тогда не выдыхал, а наоборот, говорил, втягивая воздух. Правду говорят про видеоигры, что от них вред, я не только не высказал дварфам все, что про них думаю - кроме Наина, ему медаль, но и на пару минут аж дышать разучился! Хе-хе-хе!
   Рядом с моим спасителем стояли и другие дварфы. Ага! Оказалось тут почти все, и, посмотрев на них, я понял, что Наину надо дать две медали: одну за спасение от упыря, а вторую за то, что не дал застрелить меня другим дварфам. К счастью нашелся среди них один нормальный стрелок, а не то составил бы я компанию вурдалаку без головы... вон как сжимают мушкеты, ясно, что ни о какой прицельной стрельбе и речи бы не шло. Изрешитили бы отца-командира.
   Особенно колоритно выглядит сладкая парочка. Выглядели дварфы и правда совсем не браво. Видно, чувствуют свою вину. И не зря, сейчас я им все же выскажу! Первое, почему не смотрят куда стреляют и второе, почему не стреляют куда смотрят? Я что, должен один и с нежитью сражаться, но, мало того, еще и от френдли файр, "дружественного огня" увертываться? Особенно эти двое! Ну-с, что скажете?
   Драин и Дорог в один голос начали оправдываться и у них выходило, что стреляли то они не в меня, а в упыря, дескать, видели, как он ко мне подкрадывается, вот и упредили его упреждающими. Жалкий лепет, но я подумал-подумал да и сделал вид, что поверил. Разумеется, они не увидели нежить, а спугнули ее совершенно случайно, когда сдуру выпалили по мне, опять же с перепугу, ну, а попали в доски, за которыми сидел упырь, совершенно случайно. Но все получилось так удачно, что портить настроение не было никакого желания. Да и они сами понимают, что накосячили, незачем их добивать. Просто сделал предупреждение, чтобы в следующий раз были внимательнее и точнее. И остальных тоже предупредил.
   А потом мое внимание отвлекла ужасная вонь! Что за ерунда?!! Прогнило что-то в блджадском королевстве, насквозь прогнило! Запаши-ище то, запаши-ище! Я огляделся и понял, вляпался сапогом прямиком в полуразложившуюся тушку упыря. Но ведь она должна уже растаять, разве нет?
   -- Эй, - возмутился я. - Это еще, что за...
   Мое недоумение рассеял эльф, по своему обыкновению, совершенно невозмутимо.
   -- Это ведь нежить, проклятые, - объяснил он.
   -- Но раньше... раньше ведь все исчезало?
   -- Так это же нежить! - повторил эльф, словно это все объясняло.
   Впрочем, он был прав, это и правда все объясняло. Просто я еще не совсем привык к порядкам мира Вар-Граф. Это свиная требуха исчезала, если в ней больше не было необходимости, а нежить имела, если так можно выразиться, "волю к существованию". Даже после "смерти". Особенно на землях нежити.
   Однако и эта воля имела ограниченный срок действия, к тому моменту, когда мы уже собирались уходить, останки упыря тоже уже практически "растаяли". Эльф сказал, что если бы он "очистил" территорию, то это бы произошло еще быстрее.
   -- А одежду мне почистить так можно?
   Противный запах от упыря все еще держался на моем костюме, хотя видимых следов уже тоже не было.
   -- Нет, - холодно ответил эльф и я не стал уточнять, нельзя технически или же это просто ниже его достоинства.
   Вот ведь поросенок! А еще высокородный! Ничего, времени у нас впереди много, поквитаемся. Полный этих "благих" мыслей, я приказал отряду сделать короткий перерыв на отдых, разумеется за пределами "порченой" поляны, а сам, пока Павейль расставлял охранение, задумался о своих делах.
  

* * *

  
   О чем прежде всего думает опытный путешественник? Правильно, о возвращении обратно. Об этом я и думал, еще до отправления и уже тогда у меня были подозрения, что что-то тут нечисто. Сейчас же подозрения оформились окончательно. Я уже говорил, что мне не дали свиток телепортации? Правильно говорил, не дали. Сказали, что эвакуация будет тем же порядком, что и высадка, то есть за нами пришлют дирижбамбель. Однако мне это уже тогда показалось подозрительным, еще до того, как гоблин нас скинул и даже не оглянулся, хорошо ли упали. Мне не сказали ни конкретных сроков нашего здесь пребывания, ни точного места сбора не назвали, просто приказали провести разведку местности, "поелико возможно будет" и вернуться на место высадки через "несколько" дней.
   Ага! Пойди туда - не знаю куда, принеси то - не знаю что, примерно так же. Правда еще надо было поджечь какую-нибудь постройку нежити и тогда, дескать, на ее дым слетятся эвакуаторы... Ага. Щас! Даже когда мне это в первый раз говорили, я сомневался, что такая система оповещения сработает. Мы летели вглубь территории бывшего Лордерона почти всю ночь, и из-за расстояния у нас тут даже взрыв дерева Хиджал останется незамеченным наблюдателями Альянса . А вокруг - нежить! Которая, к гадалке не ходи, сбежится на "огонек" гораздо скорее. И "несколько дней" могут быть и пара суток, и неделя, и может даже месяц... а, что если бы мне уже сейчас потребовалась помощь?
   И вот тогда то у меня и появилась мысль, что нас отправляют не на разведку, а чтобы мы постреляли немного нежить и привлекли к себе ее внимание. Да-да, наше возвращение не планировалось, мы были смертниками. Но охота за нашим отрядом облегчит положение Альянса на других фронтах.
   Кстати, насколько я помнил сюжет игры, это положение сейчас довольно скверное: Сильвана на пике своего могущества и расчищает "жизненное пространство" для "отрекшихся", нежити вырвавшейся из под контроля Короля Лича и ставшей вроде как самостоятельной. И она дико раздражена поведением Альянса. А это означает, что толпы "свободных" мертвяков сейчас крушат зарвавшиеся людские войска. Так что совершенно точно, нас не на разведку послали, а чтобы нашим партизанским отрядом отвлечь внимание от фронта.
   Вместе с тем, я понимал, что наше задание лишнее. Сильвана или вообще не собиралась никого завоевывать, собираясь ограничиться лишь разгромом карательных армий Альянса, или же не успела, потому что вот-вот появится Король Лич и первым делом набросится на мятежную эльфийку. И тогда ей станет уже не до спасения других, самой бы вырваться.
   Собственно я еще и поэтому согласился на задание, не только из-за категорического приказа, но и потому, что понимал: скоро всем станет не до нас, в общей заварухе на небольшой отряд коммандос никто не обратит внимания и мы сможем вырваться. Пусть даже и не на дирижаблях, а своим ходом. Заодно хапнем на "Отрекшихся" опыта, перед столкновением с действительно сильными противниками. Ну а в совсем уж крайнем случае, я просто поиграю вволю.
   ...И я поиграл вволю! Да еще как! Зажгли мы с дварфами здорово, прошли по коммуникациям андедов, словно горячий нож сквозь масло.
   Как оказалось таких строений, вроде первого амбара, тут было полно. Не обязательно отдельно стоящие, и не обязательно большие, но часто... Да что там, практически каждое строение оставшееся тут от людей было с "начинкой". Я так и не понял, почему так, возможно нежить просто инстинктивно тянулась к местам прежнего обитания их тел, но к любой халупе, стоящей на порченой земле, следовало подходить так, словно там кто-то сидит в засаде.
   Когда я говорю кто-то, я имею в виду упырей и зомби, других нам почти не встречалось. Зомби были "обыкновенными" зомби, плохо прожеванные, подгнившие тела вставшие вдруг и начавшие ходить туда-сюда. Непонимаю Ромеро. Что такого страшного в зомби? Страшно было лишь в первый раз, да и то, лишь до того момента, пока по зомбаку не начали стрелять. Потом мертвецы стали для нас лишь в качестве разминки. Живучие, не спорю, но совершенно не опсные из-за медлительности. А вот упыри по-прежнему вызывали опаску. И живучие и быстрые они представляли реальную угрозу. Я каждый раз убеждался, что тогда, при первом нашем столкновении, мне невероятно повезло. Больше ни разу не удавалось завалить упыря с одного выстрела, обычно результат был лишь с пяти-шести хороших попаданий. Пару раз встречали скелетов, но оба раза распатронили еще до того, как я успел увидеть их в движении, так что тут сказать ничего не мог... Скорее всего они были даже еще меньшей угрозой, чем зомби.
   Однако, как я понимал, это все были детские шалости. Совершенно очевидно, что, даже по меркам нежити, мы двигались по заброшенным территориям. Вполне возможно, что это была вообще не армия Сильваны, а "дикари", никому неподконтрольная и, в общем, никому и не нужная "мертвечина". Насколько мы будем хороши при встрече с регулярными войсками "отрекшихся", я пока не знал и опасался, что с организованной армией андедов справиться будет намного сложнее.
   И я не ошибся. Увы. Началось все с того, что мы наткнулись на более менее сохранившуюся деревушку, где нежить не только сидела по укрытиям и не бродила бесцельно, а занималась какой то работой. Зомби крутили какое-то колесо, упыри быстро-быстро таскали ящики и мешки и рубили деревья. Страшное зрелище, кстати. С такой легкостью, с какой они рвали древесину, человеческое, да и дварфье тело, их когти порвут вообще играючи. Тьфу-тьфу, хорошо, что никто из наших до сих пор не попался под эти тесаки.
   Подчитав численность противника, я почти отказался от атаки - их было в два раза больше чем нас, и это только те, кого я видел, ведь могло быть и больше - но меня соблазнило то, как они располагались. База нежити раскинулась в лесу огромной серой кляксой и упыри с мертвяками были очень рассредоточены. И я уже достаточно изучил их повадки, чтобы предугадать действия... если я не сильно ошибся, то мы вполне могли провернуть голливудский прием, когда группа спецназа нападает на превосходящие силы противника и отстреливает их по одному. Идея мне понравилась и вскоре мы все подкрадывались к одному краю вражеского поселения.
   Первой нашей жертвой стали упыри-дровосеки. Занятые своим делом они даже не сразу поняли, что их убивают, некоторые - я сам это видел - продолжали рвать деревья даже когда пули попадали лично в них, не то что в соседей. Тупая нежить! Но это было нам на руку и мы избавились от почти трети вражеских солдат в мгновение ока, словно в тире по тарелочкам постреляли.
   Дальше стало сложнее, но не намного. На нас таки обратили внимание, но мой расчет оказался изумительно верным: нежить бросалась к нам неорганизованно и попадала под огонь по очереди, так что мы гарантированно убивали любого, кто не спрятался. В целом это было даже не особо напряжно, стреляй себе и стреляй.
   А потом мы двинулись вперед, уже на саму базу и перестреляли тех, кто был слишком медлительным, чтобы самому к нам выйти. Или умным... Дварфы разделились по группам и зачищали деревню. По очереди они врывались в дома и расстреливали тех, кто там прятался. Сам я лишь посматривал по сторонам. Не царское это дело возиться с недобитками, да и парни уже наловчились достаточно, чтобы все делать без прямого вмешательства.
   Впрочем, нашлось дело и для меня. Один из дварфов доложил о необычном для нас явлении, коммандос взяли пленного.
   -- Там некроманта повязали, - сплюнул стрелок. - Мерзкий тип, лучше бы его того...
   -- Некроманта? - обрадовался я. - Ого! Классно! Пойдем посмотрим.
   Дварф проводил меня к лежащему на земле связанному человеку. Именно человеку, поскольку было слышно, как он дышит и это было не сопение упыря. Мутаций тоже не было видно.
   -- Ну те-с, - сказал я вставая так, чтобы он меня увидел. - И что наш новый друг нам скажет, прежде чем мы его прикончим?
   -- То, что вы будете следующими... Смерть - единственный выход, - хриплым голосом сказал некромант с усмешкой глядя на меня.
   Выглядел он слишком высокомерно для своего положения, но я понял, что обычными средствами его не проймешь.
   -- Ага, - в тон ему отозвался я. - Шао Канн будет доволен, так да?
   Вот это некроманта озадачило. Только что он игнорировал все вокруг происходящее, явно был готов умереть, а тут вместо того чтобы его пытать и убивать, его явно пристебывают...
   -- Шао... что?
   Нет, Мортал Комбат вторую часть он явно не смотрел.
   Я пригляделся к этому, первому встретившемуся мне человеку нежити. и сразу отметил несколько интересных подробностей. Прежде всего он "излучал" магическую энергию, при расфокусированном взгляде не него, аура на периферии зрения становилась гуще и упорядоченней. Почти как при взгляде на мага людей, только там она была синей или зеленой, а тут грязно бурой. Ну все правильно, нежить же. Впрочем принадлежность к Плети была видна и без моего "магического" глаза. Если у дварфов нарушение пигментации кожи было вызвано длительным пребыванием в пещерах, а землистый цвет лица объяснялся наличием на лице изрядного количества именно земли, то у этого парня все обстояло по-другому. У него все это шло изнутри. Словно червивость просвечивающая сквозь кожуру яблока.
   А еще он не боялся смерти. Даже больше, он был к ней совершенно равнодушен. Конечно для игры это не удивительно, у неписей так и должно быть, тем более для нежитей, но все равно внушало невольное уважение. Дварфы вон, хоть и уверяли меня в своем бесстрашии, но при малейшей опасности орали и даже паниковали за милую душу, а этот тип, в дула ружей смотрел отстраненно. В реальности так смотрят или смертельно больные или фанатики, ну да с них его наверное и рисовали. Хе-хе... Адепту нежити даже пририсовали вид некоторого превосходства. Такое достоверное и зашкаливающее, что даже высокомерие моего эльфа померкло.
   Правда меня это проняло ненадолго, я снова просто вспомнил, что это все часть игры и дело лишь в мастерской прорисовке персонажа... поэтому я от всей души им восхитился. Но мастерство разработчиков было еще даже большим, чем я думал. Когда я говорил некроманту, как он хорош, он удивился. Да-да, ему прописали даже функцию удивления при нестандартном моем поведении! И он даже начал делать мне какие то знаки, так, словно я был его сообщником.
   Последней эмоцией некроманта стала злость, потому что его сообщником я все же не был, намеков "не понял" и спасать его не стал, а посему дварфы запросто расстреляли упертого культиста. Перед расстрелом колдун пожал плечами и крикнул, что за него отомстят, что Сильвана уже идет по нашему следу. Но это он наверное со зла так сказал, ведь, наверное, уже думал, что отвертелся от преждевременного перевоплощения, а тут такой облом. Еще больше он бы разозлился, если бы знал, что, перевоплощения не будет вообще и все его старания напрасны. После расстрела я приказал сжечь труп и проследил, чтобы все сделали правильно. Не оставить истлевать, а именно целеноправлено уничтожить тело... А нефиг было на меня так смотреть! Хотя дело, конечно же, не в желании стереть наглую ухмылочку, а в стремлении обезопасить себя от возможных неприятностей. Чтобы не получилось, как у Кел-Тузеда, только наоборот. Тому то было приказано помогать своему убийце Артесу, а этот на меня обиду затаил и что если заслужил и станет Личем? Так что гори некромант, гори!
   Однако его слова про Сильвану меня задели. Не то чтобы я верил злодею, но осадок его слова у меня оставили. Как бы то ни было, но теперь на нас точно обратят внимание и нам следовало сбить врага с толку.
   "А что есть более бестолкового, чем наступление на превосходящие силы противника" - подумал я? - "Правильно, ничего глупее не придумаешь".
   Именно потому, что это было самым непредсказуемым, я и решил не отходить к границам с Альянсом, тем более, что там сейчас была большая часть сил Сильваны и все ее внимание было сосредоточено именно там, а наоборот, двигаться вглубь королевства Отрекшихся. А для этого следовало переправиться через реку.
   -- Так парни, дружно проявляем смекалку, - заявил я, построив первое ближайшее ко мне отделение. - В цивилизованных краях это называется мозговым штурмом, здесь и сейчас это никак не будет называться, мы просто будем думать, как нам оказаться на том берегу.
   -- Сэр, - тут же подал голос Дорог. - У меня идея.
   -- Да?
   -- Почему бы нам не воспользоваться лодкой?
   -- Строить лодку долго, рядовой.
   -- Сэр, - тихо окликнул меня Павейль. - Лодку строить не надо. Она в кустах, прямо позади вас.
   -- Что?
   Я повернулся и, действительно, в камышах, прямо перед собой обнаружил замаскированную лодку. Замаскированную надо признаться спустя рукава, только тот, кто смотрит в другую сторону как я, мог ее не заметить.
   -- Я имел в виду долго строить понтон, - стараясь не думать про себя слишком плохо, скомандовал я, - но раз идей нет, то придется переправляться по очереди. Так, пошли-пошли-пошли...
   Толкаясь и ругаясь вполголоса, дварфы поволокли посудину к большой воде. Однако, когда этот вопрос был решен, появился другой. Только что доложили: кто-то из парней попал в засаду и теперь у нас был раненый. И, по суровому лицу Павейля я понял, что тяжело раненый. С сержантом мы подошли к лежащему на досках дварфу. Боин. Бедняга. Весь залитый кровью из длинных-предлинных порезов... Ну вот, только что же всем напомнил, что нельзя попадаться в когти упыря. Но как же так получилось то?
   Оказалось, что на него напали уже практически после боя, во время зачистки очередного здания. Стрелка нельзя было ни в чем винить, он действовал, как учили, да и вся группа не сплоховала, все сектора подхода по земле они перекрыли - наученные уже - но вот взглянуть наверх никто не догадался. А этот упырь набросился на дварфа именно сверху. Видимо там были какие то стропила, по которым мертвяк и забрался на верхотуру. В связи с этим случаем я прочитал дополнительную вводную.
   -- Вы все поняли, парни. Теперь смотрим не только по сторонам и под ноги, но и вверх.
   Тем временем раненого лечили. Эльф сел рядом с носилками и положил руки на Боина. Ладони лекаря при этом начали светиться приятным оранжево-желтым светом. По опыту я знал, что это хорошо, значит, жить дварф будет. Но его состояние, и вообще этот случай, плохо сказались на нашем моральном духе, поэтому, пока эльф врачевал раненого, я вправлял мозги здоровым.
   -- Враг хитер и силен, и нам не остается ничего другого, кроме как стать хитрее и сильнее чем он. Бла-бла-бла... Впрочем, я в вас, верю и не сомневаюсь, что коммандос себя еще покажут.
   Я надрывался в духе Ленина минут десять, но нужного эффекта в полной мере не достиг. Дварфы определенно не горели желанием продолжать рейд.
   -- Может в следующий раз? - высказался кто-то из толпы коротышек.
   -- Чего это? - не понял я.
   -- Но за нами гонится сама Сильвана...
   -- Да ладно вам! Вот Сильване делать больше нечего, как бросать армию и начинать охотиться на нас лично. Она же генерал.
   -- Сэр, - подал кто-то, кажется Надрин, голос. - Она может и генерал, но известность она получила не поэтому, а потому, что была командиром Темных Рейнджеров. Говорят, они все по-прежнему ей служат. И вот они...
   -- Вообще-то все они пали в битве при Кал-Таласе.
   -- Так же как и она сама, - резонно возразил стрелок. - Но они все, по-прежнему в ее свите.
   -- И, что вы предлагаете? Послушать этого провокатора и уходить к своим?
   По тому, как посветлели и одновременно смутились лица коммандос, я понял, что именно это они и хотят мне предложить. Только стесняются. Однако я четко знал, что как раз сейчас этого делать нельзя. Не с раненым. Нас просто тупо догонят. А вот идея с переправой теперь была еще привлекательней. Мы заморочим голову нежити и отсидимся где-нибудь в укромном уголке, пока Боин не поправится, а потом будем прорываться. Главное, чтобы сами дварфы не испортили этот изящный план.
   -- Ребята, - приказывать мне отчего-то не хотелось и я попробовал их убедить. - Ребята, мы прошли столько миль, уничтожили столько живой... э-э-э неживой, силы противника и при этом не потеряли ни единого бойца. Так отчего у нас сейчас такие кислые физиономии, а?
   -- Ясен пень, это из-за этой ведьмы, - высказался бесцеремонный Дровин. - Если она и в самом деле сама за нами охотится, то нам лучше рвать отсюда когти.
   Я не выдержал и повысил голос.
   -- Да что б!.. Ну кто вам сказал, что она сама охотится за нами?
   Несколько узловатых привычных к спусковому крючку пальцев одновременно указали на некроманта.
   -- Он.
   -- Да, врал он все! И я вам сейчас расскажу почему!
   Хорошо, что я выше дварфов почти в полтора раза, говорю словно с трибуны, даже стоя на их уровне. Дварфы собрались и внимательно слушали меня и я сам не заметил, как пятиминутка перешла в митинг. Вновь, словно Ленин на мавзолее, я рубил воздух ладонью. Правда, кроме рассказа о своих реальных тактических соображениях, я употреблял и чистейшей воды демагогию. Приналег на нее даже больше, чем на правду. Рассказал дварфам какие мы (они) крутые и какие у нас в сущности слабенькие враги. Рассказал о бесчисленных трофеях и наградах, что нас ждут, если мы не повернем назад. Рассказал о бессмертной славе, которой они себя покроют... короче, если бы каждое мое слово не было враньем, то получалось, что мы реально могли бы в одиночку отвоевать Лордерон обратно. И это действовало!
   -- Скоро, совсем скоро мы доберемся и разберемся с самой Сильваной.
   -- Гип-гип, ура, - прокричали дварфы.
   -- Больше задора.
   -- Гип-гип, ураааа!
   -- Что-то вас не слышно, девочки, - подыграл мне Павейль.
   -- Гип-гип, ур-ра-а-а! - заорали коммандос.
   -- Другое дело, - согласился я. - А теперь хорош орать. Два часа на отдых и выступаем.
   Воодушевление дварфов(и мое тоже) усилилось, когда эльф сказал, что сумел залечить Боина. Я вернулся к носилкам и увидел, что бедняга и правда уже не отдает душу Камню, а, пусть и слабенько, но уже шевелится. А именно, потягивает из плоской фляжки "лекарство". Увидев меня, бравый дварф снова начал "умирать".
   -- Командиииир, - простонал он. - Я...
   -- Спокойно, рядовой. Ничего-ничего, выздоравливай.
   Вообще-то на время рейда бухло было практически под полным запретом, но тут случай исключительный. К тому же, вполне может быть, что именно поэтому, а не стараниями эльфа, стрелок возвращается в строй. Шутка, конечно же, но кто знает насколько? Короче, ни эльф ни фляга ему не навредили и я закрыл глаза на нарушение устава. Но чтобы больше ни-ни! В смысле не зарывались в этом отношении.
   Дварфы срубили несколько жердин, сплели носилки и весь следующий переход Боин провел на них, даже на лодку его положили, не снимая с лежанки. А на следующий день раненый уже вышагивал наравне со всеми, разве что морщился слегка, когда снимал и одевал вещмешок. Ну и еще постоянно оглядывался поверху. И правильно делал потому что, однажды, я услышал его отчаянный вопль:
   -- Нежить!
   Мы заняли круговую оборону и приготовились отстреливаться от надвигающихся на нас упырей или зомби, но тут вдруг нас... самих обстреляли. Это было странно, обычно нежить предпочитает рукопашный бой - ну или магию, если верить игре - но никак не метательное оружие. А тут был именно обстрел. Немного, нет, но, блджат, это все равно было впечатляюще.
   Раздался характерный свист и меня лишь чудом не проткнуло что-то небольшое и легкое, но вместе с тем хищное и агрессивное. Да-да, именно так, хищными повадками от длинной, черной иглы буквально веяло, я это кожей чувствовал. Она была реально опасна!
   "Игла... Иглогривы", - мелькнуло в голове. Ну, вот. Только их нам еще здесь и не хватало.
   Однако это была не щетина иглогрива. То, что торчало из дерева прямо передо мной оказалось стрелой. Длинной черной стрелой, крепкой, хорошо оперенной и покрытой вязью рун.
   -- Темные рейнджеры, - выдохнул кто-то из стоящих рядом дварфов, также разглядевший, что тут нам прилетело. - Ну все, братва. Доигрались.
  

* * *

  

Уровень четвертый.

  
   Умение первое. Уровень первый. Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Против бронированных и магических целей малоэффективен. Темп стрельбы - высокий.
  
   Умение второе. Уровень второй. Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - сержант, основной род деятельности - замкомвзвода по боевой и хозяйственной части. Средний боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи. Соседним дружественным юнитам придает бонус до +25% к точности стрельбы, к шансу уклониться от стрелковой атаки и к темпу стрельбы.
  
   Умение третье. Уровень первый. "Пролаза".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой. Побочный эффект: исправление ситуации идет не всегда так, как планирует герой и может послужить причиной или катализатором гораздо больших волнений.
  

* * *

Глава девятая.

Меня окружают замечательные люди... то есть нелюди.

  
   -- Конта-а-акт! - не своим голосом завопил Данин, и выпалил из ружья куда-то в сторону.
   Лично я так и не понял, куда дварф стрелял, даже показалось, что стрелял он наугад, но, словно получив сигнал, одновременно с ним подали признаки жизни еще двое. Бах! Бах! А потом и остальные не выдержали и всего через минуту кусты вокруг заволокло едким пороховым дымом.
   Однако - я сразу понял - боевой эффект этой шумихи нулевой, я, сколько не вертел головой, противника так и не увидел. Ни уже мертвого, ни еще живого, ни в каком-то промежуточном состоянии. Да, враг находился неподалеку, стрела тому доказательство, но где?!! Конечно, был шанс, что неведомого лучника зацепили, но не очень большой, плотность огня у нас все же не абсолютная, даже до ручного пулемета мы все вместе не дотягивали. А лес большой. Так что своей стрельбой наугад, мы действовали больше себе во вред, чем на пользу.
   -- Отставить, - крикнул я. - Те, кто не видит цели, немедленно прекратить огонь.
   Пальба оборвалась словно отсеченная, и я понял, что думал правильно: никто из дварфов не имел ни малейшего понятия по кому собственно сейчас стрелял. Мы затаились лишь поводя стволами по зарослям, ждали когда же враг себя выдаст. Однако не было ни шевеления, ни звука... "Нет, нежить так себя не ведет" - успел я подумать. - "Если ее все же не уконтропупили".
   И тут вдруг раздался тихий, но словно бы идущий отовсюду и очень, очень отчетливо слышимый смех. Женский. Отчетливый женский, ЗАМОГИЛЬНЫЙ смех. От него словно за шиворот вылили кружку холодной воды. Я понял, что ничего в этой игре еще толком не видел и что самое интересное только начинается. До сих пор нежить нам попадалась так себе, второсортная, но вот теперь то за нас возьмутся всерьез. Бррррррррр!
   Почему-то шепотом я приказал отступать, а дварфы также на цыпочках начали выходить из чащи. Мы внимательно следили за лесом, стволы ружей реагировали на любое покачивание ветки... Нас никто больше не обстреливал, но, Светом клянусь, за нами следили! Все наши ухищрения с тишиной не стоили и выеденного яйца, нас определенно видели. Я кожей чувствовал, что неведомая шутница тут, что она смотрит на меня и стоит мне только зазеваться...
   -- Смотрим-смотрим, - повторил я приказ, хотя дварфы и так даже не моргали. Тоже были напуганы.
   Так, ощетинившись во все стороны ружьями, мы и отступали пока вышли где лес был пореже и хохотунья-нежить не смогла за нами двигаться совсем уж безнаказанно, тут мы смогли ускориться. Да что там, рванули со всех ног, куда глаза глядят и остановились, лишь когда совсем выбились из сил.
   Впрочем она и тут нас не оставила. Я на сто процентов был уверен, что она лишь увеличила дистанцию наблюдения, но по-прежнему идет за нами следом. Звук натягиваемой тетивы лука чудился мне в любом шорохе, в любом скрипе, особенно скрипе сапогов дварфов. Клянусь, я был настолько на взводе, что даже думал приказать им разуться, чтобы избавиться от этого чувства глядящей мне между лопаток черной стрелы.
   А потом мы дошли до границы леса и большого поля и вышли из леса вообще. На радостях пробежали метров двести и лишь потом, оглянувшись в очередной раз, я увидел, что небольшая стройная фигурка осталась на его границе, в тени деревьев. Фигурка непринужденно помахала мне рукой. Дварфы в ответ подняли ружья, но я их остановил. На таком расстоянии стрелять бесполезно, только устанем и распишемся в своем бессилии. И без того выглядим не самым лучшим образом, испугались вдруг какую-то тетку.
   Хотя, конечно нет, не испугались. Что нам она? Мы, первый спецназ Азерота! Да мы ничего не боимся! Мы элита элит! Если захотим, то вернемся и покажем этой хохотунье, где раки зимуют! Нет, возвращаться мы не будем, у нас свои дела, но пусть она не думает о себе слишком много. Мы... мы отошли от леса еще на полкилометра и, когда вокруг уже почти не осталось деревьев за которыми лучница могла бы нас преследовать то вообще успокоились и вернулись в обычное свое состояние спокойной уверенности в своих силах. Нет, мы правда, если бы захотели, то вернулись бы и тогда ух! Но не хотим.
   Тут высоко над нами пролетела здоровенная черная тварь, увидела нас и начала кружиться, а дварфы снова запаниковали.
   -- Горгулья.
   -- Вашу-Машу!
   Дварфы, эти Теркины, тут же задрали свои штуцера и начали стрельбу и, таки, отогнали наблюдателя на приличное расстояние, но совсем от каменной твари не избавились. Та отлетела подальше, но продолжала за нами следить. Села на отдельно стоящее отдаленное дерево словно гриф дожидающийся добычи. От такого сравнения стало не по себе.Кроме того, стало очевидно, что наблюдатели, раз уж мы не смогли их устранить, в покое нас уже не оставят и надо прекращать операцию. Не хитрить с переправами, а вообще выбираться с земель подконтрольных нежити. Реально рвать когти на территорию Альянса, под защиту паладинов и магов. Шутки кончились! Прямо сейчас еще есть время, ни горулья, ни лучница на открытой местности близко не приблизяться, но где гарантия что они не наведут на нас больше войск? Кстати, вот и они.
   -- Нежить! Не-ежить!
   Я посмотрел куда они указывали и поперхнулся:
   -- Ох, ё-моё!
   Ну вот, как я и думал, никаких гарантий. Например я рассчитывал еще хотя бы на сутки отсрочки погони, а они тут как тут. Обстрелянная - и наверняка не на шутку поцарапанная - нами горгулья с торжествующим клекотом снова поднялась в воздух и возвращалась и, на этот раз, не одна. За ней летело несколько ее товарок, но это полбеды, главное, что за горгульями летели черные дирижабли. Нежить не собиралась преследовать нас так, как я думал, она просто применила нашу же тактику, подтянула штурмовиков аэростатами гоблинов. А говорили, они тупые! Вон как шуруют! И даже похоже понимают принципы ПВО, близко не подлетают, высаживают десант на безопасном расстоянии.
   Уже издалека я разглядел, как аэростаты снижались и из них ничуть не хуже моих коммандос выпрыгивают темные точки. Наверняка упыри, вон как ловко приземляются, зомби бы так не смогли. Но, главное даже не то, что падали на лапки и сразу же устремлялись к нам, а то, что рассыпались полумесяцем, направленным рогами на нас. Они не просто так нас преследовали, они нас окружали! Нет, то как они действовали сейчас не оставляло сомнения, что ими руководит опытный полевой командир. До сих пор они были опасными, но примитивными противниками, а тут... Разница была словно между небом и землей, такой четкости я от своих и после долгой тренировки не всегда добивался и уж точно не было так при боевом десантировании.
   Эх, чувствую, сейчас будет жарко, нас будут бить и возможно даже ногами. Впрочем, что это я волнуюсь? Скорее всего нас просто тупо сожрут. А те из нас, кого не доедят, встанут и сами станут нежитью. Интересно, а если я превращусь в нежить, игра продолжится? И какова эта вторая жизнь... вернее антижизнь?
   Судя по дварфам им существование в виде нежити было не по нраву, торопились мои стрелки изо всех сил, я даже не ожидал от них такой прыти. Что особенно хорошо, это их выносливость. Дыхалка у дварвов, хоть они и любили вечерком раскурить трубочку, была отличная и они легко выдерживали высокий темп. Возможно мы бы даже удрали от погони, если бы не дирижабли, от них оторваться пешком было просто нереально. И они все продолжали и продолжали высаживать упырей все ближе к нам.
   Определенно это была подготовленная облава. Вот-вот они будут уже на дистанции выстрела и начнется... Жаль, что все произойдет практически на открытом месте, сомнут нас, Свет свидетель, сомнут! То что было выгодно с лучницей, теперь обернулось против нас, когда подоспели упыри. В лесу мы бы может и отбились от лавины нежити, но не тут. Но что нам оставалось делать? Я уже хотел скомандовать остановиться, чтобы отряд хотя бы успел отдохнуть до боя, когда увидел впереди какие то развалины... И не деревянные остовы, вроде тех, что крушили мы, а настоящие каменные руины. Да еще и на возвышении. Похоже, это была старая башня или что-то в этом роде.
   -- Вперед, вперед! - заорал я. - Все туда!
   Дварфы, пыхтящие словно чайники, ускорились еще больше. Эльф резиновым мячиком поскакал впереди.
   -- Осмотреться! - крикнул я ему вслед. И уже дварфам - Приготовиться зачищать развалины! Там может быть нежить.
   В развалины мы ворвались в лучших традициях нашего учебного городка, размахивая ружьями во все стороны и готовые подстрелить все, что шевелится но там было пусто. К счастью не подстрелили эльфа, шмыгающего между старых полуобвалившихся стен и вынюхивающего Порчу. Впрочем, он мог бы особо и не утруждать себя, и так было понятно, что руины эти остались от гораздо более ранних войн, чем нашествие Плети. Разрушение здесь нанесло не заражение а само время, нам остались лишь основания построек и оборонительных рубежей. Но, даже так мне сказочно повезло, несмотря на запущенность, это было укрытие. В такой замечательно организованной ловушке нашлось слабое звено, эта самая крепость. Совсем здесь мы конечно не отсидимся, но хотя бы сумеем продать свои шкурки за максимальную цену
   -- Занять круговую оборону! - сразу распорядился я. - Поставить наблюдателей!
   -- Альфа, все на северную и западную стены и приготовиться, - скомандовал Павейль.
   -- Ай-ай, сэр!
   Стрелки Альфы рассредоточились между камней с той стороны, откуда мы забежали.
   -- Бета, Вашу-Машу, вы на южную и восточную стену
   -- Ай-ай, сэр!
   -- Гамма, ваше дело следить за воздухом.
   -- Ай-ай!
   -- Сэр, подразделение распределено, - доложил Павейль.
   -- Хорошо, сержант, - кивнул я. - И пусть Гамма будет готова оказать поддержку Альфе.
   -- Гамма! - заорал Павейль. - Держитесь ближе к Альфе. Дваин, ты ни в коем случае не сводишь глаз с неба, остальные по обстоятельствам.
   Отлично сработали! Я с гордостью мог признаться самому себе, что проделал неплохую работу по подготовке отряда стрелков. Хотя настоящий экзамен будет только когда нежить полезет на штурм нашего Мамаева Кургана и только тогда мы сможем узнать насколько мы действительно хороши. Интересно, до вечера продержимся?
   Тут к руинам выскочили первые упыри и сразу же бросились на холм. Наверное самые голодные, уже даже и рты раскрыли... Ага, щас! Два раза! Дварфы подпустили торопыжек почти вплотную и открыли шквальный огонь и нападающих буквально отбросило обратно. Некоторых так вообще расстреляли в клочья. Серьезно, несколько попаданий крупнокалиберных "пуль" иногда разрывали тушку вдребезги и напополам. Хоть упыри и были живучими тварями, но под скоординированным огнем падали как миленькие.
   Дальше стало жарче: подтянулась отставшая нежить, но и дварфы тоже пристрелялись и не снижали темпа стрельбы ни на секунду. Иногда в приблизившегося андеда стрелял я, но особо старался не увлекаться, не командирское это дело. Мы с Павейлем больше следили чтобы дварфы не допустили ошибки, не запаниковали или наоборот, увлекшись не рванули в атаку. Пока дела шли неплохо. Судя по тому, скольких солдат противника мы положили у нас появился шанс таки пережить этот день. Главное чтобы так и продолжалось, как можно дольше, не вечные же резервы у загонщиков?
   И я был прав, резервы у нежити были не бесконечные. Поток упырей сперва поредел, а потом они вообще остановились. Наверное поняли, что так им ничего не светит. А может это к нападающим подоспело командование, что так ловко начало облаву, потом отстало, но теперь вновь взяло управление охотой и вурдалаки прекратили убивать себя о нашипули. Эх, еще бы чуть-чуть и мы бы их вообще бы извели! А так, похоже, сложилась патовая ситуация, они не могут войти к нам, мы не можем выйти. Вопрос, что будет дальше? Похоже андеды тоже задались этим вопросом, вон как скучковались на безопасном расстоянии, сидят, таращатся на нас. Кое-где кушали павших товарищей, тех кто почти успел выбраться и был сражен на самой границе дальности нашего огня, где-то заращивали раны или просто коротали время, но в целом упыри явно признали нашу силу и больше лезть напролом не собирались. Явно чего-то выжидали.
   Чего-то или кого-то... И явно не зомбаков, которые к этому моменту тоже подтянулись и теперь покачиваясь и таращась на нас мертвыми глазами стояли в оцеплении. Нет. Еще один дирижабль подлетел почти вплотную и приземлился в толпе андедов и, судя по тому, как те заволновались, это было руководство. Ага, вот теперь важная шишка пожаловала. Ну-с, посмотрим, кто там?
   Сперва ничего не происходило, я даже не чувствовал наблюдения за нами, а потом рядом с гондолой появилась ОНА. Темная Охотница.
   Я пригляделся и, насколько мог судить с такого расстояния, понял, что описания Сильваны, как гниющего трупа, преждевременны. Она может и была нежитью, но заметно отличалась от всех остальных представителей своего вида. Ни клыков, ни когтей, ни характерного отвратительного вида мертвечины... несомненно она была такой же "покойницей" как и тот тип, некромант-наемник. Я имею в виду, каким он был до встречи с нами.
   Скажу больше, она была очень даже ничего девушкой! Если бы не излишняя бледность переходящая даже в синеву, то я бы сказал - красотка! Высокая, стройная, статная, с отличной фигурой и выдающимися формами, едва скрытыми миниюбкой и топиком цвета хаки. Правда жаль, что в Даратуре мне не встретилась такая, обязательно бы выкроил денек на дегустацию
   Оу-мама миа, да что я стесняюсь, это была реально суперская чикса! Ее высокие сапоги сразу пробудили во мне жеребца, так и захотелось, чтобы такая вот меня оседлала... Иииииииго-го! Жаль место встречи было не очень романтичным, вид прочей нежити здорово мешал... да и вид дварфов вокруг, тоже. Эти коротышки тоже начали таращиться во все глаза на кралю, правда в них было больше страха, чем вожделения.
   И тут меня вдруг посетил глюк. Сперва я не понял в чем дело, а потом еще и изображение раздвоилось, вместо одной Темной Охотницы их стало две. Причем совершенно неожиданно, я потому и подумал про обман зрения, что вторая появилась совершенно неожиданно. Хотя, присмотревшись, понял, что девушки похожи лишь на первый взгляд и вторая просто стояла за первой... а еще она очень ловкая, раз так умеет выскакивать и очень хороша в маскировке. Это было плохо. Таких ловкачек нам неосилить, мои дварфики только-только наловчились упырей отстреливать, на нее их будет мало. Другой вариант, что она владеет магией отводящей глаза нравился мне еще меньше.
   Но нет, это была не магия, Темные Охотницы вполголоса начали между собой беседу, значит их и правда две. И кто же из них главная?
   -- Дамочки, а можно узнать, которая будет Сильваной?
   -- Сильваны здесь нет.
   -- Не Сильвана? - удивился я. И вновь прокричал, благо что безопасная дистанция была все же вполне удобной для таких переговоров. - Но кто тогда?
   -- Ах, извините милостивый господин, отрыв от общества дурно сказался на наших манерах. Мы, Милослава Ониксвинд, и Арабелла Скайстоун.
   -- Какие милые имена, - не удержался, пробормотал я. А потом повторил это уже чтобы было слышно и Рейнджерам. - Мне нравится. Красиво звучат!
   -- Благодарим Вас, - раздалось с той стороны. Рейнджер продолжала демонстрировать воспитание. Ну или утонченную издевку, как посмотреть. - Так же как и наша госпожа, мы из отряда последних защитников Кель-Таласа, но, боюсь, рангом все-таки пониже. Так, что не обольщайтесь тем, что стали жертвой самой Темной Королевы. Хотя она и обратила на вас свое персональное внимание, но честь вашей поимки принадлежит нам.
   -- Я же говорил, что самой Сильваны здесь нет, - пробормотал я, как будто наше положение от этого становилось легче.
   -- Зато здесь половина ее армии, - заметил Павейль находившийся рядом.
   И он был совершенно прав, к нашей башне нет-нет да и подплывали еще дирижабли и высаживали новых упырей взамен тех, которых мы уже прикончили. Правда эти дирижабли были меньше, может быть всего мест на шесть-десять, но зато их было во множестве. Это что же, нежить активно использует этот метод, а Альянс ни сном ни духом? Вскоре кольцо врагов вокруг развалин стало сплошным. И тогда рейнджеры махнули своим и вся эта свора устремилась на нас. Упыри бежали словно псы, на четырех лапах, зомби брели, вытянув вперед руки... И их было много!
   -- Вашу-Машу! - только и проговорил я. - Огонь!
   Все вокруг взорвалось частой-частой стрельбой. Дварфы вели бой не на жизнь а насмерть! Тут было не до изысков, я сам, тоже, выставив в сторону наступающей нежити свой револьвер палил, пока мог держать оружие. От излучения штуцеров в глазах рябило, в сторону нападающих от каждого дварфа тянулись полупрозрачные волнистые линии и от обилия стрелков эти линии сплетались, что, как оказалось, суммировало их убойную мощь. Я уловил эту особенность и начал вклиниваться к стрелкам. Дальность огня револьвера была невысокой, но присоединившись к своим гномикам, я смог значительно их усилить. Револьвер трещал как пулемет, я помогал буквально каждому второму. Плел из хаотичных рваных струй ровное покрывало смертоносного излучения которое надежно прикрыло нас от врагов. И надо же, вновь случилось чудо, волна упырей увязла в этих линиях, запуталась в сети которую я так спонтанно сплел, андеды замешкались, стушевались и вскоре, под радостное улюканье дварфов, залегли.
   Но тут приключилась другая напасть. Словно убедившись, что одним фронтальным натиском ничего не добьются, Рейнджеры послали часть своих людей... тьфу, нелюдей в обход. Впрочем это могло быть и заблаговременной задумкой. Так или иначе, но вскоре сквозь пальбу Альфы, и отчасти Гаммы раздались пронзительные позывные Беты.
   -- Под огнем! - заорал взводный командир, и общая какофония усилилась за счет еще и их ружей.
   К счастью обстановка по фронту позволяла и я метнулся к ним. Упал рядом с взводным.
   -- Что у вас?
   -- Десяток упырей. Выскочили оттуда, - отозвался дварф, и указал направление. - Были отражены.
   -- Молодцом.
   Но и это было не все! Словно резаный заголосил Дваин:
   -- Во-оздух! Га-а-арпии.
   Павейль отреагировал мгновенно.
   -- Гамма - воздух! - заорал он. - Смотрим-смотрим!
   К счастью атаки с воздуха не последовало, приблизиться горгульи так и не решились. Я пробежался по остаткам стены защищающей наш тыл. Подразделение Бета с легкостью отразило все попытки нескольких упырей проскользнуть на их участке, и я счел возможным перевести часть стрелков, на основное направление.
   -- Гамлин, Своин. Оказать поддержку Альфе.
   -- Ай-ай! - указанная парочка сорвалась с мест и побежали к бешено палящим со всех стволов Альфе.
   -- Остальные приготовиться на замену.
   Я побежал к северной стене и успел вовремя, Альфа уже едва шевелилась.
   -- Замеееееена!
   Еще двое бойцов Беты пробежали мимо Гаммы, половина которой помогала Альфе, а вторая половина стерегла небо и присоединились к основной баталии. Одновременно я послал назад саму Альфу, как принявшую на себя основной удар и к этому моменту почти истощенную. Надеюсь вторая попытка зайти с тыла будет такая же неловкая и они выдержат. Ничего другого я придумать не мог. Завершили рокировку последние двое бетовцев, также перебежавшие на север. Но к тому моменту все было уже кончено.
   Нам повезло! Упыри, все кто мог шевелиться, уже откатывались назад. Второй приступ был отражен успешно, без потерь с нашей стороны и с многочисленными жертвами со стороны противника. И, надо сказать, это произошло очень вовремя, уже не только Альфа, но и я сам и большинство остальных дварфов испытывало магическое истощение от непрерывной стрельбы. Даже Бета, практически успевшая лишь к шапочному разбору. Хлопки выстрелов в спины улепетывающих упырей были редкими и слабыми. Вокруг старой башни установилась тишина.
  

* * *

  
   Потерпев неудачу с наскоком, предводительницы нежити решили поговорить. И тут я, наконец, понял, в чем заключался глюк, который посетил меня при появлении Охотниц. О, это было не раздвоение Темных, с этим я уже разобрался. Нет, самым странным было то, как происходило наше общение. Помните? Мы с Охотницами вроде бы находились на изрядном расстоянии, большем чем дистанция выстрела, но, вместе с тем, мы прекрасно друг друга слышали и видели. Причем говорить могли так, словно собеседник... собеседница находилась прямо напротив. Это было забавно и необъяснимо ничем иным, кроме как фокусами разработчиков игры врубивших для меня "режим разговора персонажей". Или, как я бы назвал иначе, "режим эпического сюжетного разговора". В каждой игре такие должны быть.
   "Ах ну да!" - похихикивая про себя, поправился я - "это могло бы быть еще и особенностями магического мира, если бы это был реально магический мир!"
   И, главное, как все органично произошло, в первый раз я даже и не понял насколько это странно. Пока Охотницы не снизошли снова со мной поговорить...Да-да, хе-хе-хе, не срослось у них с силовым решением!
   -- Что же, теперь мы понимаем, почему на вашу поимку отправилась сама Королева, - задумчиво проговорила одна из баньши, кажется Милослава. - А ведь и не подумаешь, что из дварфов могут получиться такие отважные бойцы.
   -- Мы еще и не такое можем, - похвастался я.
   -- Охотно верю, - кивнула рейнджер. - И мы рады, что это так.
   -- Рады?
   Объяснила вторая лучница. От улыбок Темных Охотниц было не по себе. Но еще больше подурнело от их слов. -- Нет ничего вкуснее сильного врага... а мы уже проголодались.
   Нет, ну понимаю же, что идет психологическая атака, а все равно пропустил выпад. И не я один, судя по всему.
   -- Врешь ведьма, врешь! - крикнул кто-то из дварфов. - Нас голыми руками не возьмешь.
   Вновь заговорила Милослава.
   -- И опять не буду спорить. Таких воинов, как эти... их, где попало не найдешь.
   -- Таких воинов как эти... Без боя, просто не возьмешь...
   Она прервалась и посмотрела на напарницу. Та ответила таким же взглядом, кивнула. Теперь говорила Арабелла. Или все еще Милослава? Я и не, заметил, как переставала говорить одна баньши, и начинала другая. Причем они не просто говорили в унисон, сплетая голоса, в один странный голос, они и двигаться стали так, что не всегда было понятно, что они делают. Баньши стояли совсем рядом друг с другом, и казалось, что они танцевали, обняв партнершу. При этом, чтобы Милослава не вытворяла с подругой, лицо она не отводила от меня. И постоянно улыбалась, шепча разные глупости.
   -- Эти храбрые солдаты... - доносилось, словно сквозь дрему. - Эти милые ребята...
   Слушать их было невероятно приятно... И вообще, было так легко и спокойно, пока в хоровод приятных женских голосов вторгся совсем другой звук. И почему это у дварфов, такие мерзкие голоса?
   -- СЭР. Ать, ять, мать. Что с вами, сэр? Вы, ранены?
   -- А?!! Что? Что случилось?
   Ощущения были словно я резко всплыл с глубины. Или только что проснулся. Вдруг обнаружил себя лежащим на земле, а надо мной склонились дварфы. Кое кто поддерживал меня в полусидячем положении.
   -- Вы стали совершать странные телодвижения, сэр, - объяснил Драпин. - Почти то же самое, что сейчас делает сержант Павейль, сэр.
   Я повернул голову и увидел как несколько дварфов окружили и стараются удержать Павейля, а сам сержант словно бы танцует и не то тискает, не то баюкает кого-то. И этот кто-то явно не четверо дварфов, что прижимали его к земле. Их он, несмотря на их более чем солидный общий вес, похоже, вообще не замечал. Ага, теперь понятно, почему меня держат и так странно на меня смотрят... кажется я недавно точно также кружился в вальсе с невидимой барышней. Или это была не барышня, а баньши?
   -- Сержант? Павейль, дружище?!!
   Павейль прервался на середине такта и замер.
   -- Павейль?
   -- Аааа...
   -- Очнулся. Очнулся, - загалдели дварфы. - Жив сержант!
   Теперь они не прижимали его к земле, а усадили точно также, как меня. Жив это хорошо. Однако, что это за балаган такой с нами случился?
   -- Никто больше ничего странного не почувствовал?
   -- Нет, босс, - отозвались дварфы. - Только вы двое.
   -- Кто знает, что это такое?
   -- Как, что, босс? - удивились стрелки. - Проклятые ведьмы пытались вас охмурить. Мы вот и гадаем: у них получилось или как?
   Только сейчас я обратил внимание, что половина дварфов нас с Павейлем заботливо поддерживает, а другая половина наставила на нас ружья. Однако!
   -- Парни, - растерялся я. - Вы это чего?
   -- Сиди спокойно босс, - стволы нервно зашевелились. - Мы понимаем это необычно, но мы должны понять как поступить дальше.
   Одновременно с этим усилилась хватка "поддерживающих". Теперь я бы не смог подняться не из-за слабости или странных конвульсий, а потому что не дали бы собственные подчиненный. Также поступили и с сержантом.
   -- Вы ..., - рассердился я. - Вы. Должны. Сейчас. Быстро. Встать на позиции.
   -- Он? - переглянулись стрелки.
   Я вскипел еще больше.
   -- Вашу-Машу!..
   -- Он! - загалдели дварфы радостно. - Он, конечно. Братва, босс еще с нами.
   Мне помогли подняться, сунули в руку фляжку.
   -- Простите, сэр. Опаска вышла, побоялись, что баньши захватили контроль над вашим разумом. Вон они, ведьмы, еще колдуют.
   Я посмотрел в сторону "ставки" нежити и увидел, что рейнджеры продолжают свой странный танец. Ага, так вот оно что! "Шарм" Баньши, захват контроля над вражеским юнитом, получается это им меня шандарахнули! А я то думал раньше, что попал под их чары, когда заглядывался в вырез декольте бронелифчика. Нет-с, то было просто кокетство. Настоящие чары я попробовал только что. И это было реально жестоко! Надо сказать, доставляет ничуть не меньше, чем "молот" охранников в трактире, в голове все до сих пор плывет.
   -- Мадам, - заорал я. - Хватит уже представлений, зрители соскучились.
   Баньши тут же вышли из транса и прекратили "танцевать". Они расслабились, и теперь стояли опустив руки и головы. Должно быть чары и им давались нелегко. Я увидел как сокрушенно и разочарованно покачала головой Милослава.
   -- Что же, пусть будет так, - объявила она, хриплым и усталым голосом. - Теперь мне вас становится жаль мальчики.
   Вместо меня ответили перепуганные до полного бесстрашия дварфы.
   -- Не пугай, пуганые!
   -- Пожалей себя, когда мы отсюда выйдем!
   -- А мы выйдем, можешь не сомневаться!
   Эх, мне бы их уверенность! А вместо этого я чувствовал себя отжатым, как лимон. И не я один такой. Рядом уже тряс головой мой верный оруженосец...
   Похоже, мы выиграли еще один раун. Осмотрев подразделения я не мог не порадоваться на своих бойцов. Командиры прекрасно справлялись с поставленными задачами, и даже временно обезглавленный отряд, продолжал функционировать как часы.
   Однако в целом положение не улучшилось. Время играло не на нас. После ментальной атаки на нас прошло пара часов. Смеркалось. Баньши больше не глумились над нами, не усмехались, но легче от этого не становилось. В стане нежити шло какое-то движение, стайки упырей бегали туда-сюда, мерно покачиваясь сторожили нас неподвижными глазами зомби, приземлялись и взлетали черные дирижабли. Никто не подходил на дистанцию поражения из мушкета, но было совершенно очевидно, что ночью они пойдут на штурм. И тогда - все. У нас было припасено несколько "факелов", магических светильников вроде того, что архимаг использовал в пещере с големом, но их определенно не хватит чтобы осветить все поле боя. И тогда исчезнет наше главное преимущество, возможность дистанционного боя.
   Все складывалось кисло, пока не случилось кое-что, на первый взгляд незначительное.
   -- Сэр! - внезапно возбудился мой сержант, приглядываясь наружу. - Совсем рядом лазит тень, я ее вижу.
   -- Далеко? - поинтересовался я.
   -- Сейчас она рядом с камышом, идет по диагонали от нас к углу... а сейчас продвигается вдоль стены.
   -- Высматривает щель, - догадался я. - Рейнджеры поняли, что, напав в лоб, потеряют здесь больше чем возьмут, и решили сперва прибегнуть к разведке.
   Я задумался, как нам поступить дальше.
   -- Далеко она?
   -- У красного камня. Движется от нас.
   Красный, хорошо заметный камень, лежал неподалеку от развалин. Внезапно мелькнула мысль. Так, так, так...
   -- Вот что, - медленно проговорил я, стараясь не спугнуть зарождавшуюся идею. - Мы сейчас пропустим тень во внутренний дворик.
   -- Так точно. Правильно, сэр. Они не знают, что я их вижу, и мы сумеем убить на одного нечистого больше.
   -- Нет, мы поступим иначе. Мы позволим тени зайти внутрь, но ты никак не покажешь, что можешь ее разглядеть. Пусть она думает, что остается незамеченной.
   -- Но, сэр? - опешил сержант. - Зачем нам это? Ведь тень может ускользнуть и тогда они будут знать наши силы.
   -- Они и так их примерно представляют, - объяснил я. - А, даже если и не знают и не решатся на ночной штурм, то, что нам с того? Они могут просто нас здесь заблокировать и уже через неделю взять голыми руками.
   -- Так точно, сэр, - проговорил Павейль с растерянным видом. Должно быть эта мысль не приходила в голову простодушному следопыту. - Но, что мы можем сделать?
   -- Нам нужен хитрый план, без него мы пропали. И, мне кажется, у меня он только что появился.
   Я сказал сержанту следить за шпионом и предупредить меня о ее приближении, а сам начал приводить мысли в порядок.
   Итак, что я знаю про тени разведчики нежити? Очень мало, но кое-что знаю. В первую очередь это их характеристики: невидимые никем, кроме таких "детекторов" вроде моего сержанта. Бестелесные и оттого безвредные сами по себе, но очень неприятные, при умелом использовании, так как являются превосходными разведчиками.
   Оригинален способ их получения: добровольца неофита приносят в жертву с соблюдением специального обряда, после чего... стоп. Жертву добровольца, так ведь? То есть в тени шли фанатики, те, кто готов был всего себя посвятить делу торжества нежити. А вернее Короля мертвых. Вместе с тем они не такие хитрые, как некроманты, превращение в тень это тупик, вершина их карьеры, а значит их мировоззрение простое и незамысловатое.
   Тут сержант тронул меня за плечо. Ага, тень в пределах слышимости. Ну что же, начнем представление!
   -- Вот, что друг Павейль я думаю про нашего врага, - сказал я как можно небрежнее. - Сильвана и ее Рейнджеры дискредитировали дело Плети. Мы собирались служить великому делу, а какой прием она нам оказала? Нет, совершенно точно, она замыслила предательство самой расы нежити. Вчера она свергла Короля, сегодня мешает нам, а завтра?.. Что завтра, я тебя спрашиваю?..
   -- Э-э-э?..
   Павейль затруднялся ответить, что ждет нежить завтра, и, пока он не ляпнул, что-нибудь не то, я ответил за него сам.
   -- Правильно! - кивнул я. - С таким руководством, расу нежити ждет не вечность торжества, а бесконечность прозябания. Как бы ни была сильна нежить, но ее подводят нерадивые слуги...
   Я говорил, стараясь произносить слова внятно и громко, что бы тень меня хорошо понимала, но так, чтобы это не показалось слишком наигранно. А то еще поймет, что находится в "театре" и слушает написанную специально для нее пьесу, тогда все пропало.
   -- Но что мы видим тут? Кучу упырей не способных выполнить даже простейших задач и преступных лучниц, так толком и не ставших нежитью и оставшихся себе на уме. А ты уверен, Дружище, что они радеют о благе Плети? Может быть у них план по подчинению нежити эльфам? Подумай сам, они бросили вызов самому Королю-Личу! Это ли не доказательство того, что это они враги Плети? Они, а не мы?
   Обрабатывать цель, даже не видя ее, и не имея возможности определить прогресс, это я вам скажу, та еще задачка. Впрочем, через своего сержанта я вскоре начал различать тень. Она замерла в нескольких шагах от нас и вслушивалась в мой монолог. Хотя так появилась другая сложность, очень непросто было не смотреть на тень прямо и не выказать, что вижу ее, ой не просто!
   -- А теперь, друг Павейль, я расскажу тебе наш главный секрет! - сказал я таинственным и невероятно громким и отчетливым "шепотом". - На самом деле мы выполняем секретную миссию самого Короля Мё-ё-ё-ортвыыыыых! И это мы-ы-ы-ы его самые верные слуги!
   Павейль чуть не бухнулся в обморок, дварфы, если бы слышали эту ахинею, точно бы попадали. Или пристрелили бы меня. Особенно после попытки баньши меня загипнотизировать. Скорее пристрелили, это эльф бы сомлел, а дварфа так просто не возьмешь. К счастью я достаточно точно рассчитал дистанцию и слова донеслись лишь до тех, кому предназначались. То есть Павейлю. А точнее - тени-разведчику. И, кажется, она повелась моим "откровениям".
   Полупрозрачная фигура неуверенно задрожала, колыхнулась туда-сюда, словно тень разрывалась между двумя взаимоисключающими приказами. Кажется, недалекий фанатик и не задумывался над тем, почему им теперь командуют баньши, а не Проклятый Принц, а теперь мысль о том, что в Плети раскол терзала призрака. И он сдался!
   Полупрозрачный силуэт слегка потемнел - я понял, что тень вышла в видимый спектр и теперь я могу ее "заметить" - и разведчик поклонился мне.
   -- Милорд, - раздался шепчущий голос. - Вы, правда, посланцы короля мертвых?
   -- Разумеется!
   -- А охотницы, правда, предали дело Плети?
   -- Еще как предали!
   Павейль рядом переступил с ноги на ногу. Кажется, он начал понимать, что за цирк я тут устроил. Почти то же самое, что баньши пытались провернуть по отношению к нам. Только у них это не выгорело, а у меня, похоже, получилось. Я только что вербанул вражеского юнита, атаковал его на ментальном уровне и переподчинил себе! Абзац! Теперь не у баньши, а у нас был разведчик, секретный козырь, который мы могли использовать для ассиметричного ответа.
   Причем у нас было гораздо больше возможностей, так как для противника этот юнит все еще считался своим. Можно было не таясь пересчитать все их войска, можно было попробовать втюхнуть дезинформацию... хотя это вряд ли, Охотницы явно не такие дуры, как этот фанатик, им голову не задуришь. А вот использовать его по-другому я попытаюсь...
   Спустя час мы летели на юг. Едва слышно тарахтя моторами гоблинский дирижабль - один из тех, что привезли по нашу душу целую кучу нежити - увозил нас от этой самой нежити прочь. Я сидел в кабине рядом с гоблином пилотом и с револьвером в руке следил, чтобы он не свернул куда-нибудь не туда. Впрочем, гоблин попался понятливый, вел себя смирненько, выполнял все что скажут и не шумел. И правильно, ему сразу стало понятно, что в случае обнаружения побега его дирижабль разделит нашу участь. Остальная команда ютилась в тесном грузовом отсеке. С ними же там сидела и тень-перебежчица. Это она заманила дирижбамбель в наши развалины, принесла приказ приземлиться прямо в круге оцепления.
   Мой расчет удался. После того, как тень рассказала, что авиацией у нежити заведуют все те же гоблины, я предположил, что наемника можно будет обдурить, ведь наверняка Охотницы не рассказывают им о своих планах, просто используют и все, и поэтому есть вероятность, что гоблин выполнит любой приказ исходящий от их посланца. На крайний случай я предполагал просто тупо перекупить наемника. Вместо приказа баньши у тени с собой было мое предложение гоблину поменять нанимателя. Собственно я все равно предложил ему вознаграждение: двойную оплату за все что он не получит от нежити, плюс сверху уже наш рейс. Тоже вдвойне. Пусть старается не только за страх, но и за совесть. По крайней мере не переживает, что делает что-то бесплатно.
   Помните, я говорил, что в гоблинском дирижабле тесно? Так вот с тех пор просторнее не стало. Места хватило почти впритык, после того как все расселись, пятачок свободного пространства на грузовой площадке остался не больше коврика у меня в ванной комнате. А он всегда умилял моих знакомых тем, какой он миниатюрный.
   Но при всем при том, мы были счастливы. Вырвались, неужели вырвались? Уловка сработала, тень передала гоблину "приказ баньши" сменить место парковки, дирижбамбель перелетел в круг и попал в плен. Мы на него погрузились и, провожаемые мертвыми взглядами зомбаков, отчалили в вечернее небо. Другое мое предположение так же прекрасно сработало, Охотницы утомленные неудачной атакой отдыхали, а у остальной нежити не хватило соображалки понять, что собственно происходит. Еще был риск, что за нами увяжутся горгульи, но их тоже не было видно. Наверное мы их все же хорошо проредили тогда в бою. Но я все же сказал дварфам поглядывать по сторонам, благо что у этого дирижабля хватало "бойниц", щелей в изношенной гондоле.
   Через некоторое время кольцо нежити вокруг уже пустых развалин осталось далеко позади и мы увеличили ход. Жужжали моторы, унося нас все дальше и дальше на юг, к войскам Альянса.
   -- Но, господин, - прошелестела тень, просунув голову в окошечко между грузовым отсеком и кабинкой пилотов. - Мы летим не туда. Лагерь Короля на севере.
   Гоблин рядом противно захохотал и до тени, наконец, дошло, что ее провели.
   -- А-ах-х! - зашипела нежить. - Обмануууул-л-л. Обмануууул-л-л!
   Заглянув через плечо в то же окошко, я увидел, как она заметалась по дирижаблю. Впрочем, заметалась это громко сказано. Теперь она была лишена своего главного козыря - невидимости и любой из моих бойцов мог без труда с ней справиться. Ну и кроме того, я ведь не зря повторялся, когда говорил, что на дирижабле тесно. Вот и тень это поняла, когда всего через мгновение, ее перехватили и потащили "на выход".
   -- Сэр? - поинтересовались дварфы, уже сдвигая люк в сторону.
   Я кивнул.
   -- Давайте. Только сами там поосторожней.
   Тень поместили в проем, и сапогом под призрачный зад отправили в свободное падение.
   "Надо будет попробовать отработать высадку десанта с парашютами", - подумал я, провожая взглядом ее беспорядочные кувыркания в потоках воздуха.
   Вслед хлопнули несколько выстрелов и вроде бы даже попали.
   А еще через час мы спикировали на другую цель, несколько фигурок бредущих в редколесье и по запарке едва их тоже не обстреляли. К счастью стрелять мы не начали и не положили незнакомцев, так как это была вовсе даже и не нежить, а совсем даже патруль авангарда северной армии Альянса.
   -- Что же, парни, полагаю, мы с вами действительно здорово поработали и заслужили отдых, - рассмеялся я еще через полчаса полета, когда мы приземлялись среди дружественных войск. - Готов поспорить сэр Бодрикс даст нам по тысяче золотых и по неделе отпуска.
   Так и получилось. Почти. К сожалению, золотишко осталось лежать на наших счетах в гномьем банке, заслуженного покоя мы и не получили. Спустя всего сутки с того момента, как мы вернулись из рейда, армия Сильваны пришла в движение и с новой силой обрушилась на королевства людей. Причем так, что затрещали даже те участки фронта, где до сих пор дела складывались неплохо, поэтому все отпуска и увольнительные отменялись для всех, даже для героев дня... особенно для героев дня, как лучше всех себя показавших и поэтому самых надежных. Всех кто мог хоть как-то помочь против нежити, вновь отправили на передовую и уж тем более элиту вроде нас.
   "Такова жизнь!" - говорят французы, пожимая плечами в знак смирения перед судьбой. "Такова нежить!" - грустно возражает им мой новоиспеченный сержант и орет на дварфов, чтобы те перестали спать на марше.
   И, что судари характерно, я согласен с обоими этими утверждениями.
  
  

Уровень пятый.

  
   Искусство ходить по лезвию меча!

* * *

  
   Умение первое. Уровень первый. Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - типа обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Против бронированных и магических целей малоэффективен. Темп стрельбы - высокий.
  
  
   Умение второе. Уровень второй. Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Род деятельности - сержант, основной род деятельности - замкомвзвода по боевой и хозяйственной части. Средний боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи. Соседним дружественным юнитам придает бонус до +25% к точности стрельбы, к шансу уклониться от стрелковой атаки, к темпу стрельбы.
  
  
   Умение третье. Уровень второй. "Няшка".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство, основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой. Побочный эффект: исправление ситуации идет не всегда так, как планирует герой и может послужить причиной или катализатором гораздо больших волнений. При взаимодействии с враждебными персонажами есть шанс их перехода на сторону героя или хотя бы стать нейтралами
  
  
  

* * *

  

Глава десятая.

Встречи под луной.

  
   Сижу за решеткой в темнице сырой... Описание происшествий сопутствующих моему пребыванию на пятом уровне будет несколько отличаться от описания предыдущих моих приключений. Почему, спросите вы?
   Во-первых все предыдущие были относительно спокойными. Да-да, относительно спокойными и я умудрялся их пересказывать практически не отставая от хода событий. Ну, может самую малость, практически неразличимую. Сейчас же какая то часть событий произошла так быстро, что кое-что я начал понимать уже когда все закончилось. Прямо как когда был вытащен из пасти дракона. Но даже тогда все было не так запущено. А сейчас все получилось так динамично, что я лишь спустя много времени смог выкроить минутку или две, чтобы спокойно все законспектировать.
   Во-вторых здесь, в смысле на этом уровне, со мной произошло несколько событий которые мне не хотелось бы доверять широкой аудитории. Ну то есть хотелось бы, но не думаю, что это хорошая идея. Уж не обессудьте. Чуть позже сами поймете почему. Впрочем, я их, наверное, все же опишу, но может быть пропущу перед описанием через какую то цензуру. Ой, сколько всяких отступлений... короче, там видно будет!
   В третьих! Сейчас, в отличие от предыдущего повествования я делаю это на бумаге. Да-да, на бумаге! А это, как оказалось, совсем не тоже самое чем просто рассказывать или даже печатать на компьютере! Я между прочим, уже даже забыл, когда писал от руки, устаю ужасно, словно мешки ворочаю или машину в подвале вручную собираю. А приходится! И почему так вышло, тоже скоро поймете.
   Ну, а пока немного предыстории, как я оказался в заключении...
  
   -- Пока вы отвлекали Сильвану от командования всей армией, мы делали с нежитью все, что хотели, - не то похвалил меня, не то похвастался своими успехами сэр Бодрикс, когда мы с ним встретились, примерно через пару дней после моего возвращения из рейда по тылам нежити. - Но, едва она вас упустила, как тут же вернулась к общему руководству, навела везде порядок и теперь нам приходится туго. Полагаю вы ее сильно рассердили своим побегом, прямо из под носа. Она рвет и мечет.
   -- Так точно, сэр.
   Паладин вздохнул.
   -- Жаль вы не поигрались с ней еще хотя бы пару дней. Нам бы, как раз хватило, чтобы собрать все силы в кулак и разбить нежить раз и навсегда.
   Я промолчал. А, что говорить, не извиняться же? Мы и так сделали столько, что не каждому полку по силам. Теперь нам полагается отдых и почести. Однако Бодрикс имел другую точку зрения на этот счет.
   -- Да, подвиг замечательный...
   Я весь похолодел от нехорошего предчувствия. И я не ошибся.
   -- Но нам предстоит провернуть что-то похожее еще раз.
   В этих словах мне почудился подвох и я оказался прав: говоря "нам", Бодрикс видел в качестве главных рабочих лошадок не себя и даже не свою армию.
   -- Вы, спецназ, снова проникните в тылы армии Сильваны и отвлечете ее. А мы в этот раз попытаемся не упустить возможности глобальной победы. Ну что скажете? Красиво?
   С моей точки зрения это было совсем некрасиво, но меня особо и не слушали. Командованию картинка нравилась и все уже было решено. Причем даже не на уровне Бодрикса, он то как раз нам хоть немного сочувствовал, нет, все решили гораздо выше. От меня требовалось лишь внести уточнения в операцию на основе полученного опыта, чтобы, как они выразились "не сорвать общие планы преждевременным отступлением".
   Это решение и, особенно, такая формулировка, меня взбесили:
   "Их бы туда, вместо нас! - рычал я, оставшись в своей казарме, и тут же поправлялся - ну или хотя бы вместе с нами. "Это тоже был бы неплохой вариант, получить героя такого уровня в качестве "танка".
   Однако, все, что нам выделили это свиток телепортации. На этом я стоял твердо, мне хватило и одного путешествия без возможности мгновенной эвакуации. Но даже и описав все свои злоключения не сразу удалось выцыганить свиток: оказалось, что вещь эта не такая уж и дешевая, в обмен пришлось пообещать совсем уж запредельные подвиги. На этот раз мы должны были действовать смелее и едва ли не прикончить саму Сильвану. Впрочем, обещал это я с совершенно легким сердцем, сделаем то мы все что от нас зависит, а уж что получится, это - как получится. Кому не нравится, тот пусть с нами отправляется и контролирует, как оно там должно быть... Что, нет желающих, все остается мне? Вот то-то же!
   А на первый взгляд, все получалось не так уж и плохо. Я имею в виду не только свиток телепортации, но и многое другое. Дварфы уже прошли проверку практикой, обтесались, а кое-кто даже поднял уровень, что положительно сказалось на их навыках стрельбы... эльф тоже приподнялся, теперь у него стало больше маны и эффект от лечения сильнее. Ну и мы с Павейлем, разумеется. Но кое-что меня все же тревожило, что-то было не так. И чем ближе была минута высадки, тем острее беспокоило это чувство. Я отгонял его, убаюкивал тревогу тем, что постоянно повторял формулу возврата, но все как-то безуспешно. Наоборот, с каждым мысленным повтором заклинания, накручивалось ожидание неприятностей. Так и вышло.
   Дирижабль нам достался тот же, что и тогда и на этот раз я сидел рядом с пилотом - практика показала, что так надежнее: отсюда был лучший обзор и лучший контроль за высадкой... По крайней мере можно было удержать летчика от преждевременного бегства. Ну это я так думал. На практике оказалось не совсем так. В прошлый раз прошло как-то незамеченным, но сейчас выяснилось, что тут дико неудобно. Для гоблина места хватало, но для человека моей комплекции было явно тесновато. Я хотел проконтролировать чтобы он не удрал, как в первый раз, до тех пор пока мы не осмотримся на месте, но, пока мы долетели до пункта назначения, весь извелся от тесноты и из-за этого не так внимательно смотрел по сторонам, как собирался. Впрочем, в наступающих сумерках и смотреть то особо было не на что. Темень и темень. На что ориентировался гоблин я так и не понял. Либо на природное чутье, либо - я не хотел об этом думать - тупо вез нас наугад.
   По причине неудобства я не только не осмотрелся толком, но и решил немного изменить порядок десантирования: едва оказались на месте, как я объявил дварфам готовность "номер один" и сам первым шагнул на землю. Гоблину перед выходом показал револьвер и он вроде бы меня понял, но, как оказалось, не совсем. Едва я оказался вне кабины, как дирижабль вдруг загудел сильнее и подпрыгнул вверх. Нет, это вообще никуда не годилось, еще даже хуже, чем тогда. Я погрозил кулаком стремительно уходящему в небо дирижаблю: Ну я гоблину задам, когда дварфы его вернут!
   И вдруг я понял, что нахожусь на поляне куда мы приземлялись не один. И, что характерно, ни с кем-то из дварфов, никто из них десантироваться так и не успел. А бегство гоблина было не просто так, как в первый раз, нет, подлый налетчик видимо разглядел что-то, чего я пока не видел и сбежал так оперативно именно из-за этого. За спиной я услышал глухое, сиплое ворчание... Увы, это могло означать только одно. Выхватывая револьвер я развернулся и, как сразу и понял, обнаружил вурдалака. Да не одного, нескольких! Сразу несколько клыкастых рыл поднималось из кустов и из-за деревьев окружающих полянку. Вот ведь попал! Я прицелился в ближайшего, но стрелять пока не стал. Упыри отчего-то медлили и я не хотел провоцировать их на поспешную атаку, все равно бы от такой толпы в одиночку не отбился. А вот шанс что Павейль прояснит обстановку и заставит гоблина вернуться еще был и тогда мы, пусть и не в сухую, но можем победить.
   Однако вместо дирижабля на полянке появилось другое действующее лицо: одна из Темных Охотниц, которых я обманул в первом своем походе. Если я правильно их запомнил, то - Милослава. Рейнджер улыбнулась мне, продемонстрировав великолепные ровные зубки, показавшиеся особенно белыми в сумерках.
   -- Вот и все, - "обрадовала" меня баньши. - Глупой беготни больше не будет. Рада, что мы снова встретились.
   Я огляделся. Она была права. Бежать тут было решительно некуда. Вурдалачья стая сидела так плотно, что едва ли не плечами касались. И до них было близко, рукой(лапой) подать, из-за чего я сомневался, что успею пристрелить хотя бы двоих, не то что перестрелять всю стаю. А, главное, я чувствовал, что баньши выше меня уровнем, причем настолько, что сможет одолеть меня даже одна, без помощников. При таком раскладе оставалась надежда лишь на свиток телепортации который я держал за пазухой и каждое слово активации которого помнил наизусть. Но, чтобы воспользоваться им, требовалось время.
   -- Мадам! - начал я заговаривать темной охотнице ее великолепные зубы. - Вы совершенно правы! Я тоже рад нашей встрече!
   -- Неужели?!! И что же вас то обрадовало?
   Судя по всему она не поверила мне ну ни на грош, однако ее забавляла эта игра и она решила ее немножко растянуть. А мне только это и требовалось.
   -- Я путешественник. Хожу туда-сюда в поисках новых ощущений и новых знакомств. И чем интереснее будет встреча, тем радостнее мне. И, можете в моих словах не сомневаться, встреча с Вами, одно из самых ярких таких событий.
   Тут я даже не врал, встреча с баньши содержала сколько угодно "ярких" ощущений. Особенно блеск ее зубок и наконечников ее стрел... Охотница как раз достала одну и уже накладывала ее на лук. К счастью, скорее всего не чтобы в меня пальнуть, а прислушиваясь к чему-то. Я прямо таки видел как подрагивают кончики ее длинных ушек торчащих из капюшона. Кстати, довольно милые ушки, я даже залюбовался ими.
   По тому, как баньши иногда посматривала в небо, я понял, что она прислушивается к жужжанию "моего" дирижабля. Сам же я ничего не слышал и на поддержку уже даже и не надеялся. Даже наоборот, надеялся, что они не вернутся и не погибнут тут без меня, ведь я то буду уже далеко. Единственное что от Павейля требовалось - и я надеялся, что он почувствует мой мысленный приказ - это отвлечь охотницу и дать мне время. Потому что я времени не терял и уже почти достал свиток. Теперь оставалось лишь произнести заклинание. Всего несколько слов!
   Иииии...
   -- Вашу Машу!
   И всего пары слов не хватило, прежде чем свиток вылетел у меня из рук, выбитый удивительно точным выстрелом. Стрела пробила мой билет домой и вырвала его из рук даже не оцарапав меня. В первую секунду я даже и не понял, что случилось. И лишь когда в стороне вспыхнул и сгорел телепорт, я осознал, что это все. Баньши отвлеклась не настолько сильно, чтобы проворонить меня. Возможно она лишь притворялась, чтобы поиграть со мной как можно изощреннее, вон как радостно заулыбалась, при виде моего провала. Наверное я и правда выглядел со стороны забавно. Еще бы, так влипнуть! И вурдалаки вокруг тоже загоготали, заухали словно обезьяны. Веселье командирши передалось и им.
   Теперь, если дирижабль не вернется и не одолеет превосходящего противника, или не случится чего-то еще более удивительного, например мимо будет проходить случайный герой восьмидесятого уровня и не спасет меня, то мне конец. И совсем скорый, судя по тому, как вдруг посерьезнела баньши и вурдалаки дружно двинулись вперед. Впрочем оставался еще один шанс. Попробовать сыграть на грани фола и отсрочить трагический финал. И я попробовал:
   -- Хорошо-хорошо, Вы победили! Однако, если Вы меня тут сейчас прикончите, то это будет не по правилам, госпожа Милослава"!
   Я торопился стараясь успеть, но так же и сказать так, чтобы в голосе прозвучало больше укоризны и меньше самой торопливости. Так чтобы прозвучало, словно бы отсрочка была нужна не мне, а собеседнице.
   -- Правилам?
   -- А как же последнее желание?
   -- Последнее желание?
   Ага, все-таки это была Милослава! Не забыл. И это хорошо. Вроде бы помогло хотя бы продолжить разговор. Сама баньши задумалась, а вурдалаки остановились.
   -- Да-да, последнее желание приговоренного. Старинный обычай, между прочим. Дань вежливости. Вы же не забыли о манерах, пусть даже Вам и приходится находиться в такой глуши и в такой компании?
   Тут я снова угадал. По тому как баньши неприязненно оглядела вурдалаков, я убедился, что низшая нежить не совсем по нраву бывшей защитнице Сильвергарда . Я не надеялся вбить между ними клин, поссорить и заставить драться между собой, но сам факт, что охотница не такая, как остальная нежить, позволял мне сыграть в другую игру.
   -- И чего же ты пожелаешь? Надеюсь, не отсрочки казни до старости?
   -- Полагаю это невозможно?
   -- Увы, - улыбнулась рейнджер.
   -- Ну тогда вот что... я хочу ужин.
   -- Что? - удивилась баньши.
   На этот раз, действительно удивилась.
   -- Я имею в виду последняя трапеза, - объяснил я. - Есть хочу, просто караул.
   Милослава покачала головой.
   -- Невероятно!
   -- Что поделать, таков вот я, - пожал я плечами.
   Милослава выглядела задумчивой. Наверняка она ожидала всего, что угодно, от мольбы сохранить жизнь и предложения принять к себе на службу, до грозных проклятий и бессильных слез, но вот пожелания набить брюхо, прежде чем его вскроют, она услышать не думала. Однако ничего плохого в этом не увидела и кивнула:
   -- Пусть будет так, тебя накормят.
   Но упрощенная процедура меня не устраивала, поэтому я продолжил давить.
   -- И вот еще что, ужин этот должен быть не только по всем правилам, но и в вашей компании.
   -- Чевоооо?!!
   -- Именно так! Это должен быть ужин который мы проведем вместе! Наедине! - заявил я непреклонно, с таким видом, будто бы это я тут диктую условия. Это сбило Милославу с толку, а я уже снова изменил тон - Да ладно Вам, почему бы и нет? Посидим, перекусим, поговорим. Может узнаем друг друга получше.
   Темная Охотница с прищуром оглядела меня. Кажется, она что-то решила. И это "что-то" было не прямо сейчас, что уже радовало. Значит, у меня еще есть время. А там, глядишь, и еще что-нибудь придумаем. Благо что "поминки" по мне решили провести не в походном лагере нежити - тут для этого и правда было неудобно, даже с точки зрения равнодушной в общем то баньши - а на их постоянной базе, в каком-то замке, как я понял. А путь туда был долгий, так что отсрочку я себе выторговал хорошую.
   Хотя оформили они это довольно небрежно. По крайней мере, так это выглядело. Возможно, грубость по отношению к пленнику была тщательно "отрепетирована", не знаю... сама баньши куда-то пропала, а неведомо откуда появившиеся вместо нее два здоровяка в доспехах обращались со мной как-то грубовато и, что еще обидно, совершенно равнодушно, словно какие то механизмы. Ведь совсем незачем было меня так упаковывать в веревки и так подталкивать в спину чем-то острым. Я ведь и сам шел, к чему этот мелкий садизм? И мое трепыхание в их ручищах оказалось так же безрезультативно, как если бы я боролся с настоящими механизмами, например - бульдозерами.
   Ну ничего, - думал я, - встретимся мы в следующий раз, ужо я вам гусеницы то пообрываю!
   Впрочем, неудобства от обращения скрасились новыми впечатлениями. Меня провели по жуткому лесу и это оказалось очень любопытным экспериментом! Никакой парк ужасов не доставит столько впечатлений, как эта прогулка под конвоем по ночному лесу заселенному всякой нечистью. Из чащи раздавались такие натуральные вопли и рычание, а по зарослям скакали такие жуткие тени, что я невольно держался ближе к конвоирам, хотя, по идее, они были мне такими же врагами. Но они хотя бы гарантировали, что я дойду до места своего ужина, пусть даже и последнего, а не стану ужином кому-то из местных уже сейчас.
   Хотя краем сознания я все же помнил, что это все картинка, и ужин и стражи и в общем присутсвия духа я не потерял. Концентрировался на позитиве и новизне ощущений. Кстати, ощущения были на высоте, и я ни на миг не уставал восторгаться как тут все достоверно сделали. Пожалуй эта достоверность добавила шарму. Возможно, если бы не сырость, не усталость, не голод и не регулярные пинки под зад, я бы такого восторга не испытал. Главное, чтобы всего этого удовольствия не было слишком много. А то мне уже начало казаться, что с ним у них получился таки перебор. Ну раз толкнули, пока вели, ну два или три, но не же тыкать в спину всю время? Хотя, повторюсь, если бы не эти тычки, то я, возможно, не оценил бы всех прелестей игры в локации "плен".
   После леса меня вывели на дорогу и провели среди полуразрушенных строений и это доставило еще порцию впечатлений. Практически такая же деревня, что я видел в свой первый день, но мертвая и развалившаяся, то есть еще более жуткая, чем лес. Все в развалинах. То тут то там лежали обглоданные кости или покачиваясь брел куда-то зомби. С интересом оглядываясь по сторонам, я не мог не отметить насколько хорошо тут все сделали. Чувствовалась рука любителя зомбипостапокалипсиса и тяга к детализации. Чтобы развлечься еще больше, я посвистел и посмеялся над зомби и онги обиженно стонали нам вслед, но ничего сверх этого предпринять не могли и поэтому терпели мои издевательства. А потом мы вошли в город, где картина постапокалипсиса в стиле "резидент эвил" была еще нагляднее из-за толп зомби и вурдалаков обитавших тут вместо людей... Вообще я словно бы повторил свой первый день пребывания в мире Вар-Граф, только в параллельном, злом мире. О, да, художники рисовавшие "царство нежити" точно также не зря ели свой хлеб, как и те, что создали "земли альянса".
   Правда вместо гостиницы меня бросили в подвал, ну да это вполне укладывалось в теории "злой вселенной" и я смог насладиться еще и предельно достоверной симуляцией заключения. Тут было сыро и холодно, и, ко всему прочему ползали мокрицы размером с крысу. Причем сами крысы тоже тут бегали. Злобные, но, почему-то, не наглые, как обычно пишут в книгах, а запуганные и настороженные... Я так и не понял, почему так сделали. Может, чтобы показать, какая нежить крутая, крыс и тех выдрессировали. Хотя через несколько дней отсидки больше склонялся к мысли, что это чтобы не провоцировать игрока на крайние меры. Например, на охоту на крыс, чтобы ими подзакусить.
   Да-да, вы все правильно поняли. В подвале я провел следующие несколько дней - О, это были те еще денечки! - и под конец был готов уже практически на что угодно, чтобы пожрать. Признаюсь, тут мои восторги сильно смазались. Реализм, чтоб его! Жажду я утолял, собирая в ладони капающую с потолка воду - надеюсь, у них тут не канализацию прорвало, голод заглушал - мечтами о предстоящем ужине с королевой нежити. Крыс поймать не получалось, а мокриц есть не рискнул. Как бы ни хотелось кушать, решил пока воздержаться. Слабости я пока не ощущал, нездоровый климат подвала действовал угнетающе лишь на мою мораль, но никак не на самочувствие. Наоборот, сырость и прохлада поддерживали меня в тонусе. По крайней мере, так было, пока я не сдавался.
   И, что, судари, характерно, тут не было скучно. Подвал предлагал массу развлечений. Вслушиваться в полумраке в шорохи других его обитателей, стучать зубами от ночной прохлады... В надежде что - как это полагается в большинстве игр - заключение подстроено чтобы дать мне что-то особенное, я обыскал весь подвал. Увы, ни волшебного меча, ни свитка с заклинанием, ни потайного хода я тут не обнаружил. Может просто не распознал квест. Дошло до того, что я даже устроил соревнования между слизнями: ловил несколько особей, укладывал в ряд и сам у себя делал ставку, которая поползет быстрее. Увлекательное занятие, знаете ли. Первые пару дней кажется не очень , но потом затягивает и начинаешь понимать, что борьба между двумя улитками может быть ожесточенной и непримиримой. А, главное, увлекательной. Каждая такая гонка помогала скоротать полтора-два дня.
   Я так понял меня тут мариновали чтобы изучить реакции игрока. Например на все тех же крыс и слизней. В других играх ведь в тюрьме сидят от силы пятнадцать минут, а тут несколько дней... я даже сбился со счета, сколько именно!
   Однако, рано или поздно, все кончается. Подошло к концу и мое подвальное сидение. Одним прекрасным днем за мной спустились. Два мрачных служителя в хламидах с капюшонами прервали очередной забег слизней, как раз на той критической фазе, когда они преодолевали небольшую трещину в полу и по тому кто первый ее переползет определялся лидер на вторую половину дня, до следующей трещины. Я подумал, что мог бы придушить тюремщиков и продолжить болеть за своего фаворита - ну или, как вариант, попытаться сбежать - но, подумав, воздержался. И дело даже не в том, что после отсидки был слишком не в форме, чтобы рискнуть напасть на двоих сразу. Больше сдерживала мысль, что, если этих прислали, значит ждут, если ждут, то спохватятся, когда мы не явимся... Вот поэтому я и не возникал, хотя раньше даже и представить не мог чемпиона под конвоем двух жалких послушников. Даже позволил надеть на себя наручники. Увы, это было неизбежно, никакой возможности отвертеться от цепей я не нашел. Молчаливые послушники были глухи ко всем доводам и тупо протягивали мне "браслеты" пока я не протянул навстречу руки. В противном случае - понял я - в бессмысленном споре можно было протянуть ноги, а на это я согласен не был. Уж точно не таким образом. Короче, нацепили на меня оковы и повели наверх.
   Вскоре я оказался в большой и довольно недурно обставленной комнате, где меня усадили за накрытый скатертью и уставленный несколькими блюдами стол. Правда блюда были накрыты и "чем меня накормят" я пока не знал. Но, одно было понятно, настал "день исполнения моего желания".

Милослава

  
  
   И я не ошибся! Не успел я толком оглядеться, как ко мне вышла сама хозяйка замка. Увидев ее, я ахнул. Это было что-то!
  

* * *

  
   Одета Милослава была в классическом фентезийном стиле: короткая кольчужная юбочка, усеянные заклепками сапоги выше колена, бронетопик наручи, наплечники. К счастью, на ужин она одела все-таки не боевой свой костюм, не тот в котором она меня ловила, а облегченную версию. Облегченную и почищенную. Ни шипов, ни угрожающей символики. Да и почище этот наряд был, чем тот, в котором я ее видел раньше. Помню, обратил на это внимание. Темная Охотница, хоть и генеральша нежити, а все равно встретила меня вся в паутине, листьях и разводах грязи. Нет, ну все правильно, это ж была лесная засада, да еще оперативная, так что никаких претензий. А теперь, Милослава хоть и сказала, что не собирается надолго со мной задерживаться, но все же почистила перышки, прихорошилась. Даже вроде бы подкрасилась. Или это ее естественная окраска... хммм красота? Так или иначе, но получилось самое то! Завидуйте мне нерды всех игр в стиле фентези, я сподобился увидеть наяву то, что вы видите лишь в своих сладких снах! Все как полагается воинствующей принцессе сказочного королевства.
   Между прочим это все и правда выглядело очень сексуально и лиловый цвет кожи Милославы лишь подчеркивал ее привлекательность. Пухлые губки, длинные реснички, нежные щечки, мммм! Вот только тусклое алое пламя тлеющее в глазах баньши и надменность, которую Охотница не стеснялась демонстрировать, немного все портила. Ладно с глазами, тут ничего не попишешь, но высокомерие то можно и не демонстрировать так явно? Оно, конечно, Милослава здесь главный босс, но могла бы и повежливее быть, а так словно в конюшню зашла, только хлыста в руке не хватает. Хотя может это не надменность даже, а просто равнодушие. Действительно. Кто я такой? Очередной попавшийся ей пленник. И двигается Милослава решительно, явно намерена закончить тут все по быстрому. Ну да это мы еще посмотрим!
   -- Мадам! - поприветствовал я Темную. - Вновь безумно рад Вас видеть! Жаль не могу в такой торжественный для меня момент соответствовать всем правилам хорошего тона: придвинуть стул и все такое. Кандалы мешают, да-с...
   Я поднял руки и позвенел наручниками.
   -- Может снимем их? Ну куда я отсюда денусь?
   Выглядел я при этом словно няшка. Приятель Шрека, Кот в Сапогах мне бы позавидовал в этот момент. Рейнджер подумала секунду и согласно кивнула. И в тот же миг железки сами собой расстегнулись и зазвенели по полу. Так же и ножные оковы. Я хмыкнул про себя. Ну надо же, ее тут слушаются даже вещи? Неудивительно, что она так взбесилась тогда у камней. Наверняка я первый, кто проигнорировал ее волю, да еще так нагло. Придется теперь как-то заглаживать недовольство Темной. Ну стул я пододвинул, все как полагается, но это был лишь пролог.
   -- Итак, расскажите о себе, - начал я.
   Как вы уже наверняка догадались, согласно плану в процессе ужина няшке предстояло превратиться в ледикиллера. Однако леди, судя по всему, была пока не склонна сдаваться.
   -- Зачем?
   -- Ну как-же... это же стандартная процедура знакомства, залог, так-сказать, долгого и перспективного общения.
   Баньши улыбнулась.
   -- Не думаю, что у нас будет долгое общение.
   "Ох, не зарекалась бы ты красавица", - подумал я. Но вслух, разумеется, этого говорить не стал.
   -- Тогда хотя бы просто поболтаем... Ладно, не хотите рассказывать о себе, поговорим о приземленном. У Вас тут неплохая кухня, кстати.
   Это, кстати, оказалось совершенной правдой. К этому моменту мы уже открыли по первому блюду и сняли пробу. Кушанья были очень даже ничего, съедобные, даже очень. А, после подвала и нескольких дней голода, так и вообще невероятно вкусные! Даже не ожидал. Похоже, в замке есть нормальный повар, хотя не совсем понятно кого он тут кормит, когда нет пленных высшего уровня. М ожжет некроманты не такие аскеты, как кажутся? Несмотря на смертельную опасность, я с удовольствием накинулся на еду и несколько минут ни на что не обращая внимания тупо жрал... ой, простите, хотел сказать "банально насыщался". И за этим занятием едва не забыл о своем коварном плане. А ведь Милослава что-то не особо радовалась стряпне, сидела вполоборота к столу, нога на ногу, опиралась на локоть и лениво ковырялась вилкой в тарелке... похоже, девушке было скучновато. Это с моим планом не согласовалось.
   -- Ну-с и как вы проводите время? - спросил я.
   Хотел сказать "время свободное от завоевания вселенной", но удержался. Не хотелось нарываться. Впрочем, боялся я зря. Милослава оставалась в меланхолии и печали.
   -- Я выполняю приказы моей Госпожи, Темной Миледи Сильваны.
   -- Понятно. А в перерывах между приказами? Скажем, на выходных или в отпуске?
   -- В служении Темной Леди нет перерывов. Мы преданы Плети навечно.
   Ага. У меня все шуточки, а дело тут, оказывается, совершенно серьезное. Когда она говорила так, мне показалось, что Темная не особо рада такому своему положению и я продолжил "копать".
   -- Вообще-то я думал, Отрекшиеся это не Плеть. Или я ошибаюсь?
   -- Увы. Отрекшиеся такая же нежить, что и Плеть и вся разница лишь в том, что их это устраивает, а нас гнетет.
   -- Нелегко, должно быть?
   -- Да. Но такова наша судьба.
   -- А вот, как посмотрю, аппетита у Вас что-то нет. Как же вы сил-то набираетесь? Их для служения надо много, ведь так?
   Это немного расшевелило охотницу.
   -- Когда требуется покой тканям наших тел, мы впадаем в летаргический сон. Что же касается сил, то у нас есть много способов их восполнить...
   При этих словах Милослава все же соизволила улыбнуться и я увидел, что ее клыки теперь заметно длиннее остальных зубов, гораздо длиньше чем клыки у человека. Мама дорогая, да она - вампир! Самый натуральный! Вот только этого мне не хватало, еще одного кровопийцы в юбке! И это не та, первая, деревенская простушка, это боевой Генерал Армии Тьмы!
   Теперь понятно, почему она так беззаботно отпустила охрану и сняла с меня кандалы. Я, даже будучи вооруженным и не побитым, вряд ли с ней бы совладал. Вспомнилось то, как беспомощно я себя чувствовал в драке с деревенской вампиршей. Нет, с тех пор я стал сильнее, но ведь и уровень "противника" вырос многократно.
   Кстати о вампирах! - забеспокоилась одна неприятная мыслишка, - А чем закончится наш с этой дамочкой ужин? Не примется ли она за меня, когда посчитает, что выполнила свое обещание о последнем желании? Вон как она в своей тарелке лениво копается, явно то что там лежит ей не по вкусу...
   -- Безумно интересно! - пролепетал я и тут же перевел разговор подальше от темы питания. - Значит с развлечениями у вас туго. А что насчет личной жизни... хмм... да, личной жизни? Ну там ухаживания, кавалеры, цветы, шампанское. У такой прелестной девушки, как вы, наверняка должна быть целая рать воздыхателей. Даже среди...
   Договорить я не успел. Лицо Милославы и без того темное еще больше потемнело и исказилось гримасой страдания.
   -- Что ты несешь, жалкий человечек?!!
   Ну все, молодец, Костя! Расшевелил собеседницу! Жаль только, что это так больно. Она сорвалась с своего места, одной рукой отбросила в сторону стол, мгновенно оказалась рядом и другой рукой легко приподняла меня со стула. К счастью не за горло, а за шиворот. Но все равно экстремально.
   -- ТЫЫЫЫ!!! - протяжно выкрикнула Милослава.
   Признаться, в это мгновение она выглядела скорее жутко, чем привлекательно. Но я не отвел глаз и даже постарался сохранить невозмутимое выражение лица. Вы пробовали вести беседу с человеком который держит вас на поднятой вперед и вверх руке? Даже не человеком, а чем-то совершенно иным? Вот то-то же! К счастью я сохранил достаточно такта и хладнокровия.
   -- А, что не так? - рассчитывая каждую нотку, каждую буковку, проговорил я. - Я вот смотрю на вас и - вот честное слово - любуюсь! Уж извините за такую откровенность, хотя и не могу понять, почему так ею вас задел.
   -- Что?
   Милослава, казалось, была сбита с толку. Бушующее пламя в ней утихло, голос стал растерянным и тихим, а лицо больше не было искажено яростью. Она даже как-то поникла и опустила меня на мое место. Жаль, правда, что не заметила, что стул то перевернулся, когда она меня хватала и плюхнулся я на пол, ну да быстро вскочил и из образа героя ни на секунду не выпал.
   -- Я говорю, что вы исключительно красивая женщина и я...- я включил самое искреннее выражение лица и самый-пресамый чувственный оттенок в голосе, после чего понес такую откровенную ахинею, что у самого уши едва не начали сворачиваться в трубочку. - ...в первую же нашу с тобой встречу, Милослава, я отчетливо ощутил протянувшуюся между нами нить. Это было что-то большее, чем уважение к твоему могуществу, это было что-то особенное! Она - эта нить - связала нас навсегда, ты ведь тоже чувствуешь это?!!
   Глухим голосом Милослава меня прервала.
   -- Я ведь знаю, что "шарм" на тебя не подействовал
   Сверкнули в злой усмешке белые зубы, звякнул металл и рукой с ножом она со всего маха ударила меня в живот. Боль была такой сильной, что я уже подумал, что отыгрался, однако потом увидел, что била она не ножом, а всего лишь кулаком. Значит, палку не перегнул, как опасался, это хорошо. Даже если это и ненадолго, но это означает, что у меня остаются шансы.
   -- Гнев, тебя лишь красит, моя госпожа, - через силу выдавил я из отшибленной селезенки.
   -- Молчи! - она снова меня ударила в живот, а когда я совсем загнулся, добавила сверху по шее. Но, опять не клинком, а рукоятью. Я рухнул на пол как подкошенный. - Молчи. Не говори больше ни слова!
   -- Вот зачем мне врать? - прохрипел я, корчась у ног баньши. - Это случается нечасто, встреча с судьбой, но когда это все-таки происходит, то молчать нельзя. Ты прекрасна!
   -- Дурак!
   Выкрикнула это Милослава яростно, но избивать меня прекратила. Видимо гнев эльфийки иссяк. Она отвернулась и закрыла лицо руками. Плечи ее затряслись. Уффф... Не было бы так больно, я бы почувствовал неловкость.
   Я собрался с силами и сел.
   -- Ну дурак, ну так что же? Всегда преклонялся перед прекрасным, так почему мне изменять себе сейчас?
   Я развел руками и, хотя и было больно, пожал плечами. Из за боли и нелепости ситуации это получилось настолько правдоподобно, что сработало. Дурацкий жест стал последней соломинкой проломившей панцирь эмоций Милославы. Даже не знаю, как она увидела стоя ко мне спиной и плача в ладони. Но как-то увидела. Наверное почувствовала. Или же отреагировала на слова. Рывком повернулась, упала передо мной на колени и руками обхватила за шею. И вовсе не с намереньем ее свернуть. Эээээ, да она не злиться перестала, она разревелась, как девчонка! Уткнулась лицом мне в жилетку - то бишь в камзол - и залилась слезами.
   Признаться, тут я правда почувствовал себя неловко, надо же, так надавил на человека. И не важно, что у нее уши острые, глаза красные и кожа бледно лиловая, а сама она вообще нежить и игровой персонаж... Лишь вспомнив об игре - в который уже раз, а? - я снова отвлекся от погруженности в нее. Вот что значит суперская проработка! В который уже раз ловят меня на эмоциях! Разводят влегкую!
   Про себя я улыбнулся и отдал должное мастерству игроделов, а внешне продолжил играть. Я обнял Охотницу за плечи.
  
   -- Шарм не подействовал потому, что я уже тебя полюбил, - "страстно" прошептал я, притягивая ее к себе и, при этом, стараясь не показать, как это мне дается нелегко. - Там в развалинах ты своим колдовством пыталась украсть меня у самой себя.
   И Темная Охотница поддалась! Неожиданно легко, словно обычная женщина, обычная расстроенная и ищущая утешения женщина, она позволила привлечь себя к моей груди! Эта фурия, эта баньши с уровнем во много раз большим чем мой собственный, позволила посмотреть на себя сверху вниз и заключить себя в объятия, словно первокурсницу. Она уже не плакала и даже не хлюпала носом в жилетку. Нет, не разнимая объятий она слегка отстранилась и смотрела мне в рот... я хотел сказать - в лицо. Я продолжал трепаться, рассказывал о том, как сразу обратил на нее внимание, как немедленно ощутил к ней "что-то такое" и по мере того, как я забирался все дальше в романтические дебри, глаза Милославы становились все больше. Ротик приоткрылся, губки потемнели, глаза томно закатились...
   Это оказалось совсем нетрудно, как я думал сперва. Да, Милослава выглядела необычно, и это еще мягко сказано для существа с темно-фиолетовым окрасом кожи и горящими багрово-красным пламенем глазами, но во всем остальном... Прежде всего, она не была покойницей. Ни запаха, ни прочих признаков того, что она не человек. Ее кожа была теплой на ощупь и, взяв ее за руку, я почувствовал дрожь пульса. Кровь все же струилась по артериям госпожи Сильвервинд. Все было совсем не так как у других знакомых мне девиц, но ничто человеческое ей оказалось не чуждо.
   ...она легко могла освободиться, причем ей даже не пришлось бы звать на помощь стражу. Эта девушка могла без труда вырвать как свою руку из моей, так и просто руку мне, и вообще пообрывать все, что выступает, но Милослава уже была под влияние любовного наркотика как под дозой наркоза.
   -- Нет, - прошептала она, поворачиваясь так, чтобы мне было удобнее расстегнуть ее одежду. - Нет... не хочу.
   -- Тогда давай прекратим, - точно также, не останавливаясь, предлагал я.
   -- Да, давай... прекратим...Ммммммм!
   О, это было словно наваждение! Серьезно, словно сон. Игра захватила нас и понесла. Теперь уже не мы управляли событиями. Они сами развивались и вели нас с Милославой. В любовном угаре я наблюдал за собой как раздеваю охотницу донага, как ласкаю ее, возбуждаю до стона, до прикушенной губы и вот уже она протягивает ко мне руки. Как сам оказался без одежды я не заметил, обнаружил это лишь когда прижал к раскаленной коже прохладную грудь эльфийки, но это меня не остановило. Наоборот, это я согрел... распалил ее своим теплом! После чего Темная Охотница раскрылась мне навстречу и завладела мной! А я овладел ею! И это продолжалось - казалось - всю ночь и наш ужин плавно перешел в завтрак.
   Ближе к утру, сидя в том же зале, на полу, на скатерти, голые, мы - пряча смущение и стараясь выглядеть так, словно нам это все нипочем - подбирали разбросанные вокруг тарелки и выбирали из них кусочки "последнего желания осужденного", то что не выпало и не испачкалось и что еще можно было употребить в пищу. Благо что ничего не испортилось. Мы кормили друг друга и глупо хихикали, а потом был еще разик и Милослава... заснула у меня в объятиях. Вот и верь после этого девушкам. Говорила, что не спит, не нуждается в этом, а теперь вон как смешно и трогательно морщит во сне носик, ткнувшись им мне в грудь и обняв меня руками, словно вдруг испугалась, что убегу.
   ...Вот собственно и вся история как я оказался в плену, что там делал и как провел практически весь свой пятый уровень. Спросите, почему пятый уровень заканчивается? О, это очень интересная история! Для объяснения придется немного рассказать о тетради в которой я делаю записи... Ну, то есть, якобы делаю, потому что, работая с ней, занят я несколько другим. Дело в том, что это не тетрадь, вернее тетрадь, но не обычная. В последнее время я старался проводить как можно больше времени за чтением. На самом деле сейчас подходит пора рассказать о том что же представляла эта тетрадь.
   Нашел я ее среди запыленных книг в библиотеке замка Милославы, где проводил много времени, когда она отлучилась по своим темным делишкам, а я оставался один. Удивился, когда увидел в открытом доступе такое. ТАКОЕ!!! Даже думал спрятать, но следящий за мной охранник не позволил. Сразу всполошился, видя как я что-то пытаюсь тайком заныкать. Он вырвал тетрадь у меня из рук, перелистал... И спокойно ее мне вернул, хотя я был стопроцентно уверен, что в лучшем случае заберет, а в худшем поднимет тревогу или вообще зашибет меня на месте.
   Дело в том, что тетрадь эта была заполнена. И это была даже не тетрадь, как таковая. Довольно толстый конспект в твердом переплете, он был весь исписан мелким аккуратным - почти печатными буквами - почерком и изрисован диаграммами, а на обложке была вообще умопомрачительная надпись:
   "В-С-Д-Г-П(р). Модель 249 - 9М. Инструкция по вызову, активации, эксплуатации, техническому обслуживанию и основам п. - гласила полустертая надпись на обложке.
   Если окончательно переходить на терминологию Вар Графа, то сейчас я только что открыл Том Опыта. И, надо сказать, чертовски большой том.
  

Уровень шестой.

Ультимат личного пользования.

* * *

  
  
   Умение первое. Уровень первый. Дистанционное оружие. "Никотин"
  
   Ручное огнестрельное оружие, с виду - типа обычный револьвер. На самом деле - магическое метательное оружие с автоматической заменой заряда. Цена заряда ~1% собственного запаса маны пользователя. Мощь заряда зависит от уровня персонажа. С одного успешного попадания убивает лошадь или гнолля. Хомячка разрывает на куски. Против бронированных и магических целей малоэффективен. Темп стрельбы - высокий.
  
  
   Умение второе. Уровень второй. Вызываемый союзник. "Павейль"
  
   Местный житель по имени Павейль. Характер легкий, общительный. Звание - сержант, основной род деятельности - замкомвзвода. Средний боец ближнего боя. Может обездвиживать цель. Может видеть и указывать на скрытые объекты и персонажи. Соседним дружественным юнитам придает бонус до +25% к точности стрельбы, к шансу уклониться от стрелковой атаки, к темпу стрельбы. В критическом положении вместо гибели прячется и выходит снова лишь на зов Героя. Легко может объяснить причину своего отсутствия.
  
  
  
   Умение третье. Уровень второй. "Няшка".
  
   Умение героя преодолевать препятствия и избегать последствий. Пассивно-активное динамически изменяющееся свойство основанное на элементарной внимательности к деталям и умении их использовать. Помогает как при общении, так и при взаимодействии с неодушевленной средой. Побочный эффект: исправление ситуации идет не всегда так, как планирует герой и может послужить причиной или катализатором гораздо больших волнений. При взаимодействии с враждебными персонажами есть шанс их перехода на сторону героя или хотя бы на нейтральную сторону
  
  
   Ультимат умение. "Ангел"
  
   СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО!!!
  
  

Оценка: 3.94*41  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"