Терещенко Надежда Валерьевна: другие произведения.

Попаданцы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Столько всего было написано о попаданцах... Эта тема как леденец в детском саду, обсосана со всех сторон и коллективно и индивидуально. Но менее популярной она не стала. Вот я и рискнула... Представляю первую часть романа. Прошу оценить работу и оставить свои комментарии. Ваше мнение очень важно для... Тьфу! Профессиональная деформация.

  Часть1. Глава 1
  Свет фонаря пятном ложился на щербатые плиты старого тракта. Густые тени расплескались по придорожным кустам и деревьям, превращая их в фантастических чудовищ. Метт поежился, в который раз пожалев, что ввязался в эту авантюру. Ночной лес жил своей жизнью совершенно не обращая внимания на пятерых путников, в страхе жавшихся друг к другу. Совсем рядом раздался крик какой-то твари. Метт с трудом проглотил ругательство. Не так он себе представлял романтический вечер. Не хотелось бы сгинуть в этой глуши, только для того, чтобы поразить воображение троих девчонок.
  Все началось с приезда на каникулы Шайлы, дочки местного бакалейщика. Девушка считалась первой красавицей, пока в прошлом году не уехала учиться в столицу. Провинциальные ценители прекрасного приуныли. Прошел год, наступило лето. Подросли новые красавицы, надеясь на тот же успех, но их мечтам не суждено было сбыться. Шайла вернулась домой. А для усиления эффекта захватила пару подруг. Теперь красавиц стало на две больше. Местные кавалеры стайками вились вокруг них. Пробиться через толпу воздыхателей без потерь не получилось. Существовал определенный риск отхватить от более сильных соперников. Тут Скаю, лучшему другу Мэтта, и пришла мысль как 'выманить красавиц' подальше от поклонников.
  Днем эта затея выглядела привлекательно: отправить 'таинственное' письмо с приглашением поучаствовать в не менее 'таинственном' ритуале. Естественно, в самом загадочном месте леса - на древнем капище. Парни так и сделали. Скай выступал курьером, тем более, что он действительно работал у местного мага, но не подмастерьем, а уборщиком. Друг не стал уточнять должность, просто показал значок гильдии, этого оказалось достаточно. Судя по недовольным рожам поклонников, уныло покидающих дом бакалейщика - девушки согласились... Друзья приступили к подготовке мероприятия. Для этого на последние деньги купили бутыль вина и пару огненных хлопушек с цветными дымами. Скай достал чем-то воняющие черные плащи, правда, не совсем новые, но из хорошей плотной ткани. Мэтт надеялся, что друг спер их у работодателя после стирки, а не до - кто его знает, в чем там обычно вымазываются черные маги. Брр.
  В назначенное время подруги подошли к опушке леса. Им пришлось не много подождать. Пока Скай бегал по кустам, убеждаясь, что больше попутчиков не будет, Метт готовил 'таинственное' появление. Девчонки уже заскучали. Но вот, в ближайших кустах блеснуло, потом бумкнуло и сквозь клубы синего тумана явились они со Скаем. В черных плащах с серьезными мордами и с воспаленными глазами, кто ж знал, что хлопушки нельзя взрывать под ногами... Дамы впечатлились и восторженно согласились на совместное приключение. Настроение было прекрасное, друзья всю дорогу шутили, а заразительный смех девчонок только стимулировал их остроумие. После захода солнца пришлось зажечь фонарь, и мир вокруг изменился. Старая дорога, которую Мэтт знал с детства, в слабом свете подернулась дымкой. Живое воображение порождало неприятные картины с участием друзей и всяких монстров. Шайла с подругами тоже притихла. Друзья перешли на шепот. Мэтт уже подумывал остановиться на ближайшей поляне, как вдруг одна из девушек замерла, указывая в сторону зарослей:
  - Что это? - С тревогой в голосе прошептала она.
  Где?
  Вся компания уставилась в темноту, пытаясь хоть что-то разглядеть.
  - Да вон же, мелькает за деревьями. Огоньки какие-то...
  - Ой, девочки, я боюсь, - подруги тесно прижались друг к другу.
  Мэтт предпочел бы, чтобы девушки прижались к нему. Вздохнув, он посмотрел в указанном направлении, но ничего не увидел, возможно, из-за горящего фонаря.
  - Не бойся, - сказала Шайла, - с нами ученик мага. Скай, что это там?
  - Не знаю, нужно посмотреть поближе, - задумчиво протянул он. - Мэтт, отдай фонарь девушкам, а мы с тобой быстро сгоняем, проверим, что там.
  - А не опасно ли оставлять дам одних? - Попытался вразумить друга парень.
  - Не беспокойся, я сейчас поставлю защиту. - Скай развел руки по сторонам, будто бы стараясь обнять всех троих, и забубнил какую-то ерунду.
  Мэтт только вздохнул, глядя, как друг играет в мага. Сам он тоже ощущал непонятную тревогу, поэтому идти в темноту ему совсем не хотелось.
  - Готово! - Скай подмигнул перепуганным девчонкам. - Мэтт, отдай дамам фонарь и пошли.
  - Ты уверен?..
  - Пойдем, - сквозь зубы протянул друг.
   Мэтту ничего ни оставалась, как передать ближайшей девушке источник света.
  - Вы тут поосторожнее. Если что, сразу же бегите обратно, с дороги не сворачивайте.
  Приятель так усердно тащил его за собой, что Мэтт едва успевал переставлять ноги. У самых придорожных кустов он не заметил огромный замшелый валун, они в древности служили указателями. Споткнувшись об него, парень рыбкой нырнул в темноту. Оставалось надеяться, что девчонки не видели его падения, а хихиканье за спиной ему просто послышалось.
  - Ты с ума сошел! Чуть не испортил такое приключение! - Прошипел Скай, как только парни оказались на достаточном расстоянии от дороги.
  - Не путай воображаемое приключение с реальной опасностью. Девчонки что-то видели, - поморщился Мэтт, потирая ушибленное колено. - Не стоит бросать их одних...
  - Не трусь, скорее всего им просто показалось. Ну, знаешь, впечатлительные и нежные натуры... - Не совсем уверенно продолжил Скай. - Да и легкий налет героизма вечеру не помешает! - Уже бодрее закончил он.
  Сквозь заросли по-прежнему ничего не было видно, парни уже собирались повернуть назад, как вдруг впереди что-то мелькнуло.
  - Видел! - Азартно зашептал Скай.
  - Угу, говоришь, трепетные и впечатлительные?..
  Друзья, не сговариваясь, пригнулись и короткими перебежками двинулись в сторону мелькавших огней. Через несколько минут им пришлось залечь в кустах и оттуда наблюдать за развернувшейся картиной. На поляне, в кругу уже догоравших свечей, лежала девушка.
  - Мертва, - сглотнув комок в горле, констатировал Мэтт. - Причем не давно.
  - Пора валить. Вдруг ритуальщик еще здесь?
  Не в силах оторвать взгляд от девушки на поляне, парни отползали назад, пока жуткое зрелище не скрылось за кустами. После того, как перед глазами перестали мелькать огоньки свечей, друзья рванули к дороге. Вдруг Мэтт услышал впереди какой-то шум и резко остановился.
  - Что? - Рыкнул Скай, пробежав по инерции немного вперед, из-за чего оказался ближе к источнику шума.
  - Слышишь? - Прошептал Мэтт.
  Впереди показался слабый огонек, как будто кто-то со свечой двигался им навстречу. У Мэтта отчетливо зашевелились волосы на голове, видимо, ритуальщик их заметил и теперь загоняет назад к поляне. Скай не выдержал напряжения и заорал. Развернувшись, он бросился назад, да так резво, что Мэтт не успел отскочить. Друзья упали, при этом плащ Ская накрыл их обоих. Пытаясь встать, парни только больше запутывались.
  - Вам помочь? - Звонкий девичий голос прервал выступление Ская.
  Друзья замерли, тем временем чьи-то руки помогли им освободиться.
  - Фу, слезь с меня! - Мэтт наконец-то смог нормально дышать, накрытый тяжелой тканью он совершенно перестал думать о неизвестном ритуальщике. Единственная его мысль была о том, чтобы друг наконец заткнулся и дал вдохнуть полной грудью.
  - Что вы здесь делаете? Мы же сказали, ждать на дороге! - Скай с видом, как будто все так и задумано, строго посмотрел на девушек.
  - Ну, там было страшно, и мы решили пойти за вами, - подруги смутились от такого напора, но, быстро опомнившись, захихикали. - И судя по всему, не зря!
  - Дамы, я думаю, на дороге все же безопаснее, чем здесь, - Мэтт наконец отдышавшись, попытался навести порядок. - Мы только что наткнулись на следы ритуала.
  После этих слов все притихли. Убедившись, что девушки прониклись серьезностью ситуации, парень продолжил:
  - Нам нужно как можно быстрее и тише попасть в город, свечи еще не догорели, значит, маг где-то поблизости.
  - Да, ладно! Заливаешь, - не поверила Шайла.
  Мэтт уже приготовился возразить и открыл рот для этого, как помощь пришла с неожиданной стороны:
  - Нет, если бы они это выдумали, то не орали бы на весь лес, - Мэтт поморщился, он бы предпочел, чтобы его поддержали без напоминания об этом позорном факте.
  - Думаю, мага здесь нет. Скорее всего, ушел порталом, иначе мы бы с вами не разговаривали, - тем же спокойным тоном продолжила девушка. - Пойдемте, покажете, что вас так напугало.
  - Может, лучше побыстрее вернуться в город? Нужно ведь сообщить ищейкам, - робко заметил Скай.
  - Чтобы что-то сообщить ищейкам, необходимо знать, что именно, - хмыкнула красавица и, не слушая больше возражений, двинулась к поляне.
  Парням ничего не осталось, как проводить подруг на место ритуала. Всю дорогу Мэтт пытался вспомнить, как зовут эту девушку, мысль о том, что по округе бродит убийца, и они, возможно, сейчас идут прямо ему навстречу, лишь задела сознание по касательной и исчезла. На поляне встречающих не оказалось, разве что свечей стало меньше - догорели. Тело никуда не делось, поэтому подходить ближе подростки не стали, им хватило и того, что они уже успели рассмотреть из-за кустов. Компания разделилась, Скай остался на опушке вместе с Шайлой и ее подругой. А бесстрашная незнакомка, не задерживаясь, направилась прямо к телу, и, к удивлению Мэтта, он сделал то же самое. Она шла медленно, что-то внимательно рассматривая в траве, парню стало интересно:
  - Что там?
  - Видишь, трава примята, а не скошена, - охотно откликнулась спутница. - Чтобы начертить пентаграмму, нужно или полностью скосить траву, или вытоптать по рисунку. Так вот, здесь топтали. Рисунок очень сложный, значит, 'топтунов' было несколько.
  - А откуда ты все это знаешь?
  - Ну, не только твой друг учится у мага, - лукаво подмигнула девушка, заставив парня смущенно отвести взгляд.
  - Если честно, ни я, ни Скай никакого отношения к магии не имеем.
  - Не переживай, мы это сразу поняли, просто за последнюю неделю именно ваша попытка пригласить нас на свидание оказалась самой оригинальной. Жаль, воплощение подкачало, - легкая улыбка скользнула по ее губам. - Стой, дальше не пойдем, рискуем уничтожить линии.
  Они не дошли до тела буквально пару метров:
  - Ты прав, это ритуал, правда, я не знаю какой, нужно вызывать помощь, - девушка вытащила из-за пазухи медальон и сильно сжала в руках.
  - КТО?
  - Это Эйна, - ее голос звучал сухо и без эмоций, девушка лишь слегка поморщилась от слишком громкого звука. - Обнаружен труп женщины двадцати - двадцати пяти лет со следами ритуального жертвоприношения. Рисунок ритуала не определен.
  Невидимый собеседник как-то обреченно вздохнул и совсем тихо поинтересовался:
  - Дочь, ты можешь хоть раз провести каникулы нормально, как все дети?
  Часть 1. Глава 2
  День не задался с самого начала. Как всегда, проблема была в отчете, вернее в его отсутствии. Эту партию они с шефом играли уже несколько лет: шеф приказывает написать подробный отчет о раскрытом преступлении. Ник пишет, иногда дополняет рисунками, каждый раз поражая своей неуемной фантазией не только шефа, но и его начальство. В этот раз ситуация повторилась, но творческий порыв не оценили. Видимо, отчет действительно был нужен. А может, дело в том, что секретарь шефа, которая всегда приводила в порядок документы нерадивых коллег, ушла в отпуск. Так или иначе, шеф устроил показательную порку, напоследок пригрозив найти-таки напарника несговорчивому сотруднику. Ник понял, что на этот раз дело принимает серьезный оборот, и если он не сбежит куда-нибудь на задворки империи, то шеф выполнит свою угрозу.
  Чтобы не провоцировать начальство, Ник поспешил заняться отчетом. Итак, с чего бы начать? Ищейка посмотрел на потолок, не помогло. Почесал нос и, поморщившись, приступил к описанию. Последнее дело, расследованием которого он занимался, формально числилось как завершенное, но Ник был недоволен результатом. Почти все члены банды, грабившие имперские рудники, задержаны и в разной степени целостности доставлены в тюремные лечебницы. Главаря поймать не удалось, в процессе захвата он убился. Вернее, самоубился, спрыгнув с крыши дорого ресторана, где отмечал удачное завершение очередного грабежа. Вот что значит покупать нелицензированные амулеты левитации...
  Остальных брали жестко, слишком уж они успели нагадить. Особенно страдали случайные свидетели и охранники. Дошло до того, что охрана рудников лишилась половины своего состава, уволились по собственному желанию. Другая половина отказывалась работать ночью, тихо сидя в сторожке, пока наглые грабители вывозили склад с добытой горной слезой. Почти год Ник потратил, чтобы выследить всех. Захват прошел успешно, только награбленного найти так и не удалось. Несколько тонн дорого минерала, который в основном использовался в производстве магических амулетов, бесследно растворились на просторах Империи. На допросах выяснилось, что сбытом занимались главарь банды и его брат. Один уже никому ничего рассказать не мог, другой не хотел. Ник вздохнул. Надо же так неудачно упасть - головой вниз! Теперь даже некроманты поднять и допросить не смогут, говорить-то нечем! Брат счастливчика добровольно делиться информацией не спешил. Недобровольные методы допроса тоже не дали результатов. Кто-то озаботился сохранением тайны, потратившись на хорошую ментальную защиту для своего исполнителя. Слепка магии в архивах не было, значит менталист не практиковал. Еще одна оборванная ниточка...
  На составление отчета ушла оставшаяся часть дня. Отвлекаться приходилось лишь на бывшего напарника. Алекс его терпел дольше всех из управления. Сейчас он тоже работал один, поэтому страдал недостатком общения, который компенсировал за счёт ближнего своего.
  - Слышал, мэр опять переизбрался!
  - Угу, - интересно, шефа устроит такая причина смерти: 'Череп разбит в хлам'.
  - Говорят, в совете чуть не передрались.
  - Угу, - так, особые приметы... Труп как труп - ничего особенного.
  - А шеф, собирается на пенсию, - Алекс попытался хоть как-то привлечь внимание друга.
  - Угу, - Ник подавил желание к тексту добавить пару рисунков для наглядности. Наверно стоит начать с описания места преступления.
   - А я решил побриться на лысо и надеть бабское платье.
  - Угу. Слушай, как правильно: все в кравищЕ или в кравищИ?
  Алекс горестно вздохнул и ушел искать свободные уши в другом отделе. Ник проводил приятеля взглядом и ухмыльнулся. Так, раздражающий фактор устранен, теперь за отчет.
   К вечеру настроение у шефа не улучшилось, поэтому все сотрудники приобретали дополнительное ускорение, пробегая мимо его кабинета. Причина такого прямо-таки нестандартного поведения всегда вежливого мистера Алфера выяснилась благодаря неугомонному Алексу.
  - Ник! У Эйны каникулы начались!
  - Вот же ж!
  После выяснения подробностей оказалось, что дочь шефа столичного управления ищеек уехала на каникулы к подруге в одно из пограничных княжеств. Ник проникся проблемой, поскольку еще ни разу, начиная с семилетнего возраста, отдых юной Эйны Алфер не прошел без приключений. Кстати, именно Нику чаще всего приходилось вытаскивать девчонку.
  Чтобы не искушать шефа на неправомерные действия, Ник поспешил уйти домой пораньше. Не помогло. На лестнице перед дверью его комнаты сидел потрепанный мужчина не определенного возраста. Едва завидев гостя, бесстрашный ищейка попытался позорно сбежать, но поздно:
  - О, сосед, я уже боялся, что мне придется тебя ждать до ночи! Ха-ха, у вас в управлении вечно куча работы, - говоривший, бросился обниматься, но Ник перехватил его на подлете, взяв на болевой.
  - Так, давай без прелюдий, что случилось в этот раз, - принюхавшись, Ник брезгливо отпустил гостя, - и вообще, где тебя носило, фу!
  - Можно, я у тебя перекушу, а то с утра ничего во рту не было.
  - Угу, может, заодно и переночуешь?
  Мужчина умоляюще посмотрел на ищейку. Ник вздохнул, что-то он слишком добр сегодня:
  - Ладно, заходи, только ни к чему не прикасайся!
  Ник посторонился, пропуская мужчину в комнату. Незваным гостем оказался бывший сосед, Артур Конт. Недооцененный гений и талантливый алхимик. Не имея постоянной работы, он перебивался случайными заработками. Поскольку своей лаборатории не было, а в чужие не звали, Артур решил, что ничего страшного не случится, если пару заказов выполнит в своей комнате. Хозяйка дома так не считала, соседи, впрочем, тоже. Нику пришлось подключиться к противостоянию после того, как стена его ванной оплавилась и потекла, а самого горе-алхимика без сознания пришлось выносить из горящей комнаты. Хорошо, что в тот раз ничего непоправимого не случилось, но хозяйка пансиона решила, что такому беспокойному жильцу делать в ее доме нечего. С тех пор прошло почти полгода, Ник уже успел забыть бывшего соседа. Жаль, что он Ника помнил.
  Пока Артур плескался в его ванной, Ник занялся готовкой. Не то чтобы он старался проявить гостеприимство, просто самому хотелось есть ужасно. К тому же, действительно интересно, во что влез сосед. Судя по виду, либо во что-то противозаконное, либо абсурдное. Ник по привычке начал обдумывать версии, ему всегда лучше думалось, когда руки заняты работой. Суровый холостяцкий ужин был почти готов, когда Артур, наконец, освободил ванную.
  М-мм, яичница!
  Ищейка поморщился, не разделяя кулинарных восторгов гостя. В последнее время он старался ужинать в таверне, поскольку яичная диета успела ему порядком надоесть.
  В полном молчании мужчины принялись за еду. Утолив голод, Ник решил, что теперь можно и поговорить:
  - Выкладывай.
  - Мне кажется, что за мной следят, - испугано начал бывший сосед.
  - Так, что-то в этом роде я и предполагал, - Ник отложил вилку. - Думаю, тебе пора. С такими симптомами ты обратился не по адресу.
  - Нет, я здоров, просто до прихода к тебе я пытался остановиться у своих знакомых, - Артур выдержал паузу и драматическим шепотом продолжил, - один из них попал в больницу, а второй вообще... Пропал!
  - Это говорит о том, что с тобой не хотят иметь ничего общего. Думаю, я скоро тоже пропаду. Сбегу на работу, например. Дел, знаешь ли, навалилось, - притворно вздохнул Ник.
  - Подожди, давай я тебе расскажу все с самого начала.
  Ищейка демонстративно отодвинул тарелку, всем своим видом показывая готовность выслушать гостя.
  Артур торопливо, пока сосед не передумал, приступил к рассказу. После того, как талантливый, но никем не признанный, алхимик потерял жилье, ему пришлось подрабатывать грузчиком и по совместительству - сторожем с правом ночевать на складе готовой продукции. Устроился он на фабрику по производству 'светлячков'. Работа оказалась тяжёлой, и её было непривычно много. Погрузка-разгрузка - это не пробирки мыть в лаборатории... Со временем он втянулся, но в один прекрасный момент все изменилось. Начальство попросило его написать заявление, причина такого несправедливого решения не известна. Поскольку с потерей работы Артур автоматически лишался и ночлега, то первоочередной задачей стал поиск нового жилья. Тут он вспомнил о своем коллеге с прошлой работы, тот, как ни странно, был не против такого беспокойного соседа. Но через три дня после того, как Артур обосновался на новом месте, хозяин дома попал в больницу.
  С ним случился несчастный случай, его монолет1 потерял управление и упал с высоты в десяток метров. Приятелю повезло, он в тот момент летел над парком, поэтому, отбив себе большинство жизненно важных органов и сломав все конечности в несколько местах, до земли все-таки не долетел, застрял в ветках дерева. Впрочем, даже находясь в лечебнице в тяжелом состоянии, он благородно разрешил Артуру пожить в его доме. Но тот предпочел напроситься в гости к другому своему знакомому. В этот раз все закончилось еще хуже. Спустя пару дней знакомый ушел на работу и не вернулся, а вечером, вернее поздно ночью, кто-то вломился в дом.
  - А где был ты в это время?
  - Ну, я испугался и решил залечь...
  - Куда залечь?
  - В засаду! Я переоделся бездомным и всю ночь провел на помойке, - признался бывший сосед. - Оттуда и наблюдал за теми, кто обшаривал дом.
  - Понятно, - поморщился Ник, по роду службы ему, конечно, приходилось притворяться кем угодно, но залезть в помойку добровольно он бы точно не смог. - Судя по твоему виду, тебе пришлось изображать бездомного неделю-другую.
  Мужчины замолчали, каждый задумался о своем. Ник о том, что ему делать с только что полученной информацией. Идти с ней к шефу не лучший выход. По крайней мере, пока его дочь не вернется с каникул. Начать расследование самостоятельно, так сказать, в частном порядке - бесперспективно. Пока Ник видел две причины произошедшего: случайное стечение обстоятельств и патологическое невезение Артура. В первом варианте, сосед просто ошибся, объединяя все случаи в одну логическую цепочку. Мало ли в чем замешаны его знакомые, первый может быть таким же везунчиком, как и алхимик. А вот ко второму стоило присмотреться повнимательнее, просто так дом обшаривать не будут.
  Вариант номер два еще хуже. Из-за своего невезения Артур мог стать обладателем какой-нибудь тайны, причем по рассеянности сам не понял этого. Распутывать этот клубок случайностей у Ника не было ни времени, ни желания. Тем более, есть шеф, который рано или поздно узнает об инициативе подчиненного, сильно расстроится. Мистер Алфер терпеть не мог, когда его сотрудники пытались что-либо провернуть у него за спиной. Он предпочитал всегда быть в курсе авантюр ищеек, чтобы, если что, успеть вовремя прикрыть перед начальством, или, сделав уверенный вид, выбить для непутевых награду-другую.
  - Ну, что ты надумал? - Артур успел справиться со своим ужином и молчать больше не мог.
  - Как тебя еще не прибили такого болтливого, - поморщился Ник. - Так и быть, остаешься сегодня у меня. Завтра пойдем вместе в управление.
  Но судьба решила, что день одного отдельно взятого ищейки закончился слишком скучно. После полуночи пришел личный вызов от шефа с требованием срочно прибыть в управление. Ник потер зудящее запястье, после каждого вызова его перстень неприятно нагревался. В ближайшее время нужно будет забежать к магам проверить амулет, тем более у него был один знакомый эксперт. Мужчина сел на кровати и посмотрел на улицу. За окном яркие огни раскрасили ночь. В столице Темной империи, где плотность магически одаренного населения самая высокая, ночное время обычно использовалось для волшбы. Поскольку способности к магии и талант все-таки разные вещи, эксперименты не всегда заканчивались ожидаемо, чаще сопровождаясь световыми и шумовыми эффектами. Вот и сейчас тяжелые шторы не могли скрыть искрящих шаров на месте вывески большого торгового павильона. Видимо, маг-наладчик что-то напортачил с визуализацией.
  Быстро собравшись, Ник написал записку соседу и вышел на балкон. Там ожидала любовь всей его жизни - авторский монолет. Купить типовую модель и активировать ее у мага-ритуальщика мог любой дурак. С соответствующим доходом естественно, поскольку удовольствие это не дешевое. А вот вырастить эксклюзивную модель, чтобы она слушалась только хозяина, доступно единицам. В управлении таким средством передвижения владели двое, причем второй - маг. Нику повезло: во время учебы в учебке ему пришлось разгребать одну некрасивую историю. Монолет был наградой, то ли за старание в расследовании, то ли за последующее молчание.
  Проведя рукой по гладкому дереву, мужчина одним мягким движением устроился на сидении. Закрепив капюшон френча защитными очками, Ник направил монолет вниз с балкона, постепенно выравниваясь и набирая скорость.
  Часть 1. Глава 3
  Ну, что скажешь?
  Эйна не отставала от ищейки ни на шаг. Ник был ее тайным кумиром. Не то чтобы она всерьез рассчитывала на внимание с его стороны, просто он единственный из подчиненных отца относился к ней, как к равной. К тому же он так часто приходил ей на помощь, что обрел некий романтический ореол рыцаря без страха и упрека.
  Брысь отсюда, и дружка своего забери. Здесь, между прочим, место преступления, - попытался отмахнуться от девушки Ник, хотя понимал, что это бесполезно, пожалуй, даже шеф не смог бы ее отсюда выгнать, разве что силой. Хм, а это мысль...
  Эйна что-то уловив во взгляде мужчины, укрылась за спиной спутника. Ник вздохнул, девчонка сама никуда не денется, а сопровождать ее домой просто нет времени. Жаль, что мысль пока еще не материальна, вернее избирательно материальна... Еще утром он желал оказаться подальше от управления и шефа, но не настолько же! Теперь нужно разобраться со всем этим... Оглядев поляну, ищейка поморщился - не место преступления, а балаган какой-то. Стражники из оцепления травили анекдоты, эксперты вяло переругивались, недовольные тем, что их вызвали из столицы на ночь глядя. Тут еще эти дети, как боевой пульсар в руках: и держать горячо, и выкинуть страшно.
  - Он мне не дружок, - надулась девушка, на всякий случай отойдя от Мэтта подальше, не заметив, в отличие от Ника, смущение парня. - Так, что здесь произошло?
  - Эйна, почему все остальные разбежались по домам, а вы с твоим НЕ дружком никак не угомонитесь!
  - Он не мой! - Уши Мэтта приобрели более насыщенный оттенок, но парень стойко оставался на месте.
  Ник улыбнулся, дразнить подростков, конечно, забавно, но работа есть работа.
  Поляна была оцеплена, все свидетели опрошены и отправлены по домам. Кроме этих двух. У места проведения ритуала копошились маги-эксперты, собирая видимые только им магические следы. Тело жертвы уже осмотрели, погрузили в стазис. Знакомый некромант из управления готовился доставить его в столицу. Поймав взгляд ищейки, некромант соблазнительно улыбнулся и, покачивая бедрами, направился к нему. Все мужчины на поляне провожали мага восхищенными взглядами. Мэтт подобрал челюсть только после многозначительного тычка от Эйны.
  Привет, Ники! - Легкое движение и непослушная прядь золотистых волос легла за спину.
  Маг подошел слишком близко и ласково провел ладонью по щеке ищейки.
  - Фу, Айрис, надеюсь, ты мыла руки! - Брезгливо отшатнулся Ник под потрясенный вздох мужской аудитории.
  Над поляной поплыл звонкий смех молодой женщины в сером плаще некроманта.
  - Ты все такой же! Не волнуйся, ты же знаешь наш девиз: 'Все стерильно!'.
  - Я видел другой ваш девиз: 'Оставь брезгливость, всяк сюда входящий', - проворчал Ник. - Ну, чем можешь порадовать?
  Подростки, стоявшие рядом, старались даже не дышать в сторону собеседников, справедливо опасаясь, что их могут прогнать, и тогда они пропустят самое интересное.
   - Ничем, - сразу приняв деловой тон, начала Айрис. - Упокоена качественно. Уже сейчас могу сказать, поднять и расспросить не получится, хоть всей кафедрой некромантии уговаривай. Просто не хватит энергии, видимо, действительно неизвестный ритуал по отбору жизненной силы. Так, навскидку, ничего похожего вспомнить не смогу, нужна консультация хорошего ритуальщика.
  С каждым словом молодой женщины Ник мрачнел все больше и больше. Убийство с целью отъема жизненной энергии само по себе дурно пахнет. А уж на границе с Республикой Света, и вовсе смердит! Если светлые хоть что-то пронюхают, сразу начнут обвинять всех темных магов во главе с Императором в попытке захвата власти над миром. Они всегда нервно реагируют на любой чих со стороны 'Империи Зла'. При этом каждая такая истерика заканчивалась странными санкциями и нотами протест., Пока до прямого столкновения ни разу дело не доходило. Светлым хватало ума понять, что в случае войны победителей не будет, поэтому ограничивались мелкими пакостями. Конечно, существует вероятность спланированной провокации со стороны Республики. Но светлым не под силу собрать энергию смерти, тут точно работал некромант. А вот был ли он в сговоре с соседями или нет, предстоит выяснить. Не стоит еще забывать о неизвестном самородке от ритуальной магии, способном разработать и воссоздать совершенно новый ритуал. Еде-то же он должен тренироваться? Стоп! Пораженный внезапной догадкой Ник подозвал к себе сержанта из оцепления и старшего группы экспертов:
  - Есть ли более ранние следы проведения ритуала на этом месте? - Поинтересовался он у эксперта.
  - Нет, но можно поискать похожие параметры магического поля, - маг сразу уловил, куда клонит ищейка. - Места-то тут глухие.
  - Отлично, займитесь этим. Сержант, а вы обеспечьте охраной указанную уважаемыми экспертами, - кивок в сторону мага, - территорию до прибытия специалистов.
  - Солнышко, если я подожду результатов здесь, ты не будешь против? - Промурлыкала Айрис, заставив сбиться с шага сержанта, не успевшего отойти далеко.
  - Да, лучше подожди, - вздохнул Ник, - чувствую, ночь сегодня будет длинной.
  - Знаешь, я бы предпочла, чтобы ты это сказал мне в более интимной обстановке и другим тоном, - печально улыбнулась молодая женщина.
  Спустя час его догадки получили подтверждение, было найдено еще одно тело со следами проведения неизвестного ритуала.
  Поскольку в этом деле фигурировала дочь шефа, хоть и в роли свидетеля, Ник отчитывался в столицу о каждом своем шаге, слове или мысли. Запястье жгло уже невыносимо. После обнаружения второй жертвы шеф решил явиться сам. Во-первых, дело оказалось слишком серьезным. Подчиненному может потребоватся помощь в случае, если придется допрашивать магов. Во-вторых, фамилия Алфер достаточно известна не только в Империи. Поэтому дочь нужно срочно отправить домой, не хватало еще перед писаками засветиться.
  Услышав знакомый голос из амулета связи Ника, Эйна поспешила скрыться, но ищейка оказался быстрее. Мэтт заметил, как дернулась девушка, но не придал значения. Тут такие события! Хотелось бы досмотреть все до конца.
  Мистер Алфер явился спустя полчаса, задействовав стационарный портал управления. Такой способ передвижения не пользовался успехом. Оборудование дорого и громоздко, специалисты, обслуживающие портал, слишком 'зажратые', погрешность в прибытии до километра. Поэтому сам факт использования шефом портала о многом говорил. Конечно, существовали более миниатюрные системы перемещения, как кольцо ищейки, например. Жаль, что оно способно воспроизводить только координаты управления для одного человека. Такой мини-портал использовался для экстренной эвакуации. К тому же в настройки перстня маг-ритуальщик вносил всего одного владельца. Так что передать кому-то другому перстень невозможно. В случае смерти ищейки кольцо становилось и вовсе бесполезным, исключая возможность несанкционированного проникновения посторонних в управление.
  Ник сразу заметил, что шеф не один. Вместе с ним прибыли двое. Представитель ковена магов - неприятный маленький человечек. Они с Ником слегка не ладили. Взаимная неприязнь выливалась в бюрократическую войну, ведущуюся с переменным успехом. Вторым был наблюдатель от властелина. Назгул - в народе прозванный 'черным всадником'. 'Вот почему, портальщики так точно рассчитали место назначения', - мысленно ухмыльнулся Ник. В противном случае шагать бы начальству пару километров по ночному лесу.
  Присутствие назгула на корню убивало желание пошутить. Кто эти люди и сколько их на службе, оставалось самой большой загадкой, как в империи, так и за ее пределами. Поговаривали, что их чуть меньше десятка, но Ник подозревал, что на самом деле больше. Ну не может быть, чтобы служба такого уровня, была настолько малочисленной. Легенды, гуляющие о черных всадниках, настолько бредовые, что в них охотно верили, особенно в светлых землях. То ли это души сильнейших магов в истории, призванные на вечную службу Темным Властелином, который, кстати, по первому образованию некромант. То ли это демоны из другого мира, пойманные и насильно удерживаемые темными магами. Была еще какая-то история с кольцами... В общем, каждый верил, во что хотел. Сами назгулы не отличались болтливостью, а поинтересоваться у императора пока никто так и не решился.
  Черные всадники были личными глазами и ушами Темного Властелина. Обычно они выполняли только наблюдательную функцию, не влезая ни в дела магов, ни в дела светской власти. Но даже скромное стояние в уголочке нагоняло на окружающих ужас, заставляя нервничать, потеть и болтать лишнее. Черные плащи с капюшонами, костюмчик в тон и магические маски в виде темного пламени, ужасно искажающие звук - производили неизгладимое впечатление на любого. Нику по работе приходилось уже встречаться с ними. Нормальные ребята, спокойные, лишний раз с вопросами не лезут, под ногами не путаются. А тот страх, который испытывают другие люди, всегда можно использовать в интересах дела. Иногда Нику казалось, что назгулы под масками подхихикивают, глядя на реакцию простых смертных.
  После появления высоких гостей на поляне установилась глубокая тишина, что, впрочем, не повлияло на двигательную активность и служебное рвение работающих там людей. Наоборот, работа закипела с новой силой, а общение перешло на более высокий уровень. Видимо, члены экспертной группы открыли легендарное умение древних по мыслечтению.
  Ник передал шефу с рук на руки дочь, смазав тем самым серьезность момента. Девушка упиралась, пытаясь уговорить отца остаться и 'посмотреть хоть одним глазком'. Похоже, персона наблюдателя на нее тоже не произвела должного впечатления. Но после того, как шеф пообещал выполнить ее просьбу буквально, девушка послушно отправилась домой. Ник готов был поспорить, что назгул под маской ржет в голос. Слишком подозрительно у него дергались плечи, когда он наблюдал за представлением, устроенным отцом и дочерью.
   Коротко обрисовав ситуацию, ищейка перешел к изложению своих догадок.
  - Думаю, эти две жертвы не единственные. Такого рода преступления обычно совершаются в глухих местах с нестабильной энергетикой, граница между светом и тьмой подходит лучше всего. Сейчас задача номер один - выяснить природу использованного здесь ритуала.
  - Абсолютно с вами согласен, - ищейки удивленно уставились на представителя ковена, обычно тот выгораживал коллег, отказываясь смотреть на магическую составляющую преступления до последнего. - Думаю, нужно прочесать соседние княжества.
  - Да, но такая активность на границе может вызвать вопросы у соседей, - возразил шеф, списав чудо на присутствие наблюдателя. - Нужно подготовить официальную версию, иначе светлые придумают все сами.
  - Может, пока вы не начали обсуждение, - решил влезть Ник, - уважаемый маг подскажет, у кого можно получить консультацию по ритуалам.
  - Конечно, конечно. Осмонд Гар, известный специалист в этой области, вот его адрес.
  Получив информацию, Ник оставил начальство придумывать заголовки завтрашних газет, а сам отправился раздавать указания экспертам. Нужно срочно установить личность жертв, так как сами они уже рассказать о себе не смогут, то придется искать по особым приметам. К сожалению, хоть какие-нибудь приметы остались только у последней жертвы. Айрис пообещала, что отчет у него будет уже до обеда. Смысла оставаться на поляне мужчина не видел, поэтому решил отправляться спать, оставив вместо себя ищейку из местных. Тем более, шеф и компания уже отбыли в столицу. Лететь домой не хотелось, вдруг найдут еще кого-нибудь, оставалось искать ночлег в ближайшем городе, только, кроме названия, Ник о нем больше ничего не знал.
  - А что делать мне?
  С трудом подавив рефлекс ударить на звук, ищейка развернулся. Он совсем забыл про парня. Мэтт запоздало отшатнулся, не догадываясь, как был близок к потере сознания.
  - Ах, да. Ты же местный, верно?
  - Да, я тут всю округу знаю, если что, то я...
  - Стоп, - взмахом руки он остановил словоизлияния парня. - Просто, скажи, где можно переночевать.
  - У меня. - Ник иронично приподнял бровь, парень смутился и затараторил. - В смысле мои родители держат небольшой постоялый двор, и я подумал...
  - Покажешь дорогу, - кивнув на пассажирское сидение, добавил, - защита у меня одна, я постараюсь лететь не быстро. Потерпишь?
  Судя по восторженной физиономии парнишки, предостережение было лишним.
  - Ладно, - мужчина лукаво подмигнул пассажиру. - Тогда держись!
  
  Часть 1. Глава 4
  Ночь для Ника, закончилась всего через пару часов после того, как он устроился в маленькой, но уютной комнате местной гостиницы. Солнце еще цеплялось за краешек горизонта. Не до конца проснувшись, мужчина попытался понять, что же его разбудило. Вдруг снаружи раздался дикий вопль, так кричать мог только смертельно напуганный человек. Ник бросился к окну, по пути стараясь натянуть на себя штаны. Но увидев причину переполоха, только ухмыльнулся. Кто-то пытался украсть его монолет. Теперь воришка в принудительном порядке получал урок экстремального пилотирования. Решив не мешать воспитательному процессу, Ник вернулся в кровать.
  Во второй раз его разбудили по ощущениям минут через пять. Не успел он закрыть глаза, как услышал, что кто-то робко скребется в дверь. Крики за окном не прекратились, но теперь орали на некотором отдалении. На пороге, робко переминаясь, стояла женщина средних лет, кажется, это была хозяйка гостиницы и по совместительству мать Мэтта, ну или наоборот.
  Ник терпеливо ждал пока дама начнет разговор. Она молчала и нервно теребила передник. Пришлось ее поторопить:
  - Ваш?
  - ?
  - Я спрашиваю, это ваш сын пытается украсть мой монолет?
  - Нет! Господин ищейка, он у нас хороший мальчик. Это его друг, Скай, - женщина вздохнула. - Там внизу его родители, они просят простить непутевого и, по возможности, вернуть целым и невредимым.
  Нику пришлось спуститься в общий зал, чтобы уладить вопящую проблему. Родители парнишки сначала пытались ему броситься в ноги, потом всучить корову в качестве взятки. 'Работа у вас вредная, молочко в самый раз будет'. Судя по нетерпеливому мычанию за окном взятка была не доена. Пока Ник отнекивался, высота звука за окном изменилась. Видимо, монолет пошел на новый круг. Пришлось экстренно заниматься спасением угонщика. Следующие полчаса были потрачены на то, чтобы успокоить парня и попытаться разжать его пальцы.
  После такой бодрой побудки возвращаться в постель глупо, пришлось заняться работой. Новости не радовали, на данный момент нашли еще четверых в этом и соседнем княжествах. Везде один и тот же неизвестный ритуал. Перед тем, как идти к шефу с предварительными выводами, Ник решил связаться с Айрис, вдруг она успела хоть что-то выяснить насчет личности последней жертвы. Закрыв глаза и усевшись поудобнее, мужчина сосредоточился на вызове. Перед внутренним взором начал формироваться облик блондинистого эксперта, с каждым мгновением вызывая у ищейки все более нескромные мысли.
  - Айрис, прекрати! - Возмутился Ник, поняв, что более искушенная в магии коллега просто манипулирует им.
  - Ой, ну прости. Хотя, мог бы уже и привыкнуть, - в голосе молодой женщины не было ни капли раскаяния. - Ты насчет отчета?
  Вообще-то, да, - ищейка нисколько не сердился на Айрис.
  Как показывает практика, единственный способ привлечь красавицу - не демонстрировать свои чувства. Пока Ник оставался единственным мужчиной в управлении, который не пал жертвой ее обаяния. Айрис такое отношение задевало. Но переходить к ухаживаниям было еще рановато.
  - У меня есть, чем тебя порадовать. - эксперт умела держать паузу. Ник с трудом подавил желание поторопить её. - По приметам опознали некую Мэри Райт, девятнадцати лет. Все подробности у Алекса, он сейчас выясняет кто она, чем жила и так далее.
  - Спасибо, я всегда знал, что могу на тебя положиться.
  - Ну так, положись-ка, а то только обещаешь, - Нику послышался тщательно скрываемый зевок. - В следующий раз разбуди меня по более приятному поводу.
  - Ладно, отдыхай.
  Ищейка разорвал связь. Девушку опознали, а это говорит о том, что злоумышленники спешили. Обычно для ритуалов подобного рода к поиску жертв подходили очень осторожно. Выбирали тех, кого не станут сразу искать, например, бездомных или одиноких людей, таких, как его бывший сосед. А тут такой прокол! Скорее всего преступники, а в том, что их несколько, Ник не сомневался, или убрались за пределы империи, или затаились. Значит, в первую очередь, нужно выяснить природу ритуала, и еще нужно встретиться с родными жертвы. Ох, и не любил он это дело! Самый отвратительный момент в работе, но ничего не поделаешь. Хотя...
  - Слушаю, - Алекс ответил почти сразу, видимо, еще не ложился.
  - Это Ник, у тебя есть информация по девушке?
  - Угу, зовут Мэри Райт, сирота, воспитывалась в пансионате, пару месяцев назад получила место домработницы в столице. Вредных привычек и наклонностей не имеет, есть жених, он и подал заявление о пропаже. Пока все.
  - Ладно, до связи. - Сидеть в этой глуши не имело смысла, нужно возвращаться. Ник вызвал шефа и коротко передал ему имеющуюся информацию, а также свои выводы. Мистер Алфер согласился с ним, искать нужно в столице.
  Спустя четверть часа ищейка уже был готов к вылету. Выйдя из дверей гостиницы, он обнаружил смущенно переминающегося Мэтта. Ник направился к монолету, сделав вид, что не замечает парня.
  - Мистер ищейка, - робко проблеял Мэтт в спину мужчине.
  Главное не оборачиваться. Ну нет времени разбираться со всеми этими глупостями.
  А вы сейчас едете в столицу?
  - И что? - Ник проверил все ремни и развернулся к парню, взгляд притягивали ярко полыхающие уши.
  Мэтт достал из-за пазухи помятый пакет и протянул мужчине.
  - Вот, не могли бы вы передать это Эйне?
  Ник посмотрел на парня, на пакет и обреченно вздохнул.
  - Давай, надеюсь, там ничего противозаконного?
  Парень замотал головой так, что ищейка испугался, как бы чего себе не вывихнул.
  - Спасибо, спасибо вам огромное, если будете в наших краях, то всегда можете остановиться у нас. Я...
  - Понял. Оценил. Но теперь лучше ты к нам. - Ник махнул рукой на прощанье и под восхищенным взглядом подростка направил монолет вверх.
  Город встретил пасмурным небом и мелкой моросью. Настроение соответствовало погоде, сейчас бы домой... Но Ник вспомнил о госте. Нет, сейчас он не готов выслушивать нытье Артура. Проклиная вчерашний приступ доброты, осень и экспериментатора ритуальщика, Ник рванул в управление. Лучше закончить со всеми делами пораньше, может удастся хоть сегодня выспаться.
  В кабинете его уже ждал Алекс.
  - Шеф, назначил тебя главным в расследовании, а сам умчался к начальству, - отвратительно бодрый тон коллеги вызывал неприятную зависть. - Я узнал все о девушке. Биография на пару строк. Сирота, воспитывалась в пансионате, снимает жилье вместе с женихом, копили на свадьбу. Уже два месяца, как устроилась домработницей к какому-то шишке от магии. Сейчас ищу его адрес.
  Ник стянул с себя мокрый френч и разложил его у камина на стульях. Хоть чуть-чуть просушить.
  - И как зовут шишку? - Поинтересовался он, глядя на дело своих рук. Распятый предмет одежды вызывал неприятные ассоциации.
  - Осмонд Гар, - не поднимая головы от бумаг, ответил Алекс.
  Ник замер. Это не может быть просто совпадением. Под удивленным взглядом Алекса, он снова надел мокрый френч:
  - Собирайся, у меня есть его адрес...
  ***
  Жил маг в центре, в двух минутах ходьбы от академии магии. Весь квартал состоял из длинного трехэтажного дома с отдельными входами для каждого жильца. Как понял Ник, здесь проживал в основном преподавательский состав.
  - Странно, - заметил Алекс, оглядев ажурное крыльцо с магической вывеской, содержащей данные жильца. - Как сирота без опыта работы получила место в таком респектабельном районе?
  - Угу, слушай, я пойду к магу, а ты пока поспрашивай соседей. Может быть, кто-то заметил что-то странное в поведении девушки, - Ник нахмурился и чуть тише добавил, - или ее работодателя.
  Как только Алекс скрылся из виду, ищейка позвонил в дверь, приготовившись к долгому ожиданию. К его удивлению дверь открылась почти сразу, на пороге его встретила темноволосая красавица с умопомрачительной фигурой в дорогом, тщательно подобранном туалете. 'Явно не служанка', - подумал Ник, с трудом отрывая взгляд от ее декольте. Женщина, видимо, привыкла к такой реакции на свою внешность, поэтому вместо пощечины и вопля 'Хам!' с легкой улыбкой ждала, пока гость соберется с мыслями.
  - Добрый день, меня зовут Ник Пэлм, - он предъявил красавице кольцо со знаком управления. - Мне необходима консультация магистра Гара.
  О, проходите, мой МУЖ в кабинете. Я сейчас его позову.
  'Значит, замужем недавно', - подумал Ник, а в слух спросил:
  - Простите за нескромность, а как вас зовут?
  - Адель, - очаровательно улыбнулась красавица. - Адель Гар.
  'Месяца два-три, не более'.
  Хозяйка дома проводила гостя в небольшую гостиную и указала на одно из кресел.
  - Присаживайтесь, мистер Пэлм, я сейчас.
  Оставшись один, ищейка осмотрелся. Хорошо живут нынче маги. Гостиная радовала глаз дорогой, но уютной обстановкой. Все вещи, от мебели до небольших безделушек, подобраны со вкусом, все явно новое. Видимо, вместе с новой женой дом мага приобрел новый интерьер, а карман мага - новую статью расхода.
  - Добрый день, чем обязан? - Вошедший оказался мужчиной лет сорока - сорока пяти, внушительного телосложения, с простоватым лицом и легкой хитринкой в прищуре глаз.
  Все это Ник отметил, пока повторял ритуал с представлением и демонстрацией перстня.
  - У меня к вам есть несколько вопросов.
  - Надеюсь, это не допрос? А то, сами понимаете, без санкции ковена, я бессилен вам помочь. - Маг в притворном отчаянье развел руками, всем своим видом показывая, как он опечален сложившейся ситуацией.
  - Пока нет, но санкция получена, - не остался в долгу ищейка, отвернув полу френча и позволив хозяину дома рассмотреть эмблему ковена на бумаге, выглядывающей из внутреннего кармана. - Сейчас от вас нужна только консультация...
  В комнату вошла Адель. Лицо мага тут же преобразилось: от ироничной усмешки не осталось и следа.
  'О, да тут любовь!', удивился Ник. Среди магов такое редкость. Обычно браки заключаются для продления рода. А тут... Не похоже что мадам Гар обладает способностями.
  - Дорогой, я в агентство, буду через пару часов, - подарив улыбку мужу, она величественно удалилась.
  Мужчины проводили взглядом хозяйку дома, синхронно выдохнули и вернулись к разговору.
  - Вы, наверное, уже слышали об инциденте на границе окраинных княжеств?
  - Пока нет, знаете ли, сейчас слишком много дел навалилось. Подготовка выездной конференции по ритуальной магии, нерадивые дипломники, ленивые аспиранты... - Осмонд Гар безнадежно махнул рукой.
  Вчера на границе найдены шесть тел молодых женщин разной степени свежести. Все со следами неизвестного ритуала...
  Ник прервался, ему послышался приглушенный хлопок входной двери. Странно, жена хозяина вроде бы уже ушла. Маг нетерпеливо хмыкнул, ожидая продолжения.
   Представитель ковена в управлении, мистер Пит, посоветовал обратиться за консультацией к вам.
  Ну так поднимите и допросите, или некроманты в управлении даром едят свой хлеб? - Раздраженно бросил хозяин дома.
  Видимо Ник отвлек его от чего-то более важного, чем убийство шестерых молодых девушек. Ищейка подавил злость, разрешение на допрос жгло карман.
  - Ах да, забыл вам сказать, ритуал, по-видимому, проводился с целью отъема жизненной энергии. Только последняя жертва достаточно сохранилась, чтобы ответить на вопросы некромантов, но поднять ее не удалось.
  - Так. А схема ритуала у вас с собой? Интересно взглянуть на новую разработку, - сдался маг. Хотя весь вид кричал о том, что он готов поверить в нерадивость магов управления, чем признать наличие нового ритуала.
  Да, конечно.
  Пока Ник искал нужную бумагу, маг все-таки решил проявить гостеприимство.
  - Что предпочитаете, чай, кофе, - поочередно заглядывая в емкости на подносе, он лениво перечислял ассортимент - или... Компот? - Последняя жидкость вызвала сомнения в своей видовой принадлежности, пришлось меню сократить. - Э-э, нет, только чай или кофе.
  - В таком респектабельном доме проблемы с прислугой? - Поддел ищейка.
  - Да вот, наша домработница загуляла, - поморщился маг. - Вчера отпросилась пораньше, готовилась к какому-то торжеству, а сегодня не пришла. Сейчас жена поехала в агентство, подбирать замену.
  - Да, кстати, я забыл вам сказать, по приметам последнюю жертву все-таки удалось опознать. - Ник, наблюдая за реакцией мужчины, протянул схему. - Девушку звали Мэри Райт.
  Маг застыл, так и не донеся руки до бумаги. Судя по изумлению на лице мистера Гара, он не был готов услышать знакомое имя. То ли действительно ни причем, то ли надеялся, что девушку не опознают.
  - Значит, все-таки допрос? - Устало уточнил маг. Рука сменила направление, потянувшись за бутылкой вина.
  Часть 1. Глава 5
  Маг оказался нормальным дядькой, в отличие от большинства своих собратьев по ремеслу. Под бутылку вина удалось выяснить следующее: девушка действительно работала в доме Гара. Нареканий не имела, единственным ее недостатком, по мнению хозяина дома, были молодость и отсутствие опыта работы. Но Мэри оказалась очень старательной. Уже после пары недель, адаптировалась и почти перестала допускать ошибки. Вчера после обеда она покинула дом мага.
  'Во сколько не помню, уточните у жены'.
  Девушка еще неделю назад отпрашивалась у хозяйки на какое-то семейное торжество.
  'Сирота, говорите? Не знаю, нужно спросить у жены'.
  Был ли у девушки ухажер?
  'За слугами не слежу, но жена должна быть в курсе'.
  С каждым вопросом становилось понятно: маг совершенно не касался домашнего хозяйства, полностью погрузившись в подготовку к конференции.
  Ник на свою голову проявил вежливый интерес, за что прослушал увлекательную, но малопонятную лекцию о совместимости магических полей в практической магии.
  - Вы себе даже не представляете, сколько это открытие рождает перспектив! - Маг расхаживал по гостиной, увлеченно размахивая руками. - Белая и черная магия совершенно не совместимы по своей природе. Нас так учили, потом мы учили этому своих студентов, но никто не удосужился проверить это на практике. Никто! - Рука с зажатой в ладони схемой осуждающе указала на ищейку, как будто именно он тормозил развитие магический науки.
  - И только около пятнадцати лет назад мы получили первые расчеты, опровергающие эту теорию. По крайней мере, в ритуальной сфере. Оказывается, возможно разработать такую схему, в которой могут гармонично существовать оба вида магии. - Мужчина перевел дыхание и грустно признался, - правда, пока только на бумаге. Рабочая схема до сих пор не создана.
  - Так вы собираетесь на конференцию в Республику Света? - Догадался Ник.
  - Да, только не я, - вздохнул маг, усевшись обратно в кресло. - От академии направляется группа перспективных молодых аспирантов. Ну а я вынужден остаться и дрессировать дипломников. - Мужчина попытался сделать глоток из бутылки, но с удивлением обнаружил, что та совершенно пуста. Отбросив бесполезную тару, он продолжил, - Ритуальная магия - дело всей моей жизни! А вы спрашиваете, не заметил ли я, во сколько ушла домработница. Вчера я готовил своего аспиранта к поездке, мы решили поднять на конференции весьма любопытную проблему...
  Ник понял, что если он сейчас не сменит тему, то придется здесь заночевать.
  - А как зовут вашего аспиранта? Возможно, он сможет что-то уточнить по времени.
  - Сэмюель Рой, очень перспективный молодой человек. Снимает жилье на окраине административного квартала. - Маг продиктовал точный адрес, после чего вспомнил про зажатую в руке схему.
  - Так, посмотрим, что тут у вас, - пробормотал он разворачивая бумагу.
  Ник посмотрел на сосредоточенного мага. Тот покинул реальность надолго. Магистр Гар что-то перечерчивал огрызком карандаша в выуженный из складок халата блокнот. Время от времени раздавались бессвязные бормотания, что-то типа: 'Какое интересное решение', 'А здесь можно и поизящнее' и тому подобный бред увлеченного человека.
  Ищейка решил, что пора связаться с Алексом, хозяин дома точно не будет против нового гостя, если, конечно, заметит. Ник настроился на вызов, приятель ответил почти сразу, видимо, сам готовился выйти на связь.
  - У меня новости! - Сходу объявил .
  - У меня тоже, ты далеко?
  - Под дверью стою, промок насквозь!
  Ник уточнил у мага, можно ли немного расширить их компанию на одного не слишком сухого ищейку. Ответ 'Угумс' был принят за согласие. Магистр даже не поднял головы, когда Ник покинул комнату, чтобы впустить подмоченного коллегу.
  Проходи в гостиную, там обсохнешь, и поговорим.
  Алекс замер на пороге, удивленно уставившись на взъерошенного мага.
  - Ты что с ним сделал?
  - Дал изучить схему неизвестного ритуала, - хмыкнул ищейка, наливая горячего чая коллеге. - Давай рассказывай, что у тебя.
  - Опросил соседей, девушку характеризуют, как очень воспитанную и ответственную. - Алекс, покосившись на безучастного мага, осмелел и сделал пару глотков горячего напитка. - Конфликтов ни с кем не имела, близких отношений тоже. Но каждый день с работы, примерно за квартал отсюда, ее встречал жених, высокий крепкий парень, зовут Том.
  - Да, именно от его имени написано заявление о пропаже, - вспомнил Ник. - Вчера Мэри ушла домой раньше, поэтому он ее и не встретил.
  - Угу. Только вчера она уходила не одна. Любопытная горничная из дома напротив приметила, как следом за девушкой увязался хорошо одетый молодой человек.
  - Так, а это уже интересно...
  Ник задумался, на время выпав из реальности, чем не преминул воспользоваться оголодавший и промерзший коллега. Неужели все-таки преступление на почве ревности? А почему нет? Жених Мэри состоит в преступной группировке, судя по описанию, парень крепкий, значит, вполне способен осуществлять поиск и транспортировку жертв. Но тут он замечает, что невеста неверна, эмоции преобладают над осторожностью, и он решает отомстить обманщице. Отсюда такой странный и неосторожный выбор жертвы. Тогда нужно искать парня, если до него еще не добрались подельники.
  - Да, кстати, - Алекс решил не ограничивать себя чаем и угостился печеньем, тем более хозяин дома не возражал. - Ты не в курсе, кто из наших еще занимается этим делом?
  - Ты, я, Айрис с группой экспертов, а что?
  Да так, соседи говорят, что сегодня утром их уже опрашивали...
  Взгляд Ника пробрал морозом. Не дожеванная печенька комком встала в горле.
  Кто опрашивал? Как выглядел?
  Алекс вжался в кресло, отгораживаясь кружкой чая от нависшего над ним коллеги.
  - Я не знаю, - но, глядя в недобро прищуренные глаза Ника, поспешил исправиться. - Сейчас быстро сбегаю и уточню.
  Ник проводил взглядом спину приятеля и ухмыльнулся. Хоть Алекс и продержался у него в напарниках дольше остальных, но иммунитета так и не приобрел. Бросив взгляд на мага, ищейка понял, что делать ему здесь пока нечего. Уходить, не попрощавшись, не вежливо, тем более что хозяин дома оказался неплохим человеком, несмотря на занимаемый пост.
  - Магистр Гар, к сожалению, мне пора. Как только появится что-нибудь новое, сообщите, пожалуйста.
  Получив в ответ все тоже 'Угумс', ищейка покинул дом. Вечер встретил Ника мерзким холодным ветром. Морось прекратилась, но небо продолжало хмуриться, в любой момент грозя продолжить поливать приятелей водой. Ник поежился, лететь в такую погоду сущее наказание, но работа есть работа. Тем более Алекс уже ждал его на крыльце.
  Судя по описанию, с утра по соседям успел пробежаться никто иной, как жених девушки Том. Версия с ревнивым душегубом разлетелась в пыль. Наоборот, молодой человек, видимо, решил сам найти и покарать убийцу своей любимой. Хотя, стоп! Том еще не должен знать, что Мэри мертва, а значит, он надеется найти ее живой. А это меняет дело!
  - Алекс, ты не уточнил внешность незнакомца, ушедшего вместе с Мэри.
  - Строго говоря, они уходили не вместе, - но увидев ироничное выражение лица приятеля, поспешил добавить. - Высокий, стройный, рыжий и немного сутулый, свидетельница видела его только со спины.
  - Плохо. Какие-то не любопытные горничные пошли. - Ник устроился поудобнее и кивнул Алексу на пассажирское сидение. - Давай, пока не слишком поздно, слетаем еще к одному магу, точнее аспиранту.
  Пока Алекс устраивался, возясь со страховочными ремнями, ищейка обдумывал ситуацию. Этот Том не давал ему покоя. Парень своей самодеятельностью может наломать дров, а в этом деле и так перебор с трупами. Нужно будет на обратном пути заскочить к нему домой, убедиться, что все в порядке.
  'Или не в порядке', - мрачно подумал он.
  - Готов?
  - Ага, только ты это, давай поосторожнее. Я слишком голоден, чтобы расстаться с тем, что успел съесть. - Проворчал Алекс.
  Я не настаиваю, можешь пройтись пешком, - раздраженно бросил Ник.
  Пассажир ему не поверил, только быстрее зашуршали страховочные ремни.
  ***
  Сэмюель Рой жил на окраине административного квартала, в меру шумно, в меру грязно, в меру людно. Местные жители предпочитали жилье сдавать, а сами перебирались за город или в более благополучные районы. Здесь же снимали комнаты мелкие клерки, которые или не успели заработать на что-то более приличное, или уже успели провороваться. Встречались также младшие научные сотрудники, но эти старались держаться подальше от местного контингента. Так что не было ничего удивительного в том, что молодой, перспективный ученый снимал здесь квартиру. Ник притормозил возле одного из подъездов пятиэтажного строения типовой застройки, за занавесками ближайших окон тут же появились любопытствующие. По дороге ветер протащил какой-то мусор, заставив Ника брезгливо поморщиться.
  - Ну что, какая у него там квартира, - поинтересовался Алекс, не заметив настроения приятеля.
  - Девятая, двухъярусные апартаменты.
  - Неплохо устроился аспирант.
  Долго искать не пришлось, квартира оказалась на первом этаже. Подъезд радовал глаз обшарпанными стенами с увековеченной на них народной мудростью. На лестничной клетке оказалось четыре двери, нещадно побитыми временем и ногами недобросовестных квартиросъемщиков. Хотя в целом вокруг было достаточно чисто, что вызывало еще больше подозрений. Звонок на двери девятой квартиры не работал, а на стук никто не вышел.
  Из нужной квартиры не вышел, зато открылись две соседние. Женщина в халате средней изношенности появилась из двери рядом. Держа в руках надкушенный огурец, дама с любопытством уставилась на гостей. Из двери напротив появился помятый мужчина крепкого телосложения и небритой наружности. Он сплюнул что-то не дожеванное сквозь дырку в зубах, хозяйственно растерев оное тапкой по полу.
  Зрители в полном молчании продолжали рассматривать ищеек. Ник скривился, работа с людьми не самая сильная сторона. Толкнув Алекса, передал ему инициативу. Но приятель тоже не стремился начать переговоры, вместо этого зачем-то еще раз стукнул по запертой двери.
  - Ты смотри, пришли тут, хулиганят, - проговорила женщина, между делом хрустя огурцом. - Мешают жить честным людям.
  - Ага, совсем стыд потеряли, - согласился сосед, разглядывая что-то выуженное из-под ногтей.
  - Уважаемые, а вы не в курсе, где ваш сосед? - Попробовал наладить контакт с местным населением Алекс.
  - Ты глянь, вежливые какие, - притворно восхитилась дама. - Усыпляют бдительность.
  - Может их того?.. Шугануть, - мужчина выдвинулся вперед, закатывая рукава, а его бдительная соседка приготовилась к предстоящему спектаклю, заняв более выгодный угол обзора.
  - Я те щас шугану! - Нику надоело быть предметом забавы, тем более что он сам по молодости в нее играл, правда, на другой стороне. - А ну, граждане, быстро предъявите документы и честно отвечайте на вопросы, иначе будете задержаны за препятствие в расследовании убийства.
  Ищейке удалось выбрать верный тон разговора. Мужчина, неожиданно тонко охнув, скрылся за дверью своей квартиры. Дама же поспешила оказать посильную помощь доблестным ищейкам. Она поведала множество интересных, но совершенно бесполезных подробностей из жизни своих соседей, напоследок, пообещав бдеть и дальше. Об аспиранте ничего нового не сообщила, хотя заметила, что его уже сегодня искали, но не знает, нашли или нет.
  - А кто искал? - Решил все же уточнить Ник.
  - Никогда его раньше не видела, такой мордатый парень, - женщина показала руками степень мордатости, на чем сочла свою миссию до конца исполненной, и покинула благодарную аудиторию.
  
  Часть 1. Глава 6
  Оставшись одни на площадке, ищейки переглянулись. Ник достал из кармана отмычку. Вряд ли у аспиранта есть деньги на магический замок с автоматическим звуковым оповещением. Алекс тем временем проверил отсутствие лишних свидетелей, быстро поднявшись на пролет вверх. На этот раз удача была на их стороне, дверь поддалась сразу. Алекс достал магический фонарик. Аспирант оказался достаточно неприхотливым человеком, суммарное множество вещей в квартире стремилось к нулю. Единственной, достаточно обжитой комнатой оказался кабинет, что неудивительно для человека, увлеченного наукой. Создавалось впечатление, что хозяин отлучился на мгновение и вот-вот вернется к работе. Но судя по показаниям все той же словоохотливой соседки, мага не видели с утра.
  Бегло осмотрев квартиру, приятели вынуждены были признать, что вломились сюда зря, ничего криминального найти не удалось. Уже у самой двери, откуда-то снизу послышался приглушенный стон. Опасаясь спугнуть удачу, Ник прошептал:
  - Алекс, квартира-то двухъярусная, а где тогда лестница на второй этаж?
  - Может, Гар ошибся? - Прошипел в ответ коллега.
  - А кто сказал, что второй ярус должен быть наверху? - Ник демонстративно указал пальцем на пол.
  В поисках лестницы в подвал квартиру пришлось обшарить еще несколько раз, но все безрезультатно. Алекс сдался первым, предложив вызвать экспертов. Если маг захочет что-то спрятать, то найти это может только более сильный маг, ну или группа магов.
  'Вот почему входная дверь была закрыта на обычный замок', - подумал Ник, - 'самое интересное аспирант постарался надежно скрыть от любопытствующих'. Представив, сколько объяснительных придется написать за несанкционированное проникновение в жилище мага, Ник решил попытать счастья еще раз.
  Вернулся туда, где ему впервые послышался голос. Чуда не произошло. Уселся на пол. Не помогло.
  - Ну, каковы предложения? - Алекс устроился напротив.
  Ник пожал плечами, к чему сотрясать воздух, если идей стоящих нет. Сотрясать воздух... Точно!
  - Дай-ка твой фонарик, - Алекс протянул артефакт коллеге. - Знаешь, я где-то читал, что иллюзия держится до тех пор, пока в нее веришь. - Ник направил луч на стену. Свет отразился от покрытой лаком деревянной панели. - Как только начинаешь сомневаться и проверять, она исчезает.
  - Теория хороша, но что ты предлагаешь? Представить, что нет куска пола или стены, нарисовать воображаемую дверь?
  - Нет, я предлагаю просветить стены и пол, луч будет отражаться только от реальной поверхности.
  - Точно, он будет проходить сквозь морок!
  Ищейки принялись за дело, но поскольку фонарик был небольшим, то на поиски пришлось потратить достаточно много времени. Отчаявшись, они вернулись к тому же месту, откуда начали. Ник опустил фонарик к полу.
  Глянь, что это? - Алекс указал под ноги.
  Ник пригляделся, и в ту же минуту приятели лишились опоры под ногами. Лететь пришлось недалеко, всего около полуметра, поэтому набранный для панического вопля воздух удалось тихо спустить сквозь зубы. По закону подлости они встали на дальнем краю провала с уходящей вниз лестницей. Вот что им стоило сдвинуться на полшага в ту или иную сторону?
  Ищейки достали кинжалы и, стараясь больше не шуметь, начали спуск по ступеням. На последней Ник задержался, осторожно заглянул за угол и тут же, не сдержавшись, выругался.
  - А это еще кто? - Алекс указал на распростертого на полу мужчину.
  - Знакомься, это Том, жених последней жертвы, - Ник подошел к телу, стараясь не наступать на линии пентаграммы. Вдруг он услышал тихий вздох.
  - Быстро вызывай лекарей, парень еще жив!
  Отвертеться от объяснительных все-таки не получится.
  ***
  Жители окраины, гадая о причине поднятого переполоха, с тревожным любопытством наблюдали за прибытием представителей власти. С этого дня административный квартал приобрел еще одну легенду. Версии высказывались разные: от задержания опасного маньяка (тот странный тип в плаще), до поисков загулявшего императора (зуб даю, это был точно он). На фоне разыгравшейся непогоды появление фигуры в черном, привело любопытствующих в поистине священный ужас.
  Ник встречал высоких гостей у подъезда. Назгул, как обычно, прибыл порталом, на этот раз без шефа, видимо, стартовал непосредственно из дворца. Ищейка кивнул наблюдателю и пригласил встать под защиту козырька. Алекс посторонился, предпочитая держаться от черного всадника подальше. Спустя несколько мгновений в небе, подсвеченном разрядами молний, показалась вереница теней, вызывая стойкие ассоциации с Дикой Охотой.
  Ник представил себе настроение шефа после прогулки на монолете по грозовому фронту и поежился. Что придумает для него в качестве наказания мистер Алфер, трудно даже представить! Шеф всегда отличался изобретательной фантазией. До того, как Ник научился обходить нелепые правила управления, ему пришлось провести немало часов в подвале у Айрис. Хотя с блондинистым некромантом не так скучно, как в архиве. Там ему пришлось исписать кучу бумаги, составляя списки по заказу мистера Алфера. То ему потребуется алфавитный перечень всех фигурантов дел за последние десять лет. То список украденных вещей на букву 'N'... Запрос шеф составлял с особым извращением. А временной промежуток менялся в зависимости от степени раздраженности мистера Алфера. Запястье потянуло, стоило только подумать об этом.
  Начальник управления был в бешенстве. Виной тому не только похождения приятелей, но и то, что лететь пришлось в компании мистера Пита, представителя ковена магов. Немедленному разносу помешала только высокая фигура назгула. Мистер Алфер ограничился 'тем самым взглядом' и затребовал подробный доклад. Ник проводил начальство в квартиру, где приступил к описанию своих действий, старательно обходя факт вскрытия входной двери. Шеф тоже не стал заострять на этом внимание.
  - После того, как вызвал лекарей, сообщил о находке вам.
  Что с пареньком? - Поинтересовался мистер Алфер.
  Судя по голосу, шеф уже оттаял. Значит можно забыть про архив.
  - Жив, но не пришел в себя. Лекари не решились перевозить его по такой погоде. Я выделил им одну из комнат.
  - Ладно, показывай, что там в подвале.
  Экскурсию прервал вкрадчивый голос представителя ковена. Все это время он копошился у двери. Ник знал, что он там ищет. Напрасно, царапины от отмычки теряются на фоне общей пошарпанности замка.
  Как же так получилось, что такой одаренный молодой маг забыл закрыть дверь?
  Ник только пожал плечами, но ответить не успел. К шефу опять вернулось плохое настроение.
  Вот поймаем, вы у него и спросите!
  Начальственный рык смел улыбочку с лица мага.
  - Я думаю, он просто не собирался ничего прятать, - попытался смягчить ситуацию Алекс. - Сэмюель Рой ожидал, что к нему придут рано или поздно, поэтому сделал все, чтобы жилище не вызывало подозрений.
  - Ну да, и сам услужливо открыл перед вами дверь, - уже тише проворчал маг.
  Ищейки предпочли его не услышать. Но угрозу шефа сгноить в архиве, Ник расслышал хорошо.
  Подвал уже оккупировали эксперты. Одни маги ползали по полу, перечерчивая схему пентаграммы, другие собирали магические следы, нелепо водя руками по сторонам. Нику всегда было интересно, что видят те, в ком есть хоть капля магических способностей. Для них, наверное, это не выглядит так смешно. Ищейка оглянулся и заметил на губах шефа легкую улыбку. Ну что ж, приятно осознавать, что ты не одинок в своей бездарности.
  Заметив высокое начальство, глава экспертной группы поспешил доложить о результатах, вместе с ним подошла и Айрис. Кивнув Нику и Алексу, она скромно замерла за плечом старшего мага.
  - Помещение неоднократно использовали в магических целях, - он сразу перешел к делу. - На полу схема портала, подпитка осуществлялась кровью жертвы. Эфир чудовищно фонит, поэтому координаты переноса отследить невозможно. Обратите внимание, линии пентаграммы стационарны, - маг указал на пол, где отчетливо виднелись борозды на камне. - Возможно, предыдущий переход был совсем недавно. Поэтому парень и остался жив. Схема и так достаточно напитана...
  - Мэри даже после смерти смогла защитить своего жениха, - грустно заметил Алекс.
  - Э-э, да. На этом все, - маг-эксперт стушевался и поспешил откланяться.
  Трагичность момента поражала. Обстановку разрядили лекари. Том пришел в себя.
  - Разрешите приступить к опросу, - Ник официально обратился к шефу.
  - Разрешаю, - важно согласился тот, украдкой показывая подчиненному кулак.
  Ник кивнул присутствующим и важно удалился, уводя с собой приятелей.
  - Ну как мальчишки, честное слово, - прошептала Айрис, пряча улыбку. - Неужели нельзя посерьезнее?
  Да брось, главное их обоих все устраивает, - вступился за коллегу Алекс.
  Ник же предпочел хранить гордое молчание и не реагировать на провокации.
  Алекс предпринял очередную попытку пригласить красавицу на свидание.
  - Кстати, а что ты делаешь на выходных?
  - Алекс, дорогой, ты меня серьезно беспокоишь, если в этой ситуации для тебя хоть что-то оказалось 'кстати', - как всегда, ушла от ответа Айрис.
  У двери в импровизированную палату их встретил помощник лекаря:
  - Пациент слишком слаб, поэтому постарайтесь его не утомлять разговорами.
  Приятели серьезно кивнули и вошли в открытую дверь. Том лежал на полу, на постели устроенной из найденных в квартире одеял, бледный, с заострившимися чертами лица. Он был больше мертв, чем жив. Ник решил пока не сообщать парню о смерти его невесты. Слишком близок тот к краю могилы, а эта новость могла его туда подтолкнуть.
  - Том, вы можете ответить на несколько вопросов?
  - Вы ее нашли? - Казалось, парень не слышал ищейку.
  - Еще ищем, - как можно увереннее соврал Ник. - И нам нужна ваша помощь.
  - Я сразу почувствовал, что что-то случилось. Она бы никогда не пропустила годовщину нашего знакомства, - Том помолчал, собираясь с силами.
  - Пробегав по городу всю ночь, я решил пройти по ее следу от работы. Так я узнал о каком-то мужчине, который ее преследовал.
  - Как вы попали сюда?
  - Хозяйка Мэри сказала, что узнала в том мужчине аспиранта своего мужа. У нее я и узнал его адрес, - парень замолчал, в изнеможении закрыв глаза. Лекарь уже бросился на помощь, но Том продолжил говорить.
  - Этот аспирант, - последнее слово парень буквально выплюнул, показывая отношение к ученой братии, - вел себя слишком подозрительно. Я представился ищейкой, сказал, что расследую дело о пропаже девушек. Вы бы видели, как его перекосило.
  - Как вы попали в подвал?
  - Я думаю, на сегодня хватит, - лекарь попытался отстранить приятелей от раненого, заметив, что тот все чаще делает паузы в разговоре.
  Под натиском ищейки были вынуждены отступить. У двери их нагнал голос раненного:
  - Там, в портале, я успел заметить еще одного...
  - Как он выглядел? - Тут же сделал стойку Ник.
  - Все, уходите, пациенту нужен отдых, - лекарь попытался силой вывести с виду щуплого ищейку из комнаты.
  - Лица я не видел, но хорошо рассмотрел руку. У него что-то странное с мизинцем, слишком короткий, а еще кольцо... Желтое с черным...
  Ник подождал еще немного, надеясь на более подробное описание, но Том не проронил больше ни слова. Расслабившись, он все-таки позволил возмущенно пыхтящему лекарю вывести себя из палаты.
  - Что скажешь? - Алекс буквально пританцовывал от нетерпения.
  - Перстень света, желтое с черным. Нам нужно искать в Республике, - вздохнул Ник.
  - Да, ребята, представляю, что скажет мистер Алфер, когда вы заявите ему об этом, - Айрис уловила суть проблемы.
  Ник и сам понимал, что шеф не будет рад новости. Если бы Сэмюель Рой оказался просто местным маньяком-одиночкой, было бы проще. Светлые пошумели бы, как всегда, насчет деструктивности всей черной магии и вскоре бы забыли. Теперь же придется налаживать контакт с республиканскими ищейками, на подписание одних согласований уйдет несколько недель. Тем более у них там свобода слова, а это значит, что злоумышленники будут знать обо всех предполагаемых действиях ищеек уже из утренних газет.
  Часть 1. Глава 7
  Ник спустился в подвал, там его ожидал сюрприз: Осмонд Гар собственной персоной. Маг что-то оживленно втолковывал начальству, при этом так активно жестикулируя руками, что со стороны казалось, будто он готов покорить воздушную стихию без посредников и механизмов. Шеф заметил Ника и нетерпеливо махнул рукой:
  - Добрый вечер, - кивнул ищейка. Бросаться на мага, как на старого знакомого не стоило. Даже после совместной попойки
  - О, вот вы где, - маг, напротив, по-дружески хлопнул его по плечу. - Я как раз вас икал. Вы даже не представляете, что за схему мне дали...
  Почему же, представляю. Та самая несуществующая схема, учитывающая взаимодействие двух магий.
  Заявление молодого ищейки повергло присутствующих в шок. Мистер Пит возмущенно пыхтел что-то насчет псевдонаучности выдвинутого предположения. Магистр Гар беззвучно хватал ртом воздух, напоминая экзотическую рыбу с южных островов. На лицах Алекса и Айрис застыли одинаково недовольные выражения. Дескать, почему они не в курсе. Наблюдатель императора подобрался, готовясь к броску. И только Шеф стоял с таким видом, как будто все происходящее давно было отрепетировано по минутам. Ник выждал паузу и продолжил с совершенно невозмутимым видом:
  - Вашему аспиранту самому бы не хватило ума построить расчеты. Поэтому он разбил схему на небольшие магические задачки и подсунул их вам. Ему оставалось просто скомпилировать все полученные данные и проверить их на практике. А с помощью конференций ему удалось наладить взаимодействие с нечистыми на руку магами из Республики. Теперь главный вопрос, - подвал погрузился в тишину. - Кто из начальства академии прикрывал Сэмюеля Роя? Ведь не просто так вас раз за разом не пускали в командировку? Думаю, кто-то здорово боялся что вы узнаете собственные расчеты.
  Назгул одним неуловимым движением переместился за спины магов, контролируя любое их действие. Мистер Пит даже дышать перестал, только нервно стрелял глазками по сторонам. Вот теперь Ник в полной мере осознал, почему черных всадников так боятся. Моментальная готовность к действию и невосприимчивость к магии - идеальное оружие! Впрочем, магистр Гар совершенно не замечал происходящего, полностью погрузившись в свои размышления:
  - Действительно, всякий раз, когда назначали дату, на меня сваливали дипломников, - задумчиво проговорил он. - Будто мне делать нечего, как только бегать за лентяями.
  - КТО? - Голос черного всадника неприятной вибрацией прокатился по позвоночнику. Ник раньше уже слышал искаженную маской речь наблюдателей, но привыкнуть так и не смог.
  - Зав. по учебной части, - сдавленно просипел маг.
  В тот же миг черное пламя окутало назгула, и он исчез в хлопке портала. Тишина, разлившаяся по подвалу, ощущалась на физическом уровне. Начать дышать присутствующие смогли только спустя некоторое время.
  - Снабжение на уровне. Надо же персональные порталы, да еще без привязки к координатам! - Первым нарушил молчание шеф.
  - Э, я тут кое-что вспомнил, срочно нужно отлучиться, - мистер Пит, передвигаясь вдоль стенки, попытался смыться, но бдительный Алекс преградил ему дорогу.
  - А вас, мистер Пит, я попрошу остаться. Мы все-таки в жилище мага, мало ли еще по глупости влезем в дела ковена, - шеф развел руками, всем свои видом давая понять, что так они и сделают, стоит только магу отвернуться.
  Мистер Пит растерянно замер. Он опять оказался перед выбором между служебным долгом и семейным. Представителем ковена в таком серьезном учреждении, как столичное управление ищеек, абы кого не поставили бы. Мистер Пит скудность магических способностей компенсировал обширностью семейных связей, как в ковене, так и в академии. Шеф это прекрасно знал, поэтому и не дал возможности магу предупредить своих влиятельных родственников о грядущей перестановке сил в магическом пантеоне. Еще попадет по своему скудоумию под горячую руку назгула, и все, придется привыкать к новому представителю! А этот хоть и нудный, но почти свой. Как ни странно, маг понял мотивы мистера Алфера, оценил проявленную заботу и решил не дергаться.
  - Я же не все рассказал! - Магистр Гар, наконец обретя дар речи, разрядил возникшее напряжение. - Схема расшифрована только со стороны черной магии, и она действительно работает на отъем жизненной энергии. Но что заложено в нее по части белой магии, мне не понятно.
  - Вы хотите сказать, что конечная цель злоумышленников не известна? - Шеф охотно переключился с политики на рабочие вопросы.
  - К сожалению, - маг развел руками. - Нужна консультация ритуальщика с той стороны.
  - Запросы, согласования и потерянное время, - резюмировал Алекс.
  - Не факт, - Ник задумчиво посмотрел на мага. - Когда, говорите, состоится конференция?
  - Послезавтра, вылет назначен на вечер завтрашнего дня, - магистр понял, куда клонит ищейка. - Но численность группы согласована, списки утверждены обеими сторонами...
  Хлопок портала прервал мага на полуслове. Назгул черным пятном замер рядом с мистером Алфером. Пауза затягивалась. Резкий кивок дал понять, что магистр может продолжать.
  - Кхм, если вы думаете, что сможете внедрить в группу кого-то своего, то могу вас уверить, ничего не получится.
  - А если вместо загулявшего Сэмюеля Роя поедет его научный руководитель? - Не унимался Ник.
  - Ну, это возможно, - маг задумался. - Но я же не ищейка...
  - А если научный руководитель захватит с собой, скажем, личного секретаря или помощника. И случайно забудет сообщить о такой мелочи принимающей стороне?
  - Может сработать, - пресек возражения мага мистер Алфер и, глядя на мистера Пита, продолжил, - но на всякий случай этому помощнику не помешает оформить визу, например, через ковен...
  - Как вы себе это представляете, - возмутился тот. - За один день я просто не смогу уладить все формальности.
  Я СМОГУ.
  Дальнейшая дискуссия просто не имела смысла.
  Договорившись обсудить детали поездки с шефом и магистром завтра в управлении, Ник отправился домой. Время уже за полночь. Учитывая, что прошлые две ночи прошли незаметно, он всю дорогу немилосердно зевал, рискуя или вывихнуть челюсть, или навернуться с монолета. Чтобы хоть как-то себя отвлечь от мыслей о сне, пришлось занять уставший мозг сегодняшней задачкой. Ему не давал покоя аспирант. Создавалась стойкое ощущение, что Сэмюеля Роя просто подставляют, уводя ищеек по ложному следу. Хотя не все преступления идеальны, иначе ищейки бы вымерли как класс. Возможно, в стройной схеме злоумышленников пошло что-то не так, поэтому им приходится импровизировать, допуская случайные ошибки. В противном случае следующий труп будет принадлежать аспиранту, причем со следами случайной смерти. Что-то вроде: '...сумасшедший черный маг при попытке к бегству неудачно упал и разбил себе голову об мостовую'. Несколько раз подряд. Такой вот неуклюжий молодой человек... был.
  О госте Ник вспомнил только на подлете к дому. Нужно что-то решать с Артуром. Пока заниматься его делами ищейке некогда. Наверное, стоит перекинуть это дело кому-нибудь из коллег. Пока думал, успел приземлиться и пристроить монолет на балконе. Ник вздрогнул, рядом раздался громкий смех. Хохотать могли только в его квартире. Ищейка насторожился, гостей он не приглашал, более того, он их не любил. Значит, Артуру стало скучно, и он решил воспользоваться чужим жильем! Ну все, алхимик напросился! Резко открыв дверь в комнату, Ник замер на пороге. Заготовка гневной речи не пригодилась. Присутствующие были знакомы и, скорее всего, пришли именно к нему.
  - Что здесь происходит? - Как можно строже спросил Ник. Гости повернулись на голос.
  О, дорогой! А мы тебя заждались! - Весело махнула рукой Айрис.
  За неимением большого стола гости расположились на полу, пристроив в качестве скатерти покрывало с его кровати. Разнообразие блюд поражало. Интересно, когда Алекс и Айрис успели все это провернуть, вроде бы только что распрощались.
  Мужчина решил, что выгнать приятелей всегда успеет, сейчас бы решить более насущные проблемы:
  - По какому поводу встреча? И что здесь делают эти дети? - Ник повернулся спиной к гостям, продолжая снимать перчатки и плащ так, как будто ответ его, в принципе, не интересует. Пусть в полной мере прочувствуют его недовольство. Гостей проняло, пристыженные, они тихо сидели, уставившись в пол. Артур вообще старался затеряться среди присутствующих, всем своим видом показывая, что он здесь совершенно не причем.
  - Я же говорила, что он просто душка! - Только Айрис продолжала игнорировать его ворчание, поднявшись, она обняла мужчину за плечи. - Ты наверно забыл, но сегодня у тебя День Имени. - Увидев удивление на его лице, Айрис с улыбкой пропела, - сюрпри-из!
  - Вот же ж! А я-то думаю, почему мне так не везет в последнее время? - Ник позволил себя усадить за импровизированный стол, гости, глядя на него, потихоньку начали расслабляться.
  - Но это не отменяет мой второй вопрос, что в моем доме делают эти дети? - Указанные дети стушевались и поникли, стараясь слиться с обстановкой. Только вот пламенеющие уши Мэтта мешали им это сделать.
  - Знаешь, когда мы с Красавчиком сюда приехали, они уже здесь были, - Алекс, жуя кусок жареной курицы, кивнул в знак подтверждения. - Так что спроси у своего соседа.
  Артур не ожидал такого коварства от очаровательной блондинки, давясь, он замахал руками в сторону подростков, мол, пусть сами все расскажут.
  - Ну! - Ник выжидательно уставился на Эйну, он не сомневался, что именно она притащила парня.
  - Понимаешь, - девушка замялась, не зная, как начать, - тут Мэтт кое-что важное вспомнил и решил обо всем рассказать тебе. Но знал он только мой адрес. вот. Мы решили тебя перехватить дома, поскольку в управлении ни тебя, ни отца не было.
  - Ну так подождала бы отца у СЕБЯ дома!
  - Ты представляешь, что сделает папа, увидев со мной наедине парня? А если сказать, что Мэтту еще и ночевать негде, то папа быстро его определит на постой... В морг! - Ник задумался, тут Эйна была права, мистер Алфер разрешал своей дочери все, ну или почти все, но вот к ее ухажерам был настроен отрицательно, считая, что девушке в ее возрасте еще рано заводить какие-либо отношения. Дочь, впрочем, тоже так считала, даже придумала новый способ отваживать назойливых кавалеров: просто знакомила их с отцом. Мистер Алфер обладал недюжинной фантазией, которую он ежедневно тренировал на своих подчиненных, поэтому избавиться от молодого человека мог быстро, качественно и с выдумкой. Раньше Эйну все устраивало, а сейчас, видимо, что-то поменялось. Ник посмотрел на Мэтта, тот тихо сидел, стараясь не вмешиваться в разговор, вот только он устроился таким образом, что девушка оказалась за его спиной. Защитник, значит, ну-ну!
  - И вообще, ты должен был мне передать письмо! - Девушка, увидев слабину в поведении хозяина, решила, что пора переходить в наступление.
  - А я и передал, - Ник выдержал паузу, дав нахалке в полной мере осознать масштаб проблемы. - Папа тебе разве его не отдал?
  Вдоволь налюбовавшись испуганной физиономией девушки, мужчина сжалился:
  - Шутка, - серьезность тона ставила под сомнение сказанное. Эйна с подозрением уставилась на Ника, тот вздохнул, но все-таки отдал желаемое.
  - На, в целости и сохранности. Почти. - Общая помятость конверта вызывала определенные подозрения, но девушка с такой скоростью вырвала письмо из рук, как будто это было приглашение на бал от самого Властелина, самого желанного холостяка в Империи.
  
  Часть 1. Глава 8
  Разобравшись с подростковыми заморочками, Ник вернулся к остальным гостям. Не то чтобы они скучали без его внимания, но долг хозяина обязывал. Артур что-то втолковывал Мэтту, который вежливо делал вид, что внимательно слушает, пытаясь одновременно рассмотреть коллекцию оружия и не спускать глаз с Эйны. 'А парень далеко пойдет', - отметил про себя Ник: умен, самостоятелен, тактичен, стоит присмотреться к нему поближе. Алекс был полностью поглощен флиртом с Айрис. Ник хмыкнул, глядя на приятелей, им эта игра, видимо, никогда не надоест. Он оттачивает мастерство покорителя женских сердец, она - свой сарказм, пока оба на тех же позициях, что и в начале знакомства, и, кажется, их это устраивает.
  Айрис пришла к ним в управление почти три года назад и сразу влилась в компанию. С Алексом они были знакомы еще с академии, правда подружились только после того, как побывали напарниками. И он, и она, на первый взгляд, совершенно не подходили для выбранной профессии. Айрис стройная, белокурая и голубоглазая красавица походила больше на добрую волшебницу, чем на мастера смерти. Алекса в любом высшем обществе принимали за своего - безупречные манеры и благородная внешность выдавали в нем потомственного аристократа. Он без труда вызывал доверие у любого человека, интуитивно находя с ним общий язык. В отличие от того же Ника, который мог вызвать разве что нездоровые подозрения, даже кольцо ищейки не всегда помогало, да и вообще общение с людьми не было самой сильной его стороной. Искусство раздражать и выводить их из себя - вот в чем он действительно был силен. Как они такие разные умудрились подружиться, для Ника оставалось тайной. Но ради этих двоих он был готов на многое, как и они для него.
  Надо же сегодня у него День Имени, а он совсем забыл. Ну, раз гости пришли, и сами организовали себе стол, то почему бы не отметить. Спустя час молодежь отправили спать, а сами принялись за обсуждение насущных дел. Начали с проблемы бывшего соседа. Артур поведал свою историю ищейкам, добавив драматичности в надежде на сочувствие со стороны Айрис. Он еще не был в курсе о ее специальности, некроманту сочувствие было несвойственно в принципе, атрофировалось еще на стадии обучения.
  - Бедненький, и как тебя угораздило-то? - Подыграла красавица. - Подумать только, еще чуть-чуть и знакомились бы мы с тобой у меня на столе...
  - На стол к такому очаровательному лекарю и попасть не жалко, - улыбнулся алхимик, подаваясь ближе, чтобы развить успех.
  Ищейки уже еле сдерживали смех, Айрис была мастером по разрушению мужских надежд на взаимность. А сарказм вообще был ее второй натурой, вот и сейчас молодая женщина позволила Артуру прикоснуться к своей руке и, мило улыбаясь, уточнила:
  - Не думаю, что вам бы у меня понравилось, вообще-то я некромант... - Новый поклонник так резко отдернул руку, что, не удержавшись, завалился на спину под хохот приятелей.
   - Знаешь, я думаю тебе нужно все это изложить на бумаге. - Отсмеявшись, предложил Ник. - Так подробно, как только сможешь, вдруг что еще интересное вспомнишь в процессе.
  - Ну, я тогда, пойду. Писать... - Вздохнул Артур, печально глядя на красавицу, она улыбнулась и послала отвергнутому поклоннику воздушный поцелуй.
  Посидев еще немного, гости начали собираться по домам. Попрощавшись с Алексом и Айрис, Ник пристроил Артура к уборке, а сам отправился в ванную. До рассвета оставалась пара часов, слишком мало времени, чтобы выспаться, да и имеющиеся спальные места были заняты детьми, поэтому Ник решил подготовиться к предстоящей поездке в Республику.
  Утро началось с побудки гостей. Мэтт без возражений встал, умылся и отправился готовить всем завтрак. Парень оказался серьезным и ответственным, Нику он все больше и больше нравился. Артур так и не ложился, описание своих похождений его настолько увлекло, что он решил податься в литераторы. Эйна ни в какую не хотела просыпаться, уверяя, что вся кафедра некромантии не сможет ее поднять, пришлось применить силу, вернее воду. Стакан холодной воды оказал поистине волшебное действие, девушка с возмущением подскочила на кровати, но, увидев среди зрителей бодрую физиономию Мэтта, ойкнула и унеслась в ванную приводить себя в порядок. После совместного завтрака ищейка с подростками отправился на работу, оставив Артура на хозяйстве, тот и не возражал, квартира бывшего соседа ему представлялась самым безопасным местом.
  Управление напоминало разворошенный улей, непосредственная причина переполоха скромненько сидела в кабинете возле стола Ника. Назгул совершенно не обращал внимания на суетящихся вокруг людей, продолжая попивать чай. Жуткое зрелище, когда в черном пламени исчезает половина посуды, а потом появляется вновь. Шеф нарезал круги вокруг черного всадника, ожидая всех участников операции. Осмонд пока не прибыл, до часа икс оставалось около пятнадцати минут.
  - А ты что здесь делаешь? - Удивился мистер Алфер, увидев дочь рядом с подчиненным.
  - Да вот, пришла к тебе на работу, а то дома совсем не видимся. - Затараторила она, стараясь игнорировать ухмыляющегося Ника. - Ты вчера слишком поздно пришел.
  - Ну да, - шеф замялся, чувствуя себя виноватым. Бедный ребенок скучает по родителю.
  Но тут внимание мужчины переключилось на прибывшего магистра Гара. Пока шеф приветствовал гостя, Ник не удержался и шепотом спросил:
  - Так что, отец не в курсе, что ты дома не ночевала?
  - Нет, - также тихо ответила блудная дочь. - Зачем лишний раз его волновать, и так работа нервная. Совсем его не бережете...
  Назгул прыснул чаем на стол, прерывая общение, черное пламя маски виновато мигнуло. Судя по всему, весь разговор он прекрасно слышал. Ну что ж, Ник все больше убеждался, что ничто человеческое им не чуждо.
  - Ну, раз все собрались, давайте начнем. У меня в кабинете будет удобнее.
  - Одну минуту, сегодня утром прибыл свидетель, у него есть новая информация. Взгляды взрослых скрестились на Мэтте. Уши парня сразу отреагировал на избыточное внимание.
  - Ну что ж, молодой человек, что вы хотели нам сообщить?
  - Мои родители держат постоялый двор в Полесье, - парень перевел дыхание и уже увереннее продолжил. - Всех постоянных клиентов я знаю в лицо, вот где-то около полугода назад у нас появился новый клиент. Молодой человек приезжал ненадолго и всегда останавливался в одной и той же комнате. вот только ужин он всегда заказывал на несколько человек. Иногда с ним видели красивую женщину...
  - Это все интересно, только я не понимаю, к чему вы это рассказываете, - магистр раздраженно прервал подростка, видимо, слишком нервничал перед предстоящей поездкой.
  - Магистр Гар, Мэтт пытается обратить наше внимание на сроки, - Ник ободряюще сжал плечо подростка, который под напором мага совсем застеснялся. - Примерно полгода назад злоумышленники начали проводить свои эксперименты, это подтверждает и сохранность найденных жертв, и показания свидетеля. Скорее всего, ваш аспирант подбирал место для ритуала, затем вызывал своих сообщников. Думаю, если местные ищейки опросят свидетелей, то мы сможем установить, с кем еще был замечен Сэмюель Рой. Таким образом, список подозреваемых можно будет расширить.
  'Тем более, если сообщники все-таки решатся избавиться от Роя', - подумал Ник. Вслух свои предположения он высказывать не спешил, но по взгляду шефа понял, что мыслят они в одном направлении.
  - Так и сделаем. Спасибо вам, молодой человек, можете идти...
  - Мистер Алфер, парень может нам еще понадобиться, уточнить кое-какие детали, например. Поэтому предлагаю, пока оставить его в управлении, скажем, на должности курьера. А поживет он пока у меня.
  Шеф прищурился, подозрительно посмотрев на Ника, потом перевел взгляд на парня и на свою дочь. Эйна и Мэтт застыли с одинаковыми выражениями на лицах - смесь удивления и надежды. Мистер Алфер ненадолго задумался, подростки практически перестали дышать.
  - Думаю, можно. Эйна, будь добра, проводи молодого человека в канцелярию, - молодые люди шумно выдохнули, одинаково закивали и быстро смылись, пока взрослые не передумали.
  - А с тобой мы позже поговорим! - Шеф многозначительно посмотрел на Ника, дав понять, что их маленький секрет уже раскрыт.
  Обсуждение деталей поездки заняло почти полдня. Длительность конференции составляла всего трое суток, а успеть нужно много. Решили пока никаких серьезных действий не предпринимать. Ник в Республике не официально, лишний раз нервировать коллег не стоит. Во-первых, нужно собрать информацию. Во-вторых, отследить контакты Сэмюеля Роя. Нику предстоит, не вызывая подозрений, опросить участников конференции, как светлых, так и темных. На данной стадии, кроме Осмонда Гара, больше никто из делегатов не будет знать о проводимой операции. В-третьих, желательно, но необязательно, узнать, кто помог беглому аспиранту скрыться. Придется обращать внимание на всех светлых с дефектом мизинца. Вдруг удача улыбнется Нику, и он установит личность незнакомца. Это существенно ускорит получение всех разрешений при проведении расследования на территории Республики. Ну и самое главное, ищейке ни в коем случае нельзя светиться. В противном случае будет дипломатический скандал.
  - Если что, не геройствуй, активируй эвакуационный переход. Главное, действуй незаметно, без лишнего шума. - Шеф строго посмотрел на подчиненного, - а то знаю я вас, чуть отвернешься и все: то дверь случайно оказалась открыта, то подозреваемый поскользнулся и упал, несколько раз...
  - А что там с заведующим по учебной части? - Поспешил отвлечь внимание шефа Ник, если вспомнить все его пренебрежения правилами, то поездка накроется.
  - А, - шеф махнул рукой, глядя на наблюдателя, - ничего. Задержали, но признаваться не спешит. Якобы, магистр Гар слишком ценный сотрудник, чтобы гонять его по конференциям в такую даль. И вообще, необходимо молодежь приобщать к науке, вот пусть и катаются, опыта набираются.
  Присутствующие помолчали. Все прекрасно понимали, что маг будет молчать, по крайней мере, до тех пор, пока у ищеек не будет, чем его зацепить. Так что на эту командировку возлагались большие надежды.
  - вот, возьми. - Шеф протянул Нику небольшую подвеску, с виду обычная речная галька. Ищейка удивленно посмотрел на начальство, в такую поездку темные артефакты брать нельзя, вдруг потеряются, светлые тогда устроят настоящую истерику. - Это магический накопитель, вдруг не хватит энергии на перенос. Уважаемый назгул, - кивок в сторону фигуры в черном, - дает гарантию, что светлые не засекут. Только имей в виду, он одноразовый.
  Ник надел артефакт под рубашку. Накопитель, в котором хватит энергии на переход, действительно очень ценный подарок.
  - А что с документами и визой? Я же не могу взять с собой помощника просто так? - Опять засуетился маг.
  - Насколько я знаю, все уже готово, - назгул кивнул, подтверждая слова Ника. - Сейчас я спущусь в канцелярию и получу все необходимое.
  - Значит, на этом все. Магистр Гар и Ник сегодня отправляются в командировку. Только свой монолет придется тебе оставить здесь! - Молодому ищейке пришлось смириться с путешествием в аэробусе - медленно, людно и никакого удовольствия.
  - А мы здесь, во-первых, продолжим работу по выяснению личностей жертв, Айрис этим сейчас занимается. И, во-вторых, попробуем расширить список подозреваемых с помощью информации парнишки. Ну и, в-третьих, нужно выяснить все контакты нашего аспиранта за последние полгода - год.
  Распределив роли и задачи, мужчины начали расходиться. Назгул, как всегда, воспользовался порталом. Магистр растеряно попрощался и ушел, видимо, нервы давали о себе знать. Ник постарался под шумок проскочить вместе с магом, но шеф его опередил.
  - Ну и что там с моей дочерью? - Строго поинтересовался он.
  - Понятия не имею, - честно признался Ник. - Мэтт - парень серьезный, ответственный, не дурак, думаю, со временем из него получится отличный ищейка. За вашей дочерью я не слежу, знаю, что они познакомились на каникулах. Больше ничего сказать не могу.
  Мистер Алфер пристально посмотрел ему в глаза:
  - Ладно уж, иди. Присмотрю я за твоим Мэттом. -
  'А за одно и за Эйной', - подумали оба.
  В канцелярии Ника ждали готовые документы и парочка любопытных подростков. Только увидев ищейку, отскочили друг от друга, как будто бы не сидели рядышком еще минуту назад. Ник хмыкнул, но от комментариев воздержался. Выполнив все положенные бюрократические процедуры, он уже собрался домой за вещами, но был остановлен неугомонной девушкой:
  - Ну как там папа?
  - Все хорошо, жив, здоров, передавал тебе привет.
  - Ник, ну я серьезно! - Надулась Эйна.
  - И я, - он не удержался и щелкнул ее по носу. - Не переживай, твой отец лютует только с теми из твоих поклонников, кто и тебя саму не устраивает. Так что успокойся, пусть присмотрятся друг к другу, главное, не мешай. - Ник отправился домой, оставив девушку поразмыслить над его словами.
  Часть 1. Глава 9
  Ник сидел в большом и светлом лекционном зале. Танец пылинок в солнечных лучах действовал как сильное снотворное. Кроме борьбы со сном приходилось изображать активного слушателя. Ник украдкой оглянулся. Впрочем, нет. Лица слушателей, попавших в поле его зрения, объединяло выражение вежливой скуки. Видимо, владение аудиторией - не самая сильная сторона лектора. Прыщавый, сутулый и немного помятый оратор от светлых толкал что-то о погрешности Боля при наложении магических полей. Кто такой этот Боль, ищейка не знал, да и вникать не особо хотелось, сейчас бы поспать, но работа есть работа. Сцедив очередной зевок в кулак, Ник вернулся к наблюдению. Пока никого с дефектом мизинца он не обнаружил, но это неудивительно. Вчера по дороге в республику Ник потихоньку интересовался знакомствами делегатов на той стороне. Выяснилась довольно любопытная деталь, оказывается Сэмюель Рой последние пару командировок жил не как все в гостинице, а останавливался у своего хорошего друга. Судя по ошарашенному виду магистра Гара, для него это было новостью.
  Описание внешности загадочного друга у Ника было, но вот никого похожего встретить не удалось, как назло, кроме имени о нем ничего не было известно. Некий аспирант по имени Алот, ни фамилии, ни специализации, а напрямую задавать вопросы ищейка не рискнул, чтобы не вызывать подозрений. Светлые и так слишком дергаются в присутствии гостей с той стороны, все ждут подвоха. Ник не сомневался, что делегация светлых щедро разбавлена его коллегами, парочку особенно любопытных он уже заметил. Скорее всего, их тут было больше, зная паранойю светлых, Ник не удивился бы, если наблюдателей пристроили к каждому участнику от Империи. Так что ищейка решил не рисковать, а просто прогуляться к доске расписаний академии, вдруг встретит знакомое имя.
  Перерыв делегаты встретили радостными аплодисментами, видимо, Боль со своей погрешностью утомил не только его. Ник направился к расписанию, конечно, было бы неплохо поставить в известность магистра Гара. Но тот оказался настолько увлечен беседой с каким-то магом, что совершенно выпал из реальности. Расписание поражало своей масштабностью. Ник ранее и не предполагал, что существует такое большое количество учебных дисциплин. Бедные студенты, как они во всем этом ориентируются? Ищейка понял, что найти неведомого аспиранта только по имени, не имея больше никакой информации, просто невозможно, но из чистого упрямства продолжал пялиться на доску.
  По зданию разнесся мелодичный звон, и тут же распахнулись все двери, выпуская на волю молодых дарований. Большая часть студентов ломанулась к столовой, меньшая - к расписанию. Ника шумная толпа буквально прижала к стене, не то что пошевелиться, дышать удавалось с трудом. Сначала мужчина пытался бороться со стихией, но поняв бесполезность своих усилий, решил отдаться ей на милость. Вдруг сквозь шум он услышал знакомое имя, решив подобраться поближе, Ник активнее заработал локтями.
  - А что сейчас у нашей группы? - Так, это не то.
  - У нее такие ноги! Мм, закачаешься... - Опять не то.
  - А я ему - раз! А, он такой... - И это не то.
  - И кто будет читать визуалку? - Тот же голос! Группа студентов уже уходила прочь от расписания. Ищейке пришлось ускориться.
  - Куда прешь! - Какой-то парень его грубо толкнул, придав дополнительное ускорение. Ник не стал задерживаться, чтобы проучить наглеца, а, пробормотав что-то маловразумительное, двинулся дальше.
  - Пока не знаю, скорее всего, Толстяк Джой.
  - У-у-у. - Неизвестный Джой явно не пользовался популярностью.
  - Ребят, а долго Алошика не будет? - Поинтересовалась смазливая шатенка. Ник замер поблизости, обратившись в слух.
  - Говорят, заболел, а надолго ли, не известно.
  - Жалко... - Студенты начали расходиться по своим делам, оставив ту самую шатенку наедине с зеркалом поправлять прическу. Ник решил воспользоваться предоставленным шансом:
  - Извините, я ищу своего знакомого аспиранта, но не могу разобраться в вашем расписании, может, вы мне поможете? - Девушка, не соизволив обернуться, посмотрела на Ника сквозь стекло. Похоже, увиденное не впечатлило, или просто сочла его обращение за неудачный подкат, но, тем не менее, снизошла до ответа:
  - А что ведет ваш знакомый?
  - Алот говорил, визуалку. - Имя аспиранта произвело поистине волшебное впечатление на студентку. Развернувшись, она подарила мужчине обворожительную улыбку и промурлыкала:
  - Ваш друг - Алот Гойз?
  - Да, так вы сможете мне помочь? - Отлично, теперь у него есть и фамилия, Ник надеялся, что они говорят об одном и том же человеке.
  - Вы знаете, сейчас он заболел, но я могу подсказать вам его адрес, - девушка очаровательно покраснела, заставив задуматься, откуда она может знать этот самый адрес. - Мы с ребятами как раз собирались его проведать...
  - Похвально с вашей стороны так заботиться о моем знакомом. Будьте добры, подскажите...
  Мужчина приготовился записывать, но девушка оказалась настолько добра, что вызвалась сама его проводить. Такая компания Ника не совсем устраивала. Но студентка горела огромным желанием навестить своего любимого преподавателя, тем более под благовидным предлогом, и ни в какую не желала отказываться от своих намерений. Заметив к их разговору нездоровый интерес одного из делегатов, Нику пришлось смириться. Ищейка в сопровождении шатенки покинул академию, робкое замечание насчет пропущенных пар она бессовестно игнорировала. А Ник еще удивлялся, как можно десять лет учиться, чтобы потом ничего не смыслить в своей профессии! Во всем виноваты бушующие гормоны и смазливые преподаватели.
  Алот Гойз жил рядом с академией, так что идти далеко не пришлось. Остановившись возле нужного дома, девушка указала на дверь:
  - В этом подъезде он и живет, - зарывшись в сумочку, она выудила зеркальце и принялась поправлять и без того идеальный макияж.
  Тем временем Ник думал, как избавиться от спутницы, не идти же с ней к этому аспиранту, в самом деле. Вариант с удушением пришлось отложить - некуда было деть тело. Вдруг девушка сдавленно охнула и, схватив его под локоть, потащила вперед, к ближайшему магазинчику. Ищейка не сопротивлялся, гадая, что вызвало такую реакцию, вряд ли в Республике научились читать мысли:
  - Что случилось? - Спрятавшись под тенью козырька, студентка наконец остановилась и, выглядывая из-за спины Ника, прошептала:
  - Там, сзади, идет наш куратор, магистр Сола. Если он меня здесь увидит, прибьет!
  - Ну давайте подождем, пока он пройдет, - попытался успокоить ее Ник.
  - Боюсь, ничего не выйдет, магистр научный руководитель Алоши... Э-э, в смысле, мистера Гойза, видимо, он пришел тоже его проведать.
  вот он шанс избавиться от девчонки! Ник постарался не выдать своей радости и быть более убедительным:
  - Тогда давайте сделаем так: как только магистр зайдет в дверь подъезда, вы тихонечко пойдете назад в академию. А я в случае чего его задержу, заодно выясню, где наш общий друг, мало ли, вдруг Алош... Э-э... Алот... В лечебнице.
  Девушка кивнула. Вместе они отправились обратно, поравнявшись с нужной дверью, парочка разделилась. Ник поднялся по ступеням, наблюдая за своей спутницей. Девушка, часто оглядываясь, быстро шла в сторону академии. Будет знать, как прогуливать пары, ищейка усмехнулся. 'Злорадство недостойно мужчины', - гласило одно из правил кодекса воина. Расплата его не миновала, обрушившись в виде удара дверью по носу. От неожиданности Ник не удержался на ногах и рухнул на ступеньки.
  - вот же ж! - Сквозь выступившие слезы он не мог толком рассмотреть ударившего.
  - Извините, - в поле зрения показался тот самый магистр Сола. - Молодой человек, давайте я вам помогу, - Ник с благодарностью принял предложенную руку.
  Маг неожиданно оказался крепким мужчиной с широкой и твердой ладонью. Он немного занервничал, пытаясь выдернуть кисть из цепкого рукопожатия странного молодого человека. Ник с безумной улыбкой пожимал его руку, боясь поверить своему счастью. Рука та самая, которую он так долго искал. Магистр Сола и неизвестный сообщник Сэмюеля Роя оказались одним и тем же лицом.
  
  ***
  Ник сидел в кафе, наслаждаясь прохладным напитком и чудесной выпечкой. Уже час, как он наблюдал за квартирой магистра Сола. После неожиданной встречи Ник решил не упускать такой шанс и проследить за магом. Тем более, в академии сейчас ловить было нечего. Жаль, правда, что так и не удалось предупредить магистра Гара. Ищейка надеялся, что тот не успеет соскучиться без своего липового помощника. На вечер сегодняшнего дня был запланирован фуршет, а, как успел убедиться Ник, в списке важных вещей магистра после ритуальной магии как раз шли фуршеты.
  Посетив жилище своего аспиранта, Антоний Сола направился прямиком к себе домой. В руке он нес папку с какими-то документами, Ник все никак не мог вспомнить, была ли при нем эта папка до того, как он вошел в дом Алота, или нет. Возможно, магистр догадывается о наличии ищеек в делегации из Темной Империи и теперь подчищает следы за своим нерадивым аспирантом. В таком случае и Алот, и Сэмюель скорее всего мертвы.
  Маг уже давно покинул свою квартиру и, как успел убедиться Ник, направился в академию. До вечера он будет занят на парах, в этот раз расписание удалось расшифровать быстро. Теперь ищейка сидел и решал тяжелую задачу. Стоит ли рисковать всей легендой и лезть в квартиру с несанкционированным обыском ради какой-то сомнительной папки. Или подождать официального разрешения на обыск, с бюрократией светлых это займет месяц, и ничего так и не найти, поскольку злоумышленник успеет избавиться от всего лишнего. Дилемма, однако.
  Так ничего и не придумав, Ник решил посмотреть на квартиру поближе, может, она защищена магией, как яйцо скорлупой, тогда просто смысла нет лезть туда. Нужная квартира находилась на втором этаже, планировка жилья оказалась просто шикарной: гостиная выходила окнами на оживленную улицу, а спальня и кабинет смотрели на небольшой садик во внутреннем дворе. Ник в очередной раз порадовался педантичности светлых, в подъезде висел подробный план эвакуации, с которым он успел внимательно ознакомиться. Дверь жилища, как и ожидалось, была защищена стандартным магическим замком, более того, в подъезде стояли наблюдалки, так что незаметно взломать все равно бы не удалось. Осталось проверить окна, гостиная отпадала сразу, ну не лезть же на виду у пары десятков свидетелей, в самом деле.
  Дверь во внутренний двор Ник нашел не сразу, оказывается, туда можно было попасть только из подвала. Садик радовал тишиной, уютом и отсутствием лишних глаз. Все-таки лезть нужно сегодня. Во-первых, соседи на работе, во-вторых, маг занят в академии, и в-третьих, напротив окна кабинета росла чудесная яблоня, ну как не воспользоваться таким случаем. О возможной сигнализации думать не хотелось, но пришлось. Магистр не был дураком, или у него было что прятать, в любом случае защита стояла. Ник поудобнее пристроился на раскидистой ветке и приготовился к взлому. В арсенале, полученном им перед командировкой, имелся универсальный ключ. С помощью него сломать замок нельзя, но обмануть защиту, заставив 'зависнуть' на полчаса, можно. Так что на обыск у Ника оставалось минут двадцать, остальное время нужно на то, чтобы успеть слинять подальше, когда аварийная сигналка все-таки сработает.
  Кабинет магистра был небольшим, но уютным. Быстро просмотрев бумаги на столе, и не найдя там ничего интересного, Ник занялся мусорной карзиной. Работа неприятная, но частенько злоумышленники, подчищая следы, забывают заглянуть туда. Корзина оказалась почти пустой, мужчина выгреб все бумаги, решив разобраться с ними позже. Затем повторил ту же процедуру в спальне. К сожалению, заветной папки так и не удалось найти, оставалось только проверить ящики стола. Но Ник был уверен, что на них тоже стоит защита, слишком осторожным типом показал себя магистр. Времени на взлом всех ящиков не оставалось, да и ключ почти разрядился. Опять выбор!
  Если бы он был преступником, куда бы он положил заветную папку? В первый ящик, чтобы была всегда под рукой или в нижний, чтобы любопытным дольше пришлось искать? Ищейка старался не думать о том, что в столе четыре ящика, уравнение с двумя неизвестными всегда проще решается. Ник решил поближе посмотреть на предмет взлома - ящики совершенно одинаковы. Он уже решил остановить выбор на верхнем, но тут его внимание привлек волосок, застрявший в щели между столом и третьим ящиком. 'Ну что ж, надеюсь, он тут не с Начала Года...', - подумал Ник, приступая к взлому.
  
  ***
  Ник неторопливо шел в академию, стараясь не привлекать к себе внимания. Уйти удалось чисто, но некоторое беспокойство все еще его преследовало. Папка, как и ожидалась, оказалась в том самом ящике. Ник, не глядя, вытащил все, что в ней было, оставив саму папку магу, мало ли вдруг на ней тоже какое-нибудь следящее заклинание. Этот Сола показал себя слишком подозрительным типом, поэтому Ник и нервничал, опасаясь неожиданного сюрприза от старого параноика. Теперь нужно было обеспечить себе прикрытие, по его расчетам сигнализация должна сработать с минуты на минуту. Нужно сделать так, чтобы как можно больше людей заметили его достаточно далеко от квартиры магистра.
  
  Часть 1. Глава 10
  Что может привлечь зевак? Хорошая драка или пьяный дебош, а лучше - то и другое! Ник в ближайшем магазине купил бутылку дешевого пойла. Фуршет планировался в столовой академии. Насколько он знал, на территорию учебного заведения пройти с алкоголем было нельзя. Поэтому входить в образ пришлось в подворотне. Побрызгав на себя из бутылки, словно дорогим парфюмом, и прополоскав рот, мужчина направился в академию. Если бы кто вздумал сейчас за ним наблюдать, ничего странного бы не заметил. Но как только Ник миновал входные ворота, его походка чудесным образом стала более расхлябанной и шатающейся. Перед столовой, в пустом коридоре, ищейка добавил пару штрихов к новому облику: взъерошил волосы и вытер френч об пол. Все, теперь он готов к представлению.
   В просторной студенческой столовой делегаты немного терялись, сбиваясь в стайки по интересам. Ник нашел взглядом магистра Гара, тот увлеченно что-то доказывал двум своим коллегам. По крайней мере один из них, мужчина средних лет, щеголял в мантии светлых. Ну что ж, вот и жертва. Пьяно икнув, ищейка направился к магистру.
  
  ***
  Осмонд Гар был счастлив, наконец ему удалось встретить людей, таких же увлеченных любимым делом, как и он сам. Первый день конференции прошел просто блестяще, ему удалось познакомиться с интересными людьми. С одним из них он столкнулся еще в перерыве. Светлый маг громко обсуждал со своим аспирантом доклад по погрешности Боля, высказанная им точка зрения на проблему удивительным образом совпадала с мнением магистра. В уравнении, когда происходит наложение полей черной и белой магии, они не полностью поглощают друг друга, вот этот остаток глупцы и окрестили погрешностью Боля. Магистр считал, что эту так называемую погрешность не следует сбрасывать со счетов, а нужно дополнительно исследовать. Неизвестный маг был с ним солидарен. Осмонд Гар сразу же включился в дискуссию, вскоре разговор перешел на такие тонкие материи, что аспирант не выдержал и сбежал.
  Весь перерыв мужчины провели за обсуждением. Только вернувшись на место, магистр понял, что, во-первых, так и не познакомился со своим собеседником, а во-вторых, уже давно не видел Ника. Вторая часть выступления оказалась не такой интересной, поэтому у мага появилось свободное время на обдумывание ситуации. И она ему не нравилась. Если ищейка во что-нибудь влипнет, то в лучшем случае их обоих тут же вышвырнут из Республики, а не хотелось бы... Думать о том, что с ними могут сделать в худшем случае, страшно. Светлые на фантазию не жаловались.
  После окончания доклада Ник так и не появился, магистр заволновался сильнее. Ну неужели нельзя было его поставить в известность о своих планах! Хорошо еще, что сегодня организован фуршет в честь начала конференции, а то бы он в гостинице с ума сошел от беспокойства! В столовой магистр Гар сразу же направился к столу с напитками, где и был перехвачен давешним собеседником. Погрустневший аспирант уныло топтался рядом со своим наставником. Буквально через пару минут выяснилось, что мнение обоих магов едино по многим другим вопросам. Вечер сразу же приобрел новые краски.
  Шатающегося лжепомощника магистр заметил не сразу, только почувствовав необычную тишину вокруг, он соизволил обернуться. Ник, скромненько встав у мага за спиной, продолжал качаться и икать, все больше и больше привлекая к себе нездоровое внимание делегатов.
  - Милейший, соизволите ли вы мне объяснить, где так умудрились надраться? - Магистр был великолепен: строгий тон, глаза горят.
  - Ик, я это, ик! Пришел заявить, я увольняюсь! вот...
  - Да пожалуйста! Только давайте вернемся к этому разговору, когда вы проспитесь! Вы меня позорите, - магистр не понимал, что за игру затеял ищейка, но решил ему не мешать. Взяв качающегося Ника за руку, маг попытался отвести его в сторону, чтобы переговорить с ним без лишних свидетелей.
  - Э-э, нет! Ик, здесь, сей же час и сию минуту! Сколько там времени? - Несколько случайных свидетелей неосознанно сверились с часами, повторив его движение. Ник выдернул руку, ловко толкнув какого-то тощего молодого человека в сторону светлого.
  Толчок был не сильным, но, видимо, парень больше внимания уделял умственному совершенствованию, а не физическому, поэтому неожиданно легко влетел в соседа. Тот попытался восстановить равновесие ухватившись за стол, но мебель тоже оказалась слишком хлипкой. Не выдержав двойного веса, ножки подогнулись. На вечере преобладали напитки красного цвета, поэтому барахтающиеся на полу мужчины приобрели немного жутковатый окрас. Со стороны казалось, что более молодой маг в припадке бешенства покусал своего наставника. Ник невольно залюбовался картиной, так что выпал из образа, перестав икать. Магистр Гар это заметил, но от комментариев воздержался, бросившись на помощь коллегам.
  В принципе, Ник добился всего, чего хотел, можно было и закругляться. Натянув маску раскаяния, ищейка неуклюже попытался поднять молодого человека. Тот сначала принял руку помощи, но, увидев кому именно она принадлежит, испугано отпрянул, опять свалив своего наставника в лужу. Никто из магов так и не решился подойти к шумной компании, опасаясь буйного темного. Пришлось магистру Гару брать ситуацию в свои руки.
  - Так, вы двое, - указав на двух крепких делегатов, он подозвал их к себе. - Берете под руки этого пьяницу и провожаете его в номер. - Молодые люди неуверенно кивнули, глядя на покачивающегося Ника. Увидев их нерешительность, маг решил добавить полномочий. - Если будет буянить, разрешаю применить силу!
  Уверенности невольным конвоирам это не прибавило. Встав по обе стороны от Ника, они тихонько подтолкнули его к выходу. Ищейка с трудом представлял, как эти двое будут его доставлять в номер, если он начнет сопротивляться. С трудом подавив в себе хулиганский порыв, мужчина покорно оправился в гостиницу.
  Всю дорогу он не переставал извиняться за поведение, изрядно надоев аспирантам. Оставшись в номере один, Ник приступил к разбору своих трофеев. Все бумаги были переложены в потайной карман сумки. У нее был небольшой секретик: открыть сумку мог только человек с кольцом ищейки. В противном случае все ее содержимое уничтожалось вместе с руками, а иногда и с головой, любопытствующего.
  Ник уселся на кровать, вроде бы все прошло по плану, но непонятное беспокойство не отпускало. Обычно интуиция его никогда не подводила, поэтому он решил подготовиться к экстренной эвакуации. В сумку отправилось все, что могло так или иначе указать на его профессию, а также просто нужные вещи. Осмотревшись, он убедился, что ничего лишнего не осталось.
  За окном уже потемнело, магистра все еще не было. Видимо, своей выходкой он оживил скучный вечер, поэтому разбора полетов сегодня можно не ждать. Ник решил пораньше лечь спать, судя по всему, завтра будет тяжелый день. Конечно, свободное время можно было потратить на разбор бумаг, но голова совершенно отказывалась работать. Слишком много событий сегодня произошло, и это странное везение... По опыту Ник знал, если в начале все складывается удачно, то скоро жди беды. С такими тревожными мыслями мужчина незаметно для себя уснул.
  
  ***
  Ник не спешил открывать глаза, он спокойно лежал в постели, стараясь понять, что же его разбудило. В номере было тихо, в коридоре периодически кто-то ходил и хлопал дверью, как и во всех гостиницах, ничего подозрительного. Только острое чувство опасности никак не отпускало. Ищейка уже был готов встать с кровати и включить свет, чтобы развеять свои подозрения, как вдруг понял, что его насторожило. В коридоре шумели одинаково: хлопала одна и та же дверь, ходил один и тот же человек. А так просто не могло быть. Обычно при захвате опасного преступника маги глушили не только шаги приближающихся ищеек, но и вообще все звуки. Здесь использовался новый прием. 'Нужно взять на заметку', - подумал Ник, внутренне готовясь к броску.
  В том, что в комнате кто-то есть, он уже не сомневался, скорее всего, пара ищеек и маг. Если озаботились имитацией звуков в коридоре, значит, пришли именно оттуда. У него остается только один путь к отступлению, в сторону окна. Конечно, можно было перенестись прямо из кровати, лег он спать в одежде, перстень на пальце, сумка под рукой, но если его успеют схватить, портал не сработает. Энергии хватит только на одного человека. Поэтому нужно точно определить местонахождение всех ловцов, чтобы было время для маневра.
  Ник резко скатился с кровати в сторону окна. Быстро встав на ноги, он успел заметить троих. Один контролировал дверь, скорее всего маг, двое других бросились на перехват. вот он, момент для переноса, как бы ни были быстры ищейки светлых, портал еще быстрее. Ник сделал ручкой и активировал перстень. Пространство вокруг него пришло в движение, как вдруг что-то обожгло ему бок. Что ж, коллеги оказались хорошо подготовленными, кто-то из них успел метнуть кинжал. Мужчина усмехнулся, еще один трофей в его коллекцию. Вытаскивать подарок он не стал, все равно через пару мгновений он окажется в управлении, кроме дежурного там обязательно будет лекарь.
  Движения противников замедлились, значит, до переноса осталась пара ударов сердца. Нельзя недооценивать своих противников, ищейка убедился в этом еще раз. Всеми забытый маг непросто глушил звуки, он готовил заклинание. Всего одно, но особенное. Вместо того, чтобы действовать по инструкции и гарантированно упустить злоумышленника, маг пошел на риск, проявив инициативу. Он использовал личную разработку, которая должна была остановить активированный портал и доказать всем его талант.
  Яркая вспышка ослепила Ника, оставив в памяти черно-белую картинку. вот двое мужчин, в отчаянной попытке его остановить, зависли в воздухе, не достав до него считанные сантиметры. вот маг с перекошенным лицом что-то кричит, вытянув в его сторону руку. Что-то тяжелое сдавило грудь, мешая дышать, свет и звук пропали, оставив его тонуть в полной пустоте. 'А вот и наложение полей... Гар был бы счастлив...'.
  Ник пришел в себя от того, что кто-то непрерывно поливал его водой. Открыв глаза, он понял, что это всего лишь дождь. Мужчина попытался встать, но бок стрельнул болью. Ах да, кинжал! Ищейка осторожно приподнялся и, опершись на рядом стоящее дерево, осмотрелся. Это точно не управление, что-то похожее на парк. В вечерних сумерках трудно было что-то разглядеть, к тому же обзору мешал дождь, а точнее сильный ливень, ему просто повезло очнуться в укрытии.
  Бок болел все сильнее, мешая думать. Где бы он ни оказался, но на скорую помощь лекарей рассчитывать не следовало. У него было два варианта: подождать, пока перстень не зарядится, и активировать портал еще раз, или попытаться залечить рану самому. В первом случае ему придется ждать несколько часов, за это время он истечет кровью, дождь ему в этом поможет, и как следствие - смерть. Во втором случае ему придется воспользоваться своим внутренним резервом, если кинжал не задел ничего важного, то у него есть шанс. В противном случае он просто потеряет сознание от перенапряжения, все-таки он не маг, далее - потеря крови и... Опять смерть. Вариант с попыткой найти помощь среди местных он даже не рассматривал, неизвестно куда его занесло, возможно, он все еще в Республике.
  Ник попытался выровнять дыхание и сосредоточиться, использование внутренней энергии требовало определенной концентрации. Магов обучают этому наставники в академии, ищеек - жизнь. Объем резерва позволял ему использовать некоторое количество простых заклинаний, но Ник предпочитал не распыляться, выучив только два: исцеление и перенос. Ни тем, ни другим он еще не пользовался. Сцепив зубы, мужчина дернул за кинжал.
  Боль... Держать концентрацию, руками зажать рану...
  Ручейки липкой и горячей крови потекли сквозь пальцы... Держать концентрацию, собрать энергию в пучок... Почувствовать, как тепло разливается в боку, боль уходит, а кроя раны постепенно слипаются.
  В глазах потемнело, и сознание поплыло. Мужчина ощупал бок, раны уже не было, на ее месте отчетливо выделялся свежий рубец. Ник убрал руки, прервав лечение, повезло, кинжал не задел ничего важного, теперь главное - не делать резких движений. Человеческий организм - идеальная саморегулирующаяся система, хороший ужин и несколько часов отдыха вернут ему часть энергии, полностью резерв сможет восстановиться через неделю, конечно, при надлежащем отдыхе и питании.
  Немного передохнув, ищейка тяжело поднялся и осмотрелся. Действительно парк, всюду ровные дорожки и деревянные лавочки. Теперь нужно выйти к людям, дикая слабость и странный гул в ушах мешали сосредоточиться, видимо, последствия потери энергии. Вдруг откуда-то справа раздался резкий звук, Ник обернулся. Сквозь деревья виделись непривычно яркие огни, звук повторился снова, но теперь его поддержали в другой тональности. Идти вглубь парка было глупо, Ник осторожно передвигаясь от одного дерева к другому, направился в сторону огней.
  Напугать ищейку было довольно-таки сложно, слишком бурная у него жизнь, но то, что ему открылось через десяток метров, заставило его потрясенно замереть. Странные механизмы или животные с горящими глазами летели единым потоком по широкой дороге, время от времени издавая резкие недовольные звуки. За дорогой возвышались огромные коробки домов, таких высоких Ник еще нигде не встречал. Это точно не Империя и не Республика... О существовании иных миров он знал, более того, участвовал в поимке непрошеных гостей оттуда, но даже не представлял, что сам совершит подобное путешествие.
  
  
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Емельянов "Последняя петля 2"(ЛитРПГ) К.Вэй "По дорогам Империи"(Боевая фантастика) М.Топоров "Однажды в Вавилоне"(Киберпанк) И.Громов "Андердог"(ЛитРПГ) А.Вар "Фрактал. Четыре демона. Том 1."(Боевая фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) К.Фрес "В следующей жизни, когда я стану кошкой..."(Научная фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиКнига 2. Берегитесь, адептка Тайлэ! Темная Катерина��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаЧП или чертова попаданка - ЭПИЛОГ. Сапфир ЯсминаНедостойная. Анна ШнайдерПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаИмператрица Ольга. Александр МихайловскийТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-��Дочь темного мага-3. Ведомая тьмой��. Анетта Политова✨Мое бесполое создание . Ева Финова
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"