Прядильщик Артур Иванович: другие произведения.

Славься, Кей! - 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.61*735  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В равных пропорциях смешать одну меру космоса, разнообразных сверхспособностей и одного попаданца. Тщательно перемешать. Добавить принцесс по вкусу. Не взбалтывать. Подавать к столу в высоком бокале приключений на веранде с видом на звездное небо. Бокал украсить кусочками космооперы и одной долькой Императрицы. Пить охлажденным с кусочками холодного космического льда.
    Произведение закончено: 18.03.2016


   Примечание
   Большинство единиц измерения - расстояния, времени, массы и т.п. - переведена в понятные нам земные.
   Вступление
  
   Разноцветные пятна, путающиеся мысли - сознание отказывалось сосредотачиваться на происходящем. В ушах ревела кровь. И, хотя расшифровка звука поступала в мозг не через уши, а через нейрошунт, сквозь этот рев крови с трудом пробивались голосовые сообщения интеллект-систем корабля и крики диспетчера станции. Внутренности скручивало в животе, будто они уже оторвались и сейчас вращались по инерции, как чай в кружке после размешивания.
   Маркер катастрофически близкой планеты, центральная звезда этой системы, остальные звезды, маркер орбитальной станции и четыре маркера аварийных кораблей-роботов, на полной скорости несущихся сейчас к нему, но все еще находящихся где-то в середине пути. Все это сейчас резво проворачивались перед экранами грузовика огромным колесом - тяжеловоз крутился в пространстве совершенно неприличным образом для воспитанного космического корабля.
   Четыре минуты назад какой-то урод на юркой яхте выскочил всего в сорока километрах от грузовика. Полыхнули оранжевыми зарницами транспаранты-предупреждения. Искин, взвыв женским голосом, мгновенно дорисовал симуляцию практически столкновения двух космических кораблей, только что перешедших в нормальную метрику. Но было уже слишком поздно. Как обычно.
   Одно утешало - уроду досталось "на орехи" куда сильнее: небольшая гоночная яхта вошла в остаточное поле измененных метрик трехмегатонной махины рудовоза, только-только оказавшегося в нормальном пространстве. Три с половиной миллиона тонн покоя! С измененными метриками только что завершившегося гиперперехода! А учитывая, что урод и сам был только-только "оттуда" - получилось совсем весело.
   Поля с разными метриками сцепились и очень тепло поздоровались - пространство дрогнуло и исказилось в объеме, отдаленно напоминающем огромную хитровыкрученную рюмку без ножки. Рюмка из мягкого желе диаметром полсотни километров. Во всяком случае, пространство внутри "рюмки" дрожало очень похоже. Почему "рюмка"? Вопрос к топологам, изучающим старшие метрики.
   Спустя мгновение грузовик крутился юлой уже в половине гигаметра от точки столкновения, а яхта, тоже кувыркаясь, медленно летела куда-то прочь и от места аварии, и от планеты. В отличие от грузовика, несущегося в противоположную строну. Грузовик летел точнехонько к планете. И к орбитальной станции на ее орбите.
   - Сука! - Кричал он сразу после "столкновения", не слыша собственного голоса. - Первая моя разгрузка! Первая разгрузка! И так мне все обосрать! Выживешь - сам тебя прибью, сука!
   Думал, что кричал. На самом деле - сипло хрипел, с трудом шевеля губами. Но системам корабля это было неважно - они исправно записывали все, что происходило на мостике.
   Голос диспетчера станции пробился сквозь грохот в ушах. В женском голосе чувствовалась паника. Чистая и неподдельная. И было от чего паниковать - ИС станции уже построил траекторию движения грузовика. Получалось... очень грустно.
   - Борт Лиош-9511, немедленно измените курс! Вы идете прямо на нас! Девяносто пять - одиннадцать! Дайте доступ для внешнего управления! Стандартная сигнатура из вашего профиля не проходит!
   Он не ответил. Во-первых, это в исключительной компетенции капитана, во-вторых, у практиканта нет ни доступа к управлению, ни капитанского мастер-пароля - он практикант, существо бесправное и бесполезное - иногда дают за управление подержаться под надзором взрослых и все.
   Зато он оценил переданную со станции симуляцию траектории. Траектория неуправляемого движения рудовоза вела точно в центр комплекса складов хранения топлива для маневровых двигателей - было от чего паниковать диспетчеру станции. Если произойдет столкновение и реакция топлива, от станции не останется даже обломков. Одна пыль. Космическая.
   - Да ты у нас просто снайпер, подружка! - Тихо прошептал он.
   Состояние было, как у пьяного. А что у трезвого на уме, то... Наверняка, это системы скафандра впрыснули какой-нибудь препарат, наконец-то проанализировав плачевное состояние человеческого организма, пережеванного разнонаправленными перегрузками в момент столкновения и выплюнотого. Грохот крови в ушах стих. Это уже был не грохот, а шум. Перед взором тоже прояснилось. Не до конца, но уже что-то.
   - Пилот. Рекомендую смену курса!
   Замигавший перед глазами маркер показывал, что интеллект-система корабля почему-то обращается именно к нему. И почему "пилот"?
   Вопрос он, видимо, задал вслух, так как система любезно пояснила:
   - Сейчас на борту нет других дееспособных членов экипажа, способных к управлению кораблем и к принятию решений... пилот.
   Что?! Он, разумеется, не поверил и включил трансляцию с камер ходового мостика - он сейчас не видел своими глазами, хоть и находился на мостике - в глазные нервы трансляция от систем корабля тоже шла через нейрошунт. Поэтому он не мог просто поднять голову и осмотреться.
   Посмотрел через камеры и тут же от них отключился. Потому что нет ничего интересного в залитом кровью ложементе капитана Хомора (тела не было - видимо, внутренняя транспортная система уже утащила его в медблок, руководствуясь таблицей приоритетов спасения). Или в лежащем на полу штурмане Земане. С выгнутой под неестественным углом шеей штурман совсем не красил строгое внутреннее убранство мостика. И почему-то штурман лежал не в их с практикантом ложемент-спарке, а валялся у самой створки входного тамбура. Техник Коба (он же - Кабанчик) отсутствовал, но раз интеллект-система повысила в звании только его, практиканта, о судьбе Кабанчика остается только сожалеть... Да и по стыковочному регламенту техник должен находиться рядом с машинным отделением, а не в ходовой рубке. Ну, хоть в чем-то регламент на "Лиоше" соблюдался!
   - Пилот, необходима смена курса! По информации от диспетчера станции "Видари-семнадцать", наш курс ведет к столкновению со станцией! Мощности защитных полей недостаточно, чтобы выдержать столкновение!
   - Ну, так смени!
   - Не могу, пилот! Система гироскопов не отвечает на тесты, масс-детекторы неисправны - из-за этого автоматическое управление двигателями невозможно! До перевода системы позиционирования в режим получения информации по видеоканалу - сто восемьдесят секунд. Запрос на внешнее управление со стороны станции "Видари-семнадцать" отвергнут из-за отсутствия мастер-пароля.
   Б...ть! Или б...дь? Как правильно?
   Он не знал, у кого брали голос для озвучивания интеллект-системы, но эта неизвестная женщина с проникновенным голосом всегда представлялась ему величественной ослепительно красивой дамой, имеющей некоторое внешнее сходство с Ее Императорским Величеством. До сего момента. Но сейчас... сейчас перед его мысленным взором стояла почему-то Наяда со своей кукольной внешностью.
   - Девяносто пять - одиннадцать! - Рявкнул голос. Теперь уже мужской. - Говорит "Алеут-четыре-двести"-на! Смените курс или будете уничтожены-на! Повторяю...
   Теперь еще и военные...
   - Четыре-двести! - Выдавил он. - Курс сменить не могу, системы пространственного ориентирования неисправны! - И, поколебавшись, добавил. - На.
   - Делай, что хочешь-на, хоть пятками по вакууму тормози-на! Если через минуту-на, не изменишь курс-на - распылю к звездным демонам-на! На атомы-на! Понял-на?!
   "Алеут" - это, кажется, легкий крейсер. Крейсер! На то, чтобы распылить тяжеловоз, его возможностей хватит. И еще останется на три таких же корабля. Не на атомы, конечно, а в пыль, но - способен. Хотя, скорее всего, ударит грави-пушкой, чтобы сбить с опасной траектории. Живому и условно живому экипажу тяжеловоза, правда, от этого легче не станет... Хм, ну ему и сейчас как-то не очень весело! А вот танки с мекариевой рудой при этом совершенно не пострадают. Сплошной профит!
   "Делай, что хочешь"? Ну, вы сами напросились-на!
   - Инка! - Позвал он интеллект-систему. - Запустить двигатели коррекции сможешь?
   - Так точно, пилот!
   - По моей команде - даешь импульс длительностью ноль-две и мощностью двести через точки... выведи схему... ага... через точки шесть, десять, два, четырнадцать, Г-двадцать...
   - Уточнение для протокола, пилот: при такой мощности импульса ускорение будет...
   - Да плевать на ускорение, детка! Иначе поцелуемся со станцией... а там человек пятьсот, не меньше!
   - Неприятная перспектива, пилот! - Согласилась искин. - Система коррекционных систем протестирована. Норма. Система готова в указанных вами параметрах. Маркер запуска "Коррекция" выведен на вашу вирт-консоль. Предупреждение: при неисправной системе самоориентирования работа гравикомпенсаторов может...
   Он уже не слушал.
   Грузовоз вращался, разумеется, с постоянной скоростью. И это ощутимо упрощало задачу. Импульс надо было давать в тот короткий промежуток времени, когда условное "дно" грузовика (на котором и располагались диски упомянутых точек системы грави-коррекции) окажется направлено в противоположную от планеты сторону. И перпендикулярно оси траектории сближения со станцией. Если в противоположную от планеты сторону - будет тяжелее изменить траекторию из-за притяжения планеты. Правда потом будет затруднительно вывернуться и не войти в атмосферу. С такими-то вводными.
   Он мысленным усилием вдавил изображение клавиши.
   - Есть импульс! - отреагировала искин.
   Когда-нибудь в стену с разбегу врезались? Холод. Искры в глазах. Воздух разом исчезает из легких, в глаза ненадолго приходит темнота. А потом - ошпаривает все тело, будто кипятком. Даже мозги, такое впечатление, вскипают. Во рту ощущается железистый привкус крови.
   На вирт-консоль вывалился немаленький такой список повреждений его организма. Оранжево-желтый, иллюстрирующий цветом серьезность повреждений Сверху, от оранжевого, вниз, до желтого. Солидно. Потом.
   Сейчас - сосредоточиться! Сейчас!
   - Импульс!
   Бац! Ко всем прочим ощущениям добавилось ощущение чего-то, что течет по подбородку.
   - Пилот! "Видари-семнадцать" прислал расшифровку траектории. Отклонение - ноль-ноль-один. Недостаточно. Ориентировочно, требуется не менее десяти импульсов. До столкновения - сто девяносто секунд. Настаиваю на эвакуации экипажа.
   - Капитан Лиош-9511! - Послышался новый мужской голос. Спокойный и веский. - Говорит адмирал Эвелин ни-Ровено. Сообщаю для протокола: мною отдан приказ о снятии замков с главных калибров кораблей охранения. В случае сохранения траектории буду вынужден приказать атаковать борт Лиош-9511.
   - Я не капитан. Я практикант... Ваше Высочество.
   Несмотря на шепот, его услышали.
   - Прости, сынок. Но согласно Уставу, капитан теперь ты - по сообщению вашего искина, других живых на борту нет... соболезную.
   - Понял.
   - Бить будем гравипушкой... четвертью мощности... будут шансы, сынок...
   Он снова не слушал. Сейчас!
   - Импульс!
   Бац!
   Кричать от боли он начал после пятого импульса. После девятого - перестал чувствовать боль. После одиннадцатого перестал слышать и видеть. Даже через нейрошунты. Подумал: "одиннадцать раз убить себя об стенку... красавец!" И успел удивиться - в чем юмор этого факта? Что смешнго?
   На этом, собственно, потерял сознание. И умер.
  
   +++
  
   Обидно умирать вот так - синее небо, прозрачнейшая вода спокойного океана, яркое полуденное солнце, крики чаек... И белый борт уходящей яхты где-то в двадцати кабельтовых. И миль сорок до берега. Морских миль. И почти полное отсутствие судоходства в этом районе.
   Какой же я дурак! Какой же дурак! Надо было сразу обратить внимание, как этот козел смотрел на Ленку! Сразу! А ведь он с самого начала мне не понравился! Как же я умудрился к нему спиной повернуться-то, а? Ой, дурак! Ой, дурак! Ленка же сейчас в нашей каюте... в чем мать родила... Что ж ему, суке, мало девчонок-туристок на берегу? Они ж там все бешенные и голодные до этого дела! Хотя, да, у моей Ленки такая внешность... Дома, в северных широтах, мужики спокойнее реагировали, а тут... горячие южные парни, мать их, стаями вились.
   Так я думал первые пять минут, бешенными (наверно) глазами провожая корму с черной красивой надписью со староанглийскими завитушками "Дочь Южных Морей". На английском. Опьянение от двух банок пива, которые я успел выпить, пока валялся на палубе, стремительно выветривалось из моей дурной башки.
   Господи, спаси Ленку! Спаси ее, Господи! Не дай этому уроду своими лапами...
   Я упорно греб за уходящей яхтой. Толку от этого никакого, но плыть куда-то все равно надо. Не бултыхаться же на месте. Тем более, перед тем, как Алессандро выстрелил мне в спину ("Ой! Господин! Посмотрите-ка вон туда! Вы видите то же, что и я?"), мы как раз успели лечь на обратный курс. Так что, теоретически, плыл я в направлении берега.
   Господи, сделай что-нибудь!
   И хорошо, что на мне спасательный жилет. Все остальное - плохо.
   Господи, так редко тебя о чем-то просил! Яви чудо, Господи!
   Еще одна вредная мысль стучалась в голову, но я гнал ее от себя. Заставлял себя думать о Ленке и о том, что этот козел может с ней сделать. А ведь она даже выстрел не услышит - пистолет у этого мудака был с глушителем. Эти мысли помогали держаться на плаву и энергичнее двигать руками и ногами, не обращая внимания на усиливающуюся резь в боку.
   Господи, что угодно сделаю! Только спаси ее!
   И вдруг - грохнуло!
   Очумелыми глазами (уже наверняка) я смотрел на плотное серое-белое облако взрыва, уже снесенное ветром на несколько метров влево от "Дочери Южных Морей". Минуту втыкал, соображая, что при таком расстоянии звук шел до меня секунд десять, потому и вижу я сейчас языки пожара, уже успевшего начаться над развороченной палубной надстройкой.
   А потом яхта стала сильно проседать на корму. А потом стала быстро тонуть.
   - Нет! Нет! Я не ЭТО просил! Сука! Сука! Ненавижу! Тварь!
   Я орал не больше минуты - в океане, даже спокойном, долго не покричишь. И колотить по воде не надо было вообще. Лишнее это. Наглотался горько-соленой воды, разумеется. Чуть ко дну не пошел. Раньше времени.
   Потом я плыл. Молча. Не думал о том, что Ленка могла спастись, спрыгнуть за борт, или еще что-нибудь. Или о том, что на месте крушения яхты могут остаться спасательные круги, куски обшивки, или даже аварийная шлюпка, или о том, как же хорошо, что Женьку оставили в отеле на попечении аниматоров и воспитателей. Вообще ни о чем не думал.
   И никого ни о чем уже не просил.
   А потом что-то дернуло меня за ногу. Правую. Острая боль ожгла спустя несколько секунд. Потом заболел живот. Но гораздо слабее. Потом я разглядел два серых треугольника, режущих поверхность воды справа в десятке метров. В глазах мутилось, что-то бледное длинное в красном облаке тянулось под водой из моего живота...
   Я не помню, кричал я от боли или нет. Наверно, все-таки кричал.
   И "вредную мысль" я все-таки додумал: "Акулы - бич Гавайских островов". И - еще одну: "А вот ругаться на Него все же не стоило".
  
   Часть 1. Здравствуй, Кей!
   Глава 1
  
   Если сказать, что главный герой пришел в себя легко и просто - это будет неинтересно.
   Так вот главному герою было даже слишком "интересно". Ощущение залитой в смолу мухи - не самое приятное ощущение. Ничего не болело, потому что тела он не чувствовал - "смолой" было залито только сознание. Но, видимо, этого было достаточно, чтобы про свое тело он забыл.
   Образы, картинки, видения, которые тут же забывались, медленно сводили его с ума. Спустя какое-то время "смола" стала превращаться в янтарь. То-то археологам радости будет...
   Ощущение времени вообще стерлось. И началось тихое сумасшествие. Одно хорошо - ни сожалений, ни злости, никаких других эмоций не осталось. Звенящая янтарная тишина.
   Именно сумасшествие привело к странному эффекту - "янтарь" стал сливаться с сознанием. Точнее, сознание стало растворять в себе "янтарь". Появился даже какой-то суррогат расстояния - та область "янтаря", что становилась "его". Эта область росла, росла, росла... Кстати, это стало суррогатом времени - в прошлом году он находился в этой точке, а сейчас - уже вот туточки.
   А потом областей "янтаря", не занятых его сознанием, не осталось. И он понял, что постиг движение.
   И остановился он в своем движении и подумал - хорошо! Подумал. Наконец-то подумал.
   Ощутил форму закаменевшего куска смолы - гладкий чуть вытянутый и сплюснутый камушек, который так удобно и приятно держать в ладошке.
   Появились мысли, цепочки ассоциаций, и даже...
  
   +++
  
   - Па! Смотри! Янтарь!
   - Это не янтарь, Жень. Это кусочек стекла. Какой-то нехороший дядя выбросил в море бутылку из-под пива. Бутылка разбилась. Кусочек стекла обкатало морским песком, вот он и стал таким гладким.
   - А тетя могла выбросить бутылку?
   - Могла.
   - Эта тетя тоже нехорошая?
   - Не знаю. Надо бы взглянуть на эту тетю - оценить размер... нехорошести.
   - Толь! Ты чему ребенка учишь?!
   - Ма! Ма! А я нашла кусочек стекла!
   - Выброси сейчас же, доча! Поранишься!
   - Не поранюся! Па сказал, что его обкатало морским песком. Он гладкий. Об него нельзя пораниться!
   - Жень! Делай, что говорит мама! Мама всегда права...
   - Хм... вот, дорогой - можешь же, когда постараешься!
   - ... кроме тех случаев, когда она не права.
   - Толь, я решила, что нам надо съездить на экскурсию! Хватит валяться на пляже! Я уже посмотрела - есть удобные экскурсии в Храм Лесного Ветра и в Город Тысячи Могил...
   - О! Это будет интересно!
   - Хорошо, что ты согласен. Когда?
   - После обеда?
   - Отлично! Потом, кстати, они на три часа отпускают народ погулять по торговому центру.
   - О, нет...
   - Ма! Ма! Па не хочет по магазинам!
   - Да ты ж мое солнышко! Только ты о папочке заботишься!
   - Подлиза.
   - Ма! Тебя я тоже люблю!
   - Все равно подлиза. Не разговариваю с тобой! Я обиделась! Ни-ни-ни! Не приставай! Все равно не люблю!
   - Па! Ма обиделась! Она не едет с нами на экскурсию! Па, а давай мы одни поедем! Па, а там обезьянки будут?
  
   +++
  
   ... появились воспоминания.
   И были выводы:
   "Янтарь" был им - он был "янтарем". В этой мысли не виделось ничего противоречивого или абсурдного. Она была правильной и логичной.
   За "янтарем" начиналось нечто огромное. Возможно, малый "янтарь" находился внутри более крупного "янтаря" с куда меньшей плотностью.
   Почему бы и нет? Делать-то все равно нечего. И сознание стало заливать второй кусок "янтаря". Дело двигалось куда быстрее, хотя торопиться было некуда - кто познал жизнь, уже не торопится.
   Потом был третий "янтарь". И "четвертый". И "пятый". Их плотность падала раз за разом и "поглощения" девятого "янтаря" он почти не ощутил.
   Снова остановка. Но ненадолго. Теперь "янтарь" не был для него ограничением. Окаменевшая смола, в которой увязла доисторическая муха, перестала быть ограничителем, так как муха могла сделать с "янтарем" все, что пожелает.
   В данном случае фантазия "мухи" была простой и незамысловатой - янтарь вдруг потерял прозрачность, дрогнул, и стал осыпаться мелким крошевом.
   "Они почему-то всегда начинают с того, что ломают" - Подумал кто-то насмешливо.
  
   +++
  
   Полуденное солнце сквозь легкие полупрозрачные занавески освещало огромную светлую комнату. Вначале я затруднялся дать ей определение - больше всего это помещение смахивало на номер в дорогой гостинице. Но потом сообразил - медицинская палата. Поскольку в наличии были: я в качестве пациента, меланхоличный доктор с повадками и внешностью Аллана Владимировича (минус шевелюра и очки), и веселый взвод симпатичных медсестер в однотипных коротеньких халатиках.
   Не знаю, видел ли в своей жизни Кейлин Танилалу хоть раз дорогие номера престижных гостиниц (кроме, как в фильмах и на фото), а я мог сказать, что - да - звездочек тут набегало эдак с четыре. Честно заработанных звездочек. Впрочем, в моей жизни большого количества звездочек тоже было немного.
   Настоящий ковер на полу, изящный столик с инкрустированной столешницей с красивыми стульями с высокими спинками, огромная кровать, в данный момент занятая одним-единственным мной. Если лечь по центру, то до края дотянуться будет невозможно даже, если лечь поперек. Три огромных кресла. Утонченная без аляповатости люстра под высоким потолком. На потолке какой-то абстрактный рисунок в нежно-бежевых тонах.
   Увидев на стенах шесть разнокалиберных картин (от маленькой, в две ладошки, до огромной, во всю стену), я был вынужден прибавить этому "отелю" еще одну звездочку. Потому что мой ИБК, стоило мне заинтересоваться причудливыми горными пейзажами, под каждой картиной высветил соответствующий маркер с именами художников и названиями. И под каждым маркером - скромненькое крохотное уточнение-подпись "Подлинник". Молниеносный поиск по сети подтвердил - за самую маленькую из этих картин лично Кейлину Танилалу придется горбатиться лет эдак пять! И в процессе не пить, не кушать и не дышать.
   Рисовать фломастерами на этих картинах мы, пожалуй, не будем. Тем более, что это пейзажи, а не портреты - так что и усы пририсовывать вроде как некому.
  
   +++
  
   Может показаться странным, что сейчас я весь такой веселый и радостный. Потом-то сообразил, что в меня ввели столько обезболивающих препаратов, что удивительно, как я в пляс не пустился сразу после того, как открыл глаза. Тем более, что повод, как ни крути, есть. Наверно, танцевать с красивыми медсестрами, похожими на ангелов, я не стал по той причине, что даже под лекарствами двигаться мне было тяжеловато.
   К тому же, ощущение от "янтаря" никуда не делись. Он по-прежнему был со мной, но никакой привязки к внешнему миру не имел. Это было, как... мысль. Янтарь находился в другом... измерении? Мире?
   А в тот момент, когда впервые пришел в себя - будто проснулся после кошмара. Медленно блекнут, выцветают переживания и тревоги: смерть Лены, пережитый за нее страх, глухая ненависть к едва знакомому азиату-владельцу яхты, переживания за девятилетнюю Женьку, оставшуюся в отеле...
   И - наконец - медленно выцветает воспоминание о том, как тело рвут акулы, приплывшие на запах крови...
   Ну, посмотрел очередную серию ужастика "Челюсти". Ну, с кем не бывает? Подумаешь - событие... Подумаешь, в качестве одного из проходных персонажей-жертв.
   Нет, ужастик, конечно, не забывается полностью, но становится менее важным, чем осознание простого факта - я снова жив! Да что там, на фоне этого факта "ужастик" откровенно не проходит по весу!
   Последней в черно-белые тона переходит картинка висящих под разорванным животом потрохов в облаке крови.
   Но взгляд на свой обожаемый гладенький (с кубиками!) живот и быстрая инвентаризация конечностей полностью закрывают тему ночных кошмаров. И антураж вокруг - будто какой-то талантливый (а скорее гениальный!) сценарист смешал "Масс Эффект" и "Гарри Поттера", ухнув на это дело годовой бюджет США. Или попилом бюджетов занимаются режиссеры? Ну, да - организм слегка не мой... Но когда свежеиспеченного попаданца волновали подобные мелочи, верно?
  
   +++
  
   ИБК - имплантированный био-компьютер. Это сказка! Это подарок! Царский подарок на сотый юбилей царствования!
   Он может подключаться к местным сетям, выполняет функцию кошелька, с ним можно играть, смотреть новости, связываться с нужным адресатом, получать любую информацию, находящуюся в свободном доступе (и делать это, благодаря мысленному управлению, очень-очень быстро), отвисать на форумах и развлекательных порталах...
   А еще... на этом ИБК все-все-все о жизни курсанта летного училища Кейлина Танилалу. Когда и где родился. Где рос. Как учился. Кто учителя, родители, друзья. Прослушанные лекции, выписки из книг и конспекты. А так же - чем занимался, чем увлекался, чего терпеть не мог. Десятки часов видео "от первого лица".
   А вот "хоум видео" с подружками от первого лица почему-то нет! И подружек - судя по всему, тоже. Странно - парень-то симпатичный. Зато, закономерно, порнухи было МНОГО, и по длительности она приближалась к записям его собственной жизни.
   Ну? Разве не подарок? Нет, я не про "порно", я про тот скромный факт, что от самого Кейлина мне достались пусть и немаленькие, но - обрывки и ошметки. А он еще и удалял незначительные или скучные на его взгляд фрагменты из записей о собственной жизни - место экономил, как и положено бедному курсанту летного училища (можно было бы вякнуть про то, что лучше б порнушку почистил, но это было бы чистым ханжеством с моей стороны... можно подумать, сам гормонами не страдал).
   Такой вот дайджест собственной жизни... это бесценно!
   Личности, как таковой, нет - так что никто меня под локоть толкать не будет, своего мнения не навяжет, на жизнь не пожалуется. Если попытаться оценить это наследство, то самым важным, разумеется, следует считать знание языка.
   Еще есть кое-какие социальные рефлексы. Но владение ими находится на каком-то интуитивном уровне - когда только пришел в себя, с огромным трудом сумел сообразить, чего от меня хотят окружающие. С другой стороны, а каким еще должно быть управление рефлексами, если не интуитивно-бессознательным? К тому же, мое мычание и блеяние восприняли спокойно, списав на травму мозга от перегрузок.
   Время от времени всплывают различные навыки и знания. Вот, например, в работе ИБК я разобрался очень быстро. Но там было нетрудно разобраться даже, если б все забыл напрочь - то, что у нас называется "интуитивно-понятный интерфейс" тут доведено до абсолюта. По сравнению со здешними образцами программных интерфейсов виндовые "окошки" кажутся запутанным узкоспециализированным ребусом для фанатов прохождения заковыристых квестов!
   Итак. Танилалу Кейлин. Чисто на всякий случай: первое - фамилия, второе - имя. Не перепутайте!
   Здравствуйте! Очень приятно, Кей Танилалу. Май нейм из Кейлин Танилалу. Кей-лин. Та-ни-ла-лу. Для друзей - просто Кей!
  
   +++
  
   Отсутствие зеркал напрягало. Даже бесило. Я, конечно, посмотрел несколько видео с участием Кея с внешних камер или от других участников съемок, и имел представление о его внешности, но - понятно - до конца не верил. Сам себя осмотрел, ощупал. Но это все не то. Может, у них какой-то запрет на отражающие поверхности? Или они... эти... которые в зеркалах не отражаются?
   Разумеется, сунулся в ИБК и выяснил, что решение элементарно, как очень многое в этом мире. Встал перед окном (чтобы свет на лицо падал), как был, голышом и мысленно отдал ИБК команду "Зеркало в полный рост!"
   Прямо в воздухе безо всяких промежуточных спецэффектов повисла ровная зеркальная поверхность. Точно в метре от меня. Смотрись - не хочу!
   Красавец! Не Геракл, но Аполлон! Рослый, стройный, мускулистый. Пресс, "банки", "крылья", широкие плечи, мускулистые ноги и руки... Между поясом и бедрами - неплохой такой размерчик, за который не стыдно. Как же тебя, Кейлин, с таким-то хозяйством до сих пор никто не окрутил-то? Или тут все парни такие? Вообще-то, так оно, скорее всего, и есть - медицина, условия жизни, высокие технологии.
   Подошел к зеркалу поближе.
   Гладкая кожа, лицо правильное, нос прямой, соломенные волосы с рыжеватым отливом в короткой прическе бокс (или это "полубокс" называется?). Щетины нет - щеки гладкие, как коленка. Когда это я побриться успел? Или меня побрили? Ну, при уровне сервиса в этой клинике - запросто!
   Глаза...
   Оп-па, косяк. Глаза, если судить по фотографиям и записям, имеющимся в моем архиве, у меня должны были быть серыми. А сейчас, в зеркале, глаза у меня такие же, как в той, земной жизни - зеленые. Изумрудно-зеленые глаза - из-за них мы и сошлись с Ленкой девять лет назад - у нее они такие же. Были.
   Острый приступ сожаления о потере прошел быстро - окружающая действительность успешно вытесняла "ужастик" с помощью новых впечатлений и легкими намеками на то, что попал я не куда-нибудь, а в сказку. Только краем... сознания?... ощутил, как дрогнул, но тут же успокоился "янтарь".
   Встал вопрос, что же делать с цветом глаз. Решение, разумеется, подсказал ИБК. Технологии, неотличимые от магии, тут используются практически во всех сферах жизни. В том числе и в косметике - в качестве румян, туши, теней, лака для ногтей тут используется специальная иллюзион-система (у нее несколько названий - фантом-система, призрак, хамелеон - тут такой зверек тоже имеется), накладывающая изображение поверх кожи. В том числе, можно менять цвет глаз. Иллюзорные контактные линзы, так сказать. Специальные средства, конечно, пробьют "косметическую иллюзию", но применяют специальные средства - неожиданно - специальные службы. Так что на первое время сойдет. А потом имитируем косметологическую операцию по смене цвета глаз - тут такое тоже практикуют. И подделаем свою медицинскую карту. Или как тут это делается?
   Я ж говорю - сказка! Вокруг - сплошная магия!
  
   +++
  
   Все мое замечательное настроение - псу под хвост. Старые проблемы Анатолия теряют блеклость и снова возвращаются. Местные проблемы Кея начинают вылезать со страшной силой. Видимо, закончилось действие лекарств.
   Проблем у Анатолия немного. Он с женой был убит во время туристического круиза. До сих пор непонятно, что там случилось. Отчего на него взъелся владелец яхты? Зачем обычному яхтсмену пистолет с глушителем? Отчего произошел взрыв? Эти вопросы по отдельности - еще ладно, чего только не бывает. Но вместе - это уже подозрительно. Но это все свершившиеся факты, которых не изменишь. Вот и получается, что оставшаяся проблема у Анатолия только одна - дочь Женя. Их с Леной родители, конечно, нормальные - свою внучку вернут из заграниц, окружат заботой и вниманием... еще и передерутся, кто из них ее заберет к себе. Но за нее все равно тревожно.
   А вот проблема у Кея - куда серьезнее! Кей у нас герой!
   И еще какой! Почти ценой собственной жизни спас орбитальную станцию от крушения на нее тяжелого рудовоза, на котором он проходил практику. Тем самым спас шестьсот одиннадцать человек!
   Подавляющее большинство людей, оказывается, использует свои ИБК, как видеорегистраторы, "сохраняя" несколько последних суток... не по тому, что боятся каких-то там "подстав" или чего-то в таком духе, а... ну, чтоб аппаратура не простаивала. Некоторые потом делают нарезку и даже выкладывают ее в сеть на всеобщее обозрение, но это - не айс, это самолюбование, нарциссизм!
   Конечно, я не мог пройти мимо возможности посмотреть с помощью ИБК последние часы сознательной жизни бывшего "квартиранта" этого тела. Да еще и от "первого лица"!
   А потом посмотрел местные новости. А потом поприсутствовал на профильном форуме (слава Богу, хватило ума включить режим инкогнито!). Посмотрел многочисленные записи из ходовой рубки, со станции, послушал интервью очевидцев и участников...
   И был потрясен и впечатлен. Не уровнем местных технологий, а личностью, которую заменил в этом теле.
   Хорош! Кейлин Танилалу был хорош! Этот гордый профиль, залитый кровью волевой подбородок. Ни воплей: "А-а-а! Мы все умрем!" Ни истерик: "Спасите меня!" Нет! Спокойное и насмешливое: "Да плевать на ускорение, детка! Иначе поцелуемся со станцией. А там человек пятьсот, не меньше!"
   Красиво! Ну, разве не герой? Без дураков, герой! Я и ерничаю-то исключительно из-за врожденной циничности, присущей моему поколению периода начального накопления капитала - увы, мне вряд ли доступны столь мощные порывы души, ведущие к великим поступкам и достойным быть вписанным в историю... какого угодно мира. Мой потолок -пойти на корм акулам.
   Оказывается, принц Эвелин ни-Ровено ан-Алехандро (и еще пять родовых имен) лично руководил операцией по спасению рудовоза, с негодованием отвергнув предложение некоторых горячих голов из своего штаба расстрелять терпящий бедствие тяжеловоз (на котором, по сообщениям бортового искина, единственный выживший скорее всего не проживет и часа) с тем, чтобы нечему было гореть в атмосфере, портя экологию планеты одной из центральных систем. Лично! И в составе спасательной группы первым поднялся на борт "девяносто пять - одиннадцатого", чтобы своими ("этими вот!") руками спасти юного смельчака...
   Правда, по какой-то причине нет ни одной записи, на которой благородный принц Эвелин ни-Ровено был бы запечатлен в антураже внутренних помещений тяжелого рудовоза. Ну, да ладно - это я уже придираюсь - делать принцу больше нечего, как по разрушенным космолетам ползать и выковыривать из обломков пока еще теплое мясо.
   Это все замечательно, благородные доны, и очень гер-р-роично, только вот...
   Только вот проблем у внезапно выжившего героя нарисовалось - рудовоз и маленькая тележечка... точнее, яхточка.
   Ну, первая часть этой проблемы проста, как мычание и диктуется обычным инстинктом самосохранения здравомыслящего человека. Скромность. Все дело в скромности. Чего точно не желает Анатолий Владимирович Кречет, так это известности. Пусть он и старше Кея всего лишь на десять лет. Но Анатолий, как товарищ опытный, совсем не советовал бы юному падавану Кейлину, при его-то слабой памяти, вести мало-мальски публичную жизнь!
   А вот вторая причина...
   Та самая сука, из-за которой произошло крушение грузовоза, и которую в прямом эфире грозился найти и уничтожить наш положительный герой...
   На форумах в местной Сети, особенно, на профессиональных, все обстоятельства несостоявшейся катастрофы восстановили очень быстро и, на мой взгляд, точно. Благо, получить исходный материал в условиях тотальной информатизации - не проблема. Даже в новостях пару раз мелькнуло... правда, потом - как отрезало. Только на форумах и появлялась эта информация на один-два часа (узкопрофессиональный форум "Пилот Галактики" от цензуры отбивался очень долго - аж шесть дней... почему я и успел ознакомиться с выкладками).
   Оказалось, действительно, сука. Женского рода.
   Альер ни-Ровено ан-Алехандро (и еще кто-то там). Ничего не напоминает, нет? Вот именно - Эвелин ни-Ровено ан-Алехандро. Который принц. А Альер, как следует из многочисленных источников - внучка этого самого принца. И, как легко догадаться, родственница Ее Императорского Величества Кассиопеи (просто, Кассиопея - без фамилий - все и так поймут... в Империи очень мало Кассиопей - детям почему-то не принято давать имя царствующей особы, считается неполит... э-э-э... неверноподданническим). Вот так.
   У Кассиопеи за триста тридцать лет правления (продолжительность жизни, особенно у людей обеспеченных - ого-го, под четыреста годочков!) настругалось что-то около восьми сотен потомков - детей, внуков, правнуков, прапра-, прапрапра-... Принцесс и принцев. Могло, наверно, настругаться и больше, но у императорских деток смертность чуть выше, чем у простых смертных.
   Императорская власть в Империи формально и юридически не является абсолютной, но по факту... По факту: Ее Императорское Величество монопольно владеет технологией производства двигателей свертки пространства - ДСП. Это никак не скрывается, и никем не ретушируется. Все это знают и не особо ропщут. И этого достаточно, чтобы перед Ее Величеством прыгали и приседали планетарные правительства, а пародия на Сенат каждое утро облачалась в балетные пачки и исполняла танец маленьких лебедей... всеми полуторатысячью харями
   Подозреваю, что недовольные властью, обделенные материально или несогласные идеологически могут ступать на все шесть направлений - Галактика огромна, места хватит, даже если каждому оппозиционеру выделить по одной звездной системе.
   Производить двигатели самому? Во-первых, тогда нужно проводить исследования - это долго и дорого, а в открытом доступе нет статей о том, как на коленке забацать ДСП. Во-вторых, к нелегальной фабрике по производству ДСП тут же прибудет один из многочисленных императорских флотов с целью оперативно-тактической "дедвигателизации". В-третьих, все ДСП на кораблях несознательного вассала пшикнут дымком и откажутся работать (подтвержденных фактов нет, но предположений и теорий на этот счет в Сети - полным-полно... очень уж легко имперский флот давит флоты редких инсургентов и ловит немногочисленных неугодных)
   Вот и получается, что власть Императрицы твердо стоит на достаточно прочном политико-экономическом фундаменте. И Императрица является, фактически, главой сверхкорпорации, которая кроме двигателя клепает еще массу других не менее полезных в домашнем хозяйстве вещей - от оружия и кораблей до пищевых концентратов и строительных материалов.
   Но возвращаясь к суке... к принцессе Альер. Эта нехорошая самка собаки - молодая и, следовательно, очень дальняя родственница Императрицы-мегамагната. Степень родства, конечно, далекая, но количество ресурсов и власти, стоящих за ней (даже без учета возможностей ЕИВ), практически неисчислимо и лично меня ужасает.
   Как все было? Богатая представительница "золотой молодежи", продув в каких-то там гонках, возвращалась вся в расстроенных чувствах на своей любимой навороченной спортивной яхте. И, нарушив все мыслимые и немыслимые, писанные и неписанные правила, "дунула" за каким-то хреном (перечень хренов, к которым она, скорее всего, летела успокаивать нервы, на форуме приводился... внушительный такой списочек) в систему Чилаут, выйдя из гипера в запретной зоне транспортного коридора. Все бы ничего - могла б и проскочить, но тут случился наш "Камаз". Ну, и попала под раздачу. Сама попала и меня подвела.
   Итог депрессии одной тупой п...ды сравнительно невелик: всего трое погибших и один сильно покоцанный из экипажа "Лиоша", тяжеловоз под списание, на сутки закрытый крупнейший порт Империи. На самом деле все это - сущие копейки для огромной Империи, плотно и уверенно заселившей восемьсот девяносто три звездных системы.
   Ах, да, сама дрянь тоже легко не отделалась. До сих пор лежит в коме. Врачи бьются... и все такое. В кои-то веки проходящее (пролетающее, проползающее) мимо божество услышало чьи-то мольбы о справедливости как положено, а не как обычно. Пусть в процессе восстановления справедливости и отлетела пара-тройка щепок. А так - идеально!
   Сейчас нехорошая девочка лежит в той же клинике, что и я. Может быть даже за стеночкой с замечательным горным пейзажем. Я, разумеется, не уточнял - я не мстительный.
   Кстати, мы находимся в столице и на столице. Реал-2. Столичная планета. Город Реал - столица на столичной планете. Вот так. Находимся тут по понятным объективным причинам: она - принцесса, хоть и сука, а я - национальный герой, хоть и попаданец. Такие вот дела.
   А ведь даже у самой распоследней принцессы есть еще непосредственные родители - папа и мама - умудрившиеся произвести на свет это чудо. И даже если Альер двинет коньки, родители-то останутся. И что у них там в головах повернется на почве потери любимого чадушки...
  
   +++
  
   В элитной клинике Флота на Реале-2 знают толк в правильном лечении раненных героев! Реально знают! Поэтому, невзирая на тотальную автоматизацию и всеобщую андроидизацию, есть очень многочисленный штат симпатичных приветливых ласковых (и еще тысяча эпитетов, описывающих мимимичность этой замечательной профессии) медсестер. Раненных национальных героев с ложечки кормить, влажными тряпочками обтирать, укольчики, притирочки, процедурки делать.
   Хорошо, до клизмочек у нас с Розой пока не дошло - мой организм справлялся сам. Да и не настолько близкие у нас с Розочкой отношения. Но чувствую - это пока.
   Роза Кадагри. Замечательное имя! Очень идет моей персональной медсестре!
   Роза. Голубоглазая блондинка среднего роста в светло-кремовом провокационно коротеньком халатике. Если б дело было на Земле, то глядя на ее подтянутую фигурку, я бы сказал, что девушка самую капельку переусердствовала с фитнессом.
   В ее публичном профиле написано очень многообещающе: "Свободна. В поиске"
   На халатике в районе груди красовалась небольшая эмблема местных врачевателей - белое сердечко в красном круге. Красовалась точно по центру одного из соблазнительных полушарий. Левого.
   Схематичное обозначение сердца здесь такое же, как "дома" - "попа острым концом вниз". Только смысл другой и влюбленные его не используют. Но учитывая внешние данные Розы и мое знание о других смысловых нагрузках этой эмблемы - выглядит очень многозначительно!
   Лицо Розы казалось мне знакомым. Я даже провел поиск по изображениям всех знакомых Кея. Не нашел, конечно. Потом сообразил - на Лену она чем-то неуловимо похожа. Только у Лены глаза другого цвета. Были.
  
   +++
  
   - Вот смотри, Ленчик: этот большой ковшик - это часть Большой Медведицы. Видишь внешний край ковшика? Проведи через звезды, образующую бортик ковшика, прямую вверх.
   - Провела.
   - Отмерь пять отрезков. Видишь довольно яркая звезда на пятом отрезке?
   - Вижу. Толь... ну, зачем мне это?
   - Лен! Эта звезда - Полярная. Знаменитая Полярная Звезда. А что такое Полярная Звезда?
   - Она всегда висит точно над Севером.
   - О! Молодец!
   - И таки зачем же мне сия знаменитость? Я и так красивая и умная!
   - А затем, что если вдруг заблудишься, то всегда будешь знать, где находится Север!
   - Толь...Мы живем в современном мире. Есть ЖПС, есть мобильные, есть спасатели, есть компасы в конце концов! Ну, буду я знать, где Север, как мне это поможет не заблудиться?
   - Сможешь идти по прямой, а не плутать... Например, в лесу. В лесу ночью без компаса очень легко потерять направление.
   - В лесу?
   - Ага.
   - Ночью?
   - Э-э-э...
   - Толь. Посмотри на меня. Я сказала, на меня, а не на сиську. Толь! Не на звезды, а на меня! Вот так. Я тебе один вопрос задам... галактического масштаба... мона?
   - Давай!
   - Ты, конечно же, в курсе сложившейся угрожающей... я бы даже сказала катастрофической ситуации?
   - Э? В каком смысле?
   - В демографическом, дурачок! Родина в опасности!
   - Э?
   - Глупый! Ты меня любишь?
   - Да!
   - Ну, и? Где доказательства нашей любви? Не пора ли нам пора?
  
   +++
  
   М-да... Очнулся от воспоминаний, в глазах слезы, в носу сопли. Какой вы нынче чувствительный и плаксивый, Анатолий Владимирович. Объяснимо, конечно - организм молодой, всего девятнадцать лет. Весь на гормонах, на эмоциях.
   Даже один раз на Розу отреагировал со всей юношеской горячностью, когда подниматься было еще нельзя и меня обтирали ароматными губками. Благо, девушка она понимающая, деликатная - только фыркнула весело и пальчиком погрозила - так что никакого урону ранимому подростковому самолюбию причинено не было.
   А в первые дни от улыбки Розы (а улыбалась она и другие медсестрички в моем присутствии часто и с охотой) в груди даже покалывало от бессмысленной надежды (ну, это же сказка, фантастическая сказка - почему бы и нет!), но я давил сожаления тут же - мне только психического расстройства не хватало. "Жизнь продолжается" и все такое. Или как там себя принято успокаивать в таких случаях?
  
   Глава 2
  
   Ранним утром четвертого дня, когда солнце только-только осветило горный пейзаж на огромной картине на противоположной стене (попутно пробившись под закрытые веки единственного находящегося в палате пациента), Роза, торопливо постучавшись и одновременно сбросив свою визитку (тут так принято), ворвалась в мою палату.
   Сейчас она была не в своем халатике, а, видимо, в каком-то аналоге местной спортивной формы - коротенькие шортики (если б мое мнение кого-то интересовало, я бы назвал ЭТО трусиками), сверхкороткий топик и мягкие туфли. Все, разумеется, того самого светло-кремового цвета (видимо, стандартный цвет для медперсонала - как у нас белый). И эмблема - там же.
   - Кей, подъё-ё-ём! - Почти пропела она. - Пойдем-пойдем!
   Поднялся. И, повинуясь нетерпеливым жестам, поплелся за Розой в коридор. Потом мы спустились по широкой лестнице в огромный холл. А затем и вышли из здания на улицу. В лицо дохнуло прохладой утреннего леса. И птицы поют, как оглашенные. Как в Подмосковье весной. А ведь это - один из центральных районов столицы Империи!
   - Побежали потихоньку? Ты, кстати, переодеваться собираешься, нет? Или так побежишь?
   После секундного ступора я все-таки сообразил. Хорошо, что эта информация попалась мне раньше и я, заинтересовавшись диковинкой, уделил ей несколько минут: местная одежда, оказывается, многофункциональна. Большинство моделей одежды может трансформироваться в широком диапазоне в любой необходимый вид. От скафандра для выхода в открытый космос (и это будет натуральный скафандр, способный поддерживать жизнедеятельность человека в вакууме в течение часов, а то и суток!) до плавок или купальника. Диапазон возможных типов и свойств одежды напрямую влияет на его стоимость.
   В любом случае - трусы, трансформирующиеся в скафандр для выхода в открытый космос - это круто. Это, наверно, один из самых впечатляющих "демонстраторов технологий". И плевать местным на закон сохранения энергии-массы!
   Неизменяемая одежда имеется, но она считается недешевым удовольствием - для вечеринок, выходов в свет, торжественных мероприятий. Повседневно тканевую одежду носят обеспеченные люди или большие оригиналы - и "это круто, это пальцы".
   Быстро нашел и выбрал в настройках своего "одежного комплекса" уже подготовленный профиль "беговая для малых дистанций, теплое время года", с интересом осмотрел себя - заурядные синие шорты до колен, бело-красные кроссовки, белая футболка в мелкую сетку. Без рисунков и логотипов (специально снял соответствующую галочку). Шорты чуть потертые, а на бедре маленькая дырочка с бахромой распустившихся ниток - это такая "фенечка" в среде здешней молодежи - ну, что-то вроде моды на дырявые и потертые джинсы на Земле.
   Быстро размялись и побежали. Вначале я бежал медленно и осторожно - только вчера впервые слез с кровати, незачем рисковать. Бежалось мне не то, чтобы совсем уж легко, однако, и без сколь-нибудь заметного напряга. Да, было ощущение забитости в суставах, мышцы тянуло, но через несколько минут разглядывания подтянутой попки и белого хвостика волос, мотающегося из стороны в сторону (Роза бежала впереди, задавая темп), вошел в ритм и втянулся. Неудивительно, учитывая внешний вид хорошо тренированного легкоатлета Кея Танилалу. Да и мотивирующий вид "фитнессистки" Розы Кадагри со счетов сбрасывать не будем.
   Удобная дорожка с мягким покрытием плавными изгибами вилась по ухоженному лиственному лесу, окружавшему снежно-белое кольцо главного корпуса клиники. Очень часто нас обгоняли (и мы обгоняли) другие пациенты в сопровождении медсестер. Пациентов под присмотром одной медсестры могло быть двое и даже трое. Изредка метеорами пролетали одиночки. Кто они, выздоровевшие пациенты или представители персонала клиники, ведущие здоровый образ жизни, я так и не узнал - ИБК не успевал показать маркер с публичной частью личного профиля этих "метеоров" - настолько быстро они исчезали за очередным поворотом. Никто навстречу не бежал - очевидно, движение тут было строго одностороннее.
   Роза точнейшим образом задавала темп - скорее всего, получала мою телеметрию. Когда стало трудно бежать, а невесомые кроссовки налились свинцом (но ни минутой раньше!), девушка постепенно перешла на быстрый шаг, заставив выполнять дыхательные упражнения.
   Потом был спортивный городок. Ну, во всяком случае, по своему назначению это место было именно спортивным городком. Нужные тренажеры, как волшебные, выскакивали прямо из-под земли, безо всяких повреждений раздвигая ковер короткостриженой зеленной травки. И бесследно пропадали под землей, когда в них отпадала надобность.
   На какой тренажер мне залезать (или как его перевести в нужную конфигурацию), сколько и как отдыхать, мне думать не пришлось - Роза уверенно взяла управление тренировочным процессом в свои крепкие изящные ручки. Разумеется, разбираться с особо хитрыми пыточными устройствами помогала мне тоже она - на некоторых образчиках сумрачного гения местных инженеров пасовал даже мой закаленный разбором техзаданий мозг... впрочем, мозг-то теперь явно не мой. Но от воспоминаний о тех документах я до сих пор вздрагиваю.
   В палату я вернулся через - внимание! - три с половиной часа. Организм Кея оказался выносливым и крепким. А ведь еще надо учитывать перенесенные им ранения! Видимо, программа занятий была составлена, наверно, грамотно. Так что усталость была, но - приятная. Такая характерная истома.
   Я уже собрался шмыгнуть в душевую комнату, смежную с моей палатой, но был перехвачен Розой:
   - Стой, раз-два! - она поставила меня в центре палаты. - Р-р-раздевайся!
   Сыграли свою роль полдекады самых разнообразных процедур, большинство из которых я проходил в присутствии Розы - я разоблачился безропотно и безо всякого смущения от присутствия девушки. К тому же, в отличие от несколько размякшего от семейной жизни землянина Анатолия, Кею стыдиться было нечего.
   А вот дальше было интересно.
   Роза небрежно махнула рукой в мою строну, "янтарь" в моем сознании вздрогнул... и меня обдало лютым холодом! Но не холодным воздухом - холод пришел будто изнутри, безо всякого движения воздуха вокруг голого тела. Кожа покрылась пупырышками, волосы встали дыбом, и я застучал зубами. Это что? Экстрасенсорика? Или какие-то медицинские технологии? Или, наконец-то, магия?
   - Стоять! Тер-р-рпеть! - Весело командовала Роза. Ее, похоже, забавлял мой растерянный вид.
   Спрашивать, что ЭТО, я, разумеется, не стал - думаю, Кей бы на моем месте понял, что происходит, а с моей стороны показывать свое незнание местных реалий вряд ли будет разумным.
   Как нужно поступать, когда холодно до дрожи и зубовного стука? Правильно, нужно расслабиться! Неприятные ощущения не пройдут, но хотя бы эта выматывающая дрожь утихнет. Об этом на Земле знает практически каждый житель страны медведей и балалаек, прошедший "срочку".
   Роза удивилась:
   - О! Молодец! У тебя явно задатки энергета! Странно, а в твоей карте этого нет! Последствия травм?
   Энергет? От слова "энергия"? Что за...? И странно, что ее так удивил стандартный прием, практикуемый на Земле повсеместно. Или в процессе противостояния холоду поучаствовал "янтарь", а Роза это ощутила? Ну, энергет - это же, наверно, как экстрасенс? А с чувствительностью у энергетов все должно быть на уровне!
   В ответ нейтрально пожал плечами - подозрений со стороны Розы я не очень опасался. Ну... в меру. В конце концов, она лишь медсестра. Медсестра в элитной клинике, но - всего лишь медсестра. А вот с врачами надо теперь быть более осторожным.
   С холодом Роза, видимо, закончила - взяла мои руки, соединила их ладонями, и накрыла своими. И появилось ощущение, которое возникает, когда какой-нибудь фанат сауны плещет на раскаленные камни водой, чтобы "поддать парку". Даже дыхание на секунду перехватило от жара.
   - Стоять! Тер-р-рпеть!
   Процедура "холодно-горячо" была повторена еще раз. В конце меня уже обильно обсыпало потом. Что интересно, Роза тоже взмокла - значит, это все-таки экстрасенсорика, раз у нее пошли внешние проявления физической усталости или напряжения:
   - Достаточно! - Она как-то странно улыбалась. - В душ! Все в душ!
   И от души смачно шлепнула меня по голой ягодице! Однако ж! Что ее так развеселило?
   Душ, кто бы сомневался, был контрастным. И совместным. "Легенда" у девушки оказалась железной:
   - До общих душевых мне через полкорпуса бежать, а у тебя тут шика-а-арно! И уставший ты - для молоденькой глупенькой медсестрички не представляешь никакой опасности!
   Совместный душ лично у меня заканчивался всегда одинаково - даже не представляю, как я должен физически (или морально) вымотаться, чтобы не отреагировать соответствующим образом на загорелое гибкое женское тело, извивающееся в потеках белой пены буквально у меня под носом. А уж после такого явно провокационного заявления...
   Спустя некоторое время мы в изнеможении откатились друг от друга к разным краям кровати:
   - Идешь на поправку, Кей! - Задыхаясь, прошептала она. - Совсем загонял бедную старушку! Я тут сосну у тебя часик, ладно? Придет доктор Шакер - меня не будить. Сдвинешь к краешку, чтоб не мешала и все...
   И благополучно заснула!
   Странно, но ко мне сон не шел. Физически я был вымотан, но спать не хотелось - видимо, усталость перешла за ту грань, когда наступает бессонница. У меня такое было пару раз. Или так повлиял изматывающий секс (Роза, как с цепи сорвалась. Изголодалась, что ли?). Такого (я про секс-марафон, если что) у меня еще не было, но - кто знает...
   И мысли насчет только что произошедшего были несколько... странными. Я планировал сам подбивать Розу на близость, а инициатором отношений оказалась она. Не то, что бы я был против такого развития событий, но немного непривычно. И непонятно мое поведение - а как же траур? Скорбь по погибшей супруге? Или проблемы Толика тело Кея не волнуют?
   По Сети прошвырнуться, что ли?
  
   +++
  
   Я уже упоминал о монополии императорской семьи на производство двигателей свертки пространства. Вообще-то, точный перевод - не "двигатели", а составное слово - что-то вроде "псевдо-генератор-сворачивающий-и-дающий-импульс". Но, насколько я знаю, ни для каких иных целей, кроме обеспечения перемещения объектов через подпространство, они не используются. Так что - в другой раз. Пусть останутся "двигателями".
   Может показаться странным, что никому еще не пришло в голову потратить некоторое количество денег и провести исследования на предмет разработки технологии производства ДСП в собственных корыстных целях. Ну и таки запустить производство на радость родной системе во имя независимости от гнета тоталитарной Империи.
   Но есть у этого мира еще одна особенность (в дополнение к прочим).
   Энергеты. Это такие специальные люди... как бы объяснить?
   Ну, вот возьмем моего лечащего врача. Доктор Шакер Аверья. Высокий атлетически сложенный русоволосый мужик со слегка грустными карими глазами на отрешенном меланхоличном лице. Обладает неоспоримым достоинством - лечит меня наложением рук. Натурально. Как Чумак (внешне даже похож чуть-чуть). Только, в отличие от Аллана Владимировича, лечит на самом деле, без шарлатанства и обмана.
   До этого я считал, что доктор, таким вот образом, повелительно размахивая руками и сочно причмокивая губами, активирует какие-то медицинские программы или управляет процессом лечения. Ну, мало ли - управление ИБК возможно ведь не только через мысленное усилие, но и с помощью рук. При большом количестве управляющих органов, или сложности процесса, или необходимости точно локализовать место воздействия профессионалы часто в работе с ИБК помогают себе руками.
   А оказалось, что дядечка таким вот образом "тонкими" энергиями крутит-вертит на ниве медицины. И всякие разные ощущения в теле во время сеансов - это не самовнушение и не касание воздуха, движимого ладонями человека-мельницы.
   Врач-энергет - только один из примеров.
   Есть еще, например, боевые энергеты. И им нетрудно провести удар искаженным пространством с двух рук. Метров эдак на тридцать-сорок. По-македонски. А то и дальше. Даже соревнования проводятся. Чемпионы на полторы сотни метров лупят! Или могут выжечь органику на той же дистанции. Или прекратить движение молекул, проморозив указанный объем на всю глубину. Вариантов - тьма.
   Есть энергеты, специализирующиеся на каком-то одном виде воздействия. Есть универсалы. Есть у них какая-то градация мастерства и объективные показатели, по которым измеряются их способности. Есть комиссии, которые подтверждают их квалификацию. Разработаны нормативы. Есть программы отбора, методики обучения и графики переподготовки. Есть даже спецслужба, занятая надзором за этим ребятами!
   Их не так уж и много - один энергет на десять-пятнадцать тысяч обычных граждан Империи. Во всяком случае, согласно официальной статистике.
   Это "обычные" энергеты. Заурядные. Доктор Шакер или медсестра Роза. Странно, кстати, почему с такими навыками Роза - не врач, но, возможно, она проходит практику. А может, это является нормой, когда обычная медсестра в элитной столичной клинике - энергет.
   Но причина, по которой ни одна звездная система не осмеливается перечить власти Империи - не в простых энергетах.
   Есть НАСТОЯЩИЕ энергеты. Доктор Шакер или медсестра Роза - младенцы по сравнению с этими, которые настоящие. Даже не младенцы, а - крохотные насекомые. Даже - микробы, если учитывать дальность воздействия. Суперэнергеты. Они могут сделать всё то же самое, но иногда, по необходимости, они могут сделать ЭТО в масштабах континента, а то и планеты!
   А теперь - внимание! - ВСЕ суперэнергеты по странной случайности в полном составе входят в правящую императорскую семью и являются родственниками Ее Императорского Величества!
   Дошло? Не дошло?
   Время от времени (где-то раз в сорок-шестьдесят лет) Императрица тонко намекает некоторым оборзевшим подданным, кто в этой песочнице главный, перерабатывая в астероидный пояс то планету, а то и две.
   Теперь дошло?
   Видеозапись быстро разрушающейся планеты вместе с тремя естественными спутниками и повстанческим флотом лично меня впечатлила. И вряд ли это была постановка или качественная графика.
   Вот каждые полсотни лет проводится такая работа по убеждению сомневающихся... до которых не дошло.
   Кстати, последняя демонстрация для недоверчивых была организована сорок шесть лет назад. Так что сейчас компетентные планетарные и системные правительства и администрации замерли в тревожном ожидании. А спецслужбы Империи землю носом роют в поисках крамолы... Или правильнее говорить "планеты верх дном переворачивают"?
   Так что даже думать о том, чтобы нарушить вполне гласный запрет на собственную разработку ДСП, никто не станет - императорский флот только и ждет повода навестить непонятливых. А императорскими флотами командуют императорские детишки - принцы и принцессы. Все, как правило, суперэнергеты.
   Изредка прибывает Ее Императорское Величество. Лично. В особо запущенных случаях обострения непонятливости у подданных. После этого, как правило, до непонятливых доходит.
  
   +++
  
   Доктор Шакер пришел через полчаса. Загадочный вид достигшего просветления адепта светлой стороны силы слетел с доктора-энергета в тот самый волнующий миг, когда он обнаружил в моей постели сладко спящую Розу. Девушка была заботливо укрыта простынкой, но вот именно в этот момент простынка с нее сползла, обнажив одну крепкую загорелую ягодицу.
   Все попытки заранее, до визита врача, отодвинуть ее к другому краешку кровати (как она и просила), вели к временному успеху - через одну-две-три минуты она все равно подползала ко мне под бок. Врать не буду - льстило.
   Доктор явно был ошарашен - либо Роза до сего момента имела репутацию неприступной девушки...
   Я почувствовал, что краснею.
   ... либо муж у нее ревнивец и скор на расправу.
   Ой! А если она, действительно, замужем?! Нравы тут достаточно свободные, но к супружеским изменам отношение все-таки негативное! Ой-ма, а если доктор - ее родственник? Отец или брат. А если - муж?! Один из супругов вполне может в своем профиле написать "В поиске"... это, наверно, такая форма развода... или способ доведения до сведения второй половинки той простой истины, что на ней, половинке, свет клином не сошелся и вокруг много-много других бесхозных половинок, только и ждущих своего часа.
   Я почувствовал, что бледнею.
   Но доктор Шакер не стал комментировать происходящее. Только почему-то непонятно пожевал губами, когда я в очередной раз сдвинул (аккуратно!) невнятно что-то пробормотавшую девушку. Ну, подумаешь, уперся в ее попу коленом - так же гораздо удобнее перемещать спящих медсестер!
   Дальнейший осмотр врач проводил, старательно игнорируя обнажившуюся красивую грудь спящей. И когда она снова подползла - что-то прошипел (видимо, девушка стала мешать диагностике), но все-таки удержался от каких-либо комментариев...
   Ох, и попадет же ей теперь! Как бы не выгнали с высокооплачиваемой работы... С другой стороны, она отдавала себе отчет в последствиях, так что мне вряд ли стоит беспокоиться о ее карьере.
   На этот раз я уже куда внимательнее следил за пассами, совершаемым местным прототипом известного земного шарлатана. Показалось даже, что за руками Шакера тянется полупрозрачный след искаженного движением воздуха. И волны холода и тепла, щекотки, покалывания и даже слабую боль я воспринимал уже без внутреннего скепсиса.
   Я ожидал, что Шакер, закончив осмотр (или это было лечение?), хоть сейчас растолкает Розу и со скандалом погонит ее в коридор (в воспитательных целях - голышом), но - нет. Врач чуть ли не на цыпочках выскользнул за дверь.
   М-да.
  
   +++
  
   Утром следующего дня к национальному герою приехали родители. Полностью за счет Короны - перелет, дорогая гостиница, любые расходы в столице (хоть все сувениры в столице скупай, хоть элитные бутики обноси). Хорошо, что предупредили накануне. И я, вместо сладкого сна (Роза вошла в положение и вечером лечебные процедуры были без приятного продолжения... а может, начальство в лице доктора Шакера все-таки влепило ей выговор), занимался просмотром всего, что в моем ИБК касалось новой семьи.
   Родители у Кея были самыми обычными и совсем не ВИП.
   Мать - Алавия Танилалу, оператор китовых ферм. Отец - Джигаджи Танилалу, инженер китовых ферм. Ну, там не киты, понятно, а такая большая плавающая хрень с хвостом и плавниками с невероятно вкусным и питательным мяском, но принцип - тот же: "кит", он только в одной неунывающей стране - "кот". Или в ТОЙ стране все наоборот?
   Выглядели... обычно. Нестарые люди, следящие за собой. С небольшими морщинками, огрехами чуть подзапущенных тел - животиками и вторыми подбородками. Это нормально - как я уже знал, своим здоровьем люди простые начинают плотно заниматься примерно в пятьдесят-шестьдесят. К этому времени большинство сколачивает капитал, более чем достаточный для прохождения дорогих геронтологических программ. А родители у меня еще очень молодые - им еще рано. Даже по земным меркам.
   А вот младшая сестра. Аня. Простое земное имя - Аня. Шестнадцатилетний веселый тинейджер, восхищенно смотрящий на внезапно прославившегося брата. Сероглаза, стройна и симпатична. С огромным удивлением ощутил в себе порыв вскочить из кресла и потрепать сестру за румяную щечку. Или дернуть за нос. Или растрепать соломенные, такие же, как у меня, волосы. Или просто обнять.
   Видимо, сработали те самые ошметки личности Кея.
   Вначале, все было пристойно и прилично.
   Как ты? Не болит? Бедненький! Мы так переживали! Мы так гордимся! Ты такой молодец! И соседи тобой гордятся! И все о тебе спрашивают! Интересуются! Как же хорошо, что ты решил стать пилотом! А мы были неправы, когда возражали! Но мы же хотели, как лучше! Мы же тебя любим!
   Эта часть разговора мне понравилась - от меня требовалось кивать, угукать и прочими междометиями обозначать свое участие в беседе. Я расслабился, размяк душой, в глазах у Кея защипало...
   А потом отец все испортил, очень "тонко" и "дипломатично" бухнув:
   - Ходят слухи, что родственники погибших получили огромную компенсацию от Двора... - И так со значением наклонился в кресле. - Как у тебя в этом отношении?
   Мать недовольно зыркнула на отца. Зыркнуть-то зыркнула, но тут же переключилась на мое лицо. А вот сестра, оккупировавшая широкий подлокотник моего кресла, просто не обращала внимания на разговор, молча играясь в "розетку", пытаясь взять мою кисть на прием.
   Я даже не сразу сообразил, к чему отец делает такие заходы. Когда сообразил, еле уследил за лицом. А тут еще и Аня, воспользовавшись замешательством, очень кстати подловила таки зазевавшегося брата.
   Растирая кисть, вырванную у донельзя довольной сестры, спокойно ответил, что нет, никакой компенсации лично я не получал. Может быть, родителям ее перечислили? Не смотрели, нет? Правда, я по какому-то недоразумению все еще жив, так что может быть ничего и не будет. Ну, или позже подкинут "копеечку", когда все-таки "двину кони".
   До отца, наконец, дошел "юмор" ситуации, и он сердито зашевелил челюстью. Мать якобы смущенно потупилась. Сестра, уловив изменение общего настроения, недоуменно закрутила головой, переводя взгляд с меня, на родителей:
   - А?
   По записям, которые я штудировал ночью, нельзя было понять, насколько алчны были отец и мать. Но тут уж все признаки налицо - "судите их по поступкам их". Или как-то так, верно? Оставалась, правда, вероятность того, что в семье появились (или были) какие-то финансовые проблемы - вот родителям и не до политесов. Спросил об этом прямо.
   Много и подробно описали существующие проблемы: купить бы четвертый катер, повместительнее с большей глубиной погружения и возможностью хотя бы внутрисистемных перелетов, особняк бы расширить...
   "Ты же когда-нибудь все-таки собираешься жениться? И Анечка, вот, в отличие от кое-кого, не ведет жизнь аскета в русле современной дурацкой моды!"
   (Э? Анька, ты чего это? Уже с парнями - во всю? Я даже удивился, ощутив, несмотря на неприятность ситуации, здоровую такую братскую ревность к сестре, после которой следуют категорические приказы привести очередного хахаля на "обмерку и обвес" с последующей вправкой молодых сестринских мозгов и открытием глаз на недостатки очередного избранника)
   А еще: съездить на знаменитые голубые пляжи Лауры-4, взяв за свой счет хорошенький, декад на пять-шесть, отпуск (по какой-то причине мы с Аней были выведены за скобки этой поездки и не упомянуты вовсе... наверно, нас планировалось отправить на какие-нибудь другие знаменитые пляжи... по отдельности). И, вообще, ни в чем себе не отказывать! Ах, да! Может, даже получится разъехаться - вам с сестрой нашу старую виллу, а нам - какую-нибудь маленькую квартирку на Реале... Ведь такая удача в руки плывет - сынок героем оказался! Нельзя такую удачу упускать! Никак нельзя!
   А еще Анечку хорошо бы в столичный университет пристроить. Ты же теперь в столице будешь жить, верно? (Где логика? Зачем нам с Анькой тогда старая вилла на Акведе?)
   Понятно. Между делом - вроде бы и забота о чадах (вилла, учеба для сестры), а с другой стороны - нахапать бы по-быстрому разных ништяков, пока карта прет!
   Так что Анатолий Владимирович, как товарищ более опытный, философски пожал плечами и, продолжая играть бесхитростного паренька с аграрной планеты, сформировал банковскую выписку со своего счета, сделал вид, что внимательно ее изучил и доверчиво открыл доступ к сформированному документу для родителей.
   И они эдак резвенько сунулись со своих кресел вперед, забыв на секунду, что на своих ИБК могут вертеть эту бумажечку, как им угодно - и так, и эдак. А там, в выписке, скромненькая сумма, соизмеримая с одной стипендией, как и положено обычному студенту летного училища. И - плюс - крайне скромный аванс по должности практиканта на рудовозе "Лиеш-9511"...
   - Так и знал, что врут!
   Думаю, отец с досады не сплюнул на ковер только из-за подавляющей роскоши палаты. Попробуй плюнуть на такой шикарный ковер - никаких вилл не хватит, чтобы ущерб оплатить!
   От расстройства родители даже не обратили внимания на одну пикантную запись в выписке в графе "Расходы" с суммой, примерно сопоставимой с тем самым авансом:
   "Развлекательно-торговый центр. Резета-2/10. Андроид релаксирующий специализированный интимный "Наяда-120". Аренда. Длит. - 2 часа. Продление - +4 часа"...
   А мне было обидно до слез. За Кея. Он же нормальный парень! Нет, он, конечно, не совсем нормальный парень - он настоящий герой! Самоотверженный, смелый. Он был готов собой пожертвовать (и пожертвовал!), чтобы спасти совершенно незнакомых ему людей. Он бил свой корабль и себя гравитационными импульсами при неработающих гравикомпенсаторах, терпел адскую боль... Убивал себя совершенно сознательно! И убил!
   А ему задают вопрос: "А где компенсация за твои геройства?" И кто задает? Его же собственные "шнурки"!
   Одно меня утешило в этой ситуации. Серые глазки Ани были испуганными. Ей этот разговор совершенно не нравился! И, не так, как он не нравился матери - из-за толщины намеков отца - а сам по себе, из-за своей гнилой смысловой нагрузки.
   М-да, дожили: испуганные глазки ребенка меня утешают и приводят в благостное расположение духа...
   Я уже был готов сорваться на грубость (списав это, для собственного успокоения, на горячность и гормоны юного тела Кея), но в палату впорхнул мой персональный ангел-хранитель.
   Роза подлетела к моему креслу, легко оперлась о плечо пискнувшей от неожиданности Ани и смачно впечаталась в мои губы, красиво подогнув одну ножку. Отскочила и, ни капельки не смущаясь присутствия моих родителей и сестры-малолетки, дирижируя пальчиком, весело пропела о том, что раненому герою нужен покой и уход. И процедурки...
   Родственники, вначале немного выбитые из колеи подобным "медицинским сервисом", потом, видимо, рассмотрели, какая красавица меня подобным образом собирается лечить. А может, оценили рычащее придыхание, с которым Роза промурлыкала это свое "И пр-р-роцедур-р-рки!"
   Как-то очень суетливо вскочили и направились к выходу, постоянно оглядываясь чуть бешенными глазами на меня, уже даже не пытавшегося скрыть самодовольную покровительственную ухмылку, и на медсестру, пожирающую меня преданным взглядом кошки Муськи во время приготовления на кухне рыбки.
   Глаза у них были огромными, в лучших традициях японской анимации. И выражение на лицах ошарашенно-потерянное. Ну, да - а вы чего хотели? Мальчик-недотрога, аж до девятнадцати не соблазнивший ни одной своей сверстницы, неожиданно вырос и вряд ли получится поиметь с него хоть каких-то ощутимых денег, даже если ему что-то от государства перепадет.
   А я еще не удержался - выдал этот характерный собственнический взгляд самоуверенного самца... Эдакий штришок. Специально для папаши - подобные ему люди такие вещи должны на подсознательном уровне просекать.
   А вот у Ани - и это меня развеселило - радостно-восхищенная моська. Сразу видно - младшее поколение за меня радо. В отличие от. И понятно теперь, почему Кей не захотел оставаться учиться на Акведе и идти по стопам родителей на ниве разведения "китов". Как она удержалась от показывания мне пальцами местного аналога "Виктории" - ума не приложу. Видимо, моя младшая сестра хорошо воспитана... и не надо портить девочку, отправляя ее в столичный университет!
   Ощутив на губах какое-то пьяняще-сладкое послевкусие, провел рукой. Посмотрел на ладонь. Понял, что использовать иллюзию вместо губной помады тут не принято. А вызвав под насмешливым взглядом Розы зеркало и посмотрев на свое лицо, узнал, что женщины по-прежнему тащатся от возможности измазать мужскую физиономию с помощью какой-нибудь вкусной краски.
   - Спасибо. - Поблагодарил я и, когда Роза вопросительно подняла брови, объяснил. - Разговор пошел куда-то не туда. Если б продолжали - поругались бы. Ты очень вовремя вошла. Подслушивала?
   - И даже подглядывала! - Воскликнула она. - В мои обязанности входит отслеживание всех особенностей твоего состояния. И забота о твоем хорошем самочувствии... - Она устроилась у меня на коленях. - Во всех смыслах этого слова... И должна приложить для этого все возможные и невозможные усилия.
   Тело Кея очень хорошо тренировано и очень сильное физически. Это не удивительно при современных медицинских технологиях (ожидаемо - при общем уровне технологий физическая сила человеческого тела перестала иметь какое-либо значение... ну, разве что эстетическое).
   Так что я легко поднялся, по-прежнему держа девушку на руках, размахнулся, и прямо от кресла бросил ее в сторону кровати в пяти метрах. А пока девушка находилась в воздухе (она успела не только "испуганно" взвизгнуть, но и отдать команду своей одежде испариться с тела), заставил эту кровать саморасстелиться. И прыгнул следом...
   Магия высоких технологий в быту. Мне тут нравится!
  
   Глава 3
  
   Папаня, кстати, своего не упустил. Маманя - тоже.
   (Анатолию Владимировичу, как товарищу опытному и имеющему ценнейший опыт борьбы с тещей, вообще показалось, что именно маманя в семейном тандеме главная - более тонко действует. Следовательно, умнее... что бы там папаня себе не воображал)
   Семейная пара героического Кея Танилалу всплыла аж в двух сетевых ток-шоу, трансляция которых велась по всей Империи. Посмотрел начало, послушал, что они про меня несут... и выключил от греха подальше. А то ведь не вытерплю, свяжусь со студией и - матом, матом! С перехлестом и внакладочку, как учили знающие люди.
   А вот затащить на эти шоу сестру им почему-то не удалось. Почему не удалось - выяснилось чуть позже, когда сестра прислала сообщение о том, что уже вернулась на Акведу-5 - дескать, экзамены со дня на день. Умная девочка. И приписала, что ей теперь приходится прятать свой публичный профиль - народ проходу не дает, жаждет познакомиться. И ладно бы парни и девчонки (что поделать, Анна Танилалу, действительно, девушка широких взглядов... и, действительно, напрашивается на вдумчивую беседу о нравственности и биологической нецелесообразности некоторых модных веяний в современном человеческом обществе в сфере секса) клеились ради знакомства с такой симпатичной малышкой, как она, так нет же - начинают пытать ее о героическом брате! Фи!
   "Такое впечатление, что они о тебе знают больше, чем я! ;)))
   P.S. Подружку ты себе завел зачетную, брателло! Комитет стандартизации и качества одобряэ. Сделала скрин - покажу дружеллам - облайкают! :)))"
   Посидев пару минут с глупой улыбкой на лице, я решил вернуться к самому животрепещущему вопросу.
   А что мне, собственно, делать дальше? Чего мне надо? Чего моей душеньке угодно-то? Тем более, что пресловутой пафосной проблемы нашего брата-попаданца "Выжить любой ценой и вопреки всему!" на повестке дня, кажется, не стоит - тут самый распоследний бомж и нищий обеспечен лучше, чем иной офисный хомячок на Земле.
   Что делать - что делать? Тут и думать нечего.
   Вернуться на Землю. Узнать, как там Женька. Помочь, если необходимо, родителям. И своим, и Ленкиным. Обязательно пролить на них некоторые блага местной медицины - у матери сердце балует, а у тещи - язва (это у нее от гадкого характера). И, возможно (но не обязательно), узнать, как мы с женой умудрились так влететь с фрахтом той злополучной яхты.
   Что для этого надо?
   Информация... для начала. Нужно убедиться, что меня забросило не в будущее, и не в какую-нибудь параллельную вселенную. Или в другую галактику. Которая далекая-далекая.
   Дело в том, что до других галактик "местные" еще не добрались. И вряд ли доберутся в ближайшее время. Освоенных звездных систем в Империи - чуть меньше тысячи. А разведанных (до которых проложены или рассчитаны транспортные маршруты) - всего лишь сто пятьдесят восемь тысяч.
   И это - аж за четыре с половиной тысячи лет Экспансии! А в Галактике, чтоб вы знали, примерно двести миллиардов звезд! Миллиардов! И это - минимум! Так что, если меня занесло даже не в другую галактику, а хотя бы в другой рукав нашего родного Млечного Пути, то - считай - я попал в параллельный мир, из которого выбраться в свой невозможно даже теоретически. Ну, разве что я убью здесь тело Кейлина Танилалу, и мне еще один раз бешено повезет "вынырнуть" где-нибудь на моей Земле.
   На первый вопрос - а не в будущее ли я попал - хотя бы частично можно было ответить, обратившись к истории Империи. Согласно историческим данным, источником Экспансии - планетой, с которой началось расселение человечества - являлась планета Праматерь. Это сейчас она называется Праматерь, а на момент начала Экспансии она называлась - совершенно логично - Земля. В местной транскрипции, разумеется. Конечно, тот язык, на котором я сейчас говорю, не похож ни на английский, ни на русский, ни на любые другие земные языки, которые я слышал.
   Но лингвистический анализ - это ни о чем. Во-первых, за такое время любой язык может измениться до неузнаваемости. Во-вторых, с моими мозгами, перемешанными, будто миксером, нельзя быть уверенным в нормальном восприятии разных языков.
   Итак, вопрос викторины: как выглядит звездное небо в двух полушариях планеты Праматерь? Смотрю изображение и тихонечко выдыхаю - ни одного похожего созвездия. Ни Медведиц, ни Южного Креста, ни Геркулеса, ни Гидры, ни прочих известных мне, фанату астрономии, звездных скоплений. Даже с учетом прошедших тысячелетий (если меня в будущее занесло).
   Замечательно. Теперь я точно знаю, что Империя - это не моя Земля спустя много-много лет и много-много парсек.
   Вопрос номер два - были ли обнаружены за время Экспансии другие гуманоидные цивилизации?
   Ого! Аж шесть штук! Целых шесть цивилизаций с представителями, внешне почти неотличимыми от жителя Империи! Одна из цивилизаций умудрилась добраться своими силами до пара и электричества, остальные не пролезли выше феодально-общинного строя (одна, так вообще - рабовладельцы).
   Внимательно смотрю. И на представителей, и на описания, и на очертания материков. И, конечно же, на карты звездного неба на каждой из планет. И наличие одного очень характерного естественного спутника проверяю.
   Снова тихонечко выдыхаю. Ни по одному из критериев товарищи не проходят.
   С трудом удерживаюсь от того, чтобы углубиться в вопрос и узнать о "товарищах" побольше - как были открыты эти цивилизации, как живут сейчас, что о них думают представители "высокоразвитой цивилизации".
   Правда, буквально краем глаза выхватываю официальную и признанную "современной наукой" теорию о том, что и эти цивилизации и - нежданчик - сама Империя явились следствием то ли эксперимента каких-то Древних, то ли следами совсем уж древней Экспансии, начавшейся совсем с другой планеты. Но вникать в тонкости этой теории времени нет.
   Остается самый трудный путь. Однако, для его прохождения мне банально не хватает знаний. Кей бы справился, я в него верю. А вот я - увы.
   Суть вот в чем. Как человек образованный и эрудированный, я легко могу составить достаточно точную карту звездного неба Земли. Собственно, это и является своеобразным "паспортом" любой звездной системы - рисунок созвездий для каждой из них будет уникальным. Ну, кроме тех систем, что находятся ближе к центру галактики - там, наверно, звездное небо целиком усеяно звездами без видимого рисунка созвездий. Но это не случай Земли, находящейся на галактических задворках.
   Вывод неутешителен и слегка отравляет мои сладкие мечты о беззаботном бытии в технологическом обществе с маленькими бытовыми чудесами с последующим переселением (со всеми этими ништяками) на Землю. Придется учиться. Заново. Изучить все то, что знал Кейлин Танилалу. И, может быть, даже то, чего он не знал.
  
   +++
  
   Я уже перечислял причины, по которым "герой", тем более "главный" - это плохо. Остановились, то ли на двух причинах, то ли на трех. Думаете, это все? А вот и нет.
   Визитеры - два совершенно обычных человека - прибыли после обеда на следующий день после отлета родителей домой (да, родители приходили попрощаться и еще раз "провентилировать" финансовый вопрос... безрезультатно: финансово - я все такой же бедный практикант... правда, на этот раз они занимались "вентиляцией" очень-очень осторожно, постоянно косясь испуганными мышками на входную дверь).
   - Имперская Служба Контроля... - Джакондой улыбнулся тот, что был на вид посолиднее.
   И прислал на мой ИБК пакет информации. Я постарался не показать ни того, что в животе появился неприятный холодок, ни того, что коленки дрогнули - благо, пользуясь всеми привилегиями больного, сидел в кресле.
   Открываю пакет, смотрю: электронное удостоверение, фамилии, звания, фотографии. Старшие контролеры Гильяр Имзон и Чигар Чио. ИБК клянется и божится, что цифровые подписи подлинные. Наверно, это все можно подделать, но смысл? Средь бела дня? В клинике Имперского Флота? На столичной планете? В самой столице?
   - Мы к вам, гражданин Танилалу, и вот по какому вопросу...
   Многообещающее начало. А уж это многозначительное "гражданин"... Я же, повторюсь, почти национальный герой - моя почта ломится от предложений встретиться, поговорить, поспособствовать, поучаствовать... жениться, в конце концов. И, даже, выйти замуж!
   (Что поделать - эта империя тоже не без толерантности)
   Уже даже уведомление пришло, что стандартного размера почтового ящика не хватило, и его мне по этой причине увеличивают до полного "безлимита". Абсолютно бесплатно. Как особо уважаемому клиенту. С небольшой просьбой упомянуть где-нибудь когда-нибудь, что я пользуюсь именно их услугами. А тут - "гражданин". Нельзя со мной так бесцеремонно! Нельзя!
   И что это за Имперская Служба Контроля? Быстро смотрю в сети. Расхожее сокращение - ИСК, чаще - ИМСЛУКОН, но еще чаще - просто Контроль. Под расплывчатыми формулировками на ядреном казенном языке скрывается какая-то имперская специальная служба, что-то там контролирующая во имя стабильности, безопасности, покоя и процветания всей Империи целиком и каждого ее подданного в частности (Угу, так вот сразу и поверил). В этом надо разбираться, но времени катастрофически нет - контролеры вот они - уселись прямо передо мной в услужливо переместившиеся под седалища кресла и смотрят на меня по-доброму так, с большим-большим аппетитом.
   Думаю, исходить следует из того, что в названии "Имперская Служба Контроля" последнее слово надо заменить на "Безопасность". И тогда все встанет на свои места. Потому что "Имперская/Государственная/Федеральная/Какая-то-там-еще Безопасность" - это бренд, воспетый в тысячах произведений.
   - ... мы хотим уточнить у вас некоторые подробности инцидента, главным участником которого вы, гражданин Танилалу, не так давно оказались.
   Возразить бы, что главным участником являюсь не я, а одна сука, валяющаяся сейчас где-то в противоположной стороне здания клиники. Но, во-первых, вары "контролеры" вряд ли смогут допросить эту дрянь в ближайшее время. Во-вторых, уж точно не захотят этого делать (а если захотят - вряд ли им позволят такое непотребство). В-третьих, я же не дурак - переводить стрелки на августейшую особу. Пусть даже крайне мала вероятность того, что очередь на имперскую диадему до нее когда-нибудь в отдаленном будущем дойдет. Даже если она ласты сегодня-завтра не склеит. Моими горячими молитвами.
   - ... одним из участников. - Уточняет мечтательно улыбающийся "контролер", правильно расшифровав выражение моего лица. - Но для допро... э-э-э... интервьюирования вы, как бы это, более доступны. Не так ли?
   - Почему вдруг возникла надобность в этом допрос... интервьюировании... - Я еще раз посмотрел на его профиль, уточняя фамилию. - ... вар Гильяр?
   Вар Гильяр очень натурально удивился:
   - Ну, как же! - Он даже всплеснул руками в белых перчатках. - Произошла серьезная авария! Пострадали люди! А могло пострадать еще больше... если б не счастливая случайность... и своевременные и оперативные действия представителей нашего доблестного Флота!
   Козел. Он бы еще усилия принцессы Альер, чтобы меня поддразнить, оценил, как грамотные и взвешенные. Неужели и здесь любое событие могут извратить, подменив его суть и похоронив под слоем лживых интерпретаций? Здесь, где общество по-настоящему информационное! Они же тут чуть ли не дышат информацией!
   - Насколько я знаю, вар Гильяр, разбором аварий на транспорте занимаются специально уполномоченные для этого федер... э-э-э... государственные органы. И дальнейшие действия осуществляют тоже они... в том числе и опрос свидетелей. Но никак не ваша уважаемая служба.
   "Насколько я знаю". На самом деле, ни черта я не знаю. Но здравого смысла никто не отменял - крайне маловероятно, что на Земле ФСБ или ЦРУ будут заниматься разбором какого-нибудь незначительного ДТП с небольшим количеством жертв. Или пожара. Если только...
   Если только в аварии не пострадали высокопоставленные лица. Или не был нанесен ущерб безопасности государства... Что, к огорчению простых обывателей, в представлении этих спецслужб - практически одно и то же.
   - Хм... - Улыбка Гильяра слегка натянулась. - Вы, безусловно, правы, вар Танилалу. К сожалению, некоторые обстоятельства происшествия заставляют обратить на это событие наше особое внимание. Понимаете?
   - Нет. Не понимаю. Какие обстоятельства?
   - Доктор Шакер сообщил нам, что у вас есть некоторые проблемы с долговременной памятью. Из-за полученных ранений. Очень печально. Надеюсь, это у вас пройдет. А пока мы вам поможем вспомнить. Вот, пожалуйста.
   Новый пакет информации. Открываю. Звук. Без картинки:
   "Сука! Первая моя разгрузка! Первая разгрузка! И так мне все обосрать! Выживешь - сам тебя прибью, сука!"
   - Это ваши слова, вар Танилалу? От первого до последнего?
   Отрицать бессмысленно - эти слова вся Империя слышала. Еще и с картинкой, и со спецэффектами крушения тяжеловоза.
   Улыбка Гильяра, которая начинает меня тихо бесить, становится еще шире. "Контролер" полностью расслабляется, откидывается на спинку кресла:
   - Очень плохо, вар Танилалу. Как вам не совестно?
   - А мне должно быть стыдно?
   А вот это я сказал совершенно зря. Ширина оскала Гильяра становится вовсе уж неописуемой:
   - М-да-а-а... - Протянул он. - Ну, что ж, вар Танилалу. Для граждан без совести у нас есть Закон. Закон Тысячезвездной Империи. - И видя неподдельное недоумение, объяснил, отогнув указательный палец. - Первое. Публичная угроза убийством.
   Кажется, я невольно икнул от неожиданности. Что за чушь?! А Гильяр продолжал, добавив к указательному пальцу средний:
   - Второе. Публичное оскорбление августейшей особы... хорошо, хоть не действием. И я даже не знаю, что для вас хуже. Если вы вдруг не знаете... ах, простите, забыли... это очень серьезные преступления. Оба. А если рассмотреть эти ваши проступки в совокупности, то что получается? Получается, вар Танилалу... - Гильяр даже задохнулся от показного возмущения. - Получается угроза убийством в отношении: а, военнослужащей, бэ, чиновника не ниже второго класса, и, вэ - внимание, вар Танилалу! - августейшей особы! А это, ГРАЖДАНИН Танилалу, особо тяжкое преступление, карающееся по всей строгости законов нашей Империи! Ни один верноподданный никогда ни за что не позволит себе не то, что на словах, а даже в мыслях хулить что-либо, касающееся Ее Императорского Величества! Это касается любого подданного Империи. Любого! Вне зависимости от его социального положения...
   Гильяр, кажется, оседлал любимую тему. А я сидел и обтекал. У меня, гражданина страны, в которой монархия была искоренена уже сто лет назад, даже мысли бы не возникло о том, что ЭТО может быть серьезным преступлением!
   - ... От гнева со стороны верных и преданных слуг Ее Величества не спасут...
   А ведь дело даже не в том, что я что-то не то сказал или сделал. Это не имеет никакого значения. Я с тем же успехом мог молчать.
   Если родители этой суки решили сжить со свету виновника (что там творится в головах у охреневших от власти людей - одному богу известно) плачевного состояния своей дочери, то не важно, что я буду говорить. Даже молчание можно повернуть в свою пользу - "он не отрицает".
   Если б Кей, сходящий с ума от боли, не выкрикнул бы этих слов, ему бы "пришили" что-нибудь другое. Например, "нарушение правил безопасности на транспорте", или какую-нибудь "преступную халатность" при выполнении своих должностных обязанностей.
   "Прости, сынок. Но... капитан теперь ты"
   - ... некоторые подданные почему-то считают себя неподсудными. Это не так. Совершенно не так, вар Танилалу! Вы удивитесь, когда узнаете (а у вас еще будет возможность это узнать, обещаю!), скольких знаменитостей - не вам чета - мне лично пришлось убеждать в обратном. И пред волей Ее Императорского Величества не имеют уже значения...
   Вот ведь влип! А буквально вчера думал, что проблем с выживанием или сохранением свободы в новом обществе передо мной не встанет. Еще и думал, что неплохо бы дочку сюда перетянуть. И родителей. А, оказывается, что законы жанра приравниваются к законам мироздания! Хочешь - не хочешь, дорогой попаданец, а выживать (любой ценой, ага) тебе все равно придется! А то публика, понимаешь, скучает-с!
   - Ты преувеличиваешь, Имзон. - Мягким голосом вмешался напарник разошедшегося Гильяра. - Не забывай: в тот момент вар Танилалу находился в экстремальных условиях. Это классифицируется, как "состояние аффекта". Не так ли, вар Танилалу?
   Кажется, такой способ ведения "беседы" называется "добрый-злой". Парадоксально, но мне следовало быть благодарным старшему контролеру Чигару Чио: он невольно заставил меня посмотреть на происходящее чуть под другим углом.
   - К тому же, в тот напряженный момент он, наверняка, не знал о том, что пилот яхты - Ее Высочество Альер ни-Ровено ан-Алехандро. Правильно, вар Танилалу? Ведь не знали же?
   И когда я никак не отреагировал уже на второе приглашение присоединиться к "доброму полицейскому", оба контролера напряженно уставились на меня. Не ожидали, да?
   - Вар Танилалу? Почему вы молчите? - Ласково осведомился "добрый" Чигар. - Разве вы не согласны с такой трактовкой произошедшего?
   - Продолжайте, вар Чигар. - Царственно покивал я. - У вас прекрасно получается.
   - Простите? - Чигар по-доброму улыбнулся.
   - Зачем вы прибыли, вары?
   Контролеры быстро переглянулись.
   - У вас еще и с кратковременной памятью проблемы, вар Танилалу? - Возмутился "злой" Гильяр. - Я же говорил - прояснить некоторые обстоятельства происшествия.
   - Не понимаю! - Я, как мог, искренне развел руками. - При современных средствах съема и хранения информации даже не представляю, какие обстоятельства нуждаются в уточнении! Ну, разве что мои мысли...
   - Вот, кстати... - Попытался было вякнуть "злодей".
   - Но их прекрасно выразил уважаемый вар Чигар! Состояние аффекта, причем зафиксированное инструментально - раз. - Я по примеру Гильяра стал отгибать пальцы. - Незнание о личности пилота яхты - два.
   - Незнание не освобождает от ответственности. - Мягко попенял мне "добрый" Чигар. Сообразил, что с "добротой" чуть переборщил.
   Но я не слушал:
   - Более того! Сейчас, находясь в здравом уме и твердой памяти, я искренне и горячо раскаиваюсь в тех необдуманных словах! Был неправ! Вспылил! Считаю свое поведение безобразной ошибкой!
   Я порывисто вскочил из кресла и одернул полы пижамы:
   - Вары, я готов лично принести Ее Высочеству самые искренние извинения! Сейчас же! Насколько я знаю, она находится в этой же клинике! Прошу следовать за мной!
   Контролеры продолжали сидеть в креслах, рассматривая меня с огромным интересом, будто увидели впервые.
   - Ее Высочество - в коме. - Тихо ответил Чигар. И я, наконец, смог определить, кто в их двойке старший. - Хотите сказать, не знали? Забыли? И как вы будете перед ней, лежащей в коме, извиняться?
   - Хм... правильно ли я понимаю, вар Чигар - обвинение в тех ужасных преступлениях, о которых вы говорили, предъявлено не Ее Высочеством?
   - Не дело особы императорской крови предъявлять обвинения кому бы то ни было. - Ответил Чигар. - Для этого есть компетентные органы, уполномоченные Ее Величеством контролировать исполнение закона, фиксировать факт преступления и предпринимать действия по недопущению или наказанию... Вот как в вашем случае.
   - Мне предъявлено обвинение, вар Чигар? - Прямо спросил я.
   - Предъявить обвинение - дело одной минуты. - Попытался он уйти от ответа. Но и так все было понятно.
   - Кстати, какой вопрос вы хотели мне задать, вары?
   - Простите?
   - Вопрос. Вы сказали, что у вас ко мне какой-то вопрос в связи с инцидентом. Я с готовностью отвечу на ваш вопрос. Итак?
   Чигар смотрел на меня задумчиво. Молчал и Гильяр. Давили. Но и так было понятно - пришли попугать. Профилактически. Не вздумай поднимать хвост на принцессу! - Вот основная цель визита.
   - Прошу меня простить, вары. - Я тяжело упал в кресло и стал массировать лоб. - Что-то я себя нехорошо чувствую.
   Контролеры снова переглянулись и встали.
   - Поправляйтесь, вар Танилалу. - Вежливо кивнул Чигар. - Скоро увидимся.
   - Надеюсь, к нашей следующей встрече вы будете в состоянии выдержать более длительную... беседу. - Гильяр.
   - Всего хорошего, вары. - Умирающим лебедем прошептал я.
   Когда я посмотрел из-под пальцев ладони, сотрудников Имперской Службы Контроля в палате уже не было, а передо мною стояла довольная Роза, уперев кулачки в бедра:
   - Охренеть! Это было круто! - Судя по выражению лица, девушка была неподдельно восхищена. - Как ты их!
   И - да - судя по всему, девушка опять бессовестно подслушивала. И подглядывала. Странно, сотрудники СИК не знали о такой возможности? Или не имели технических средств воспрепятствовать? Или системы мониторинга клиники настолько мощные, что воспрепятствовать подслушиванию "контролеры" не в силах?
   Ее халатик трансформировался. Или исчез. Теперь девушка была одета (если в данном случае уместен такой термин) в полупрозрачный черный комплект. Она эротично изогнулась, подчеркивая как достоинства фигуры, так и красоту нижнего белья.
   - Раздевайся! - Скомандовала она.
   И я подумал, что Роза была бы замечательной девушкой, если б не эти ее сержантские замашки.
  
   +++
  
   - Никак не пойму, Чио! Этот сопляк что, нас сделал, да?
   - Тактически, да.
   - Что значит "тактически"?
   - Он получил небольшое тактическое преимущество. Но мы же видим, что его поведение не соответствует психологическому профилю. Отмахавшись от мнимой угрозы сейчас, он подставился в будущем, показав, что уровень его подготовки совсем не соответствует подготовке обывателя.
   - Это точно. На меня даже чем-то знакомым повеяло. Будто на курсах повышения квалификации ведем тренировочный допрос.
   - Угу. Возникает вопрос, где законопослушный в прошлом Кейлин Танилалу успел так насобачиться отбрехиваться на допросах? Притом, что у него нет ни одного привода даже в обычную планетарную полицию. Даже по пьянке. Кстати, ни одной пьяни. У курсанта училища.
   - Вот и выходит, что не так уж он и крут, раз не смог все это просчитать.
   - Именно. А мы, друг мой Аверья, нежданно-негаданно вспугнули кого-то, кто не является Кейлином Танилалу. И, вообще - надо сообщить наверх... Пусть у руководства тоже мозги чуть-чуть напрягутся.
  
   Глава 4
  
   Роза поудобнее устроилась на подушке и целомудренно натянула на грудь тонкое воздушное одеяло. В ее губах из воздуха материализовалась самая настоящая сигарета. Кончик сигареты сам собой вспыхнул, и после могучего "Пых" к потолку устремилось огромное синеватое облако дыма с ярко-белыми искорками, появляющимися с тихим-тихим хрустальным перезвоном.
   Заметив мой интерес, она спросила:
   - Будешь? Правда, у тебя в профиле записано, что ты никогда не курил... но никогда не поздно начать!
   Нормально, да? Медсестра, пекущаяся о моем здоровье, предлагает мне, своему пациенту, покурить. Что-то тут нечисто. Может быть это - неопасные для здоровья сигареты? Но если их курят, то, скорее всего, это - слабый наркотик. А как наркотик может быть неопасен для здоровья?
   Вообще-то я курил. Но по понятным причинам в профиле Кея Танилалу нет никаких записей о вредных привычках Анатолия Кречет.
   - Давай...
   Девушка извлекла новую сигарету буквально из воздуха, кончик, пшикнув, затлел, а фильтр (вот! Раз есть фильтр, значит, есть, что отфильтровывать, логично?) оказался в моих зубах.
   Ох!
   Я закашлялся от неожиданности - дым оказался невероятно ароматным и насыщенным.
   - Помедленнее, Кей! Помедленнее! - Засмеялась она весело.
   Ее смех доносился, как сквозь вату - голова мягко кружилась, но никаких неприятных ощущений не было. То ли ТАК на здоровый и чистый организм Кея Танилалу действует никотин, то ли это совсем не никотин.
   - Я тебе коробочку оставлю. - Решила девушка. - Только ты не увлекайся - не больше двух в сутки! А то будешь не успевать выводить из организма!
   Лежу. Курю. Рядом лежит удовлетворенная мною женщина. Блаженство.
   Жаль, что скоро придет время выписываться из клиники и эта сказка закончится безо всяких "и жили они долго и счастливо и умерли в один день". С Розой, увы, придется расстаться - делать в столице бедному курсанту летного училища совершенно нечего (у него Цель - Землю найти и убедиться, что у дочери все в порядке), а Роза, наверняка, не захочет бросать высокооплачиваемую работу в центральной клинике Флота. Да и я же вижу прекрасно: наши отношения для нее не более, чем приятное дополнение к работе. Наверно, и мне привязываться к ней не следует.
   - О чем молчишь? - Шепнула она, устроившись на боку и подперев щеку ладонью. И тут же, избавляя меня от необходимости отвечать на один из самых страшных для любого мужчины вопросов, свела все к шутке. - Думаешь, как проникнуть в палату Ее Высочества, чтобы принести "самые искренние извинения"? Я смогу тебя провести, если что!
   - Это будет неправильно. Даже если б она была в сознании. - Поморщился я. - Извиняться мне перед ней не за что. А ей передо мной - не по чину.
   - "Не по чину". - Со вкусом повторила она. - Ну, а посмотреть на самую настоящую прЫнцессу разве не хочешь?
   - А чего на нее смотреть? - Я махнул сигаретой и лениво обратил внимание на то, что сигарета уменьшается, но столбик пепла остается неизменного размера. Чудеса. Привычные бытовые чудеса. - Принцессы ничем не отличаются от обычных девушек. В лучшую сторону.
   - Ну-ка, ну-ка. А в худшую?
   - Загибай пальчики. Они вспыльчивы, высокомерны, ленивы, спесивы, меркантильны, расчетливы. У них интересы, мало пересекающиеся с интересами таких отличных парней, как я... А еще они лживы, коварны, умеют не краснеть, когда врут, манипулируют и обманывают. А интригантство у них в крови. И действуют они не по велению сердца, а исходя из неких "высших" (я как мог интонацией показал свое отношение к этому слову) интересов.
   - Какой хороший словарный запас! - Восхитилась Роза. - Какое знание предмета!
   Пальцы она не загибала, а просто внимательно слушала. Теперь она устроилась на животе и болтала ногами. Мой взгляд невольно застыл на ее божественных ягодицах.
   - Ни-ни. Даже не думай! - Она каким-то образом догадалась, в какую сторону свернули мои мысли. - У старушки на тебя никакого здоровья не хватит! В мои-то годы!
   Я пожал плечами и проявил железную волю, уставившись в окно - на улице наступал вечер.
   - Ты, наверно, очень часто встречался с принцессами? - Подколола она. - Говоришь со знанием дела! Как облупленных их знаешь!
   - Одного раза хватило. На всю жизнь. К тому же, зрелище находящейся в коме девушки не доставит мне никакого эстетическое удовольствие. Тени под глазами, отсутствие на лице всякого восхищение таким замечательным парнем, как я... еще и какие-нибудь медицинские приборы, подключенные к ней... Ну, о чем тут грезить пылкому юноше долгими вечерами?
   - Ее обрили налысо и сунули голову в мнемоскоп... - С неподдельным сожалением сказала Роза. - Может, все-таки сходим, а?
   Я задумчиво на нее смотрел. Выходило, что прогуляться "до принцессы" хочется именно ей. Но почему-то она не хочет идти туда одна. И еще - я забываю, что императорскую власть тут любят, холят и лелеют. И знание о том, что принцесса Альер - прожигательница жизни и, вообще-то, дрянь, каких поискать - вполне мирно может уживаться в голове одного и того же подданного со знанием о том, что лейтенант императорской гвардии Альер ни-Ровено - пра-в-какой-то-степени-внучка самой Божественной Императрицы! Такие вот особенности имперской психологии.
   - Хорошо. - Сдался я. - Еще по сигаретке для храбрости - и сходим... к принцессе.
   Роза улыбнулась, склонилась надо мной и, перемежая движение поцелуями, стала смещаться к животу:
   - Торопиться... не надо... смена... через тридцать минут... закончится...
   - А твоя смена? - С огромным трудом я заставил себя отстранить ее на секунду от увлекательного и приятнейшего занятия.
   - А я живу прямо здесь, в клинике. У меня тут есть маленькая уютная конурка. Как-нибудь свожу тебя в гости.
   Она подмигнула, и ее белые волосы снова защекотали живот.
   - А ты выдержишь... эти полчаса... - Выдавил я на остатках морально-волевых. - Старушка.
   - Ну, ты же возьмешь на себя инициативу, м? - Хитро блеснули голубые глаза. - Ты же мужчина!
  
   +++
  
   Во внутреннем дворе, ограниченном трехсотметровым кольцом клиники, был разбит шикарный парк. На улице уже было темно, но парк местами освещался. Кое-где по слабо светящимся дорожкам прогуливались пациенты клиники. Кто-то - с сопровождающими "сестричками", кто-то - в одиночестве. Слышался тихий смех, разговоры, а с некоторых лавочек, искусно укрытых в кустах, доносилось характерное воркование и звуки поцелуев... а может, это уже были и не поцелуи.
   Рай для высокопоставленных офицеров Императорского Флота. С гуриями и... что там еще положено праведным имперским флотоводцам?
   Некстати кольнула мысль, что секс медсестер с пациентами входит в обязательный перечень услуг клиники. И, может быть прописан мелким шрифтом в трудовом договоре. А может - и не мелким. И у Розы я далеко не первый и уж точно не последний.
   А может, эта мысль появилась кстати и исключительно вовремя? Я-то мужчина более-менее опытный, а вот Кейлин Танилалу (или то, что от него осталось) - мальчик молодой, неопытный - вполне может влюбиться в шикарную медсестру и натворить глупостей. Так что не надо быть эгоистом - другим героям-пациентам тоже ведь надо оставить... с кем лечиться.
   "Господи! Кого я обманываю? Перед кем оправдываюсь и упражняюсь в сарказме?"
   Стало чуть-чуть грустно, и это ощутила Роза (она же у нас энергет). Вопросительно на меня покосилась.
   - Фонтан очень красивый. - Кивнул я в сторону фонтана.
   - О, да! - С нескрываемой гордостью согласилась она, будто сама собственными руками этот фонтан строила. - Фонтан у нас просто блеск! Каждые пять лет переделываем!
   В центре парка бил шикарный фонтан. Подсвеченные снизу струи воды изгибались причудливыми кольцами, заворачиваясь в невозможные с точки зрения нормальной физики спирали и объемные фигуры.
   Фонтан заворожил не только меня - на скамеечке сидел усатый рослый брюнет с остановившимся взглядом, и медитировал на эту красоту. За его спиной по стойке смирно стояла незнакомая медсестра, смотрящая в пространство строго перед собой.
   Полковник какой-нибудь? Или даже адмирал? Раз так медсестру построил.
   Наконец, мы вошли в корпус на противоположной стороне парка.
   - Подожди тут. - Шепнула Роза. - Я договорюсь с охраной.
   Ах, да. Охрана. Ну, у палаты принцессы не могли не поставить охрану. Может, зря мы все же это затеяли?
   Роза растворилась в полумраке коридора. Я не успел заскучать. Честно говоря, я стал нервничать. Но буквально через минуту девушка вернулась:
   - Все пучком! За мной! - И, схватив меня за руку, потащила за собой.
   У дверей, действительно, застыли пятеро... рыцарей в латах-доспехах. На фотографиях я уже видел представителей вооруженных сил Империи. Насколько я понял, покои спящей красавицы охраняли военнослужащие Флота в так называемых "скаф-доспехах планетарного класса".
   Если попытаться оценить эффективность этих доспехов... ну, ознакомившись с видео, демонстрирующим применение таких (или приблизительно таких - я все-таки не специалист в местных системах вооружения) вундервафель, могу сказать, что в бою между одним одоспешенным пехотинцем Флота и земным взводом танков (три или четыре танка, да?) я, как неспециалист, уверенным победителем считал бы именно пехотинца. А если этот пехотинец прицепит на свой скафандр какую-нибудь специализированную стреляющую цацку, то грустно, скорее всего, станет и танковому батальону... и авиаполку, если он будет иметь глупость крутиться рядом.
   Роза молча, все так же таща меня на буксире, проскользнула между застывшими "рыцарями". Шлемы с непрозрачными щитками проводили нас... взглядами? Видеокамерами? Сенсорами? Наверно, с помощью своей аппаратуры они рассмотрели на нас все, включая пломбы на зубах. А пломбируют ли тут зубы? Вряд ли. При современном-то уровне медицины.
   Я считал свою палату шикарной? Забудьте! Настоящий шик был здесь, в апартаментах принцессы. Раза в три больше, выше и элегантнее. Мягкий полумрак, на стенах - стилизация под древесную кору, окна и двери - не прямоугольные, а округлые с неровными плавными краями. И комплекс с тихо журчащим водопадом, окруженным цветами и зеленью, занимающим чуть ли не половину всего зала. Настоящий? Или фантом? В общем - спальня эльфийской принцессы. Только поющих птичек не хватает. Но - как можно - принцесса-то почивать изволит!
   Все убранство комнаты портил огромный матово-черный толстый "бублик", поставленный ребром и слегка утопленный в каменный пол, очень достоверно имитирующий чуть неровную поверхность из необработанного гранита. В "дырке бублика" находилась, действительно, лысая голова спящей голой красавицы.
   Ну, как "красавицы"? Когда женщина, пусть и красивая, лежит без сознания, на ее лице - болезненная бледность, под глазами - темные тени (угадал, надо ж), то о красоте можно судить исключительно технически и теоретически, а сексуальной она может казаться только извращенцам соответствующих наклонностей. Даже учитывая, что никакими простынками девушка не укрыта. А учитывая, что буквально десять минут назад я в очередной раз загонял в кровати "старушку Розу" - никакого томления в груди и уж, тем более, возбуждения эта лысая девушка у меня не вызывала и вызвать не могла.
   Неожиданно послышалось шебуршание и чьи-то торопливые шаги. Из-за кустов рядом с искусственным водопадом вылетела растрепанная медсестра в стандартном светло-кремовом халатике, рассматривавшая нас испуганными заспанными глазами. Такое характерное ошаление, как у заснувшего на посту дежурного по роте.
   Она шумно с присвистом набрала в грудь воздуха, и я приготовился заткнуть уши, чтобы переждать оглушительный визг (и все последующие неприятности... интересно, по какой статье проходит проникновение в спальни августейших особ?). Но акустически-психологического удара по нервам не последовало - Роза прижала палец к губам, уперла руки в боки и нарочито рассерженно покачала головой, а потом - погрозила пальчиком. После этой пантомимы незнакомая медсестра - вот чудо! - пристыжено потупилась, переминаясь с ноги на ногу и нервно теребя краешек халата.
   - Можешь помацать. - Роза кивнула мне в сторону "бублика" и принцессы. - А я пока поболтаю с Глен.
   Помацать? Юмористка озабоченная.
   Подошел ближе. Руки, от греха подальше, заложил за спину. Прислушался к себе - нет, не было никакого желания говорить что-то возвышенное и пафосное. Даже мысленно. Наверно, нечуткий я человек. Тем более, не хотелось говорить ничего доброго и ласкового. Не такой уж я незлопамятный, получается.
   - Коза ты, Альер. - Тихонько прошептал я, чтобы не стоять дурак-дураком над голым телом. - Хоть и красивая, а - коза. Сама пи... звезданулась и трех человек на тот свет отправила. И у меня теперь неприятности из-за тебя. Но это так... мелочи. Особенно, по сравнению с твоими. Ну, выздоравливай, что ли - не буду я тебя убивать, так уж и быть. А то мои неприятности будут совсем уж устрашающих размеров.
   Ничего интересного. Пойду-ка я баиньки. Уже развернулся, но наткнулся на Розу, непонятно как и непонятно сколько стоявшую у меня за спиной. Вот же ниндзя блондинистая! Ее ладонь упиралась мне в грудь.
   - Кей, постой так еще пару минут. - Попросила она вполголоса.
   - Зачем?
   - Ну, постой, Кей. - Она сделала щенячьи глазки. - Ну, позязя! Можешь ее за сиськи пощупать - разрешаю! Прикинь! Самую настоящую принцессу за сиськи полапаешь! Будет о чем вспомнить!
   Я пожал плечами и снова повернулся к принцессе. Может, мне ее еще попытаться разбудить старым испытанным способом?
   Когда-то давно я нашел на антресолях подарок, который собирались мне вручить на день рождения, Ленка в сердцах воскликнула: "Толь! Ну, что за манера - портить сюрпризы! Себе же и портишь!" И расплакалась - она-то как раз очень любила сюрпризы.
   И вот сейчас я совсем не хочу ничего портить.
   Я не хочу узнавать, как Розе удалось подслушать мой разговор с "контролерами".
   Я не хочу спрашивать, как Роза умудрилась уболтать пятерых "рыцарей", заставив их пропустить постороннего человека к высокопоставленному подопечному (при этом, есть огромные сомнения в лояльности одного из посторонних).
   Я не хочу знать, почему простая медсестра Глен так испугалась, когда была поймана другой простой медсестрой Розой за страшнейшим преступлением - "сон на посту".
   И я очень не хочу задавать идиотские вопросы, типа: "Роза, а кто ты такая? А какое у тебя звание в военной контрразведке? Или ты "контролер"? И какого хрена вам всем от Кея нужно?" Нет, не хочу.
   Пусть все идет своим чередом.
   Хотя, узнать, зачем понадобилось мое физическое присутствие рядом с беспамятной принцессой - это было бы интересно. Но, может, тоже не стоит?
  
   +++
  
   Возвращаться со мной в мою палату Роза не захотела - соблюдая внешние приличия, выскочила за дверь и спустя минуту вернулась с незнакомой девушкой, представившейся Корой, которая и сопроводила меня в мой... номер. Получается, без сопровождения кого-нибудь из персонала я передвигаться по клинике не могу? Или Роза хотела подстраховаться, чтобы подопечный никуда не забрел и не завис перед фонтаном или с кем-нибудь на скамеечке в кустиках?
   Кора даже намеком не обозначила такую возможность, как вероятность скрасить своим обществом ночь. Держалась мило и предупредительно, но без фамильярности. А от моего прозрачного намека шарахнулась, как лань от крокодила.
   Спал я, как сурок. Сладко и без сновидений. Поверили? Хрен! Я ворочался и крутился в постели. Молодой организм таки выкинул подлянку - он хотел самку. Желательно, Розу. Где-то под утро он угомонился. Взбунтовалось подсознание - Роза была явлена мне во сне.
   Роза растолкала меня на пробежку утром. Обычно энергичная, сегодня утром она была немного квелой. Насколько я ее успел узнать, в обычном своем состоянии она не замедлила бы пройтись по факту вставшего холмиком одеяла. А тут промолчала. Даже жалко ее стало - совсем себя не бережет на службе отечеству.
   - Не выспалась? А почему меня не позвала? Я бы сделал твою бессонницу более приятной.
   - Результаты интересные. - Махнула она рукой и сладко зевнула, прикрывшись ладошкой. - Сегодня много не бегаем, физо по минимуму. Зато идем плавать! Ах, да, ты же не умеешь. Ну, ничего - не можешь, научим, не хочешь, заставим!
   Побегали. Позанимались...
   Знаете, как тяжело изображать, что не умеешь плавать? Хотя, откуда вам это знать? Ну, так знайте - это очень тяжело. Полчаса барахтанья у бортика в великолепном бассейне без всяких дурацких дорожек без возможности мощными гребками добраться до противоположного бортика превратилось бы в пытку, если б рядом не бултыхались прочие пациенты... со своими "няньками" в умопомрачительных по дизайну и цвету купальниках. Ну, и Роза, конечно. У женщин есть три особо-опасных обольстительных режима:
   А. когда женщина уже раздета,
   Б. когда она одета так, что хочется раздеть,
   В. когда она в купальнике.
   Роза была в режиме "В". И, кажется, клевала носом даже в воде, уча меня плавать.
   Выдержал. Вернулись в палату. Девушка хотела провести сеанс "холодно-горячо", но прислушалась к себе, покачала головой и от этой идеи отказалась. Душ принимать не стали (только-только из бассейна), скинули халаты (просто халаты - настоящие, безо всяких высокотехнологических штучек) и легли.
   У женатых мужчин (если они настоящие мужчины) есть такая чуйка. Называется "индикатор головной боли у жены". Если у благоверной "болит голова", то настоящий мужчина молча предоставит ей свое плечо или даже погладит по голове (спине, попке, помассирует ступни), но никогда не станет требовать исполнения пресловутого "супружеского долга".
   Роза обреченно закрыла глаза, когда я притянул ее к себе, но после того, как я ограничился только чмоком в макушку, очумело смерила меня взглядом:
   - Эй! А подомогаться?! - Возмутилась она.
   - Бревна не трахаю! - Гордо отбрил я. - Спи... старушка.
   В шею фыркнули, а я спросил:
   - Что с ней?
   Как ни странно, Роза прекрасно поняла, кого я имею в виду. Хотя, чего удивляться - она умненькая девочка. Да и какая-то профессиональная спецподготовочка, наверняка, имеется.
   - Ой, давай ты лучше меня все-таки трахнешь! А не будешь насиловать мой мозг!
   Мне оставалось в ответ тоже фыркать и хмыкать. А что тут скажешь? Не пытать же ее, в самом деле?
   - Энергеты - не самые обычные люди, Кей. - Все-таки ответила она, тихонько посопев в мою шею. - А уж императорские детки - людьми могут считаться с большой натяжкой... - Видимо, сообразив, что звучат эти слова как-то не очень верноподданнически, торопливо уточнила. - Сверхэнергеты - сверхлюди. Высшие существа! Я простая медсестра и, наверно, не смогу объяснить доходчиво. Но энергеты существуют, фактически, не только в нашей метрике.
   - Ого!
   - Вот-вот. И такие аварии, связанные с подпространством, для них, с одной стороны, менее опасны, чем для обычных людей, а с другой, в некоторых аспектах - более опасны. Взаимодействие человеческого разума с измененными метриками толком не изучено до сих пор. Ой, там такой пласт неизученного! - Она восхищенно зажмурилась. - И некоторые свойства измененных метричных пространств человеческий мозг (но это тоже не до конца исследованная область!) сохраняет несколько дольше, чем неодушевленные предметы. Явление "остаточный пространственный след"! А иногда - навсегда! Представляешь, Кей?
   - Ты хочешь сказать, что я что-то там такое сохранил после той аварии? - Осторожно уточнил я.
   - Не просто сохранил!
   Роза даже приподнялась, возбужденно постукивая ладошкой по моей голой груди.
   - Не просто сохранил! Ты - единственный оставшийся в живых разумный, подвергшийся абсолютно тем же значениям измененных метрик, что и Альер! А характеристики измененного пространства, как ты знаешь, уникальны для каждого акта свертки пространства! Для каждого подпространственного перехода! Там такие зависимости бешенные - от массы объектов, расположение ближайших гравитационных узлов... да ты и сам лучше меня это знаешь! Ты же будущий пилот!
   Если бы...
   - У Ее Высочества диагностировано - цитирую - "обширное угнетение сознания в связи с воздействием остаточного искажения старших размерностей, обусловленное особенностями функционирования нервной системы энергета первого ранга". Вот!
   М-да. В развитой цивилизации и болячки... навороченные.
   А еще - палится Розочка со страшной силой: ну, не может "простая медсестра" иметь доступ к медицинской карте звездной принцессы! В Сети до сих пор безуспешно гадают о состоянии и судьбе принцессы Альер - из информационного бюллетеня Двора по этому поводу было только ясно, что Альер все еще жива и у нее какая-то невнятная "кома". Из этого бюллетеня даже непонятно, насколько велика угроза ее жизни. А жизнь августейшей особы - это... Ну, "злой" контролер Гильяр Имзон не зря ярился - его возмущение только на половину было игрой с целью расколоть подследственного - смерть (или угроза жизни) августейшей особы, даже при том, что их почти тысяча голов - это что-то вроде утери стратегический подводной лодки с полным боезапасом МБР.
   - И когда я приближаюсь...
   - И когда ты приближаешься, наша принцесска реагирует! Медицинские показатели изменяются! Пульс, напряженность биополей, активность мозга...
   Вот же ж, дерьмо! Кажется, передо мной замаячила реальная перспектива поучаствовать в сцене пробуждения спящей красавицы. И хорошо, если не по исходному сценарию, в котором заблудший принц тупо изнасиловал находящуюся в летаргическом сне девушку.
   - Кажется, мне придется задержаться в клинике?
   - Ой, да ладно тебе! Неужели тебе тут не нравится? - Возмутилась она. - А как же я?
   А вот это уже нечестный прием. Кажется, я погорячился, когда перечислял, какими негативными особенностями принцессы отличаются от "обычных" медицинских сестер. Некоторые плохие черты присущи и обычным девушкам... пусть даже работающим на спецслужбы.
   - Да, - Как бы нехотя выдавил я. - Только ради тебя я готов тут задержаться еще на декаду.
   Разумеется, такую умную девушку (еще и энергета, которые, как выяснилось, обладают разной степени чувствительности к чужим эмоциям), я обмануть не смог.
   - Кей! Ну, не обижайся. Не обижайся, Кей! - Снова щенячьи глазки. - Ну, позязя! Поможешь Ее Высочеству - все вопросы и претензии Контроля к тебе отпадут сами собой! Да ее родители тебя на руках носить будут! С тебя пылинки сдувать будут! В Императорский Флот возьмут... сразу в офицерском звании... или как там у вас, пилотов? Ой, у флотских такая форма красивая! Беленька! С золотыми вставочками! И воротничок с вышивкой - стоечкой! А еще - жалование! А если в штаб? Будешь в общаге где-нибудь на Реале жить. Или в какой-нибудь другой центральной системе! А в центральных системах - все маршруты исследованы! Три-четыре часа в любой из концов на экспрессе! Увольнения, все дела! Меня так давно никто в красивом офицерском мундире по городу не выгуливал! Кафешечки в парках, ресторанчики за городом, театры - все такие в платьях и ты - в мундире!
   М-да. Эк взбудоражилась-то! А ведь так хочется поверить, что девушка сама ищет возможность, чтобы я остался. Да вот только что-то не верится. Нихера.
   - Спать будешь?
   - Э? - Большие удивленные глазки.
   - Если ты не спишь - мы трахаемся, если спишь - я тебя не трогаю.
   - Поняла-поняла! - Она хихикнула и снова устроилась на моем плече. - Уже сплю!
  
   +++
  
   Я уже проснулся и, потягиваясь в кровати, ждал, когда проснется сладко сопящая Роза, и мы с ней отправимся на обязательную утреннюю пробежку. Или моя якобы медсестра решит, что можно (нужно!) дать пациенту другую физическую нагрузку... не покидая тепленькой постели.
   Не тут-то было.
   Вначале в палату просочилась незнакомая девушка. Именно так, просочилась. Обычно, посетители стучались, прежде чем войти - врачи, обслуживающий персонал... даже когда родителей привели, постучали. Даже Роза всегда стучалась. Даже не особо склонные к церемониям "контролеры" стучались!
   А тут моргнул - и неизвестная девица уже посередине палаты стоит! Прямо в ногах кровати.
   - Привет! - Поздоровалась она шепотом и помахала ладошкой.
   И нас с Розой рассматривает с огромным любопытством, склонив голову к плечу.
   - И тебе привет, прекрасная незнакомка! - Шепнул я в ответ.
   - Я не незнакомка! - Таким же шепотом возмутилась она. - Я Чакра! Хотя, да - прекрасная!
   Ну, девушка и девушка. Белые брючки, белый пиджачок, миленькое личико и в меру крепкое, но гибкое, тело. Голубоглаза и беловолоса. Тоже ангелочек, как "моя" Розочка... но шары конкретно к этой я бы подкатывать не стал - что-то в ней меня напрягает.
   Беленькая красавица фыркнула на мой неуклюжий комплимент и маленьким тайфунчиком понеслась по комнате, "обнюхивая" углы, засовывая нос за картины и за занавески. Заглянула под кровать.
   Даже с уморительной гримаской изящно двумя пальчиками приподняла край одеяла со стороны ног, под которым мы с Розой лежали в обнимку!
   А лежали мы там абсолютно голые! Ни трусов на мне, ни ночнушки на Розе! Но возмутиться я не успел. А потом и не стал, все на свете простив незнакомке за ее "Вау!", произнесенное с неподражаемой интонацией.
   - Тут! - Пальчик вниз, в ковер. - Жди! Никуда не уходи!
   Она подмигнула, погрозила пальчиком и пулей вылетела из палаты.
   Немного ошарашенный девичьим напором я тупо смотрел прямо перед собой. Где-то в отдалении интуиция или, наоборот, рациональная моя часть, пыталась достучаться до сознания и донести некоторые важные сведения, касающиеся ТАКОГО появления девушки в моей палате.
   Наверняка, энергет. И очень сильный. От нее силой так и шибало - у меня волосы дыбом от нее стояли (нет-нет, девушка, конечно, симпатичная, но, спасибо усилиям Розы, дыбом встали только волосы)!
   Боевой энергет? Если в мою палату заглянул боевой энергет, то означать это может только одно: надвигается что-то опасное... точнее, КТО-ТО опасный.
   Тут, как подброшенная пружиной, с ойканем вскочила Роза. Ошалело закрутила головой. Застыла, смотря куда-то в пространство. Видимо, работала со своим ИБК. Выражение лица быстро менялось. Через секунду она пробкой вылетела из кровати, уже в полете облачаясь в свой обычный халатик и витиевато ругаясь.
   - Потом! Потом! - отмахнулась она от меня. - И не боись - все будет пучком!
   И исчезла в коридоре.
   Я тоже поднялся, быстро оделся и заставил постель самозастелиться. И стал ждать, сжав кулаки в попытке сдержать нервную дрожь. И кто ж, интересно, собирается почтить меня визитом на этот раз?
  
   Глава 5
  
   Ждал я недолго. И вдруг почувствовал - приближается. Напряжение росло, а "янтарь" забеспокоился и, такое ощущение, стал съеживаться. По-моему, в палате уплотнился воздух и даже похолодало. Но, возможно, это мое воображение.
   Дверь ушла в сторону и в проем вошла... девочка лет четырнадцати.
   Очень, ОЧЕНЬ невысокая - ростом мне по грудь. Кейлин, конечно, рослый парень, но в этом мире народ совсем не низкорослый, и рост Кея считается лишь средним. А если учесть, что малышка стояла на десятисантиметровых шпильках, то да - совсем "пигалица".
   "Пигалица" рассматривала меня с совершенно нечитаемым выражением на лице. Голубые глаза смотрели отстраненно и холодно. Вымораживали.
   И это выбивало из колеи даже сильнее, чем сочетание ослепительно белых волос в строгом пучке-луковице, белой кожи, этих высоченных туфель и белого флотского мундира. Роза права - у флотских, и правда, очень стильная красивая форма. Ах, да - снова вынужден акцентировать - льдисто-холодные голубые глаза...
   - Здравствуй, Кей! Нет, вставать не нужно! Сиди! Ну, ладно-ладно... Тогда можешь не кланяться... Ну, хорошо-хорошо... - Она поморщилась. - Но если ты забыл, протоколом предусматривается несколько случаев, когда в моем присутствии можно не оказывать эти знаки внимания. Раненные и больные - один из таких случаев. А на территории клиник и госпиталей я вообще должна быть избавлена от этих церемониальных приседаний и подпрыгиваний. Понятно?
   - Да. Доброе утро... Ваше Императорское Величество.
   - И тебе доброе, Кейлин! И тебе! - Она не глядя рухнула назад и, кажется, кресло телепортировалось от стены, чтобы не дать тугой императорской попке хлопнуться об пол. Странно, до этого кресла перемещались по комнате на видимой глазу скорости. Не черепахами, конечно, но и не вот так - чуть ли не с хлопком.
   Вы знаете, как ощущается НАСТОЯЩАЯ власть? Хотя, откуда - люди, встречающиеся с президентами, королями и императорами, вряд ли читают эти строки.
   Ну, тогда я, которому "посчастливилось" получить такой "ценный" опыт, вам скажу. Ощущения чем-то похожи на огромную тяжесть пудовой гири, которую ставят куда-то в район между лопатками. Там, между лопатками, натурально деревенеют мышцы. Выпрямишься - и "гиря" упадет и отдавит пятки. А ее вес гнет тело вперед. Взгляд стремится зацепиться за узор на ковре с тем, чтобы не подниматься выше белых носочков туфелек. Вот и получается, что самым удобным положением является полусогнутое. И нужно прилагать постоянные усилия, чтобы не сутулиться.
   Спешу похвастаться! Еще одна галочка в длинном перечне "Это должен сделать всякий попадун" поставлена! Пункт "Визит царя/короля/президента/князя/императора" можно считать выполненным!
   А взглянув на красивое личико столь юно выглядящей императрицы, я понял кое-что еще. И внутренне похолодел от свежеобретенного знания.
   К сожалению, в присутствии Ее Величества мой ИБК, выдав предупреждение о блокировке, отключился.
   Наверно, осуществлялся один из многочисленных протоколов безопасности - и в присутствии Императрицы работающие ИБК у подданных этим протоколом предусмотрены не были.
   Так что я не смог сразу уточнить глубину дыры, в которую свалился (и все еще падал) исключительно по собственной невнимательности и беспечности. Но и без информации из сети некоторые подозрения переросли в уверенность. Но что я ТАК попадусь - такого я не ожидал!
   Императрица вошла в палату не одна - у двери УЖЕ обреталась девушка, врывавшаяся несколько минут назад. Чакра. Видимо, охрана. Или секретарь. Или порученец. Или еще что-нибудь. Я в этом не разбираюсь.
   Чакра, опершись спиной о косяк двери, с загадочной улыбкой рассматривала застеленную постель. И меня нервировала и эта ее улыбка, и этот ее взгляд. Довольный, как у кошки Муськи, таки стащившей с разделочной доски и благополучно схарчившей рыбью голову.
   Потому что Чакра была чертовски похожа на Розу, что пять минут назад я отметил лишь мельком. И зря только мельком - у меня было две-три минуты залезть в сеть (правда, ничего бы это уже не изменило, увы).
   - Кейлин-Кейлин! - Казалось, Кассиопея искренне расстроена. - И что же мне с тобой делать, малыш?
   Звучало это настолько неожиданно, что я парадоксальным образом стал успокаиваться. Будь, что будет - два раза уже умирал, опыт огромный - большинство такого не имеют.
   - А какие варианты, Ваше Величество?
   - Вариант только один, малыш. Ты ставишь на ноги малышку Альер и свободен, как ветер. Будешь обласкан и награжден, само собой. Вот чего бы тебе хотелось от жизни, Кейлин? Скажи мне? Только честно!
   - Я пока не сделал того, о чем вы сказали - поэтому и просить о чем-либо считаю преждевременным.
   - Ну, а все-таки?
   - Простите, но я настаиваю... Ваше Величество.
   Сказал и сам охренел от собственной смелости. Или у Кея железные яйца, или у меня - титановые. Чакра в дверях застыла и восхищенно просемафорила бровями: "Сумасшедший! Самоубийца!"
   Кассиопея какое-то время рассматривала меня, как обезьянку в клетке... вот как, оказывается, они себя чувствуют, когда на них в лабораториях всякие люди в белых халатах смотрят.
   И неожиданно расхохоталась. Весело и искренне:
   - Они настаивают! Ха-ха-ха! Ой, не могу! Настаивают! "Простите, но настаиваю"! Ай, молодец! Ха-ха-ха...
   Через минуту она кое-как успокоилась.
   - Спасибо, мальчик! Ты сделал мой день! - Она вытерла слезы. - Ну, а все-таки? Вдруг твоя просьба потребует времени? Мне захочется сделать тебе подарок, а я неготовая - поставишь бедную женщину в неловкое положение. Ну? Чего ты хочешь? Принцессу в жены? Полцарства в придачу?
   Как же тяжело с людьми... существами, власть которых сравнима с божественной! Они так давят!
   Соберись, тряпка! Не гнуть спину! Смотреть прямо и смело! Не сцать, сцуко!
   Можно сколько угодно себя накручивать, но, боюсь, понять меня сможет только тот, кто попадал в схожую ситуацию... А найти такого "счастливчика" будет затруднительно. Единственное, на что меня хватило - выпрямиться и сидеть в кресле с более-менее прямой спиной.
   "Ничего, Кей! Зато, когда она выйдет за дверь, ты испытаешь ТАКОЕ облегчение, что воспаришь над землей..."
   - Я еще не придумал, Ваше Величество.
   Кассиопея с огромным интересом наблюдавшая за моей внутренней борьбой, одобрительно покивала:
   - Обычно мои подданные более... шустры, когда дело касается исполнения их желаний. Ладно, - Она махнула рукой. - Придумывай. Учти, у тебя не так много времени - остаточный пространственный след обычно держится декаду. Ну, в твоем случае, скорее всего, продержится еще дней пять... Разумеется, мое предложение останется в силе, если ты, малыш, выполнишь мою маленькую... просьбу.
   - Да, Ваше Величество.
   - Выздоравливай, малыш Кейлин. Выздоравливай. Но не торопись выздоравливать до конца - есть мнение, что твое неважное самочувствие и проблемы с памятью являются внешним проявлением Следа.
   М-да... очаровательное пожелание здоровья и долгих лет жизни!
   Она выпрыгнула из кресла, и я поднялся следом. Кассиопея сделала движение к двери, но что-то вспомнила и задержалась:
   - Вот, кстати, возьми. Это тебе.
   Она что-то положила на столик рядом с пачкой сигарет, оставленных Розой:
   - А то пришла, напугала малыша и ушла. Как-то некрасиво. Я слышала, что ты одной вредной привычкой обзавестись уже успел. Зря ты это - здоровье надо смолоду беречь, не полагаясь на медицину. А может и правильно - умрешь молодым и не успеешь попробовать. Обидно, да. Всего хорошего, Кей!
   А уж как мне будет обидно! И, получается, до этого мне, ДЕЙСТВИТЕЛЬНО, желали здоровья и долгих лет жизни!
   - Всего хорошего, Ваше Величество.
   Видимо, я опять сказал что-то не то, так как, прежде чем скрыться в коридоре, Кассиопея снова фыркнула.
   Я подошел к столу и взял подарок в руки.
   Зажигалка. Небольшой маленький брусочек из синеватого металла. Устройство совершенно примитивное - под крышечкой находится колесико и фитиль, внутри что-то булькает. На обеих плоских сторонах - герб императорской семьи (кто б сомневался - какая-то хищная зверюга типа льва).
   Ни встроенного фонарика, ни бластера, ни открывашки для пива... только и исключительно устройство для получения открытого огня.
   Это очень дорогой подарок. На центральных мирах Империи царит универсальность. Ружье должно не только стрелять, но еще помогать рыбачить, разделать пойманную рыбу, связаться с кораблем на орбите и превратиться в жилой модуль для туриста.
   И такие вот неуниверсальные предметы, как ПРОСТО зажигалка, ценятся достаточно высоко. А уж принятые из рук Ее Величества... ну, или собственноручно ею оставленные.
   Вначале напугала до икоты, потом подарочек приятный сделала. И уползла в коридор довольная. Сразу видно, какой обширный опыт управления у трехсотлетней королевской кобры.
   Очень своевременный подарок, кстати - вокруг повсеместно почти магические технологии, а раздобыть открытый огонь так же "легко", как какому-нибудь пещерному человеку в дождливом лесу. А рассчитывать на Розу в плане получения огня теперь уже не приходится - вряд ли я вообще ее когда-нибудь увижу. Впору осваивать работу палочкой и дощечкой, по старинке - спичек и одноразовых зажигалок с прозрачными стенками тут не найдешь.
   Так что подарок приятный. Если б не все сопутствующее.
   При этом можно быть уверенным, что эта зажигалка практически неубиваемая, запас топлива в ней - лет на сто-двести, а пламя не задует никаким ветром... Это тоже будет нормальным.
  
   +++
  
   - Куда ты сейчас? На Реферму?
   - Да. Оставляю проблему Альер на тебя. Как ты думаешь, он справится?
   - А чего ему там справляться: его дело мальчиковое - сунул-вынул и адью! Прижмем их друг к другу покрепче, запустим генераторы свертки и - доброе утро, дорогая внучка!
   - Он мне понравился.
   - Ой. (после непродолжительного молчания, несколько неуверенно) Мам, ты же не принялась за старое?
   - И никогда не прекращала. Надо только решить, кому его отдать. Или кого - ему? Решено! С Альер у него понятные разногласия, но ничего особо дорогого он в той катастрофе не потерял. Стерпится - слюбится. Ее и подсунем - пусть девочка искупает свою глупость собой, так сказать. А можно - дочек Чакры или Вилимы... Чакра, возражения?
   - Никак нет, Касси! Могу хоть всех отдать!
   - Нет, всех нам не надо. Они его сожрут слишком быстро... И Вилиму тогда напрягать не будем.
   - То есть, ты считаешь...?
   - А ты не считаешь, доча? Прости, милая, но мне хватило двух минут, чтобы определить очевидный факт - от Кейлина Танилалу там только смазливая мордашка и привычка теребить мочку уха. И я не понимаю, для чего тебе понадобились все эти... "проверки" типа бассейна и сигарет. В шпионы никак не наиграешься или развлекаешься за счет бедного больного мальчика? И за счет казны. А так все понятно. Кстати, у нас разрешена полигамия - если хочешь, можешь присоединиться к Альер. А если ОЧЕНЬ сильно хочешь, то - вместо. Ты же, если не ошибаюсь, "в поиске"?
   - Мам! Ты слишком... Давай, не будем об этом снова!
   - Дорогая, меня до сих пор не спихнули с императорского табурета по одной простой причине: я умею подбирать кадры, мне везет с кадрами, мне попадаются уникальные кадры, кадры сами выходят на меня. Кадры! Вот настоящая причина! Ты же не будешь повторять глупости и утверждать, что дело лишь в том, что я способна уничтожить планету? Кстати, у меня после этого всегда сильно болит голова.
   - Причем тут Кей? Всего лишь потенциально сильный энергет. У нас таких - залейся.
   - Я готова разменять способности этого мальчика на мнимую личную свободу двух и даже трех своих глупеньких пра-правнучек. Или правнуков, если мальчик - свободных взглядов.
   - Хорошо, что мнимая свобода твоей любимой дочурки...
   - Не возражаю! Если он не вызывает у тебя явного отторжения - я не возражаю. Забирай! Это даже будет хорошо - уж ты его в черную дыру коллапсируешь. Тем более, у меня еще есть дочери - ты не единственная. Ты ведь его уже контролируешь, не так ли?
   - Чарха бурого я его контролирую! Его "менталка" закрыта наглухо! Пролезла, как последняя стажерка, на красные и оранжевые сегменты "витала". Точка! Чакра, не скалься! Скажешь кому - придушу! У меня вас - аж десять обормотов!
   - Я ничего не говорю, бабуль! Стою тут в сторонке и осуществляю комплекс мероприятий по охране особо важного...
   - Вот стой, молчи и осуществляй!
   - Ой, то есть о том, как я застукала свою бабушку в постели с молодым пилотом - кому-нибудь показать все-таки можно?
   - Да. Еще одно слово и показывать это ты сможешь только покойному дедушке! Мам, ты представляешь, я пролезла только на сексе! В сферу подростка! Подростка! Да меня ж засмеют! МЕНЯ! Вон, даже внучка зубы показывает! А ну не скалиться, я кому сказала!
   - Он не подросток. Его базовая личность чуть старше. Все равно сосунок, конечно, но уже не инфант. Но я поняла. Тогда, дело несколько осложняется. Тебе решать. Но если мы его не будем контролировать - значит, контролировать его не будет никто. Вопросы?
   - Поняла. С этим двумя... что? В расход?
   - Придумай, что-нибудь, ты же умная. Пока с Танилалу вопрос не решен окончательно - не должно быть даже возможности какой-либо утечки.
   - Они успели сообщить по команде.
   - Тц. Умные мальчики. Хоть и глупые, раз полезли с этой инициативой "перекрытия информационного канала, порочащего честь и достоинство...". Выслуживаться тоже надо с умом. Значит, чисти всю цепочку - не мне тебя учить. Хотя, учить вас еще и учить, конечно. В общем, не маленькая - сама разбирайся в своем хозяйстве.
  
   +++
  
   Внутренний голос был прав: когда Императрица Кассиопея со спутницей покинули мою палату, я испытал невероятное облегчение, сравнимое с оргазмом. Мир вдруг стал таким ярким, красивым, насыщенным. Появились запахи, ощущения движения воздуха на коже, небывалая легкость внутри.
   Очень-очень сильно надеюсь, что нам с Ее Императорским Величеством встречаться больше не придется.
   Стыдливо высветив приветственное сообщение, мой ИБК загрузился снова. Я спохватился и сделал то, что должен был сделать, как только увидел сходство Чакры и Розы.
   Я отправил сохраненный запрос по фотографии Розы, но "натравил" его совсем на другую базу - не на моих знакомых и друзей, а на фотографии императорской свиты. Секунда поиска - пусто. Я сильно удивился - ну, не мог я так ошибаться! Хотя, очень может быть, охрана Императрицы будет засекречена наглухо. С другой стороны, та же Чакра не могла не мелькнуть на записях официальных выходов - но, когда я прогнал с теми же параметрами ее фотографию - найти тоже ничего не удалось!
   Наверно, по наитию... а может, наконец, здравый смысл заборол трусливое подсознание (или наоборот - кто из них трусливее, тот еще вопрос), в упор не замечающее самый очевидный вывод - и я запустил поиск по базе "Императорская семья".
   Кажется, я даже нажать на виртуальную кнопку "Пуск" не успел, а результат уже был перед глазами. Наверно, из-за того, сортировка шла по степени родства от Ее Императорского Величества Кассиопеи.
   Хорошо, что после ухода Императрицы я сидел в кресле. Потому что реальность, как обычно, переплюнула самые пессимистичные прогнозы (нет, вру, был еще один вариант, еще круче и брутальнее, но я только что видел императрицу своими глазами и это не Роза - так что пронесло).
   Друзья! Поздравьте меня снова! Малый попаданческий набор реализован полностью!
   Я таки умудрился поиметь принцессу!
   Розали ни-Ровено ан-Кадагри. Третья (третья!!!) дочь императрицы от второго мужа, покойного Льеста ни-Кадагри. Второго не потому, что в Империи официально разрешена полигамия, а потому, что первый муж помер. Ну, и второй - тоже. Удивительно, но, кажется, от старости. Ну, с такой супругой - ожидаемо. Сейчас третьего догрызает, кобра императорская...
   И, кстати, о птичках и цветочках. Розочка, с внешностью двадцатидвухлетней девушки - действительно, старушка. И ей уже стукнуло двести шестьдесят четыре годочка. И у нее пятеро взрослых детишек. И внуки. Итого одиннадцать штук внуков. Вот Чакрани ни-Ровено ан-Кадагри, например, одна из этих внучек (дите-дитем, всего 139 лет - вся жизнь впереди)
   Вы можете себе это представить?! Роза - не правнучка какая-нибудь, не внучка, а императорская дочь! Дочь!
   Ну, что можно сказать... Это п...ц!
   Кей, это - п...ц! П...ц, это - Кей! Познакомьтесь. Потому что, судя по всему, встречаться вам теперь придется часто.
   Гребанные законы жанра.
  
   +++
  
   В мыслях было полное смятение. Что-либо решать сейчас, планировать, думать - бесполезно - мысли резво расплывались в стороны испуганными мальками.
   К счастью, как и Кей, в своей прежней жизни (до начала семейной жизни, ленивой и размеренной) я был не чужд занятий спортом и прекрасно знаю замечательный способ приводить мысли в порядок. Да! Та самая пробежка!
   Роза... Точнее, третья наследная принцесса Ее Высочество Розали ни-Ровено ан-Кадагри (и еще сколько-то родовых имен и титулов) после визита Императрицы ко мне не пришла (как и ожидалось), и я сомневаюсь, что вообще когда-нибудь еще ее увижу. Уж точно, не в своем прежнем, медсестры, качестве. И - слава богу!
   И вот, оказывается, в чем была причина охреневания на лицах родителей. Они-то, в отличие от сына, принцессу узнали. И думали, что сыночек вертит я ее на своем... вполне осознанно.
   И вот почему медсестра Кора шарахнулась от меня, как от зачумленного, когда я сделал намек на то, чтобы она осталась и "почитала сказку на ночь" - видимо, тут не принято уводить у принцесс их хахалей.
   Меня никто не задерживал, и я беспрепятственно вышел на улицу. Беговой маршрут за неполную декаду я запомнил, так что о том, что заблужусь - можно было не беспокоиться. Можно будет даже попробовать выйти на спортплощадку - общий принцип управления тренажерами через ИБК я, кажется, уловил. Если я кому понадоблюсь - найдут.
   Мысли пришли в норму на десятой минуте мерного бега трусцой. Вдох - выдох, раз - два. И вот уже мысли размеренно идут большими рыбинами одна за другой, не мельтеша и не дергаясь. Спокойно, солидно, не очень торопливо.
   Пока стоит отбросить поведение принцессы Розали - мне сейчас не до спасения своего пострадавшего самолюбия. Ну, да, мной попользовались. Во всяком случае, трахались со мной не только ради получения удовольствия и не из-за внезапно вспыхнувших чувств (ну, будем оптимистами - не только из-за них). Я этим недоволен? Меня насиловали, заставляли, принуждали? Нет? Ну, и заткнись - без красавицы Розали проблем хватает.
   Ее Императорское Величество вряд ли обманывает - не тот, знаете ли, уровень, чтобы обманывать в мелочах. Обладая ее ресурсами, можно себе позволить говорить прямо и откровенно, не прячась за иносказания и тонкие намеки. И прямо предупреждать о неприятностях. Так что, если я вытащу сучку Альер с того света - будет мне и принцесса в жены и полцарства в довесок.
   Правда, принцесса в жены мне нахер не уперлась (одной поиметой достаточно), а от полцарства любой мало-мальски здравомыслящий человек сам будет отбрыкиваться до последней возможности.
   Ладно, допустим. Допустим, я сумею вытащить Альер. Или она самостоятельно придет в себя до того момента, когда терпение Императрицы Кассиопеи иссякнет. Как гласит одна из аксиом, известная мне еще с того мира: "Нетерпение начальника прямо пропорционально служебному положению". Итак, если принцесса приходит в себя - чего мне требовать? Впрочем, у Императоров не требуют, у них нижайше просят.
   "Мне надо на Землю!" - Скажу я. Вот так вот возьму и скажу. Во власти ли Императрицы помочь мне вернуться на Землю? А ведь это - единственное, что мне нужно. Не комфортабельный же катер с возможностью межзвездных перелетов, как родители, просить? С другой стороны, вот разживусь я координатами Земли - я к ней пешком пойду? Вот-вот. Так что комфортабельный катер - это не такая уж и плохая идея. К тому же здесь космические корабли (если просто для вояжа) могут пилотироваться одним-единственным членом экипажа. Вот как яхта этой су... (так! Отвыкаем!) Ее Высочества принцессы Альер.
   - Вар Танилалу... - Тихонько позвали сбоку.
   Я скосил глаза - на полшага сзади, старательно не забегая вперед, трусцой двигалась девушка. Рыжеволоса, кареглаза, белокожа. С веснушками. Невысокая. Крепкая, но без излишеств, как и положено бегунье с большим стажем. И привлекательна, как положено медсестре центральной клиники Флота, всегда заботящейся о поддержания высокой планки в деле подбора медперсонала.
   - Меня зовут Милена, вар Танилалу. Вот... - На мой ИБК пришел пакет-визитка. - Меня назначили к вам... помогать.
   Говорит спокойно, не задыхается. Тренированная.
   - Отлично! Что у нас по плану, Милена?
   Девушка, почти не скрываясь, облегченно перевела дух - от юноши возраста Кея можно было ожидать взбрыков, "бычки" и возмущений "А где моя прежняя любимая медсестра, Роза Кадагри?! Хочу Кадагри! И плевать мне, что она - принцесса! Хочу-у-у!"
   - По плану, вар Танилалу, у нас тренажеры и бассейн!
   Она подчеркнуто обращалась через официальное "вар". Не горит желанием перейти на неофициальный тон? Не желает выполнять пункт договора "оказать пациенту релаксирующие услуги"? Или - всё - халява у Кея Танилалу кончилась ("время вышло, продлять будем?")? Или на мне теперь несмываемая печать "Я с ним переспала! Не влезай - убью! Моё!", оставленная принцессой? Или никто не хочет связываться с человеком, которому Императрица выкатила ультиматум?
   Вот последнее предположение о причине моей непривлекательности для симпатичных лиц противоположного пола кажется наиболее вероятным.
  
   +++
  
   Решили не тянуть кота за хвост. После бассейна у нас по плану была Ее Высочество принцесса Альер. На обед. На сладенькое, так сказать.
   В девичьей светелке было примерно два десятка человек - точно сосчитать не смог, так как в глазах зарябило от маркеров с учеными степенями, титулами и военными званиями. ИБК даже применил фильтр, чтобы эта витрина карьерных достижений и роста по службе чуть поблекла и перестала перекрывать картинку реальности.
   Ни среди врачей, ни среди обслуживающего персонала, ни среди непонятно зачем присутствовавших военных Розы не было. К счастью. Этого я втайне опасался. И чуть-чуть надеялся, чего уж там.
   Сама принцесса (которая Альер) лежала там же, в том же положении. Несмотря на наличие такой толпы народа, укрыта она по-прежнему не была. Странно - вроде, августейшая особа, а лежит голышом перед избира... благодарными подданными.
   В этом обществе более чем лояльное отношение к публичной "обнаженке". Видимо, из-за куда более приличного внешнего вида среднего "имперца". Но люди предпочитают ходить одетыми. А ведь технологии позволяют убрать всякую видимость одежды и при этом не дать человеку замерзнуть или испытывать неудобства от непогоды. При этом большинству имперцев стесняться нечего, и есть, что показать. "Волшебная" медицина и условия жизни за тысячелетия (сколько там уже Экспансия идет? Четыре тысячи лет?) выковали очень красивую нацию. Взять тех же медсестер: их внешность - норма в этом обществе. Не эталон, а - норма!
   От мыслей о причинах августейшей наготы меня отвлек Длитун ан-Киевалло. Академик каких-то непонятных наук, ректор какого-то неизвестного университета, и прочая, и прочая гостеприимно повел рукой в сторону "спящей красавицы":
   - Ложитесь, молодой человек.
   Угу. "Присаживайтесь, гражданин".
   - Простите... куда? - Уточнил я, начиная подозревать, что юморист в моем лице, кажется, дошутился со сказкой о спящей красавице.
   - Вот прямо на нее и ложитесь, молодой человек! - Кажется, академик наслаждался ситуацией. Если преподает - то троллить студентов должен по-черному.
   - Ну, хотя бы простынку постелите!
   - Что за неуместная стеснительность, вар Танилалу! - Возмутился еще один ученый хрен (читать его профиль я даже не стал - слишком много должностей и званий). - Вы уже взрослый человек! Давайте, без пошлых мыслей! Мы тут, между прочим, человека спасаем! Или у вас какие-то сомнофилические наклонности, а? А может, какие-то поползновения по отношению...?
   - Кхм-кхм... - Веско прокашлялся один из присутствующих, и остальные почтительно умолкли.
   А мне стало очень неуютно - еще б присутствующие не заткнулись: в профиле этого вара было записано коротко и ясно: "Эвелин ни-Ровено, адмирал Флота". Если кто забыл - тот самый принц, что меня... "спасал". И, по совместительству, дедушка принцессы Альер. Если Сеть не врет, то - один из сильнейших энергетов Империи, специализирующийся на окислении органики... проще говоря, этот молодо выглядящий блондин-голубоглазик в состоянии превратить в унылый пепел половину цветущего континента. А может и весь, если лениться не будет. Озай-переросток...
   - Молодой человек заботится о чести и добром имени благородной девушки, вары.
   Эта сучка-то? Благородная?! Да на ней пробы ставить негде - в сети такие байки про нее ходят!
   - Это достойно уважения и благодарности. У нас еще есть некоторое время до нейтрализации остаточного Следа. Предлагаю подойти к вопросу лечения постепенно, по-научному. Глория! - Он повернулся к одной из присутствующих женщин. Тоже в белом мундире. - Глория! Простынку!
   Кажется, я начинаю ненавидеть сказки с участием принцесс! Горячо и искренне!
  
   +++
  
   Бл... Принцесса не изволила проснуться на первом сеансе. А вот я самым позорным образом уснул! Как только возлег на спящую, минуту поворочался на выпуклостях, пытаясь сообразить, куда бы пристроить руки, и... вырубился, уткнувшись носом в тоненькую шейку! Надеюсь, не обслюнявил ее... а то проведут генетическую экспертизу и - "кто последний, тот и папа".
   Растолкали меня через два часа, никак не комментируя мой крепкий и здоровый сок (я, и правда, хорошо выспался). Я слез с принцессы (охренеть! "слез с принцессы" - эдак между делом... "поковырялся в ухе") и воззрился на ученую братию.
   Наши ряды редеют - принц куда-то исчез. Занятой человек - понимаю. Или звереет дедушко, когда смерд на его внучку залезает. Осталось три человека - академик Длитун, академик Маоло-Ритун и профессор Пиронал.
   А все остальные, надо полагать, входили в свиту принца, и вымелись вместе с ним. Или должны были его сопровождать на территории клиники по протокольно-карьерным соображениям - у нас же, когда президент забредает в какую-нибудь больницу, вокруг не протолкнуться от всех заинтересованных - от министра здравоохранения до главврача и дежурного по этажу.
   - Очень неплохо, молодой человек! - Длитун был доволен. Очень. - Результаты великолепные. В следующий раз постарайтесь подольше оставаться в сознании.
   - Так то, что я заснул, это - не ваша заслуга, вар Длитун? - догадался я.
   - Нет, разумеется! Это - вполне нормальная реакция сознания на увеличение напряженности поля измененных метрик! Вы же пилот - должны знать, что вытворяет сознание человека в условиях подпространства, если не озаботиться защитой!
   - Конечно-конечно. - Торопливо согласился я. - Просто не ожидал, что столкнусь с этим явлением здесь. И, кстати, я - практикант. - Вспомнил я слова Кея во время катастрофы.
   - Должны были узнать, вар Таниналу! Это же просто - у каждого своя уникальная реакция на подпространство, а вы, испытав знакомые ощущения, должны были сделать соответствующие выводы! Очень просто!
   - Я не выспался с утра. Я один вообще плохо высыпаюсь. Так что у моей сонливости могли быть вполне простые физиологические причины.
   - Хм... "один плохо высыпается". - Нахмурился профессор, посмотрев куда-то в пространство. - Хорошо, что-нибудь придумаем!
   Подал голос профессор Пиронал. Тот самый, обвинивший меня в сомнифилических наклонностях:
   - На следующем сеансе, вар Танилалу, - Он безо всяких церемоний сдернул с принцессы обмявшуюся простынку и усмехнулся, когда я торопливо ответ взгляд. - Уж, простите, обойдемся без простынки. Нам нужен полный телесный контакт!
   "Нам (!) нужен..." Да мне он даже рядом не упал!
   - А когда у НАС следующий сеанс?
   - Вас позовут, вар Танилалу. Обязательно. Без вас не начнем.
  
   Глава 6
  
   Поздно вечером пришла Роза. Не приснилась, а именно пришла. Собственной августейшей персоной.
   Меня это обрадовало. А потом расстроило из-за того, то обрадовало - я-то ожидал от себя большего здравомыслия и хладнокровия. Правда, не думал, что она вообще придет, так что можно сказать - был захвачен врасплох. И - да - если кто-то скажет, что я оправдываюсь, то честно соглашусь.
   Не думаю, что она выполняла рекомендации профессора Длитуна, обещавшего решить вопрос с моей бессонницей. Но, подозреваю, что если б я прямо спросил, какого бурого чарха она приперлась ко мне в постель, то именно распоряжение профессора "помочь" пациенту с бессоницей послужило бы формальным поводом... более того, уверен, что мне бы это распоряжение показали бы. За электронной подписью профессора. И сам профессор подтвердил бы, если б у меня хватило наглости беспокоить его в такое позднее время.
   Так что никаких вопросов я задавать не стал. И, совершенно зря, так как инициативой в разговоре уверенно завладела эта хитрая змея:
   - Ты чего такой смурной? - Шепнула она, как ни в чем не бывало, стягивая одеяло и пристраиваясь рядом.
   Я не ответил, и меня ущипнули за бок... с трудом ущипнули - ухватиться там за что-либо затруднительно.
   - Волнуюсь о здоровье Ее Высочества... Ваше Высочество.
   Роза, уже успевшая по-хозяйски меня оседлать, дернулась, будто ее ударили. Застыла. Вспыхнул желтый огонек над изголовьем кровати. Роза наклонилась к моему лицу - голубые глаза пристально меня рассматривали долгую-долгую минуту:
   - Постой, Кей. Погоди-погоди, - Прошептала она, осторожно слезая с меня и уткнувшись подбородком в мою грудь. - То есть ты хочешь сказать, что до этого не знал, кто я? Мы исходили из того, что потеря памяти у тебя частичная... а сам ты на потеряю памяти никогда не жаловался... Нет, правда? Правда-правда? Ты не знал, кто я? Я-то думала, что ты меня узнал!
   - Ты очень похожа на свою маму, Розали. На Ее Императорское Величество. Кто ты - я догадался только сегодня. Нашел в сети.
   - Да-да! - Быстро покивала она, причиняя некоторую боль острым подбородком. - Очень-очень похожа - такая же умница и красавица. В том-то и суть! Я уже как-то привыкла, что если не маскируюсь, то меня любой узнает. А ты, получается, не знал! Дела-а-а... Ну, ты молодец! - Захихикала она. - Трахнул принцессу, не зная, кто она! Как обычную девчонку! Прикольно!
   Она помолчала, а я не ответил. И Роза стала серьезной. Приподнялась на локтях:
   - И? Что же изменилось?
   - Я курсант училища с аграрной планеты, ты - выясняется - принцесса. Изменения налицо.
   В этом месте любая правильная принцесса должна сказать, что "курсант училища" - это очень-очень временно, а так все адмиралы когда-то начинали курсантами. То есть прозрачно намекнуть на преференции и бонусы от знакомства с таким сокровищем, как она.
   Зачем провоцировал? Наверно, чтобы лишний раз убедиться в том, что принцессы - те еще твари.
   Но, видимо, Роза не читала земных форумов по доморощенной психологии и не смотрела земных сериалов по тематике "Богатые тоже плачут", потому что легко и непринужденно поставила меня на место. Что неудивительно при ее двухсотлетнем опыте укорота мужей, любовников, сыновей и внуков.
   И сделала это одной-единственной выверенной фразой:
   - Тю-ю-ю... Между прочим, Кей, я - не бревно!
   Я даже растерялся от непонятого пока выверта женской логики. А ведь, казалось бы, привычный человек! Это было настолько абсурдно и неожиданно, что обида, злость и горечь если и не исчезли, то очень сильно редуцировали. Я попытался найти смысл этого странного утверждения. С наскока смысл не нашелся. Удивленно посмотрел на довольно улыбающуюся Розу.
   - Ты ведь только бревна не трахаешь, Кей. - Пояснила она весело. - А принцессы - это кто угодно, но не бревна, Кей!
   "Один - ноль" в ее пользу.
   Через некоторое довольно продолжительное время, за которое не было сказано ничего членораздельного, Роза занялась тем, чем занимаются почти все женщины после бурного секса - продолжила выносить мужской мозг с удесятеренной силой:
   - Я думаю - какой парень смелый! Говорит со мной, будто я с ним на одном курсе учусь! Еще и заигрывает так осторожно, анекдоты травит. Не подчеркивает мой социальный статус... С кем раньше не говорила - каждый волей-неволей заставляют меня вспоминать, что я аж дочка своей мамочки. А мужчины трахали мою будущую корону, а не меня... Уж прости за эти подробности... Ты как относишься к тому, что у меня были мужчины? А-а-а, ты собственник... Ну, сам понимаешь, как это глупо - ревновать меня. Но - правильно. Меня надо ревновать! Кей, а ведь я серьезно! Оставайся, Кей! Техническая должность при штабе, даже не переживай! Должность в штабе Флота, а? Родителей сюда перетянешь. Сестру. Родители - так себе, ты уж прости. А сестра - прикольная! А должность в штабе - синекура. И без глупых начальников над собой. Один-единственный начальник над тобой - начальник штаба. Мой сын. Хороший мальчик...
   Я мысленно передернулся.
   Да уж. Прислушался к себе и со всей определенностью понял, что даже выход на возможности штаба Флота, даже вероятность быстрее раздобыть координаты Земли (если это вообще возможно) - ничто по сравнению со стыдом, который я сам буду испытывать, ведя жизнь альфонса при принцессе.
   А Роза, будто почуяла (хотя, почему "будто"):
   - А хочешь - не синекуру, а вполне нормальную работу. Адмиралам, знаешь ли, влом самим катерами и яликами управлять. По статусу не положено. Нужны пилоты, стюарды, техники. Стюардессы тоже нужны, но это не наш случай - кто-то ж должен и работать, верно? Жалование у штабных - высокое! На жизнь в столице хватает! Ну, да - рано или поздно мы друг другу надоедим - я девушка ветреная, да и ты парень хоть куда! И Коре, бедняжке, неприличные намеки делал - она на тебя жаловалась! ("Не жаловалась, а докладывала" - мысленно поправил я) Ай-яй-яй! Но тут все в твоих руках! Ты и в столице не пропадешь... со мной или без меня!
   Мягко стелет, стерва.
   - Об этом рано говорить. - Я легко вклинился в монолог, в котором принцесса, наверно стаю волков съевшая на переговорах, специально оставляла лакуны вопросительных пауз. - Ее Величество поставили условие - если Альер придет в себя, будет мне небо в алмазах, а если не придет, то алмазов не будет - небо будет в клеточку.
   - Пф! "Небо в алмазах", - Просмаковала она. - А почему "в клеточку"? Ну, не придет она в себя и что? На рудники сошлют? Так там полностью роботизированная добыча - производительность ручного труда крайне невысока - люди там не очень-то и нужны. Оштрафуют? Не смеши! Наезды Контроля? Первое - у них ничего толком на тебя нет. Второе - со мной они ТОЖЕ ссориться не захотят. А с мамой я договорюсь: в конце концов, Альер - дальняя пра-правнучка, а я - на минуточку - целая дочка! Ой, погоди! Все хотела проверить. В глаза мне смотреть! - Она снова зажгла "светляк" и нависла надо мной, впившись взглядом в мои зрачки. - Я - Ее Высочество Розали ни-Ровено ан-Кадагри! - Торжественно произнесла она. - Наследная принцесса Великой и Блистательной Тысячезвездной Империи! Третья в очереди на императорскую корону!
   И че? Да мне посрать, если честно! И на твою третью корону и на Блистательную Тысячезвездную... Вертел я вас всех... по отдельности и всех сразу!
   - Вот! - Она снова рухнула на мое плечо. - Вот! О чем я и говорю! Смотришь, как на дурочку. Тебе фиолетово, кто я. Это ж замечательно! Наоборот, узнав о том, что я принцесса - ты огорчился, надумав себе всяких глупостей! Это же здорово! Оставайся, Кей? Ну, позязя!
   Как бы мне ее заткнуть? Ослепительно красивая женщина, но сейчас ее чириканье сильно раздражает!
   - Вижу, ты отдохнула?
   - Эй-эй!
   - А я предупреждал тебя насчет бревен!
   - Ай! Только не туда-а-а!
  
   +++
  
   Роза свернулась калачиком под боком и сопела. А главное - молчала.
   "Один-один"?
   Врет она все, конечно. Не надо забывать, что принцессе - аж двести шестьдесят лет. Двести шестьдесят лет! Это же уйма времени! Четверть тысячелетия! Это такой колоссальный опыт! Тем более, если жизнь прошла в окружении таких змей, как Императрица Кассиопея.
   И я со всем своим опытом тридцатилетнего начальника крохотного отдела из трех человек небольшой земной фирмочки и всего лишь девяти лет брака, для нее - младенец. Таких, как я, она может обыгрывать пачками, как какой-нибудь маститый гроссмейстер-шахматист - детишек-даунов в ходе благотворительного сеанса одновременной игры.
   Да и если проанализировать наш разговор - сплошное ублажение мужского самолюбия. Ах, какой я замечательный, ах, какой я мужественный, смелый, бескорыстный и нетщеславный. А это клише из фантазий "простого народа" про жизнь аристократов: "мужики трахают не меня, а мою возможную корону", а я такой-сякой, не обращаю внимания на ее социальное положение и благодарная принцесса в ответ воспылала ко мне многокилометровыми ответными чувствами. Тьфу!
   Нет-нет-нет, оставаться нельзя. И дело даже не в предлагаемой жизни альфонса - ради возвращения на Землю можно было бы стиснуть зубы и потерпеть. Особенно, если учитывать щадящий для мужского самолюбия вариант с реальной работой в Штабе... под начальством ее сына. Сына, который в несколько раз старше меня и у которого уже ДАВНО есть правнуки! Бр-р-р!
   Дело в настоящей причине, по которой Ее Высочество загорелась идеей оставить меня в столице. Что это может быть?
   Бурный секс? Ой, не смешите мои тапочки - вот уж с чем у Ее Высочества не должно (и, наверняка, нет) проблем, так это с нахождением высококлассных профессиональных жиголо!
   Человеческая симпатия? У стервы с четвертьтысячелетним стажем, полученным в серпентарии Императорского Дворца на Реале? Самим не смешно?
   Пф! Моя теоретическая способность вылечить Альер? В том смысле, что меня решили таким образом мотивировать на большее усердие? Большее усердие, простите, в чем? В процессе, который я не контролирую и вообще не понимаю, как он происходит (и она об этом прекрасно знает)? Чушь! Тем более, сделали ремарку о том, что, де, придет в себя принцесса, или не придет - мне ничего плохого за это не будет - "Оставайся, мальчик, с нами! Будешь нашим королем!"
   По-моему, при вдохновении на подвиги на ниве спасения принцесс так не делают! Дескать, спасешь - хорошо, а сожрет ее дракон - да и хрен с ней!
   Ладно, давайте сделаем предположение, вытекающее из моего уникальности положения. О котором, выходит, знаю не я один. У всякого нормального попаданца должны быть уникальные способности. У меня они есть? Кажется, Роза обмолвилась, что у меня проклюнулись способности энергета. Похоже на правду: во-первых, мой непонятный "янтарь" (который, непонятно, что и как делает), во-вторых... во-вторых, законы жанра, мать их! Которые уже не раз доказали - от них отмахиваться нельзя!
   И - обмолвилась ли? С ее опытом следует ожидать, что любое сказанное слово, любой жест и движение зрачков - выверены и отточены! В ее поведении вообще не должно быть места неосознанным движениям! Думаю, что Роза даже в моменты страсти не отпускает вожжи. Да и есть ли та страсть?
   Ну, энергет, и что? Способность редкая, никто не спорит, но - совсем не уникальная. В любом случае, это не тот приз, за который принцесса-стерва будет что-либо предлагать... тем более себя. Кстати, "принцесса плюс полцарства" за спасение одной-единственной принцессы (при наличии в запасниках почти тысячи других) - это тоже как-то слишком. Переплачивает Ее Величество, переплачивает.
   О, да! А как лестно было бы считать, что я - такой замечательный и морально правильный, и впечатленная принцесса на меня запала только по причинам моих человеческих качеств. Как приятно это щекотало бы самомнение. М-м-м...
   Спящая рядом девушка заворочалась, всхлипнула и прижалась к плечу, закинув на меня ногу. Ну, самец? Разве не приятно? Разве не щекочет? Еще как щекочет... но бревна мы по-прежнему не трахаем.
   И спит ли "старушка"? Может, продолжает играть?
   Я щелчком отправил "догоревшую" до фильтра сигарету в центр комнаты. Не долетев до ковра, "бычок" растворился в воздухе. Но привычного восхищения высокими технологиями сегодня почему-то не ощутил.
  
   +++
  
   Сегодня меня решили пощадить. Пошли навстречу, так сказать. В апартаментах Ее Высочества была только Ее Высочество и Ее Высочество. Ну, и я. Все остальные заинтересованные лица были показательно выдворены за двери. И особого протеста на лицах я не заметил - то ли по причине предварительной договоренности (дескать, чем бы дитя не тешилось - давайте уважим ребенка, а то оно стесняется), то ли по причине непререкаемого авторитета попечителя центральной клиники Флота Ее Высочества Розали ни-Ровено ан-Кадагри (именно этим Роза объяснила нашу удачную первую встречу... ну, а я потом в Сети уточнил).
   Во всем остальном поблажек не было. Принцесса была без простынки, а голос Розы - без жалости:
   - Раздевайся!
   Немного утешала мысль о том, что никто никогда не осмелится выложить в общий доступ видео, в котором какой-то голый хрен залезает на обнаженную принцессу. Эти записи, наверно, будут идти по грифу СовСекретно и "Исключительно для вуайеристов императорской семьи". Кстати, мой ИБК снова отключился. Видимо, чтобы фоток себе на память не наделал. В мою обширную коллекцию, ага.
   Ну, что можно сказать. Непривычно. На голых женщин я всегда ложился с одной-единственной целью. И никогда от меня не требовали "просто лежать и при этом постараться не заснуть".
   - Ножки ей раздвинуть? - Скалилась Роза. - Лови момент, Кей!
   Зараза едкая! Сонливости на этот раз не было. А вот злость была. На эту стерву, которая играет в непонятную мне игру. На ту стерву, что подо мной, из-за которой Кей угодил в эти перипетии. Даже к Императрице Кассиопее я испытывал совсем не верноподданнические и даже близко не положительные чувства!
   - Ах, да, ты же бревна не... - Роза себя оборвала, а ее голос стал серьезным и напряженным. - Кей! О чем бы ты сейчас не думал, не прекращай!
   А о чем я думал? Я ненавидел. Испытывал ненависть к Розали, к Альер... к Кассиопее. Ко всей этой гребанной императорской семье... к этому миру, такому замечательному из-за своих почти магических технологий и такому гнилому из-за замшелой монархии, в которой люди, способные в повседневной одежде выйти в открытый космос, кланяются каким-то всесильным ублюдкам с почти магическими способностями. К судьбе, которая убила меня, убила Кея, убила мою Леночку, оставила нашу дочь сиротой...
   "Янтарь" колыхался в своих далях, обволакивая ТАМ отражение моего тела. Пластичная бурая субстанция принимала причудливые угловатые формы, с легким скрежетом подрагивая, как живая... ТАМ искажалось пространство, менялись физические константы... наверно... измерять-то было нечем.
   Я услышал топот и гомон возбужденных голосов. Крики команд, щелчки и жужжание каких-то механизмов.
   - Кей, прекрати! - Крик Розы. - Прекрати, пожалуйста!
   Прекратить? Что прекратить?
   Я повернул голову в сторону входа, случайно мазнув губами по носу спящей Альер. Красноватое марево перед глазами почти рассеялось. Пространство с ложем принцессы было огорожено полупрозрачной стеной, по которой часто бежали голубоватые волны света. Кажется, на одном из видео, что я смотрел, так выглядели защитные поля.
   За полупрозрачной стеной толпились люди. Много.
   Уже знакомые мне "рыцари" в доспехах, какие-то остроносые платформы, висящие в воздухе и чутко "нюхающие" окружающее пространство носиками то ли излучателей, то ли сенсоров. И белая головка Розы, едва виднеющаяся за спинами заслонивших ее рослых "рыцарей", выставивших в мою сторону многообещающе выглядевшие стволы.
   - Всем выйти! - Рявкнула Роза. - Поле снять! Немедленно!
   Дисциплина на уровне - никто даже не пикнул: "Но Ваше Высочество, это же опасно! Он же вас покусает!". Правда, такому голосу сопротивляться - это нужна стальная воля - сразу видно достойную дочь своей матери. Секунда-другая, и в палате не осталось никого.
   Роза подошла почти вплотную к ложу принцессы.
   - Кей! - Она была... в непонятном настроении. - Как же ты нас напугал!
   Что тут произошло? Чего они так всполошились?
   И где огромный черный бублик? "Мнемоскоп", кажется? Я вижу только какую-то кучу серой пыли... И где, собственно, ложе? Лежим-то мы, почему-то, прямо на полу. Нет, на полу заниматься ЭТИМ, конечно, куда удобнее, чем на узком специализированном постаменте... Ложе и "бублик" - моя работа? Судя по авралу - да, моя.
   Не ЭТО ли - причина, по которой я понадобился императорской дочке? И императорской мамке?
   И тут меня слегка приподняло. Это Альер вдруг вздумалось набрать в грудь воздуха... и оглушительно чихнуть! Прямо мне в лицо!
   Я не помню, как оказался в двух метрах от лежащей Альер. Помню только, как неосознанно вытирал чужие слюни с лица. Ну, да, воспитанно прикрывать рот ладошкой она не стала. А еще у нее зубы не чищены...
   - Кей... - Голос Розы был каким-то очень-очень ровным и спокойным. Тихим и просящим. Она, не отрываясь, смотрела на Альер. - Кей, иди к себе, хорошо? - Она повернулась ко мне, улыбнулась и тронула за плечо. - Не волнуйся ни о чем, Кей! Пожалуйста. Все хорошо. Я скоро приду. И ничего ТАКОГО больше не думай, пожалуйста.
   Я направился к выходу.
   - Кей!
   - Что?
   - Одеться не хочешь?
   Я вышел из палаты принцессы. Под взглядами молчащих людей, набившихся в коридоре, выскользнул во внутренний парк и направился к себе. И ни капельки не удивился, когда пятерка "рыцарей" деловито потрусила следом. Прямо через парк, под любопытными взглядами пациентов и медперсонала.
  
   +++
  
   Роза влетела в номер через четыре до-о-олгих часа. Как и у всех женщин, именно такой промежуток времени у нее, видимо, проходил в специальных таблицах под названием "я скоро приду". Правда, я не знаю, почему ее так долго не было - возможно, для задержки были веские основания.
   - Одевайся! Прилично одевайся!
   Я пожал плечами и зашарил в настройках одежды.
   - Не то! - Роза поморщилась от выбранного набора одежды. - Зачем эта дурацкая надпись на кармане! А этот веселенький рисунок? Не то!
   - У нас что-то намечается?
   - Ага. Мама... Ее Императорское Величество намечается. Желают поговорить. - Видимо, я не уследил за лицом, потому что Роза без своих обычных подначек уточнила. - Не лично. По связи. Так что можешь все приятные ощущения поделить на шесть. У нас десять минут... уже девять. Дай линк к управлению костюмом - я тебе сама подберу!
   Наглеет дев... старушка. Шарить по чужому ИБК, как у себя в кармане - это очень личное, это прерогатива, например, супругов. Видимо, она считает вопрос уже решенным. Но линк дал - пока не переговорю с Кассиопеей, ссориться с наследной принцессой не стоит. И потом - тоже не стоит.
   - Что с Альер?
   - А-а-атлична! - Кажется, Роза, действительно, была довольна. - Пришла в себя, выпила воды, сходила под себя и - снова баиньки. Родственники понабежали. - Она помолчала. - Кей...
   - М?
   Роза опустила глаза и стала поправлять стоячий воротничок моей зеленовато-белой рубашки. Типа испытывала смущение и мялась. Так и захотелось ляпнуть: "Рожай уж!"
   - Подумай, пожалуйста, над моим предложением. Не хочешь в штаб Флота, можно пойти на службу в Контроль... гарантирую - ты пройдешь все проверки!
   Херасе, предложение!
   - У тебя там еще один сын работает? В Имперской Службе Контроля?
   - Нет. - Роза вздохнула и на полную мощность врубила режим "я такая смущенная-смущенная, мне так стыдно-стыдно, я такая виноватая-виноватая". - В ИМСЛУКОНе служу я... в директорате. Моя лавочка, если честно...
   П...ц!
   - А какое у тебя звание, Роза?
   Да! Я, все-таки, задал этот вопрос! Мы неисправимы в своем стремлении испоганить самим себе жизнь! И при выборе между правдой или спокойной житухой - некоторая несознательная часть населения почему-то склонно выбирать первый вариант... при всем его очевидном вреде.
   - Генерал-фельдмаршал Империи. - Шмыгнула она носом.
   Артистка, ты б еще носочком туфельки ковер поковыряла...
   - Ясно. - Неопределенно протянул я. Роза вскинула наполненные слезами испуганные глазки ("Верю! Верю!"), и я добавил с улыбкой. - С фельдмаршалами я еще не тра... не спал.
   Тепло так улыбнулся, покровительственно и насмешливо. Как я уже сказал, СЕЙЧАС ссориться с принцессой - не входит в мои планы. Роза облегченно перевела дух. Что она на самом деле подумала, и поверила ли моей непрофессиональной (ну, извините, какая есть!) актерской игре - не знаю. Думаю, это далеко не первый раунд убеждения друг друга в искренности чувств и благих намерениях. Но, надеюсь, следующий раунд произойдет не скоро. А если повезет, то не произойдет вовсе...
   - По сигаретке... успеем? - Спросил я, бросив взгляд на столик.
   - Ни... давай после. - Помотала она головой. - Вот с мамой поговоришь, и тогда покурим, отметим!
   Ни... милая, "после" ты будешь не в настроении что-то отмечать. Очень-очень сильном "ненастроении". Или я совсем не понимаю двухсотлетних старушек...
  
   +++
  
   - Ты молодец, Кей!
   Оказывается, отключение ИБК производится даже при дистанционном разговоре с Ее Величеством. Это, наверно, как при экзамене - чтоб не подсматривали. Императрица была в том же белом кителе. Ощущение присутствия было полнейшим - казалось, что голограмма правительницы, удобно расположившейся передо мной, своим невеликим весом даже слегка продавливает кресло, в котором она, якобы, сидела. При этом императрица была черт знает где, а продавливаемое ею кресло находилось в моей палате!
   Ощущение от присутствия усиливалось еще и той самой "гирей", водружаемой подданным на шею. Не знаю, как она это делала, но подозреваю - не без умысла.
   Роза не обманула - вес "гири" был меньше. Не исключено, что ровно в шесть раз. "Наверно, и с Палпатином говорить через связь было для подчиненных проще по той же причине" - мелькнула мысль.
   - Правда, молодец! Итак?
   Девочка-императрица была довольна. И этого не скрывала. А почему она должна скрывать радость от того, что одна из ее правнучек снова в строю?
   - Какую из моих многочисленных писюшек возьмешь? - Весело спросила она. - А хочешь двух? Тут на тебя уже несколько заявочек поступило! - И с удовольствием рассмеялась, когда я закашлялся. - Ладно-ладно! Прекрасно вижу, что какую-то пакость ты уже придумал. - Мудрая понимающая усмешка очень просто получается у тех, кто живет три с половиной сотни лет... даже у тех, кто выглядит, как четырнадцатилетний тинейджер-косплеер. - Ну, удиви меня, Кейлин! Излагай, я слушаю.
   Я покосился в сторону Розы, сидевшей в кресле с абсолютно прямой спиной и гипнотизирующей макушку голограммы. Усмешка императрицы стала шире. Миг - и нас с императрицей окружило зеленоватое марево. Будто накрыли полупрозрачным стаканом из зеленого стекла. С мелкоячеистой структурой, через которую предметы искажались до полной неузнаваемости. Внутри "стакана" были только два наших кресла. Напрягшаяся Роза осталась снаружи. Под колпаком стало тихо-тихо...
   - Теперь нас никто не услышит, как ты и хотел. Я правильно поняла, Кей?
   - Да, Ваше Величество, спасибо.
   Вопросительное поднятие бровей и, для тормозов, требовательный жест изящной ручкой. Ну-с, поехали.
   - Как вы знаете, Ваше Величество, у меня некоторые проблемы с памятью. - Я помолчал, но Кассиопея, разумеется, на мои слова никак не реагировала. - Это неприятно. Раньше у меня была профессия пилота. Хорошая профессия. Мне нравятся звезды, нравится летать. Я хочу снова стать пилотом, Ваше Величество. Заново получить эту профессию. Надеюсь, некоторые навыки у меня сохранились, и мне будет нетрудно их восстановить в полном объеме. Но для этого нужно заново пройти обучение.
   Я замолчал. Итак, вводная, так сказать, часть. Для пристрелочки. Посмотрим, как на нее будет реакция у... благодетельницы.
   - Не вижу проблем. - Небрежно отмахнулась она. - Любой из Имперских Университетов на твой выбор. Императорская стипендия. - Она помолчала. - Судя по твоим хитрющим глазкам, это не все?
   - Ваша проницательность не знает границ, Ваше Величество! - Напрягшись и вспомнив пару книжек (или фильмов?) выдал я.
   "Девочка" весело хрюкнула, показав свое отношение к этому грубому образцу пошлой лести:
   - Малыш, даже не пытайся! Ты не сможешь придумать ни одного комплимента, которого бы я не слышала за свою жизнь!
   М-да, действительно. Слажал.
   - Вторая просьба, Ваше Величество. Мне... неприятна моя известность. Заставляет напрягаться. Во всяком случае, сейчас, когда с памятью проблемы. Как было бы хорошо, чтобы меня никто не узнавал! Нельзя ли меня как-то... развидеть?
   - Разви... что? - Императрица застыла с открытым ртом, а спустя секунду звонко расхохоталась. - Ну, малыш! Второй раз! Второй раз уже! Паршивец ты эдакий!
   Странно: веселящаяся императрица, находящаяся очень-очень далеко отсюда, колотила кулачком по подлокотнику кресла, находящегося ТУТ... а я чувствовал, как от тяжелых ударов сотрясается пол! Это - технологии? Или сила сильнейшего суперэнергета? Ну, не магия же!
   - Ой... ой, не могу... развидеть... "нельзя ли как-то развидеть"! Ху-ху-ху... Фу-у-ух... - Она отдышалась. Хмыкнула еще раз, успокаиваясь. - Да без проблем, малыш Кей! Без проблем. Тебя, хи-хи-хи, развидят. Новая личность, новый идентификатор, новая легенда. Процедура отработанная. - Она внимательно посмотрела на меня. - Странно... кажется, и это не все?
   - Да, Ваше Величество. Надеюсь, не нарушаю никаких планов на свой счет, но... нельзя ли отозвать те самые "заявочки", о которых вы говорили?
   - О! - Она вздернула белесую бровку. - А что так? Девчонки красивые, ладные! Я, как производитель, гарантирую высокое качество! Или ты на Розали уже успел запасть?
   - Э-э-э... я бы не хотел торопить этот процесс. И особенно не торопиться с Ее Высочеством Розали.
   - Хм... - Одним движением брови мне показали, что эту лажу я могу втирать кому-нибудь другому, а тут требуется дать расширенные объяснения.
   Я сжал в кулак все, что только можно сжать в кулак. Все остальное зажал тисками воли... ну, как-то так. Вдохнул. Выдохнул. И - как в холодную воду:
   - Девушка она замечательная, но если я сейчас суну голову в пасть... э-э-э, в смысле, форсирую отношения, то буду всю оставшуюся жизнь ползать под каблуком. Чего мне совсем не хочется. А вот если подождать чуть-чуть... В конце концов, ей уже двести с лишком лет! Подождет еще с десяток лет, не развалится!
   Кассиопея молчала. Вдохнула. Выдохнула. А я так и вовсе затаил дыхание. Ой, что сейчас будет...
   - Кей... - Очень спокойно сказала она, прикрыв глаза. - Кей, это уже просто неприлично. Бывало всякое, но никто еще не смог развеселить меня два раза подряд в течение пяти минут... А у тебя это почти получилось... Кстати, - Она очень серьезно посмотрела на меня. - Как насчет должности моего личного шута?
   И расплылась в улыбке, увидев неподдельный ужас на моем лице. Следовало признать, что императрица тоже умеет шутить - только юмор у нее своеобразный... императорский.
   Но Остапа уже несло...
   - Странно, Ваше Величество, я думал, что, поскольку вы замужем, то эта почетная должность уже давно занята...
  
   +++
  
   Когда Кассиопея сняла зеленоватый колпак защитного поля, Роза имела возможность наблюдать раскрасневшуюся Императрицу и скромно потупившегося меня.
   - Кей. - Осторожно спросила она, разглядывая Кассиопею. - Что ты делал с моей мамой?
   - Он пошел на абсолютный рекорд. - Широко улыбалась Кассиопея. - Шесть раз подряд. Многообещающий мальчик.
   Роза вежливо выгнула бровь:
   - То-то пол ходуном ходил... вы бы хоть на кровать перебрались. Кей, надеюсь, ты был деликатен с моей матушкой? Все-таки уже возраст...
   - Так! - Кассиопея хлопнула ладонью по подлокотнику - кажется, на этот раз вздрогнуло здание целиком. - Харэ! Хорошего понемножку! Для государственных дел будет вредно, если я буду так часто ржать.
   - Делу время - потехе час. - Тихонько подсказал я.
   - В тютельку! - Щелкнула пальцами Императрица. - Розали! Слушай приказ...
   Голос Императрицы ощутимо изменился. Казалось, сейчас он способен гнуть реальность одной лишь своей информационной составляющей. И я, и Роза невольно вскочили из кресел и вытянулись. Во всяком случае я опомнился, только вытянувшись по стойке смирно, а Роза вполне могла и подыграть. Мне или начальству.
   И еще я успел подумать, что покурить вместе с Розой не удастся. Ни сегодня, ни в обозримом будущем. И уж точно ночь у меня сегодня будет тихая в своем спокойном умиротворенном одиночестве.
   А сейчас...
   А сейчас, касатик ждет тебя женская истерика, как только Императрица сделает ручкой, с изъятием подаренной коробки с сигаретами и обещанием выцарапать глаза и оторвать "помидоры", если хватит глупости приблизиться ближе ста метров. Ну, или как там у капризных и избалованных звездных принцесс принято закатывать истерики?
   Сочувствующе-насмешливый взгляд на прощание от Императрицы, когда ее изображение таяло в воздухе, вселял некоторую уверенность. А вот то, что она как-то умудрилась сочувствующую часть адресовать мне, а насмешливую - Розе... это настораживало.
   Ну, я знал, во что ввязываюсь.
  
   Конец первой части
   Часть 2. Прячься, Кей!
   Глава 1
  
   Нет, я не знал, во что ввязываюсь!
   Роза была в ярости - это да, тут я угадал. Молоток! А вот то, как она себя поведет в этом волнительном состоянии - не смог предсказать даже близко.
   С окаменевшим лицом выслушав приказ матери, императрицы Кассиопеи, она оч-ч-чень почтительно склонила голову, принимая приказ. И в таком положении простояла, пока голограмма не истаяла в воздухе.
   А потом отвернулась и, ни слова не говоря, вышла из палаты. Спокойной, хоть и чуть замедленной (видимо, из-за излишнего самоконтроля), легкой походкой бегуньи с большим стажем. Так она ходила всегда... ну, может, чуть-чуть энергичнее. Ну, расстроилась немного - понимаю...
   Дверью не хлопала - во-первых, двери тут либо тают в воздухе, либо уходят в стены. Во-вторых, дверь после ее ухода так и осталась в открытом положении.
   А потом стало понятно, что после ее ухода в палате из строя вышла ВСЯ автоматика. Кресла больше не бегали, кровать не расстилалась, свет не включался, дверь не закрывалась, в окнах исчезла прозрачная пленка - оказалось, это было какое-то защитное поле, на потолке пропал красивый абстрактный рисунок... А из сигаретного дыма, когда я по привычке старым изученным способом решил "успокоить нервы", пропали белые звенящие искорки!
   Каким-то чудом мой ИБК не пострадал. И зажигалка порадовала - примитивному механизму было плевать на всякие женские истерики, будь эти бабы хоть трижды энергетами и четырежды принцессами. Уважаю.
   В который раз убедился, что решение не связываться с Розой - архиправильное: если я не могу предсказать ее поведение в ярости, то лучше не рисковать - совместная жизнь будет похожа на сафари, после которого моя голова со стопроцентной вероятностью займет место где-нибудь над высокотехнологичной имитацией камина. Среди прочих боевых трофеев принцессы Розали. И не факт, что это место будет почетным. Так... средний кабанчик на самой заурядной скучной охоте.
   И тут меня, как мешком приложили! Тем самым, пыльным. Я понял, что ничего у меня с Розой не закончилось. Мне только что продемонстрировали абсолютно непредсказуемый ассиметричный ответ на мою пакость: с одной стороны, полнейший игнор и отсутствие внешних проявлений каких-либо эмоций, а с другой (поломанная техника) - бушующие внутри эмоции и переживания. Ну, дескать, не безразличен. Типа, успела запасть, ага. Такой тонкий психологический этюд в нестандартном исполнении энергета. И хороший задел к будущей нашей встрече.
   Основания для выводов о коварстве Розы? Элементарно! Мой ИБК остался цел и невредим, что говорит о полнейшем контроле над эмоциями девушкой... старушкой.
   И "Заявочки" ведь не отменяются. Лишь откладываются. Как там сказала Кассиопея, когда мы вполне мирно обсуждали основные положения? "Пока не будем поднимать этот вопрос, малыш Кей. Подождем, когда у тебя отрастут зубки. А там - посмотрим..." А теперь - внимание! - кто будет решать, отросли зубки у Кейлина, или еще только режутся? Что-то мне подсказывает, что именно Кассиопея и возьмет на себя работу стоматолога.
   А в этом разрезе - наверняка Розали снова появится на горизонте. Бить не будет, но так... приласкает.
   И - главное. Когда досасывал сигарету, до меня вдруг дошло, что Роза очень нравится Кею Танилалу. Да, ладно кокетничать-то! Мне! Мне она нравится! Наверно, сыграли роль первые впечатления, когда я ее отождествил с Леной. Может, импринтинг какой, или еще какой-нибудь хитрый выверт моей психики. Со всей безжалостностью трехсотлетнего опыта Кассиопея правильно поставила диагноз: "Ты на Розали уже успел запасть?"
   И бычок негде затушить - пепельниц тут нет. Вот дерьмище-то, а!
   О! В окно его! В окно! Отличный способ закруглить все эти невеселые размышления и закрыть этот, уже изрядно поддоставший, утренник озарений и открытий. И время к обеду близится, кушать хочется - аж голова болит и в глазках пятнышки! А я ж еще и не завтракавши!
   Только, увы, линия доставки еды в палату теперь не работает, спасибо моей заботливой очаровательной медсестре. Может, она и правда влюбилась на старости лет?
  
   +++
  
   Срочная докладная записка службы информационного наблюдения ИСК. Отдел "Глория".
   В 12:10 объект выполнил следующие поисковые запросы:
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Места приема пищи/питания
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Столовая
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Обед
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Поесть
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Пожрать/Порубать/Поточить/Перехватить/Почавкать/Положить на зуб/Подхарчить/Заморить червячка
   - ЦФК ФЕИВ на Реал-2. Тут вообще обедом кормят, мать вашу?!
   На эти запросы Объектом был получен ответ:
   "Центральный филиал клиники Флота Ее Императорского Величества (ЦФК ФЕИВ) на Реал-2 - многопрофильное лечебное учреждение с опытным и внимательным персоналом, современным оборудованием, своей собственной клинико-диагностической лабораторией и современным научным центром, уже прославившимся многочисленными разработками и важными открытиями в области медицины. < ... > пациенты размещены в отдельных апартаментах, оформленных согласно индивидуальным предпочтениям. С благодарностью приняв рекомендацию генерального попечителя клиник Флота, Ее Императорского Высочества Розали ни-Ровено ан-Кадагри, в клиниках отказались от такого атавизма, как общие столовые - теперь пациенты принимают пищу в своих апартаментах. Это позволяет обеспечить великолепную психологическую атмосферу и создать все условия для скорейшего выздоровления! < ... > Хоть мы и надеемся, что у вас никогда не возникнет необходимости в услугах ЦФК, но будьте уверены - если возникнет угроза вашему здоровью - мы легко с ней справимся!"
   В 12:13 Объект выполнил следующий поисковый запрос:
   - Ну, е...б вашу мать!
   На этот запрос Объектом был получен ответ:
   - Прошу уточнить критерии поиска: степень и отношение родства, значение глагола и проч.
   Примечание начальника отдела "Глория":
   Объект ведет себя неадекватно. Эмоциональный фон сравнительно спокойный, но психофизиологические показатели колеблются в широком диапазоне (см.график). По сообщению начотдела "Аврора", постановка диагноза затруднена по причине выхода из строя оборудования, находящегося ранее непосредственно на Объекте. Дистанционные методы диагностирования дают известную погрешность и не могут...
   Резолюция Первого:
   Ну, е...б вашу мать! Да у него ж истощение после утреннего перенапряжения! Он же с голоду сейчас загнется! А вы куда смотрите?! Мать моя императрица! Трудно сообразить, что мальчик кушать хочет, и принять меры?!
  
   +++
  
   Через полчаса тихого медленного озверения, сдобренного разглядыванием леса за окнами, насилием над ни в чем неповинным ИБК и высасыванием еще пары сигарет (натощак! Моветон!), в палату осторожно прокралась Кора. Девушка поежилась от моего голодного взгляда и, кося испуганным глазом загнанной лани, которую вот-вот начнет с аппетитом харчить/кушать/употреблять/и-много-чего-еще-делать львиный прайд, отвела в другие апартаменты...
   Картины другие, на потолке какая-то космическая баталия... чертовски красивая и величественная... такая же кровать-космодром. И в остальном - такая же палата, как и моя... разбомбленная Розой.
   На столе под блестящими полусферическими, в лучших традициях английских домов, колпаками меня поджидал обед. Обильный, красивый и потенциально вкусный обед.
   "Вкусный обе-е-ед! Сытный обе-е-ед! Классный обе-е-ед!" - Чуть не пропел я вслух.
   Кажется, Кора стала что-то подозревать, потому что, поклонившись, оперативно испарилась в полумраке коридора. Да, она точно - лань в своей прошлой жизни... и, видимо, уже встречалась на узкой тропинке со львами. А в красавицу сейчас переродилась во искупление страданий. Но повадки остались.
   Хорошо, что в момент ее поклона я еще не успел приступить к уничтожению вкусной органики, и был занят аудитом содержимого блюд, решая "ослиную проблему" между одинаково вкусными кормушками. Иначе, подавился бы от подобного ритуала поклонения - ну, ладно, императрицы с принцами и принцессами, но мне-то эти поклоны с какого перепугу?
   Видимо, она, как и Розали, не совсем медсестра. Но и не принцесса - те не будут кланятся и испуганно коситься. И - практически поголовно голубоглазые блондинки (ген Касси доминирует со страшной силой и сил своих не растерял до сих пор, спустя столько поколений... это я сейчас такой умный, а вот кто мне мешал ума набраться заранее, а?). А Кора у нас жгучеокая брюнетка. Можно, конечно, изменить цвет волос. И цвет глаз, как это сделал я. Но зачем усложнять?
   Видимо - помощница Розы. Привыкла к ритуалам, этикету, поклонам и всяким "Слушаюсь, Ваше Высочество", "Как пожелаете, Ваше Высочество", "Любой каприз, Ваше Высочество" и "Я больше не буду, Ваше Высочество, не бейте меня!". А тут эта непонятная возня: Роза на меня вешается, на Альер кладут меня голого и даже предлагают ножки принцессины раздвинуть, чтоб удобно было, Кассиопея аж один раз лично посетила (а это, как выяснилось, событие нечастое - обычно к ней во Дворец в гости ходят или на ее Корабль, а не наоборот). Вот девушка и не знает, как себя вести и решила на всякий случай следовать испытанным поведенческим шаблонам - наверно, до этого они ее выручали. Жаль, симпатичная девушка пропадает.
   Я наелся. И стало мне хорошо и благостно. А потом я покурил... и нагло положил бычок на одну из тарелок... до того, как они исчезли со стола. Расслабленно посидел в кресле, лениво шаря по сети по вовсе уж развлекательным ресурсам. Я даже чуть-чуть повалялся поверх застеленной кровати - не пропадать же добру - я все равно долго тут не задержусь... теперь.
   А когда я раздумывал, а не прошвырнуться ли к фонтану, дабы лицезрением волшебной красоты поспособствовать пищеварению, за мной пришли.
   Коренастый брюнет с залысинами в красивой угольно черной форме с серебристыми тонкими полосками, оторачивающими хитрый воротник и рукава. Тут же вспомнился близкий по типажу Майк Гарибальди из "Вавилон-5". И форма очень похожа.
   Офицер представился лейтенантом Ахали Нироном, сотрудником Службы Наблюдения за Дальним Космосом. Или, в просторечии, СНАДАК. Лейтенант продемонстрировал мне предписание, согласно которому я поступаю в его распоряжение.
   Кто-нибудь на моем месте, может, и полез бы в бутылку: дескать, я никаких таких предписаний не получал - раз. Представитель какой-то научно-технической, судя по названию, службы не имеет права приказывать гражданскому - два. А если СНаДаК - военная структура (на что тонко намекали форма со всякими значками и эмблемками и воинское звание в информационной визитке) - тем более...
   Разумеется, лезть в этот стеклянный сосуд с неудобным узким горлышком я не стал. Я был сыт и добродушен. Добр и покладист. К тому же, сам на это подписался. И если визит лейтенанта - не результат нашей договоренности с Ее Величеством, "то я съем свою шляпу"!
   Так что я согласно покивал и, безо всякого удивления отметив очередное отключение своего ИБК, потопал следом за лейтенантом. Прямо в сером висящем мешком комбинезоне, в который превратилась моя одежда - спасибо одной красивой, но мстительной змеюке.
   Лейтенант сочувственно поцокал языком и заметил (заодно, продемонстрировал, что в теме):
   - Да, неприятно! Но ваш биокомпьютер ОНА не тронула. А окончательно сдохший биокомпьютер - это не очень приятно, вы уж мне поверьте. Одни головные боли чего стоят. Вплоть до раскоординации движения и потери сознания! И в операции по починке ИБК - приятных ощущений не наблюдается.
   Наверно, я должен был испытывать жгучую благодарность моей Розочке - она меня, своего лапусика, оказывается, еще пожалела!
   Нет уж! Пока у меня не отрастут хорошие крепкие "зубы", по принцессами я не ходок! Какими бы красавицами они не были! По "обычным" женщинам-энергетам - на всякий случай, тоже! Да и потом - вряд ли. Должен же я поумнеть? Я ж расту, взрослею, нет?
  
   +++
  
   Внимание!
   В 14:46 Объект вошел в контакт с лицом, имевшим сигнатуры лейтенанта Службы Наблюдения за Дальним Космосом Ахали Нироном (далее - Нирон) и предъявившим комплект документов по предписанию N... . Сигнатуры всех документов - подлинные. После получения формального согласия с предписанием, Объект полностью исчез из всех диапазонов технического наблюдения. Наблюдение стало возможным только непосредственно визуально.
   В 14:58 Объект и Нирон проследовали на пятую посадочную площадку клиники, где их ждал катер модели "Кипарун-28" с активированной защитой, препятствующей сканированию.
   В 15:00 катер стартовал и проследовал в неизвестном направлении.
   Согласно приказа N... никаких мероприятий по препятствованию отбытия объекта не выполнялось.
   Приказ Первого: Наблюдение за Объектом прекратить. Подготовить дело N... к передаче в другое ведомство и дать мне на согласование.
  
   +++
  
   Уже в просторном салоне челнока - красивой чуть вытянутой капельке ртути размером с грузовик - лейтенант прямо и откровенно объяснил, что СНАДАК - фактически служба внешней разведки, занятая изучением и предотвращением возможности вторжения Чужих. Этих Чужих никто в глаза не видел, не слышал и следов их деятельности не замечал, но - вот что значит настоящие "сапоги"! - служба бдит, бюджет пилится, народ тренируется, попутно выполняя множество самых разнообразных задач, включая насквозь деликатные, о которых знать никому не положено и даже вредно для здоровья. Вопросы?
   Вопрос был только один: причем тут я?
   Вопрос был задан исключительно по глупости и из-за неожиданно проснувшегося чувства голода. Странно, ведь я очень плотно пообедал всего час назад!
   Лейтенант удивился вопросу и сообщил, что у него приказ - обеспечить каргалитовую непрошибаемую легенду вышеупомянутому Кею Танилалу. И помочь вышеупомянутому во вхождении в новый образ. Разве Кей Танилалу не в курсе?
   Не знаю, что такое каргалит, но, видимо, очень-очень крепкий материал. Уточнить, к сожалению, из-за неработающего ИБК, я не мог. Прав лейтенант: неработающий ИБК - это уже неприятно, а уж "окончательно сдохший" - так и вовсе.
   В рамках обеспечения "каргалитовой непрошибаемой легенды" Кея Танилалу ждала с распростертыми объятиями и гостеприимными добрыми улыбками инструкторов одна из тренировочных баз СНАДАК на Давитоне-1.
   Давитон-1. Заурядный кислородный мир юрского периода. Разумной жизнью не обезображен. Во всяком случае, своей разумной жизни на нем не было до прихода "имперцев". Да и юрский период какой-то... с сильным перевесом фауны в инсектоидный тип. Надеюсь, меня не ожидают приключения в духе профа Челенджера с шастаньем по джунглям и болотам?
   В месте расположения Базы на Давитоне-1, начинался поздний вечер. Несмотря на это, база была очень хорошо освещена. Так не всякий земной город ночью освещается. Так что при заходе катера на посадку я успел хорошенечко базу рассмотреть.
   База была очень большой и совсем не походила на времянки военных баз Земли. Вполне стационарные многоэтажные здания, станция-генератор, широкие разноуровневые дороги (кстати, зачем? "имперцы" передвигаются в основном по воздуху), огромные здания какого-то социально-общественного назначения, типа стадиона. Эдакий крупный поселок, едва-едва не дотягивающий до полноценного небольшого городка.
   Поселили в одном из зданий, названном общежитием для ученического состава. Трехэтажное здание из непонятного материала, построенного по непонятной строительной технологии. Во всяком случае, ни швов, ни стыков, ни отдельных блоков я не увидел. Чуть шероховатый белый материал.
   Общежитие... Наконец-то! Небольшая ОДНОКОМНАТНАЯ квартирка на втором этаже с односпальной койкой, прикроватной тумбочкой, столом и тремя стульями. Туалет есть, а вот ванна и душ - на этаже. Красота! Как же я скучал по вас, нетехнологичные вы мои неволшебные вещи!
   - Заселяйтесь. - Ахали распахнул передо мной дверь с МЕХАНИЧЕСКОЙ ручкой и МЕХАНИЧЕСКИМ запором. - Я за вами зайду завтра в шесть-ноль-ноль. Отдыхайте.
   Шесть-ноль-ноль? Время пробежки. Судя по всему, теперь со мной будет бегать этот вот лейтенант. Это такая замена Розы, наверно?
   Как там, интересно, Анна, сестра Кея? Хоть детали мне и неизвестны (Императрица величественно отмахнулась от уточнения деталей, совершенно справедливо заметив, что мелочами она не занимается - для этого есть специально обученные люди), но мы уговорились, что не будем "убивать" Кея Танилалу, чтобы таким образом его "развидеть". Ну, родителям Кея, похоже, его существование интересно в основном с точки зрения получения компенсации за его гибель. Желательно, героическую - компенсация больше будет. А вот Анна расстроится, если придет сообщение, что с Кеем что-то случится. А расстраивать ее я отчего-то не хочу.
   А чего там заселяться - только поставил зажигалку и спасенную (но безвозвратно сломанную) коробку с остатком сигарет на тумбочку. До этого в коробке размером с две пачки автоматически поддерживалось постоянное количество сигарет - стандартные и привычные двадцать штук. А теперь все, халява кончилась - дарительница обиделась и у меня осталось четырнадцать штук. И это количество увеличиваться уже не будет.
   Освоил туалет, в котором тепло встретился с фаянсовым другом - братом-близнецом таких же земных. Чуть не прослезился! Но доделать свое дело приступ ностальгии мне не помешал.
  
   +++
  
   Ночью меня изволил посетить мой Кошмар.
   Кошмар был с белыми волосами, голубыми глазами и подтянутой фигурой.
   Кошмар был одет в светло-бежевый халатик, стоял на высоких белых каблуках-шпильках, а стройные длинные ноги Кошмара были в чулках в крупную белую сетку. Только эмблем с сердечками почему-то было две - на каждой груди.
   У Кошмара зачем-то добавился крохотный белый передничек, как у горничных.
   А потом у Кошмара в волосах проклюнулись два белых кошачьих уха. С пушистыми белыми кисточками. Но после передничка меня это не удивило... наоборот, я ощущал совсем не удивление. Я ощущал вполне понятное желание.
   Уши сделали "дерг-дерг", будто в них дунули, и Кошмар промурлыкал, обольстительно улыбаясь:
   - Я залетела. И ты залетел. Тебе что больше нравится? ЗАГС или Прокуратура?
   Я проснулся в поту с бешено колотящимся сердцем, и заснуть уже не смог. В одном повезло - за окном уже светало, а значит, "шесть-ноль-ноль" был близко.
  
   +++
  
   Нет, пробежки не было. Просто в шесть-ноль-ноль решили... НАЧАТЬ.
   - Вы неважно выглядите, вар Танилалу. Плохо себя чувствуете?
   Это что, я настолько плохо выгляжу со стороны?! У меня - круги под глазами и бледный вид? Жаль, зеркал тут нет, а просить лейтенанта создать зеркало, чтобы в него посмотреться... это будет как-то неправильно.
   - Не выспался.
   - Хм... Не факт - не факт. Учтите, в целях безопасности мы отключили ваш ИБК. Следовательно, он не смог бы диагностировать возможную инфекцию, которую можно подхватить в новой биосреде. И не смог бы передать привитым вашему организму нанофабрикам приказ на выработку нужных антител и соединений. Процент вероятности встречи с вирусоносителем, конечно, невысок... а встретить тот, что будет вреден для организма человека - еще ниже. Но вероятность такая - есть.
   Так ИБК еще может выполнять функции аптечки?! Чувствую себя Тарзаном, открывшим, что ЭТИМ не только пальмы околачивать можно. Ребята! Ребята, зачем вам монархия при таких-то технологиях?! У вас уже коммунизм давным-давно должен был победить!
   Видимо, это - возможность подхватить какую-нибудь местную болячку-вирус - было настолько мелкой и незначительной проблемой (да не проблемой даже, а незначительной подробностью!), что Ахали Нирон больше о ней ни словом не упомянул. Обратился к более животрепещущим темам:
   - На всю подготовку, вар Танилалу, нам отведено десять декад. - Объяснял лейтенант, вышагивая по чуть пружинящей дорожке. Неподвижной. Хотя, кто ее знает - вдруг, умеет двигаться, как у Стругацких? - Цель подготовки: полный перевод вашей внешности и вашего поведения под шаблоны новой личности.
   Мы направлялись на другую сторону базы, пересекая центр поселка. Лейтенант, под предлогом того, что нужно ввести меня в курс дела хотя бы частично, отказался от идеи взять транспорт, так что можно сказать, что мы просто прогуливались.
   Сегодня лейтенант был не в своей парадной черной форме а-ля-Вавилон-Пять, а в сером с черными вставками комбинезоне. В чем-то... тоже по тем же мотивам.
   Про себя еще подумал, что, кажется, ночной кошмар окончательно выветрился из головы... Так подумал и тут же вздрогнул от мелькнувшей мысли - а если Роза и правда "залетела"?!
   Что тут делают с насильниками принцесс? Ну, не будет же она сознаваться, что добровольно спала с простолюдином? Следовательно - насильник! Хотя, откуда-то ж берутся остальные принцы и принцессы? А графов, герцогов, баронов - я про таких тут не слышал. Только Императрица, принцы с принцессами и... все остальные. Получается, скрещиваться "со всеми остальными" не воспрещается. Да и Роза себя так вела, будто появиться со мной под ручку и выставить напоказ наши отношения - ерунда.
   Хм... это, конечно, жуть как круто для самолюбия - "наследить" в этом мире, да еще и в самой верхушке правящей семьи (даже не думай про Кассиопею, педофил! Даже не думай!). Но в свете моих намерений перетащить в Империю девятилетнюю дочку (при условии, что Земля находится в этом мире) - это будет немного... опрометчивым и недальновидным. Хм, а ведь девочке нужна будет мать... Красивая, умная, веселая, с белыми волосами и голубыми глазами, с которой можно будет брать пример и которая сможет заменить ей Лену...
   На этот раз при мысли о Лене в груди даже не кольнуло! И я удивился - эй, Кей, а где влажные глаза и щипание в носу?! Неужели я настолько черствая сволочь, что уже забыл погибшую жену?!
   И какого хера я опять примеряюсь на змеюку Розу?! Мы же все с тобой уже решили! Никаких Роз! Никаких принцесс!
   - Вы меня не слушаете, вар Танилалу... - Вздохнул лейтенант.
   - Прошу прощения, вар лейтенант. - Повинился я. - Я, действительно, очень плохо спал.
   - Судя по покраснению кожного покрова на лице и неровному поверхностному дыханию, вы все-таки заболели. Сейчас зайдем в медкорпус - мы все равно собирались сделать медосмотр. Так положено перед процедурой смены ай-ди. Заодно и подлечат.
   Вот живут же люди! "Заодно и подлечат"! "Проведем техосмотр - заодно лампочку в правой-передней фаре поменяем... за те же деньги, не волнуйся!"
  
   +++
  
   Белое одноэтажное здание с логотипом местной "волшебной" медицины - красным сердечком. Пустое и тихое.
   В приятно оформленной в светло-бежевых тонах комнате на огромном коричневом кожаном (по виду... какой там на самом деле материал - одному местному богу известно) диване возлежала шикарная брюнетка с очень достойными формами и тихонько похрапывала. Жаль, что была она в стандартном свето-кремовом брючном комбинезоне. Но, к счастью, комбинезон был в обтяжечку и сопутствующий храпу процесс, заключающийся в хождении груди вверх-вниз, был очень хорошо... акцентирован.
   Минуту мы с лейтенантом молча любовались, не в силах разрушить очарование момента. А потом лейтенант что-то, видимо, сделал через свой ИБК, потому что женщина подскочила и безумным взглядом обвела комнату. А потом стала недовольно рассматривать нас.
   - Неужели? Раненные? Больные? Да ладно!
   Выражение недовольных карих глаз быстро менялось, топя окружающее пространство лучами искренней радости и волнами жгучей надежды. Надежды на толпы раненых и больных.
   Тут все, наверняка, здоровые как лоси, и нет более спокойной и бесхлопотной профессии, чем врач. Вот дама и чахнет без дела. Хотя, вспоминая клинику на Реале... Даже жаль, что я не больной. Я бы тут полечился. Вот конкретно у нее: сразу видно - профессионал!
   Вспомнил! Сюзан Иванова! Очень похожа! Ей бы надеть черно-серебряную "парадку", как у лейтенанта вчера. М-м-м... может быть даже фуражечку... А волосы у нее и так прилизаны в какую-то прическу типа французской косички... Только вот чопорности холодной "русской красавицы" не хватает... да и не нужна нам эта чопорность!
   - Ахали, у него блокирован ИБК. - Сделала "Сюзан" очевидное наблюдение. И, видимо, вывод из этого наблюдения в местных условиях тоже был очевиден. - Медосмотр перед сменой ай-ди, да?
   - Да! Кей Танилалу. А еще он плохо спал ночью. И неважно чувствует себя сейчас. Возможно, что-то вирусное из-за неактивного ИБК.
   - Кей Танилалу. - Эхом отозвалась она. - Тот самый, который...
   Я чуть не поморщился. Да-да, тот самый. Который спас огромную кучу народа. Герой. И все такое.
   - ... который... того... это самое... саму Ее Императорское Высочество Розали ни-Ровено ан-Кадагри! - С восхищенным придыханием закончила женщина.
   Э? Не понял! Это что, общедоступная информация?! Или она осведомлена, как одна из сотрудниц внешней разведки?
   - Может, было бы вежливым представиться в ответ, лейтенант Квитон? - Нахмурился мой сопровождающий. - У Кея, как ты видишь, не работает ИБК и твоих визиток он не видит.
   - Ой!
   Она подлетела ко мне и стала трясти руку (тут этот жест тоже есть... видимо, когда-то давно по Праматери тоже бродили толпы мужиков, закованных в металлические латы от макушки до кончиков пальцев). А ручки у нее сильные - не тиски, как у лейтенанта, но держит цепко.
   - Лимария Квитон. Зови меня просто Лима! Я бедная несчастная всеми забытая лейтенант медслужбы в этом жутком вертепе здоровья и возмутительно сильного иммунитета. Очень приятно! Очень-очень-очень приятно! Я свободна! - И такая радостная, сообщая мне это. - Абсолютно свободна! И - в поиске!
   Ну, не знаю. Скепсис на лице моего сопровождающего намекает: не все так однозначно в абсолютизме последних утверждений о свободе. Но, возможно, дама хотела сказать, что она - свободных нравов и не сильно отягощена поддержанием постоянных отношений с кем бы то ни было?
   Может быть, конечно, Кей Танилалу - такой сердцеед, что одним лишь своим героическим видом возбуждает желание в любой женщине, но по его прошлой жизни этого не скажешь - судя по всему, слабый пол обделял его вниманием... или он сам был тормозом в этом плане.
   Можно, так же, предположить, что это моя личность так повлияла на мужскую привлекательность Кея, но - опять-таки - Анатолий Кречет в этом отношении тоже ничем таким похвастаться не мог - учет покоренных женских сердец я, конечно, не вел, но - скромно все было, крайне скромно и... немногочисленно, что ли. А с Леночкой, например, мне так и вовсе неприлично повезло. Так, наверно, в каких-нибудь фильмах везет каким-нибудь ботаникам с первыми красавицами школы (или девочками-заучками, которые, когда снимают очки и расплетают волосы, затыкают за пояс всех этих красавиц).
   Все, как мне кажется, проще и печальнее (для кого-то... не для меня) - Лимарию привлекает флер любовника аж самой принцессы. И, в отличие от дисциплинированной Коры, она не прочь попробовать, что там во мне нашла сама Розали ни-Ровено ан-Кадагри... Или что там у этого парня за такие достоинства, что он умудрился затащить в постель аж саму принцессу.
   - Кей. Просто Кей. Очень приятно... Лима. Спасибо, что оценила. - И подмигнул с улыбкой. Почти искренней.
   Нет, я не ханжа и я не моралист. И пусть никто не испытывает иллюзий - я готов воспользоваться представившейся возможностью выбить из своей дурной башки прочно там засевшую принцессу Розали... И - да, осуждайте! - я готов это сделать, воспользовавшись этой и любой другой привлекательной женщиной... при взаимном согласии, разумеется. И безо всяких обязательств - это тоже, думаю, не вызовет удивления.
   Но не нужно забывать об осторожности. Лима, конечно - кареглазая брюнетка, а не голубоглазая блондинка, но подделать цвет глаз и волос при возможностях здешней косметики - только команду своему ИБК отдать. С другой стороны, Лима спала и нас... точнее, меня, явно не ожидала. Так что, может и пронесет... Но проверить надо. И я обязательно проверю. А то эти змеюки очень уж хороши в своих интригах.
   А лейтенант Нирон, будто подслушав, направился к выходу:
   - Я буду в корпусе "Технитон-девять". Вар Танилалу, как закончите - выходите на крыльцо, я вас встречу. Лима, не затягивай.
   - Ага. - Лима даже не посмотрела в его сторону, продолжая пожирать меня глазами. - Ну-с, больной... раздевайтесь!
   Вот, кстати. Никакого волнения, раздеваясь перед Лимой, я не испытывал. А ведь должен был! И это было плохо! Глазами и умом понимал - шикарная женщина! А эмоционально... ну, так - приязнь, восхищение красотой, энергичностью... и все! Никакого вожделения!
   Может, правда, заболел?
   - Замечательно! - Вот... это, да еще сказанное таким тоном, слышать было приятно. Но и только! А ведь в обычной ситуации у меня от этого хриплого утробного порыкивания мурашки бы по коже пошли, и зашевелилось бы... все, что должно шевелиться! - Ложись! Да, вот прямо на диван ложись!
   О! Наконец-то проявили себя местные технологии! А то ощущение было, будто в комнате отдыха какой-нибудь находимся. Диван потек, как нагретый пластилин, стал выше, потерял характерную диванную бесформенность, изменил цвет на светло-серый и приобрел несомненные родовые признаки результата бурной любви между спортивным конем и массажной кушеткой.
   Лег. Лежу. Краем глаза слежу за Лимой. Сейчас она перестала изображать из себя озабоченную нимфоманку, падкую на молоденьких - лицо серьезное, взгляд отсутствующе-бегающий - она работает с ИБК. Кроме того, помогает себе руками. И издает всякие разные звуки, вроде:
   - Ага... а это у нас откуда? Прекрасно! Понятно... куда-куда побежал! Стоять, родной! Тэ-э-экс... оч-ч-чень интересно. А если вот так... Великолепно! Не по зеленому идешь, противный, не по зеленому... ну, а если тут? Восхитительно! И тут - тоже... Отлично! Ну, тогда еще и вот сюда... до кучи... и для статистики... а что у нас с этим? М-м-м, какие сладенькие показатели! Замечательно! Расчудесненько!
   Доктор Ливси отдыхает...
   - Ну, вот и все! - Она отмахнулась рукой, видимо закрывая что-то на своей вирт-консоли. Или выключая ее.
   - Скажите, доктор... я умру? - Слабым голосом прошептал я.
   Лима зависла, но через секунду весело рассмеялась. Неплохо - на месте чувства юмора у нее явно что-то растет... правильное.
   - Обязательно! - Довольно кивнула она. - Непременно! Но не скоро. Однако, как врач, категорически рекомендую бросить эту вредную привычку окучивать принцесс. - Подмигнула. - Иначе, за последствия я не отвечаю! Завязывать надо с этой вредной для здоровья привычкой, голубчик! За-вя-зы-вать!
   Вот! Вот он! Голос разума! Чуть не прослезился, честное слово! Чудесная мудрая женщина! Обожаю!
   - Ты здоров. Физически. Но мы все равно вас вылечим, больной! Обязательно вылечим!
   И эдак невзначай ладошку на мой живот положила... и ладошка эта поползла вниз...
   - Ага... - Удовлетворенно констатировала она, когда ее ноготки защекотали бедро с внутренней стороны. - Как и ожидалось!
   "Ага..." - растерянно констатировал я полное отсутствие реакции. Какого гхарга!!! Полное отсутствие всякой реакции!!! Когда ТАКАЯ женщина руки распускает! Эй! Молодой растущий организм! Где реакция, твою налево?!
   - Да не переживай ты так, Кей! - Она ободряюще улыбнулась. - И тебя вылечим! И ЕГО вылечим. Всех вылечим! - Она подмигнула. - Не таких... поднимали!
   - А что... со мной? - уже без всякого "хи-хи" спросил я. С неудовольствием отметил, что звучит мой голос... жалобно.
   Мать! Мать! Мать! Вот никогда... никогда не думал, что окажусь у врача с жалобой "Доктор... а у меня... это-самое... не стоИт... вот". А тут - хоп! - выясняется.
   - Я же сказала! Не переживай! А что с тобой - я тебе не скажу. Допуска Кея Танилалу недостаточно для обладания такой информацией. - Она, как девчонка, показала мне язык. - Вот сейчас тебе новую личность сделают... - Она посмотрела в потолок. - Все! Я тебе составила план лечения. Учти, если Ахали начнет залуп... э-э-э... борзеть - рекомендации медчасти, касающиеся здоровья персонала Базы, приравниваются к приказам, и он не имеет права их игнорировать. Но ты сейчас не персонал базы, так что лечить тебя от ЭТОГО я не могу... ну, типа, не опасно для жизни и выполнения своих служебных обязанностей. А вот станешь служащим СНАДАК, тогда и заходи. Мы с тобой... полечимся.
   Она улыбнулась так, чтобы даже у дурня не осталось сомнений в уже выбранной ею методике лечения.
   Я вышел из вотчины Лимарии Квитон задумчивым. Было понятно, что моя... импотенция - вовсе не импотенция и как-то связана с Розой. Капитан Очевидность, правда?
   Да какая там импотенция?! После сегодняшнего Кошмара я проснулся с таким ого-го-го... чуть ли не и-го-го... что о какой-то там импотенции и заикаться-то смешно! Вот же сука-то, а! И как она это сделала? Видимо, вместо ИБК решила ударить меня по другому больному месту. Дрянь белая!
   Мою всколыхнувшуюся ненависть к этой хитрой... дранной белой кошке нивелировало другое наблюдение. Было забавно наблюдать за развитием простой симпатии к лицу противоположного пола без примеси соответствующей "химии организма". При том, что лицо это - весьма и весьма привлекательно внешне. Но - главное - Лимария весела и умна. И оптимистка - каких поискать. Обожаю таких женщин!
   Очень... очень надеюсь, что Лима сможет меня вылечить. Даже так: надеюсь, что именно она меня и вылечит!
   От размышлений меня оторвал шарик, величиной с яблоко, висящий в воздухе на уровне глаз. Шарик был полосатым в черно-белую вертикальную полосочку.
   - Я сейчас не могу подойти - буду ждать вас здесь, в корпусе техслужбы. - Услышал я голос лейтенанта Нирона. - Следуйте за указателем. А пока продолжим, на чем мы там остановились... По результатам тестов, будет решено, соответствует ли ваше поведение, знания и навыки новой личности. Если тесты будут неуспешны, повторим процесс... или внесем коррективы. Во времени мы, насколько я знаю, не ограничены. Кстати, в обычном режиме у вас ведь ведется постоянная запись с видеоканалов на ваш ИБК?
   Неожиданный вопрос. Я кивнул. Наверняка, у "шарика" были какие-то видеокамеры, потому что лейтенант мой жест увидел:
   - Ничего страшного, вар Танилалу. Ничего страшного. Даже если б ваш ИБК сейчас не был блокирован, то на нашей базе трафик с него все равно был бы перехвачен... при попытке выйти в общеимперскую сеть, разумеется... На будущее имейте в виду: ИБК - это не только мощный инструмент, но и страшное оружие... в первую очередь, против вас, вар Танилалу. Все об этом знают... точнее, догадываются. Но предпочитают не замечать. Точнее, не задумываться. При должной сноровке ИБК можно взломать, подделать передаваемую им информацию. Но этот предмет мы детально изучим. Да, обязательно изучим!
   Вот такие заходы от офицера службы внешней разведки!
   - Речь идет, разумеется, о гражданских моделях ИБК. А вам приказано поставить модель, которую используют в имперских подразделениях кибер-противодействия. И научить им пользоваться, конечно.
   Ого! Наверно, нужно поблагодарить Ее Величество за хороший подарок! Только вот сопутствующие разговоры про опасность ИБК не очень нравятся. И выкрутасы дочки Ее Величества тоже мне отчего-то не по нраву. И не вставят ли они по собственной хитрожопости какие-нибудь жучки в этот навороченный девайс? Нет, вряд ли. Если и вставят, то не под эгидой смены моего ИБК - ведь логично предположить, что вставить жучки в мой гражданский ИБК им было бы еще легче...
   А еще у меня накопилось масса вопросов. Узнать ответы на которые так, как привык - отослав запрос в общую сеть - я не мог по причине своего молчащего ИБК. Придется по старинке - "язык до Киева доведет".
   Только вот не знаю, ответит ли лейтенант на простой вопрос: а под кем ходит Служба Наблюдения за Дальним Космосом? Кто из августейших деток курирует СНАДАК? И стоит ли задавать этот вопрос сейчас? И вообще - стоит ли его задавать?
   И - достаточен ли уровень допуска у моей новой личности (с которой, кстати, я пока даже не познакомился) для получения ответов.
   Из дальнейшего неторопливого монолога летящего рядом офицера-шарика я узнал, что мой новый сверхнавороченный ИБК "снаружи" будет неотличим от общегражданских моделей. Способ защиты многокомпонентный и сложный. Упрощенно говоря, защита похожа на луковицу. Взламываешь слой - читаешь, плачешь, взламываешь следующий - читаешь, плачешь... и думаешь, а стоит ли лезть дальше? Таймер-то тикает - и программы-волкодавы уже ищут того, кто это так нагло ломится в подотчетную кошару полакомиться сочным информационным мясцом.
   Ну, что ж - здорово! Я на Земле не гнался за "айфончиками", но и против обновки своего мобильного не возражал.
  
   Глава 2
  
   Лейтенант Нирон удобно устроился на какой-то табуретке (вполне вероятно, что он же ее из пола и "вырастил") и равнодушно уставился в окно, выходящее на какой-то садик с цветочками перед зданием. По приходу он сразу отдал меня на растерзание техникам, сообщив, что они специалисты своего дело, знают, что делают, их надо слушаться и ни о чем не беспокоиться.
   - Ник Дафили. - Представился один из техников, быстро поняв причину моей неуверенности - посмотреть, с кем я имею дело, я не мог - мой ИБК молчал уже сутки. - Архитектор адаптивных интеллект-систем третьего рода. Настройщик ИБК, говоря понятным языком. Я тут типа главный. У тебя же там нет ничего важного?
   Видимо, он имеет в виду содержимое моего старого ИБК. Мне только что сообщили, что ничего из старых записей на новом ИБК сохранять нельзя. Я могу потом какими угодно путями эти записи найти через новый ИБК, но сейчас - ни-ни.
   Ник Дафили плавно повел руками, видимо что-то делая на своей вирт-консоли. Я даже на минуту был загипнотизирован отточенными движениями - лохматый с классической внешностью сумасшедшего ученого (только рыжий, а не седой, и в белом комбинезоне, а не в халате), этот человек был сейчас похож на мага, кастующего сложнейшее заклинание. Зря они не озаботились внешними спецэффектами - светящимся воздухом и потусторонним гулом - производило бы неизгладимое впечатление. Хотя, перед кем им выпендриваться-то?
   - Да ты не волнуйся, Кей! Информация никуда никогда не пропадает. ("Да покласть мне на эту информацию!" - подумал я. - "С присвистом!") Вообще. ("Вот-вот") У таких ИБК, как твой, она, например, хранится в сети, на внешних ресурсах - заходи, кто хочет, бери, что хочет. Так, ну, давай менять тебе прошивочку... Ложись... вот сюда... - Он показал на кушетку, в отличие от кушетки в медкорпусе, эта меняться не собиралась.
   Это что ж, меня сейчас, как какой-нибудь глючный мобильник, перепрошивать будут?!
   - И не ссы! Операция ерундовая - ты даже ничего не почувствуешь и не увидишь. Но правила есть правила. Как мило шутит наша Лима: "правильно зафиксированный пациент к врачу никаких претензий не имеет!" Ты ведь уже познакомился с нашей милой Лимой? На будущее учти - не давай ей себя зафиксировать! У нее, когда дорывается до возможности кого-нибудь полечить - крышу сносит. Сумасшедший доктор из "Долгий конвой к Альдерону", в натуре! Наверно, поэтому у нас один из самых низких процентов заболеваемости и травматизма среди всех баз СНАДАК.
   Что-то накрыло, как шапочкой, голову, чуть-чуть примяв волосы. Мягкие подушечки коснулись щек, фиксируя голову. Что-то так же мягко, но накрепко обволокло тело... скосив глаза вниз, ничего не увидел - наверно, какое-то силовое поле.
   Что бы там Дафили не говорил, а теперь я точно могу сказать - когда мобильники перепрошивают, им страшно до самых отстойных рингтонов в их памяти!
   Ник Дафили забормотал скороговоркой:
   - База СНАДАК-1397. 268-й день 4816 года. 20:41 по стандартному времени. Проводится процедура изменения личных учетных данных подданного Империи, ай-ди... - Дафили выдал мозголомный по длине и запутанности рунно-цифровой код, который я даже не попытался запомнить. - Кея Танилалу на существующий ай-ди... - Прозвучал новый код... но я, хоть и сосредоточился, запомнить не смог. - Подданного Империи Кейдана ан-Солано. Процедуру проводит служащий СНАДАК, служебный ай-ди "Тимарун-Кравчик-Пятнадцать-Одиннадцать-Тридцать-девять-Аур". Вар Танилалу, подтвердите свое согласие с проведением процедуры.
   Чтобы я не зевал, Дафили похлопал меня по плечу. Но я и сам сообразил:
   - Да, подтверждаю.
   - Говорит прима-искин базы СНАДАК-1397. - Отозвался приятный женский голос, чертовски похожий на голос искина на корабле-рудовозе "Лиош-9511". - Зафиксировано. Подтверждаю согласие на проведение процедуры. Согласие получение добровольно. Требуется резолюция представителя командования!
   - Ахали Нирон, служебный ай-ди...
   В отличие от Дафили, лейтенант Нирон номер своего идентификатора вслух не произносил. Ну, понимаю: информация, наверняка, секретная. Это научно-техническая братия может позволить себе манкировать соблюдением режима секретности... до первых втыков от секретной части. А строевому офицеру, представителю командования, такое не к лицу - от общения с секретной частью у него, наверно, уже все каргалитовое ниже пояса.
   - Подтверждаю приказ номер... - Опять молчание. Конспиратор.
   - Принято. - С каким-то облечением произнесла искин. - Оборудование разблокировано. Можете проводить процедуру...
   Перепрошивки, как таковой я не заметил. Лежал и катал на языке свое новое имя.
   Кейдан ан-Солано. Кейдан. Здравствуйте... Очень приятно... Май нейм из... Судя по приставке "ан-" - отпрыск знатного семейства. Не благородного "голубых кровей" (баронов-графьев тут, как я уже упоминал, нет), а именно знатного, отдаленно напоминающего что-то, похожее на помесь клана и корпорации. С относительно свободным входом-выходом, но в большей части опирающегося на родственные отношения. И ан-Солано - это семейство не планетарного масштаба. Поменьше и пожиже. В противном случае, была бы приставка "ни-".
   Меня это беспокоит? Я хочу об этом поговорить? Да ни хрена!
   Прошло десять минут моего лежания, и мой новый ИБК благополучно загрузился. Ожидаемо, от настроек и профилей Кея Танилалу ничего не осталось. Как и от всех записей о его жизни. Я, разумеется, тут же полез в сеть и наткнулся на никогда мною невиданный транспарант-предупреждение "Ресурс недоступен. Не хватает прав доступа...". И прочие, до слез знакомые словеса вплоть до просьбы связаться со своим "системным администратором"!
   А кто у нас тут "системный администратор"? Наверно, Дафили - других я пока не знаю. Так что с ним я и "связался".
   - Разумеется, связи с общей сетью у тебя по-прежнему нет. Ни Танилалу, ни прототип твоей новой личности никогда не был на Давитоне и не собирались на Давитон... ну, насколько я в курсе, конечно. Следовательно, и в сеть они отсюда выйти не могут. Терпи! А на твои старые ресурсы сейчас подсадим специально обученного человечка и отправим его... ты на Кристоне-6 был? - Неожиданно спросил он.
   - Не припоминаю. Нет, наверно.
   - Зря! Обязательно слетай! Там такие горы, там такой снег, в натуре! Сноуборд, лыжи. А по вечерам глинтвейн и горячие источники... Молодой мир - активная сейсматика, горячих источников очень много. И что-то такое есть в минерализации этих источников - девчонки после источников сами на мужиков прыгают, звездами клянусь! А, ну, да, прости - тебя обычными девушками уже вряд ли впечатлишь... - Последнее сказал без зависти и подначки. Спокойно так констатировал факт.
   Да я смотрю, тут уже все в курсе. Или он успел залезть в мои записи, на которых я развлекаюсь с Розой? Ну, тогда Розины подчиненные совсем мышей не ловят, если эти записи до сих пор существовали. Ну, не думать же, что хитрая и многоопытная принцесса понадеялась на мою порядочность или неприкосновенность моего насквозь дырявого, как выяснилось, гражданского ИБК? Или этот "настройщик" заранее ознакомился с моим досье? (Толстое "дело" на меня есть - в этом я даже не сомневаюсь... его не может не быть)
   - Кристон-6. Я запомнил, Ник.
   - Пожалуйста. Особенно, долина Арныгаун. Сплав по горным рекам, дельтаплан на мощных восходящих потоках... Четыре раза гробился! Вытаскивали, разумеется - там служба спасения работает, как матушкино ДСП!
   "Матушкино"? Матушка? Императрица, что ли? Ну, судя по контексту - да. Кроме нее никто больше ДСП - двигатели свертки пространства - в Империи не делает. И делать не имеет права.
   А они не собираются этого "специально обученного человека" угробить на дельтаплане, чтобы закрыть вопрос Кейлина Танилалу таким вот образом? Договоренности, конечно, есть, но им верить...
   Тут прокашлялся лейтенант Нерон. Ник Дафили встрепенулся и официальным голосом сообщил:
   - Все характеристики имплантированного ИБК в норме, все тесты проходят. Операция прошла успешно.
   - Отлично! - Лейтенант встал с беззвучно испарившегося табурета. - Кей, до завтрашнего утра я вас оставлю. Разбирайтесь со своим новым ИБК. Вар Дафили вам в этом поможет. Завтра у нас по плану работа над вашей внешностью. Встречаемся у корпуса медслужбы в шесть-ноль-ноль.
   И почему "вар Дафили"? Не имеет звания? Гражданский специалист?
  
   +++
  
   На следующее утро, будто подслушав накануне мои восторженные мысли в своей адрес, Квитон Лимария одела черную "парадку". Более того, вышла нас встречать на крыльцо медицинского корпуса. Во всяком случае, когда мы подходили (опять пешочком... я смотрю, лейтенант Нерон фанат пеших прогулок по Базе), Квитон уже прогуливалась по дорожкам маленького приподъездного садика, заложив руки за спину и выдерживая идеально прямую спину. Судя по дернувшемуся лицу моего сопровождающего - надевать парадную форму перед рядовой процедурой изменения внешности было довольно странно.
   - Вы прекрасно выглядите, доктор. - Не удержался я. - Черная парадная форма вам очень идет.
   Я не покривил душой ни разу. Даже безо всякого сексуального влечения к этой красивой женщине я был обязан признать, что парадная форма СНАДАК сидит на ней, как влитая, подчеркивая все, что нужно подчеркивать. И дело даже не в сильном сходстве лейтенанта Квитон с персонажем одного земного сериала. И еще неизвестно - кто чей прототип.
   - Тебе она тоже будет к лицу, Кей. - Улыбнулась она. Чертовски красиво улыбается НАШ доктор!
   "Тебе... тоже"? Работать в СНАДАК? Об этом уговора с Императрицей не было. Но - почему бы и нет? Дальняя Разведка - это название говорит само за себя. Если и есть организация, обладающая большими ресурсами для того, чтобы добраться до Земли (если это вообще возможно), кроме СНАДАК, то я о таких конторах в Империи не знаю.
   - И ты сегодня излишне официален - вчера был "на ты", называл меня "Лимой"... Неужели форма меня так старит?
   Напрашивается на комплименты? Вот и замечательно! А то вылечит меня - и что мне делать? Опять на стенку лезть одинокими бессонными ночами со своим молодым мешком гормонов?
   Почему бы и не пойти женщине навстречу? В конце концов, гормоны сейчас в голову не бьют - надо ловить момент, пока она (голова) работает.
   - Скорее, делает неприступной, доктор! Надеюсь, это временно, доктор. И когда вы меня вылечите, я вам это докажу со всей определенностью. Все в наших руках, доктор.
   Хмыканье со стороны Нерона и забавное озадаченно-довольное выражение на лице Лимы. У нее богатая мимика - либо совсем не разведчик, либо, наоборот, актриса высокой квалификации. Не переборщил ли я?
   - Вот, Ахали. - Вздохнула Лима. - Хотела поразить в самое сердце, а вышла наоборот. "На вы" и "доктор"... "Ушла любовь - упали звезды"?
   - Кстати, разрешение на полный курс лечения получено. - Нерон со значением смотрел на Лимарию. - С самого верха.
   - Полномочия? - Прищурилась Лима.
   - Я же сказал, с самого верха. - Нерон сыграл бровями. - Полномочия... абсолютные. Держи пакет...
   - О! Так это же в корне меняет дело! - Она метнулась внутрь корпуса. - Кей! За мной! Ща я тебя ВЫЛЕЧУ!
   "Абсолютные полномочия"? Судя по многозначительным перемигиванием Нерона и Лимы, санкция на мое излечение от одного крайне неприятного (но "не препятствующего выполнению должностных обязанностей и не несущего непосредственной угрозы жизни", ага) недуга получены аж от Кассиопеи. Императрица Кассиопея разобралась в творящемся безобразии и приказала "вернуть, как было". Надеюсь, в процессе она еще и "наказала, кого попало".
   Есть правда, вариант, что приказ был получен от лица, которому плевать на положение принцессы Розали. А кто это у нас может быть? Человек, по своему положению в Империи стоящий выше, чем та дрянь, что подсадила мне эту болячку. Ну, например, приказ получен от двух принцесс, находящихся выше Розы - ее старших сестер: принцессы Свеллы (первой дочери) или принцессы Ириссан (второй).
   Последний из вариантов был не очень хорош - мне хотелось бы снизить степень участия ЛЮБЫХ принцесс в моей жизни до предельно допустимой концентрации - 0 (ноль) принцесс/год. Считаю именно это значение ПДК самым безопасным для своего здоровья.
   Но дареному коню под хвост не заглядывают - лишь бы вылечили... от ЭТОГО.
   А самое главное (и для меня не очень утешительное) - Лима вчера меня обманывала, когда убеждала, что излечит В ЛЮБОМ случае. Очень хочется, чтобы этот обман был в рамках концепции здешнего здравоохранения, когда больного, как и в отечественном, обнадеживают и не говорят всей правды. Или - на тот момент Лима не видела всех сложностей. Да и не должна она была их видеть - это ж, мать их, дворцовые интриги. Не для простых лейтенантов медслужбы СНАДАК.
   В Лиме разочаровываться... очень сильно не хотелось.
  
   +++
  
   Процедура была очень похожа на ту, что провели в технической части при замене моего ИБК.
   Лима в официальных формулировках сообщила, что и с кем собирается сотворить, лейтенант Нерон подтвердил, что сделано это будет не с бухты-барахты, а по приказу N... и с ведома командования.
   Было маленькое отличие: мне заранее продемонстрировали мою новую внешность. Лима запустила фантом в масштабе один-к-одному в середине просторной комнаты, в которой готовились проводить операцию. А рядом высветила фантом Кейлина Танилалу в том виде, в котором я пребывал сейчас. Без одежды, но в трусах. Оба.
   Перед проведением операции у меня потребовали подтверждения, что меня в моей новой внешности все устраивает. Да с такими внешними данными - впору эксгибиционистом стать, дабы окружающих своей красотой не обделять!
   Кейдан ан-Солано отличался от Танилалу только в небольших деталях. Такого же роста, более смуглый брюнет, телосложение... как будто высушенное - каждая мышца резко выделяется под кожей. Плечи у ан-Солано поуже - Танилалу был ощутимо крупнее и тяжелее.
   И зеленые глаза.
   Вот тут я напрягся и, подозреваю, эти самые глазки у меня забегали.
   ОНИ знают! Ну, да - с моей стороны было бы наивным думать, что наложение фантома, изменяющего цвет моих глаз, как-то обманет "главного контролера" - при ее-то способностях и при ресурсах, что стоят за ИМСЛУКОН. И СНАДАК не надо недооценивать - тут тоже не лопухи работают.
   И что из этого следует? Да ничего из этого не следует. Кассиопея пообещала - а я уверен, что на тот момент она обладала полной информацией обо мне - следовательно, им параллелен цвет моих глаз. Или перпендикулярен. Или монопенисуален.
   Да и что там какой-то цвет каких-то там глаз? Может, после аварий, связанных с подпространством, это - обычное явление. Рога и хвост не отросли - и замечательно!
   Более того, есть вероятность, что и "переселение душ" при таких авариях - дело для местных привычное и обыденное. И на него никто не собирается обращать внимания - вежливо отвернутся... Хотя, это я уже загнул, конечно - не будут они отворачиваться.
   - Трусы снимите, доктор.
   Нерон кивнул, кажется, одобрительно, а Лима сделала вид, что возмутилась и погрозила пальцем (ну, да, прозвучало несколько двусмысленно). Однако, трусы с бедер фантомов исчезли.
   Сравнил.
   - Да, лейтенант Квитон, я подтверждаю свое согласие на изменение внешности.
   - Принято. - В женском голосе искина мне послышался смех. - Оборудование разблокировано. Можете проводить процедуру...
   Укладывался я не на кушетку, как при смене биокомпьютера, а в огромную пустую ванну-саркофаг с крышкой из прозрачного материала.
   - Процедура займет часов пятьдесят. - Огорошила меня Лима. - Не волнуйся - все это время ты будешь спать.
   Ну, вот, а я уже поверил в мощь технологий по смене внешности - думал, за час-другой управимся.
  
   +++
  
   За столько лет Розали уже научилась с достаточной точностью определять и настроение матери, и примерный эмоциональный фон готовящихся разговоров с ней.
   Поднявшись на уровень императорских покоев среднего штабного крейсера "Гало Изумруд-600", она уже знала, что настроение у Кассиопеи веселое, а вот разговор будет серьезным.
   Кассиопея отдыхала после переговоров в Зале Звезд - круглом большом помещении со слегка углубляющимся полом-амфитеатром. Главной особенностью помещения было то, что находилось оно не в глубине корпуса корабля, а у самой обшивки, выступая над обшивкой эдакой бородавкой. Вся поверхность "бородавки", кроме трех маленьких секторов у самого уровня пола (там были двери), представляла собой прозрачный каргалитовый колпак. Никакой технической необходимости в таком расположении каюты не было... кроме каприза Ее Величества где-то десятилетней давности.
   Планета Реферма, на высокой орбите которой уже месяц крутился "Гало Изумруд", находилась сейчас точно над центром Зала Звезд - капитан, разумеется, догадался нужным образом ориентировать крейсер, как только узнал, куда после переговоров направилась Ее Величество.
   Кассиопея ждала Розали в центре зала, на дне амфитеатра, образованного невысокими белыми ступеньками. Она валялась в огромном кресле, раскинув руки по широкой спинке и задрав ноги на невидимую силовую подставку.
   Взгляд, которым она рассматривала планету, заставил бы побледнеть политиков и администрацию Рефермы. Взгляд был мечтательным.
   - О, браконьерша пожаловала! - Приветствовала она, мельком глянув на слегка поклонившуюся дочь.
   - Им понравилось твое предложение? - Розали неопределенно мотнула головой в сторону.
   Она имела в виду делегацию политиков Рефермы, с которым разминулась пару минут назад у причальной палубы. Большая группа озадаченных чем-то людей, тихонько переговариваясь и даже переругиваясь, споро грузилась в два планетарных шаттла. Они были настолько чем-то обеспокоены, что даже не поприветствовали ее! Нет, выполнение каких-либо протокольных действий в ее отношении предусмотрено не было - это была привилегия ее матери, Императрицы Кассиопеи, но как-то так сложилось в последние две-три сотни лет, что их, трех дочерей Кассиопеи, приветствовали так же, как и их мать... наверно, чтобы не переучиваться после получения короны одной из них.
   - Во всяком случае, они приложили все силы, чтобы меня в этом уверить. А я приложила все усилия, чтобы убедить их в том, что на самом деле это ИХ предложение. Кажется, получилось...
   - Получилось-получилось. Загрузила бедных по самые уши - даже меня не заметили. - Кивнула Розали. - А почему браконьерша?
   - Потому что охотишься без разрешения. - И вкрадчиво поинтересовалась. - Вот скажи мне, звездочка моя, ты не оборзела?
   Розали, уже севшая в такое же кресло напротив, но в куда более скромной позе без забрасывания ног на подставочки, выпрямилась и стала делать вид, что задыхается от возмущения.
   - Я мальчику что обещала? - Продолжала брюзжащим голосом Кассиопея. - Пока зубки у него не отросли - никакой охоты! Спокойно пасется, жирок и мяско нагуливает! Заповедник! Так какого чарха бурого ты... браконьерствуешь?!
   - Поклеп! Завистники! Невиноватая я, мамочка! Я блокировку поставила до твоего с ним разговора, и ты, что характерно, была в курсе - я тебе рассказывала про то, что только в "красный сектор" и смогла влезть. Ну, просто снять не успела - забегалась, замоталась...
   - Ага... то есть ты даже не отрицаешь, что это именно ты сделала его импотентом? - Прищурилась Кассиопея, перестав облизывать взглядом беззащитную планету (не исключено, что ее жители в этот момент вздохнули с огромным, но непонятным, облегчением).
   - Клевета! - Розали выставила ладошку. - Готова доказать! Хоть сейчас! Надо только оставить его в одной комнате со мной, и я докажу, что он даже рядом не импотент! Получаса... нет, полутора часов хватит на убедительную демонстрацию всем сомневающимся! Вот хоть прямо сейчас! Только дверь надо будет заблокировать. И все будет тип-топ!
   Кассиопея где-то минуту сверлила взглядом возмущенное личико дочери и неожиданно успокоилась:
   - Ладно. "Удовлетворительно" за предусмотрительность. Отмазалась... на этот раз.
   - В очередной, мам! В очередной! - Розали довольно улыбалась.
   - Его, разумеется, быстро и легко вылечат...
   - Ой, ужас какой! - Розали прижала ручки к груди. - Как дальше жить?! Горе-то какое, великие звезды!
   - ... но могут забыть рассказать ему, что блокировка, оказывается, была избирательной. Или я не знаю наше бабское племя. Что в будущем создаст тебе некоторые проблемы.
   - Ничего страшного! Достаточно будет запереть его со мной в одной...
   - Что интересного принесла? - Оборвала Кассиопея. - И почему лично?
   - Вот. - Розали столь же легко и быстро переключилась на другую тему, отправив Кассиопее информационный пакет. - Полюбуйся. Угадаешь, что это?
   - Точки, кружочки, линии, закорючки. - Императрица пожала плечами. - Судя по сигнатурам, хакнули сетевое хранилище Танилалу? Невелика заслуга - наверняка, какой-нибудь дешевый общедоступный сервер. И что это?
   - Даю подсказку. Вместе с этой моделью он вызывал запросами проекции звездного неба, видимого с различных планет - Праматери и некоторых других.
   Кассиопея лениво прикрыла глаза. Подставка под его ногами взлетела чуть выше.
   - Тут даже аналитиков не нужно. Искал свою родную планету. А рисунок - это карта звездного неба его родной планеты и есть. Элементарно. Провели поиск совпадений? Поиск должен быть элементарным, кстати.
   - Для нас элементарный. - Поправила Розали. - Для дикаря - не совсем. Нашли, разумеется. Карта довольно подробная - звезд указано много, даже звездный класс некоторых приведен. Классификация отличается от нашей, но разобрались - ничего сложного.
   - Ну, вот... а ты говоришь - дикарь.
   - Ну, это я так... в эмоционально-личностной проекции на наши с ним отношения. - Широко улыбнулась Розали. - Координаты определили, да. Точка далековато, конечно. Но можно дать в зубы СНАДАК - они там быстро все разведают. В смысле: координаты - в зубы. Плюс-минус десяток парсек - ничего сложного.
   - СНАДАК? - Кассиопея приоткрыла один глаз и с интересом посмотрела на невинно улыбающуюся дочь.
   - Ага! Они же справятся?
   - СНАДАК, который под Свеллой?
   - Ага! Ну, она же старательная девочка!
   - СНАДАК, где сейчас проходит обкатку наш малыш?
   - Ой, и правда! А что же тогда делать? - Прошептала Розали, сложив ручки в молитвенном жесте и прижав пальчики к губам, хитрым глазом кося на мать.
   - Продолжать наблюдение. Сидим - ждем. Наблюдаем за дальнейшими действиями Кея. Данные засекретить. Он не будет дергаться, пока не восстановит квалификацию пилота - иначе до своей планеты не доберется... что б он там не забыл.
   - Есть варианты, когда ему предлагают помощь.
   - А с какой стати кто-то будет предлагать ему помощь? - Императрица посмотрела на дочь с недоумением.
   - Личная симпатия? - Розали похлопала глазками и, сделав небольшое усилие, густо покраснела. - Любовь?
   - Если согласится на помощь под такой приправой - я сильно удивлюсь. - Немного ворчливо ответила Кассиопея, и дочь безошибочно поняла, что аудиенцию у матери пора как-нибудь плавненько закруглять. - А если примет подобную помощь от тебя, то ОЧЕНЬ сильно удивлюсь.
   - О, мамочка! - Розали, всхлипнув, прижала ручки к груди. Глаза ее блестели. - Я так давно тебя не удивляла!
   - Брысь... коза!
  
   +++
  
   Я пришел в сознание до извлечения из саркофага. Перед глазами была колыхающаяся муть какого-то вязкого маслообразного раствора, сквозь который был виден белый потолок палаты с длинными светящимися полосами-светильниками.
   - Удаляю дзеттан-среду. - Послышался в ушах голос искина.
   Саркофаг стал подниматься в вертикальное положение, на попа. Вот потолок со светильниками поплыл вверх, вот показалась стена, косяк двери и...
   ... И размытая стройная фигура в знакомом светло-бежевом коротеньком халатике с красным пятнышком на левой груди, стоящая со скрещенными руками перед саркофагом!
   Волосы встали дыбом, а сердце зашлось частой барабанной дробью.
   - Доктор Квитон...! - Всполошилась искин - видимо засекла зашкаливающий пульс.
   - Все в порядке, Кей! - Новый голос в ушах принадлежал Лиме. - Не волнуйся - все получилось. Прошло в штатном режиме. Сейчас спустим "дзетку", обмоем тебя и проведем... медобследование. Поздравляю со вторым рождением! Не забудь сказать "Агу-агу!", когда выйдешь из саркофага.
   Я уже и сам сообразил, что волосы у размытой женской фигуры черные, а не белые, и облегченно перевел дух. Пронесло!
   Жидкость, в которую я был залит, как муха в сироп, быстро стала убывать, щекоча тело ползущей вниз границей с воздухом. Окончательно убедился, что девушка в халатике перед прозрачной крышкой саркофага - действительно доктор Лимария Квитон. Вам-то, может, и все равно, а я вот почему-то слегка опасаюсь стервозных голубоглазых блондинок, умеющих, ко всем прочим своим достоинствам, щелчком пальцев пожечь вокруг всю аппаратуру и сделать любого мужчину в радиусе поражения импотентом!
   Тут я почувствовал, что задыхаюсь. Тело напряглось, а потом как-то очень естественно и без неприятных ощущений исторгло из своих легких несколько литров этой жидкости. Минута на откашливание.
   Со всех сторон ударили жесткие струи. То ли вода, то ли специальный раствор, смывающий с меня эту маслянистую... гадость. Струи иссякли, и меня обдало сухим жарким воздухом. Процедура с водой и сушкой повторилась еще два раза.
   Все это время приветливо улыбающаяся Лимария стояла перед саркофагом и меня рассматривала. С некоторой толикой профессиональной гордости.
   С тихим чавканьем дверца саркофага открылась. Лимария посторонилась, давая мне выйти... своим ходом. Сделал шаг наружу. Напряжения в теле не было, ощущалось оно, как родное, ничего не болело и не тянуло.
   Какими словами встречает человек свое второе... точнее, уже третье рождение? "Уа-уа!"? "Здравствуй, мир!"? "Доброе утро!"? Нет, вы ничего не смыслите во вторых и третьих рождениях!
   - Зеркало во весь рост! - Скомандовал я своему искину.
   Ничего нового в своем (теперь уже своем) отражении я не увидел - этого парня мне уже показывали перед процедурой. Сухой, поджарый, смуглый, черноволосый. Черты лица мельче и резче. Губы тонкие. И мои родные изумрудные глаза. Теперь уже легальные.
   - Как ты себя чувствуешь, Кей? - Подошла и встала рядом Лимария. - Ну, вообще?
   - Хорошо, доктор.
   - А в частности? - Она повернулась к зеркалу боком и прогнулась, якобы поправляя волосы. Ее задница невзначай коснулась моего бедра.
   Во рту моментально пересохло, по телу побежали мурашки, в груди заворочался колючий ежик. Есть! Действует! Работает!
   - Пока не понятно, доктор. Но некоторые признаки заставляют смотреть в будущее с оптимизмом.
   Вообще-то, если смотреть вниз, то все и так понятно. Там все очень оптимистично.
   - Хм... - После мельком брошенного туда же взгляда, Лиме тоже все было понятно. - Действительно, скорость изменения некоторых показателей позволяет надеяться на скорое излечение. А вот то, полное ли оно - для этого надо провести расширенные... тесты.
   Если это не приглашение, то я даже и не знаю...
   Я повернулся к Лиме и положил руки на ее плечи. Она деланно-испуганно округлила глаза, но, понятливо взмахнув ресницами, медленно стала опускаться вниз, на колени, ведя ладонями по моим плечам, груди, животу... ягодицам.
   Интересно, а когда она умудрилась распустить волосы по плечам? Или заколки у них тоже на программном управлении?
  
   +++
  
   Заниматься ЭТИМ на медицинских кушетках, наверно, не очень удобно - они слишком узкие. Они и должны быть узкими, чтобы было легче осматривать и обрабатывать болячки пациента. Но это - на Земле. Здесь кушетка - не совсем кушетка, а высокотехнологичный трансформирующийся в широких пределах предмет мебели. И сейчас мы с Лимой вполне вольготно занимали обширную площадь некоего светло-бежевого стадиона с упругим пружинящим покрытием.
   Доктор Лимария Квитон, действительно, меня вылечила. Физически все сработало безупречно. И в частности - тоже.
   Но психологически... Перед глазами по-прежнему стояла... точнее лежала Роза.
   Вот же тварь! Я про Розу, разумеется...
   Говорить об этом Лиме я не стал. Ну, вот не хватило у меня духу признаться ей, что в постели на ее месте я представлял себе другую женщину! Да, тряпка. Да, дурак. Да, надо быть откровенным со своим лечащим врачом. Но - не смог.
   Видимо, как и говорила Лима в самом начале нашего знакомства, придется пройти цикл процедур. До полного излечения от "роза-зависимости". Или "роза-токсикации"?
   - У тебя сегодня выходной... если что. - Послышалось с правого плеча. - Вообще-то, по правилам, после физио-коррекции положено двое суток отдыха, но командование торопит. Сутки - единственное, что мне удалось отвоевать. Я умница?
   Судя по всему, Лима отдохнула. Это был главный и единственный вывод, который я сделал из ее слов. Все остальное сейчас обдумывать не хотелось.
   - А еще - красавица... и у тебя замечательные... глаза...
   - Ну, так и смотри... в глаза... а не туда... куда сейчас... м-м-м...
   Неправда... в глаза я тоже смотрю. Но вижу, почему-то, два голубых озера в заснеженных горах.
   Сука ты, Роза... Какая ж ты сука!
  
   Глава 3
  
   "Здравствуйте! Меня зовут Кейдан ан-Солано. Но если вы будете называть меня просто Кей, то я буду этому только рад - так меня называют мои друзья.
   Я родился двадцать четыре стандартных года назад на шестой планете звезды Солано. Соответственно, моя планета называется Солано-6. Это очень солнечный, светлый и горячий мир. На нашей планете нет морей и океанов, нет озер и рек. Большую часть нашего мира занимает Великая Пустыня.
   Пустыня прекрасна! Бескрайний океан снежно-белого песка, волны барханов, редкие зубья скал, темно-синее почти до черноты небо. Тишина в пустыне - абсолютная. Лишь легкий звон стоит в ушах. Этот пейзаж будет постоянным в любой точке планеты, кроме полюсов, закрытых восьмикилометровыми щитами льда, и узких колец приполярных кругов, целиком представляющих из себя практически непроходимые болота.
   Звенящая тишина пустыни обманчива и коварна! Непредсказуемо в разных частях планеты может внезапно начаться песчаный шторм, когда фронт поднятого на многокилометровую высоту песка растягивается на сотни километров. И тогда, как живые, стонут защитные купола городов, а застигнутому в пустыне грозит незавидная участь быть погребенным под многими тоннами песка.
   Управление погодой на Солано строжайше запрещено, чтобы не нарушать уникальный экологический баланс планеты.
   Моя семья, ан-Солано, владеет полями концентраторов по сбору дейтана. Дейтан - редкое вещество, продукт жизнедеятельности мелких инсектоподобных организмов, населяющих Великую Пустыню. Они немного похожи на земляных червей. Только неповторимая экосфера Солано-6 позволила появиться этому уникальному организму, вырабатывающем очень ценное и нужное в фармацевтике вещество!
   Мой глубокоуважаемый отец, Драгон ан-Солано - четвертый правнук двадцать восьмого патриарх-владельца компании "ан-Солано-Дейтан" глубокоуважаемого Сиама-Восьмого ан-Солано..."
  
   +++
  
   - Время вышло, Кей. Показывай, что ты там накалякал, однако!
   - Есть, вар наставник!
   Я отправил результат пятиминутной работы пышноусому крепышу, Сидано Лимрозо. Это один из моих ЛИЧНЫХ инструкторов.
   - Чушь! - Вынес он вердикт. - Графомания, однако!
   - Так точно, вар наставник!
   - Во-первых, ты разжевываешь общеизвестные вещи: про правило наименования планет знают даже дети; про стандартный год... когда говорят о возрасте - он всегда стандартный; что такое дейтан... ну, дети, может, и не знают, а вот молодежь осведомлена отлично - из него такую забористую дурь можно забодяжить, однако... Сравнение пустыни с океаном - для коренного соланца это нонсенс - "пустыня это... пустыня", скажет он. Начало какое-то... детское - ты не забывай, что тебе уже двадцать четыре, а не девятнадцать. Пора взрослеть! Какое там дальше?
   - "В-шестых", вар наставник?
   - Точно! В-шестых, зачем сравнивать дейтанусов с земляными червями? Для тебя, соланца, термин "дейтанусы" - это настолько естественно, что не нуждается ни в каких аналогиях и объяснениях, соответственно, вся остальная галактика должна думать так же. Считай, засыпался ты. Правда, вот пейзажи планеты описал... душевно, да. Сразу видно, своими глазами видел. Ну, да - соланцы, действительно, любят свою пустыню... глаза б мои ее не видели, однако. Не понимаю я вас, соланцев!
   Это точно. Мне устроили декадный вояж на Солано-6 под приглядом семейной, якобы, пары, чтоб никуда не влез. И с имитацией другой личности через ИБК.
   Мир-пустыня. Почувствуй себя фременом и запряги Песчаного Червя! Гигантских песчаных червей там, правда, не водится, но мир-пустыня все равно впечатляет. И даже некое подобие спайса добывается и экспортируется в Империю. И, что характерно, этот самый "спайс" - дейтан - является отходом жизнедеятельности дейтанусов - маленьких, с мизинец, темно серых насекомых, похожих на усатых червяков с листовидным хвостиком. Червяков!
   И, кстати, от неумеренного употребления производных дейтана глаза... зеленеют. Хорошо, что не как у Херберта - белки - а только радужка. И хорошо (наверно), что без описанных Хербертом мистических приходов - всего-навсего забористый наркоманский бред.
   То есть для уроженца Солано зеленые глаза - это нормальная мутация где-то у половины населения планеты (а это - на минуточку - семьсот миллионов!), следствие воздействия на протяжении нескольких поколений чистого дейтана, не несущего никакой наркотической или вредной для здоровья составляющей. А вот для жителей остальной части Империи "озеленение" глаз, имевших раньше другой цвет - характерный признак закоренелого "дейтанового наркомана". Именно наркомана, так как пациент за время лечения лекарствами, сделанными из дейтана, "зеленеет" временно, а то и вовсе не успевает - тут же не медицина, а сказка! А чистый дейтан, безопасный для здоровья, за пределами Солано практически отсутствует.
   А ведь легенду мне продумали и сделали буквально за двое суток - на внешних ресурсах Кейдана ан-Солано (к которым у меня по-прежнему нет доступа) УЖЕ хранится вся имитация его жизни с видеозаписями, отметками о полученном образовании, работе и прочем! Впечатляет...
   - Так точно, вар наставник!
   - Ускоримся, однако! А то на обед успеем, а вот в джанг поиграть - уже нет. Тебе, кстати, тоже надо приобщаться - одна из самых популярных игр на Солано, однако. Бегом! Бегом! Не отставай!
   Ну, вот - теперь буду изображать, как я плохо играю в обычные нарды.
  
   +++
  
   К концу второй декады интенсивного обучения и не менее интенсивной терапии уровень "розозависимости" стал уменьшаться.
   Кошмар мне снился по-прежнему, но Кошмариха уже была не такой энергичной. Кошмар стал грустным и печальным - вздыхал, укоризненно смотрел на нас с Лимой (один раз - с Корой), хныкал и орошал влагой платочки различных цветов и форматов. Ушки и хвостик (пушистый белый хвост появился то ли после третьего, то ли после четвертого приснития... или приснутия? Нет, звучит как-то неприлично) Кошмара поникли. Иногда Кошмар бодрился и сообщал мне о том, что это - гормональное и временное... беременность - это, вообще, временно... а вот сейчас ужасно хочется мандаринок! И инжира!
   Когда просыпался, и сонная одурь проходила, я обдумывал кошмар и радовался - неведомый мне режиссер кошмаров и ужастиков прокололся! Мандаринов и инжира тут нет! И вообще, это Ленку во время беременности на эти фрукты пробивало! Подсознание развлекается, итить его в коромысло - и к экстрасенсорному предвидению или неосознанной телепатии все эти сны отношения не имеют!
   Я стал высыпаться.
   В первую очередь из-за регулярных физических нагрузок. Нагрузки возросли многократно - кондиций Кейлина Танилалу оказалось недостаточно для поддержания формы куда сильнее развитого физически Кейдана ан-Солано. Девятнадцать лет Кейлина и двадцать четыре года Кейдана - разница ощутимая.
   Ну, и нагрузки на мозги возросли не просто многократно, а по экспоненте - в клинике-то, считай, вообще жизнь овоща вел.
  
   +++
  
   Тут, на Базе, считают, что Кейлин Танилалу что-то эдакое учудил с принцессой Розали ни-Ровено. И, поскольку в той ситуации Ее Высочество была сильно не права (как довольно часто случалось до этого с их многочисленными молодыми высочествами), то вмешалась лично Ее Величество и решила прикрыть невиноватого молодого человека от разошедшейся дочери.
   Одним из приказов по Базе было строжайше запрещено интересоваться у меня какими-либо подробностями произошедшего. Разумеется, люди нашли лазейку: они меня ни о чем не спрашивали - они в моем присутствии под тем или иным предлогом озвучивали свои подозрения, и спокойно ждали, подтвержу я их или нет невербальными ответами. Половина контингента Базы - действующие или будущие разведчики СНАДАК, и им достаточно мельчайших изменений выражения лица собеседника, шевеления ушами, покраснений и неконтролируемого тремора пальцев чтобы понять - "да" или "нет". Главное, приказ не нарушен - никто ж у меня ни о чем не спрашивает!
   Самой популярной версией, чего никак не ожидалось от опытных суровых разведчиков, была романтическая. Встретили, полюбили друг друга... и налюбили - Кей обрюхатил принцессу. И, поскольку эта версия очень сильно коррелировала с моим персональным Кошмаром, я в моменты ее озвучивания покерфейс сохранял с трудом. Что и было с легкостью отслежено, но неправильно интерпретировано ушлыми разведчиками, обманувшими самих себя.
   После выяснения, как им казалось, подробностей, мнения разделились.
   Женская половина Базы в основном считала, что я неправ. Надо было наступить на горло собственной песне и данным имевшейся невесте обещаниям (кандидатура невесты тоже рассматривалась - сгоряча записали туда Альер, но поняли, что хватили лишку, и остановились на простой девушке с Акведуса, подруги детства, ага) и, свернув горы на пути к сердцу принцессы, остаться и воспитывать ребенка (женская половина ставила на девочку).
   Мужская половина Базы постановила, что парень не промах и явно не тормоз (плечи одобрительными хлопками отбили очень быстро). И в своем праве. Если иных договоренностей не было, то он и не должен связывать себя обязательствами. А решение Ее Величества говорит о том, что никаких договоренностей не было. И вообще, действия Ее Величества априори подтверждают мою невиновность. В том числе и невиновность в моральном плане. Это ж Матушка-Императрица - она ошибаться не может! Мы, мужики, разумеется, ставили на мальчика.
   А вот что меня напугало, так это то, что и те и другие в один голос убеждали меня не расстраиваться, потому что все нормализуется, "она все поймет", "остынет", "простит" и все у НАС будет просто отлично!
   Стимул заниматься после таких разговоров был просто чудовищным - я рвал жилы, добивался запоминания самых мельчайших подробностей своей легенды, доводил себя до изнеможения в учебных классах, на полигонах и виртуальных симуляторах.
  
   +++
  
   Самым неприятным для меня на Базе был информационный вакуум. Я сколько угодно мог копаться в справочниках, научных работах, исторических очерках и технической документации, которые хранились на серверах Базы или в течение минуты загружались по моему запросу из общей сети. Но новости, почта и форумы были для меня под запретом. Подкрепленным надзором искина Базы, следившего за информационной безопасностью.
   Ник Дафили взял предмет "Информационная безопасность" на себя. Узнал много нового.
   В том числе и о том, что (это было сообщено мне по страшному-страшному секрету) вообще-то он бывший "ломщик", залетевший на банковских операциях... теперь вот... отрабатывает долг обществу. История для этого общества совсем неромантическая, так что, скорее всего, сказал правду.
   Принципиальных отличий от того, что я знал о "правилах информационной гигиены" ранее - не было. Основной мыслью, которую постулировал Ник, была "Информацию невозможно уничтожить никаким способом!". Ну, да - "рукописи не горят". Оказалось, что Кей ан-Солано не должен делать запросов, которые Кей ан-Солано не должен делать. Он не может ходить по форумам, по которым ходил Кей Танилалу, интересоваться разведением китов на Акведусе (а вот сделать запрос об отдыхе в курортном поясе Акведуса - это да - для соланца такое количество пресной воды - это круто).
   На вопрос, от кого я должен так тщательно шифроваться, следовали общие рассуждения, сводящиеся к классическому "враги не дремлют!"
   Мое желание полазить в сети, пусть даже под гнетом файерволов искина Базы, понимания у командования не встретило. А упоминание о моей "хотелке" в разговорах со знакомыми обитателям Базы привело к противоположному (и неожиданному) результату - у меня диагностировали "Синдром мозговой лени". Типа, и по возрасту подходит. И ужесточили режим информационной блокады - блокировали игрушки, фильмы и книги - типа метод лечения такой.
  
   +++
  
   - Синдром мозговой лени. - Со знанием дела сказала Лима после очередного "сеанса Лимотерапии". - Бич современного общества. Я по нему даже работу писала. ИБК - это мощный инструмент и подспорье, но он приводит к деградации интеллекта. Индивидууму легче получить готовый ответ в Сети, чем дойти до него путем самостоятельных построений логических цепочек! Потерпи, Кей! Через некоторое время даже эта зависимость пройдет, и ты ощутишь, как твой мозг стал действовать эффективнее, потому что научился искать и обрабатывать информацию, а не получать готовые ответы!
   Лима была неправа. И это было обидно. Интернет-зависимость была чужда мне и на Земле. А тут я хотел получить вполне конкретную информацию - я не собирался трепаться в местных социальных сетях или слизывать информационную жижу, размазанную по форумам.
   Вполне конкретные вопросы.
   Кто от императорской семьи курирует СНАДАК?
   Какой политический расклад в Империи?
   И самое главное - когда изучал материалы по истории открытия Солано, я узнал, что определение местоположения космического корабля по рисунку созвездий - это СТАНДАРТНАЯ функция даже в самом дешевом программном обеспечении любого, даже самого простейшего навигационного комплекса! Логично - вынырнешь в обычное пространство где-нибудь у гхарка в заднице и как еще определишь свои координаты, как не по звездам?
   Мне нужна была сеть. И мне нужен был симулятор космического корабля. Или хотя бы рубки управления. Или хотя бы рабочего места навигатора. Позарез!
   Вот только чем больше я узнавал, тем лучше понимал, что, действительно, любые действия с сетью, любые запросы, любой поиск должен проводиться очень и очень осторожно.
   Да, мои первые запросы выдавали меня с головой, но, кто знает, может быть неведомые наблюдатели успокоились и посчитали, что Кей тоже угомонился и прекратил поиски? Наивно, понимаю, но не изводить же себя мыслями о скором визите "контроля" с вопросом "а на кого, собственно, вы работаете, вар Танилалу... или как вас там на самом деле?"
   Ах, да! Еще один вопрос:
   Каков нынешний статус Розали ни-Ровено - не ушла ли она в декрет? И нет ли изменений в ее внешнем виде, намекающем на скорое пополнение императорской семьи? И есть ли тут вообще такое понятие, как "декрет"?
   Но это, конечно, не самый главный и важный вопрос. Так... чисто для общего развития и собственного спокойствия.
  
   +++
  
   Методика обучения тут нацелена на то, чтобы Кейдан ан-Солано даже во сне мог отбарабанить свою легенду. Даже во время утреннего бега в меня вбивают самые разнообразные знания - от истории и астрографии до культуры и этикета.
   Еще и пятиминутные тесты устраивают в любое время дня и ночи.
   Буквально!
   Приступаем мы как-то с Лимой к очередному сеансу лечения (на часах - почти полночь), а мне на мой ИБК - приказ: в десятиминутный срок описать основные способы добычи того самого дейтана! И вот картина: голая Лима с хохотом катается по широкой кровати, схватившись за живот, а я сижу в этой кровати у стеночки (тоже голый, разумеется), поджав ноги, чтобы ей не мешать и надиктовываю этот гхарговый отчет о методах добычи дейтана!
   Или глубокой ночью: "Финансовые возможности семьи ан-Солано" (15 минут). С одновременным отключением ИБК даже от серверов Базы!
   Или во время обеда в общей столовой: "Политические методы работы ан-Солано. Основные конкуренты. Положение на рынке" (50 минут). Вам "хи-хи", а голодный Кей сидит за столом, делает отчет и краем глаза замечает, как народ с энтузиазмом работает ложками, вилками и ножами... а потом еще и инструктор Сидано Лимрозо подходит, сходу врубается в ситуацию, и вытягивает из моей тарелки вкуснейшие стручки белого даалийского кнаджа! В изумительном делийском соусе!
  
   +++
  
   К четвертой декаде "он стал что-то подозревать". Заодно понял, что разговоры о выходе в сеть пора прекращать вообще - мой безобидный троллинг может выйти мне боком. Заодно сообразил таки, что не в сказку попал. Молодец. Дошло. Тормоз.
   Началось с разговора после секса с Лимой. Мы валялись на кушетке-аэродроме, я пытался перебороть желание закурить. Во-первых, Кейдан не курил, во-вторых, у соланцев курение под запретом из религиозных соображений (вот тут Ее Величество мне конкретно подгадила... из самых лучших побуждений, как же - как же!), в-третьих, сигареты благополучно кончились в первую декаду, как я их не берег.
   А Лима боролась с желанием заснуть. Очередной раз сонно ткнувшись носом в подушку, она встряхнулась и сказала:
   - ... Вот, запомни эти химические соединения.
   И сбросила мне пакет, который я, после обязательной теперь проверки на вирусы, развернул. При этом проверку проводил в несколько этапов - вначале на сервере силами искинов Базы, потом на своих внешних оболочках, потом в виртуальной среде и только потом - в рабочем пространстве. Для тренировки мне часто сбрасывали вирусованные пакеты, которые, тем не менее, надо было принимать и читать. Вирусованные пакеты приходили даже от прима-искина Базы!
   - Что это?
   - Это химические цепочки, которые могут быть произведены стандартными нанофабриками, имплантированными в любого гражданина Империи. Ну, кроме военных и спецуры. - С уже закрытыми глазами сонно пробормотала женщина.
   Я прочел пояснения...
   - Яды?
   - Ну, не только! - Возмутилась, даже взбодрилась ненадолго. - Ты описание-то внимательно читай! До конца читай!
   Да, действительно, не только яды. Хоть и в основном. А еще - средства, влияющие на кратковременную память (и таблица с дозировками, обеспечивающими забывчивость на нужный диапазон времени), пресловутая "сыворотка правды", какой-то "программатор действий" (судя по названию и описанию, обдолбанному этим веществом можно будет приказать, что угодно, ну, кроме явного суицида - инстинкт самосохранения никто не отменял даже для загипнотизированных). И много других полезных и замечательных соединений.
   Я быстренько прогнал в памяти некоторые уроки у Дафили. Выводы напрашивались интересные и настораживающие.
   - Я правильно понимаю - взломав чужой ИБК и отдав ему команду сделать что-нибудь из этого набора, я могу человека убить и... и все остальное?
   - Ага... - Лима с трудом разлепила глаза. - Но ты сначала взломай... Тут даже Ник не научит - особый склад мозгов нужен. И опыт. И время. Поставь там галочку, что урок я провела, ладно? Спать хочу - не могу! Послезавтра зачет по материалу - все соединения и их подробное описание ты должен знать наизусть. Материал разрешено держать сорок часов с момента получения, потом уничтожить - его хранение противозаконно. Так что - только запоминать. Если че будешь со мной делать - не буди, ладно?
   Помолчала и я, немного ошарашенный свалившимся на меня, хотел уже что-то вякнуть, но она снова подняла голову от подушки:
   - Кстати, Кей! Препарат под номер "двадцать шесть". Можешь потренироваться в получении. Мобилизует память, увеличивает количество одновременно обрабатываемых абстракций... И номер "шестьдесят один" - бодрит! Короче, читай! И побочные эффекты не забудь - повышенная агрессивность и увеличение либидо. И на передозировку обрати внимание - не очень приятно...
   Точно. Список был разделен по действию на организм. Яды, угнетение сознания, угнетение физического состояния, стимуляторы памяти, стимуляторы физического состояния, многокомпонентные препараты... проще говоря - "боевые коктейли" различного назначения.
   Со вздохом я поставил отметку о получении урока по теме "Специальная фармакология", преподаватель "Доктор медицины, Лимария ан-Квитон ан-Риру".
   Вот тебе и безобидный доктор. А на самом деле - специалистка по ядам. Самая настоящая, даже разрабатывает их - уже у пяти препаратов нашел пометку: "разраб. д.м.н. Квитон Л.". Еще и красненьким обведено. Похвастаться решила, что ли? Ладно, будет минутка - обязательно похвалю. Тут выясняется, что с доктором, оказывается, надо поддерживать очень хорошие и добрые отношения!
   Кстати, по отведенному в учебном плане на эту тему времени урок должен был начаться еще шесть часов назад! А мы в это время с Лимой всякой ерундой на кушетке страдали!
   - Ой... - Лима в трансе водила головой, снова оторвавшись от подушки. - Я ща автодиагноста в параноидальный режим загоню, подожди...
   Вообще-то, поздно - препарат "двадцать шесть" я уже принял. Что там про агрессивность было? И про либидо? Доктор поступает очень неосторожно, засыпая рядом со мной.
   - Да спи уже! - Надеюсь, мстительных ноток в моем тоне она не заметит.
   - Ой. А ты уже принял? Отлично, тогда я твою аптечку отключаю, а то еще примешь какой-нибудь быстродействующий яд, побоявшись незначительных трудностей обучения. Меня ж премии лишат!
   Ну? И кто кого троллит?
  
   +++
  
   Было еще изучение систем огневого, гравитационного, лучевого, нейтронного, атомарного и до-хрена-других-типов-и-принципов поражения. С боевыми стрельбами на полигоне за полторы тысячи километров от Базы. Без долгих объяснений, как это работает: "Захватил цель маркой прицела? Ну и стреляй! Какая разница, какой у НЕЕ принцип действия? Я и сам этого не знаю!"
   А как вам предмет "Недокументированные возможности физического воздействия бытовых сервис-систем"? Грубо говоря, нужный (точнее, ненужный) человек травмируется (или убивается, если совсем уж ненужный) неправильно сработавшей входной дверью. Ну, как пример. Или душится собственной кроватью. Или шпарится кипятком в душе. Разбившийся катер или разгерметизировавшийся шаттл - классика и примитив.
   Предмет "Боевые столкновения в условиях корабельных помещений". Берется симулятор и в него загружается что-то вроде продвинутой версии "Дума". А в симулятор загружается Кейдан ан-Солано (кстати, симулятор - это и было то здание, похожее на стадион). Через декаду непрерывных занятий, уже сделавшись бывалым "геймером" в этой "игрушке", Кейдана засовывают на списанный транспорт на орбите, наполняют помещения андроидами и роботами и дают задание добраться "отсюда и до обеда". Вперед!
   Рукопашный бой? Не смешите. После сближения с андроидом для молодецкого пинка ботинком штурмового скафандра меня ждало пять штрафных внеочередных прохождений полигона. Вместо сна. Чтобы даже дурак понял, что вооружение ему на броню понавешали не для того, чтобы он ногами красиво пинался и руками махал, как мельница.
   Еще были "Методы охраны объектов", "Методы и средства маскировки", "Отравляющие соединения в воздушной и водной среде", "Алгоритмы шифрования", "Методы передачи критически важной информации", "Скрытное наблюдение", "Способы получения информации в лимитированных условиях", "Практика физического воздействия в ходе опросных мероприятий". И много других, в высшей степени интересных и нужных предметов, без которых не может обойтись ни один будущий пилот.
   Кей умный. Он с наивным видом задал вопрос "А зачем мне все это?" И получил ожидаемый ответ: "А вдруг пригодится". И больше глупых вопросов умный Кей не задавал.
   Кто-то скажет, что есть повод задуматься и насторожиться. Ага, "прозвучал выстрел, связная упала, Штирлиц насторожился". Не было у меня ни времени, ни сил задумываться! Я приползал к себе или к Лиме, меня использовали по назначению (или милостиво давали выспаться, если "абонент - не абонент"), и я отрубался до любимых моими инструкторами "шесть-ноль-ноль".
   Даже мой Кошмар, пришибленный свалившимися на меня нагрузками, вел себя очень прилично и застенчиво. Когда вас, гладя по голове и сюсюкая, жалеет ваш Кошмар - это уже симптомчик, не так ли?
  
   +++
  
   После многочисленных уговоров наблюдательной Лимы я все-таки "раскололся" и подробно описал динамику своего состояния во время излечения от неприятного недуга, о котором мужчинам говорить не очень приятно. Теперь-то все в порядке и в моей постели кроме Лимы никто голубоглазый блондинистый больше не присутствует - потому и смог ей об этом рассказать, наверно.
   Лима отнеслась к моему намеку на нехорошесть Розы... мягко говоря, без понимания. Ну, типа, да, ЭТО было явно работа такого сильного энергета, специализирующегося на медицине. Ну, да, Лима больше чем уверена, что это - работа Розали ни-Солано ан-Кадагри, хотя работа несколько демонстративная и напоказ - совсем на нее непохоже! Ну, наверно, с этической точки зрения это выглядит не очень хорошо, да.
   Но, это же - чтобы ты другой не достался!
   Она же тебя, наверно, любит!
   "Любит"? И это говорит деваха, которой стукнуло сорок шесть? Мастер по ядам. Врач, который своими руками вылечил меня от этой дряни, то есть наплевал на "законное" желание своего кумира, принцессы Розали?
   Ах, врачебная этика, не дает пройти мимо страждущего, оттого и вылечила...
   Но Ее Высочество Розали все равно хорошая, как ты не понимаешь!
   Тьфу!
   А то, что Роза в тот момент тоже являлась моим лечащим врачом? Ну, или формально - сиделкой? Медсестрой? Это как? Не считается?
   - Кей! Ну, как ты не понимаешь! Это же чувства! Она ради своих чувств к тебе пошла на преступление! Ну, вот что вы за мужики - чурбаны такие, а?!
   Огорчилась, даже чуть не расплакалась. Если ее заплаканную увидит на Базе хоть кто-нибудь - Кея поймают и кастрируют. И правильно сделают - Лима замечательный оптимистичный светлый человек (яды будем считать таким безобидным хобби). Пусть чуть-чуть наивная и слегка восторженная (особенно, когда дело касается одной августейшей особы), но - обижать и расстраивать ее нельзя. Категорически! Так что половину ночи я потратил на то, чтобы успокоить девушку. Несмотря на изнурительные занятия, ждущие меня на следующий день... Ничего - боевой коктейль себе смешаю - лимит его приемов я пока не превысил. Да и доктор у меня есть знакомый - откачает, если что.
   Кстати, причина Лининых (именно ее, доктора ан-Квитон) переживаний вовсе не в том, что я переспал с принцессой, а в том, что я переспал конкретно с Розали. Розали у нас, оказывается, кумир и идол всех врачей Империи! В далекой двухсотлетней молодости что-то там такое открыла по женской части...
   А что открыла-то?
   Ого! У женщин Империи теперь месячных не бывает! Ну-у-у... крута Роза. Крута. Но все равно... ладно, не буду выражаться... скажу проще - нехорошая и плохая. Ну, вот - опять глаза на мокром месте.
   Кстати, на следующий день у женской половины Базы был маленький праздник. Кей, оказывается, по-прежнему любит Ее Высочество. Хоть и шастает в койку к доктору Квитон. Ну, это ж мужчины, что с них взять - приматов бесчувственных! И он молодой еще - это у него дух противоречия взыграл.
   - Кей, ты мне не веришь?! - Возмутилась она, когда я выразил некоторое неудовольствие вновь загулявшими слухами и многозначительными ухмылками. - Я высококвалифицированный врач! У меня диссертаций по психическим блокировкам, как... много, короче! Блокировку тебе сняли без всяких последствий. Все остальное - целиком твои комплексы и скрытые желания! Сначала в себе и своих чувствах к Ней разберись, а потом клевещи на современную медицину! Могу посоветовать несколько сеансов нашего штатного психокорректора - он сюда прилетает периодически... "Хотите об этом поговорить?" - станет твоим любимым вопросом на ближайшую декаду.
   Угроза была нешуточная, и я временно снял претензии.
  
   +++
  
   Ночь только начиналась, и прибрежный курортный город в долине Кирионо встряхивался и потягивался, готовясь ярко и бурно отметить это событие.
   Императорскую резиденцию - дворец Кирионо-Урлих ни-Ровено - построили шестьсот семьдесят лет назад на склоне одной из гор почти у самого побережья. Отсюда, с широкой открытой площадки-балкона дворца, город казался грудой разноцветных кристаллов, насыпанной чьей-то щедрой рукой. Четыре разноцветных луны (две из которых были искусственными спутниками-зеркалами) заливали темные горбы гор великолепным в своей призрачности светом.
   Если бы в Империи все еще читали написанное на бумажных (пластиковых, пленочных, керамических) носителях, то наблюдатель обязательно упомянул бы о том, что при таком щедром освещении вполне "можно читать газету". Но - нет - книг и газет в привычном для землянина понимании тут уже давно не было, поэтому настоящий житель Империи сказал бы так: "Светло так, что можно без "филина" ходить", имея в виду такую функцию ИБК, как усиление сигнала, идущего через глазные нервы.
   - ... что позволяет хорошенечко тебя рассмотреть, дорогая! - Закончила свою мысль одна из самых настоящих жительниц Империи. - Тебе идет короткая стрижка! Правильно, что не стала отращивать волосы форсированными методами. Очень миленько выглядишь!
   - Спасибо... тетушка.
   - Ну, какая я тебе тетушка, Альер!
   Ладошки возмущенно хлопнули по бедрам, едва прикрытым почти прозрачным белым платьем... за разгул чужой фантазии отвечала виртуозная работа модельера, заставляющая возможных наблюдателей гадать - а есть ли что-нибудь под этим платьем... кроме хозяйки?
   Девушка, стоящая у края балкона смерила визитерку взглядом, явно озадачившись тем же вопросом. Пожала плечами:
   - Я могу напрячься и выдать полную степень родства, Розали. Но вряд ли тебя порадует нечто про "двоюродную пра-семь-раз-бабушку". Особенно про "бабушку".
   - Протестую! - Весело и легко рассмеялась принцесса Розали. - Во-первых, я тебе не Касси - у меня нет этого комплекса...
   - ... или желания заставлять окружающих думать, что этот комплекс есть.
   - ... во-вторых, если смотреть по твоей матушке Николь, которая является дочкой не только твоего дедушки Эвелина, но и твоей бабушки Изандры, которая на момент рождения Николь приходилась двоюродной прабабушкой дедушке Эвелину, то степень родства можно скостить до пяти. А то и до трех, если вспомнить некоторые другие перипетии в нашем семействе!
   - Ну, так нечестно - судя по твоим зрачкам, ты сейчас подглядывала в наше генеалогическое древо.
   - Когда дело касается моего возраста, я готова чуть-чуть сжульничать. - Подмигнула Розали.
   Альер тихонько рассмеялась.
   - Я тебя слушаю, Розали.
   - Ну-у-у... а вдруг я решила узнать о самочувствии моей двоюродной пра-три-раза-внучки?
   - Мое самочувствие ты считала, как только получила визуальный контакт. А может и раньше - о твоих способностях ходят всякие небылицы... кто-то даже имеет наглость думать, что ты ловко откосила от стези боевого энергета, имея к тому все задатки.
   - Поклеп! Но ты чувствуешь себя хорошо?
   - Более чем.
   - Отлично! Тогда у меня для тебя подарок!
   Альер получила информационный пакет.
   - Последний оставшийся экземпляр. - Похвасталась Розали. - Для тебя берегла. Все записи уничтожены. Посмотри - я же знаю, ты любишь такие штучки! Еще и эксклюзив - в единственном экземпляре!
   Альер запустила воспроизведение:
   "Коза ты, Альер..."
   Розали внимательно следила за выражением лица Альер, но была вынуждена признать, что та практически ничем себя не выдала. Несколько минут на балконе царила тишина.
   - Занимательно... - Спокойно оценила Альер просмотренную видеозапись. - Обязательно сохраню, если не возражаешь. Или по протоколу нужно уничтожить этот шедевр?
   - Увы. Придется удалить. Жуть, как секретно!
   - Все равно спасибо. Приятно, когда родственники о тебе заботятся.
   - И не только родственники! Почему бы тебе не спросить о дальнейшей судьбе своего спасителя? Замечу в скобках: ни разу не родственника... пока.
   - И какова же дальнейшая судьба моего спасителя? - Послушно спросила Альер совершенно равнодушно.
   Розали отметила, что девушка чуть-чуть переигрывает. Ну, простительно в ее-то возрасте: опыт-опыт...
   - Мальчик будет проходить службу в Дальней Разведке. - С удовольствием сообщила она. - Вообще-то, я видела его блестящим адмиралом флота в белом мундире, но зато черный мундир офицера СНАДАК изумительно подойдет к его зеленым глазам!
   Альер нахмурилась:
   - Это было ошибкой. Его нельзя подпускать к разведке... тем более, дальней.
   - Почему? - Розали удивилась совершенно искренне... и подобралась. Но вряд ли Альер с ее опытом это заметила.
   - Касси сейчас на Сильоне? - Вопросительная интонация в голосе Альер практически отсутствовала, и Розали промолчала, внимательно рассматривая родственницу. - Мне надо с ней поговорить.
   - О чем?
   - Розали... тетушка... - Вот теперь было очень хорошо видно, что настроение у Альер окончательно испорчено. - Я же сказала, что хочу поговорить с Касси. С Касси - не с тобой. А уж потом, если Касси решит...
   - Поняла-поняла! - Замахала руками, казалось, ничуть не обидевшаяся Розали. - Не буду тебе мешать любоваться прекрасным видом ночного Кирионо-Урлих. Пойду я.
   - Всего хорошего, Розали. - Холодно-вежливо кивнула Альер. - И... я благодарна тебе за те усилия, что ты приложила для моего спасения. Я никогда этого не забуду. - Правда, интонация заставляла сомневаться в сказанном. - С другой стороны, вольное распоряжение моими "титькам", да еще и в момент моей полной беспомощности - вряд ли должно вызвать у меня понимание... И этого я тоже никогда не забуду. - А вот в этом обещании сомневаться не стоило. - А уж предложение раздвинуть мне ножки...
   - Хорошо-хорошо! - Рассмеялась Розали. Она уже находилась у помаргивающей арки лифта. - Кстати, Альер...
   - М? - Альер, развернувшаяся было к барьеру, обернулась.
   - Ты зря глаза под фантомом прячешь. Тебе тоже идет зеленый цвет глаз. Правда.
   Альер вздрогнула и поежилась, будто от ледяного сквозняка... что было в принципе невозможно на площадке, закрытой изощреннейшими системами климат-контроля.
   - Об этом я тоже поговорю с Касси.
   Розали помахала рукой и, перед тем, как прыгнуть спиной в шахту лифта, ответила:
   - Поняла-поняла! Ну, я-то думала, хоть за "титьки" и ножки сочтемся! Чтоб без претензий друг к другу... Претензии между родственниками - это плохо!
   - Сучка! - бросила оставшаяся в одиночестве Альер.
   Поколебалась... и отменила фантом, скрывающий настоящий цвет глаз.
  
   +++
  
   Сегодня у меня маленький выходной. Выходной день от щедрот командования Базы. Мне милостиво разрешили попинать балду аж целые сутки.
   Первые пять часов организм не мог поверить, что его временно оставили в покое, и слонялся по Базе. Организм отовсюду гнали вениками, чтоб он не путался под ногами.
   Думал, разумеется... будем считать это профилактикой "синдрома мозговой лени". Самым глупым было бы считать, что Ее Величеству, при ее-то возможностях, вдруг потребовался еще один убивец - специалист по ядам, диверсиям и шпионажу.
   Скорее всего, Кассиопея с упорством носорога реализует нашу договоренность, способствуя прорастанию у Кея Танилалу зубок - меня обучают всему, что должна знать дичь, законная добыча какой-нибудь из принцесс. Видимо, мне ненавязчиво продемонстрировали все методы придворной борьбы - яды, наркотики, диверсии, информационный шпионаж.
   А в пятнадцать-ноль-ноль вдруг выяснилось, для чего мне потребовался выходной. Отдохнуть перед первым экзаменационным заданием! В административном здании в кабинете с виртуальным лейблом "Зам.нач.базы" меня ждал Ахали Нирон в полевом сером мундире со знаками различия... коммандера.
   - У вас завтра очень важный экзамен - вы встречаетесь с родителями. - Огорошил он меня сходу.
   - С родителями? - Вырвалось у меня. - На Акведе?
   - Повторяю, курсант! Вы, Кейдан ан-Солано, встречаетесь со своими родителями. Вопросы?!
   - Никак нет, вар куратор!
   - Так бы и сразу, вар курсант. - Уже вполне мирно - Не тормозите. Привыкайте. У нас в СНАДАК так - врубаться в тему надо с первого раза. Если б вы дали себе труд обдумать мои слова хотя бы одну минуту, то догадались и бы сами... Ох, уж эта привычка к ИБК!
   Так что, получается, родители у Кейдана... НАСТОЯЩИЕ?!
  
   Глава 4
  
   - Вар куратор! Разрешите вопрос!
   Разговор происходил не на Базе, а на орбитальной станции Кертуна, где я ждал экспресс на Солано. На станцию Кертуна меня забросили длинным кружным путем. С выключенным ИБК, с соблюдением всех правил конспирации.
   В салоне дальней связи можно было на несколько минут перестать быть Кейданом ан-Солано - голубая звездочка индикатора информационной безопасности говорила о том, что никто не делает сейчас попыток взломать даже штатный "колпак приватности" салона, не говоря уж о защитах, поставленных на мой ИБК в СНАДАК.
   - Вольно, курсант! - Коммандер Нерон, судя по нашивкам на полевой форме (и соответствующим маркерам), опять был лейтенантом Нероном.
   Собственно, вопрос, требовавший уточнения, был только один. До этого момента я думал, что вся жизнь ан-Солано - миф. Хорошо продуманный, каргалитово легендированный, подкрепленный всеми возможными и невозможными документами, включая историю движения денежных средств на счету, записи с камер наблюдения и записи биокомпьютеров тысяч людей. Казалось, что семья ан-Солано - большая, известная и уважаемая - вряд ли в курсе, что у нее имеется еще один птенец. Либо семья ан-Солано выполняет "имперскую повинность", закрывая глаза на подобную вольность спецслужб. Дескать, если ваш сотрудник под прикрытием лопухнется и попадется, мы подтвердим, что он - ан-Солано.
   Но сейчас... встреча с родителями. Практического смысла, кроме проверки надежности моей легенды, я в этой встрече не видел. Более того, было бы странно отвлекать таких людей на игры спецслужб. Но учитывая, что личность Кейдана ан-Солана - реальная...
   Нирон внимательно выслушал мои соображения, но вместо ответа спросил:
   - Где вы работали последние пять лет, вар ан-Солано?
   Сказались многочасовые тренировки-допросы в симуляторе. Мое тело практически без участия мозга приняло чуть-чуть расслабленное положение, а голос стал ленивым и таким же умиротворенным. И глаза автоматически зашарили в поисках маркера мебельного сервиса, чтобы создать себе удобное кресло и в нем развалиться... Нет "мебельного" маркера - печально. Эти дешевые салоны связи... одно слово - общественные! Фе! Губы тронула легкая рассеянная улыбка:
   - Последние пять лет, вар Нирон, я работал в исследовательской группе "Вязирек". Это от компании "Импрозиум-Розетта", может, вы слышали? По контракту со СНАДАК. Разведка месторождений в системах Серого Сектора и туманности Красной Линзы. Даже звание присвоили - старшина первого класса! Как гражданскому специалисту.
   Нирон довольно покивал:
   - Неплохо. Даже в чем-то хорошо... Фальши практически не чувствуется... хотя продвинутые методы допроса все еще для вас опасны в этом смысле. Так вот, Кей. - Он снова стал серьезным. - Вы правильно обо всем догадались. Кейдан ан-Солано - штатный сотрудник СНАДАК. Погиб три года назад на задании, о сути которого даже вы, Кей Танилалу, даже с вашим нынешним допуском, вряд ли когда-нибудь услышите. Его родители, сестры, друзья, знакомые до сих пор ничего не знают. Что лучше - держать их в неведении и дальше или уж сразу сказать, что их сын, брат... ну, и так далее - погиб? Нет, еще не поздно все переиграть - найдем вам другую, не такую трагическую, легенду. Не переживайте - вам даже не придется встречаться с родителями Кейдана. Разумеется, им скажут о трагической гибели их сына...
   Вот это подстава! Получается, если встречусь с родителями ан-Солано - назад пути не будет - от меня потребуют до конца играть роль Кейдана. А как мастерски "на слабо"-то берут! И не исключено (да какое там! Сто процентов, что так и есть!), что в будущем мне придется продолжать дело Кейдана, которое он не закончил по причине своей смерти.
   И, секундочку, а что там про мой нынешний доступ?! Действительно, такой крутой?
   - Кей.
   - Вар куратор?
   - Сувенирами с Солано порадуете?
   Насколько я понимаю, это такой завуалированный вопрос.
   - Разумеется, вар куратор!
   Я очень сильно надеюсь, что не совершаю ошибку. А если совершаю, то - не трагическую. А если трагическую - то вывернусь. А если не вывернусь, то - ...
   - Отлично! - Он подмигнул. - А я вам за это подскажу, какому сувениру очень сильно обрадуется наш доктор.
  
   +++
  
   - Объявляется посадка на экспресс "Базилик-Кертун-Солано-Джига-Ниорон". - Объявил мужской голос. - Время посадки - 5 минут. Повторяю...
   Искин орбитальной станции Кертун, разумеется. Сам факт общей голосовой трансляции в свое время стал для меня неожиданностью - я как-то привык к тому, что все сообщения приходят на ИБК. Но на станциях, оказывается, еще в ходу общие объявления. Дань традициям, наверно? И, возможно, для создания особой неповторимой атмосферы "мы сидим на чемоданах". Ну, и наверно, тысяча пунктов из правил безопасности, обосновывающих необходимость общих трансляций.
   Жиденький ручеек пассажиров потянулся из зала ожидания, распадаясь на десять еще более жиденьких струек по числу рукавов-шлюзов, присосавшихся к борту состыкованного экспресса - похожего на длинную трехсотметровую белую сигарету...
   Чарх! Мне эти сигареты теперь везде мерещиться будут! Мало мне того, что Кошмар в последних кошмарах мне сигаретки услужливо прикуривала!
   Никаких бортпроводников и бортпроводниц на борту экспресса не было. Только андроиды высокой степени человекоподобия.
   - Пожалуйста, займите свободные места... пожалуйста, займите свободные места. - Скороговоркой бормотали они, улыбаясь и показывая в стороны нарисованных на палубе овалов и кругов от двух до пяти метров в диаметре.
   - Пожалуйста, вар ан-Солано. - Чарующе улыбалась девушка-андроид. - Может быть, плед?
   Я прочел лейбл:
   - Спасибо, Жанна, не беспокойтесь.
   Вообще-то, тут а с андроидами общаться не очень-то принято. Люди воспринимают их, как механизмы. Так что, никаких "спасибо", "пожалуйста", и "будьте любезны" - простое доведение команд безо всяких словесных кружев. У меня так пока не получается - поведение у них слишком... человекоподобное.
   - Если вар позволит, я могу скрасить его долго путешествие. - Буквально заурчал андроид, когда в "моем" круге вспух огромный белый блин противоперегрузочного кресла.
   Да, билеты на ЭТОТ экспресс были недешевыми. И такая услуга ТОЖЕ входила в стоимость билета.
   - Ничего не надо, Жанна. - Я невольно поморщился от этого сервиса... - Благодарю.
   Кей Танилалу, как бедный курсант-практикант, может, и попользовался бы этими "услугами", но мне почему-то претило... хотя, приобщившиеся в сети утверждают, что на ощупь различить человека и андроида класса "Сиал" и выше практически невозможно.
   - Конечно, вар ан-Солано. - Поклонился андроид. - Счастливого путешествия!
   А я почему-то подумал, что в этом обществе обыватели отыгрываются на андроидах - заставляя их прислуживать, кланяться, лебезить и выполнять любой приказ. Так же, как они вынуждены действовать по отношению к императорской семье.
   Уже рухнув в удобнейший ложемент, подобно тесту, облепившему мое тело (и проконтролировав, что точно по границам нарисованного синего круга появилась "завеса приватности"), я обдумал эту мысль так и эдак.
   Нет, ерунда получается. Той императорской семьи - и тысяча рыл не наберется. Среднестатистический обыватель может встретить самую распоследнюю принцессу (ту же Альер, допустим) с той же вероятностью, что дядя Жора из Захрюпинска - председателя Компартии Китая. Ну, то есть не исключено, но - очень-очень маловероятно.
   Да и не видно, чтобы местные тяготились необходимостью (если вдруг узреют) поклониться августейшим особам. Опять-таки, гимну Империи в присутственных местах подпевают с охотой, а уж с каким пафосом прикладывают ладонь к груди, увидев императорский штандарт с этой самой зверюгой или имперский стяг.
   Так что весь мой доморощенный размышлизм сливается в одно место... Не наблюдается вокруг никаких признаков недовольства деспотизмом и самодержавием, разрушающим собственные же планеты.
   - Уважаемые пассажиры! Наш экспресс отправляется. Следующий пункт назначения - орбитальная станция Солано-6. Время в пути - три часа пятнадцать минут. Остановка на Солано-6 - десять минут. Пожалуйста, внимательно слушайте сообщения системы общего оповещения.
   Вот! Вот оно!
   - Сферический обзор с наружных видеосенсоров! - Скомандовал я.
   Сероватая дымка приват-завесы погрузилась во тьму, сзади вспыхнуло... Нет, никаких катаклизмов и катастроф. Это пошла трансляция с наружных камер экспресса. Как только глаза привыкли к изменению освещения, я увидел рядом (казалось, руку протяни) огромный серо-черный диск орбитальной станции. За ним (рукой уж точно не дотянешься) - черно-зеленый с белыми мазками атмосферных фронтов шар планеты - Кертун-2. А сзади - то, что полыхнуло - местное светило, звезда Кертун. Красный гигант. Когда-то в детстве он, наверно, как и Солнце сейчас (надеюсь, что сейчас!), был желтым карликом, да вот беда - водород выгорел.
   Показалось даже, что затылок начинает припекать, хотя это, конечно, самовнушение - сенсоры передают только высококачественную картинку, а все вредные излучения успешно отсеяны.
   И - звезды. Миллионы звезд. Сзади, спереди, сверху и снизу. Везде. Огромный ковер рассыпавшегося светящегося песка. Они кажутся близкими, но до ближайшей - несколько световых лет!
   И - жирная насыщенная полоса плоскости Галактики - Млечный путь.
   Боже! Какая же красота!
   Пройдет время и я, наверно, как и местные, тоже перестану обращать внимание на эту величественную картину. Привыкну. Буду вспоминать об этой красоте только время от времени. По привычке. Относиться, как к обыденной детали пейзажа.
   Но сейчас я не мог насытиться красотой Космоса. Смотрел и не мог оторваться! К черту андроида Жанну! К гхаргу бурому Альер, Розу, Кассиопею! Для того, кто хотя бы раз приблизительно ощутил масштаб... нет... МАСШТАБ даже видимой части Галактики - не будут иметь НИКАКОГО значения все эти микроскопическое "проблемы" - начиная от предстоящей встречи с родителями Кейдана ан-Солано и заканчивая грозной Императрицей-лоли - "пожирательницей планет"!
   - До выхода на рубеж старта - час - тридцать одна. - Послышался новый мужской голос.
   - Принято. - Женский голос. - Гравики? Курс?
   Сейчас это был не искин. Судя по маркеру-пояснению, первый голос, мужской, принадлежал помощнику капитана, а второй, женский, собственно капитану. Даже имена, фамилии, послужной список и фотографии можно было раскрыть, но я не стал интересоваться.
   Видимо, мой запрос на сферическую трансляцию был интерпретирован верно, и в видео-трансляцию добавили переговоры экипажа. Класс! В первый свой полет на Солано я, увы, не догадался этого сделать. Просто не знал о такой возможности. И, вообще, вел себя, как тихая скромная мышка. А корвет СНАДАК, на котором я прибыл на Кертун, был лишен всех этих удобств - я лежал, как дурак, в противоперегрузочном коконе (потому что это - не гражданский борт, тут заниматься посторонними вещами во время хода не принято) и "повторял урок".
   - Норма. - Мужской голос. - Готовы к ускорению. Тесты прошли. Курс... дай склонение на ноль-два-один. Да, вот так... Курс "в ноль".
   - Дик! Дайджест? - Потребовал голос капитана.
   - Принято, капитан. - А вот теперь, судя по пояснению, отозвался искин экспресса. Интересно, выбор мужского голоса связан с тем, что капитан - женщина? - Экипаж - защита: норма. Пассажиры - защита: норма.
   - Рихал? Подтверждение?
   - Подтверждаю основные показатели, капитан. - Отозвался первый помощник. - Зеленая зона параметров.
   - Да, вижу. Даю тягу на системные маршевые. Пять. Десять. Двадцать. Тридцать. Сорок...
   Диск станции поплыл прочь ОЧЕНЬ быстро. Спустя минуту стал уменьшаться диск планеты. При этом никакого ощущения движения не было! Как в какой-нибудь земной компьютерной игрушке типа "Спейс-энджине" или "Селестия"!
   Это с каким же ускорением двигается экспресс и с какой ипической силой работают компенсаторы гравитации!
   Как я уже знал - экспресс должен был удалиться от ближайших крупных гравитационных узлов на максимально возможное расстояние. Стартовать в гипер можно было и от планеты (и даже с поверхности планеты, наверно), но в этом случае износ ДСП был бы слишком большим. Наверно, расстояние и от планет и от светила, с которого целесообразно уходить в гипер, как-то экономически обосновано?
   Целый час я смотрел на звезды. Планета уже давно превратилась в крохотную точку - найти ее на фоне тоже значительно уменьшившегося диска Кертуна можно было только через ее маркер.
   Даже при такой чудовищной относительной скорости звезды были неподвижны. Казалось бы - на что смотреть? Ан нет - смотрел, любовался, не мог оторваться. Улыбался.
   - Внимание, капитан! - Разорвал тишину голос искина. - До Рубежа - минута!
   - Блокировка снята. - Тут же отреагировал голос первого помощника. - Капитан, у нас все готово.
   - До начала поля рассчитанных точек входа - десять секунд, девять, восемь...
   После "ноль" прошло еще секунды три тишины и последовала равнодушная команда капитана:
   - Старт.
   Не было никаких "размазавшихся в линии звезд", как в "далекой-далекой", не было психоделических переливов подпространства, даже периода темноты - не было!
   Просто в следующий миг звезды бешено вращались вокруг экспресса... Точнее он, вылетев из подпространства, вращался относительно центра галактики, как юла. Но вращение звезд шло строго вокруг оси экспресса.
   И мой "янтарь", как потревоженный зверь, недовольно заворочался, успокаиваясь. Как и в прошлые разы перехода через гипер. Как же тебя использовать, зверюга ты моя? Какая от тебя польза народному хозяйству, кроме разрушения кушеток и мнемоскопов в палатах принцесс?
   - На "удовлетворительно" выход. - Голос капитана был делано-сочувствующим. - С тебя - пятихатка, Рихал. - И уже чуть-чуть с металлом, в качестве команды. - Дик, стабилизация!
   Звезды очень быстро замедлили вращение и, наконец, остановились.
   Что касается реплики капитана, то из подпространства надо выходить "красиво" - без вращения. Ну, это как пилот аэробуса сделает посадку так, что пассажиры этого даже не заметят.
   - Уважаемые пассажиры! - Началась уже общая трансляция. - Мы находимся в системе Солано. До стыковки со станцией Солано-6-дробь-3 один час двадцать минут. Пожалуйста, внимательно слушайте сообщения системы общего оповещения!
  
   +++
  
   А знаете, что было самым невероятным? Самым невероятным было спокойствие в голосах капитана и помощника. Никакого пафоса, никакой торжественности. Члены экипажа вели переговоры в сети экспресса о рутинно выполняемой работе. В моем городе так же переговаривались радиолюбители, когда не крутили в эфир на разрешенных частотах всякую музыку.
   А зачем им пафос? Через два часа у них стыковка со станцией на Солано, через четыре - Джига. Через восемь (или десять? Там, кажется, две точки гипера) - Ниорон. А к ужину надо, как штык, быть дома, где встречает жена... А она еще и скажет: "Ты сегодня задержался на работе! Опять, наверно, с первым помощником в бар заскочили, да? А ну, дыхни!" Ну, в случае с капитаном - встречать будет муж.
   Да-да, я все-таки не выдержал, и открыл ее профиль... красивая бравая космо-тётка в синем мундире, замужем, шестеро детей... сто шестьдесят три года... такая вот космическая волчица.
  
   +++
  
   - Уважаемые пассажиры! Агентство "Солано-Кертун-Тур" напоминает о невозможности управления погодой на поверхности Солано-6. Будьте внимательны к сообщениям службы наблюдения за атмосферой - опасные атмосферные явления могут начаться неожиданно и прогнозируются с низкой степенью достоверности.
   Под говорок информационной системы орбитальной станции (на Солано общая трансляция ВСЕГДА дублируется в акустическом диапазоне) я сошел с экспресса.
   - Кей! Кей!
   Тут главное успеть осторожно поставить дорожный рюкзак на палубу, развернуться в сторону приближающегося тайфуна и распахнуть руки. И задавить УЖЕ надрюченные рефлексы, вопящие о необходимости включить защитное поле и ударить чем-нибудь на опережение. Правда, одна нога все равно ушла назад, голова нырнула в плечи, а тело напружинилось... что вызвало понимающую улыбку у одного из многочисленных пассажиров, тоже сходивших с экспресса - зеленоглазого брюнета-соланца в белом парадном мундире флотского первого лейтенанта с нашивками Четырнадцатого Флота.
   Полцентнера очарования и изящества на дозвуковой скорости с тихим нарастающим визгом влепились мне в грудь. И с похрюкиваниями остались болтаться на шее.
   - Кейдик! - Нос под черной челкой бешено заелозил по шее.
   Это младшая сестра Кейдана ан-Солано. Одна из трех, но - младшая. Клей. Клейка. Клей ан-Солано. Зеленоглаза, смугла, черноброва и стройна, как любая юная соланка. Хороша, чертовка! Только слишком уж активно о брата трется.
   - Отклейся, Клейка! - Прошипел я. - Люди смотрят!
   Я попытался оторвать от себя девушку... безуспешно. Вцепилась клещом. Ладно, используем запрещенный прием:
   - Я тебе подарок привез!
   - Уи-и-и! - Меня отпустили и запрыгали вокруг, пытаясь зеленым светом просветить мой рюкзак.
   Одобрительная улыбка флотского лейтенанта сильно поблекла, когда он разглядел черную парадную форму старшины первого класса СНАДАК. Видимо, до этого ухватил силуэт, а деталей рассмотреть не успел. Ну, "любовь" СНАДАК и Флота - это отдельная драма о двух томах. Главное, любовь взаимная. Лейтенант резко развернулся на пятках и потопал своей дорогой, бритым затылком выражая превосходство Флота над любыми псевдовоинскими недоформированиями, которые Ее Величество терпит исключительно по доброте своей душевной.
   Минута копания в рюкзаке под бдительным сестринским присмотром и вручение подарка - красивой небольшой плоской коробки из черного дерева.
   Зеленые глаза Клей полыхнули надеждой.
   - Девять новых минералов в твою коллекцию. Четыре из экспедиции в Серый Сектор, пять из рейда в Туманность Красной Линзы.
   - Ты был в Красной Ли...! - Во весь голос завопила Клей, но я бдительно (ожидал, разумеется) зажал ей ладонью рот.
   - Тссс! С ума сошла об этом кричать! - Прошипел я.
   - Упс. - Клей дурашливо постучала себя кулачком по темечку. - Дурочка Клей, дурочка!
   - Держи пакет. - Я отправил ей инфопакет. - Описание каждого из минералов с эпизодами того, как их добывал твой героический старший брат. С риском для жизни превозмогая трудности и опасности. Терпя лишения и невзгоды.
   - Уи-и-и! Ты самый лучший! У меня теперь будет тайная секция в моей коллекции! В тебе Великий Дух Ветра!
   - Велика Пустыня! - На полном автомате ответил я на ритуальную фразу. - Ты одна?
   - Ага!
   Она прижала коробку к груди, взгляд уставился в пространство, зрачки забегали. Понятно: не вытерпела и полезла смотреть материалы, на которых героический брат... и так далее. Сейчас от нее ничего не добьешься.
   - На "общественнике"? Или катер у матери угнала?
   - Пф! - Она на секунду вынырнула из ИБК. - Мне уже год, как можно пилотировать безвоздушники!
   Ой, прокололся - ей же уже девятнадцать исполнилось. Ладно, спишем на обычную мужскую толстокожесть и братскую нечуткость.
   - Я себе "Кривелку" купила!
   - Модель какая? - Деловито уточнил я.
   Разумеется, вместо обозначения модели мне выдали несколько другое описание, явно более информативное с женской точки зрения:
   - Серебристая в базовой конфигурации! С возможностью фантом-окраски и широким диапазоном трансформации! Настоящий псевдомет!
   Ого! Трансформация "псевдожидкого металла" используется на здешних аналогах космических истребителей. Технология не то, чтобы секретная, но дорогая. А я чего ожидал? Судя по признакам - модель, не старше "одиннадцать-сто". Дорогая, разумеется. Очень дорогая. Дейтановый бизнес - он такой. Если б Кейдан не ушел в СНАДАК, тоже неплохо приподнялся бы сейчас в семейном деле. Романтик, наверно? Был.
   - Откуда узнала, что я прилечу? Я думал сюрприз сделать...
   - Пф! Ты за кого нас принимаешь, Кей!
   Вот именно. Это, между прочим, причина, по которой первый свой визит на Солано я был инкогнито. Если б мой ИБК только вякнул о том, что я - Кейдан ан-Солано, семья ан-Солано сразу бы просекла мой прилет. Власти у семьи хватает на то, чтобы отслеживать базу пассажиров станции... закрытую, якобы, информацию. При этом станция принадлежит не системе Солано, а сектору Джато-унна. Чувствуете вес семьи? Ну, и уровень коррупции, разумеется.
   Клей снова ушла в себя... точнее, в описание коллекции минералов, и мне пришлось за локоток вести ее на стоянку. Там давешний лейтенант ковырялся во внутренностях потрепанной "Сирки-девятке". Крут мужик - тут мало у кого хватит духу копаться в сломавшейся технике - либо покупают новое, либо отдают "специально обученным людям" на ремонт. Видимо, специалист по технической части у себя на службе.
   И не предложишь подбросить до поверхности - не поймут, если в быту "разведчик" предложит помощь "флотскому". Скорее, за издевку примут и в драку полезут.
   Лейтенант поднял глаза и окатил нас с Клей неприязнью с макушки до пят. А уж когда после взгляда на герб на тупом носу нашего катера - червь-дейтанус, свернувшийся спиралью - глаза его расширились, желание что-то там предлагать у меня и вовсе улетучилось. Ага, мы - семья ан-Солано! Сейчас дожуем конкурентов - Ксимесов и Шаграно - и будем ни-Солано. А ты думал, лейтенантишко!
  
   +++
  
   Социальное значение ритуала совместного приема пищи тяжело переоценить. Ну, как-то так, для затравки дальнейшего повествования...
   Я не знаю, как доктор Лимария Квитон так сделала, что вкусы и предпочтения в еде у Танилалу теперь почти полностью совпадают с теми, что были у погибшего ан-Солано. Наверно, какие-то изменения в метаболизме. После того, как меня уверили, что я смогу пройти все проверки, которые проходил ан-Солано, включая - внимание! - генетические и биопольные ("Нет, разумеется! Полной проверки ты не выдержишь, Кей! Ну, и вскрытие покажет, что ты все-таки Танилалу, а не ан-Солано... Что я могу сказать - постарайся не доводить до вскрытия!"). Так вот на этом фоне какой-то там метаболизм - ерунда полная! Про рисунок сетчатки глаз и отпечатков пальцев и речи не идет - их тут просто не проверяют из-за элементарности подделки. Их, в скобочках, и не стали изменять - так что глаза у ан-Солано сейчас от Танилалу, а у того - возможно, от Анатолия Кречет.
   Вообще, мистика какая-то с этими глазами получатся - перенос между телами во время катастрофы, выходит, был частичным - мозг и глаза, как продолжение мозга? А как тогда смешались лингвистические навыки и остатки знания от Кея и полный объем знаний от меня? Какая-нибудь... мозговая диффузия? С полным замещением глаз?
   Даже обидно за эту цивилизацию!
   Легко и просто может быть объяснено любое местное "чудо". Даже принцип работы тех же бикини, превращающихся в рабочий комбинезон для работы в агрессивной хлорной среде (есть и такие). Ну, объяснить - с привлечением справочников и учебников, конечно. Так же, например, как объясняется принцип "волшебной" работы холодильника на Земле. Эрудированный человек, наверно, и без справочников объяснить сможет.
   А вот такое "переселение душ" современная имперская наука не объясняет от слова никак! Даже отмахивается от предположений о такой возможности, как и земная наука. Правда, если земная наука отбрыкивается от изучения этого раздела безо всяких объяснений (а может, за неимением подтвержденных случаев - в моем-то распоряжении были только фантастические книги и желтая пресса), то здешняя наука кивает на хитровыкрученную физику старших мерностей, понять абстракции которой обычный человеческий мозг просто не в силах, так является детищем родных 3D, с их ограниченностью. И - да - подтвержденных случаев (во всяком случае, общеизвестных) тоже не зафиксировано.
   Правда, как мне представляется, несколько прозаичнее: исследования старших мерностей вплотную примыкают к исследованиям принципа действия двигателей свертки пространства. И что-то там СЕРЬЕЗНО исследовать - значит, наступить на хвост Ее Величества... их многочисленных высочеств - монополистов в производстве ДСП. И наступить чувствительно, до неприличного поросячьего визга. Со всем букетом последствий, из которого визг будет самой безобидной частью.
   К тому же, эта прозаичная правда - не мое ноу-хау. Такие высказывания тут встречаются и считаются всего лишь умеренно-оппозиционными. Реакция Короны на подобные мнения - снисходительная и всегда оформлена неофициально от всяких анонимных источников - "то же мне, открыли Америку", или "что-то долго до вас доходило, ребята", или совсем просто - "и чё?"
   - Кей, тебе все так же не нравятся флиппики!
   Надо ж... а в досье ан-Солано про эти флиппики - ни слова! Ай да Лима! Прав Нерон - она заслужила хороший сувенир с Солано!
   - Да вот, мам... - Я виновато пожал плечами. - Дух Ветра покинул.
   Тонкокостная худенькая черноволосая зеленоглазка, очень похожая на своих дочерей, усмехнулась и погрозила пальцем:
   - Ты на Великого не сваливай! Чайка, подвинь ему чебики... Чебики, я надеюсь, ты еще не разлюбил, а? - И подмигнула.
   Чайка, старшая сестра (самая старшая из детей Драгона ан-Солано и Квелли ан-Солано), ехидно улыбаясь, подвинула ко мне и так уже ополовиненную мною тарелку. Я еле удержался от того, чтобы не попросить заменить мою тарелку ЭТОЙ.
   Чебики. Желтые, красные и белые кружочки сочного овоща плимус, похожего на наши томаты, покрыты аккуратными горками красно-розовой смеси из китового мяса (того самого), мяса каких-то креветок... и сверху - веточки и листочки пресловутой "зелени". Мои любимые. Да. Насколько я знаю, сделаны матерью вручную безо всяких кухонных комбайнов (ну, разве что смесь сделана с помощью средств кухонной автоматизации). Сделаны специально для меня - у остальных детей другие любимые блюда.
   - Мам... - Говорю с набитым ртом... потому что остановиться от поглощения этой вкуснятины невозможно. - Ты... как всегда! Волшебно!
   Мама довольна. Мама улыбается. Семейство фыркает. Ну, кроме двух мужчин лет тридцати - они себя за семейным столом ан-Солано чувствуют несколько неуверенно. Это мужья моих старших сестер - Чайки и Лирики. А поскольку браки были заключены недавно, когда героический брат их жен шатался по всяким космическим дырам, то парни чуют подставу.
   Это местная традиция: самый старший по возрасту брат (не важно - младше он сестры, или старше, главное - самый первый из детей мужского пола) - должен "одобрить" выбор сестры. И хотя брак уже узаконен, но - традиции-традиции. Разумеется, все понимают, что давать задний ход браку брат не будет (умный же мальчик). Да и "традиции эти замшелые, давно пора от них отказаться!". Но если брательнику что-то не понравится, то свежеиспеченному мужу будут обеспечены проблемы в семейном бизнесе ан-Солано. Тем более что оба парня - со стороны и даже отдаленного отношения к ан-Солано не имеют.
   Уверен, сестры уже накрутили своих благоверных, чтоб даже не думали хвост на брата поднимать. Хотя, если парни местные, то и сами все прекрасно понимают и выросли на старых байках про повсеместную поножовщину в совсем уж старые времена.
   Я-то знаю историю освоения Солано в чуть расширенном варианте. Отсутствие опасных для жизни животных на планете привели к закономерному запрету на ношение гражданскими любого личного оружия. Скудные ресурсы в первые годы после освоения планеты, пришедшиеся на длительные перебои в снабжении во время Кризиса Крауча-Вено (так... небольшая гражданская войнушка примерно семьсот лет назад, парализовавшая грузоперевозки в трети Империи). Все это привело к совсем уж диким случаям ДОБРОВОЛЬНОГО каннибализма, когда соланец сам принимал решение пойти на еду и воду для соплеменников. Ну, или не очень добровольному. Например, по жребию. Или в ходе ритуального поединка на ножах (оружия-то никакого не было). Ритуальный поединок в огромной белой ванне биореактора - мечта земных граммарнаци. Очень романтично, правда? После этого триста лет ритуальные ножи были непременным атрибутом национальной одежды. Потом-то запретили, дабы закрыть сию "позорную страницу истории".
   - Мои снедлики вкуснее! - Громко шепнула Клей, сидящая между мужем Лирики и мной (рассаживать мужчин рядом, если они не кровные родственники, опять-таки, не принято).
   Один из парней точно местный - зеленоглазый смуглый брюнет, муж Чайки. А вот избранник Лирики - не похоже - "у него вода из-под носа капает", как тут принято говорить про людей с избыточным весом или "накачанным" телосложением. Понятно, что под это определение у местных ксенофобов попадает все остальное население Империи.
   Моего отца, Драгона ан-Солано, за столом не видно и не слышно. Пусть он "четвертый правнук двадцать восьмого патриарх-владельца компании "ан-Солано-Дейтан" глубокоуважаемого Сиама-Восьмого ан-Солано", но здесь, дома (и, тем более, за столом!) - вотчина женщин. Конкретно, маленькое слегка деспотичное княжество Ее Величества Квелли ан-Солано. Тоже замшелая традиция, кстати.
   В ногу ткнулось что-то мягкое. Заглянул под стол.
   - Ого, Чахлик! А ты похудел!
   Это Чахлик. Наш домашний кот. Котяра. Любимец. Породистый, как принцесса Альер. Популярное в Империи домашнее животное. Называется сной. От привычных котов отличается только более вытянутой острой мордой, похожей на лисью. А во всем остальном - такое же широкое разнообразие окрасов и статей. От коренного соланца у Чахлика только глаза - ярко-зеленые прожекторы. Все остальное выдает чужака: густой черно-бурый мех, широкие мощные лапы, тяжеловатое телосложение.
   Чахлика не выпускают из кондиционированных помещений - конечно, у него тоже есть автоматический медблок, который защитит домашнего любимца от всего на свете, в том числе и от жары, но никакого удовольствия от прогулки под палящим солнцем (даже в относительной прохладе Купола), этот маленький мохнатый мамонт не получит. Да ему и тут хорошо - прохладный воздух, просторные помещения с многочисленными темными углами и закоулками, даже "система развлечений" имеется для ублажения охотничьих инстинктов - в некоторых помещениях имитируются гнезда мелких грызунов - на самом деле это биороботы, которых Чахлик может жрать безо всякого для себя вреда... если сможет поймать. Разумеется, это недешевое удовольствие, но доходы ан-Солано позволяют и не такое. И любимец, все-таки.
   - И не только. - Прыснула Клей.
   С момента прилета в семейное гнездо сестра не сводила с меня влюбленного взгляда - она полностью ознакомилась с материалами к привезенным минералам, рассмотрела под анализатором сами минералы. И была впечатлена. Поняла, что старший брат души в ней не чает. Оценила и влюбилась. Ну, так... по-сестрински.
   - Не только?
   Я внимательно посмотрел графики в профиле Чахлика. Непонятно. А если вот эти показатели сравнить? Ага... Так... График "сексуальная агрессия". Уже теплее. Карта перемещений непоседливого сноя. Ого! Сто десять выходов за пределы дома Драгона ан-Солано за последнюю декаду!
   - Завел себе подружку, дружище? - Я подмигнул в зеленые глаза по-хозяйски взобравшегося мне на колени сноя.
   Зверь, разумеется, не ответил, но мерно завибрировал и выпустил когти, с легкостью пронзившие натуральную ткань формы. Понял-понял - "не палить хату".
   - А я говорила, что Кейчик сразу догадается! - Клей ткнула вилкой в потолок. - Он же в СНАДАК служит!
   - Кле-е-ей... - Обманчиво-ласково пропела мать. - Что за манеры?
   - Упс... плохая Клей! Плохая!
   - В СНАДАК все такие наблюдательные, Кей? - Стрельнула зелеными глазами из-за румяного профиля своего мужа средняя сестра, Лирика.
   Подмазывается. Не знаю как, но каким-то образом почуяла, что особого энтузиазма ее муж у младшего брата не вызывает.
   - За столом - никаких разговоров на посторонние темы! - Пришел королевский... императорский приказ с родительской части стола. - Разрешается хвалить мою готовку, обсуждать погоду и семейные сплетни...
   - Кстати, о семейных сплетнях... - Подхватила самая старшая, Чайка. - Ходят сплетни, что Кей скоро женится.
   Удар по площадям, наобум. В надежде на "накрытие и попадание". Так что я не особо беспокоюсь. Даже не приходится напрягаться, пытаясь удержать лицо. Предположение сделано от балды: за пять лет постоянной командировки у Кея, и до этого себя не особо ограничивающего, вполне мог кто-нибудь "завестись". Ну, и легкое напоминание, что одобрение невесты брата - удел самой старшей сестры. Почти с теми же последствиями. Соломку стелет. Чисто на всякий случай. Легонько предупреждает. Ну-ну...
   - Поклеп. - Поэтому я отвечаю совершенно спокойно.
   - ... И ты с ней поссорился, да? - Клей.
   Вот откуда? Откуда эта непрошибаемая уверенность в голосе?!
   А перед глазами против воли мелькнул образ Розы, выходящей с прямой спиной из палаты с начисто сожженной электроникой. Правда, белый кошачий хвост в этом образе явно лишний, ну, да и бог с ним, с хвостом! И ленивая привычная мысль: ну, когда ж ты уймешься, коза эдакая!
   К тому предложению доктора Лимарии Квитон "разобраться в себе" (как бы заезженно не звучало это словосочетание) я отнесся серьезно. Покопался в себе. Серьезно. Целую ночь ворочался. И понял, что да, можно сказать, неизгладимое впечатление на Кейлина Танилалу произвела незаурядная Роза. Что в образе непростой подозрительной "медсестры Розы", что в образе принцессы Розали а-ля-натурель. Можно даже сказать, влюбился.
   Что тут делать? Да ничего - время лечит (еще одна затертая до дыр истина). Новые впечатления, новые знакомства... новые, гхм, девушки. Но, ни в коем случае, не новые принцессы! Ибо, как сказал Терри наш Пратчетт "она была прекрасна, но красотой лесного пожара: восхитительное зрелище издали, но не дай Бог оказаться поблизости".
   А женская половина семейства ан-Солано уже пожирает меня жадными взглядами. И плевать им на мой покерфейс... видимо, не такой уж и "покер" после слов Клей.
   - Вау! - На глазах младшей мечтательная поволока. - Несчастная любовь! А расскажи! Она тоже работает в СНАДАК, да? Ну, расска...
   - Вы с ней обязательно помиритесь, Кей, мальчик! - Уверенно постанавливает старшее поколение в лице узурпаторши Квелли ан-Солано, припечатывая ладонью по столешнице. - Так, девочки, закрыли этот вопрос!
   И отец подмигивает зеленым глазом. Типа ободряет.
   И эти туда же! Да что ж это такое-то, ну, е-мое! Они тут, что, все одним местом думают?!
  
   Глава 5
  
   Когда Альер покинула кабинет Императрицы, та повернулась в сторону огромного рабочего стола и окна во всю стену, выходящего на долину Тегер. Но не для того, чтобы любоваться шикарным видом на заснеженную долину.
   - Что скажешь? - Спросила она у пустого стола.
   - Было весело! - Отозвался кто-то радостным голосом.
   Воздух поплыл, и оказалось, что за столом в кресле с императорским гербом на спинке, закинув ноги на столешницу, удобно развалилась принцесса Розали, крутящая в руках какую-то палку в локоть длиной с утолщением на одном из концов.
   - И будет еще веселей!
   - И все? - Удивилась Императрица. - Про то, что это будет весело? И не играйся со скипетром - сколько раз повторять! Это, в конце концов, символ императорской власти, а не игрушка какая-нибудь!
   Розали аккуратно положила скипетр на стол и чуть виновато развела руками. Императрица хмыкнула:
   - Это, действительно, была Альер? Или у Кея на этой Zemlya была такая зубастая женушка?
   - Без понятия, Касси. Ясно, что память Альер доступна ЕЙ в полном объеме. Настораживает склонность использовать чужие речевые обороты...
   - Она просто поняла, что мне это доставляет удовольствие. - Отмахнулась Кассиопея. - Подстроилась. Умная девочка. Кто бы она ни была на самом деле.
   - Именно. Кстати, а тебя это беспокоит - кто она на самом деле? - Розали фыркнула и просмаковала. - "Твое Величество"?
   - Ни капельки! Единственное, что меня, как прабабку беспокоило в Альер - подростковое хамство - осталось без изменений!
   - А еще я засекла работу ее аптечного комплекса. Судя по используемым компонентам - готовилась продуцировать что-то из группы нейротоксинов. Я уже хотела ей аптечку вырубать... и биокомп заодно. Ну, или реанимировать тело.
   - О! Что и требовалось доказать! Решительная девочка!
   - О, да! Я такая! Хвали меня чаще, мамуль!
   - Я про нее.
   - Пф!
   Некоторое время императрица и Розали молчали, обдумывая каждая свое... Хотя, скорее всего, мысли их крутились вокруг одной и той же темы. Первой тишину кабинета нарушила Розали:
   - Кстати, почему ты не сказала ей, что координаты Земли у нас уже давно в кармане?
   - Брать на понт маленькую Касси любой дурак может. - Пожаловалась Императрица. - А вот пусть делом докажет, что способна довести этот проект до конца. Кстати, сноечка моя, тебе где-нибудь в хозяйстве нужны семь миллиардов необразованных лоботрясов? Нет? Вот опять маленькой бедной Касси голову ломать - прикидывать, куда пристроить такую ораву лишних ртов.
   - А что с Кеем?
   - А что с Кеем? С ним придется поменять концепцию работы. Но - в рамках достигнутых с ним договоренностей. С мест докладывают, что он прошел "стодневку" по спецуре. И прошел, в целом, неплохо. Думаю, будет правильным инфильтровать его в нашу жизнь... в чуть более полном объеме, нежели тот, на который он, возможно, рассчитывает. Ну да степень инфильтрации мы с ним - вот ведь досада какая! - и не обговаривали, хе-хе...
   - И...?
   - И, разумеется, сделать так, чтобы он находился от Альер подальше.... Во всяком случае, пока. Для его же безопасности.
   - Это для него опасно?
   - Ты, никак, беспокоишься о мальчике, сноечка моя? Разумеется, это будет опасно. Но зубки у мальчика уже режутся - пусть где-нибудь их поточит. На ком-нибудь.
   - О! - Розали вскочила из-за стола. - Можно начинать вторую фазу операции?
   - По готовности.
   Уже у двери в кабинет Розали обернулась:
   - А что насчет этих закидонов Альер? Лично я очень отрицательно отношусь к многоженству.
   - Ты же слышала - ее устроит фиктивный брак.
   - Ну, это она СЕЙЧАС так говорит. А еще я очень негативно отношусь к многоженству!
   Касси отмахнулась, и этот жест содержал чуть больше раздражения, чем Розали хотела бы видеть:
   - Разберитесь с этим сами, сноечки мои! Все! Иди! Мне надо работать! Меня очень-очень ждут на Джанге. Просто кипяточком писают, как хотят меня увидеть!
   - Фу, мама! Какой пример ты подаешь подрастающему поколению!
  
   +++
  
   Почти черное небо чужого мира.
   Яростное чужое солнце - ослепительный белый карлик, раза в два горячее, чем мое Солнце.
   Белый песок Великой Пустыни от горизонта и до горизонта... и на девять десятых поверхности всей планеты. Если забыть о сухой "сковородочной" жаре (включать комфорт-поля охлаждения воздуха ни один соланец "на улице" ни себе, ни другим не позволит - это будет маленький удар по экосистеме планеты), то можно представить, что мы в Антарктиде. Или в Арктике. Или в Гренландии. Или где там у нас много снега и нет выраженных деталей рельефа? Пейзаж - один-в-один. Даже поземка от слабого движения воздуха есть.
   Разумеется, все не так страшно - специальные костюмы из белого материала надежно защищают от высокой температуры и раскаленного сухого воздуха. Хвала Великой Пустыне, это не "сьюты" с херберовской Дюны с замкнутым водяным циклом... хотя, испарения от кожи и от дыхания, разумеется, улавливаются и хранятся в отдельных сменных резервуарах, и наружу ничего не выпускается. Члены семьи ан-Солано могут себе позволить такую роскошь, как незамкнутый цикл жизнеобеспечения... хотя, содержимое этих резервуаров потом будет бережно слито в накопители экранолетов, на которых мы сюда прилетели - вода на Солано пусть и не так драгоценна, как в первые десятилетия освоения (давно уже построены тысячекилометровые трубопроводы от полярных шапок), но и не настолько дешева, как на кислородных планетах с морями и океанами.
   "Правящая верхушка" ветви Драгона-первого из семьи ан-Солано о чем-то тихонько чирикает у мангала. Да-да. У мангала. Температура "за бортом" пятьдесят градусов (благо, что воздух сухой), а наши женщины готовят китовое мясо на открытом огне! Ну, это не совсем мангал, конечно. И уж точно не совсем открытый огонь. Готовка ведется в замкнутом контуре влагоуловителя. Но китовое мясо, приготовленное в таком сухом воздухе, это будет м-м-м...
   "Электорат", представленный Драгоном, мной, мужьями старших сестер и одним из друзей Клей (это она мне своего парня на "смотрины" привела, что ли?), тихонечко и не отсвечивая, валяется в удобных лежаках-раскладушках у самой границы десятиметрового тента, защищающего нас от прямых солнечных лучей. Просто так валяемся. Молча. Любуемся пустыней.
   Любой здравомыслящий человек покрутит пальцем у виска - на что там любоваться-то? Белый низ - черно-синий верх. Всё. А вот лично мне нравится. И Лима с ее волшебной медициной тут не причем. Может, в прошлой жизни Анатолий Кречет был каким-нибудь бедуином? Может, дух Кейдана ан-Солано частично переселился в новое вместилище-тело, так похожее на его прежнее до полной, чуть ли не генетической (а вот тут - спасибо моему замечательному доктору) идентичности? А может, раньше, в другой жизни, еще до Анатолия Кречет, я все-таки был фременом и бороздил просторы Дюны во славу Муаддиба?
   Тяжелее всего сейчас, конечно, Груйму - мужу средней сестры, Лирики. Он - с Сервана, обычной кислородной планеты с очень умеренным, по сравнению с Солано, климатом. Ну, да он знал, на что шел, когда на соланке женился. Высокие доходы, которые молва приписывает соланцам (и для большинства соланцев эти доходы - правда), достаются очень непросто - дейтан приходится буквально выжимать из почти мертвого Солано-6.
   Но тяжело ему даже не из-за высокой температуры. Внутри таких дорогих костюмов, как наши, достаточно комфортно. Тяжело ему из-за некоторых национальных заскоков соланцев. Вот, например, такое "бессмысленное", на взгляд непосвященного, занятие - созерцание Великой Пустыни.
   Как японцы какие-нибудь, втыкающие на свои сакуры, ирисы и хризантемы. Только мы, соланцы, втыкаем на "синий верх, белый низ" Великой Пустыни. Но зато - в любое время года!
   Вообще-то, согласен, это - та еще пытка для пришлого. Вот Груйм, бедняга, и пытался как-то с этим бороться.
   Порывался рассказать нам о красотах Сервана. Чудак - рассказывать такое соланцам, обожающим свою Великую Пустыню. Вежливо послушали. Вежливо покивали.
   Потом он рассказал пару анекдотов. Над одним вежливо и тихо (Пустыня не терпит ора) посмеялись. А вот второй анекдот предпочли не замечать - анекдоты про Императрицу у законопослушных подданных - неожиданно - не в чести. Загреметь на поселение от политических анекдотов не загремишь, конечно, но некоторые проблемы поиметь можно. Да и не замечены соланцы в оппозиции к Ее Величеству.
   Дурак он.
   Он попытался припомнить что-то из веселых времен своего ученичества в каком-то университете... Надо быть идиотом, чтобы рассказывать соланцам о том, как в пьяном угаре с друзьями угнал катер у планетарной полиции. У соланцев есть небольшой бзик (небольшой, на фоне остальных) на выполнении инструкций и правил. И считается особенно неприличным (именно, неприличным!) нарушать их под действием алкоголя. А уж упиваться до такого состояния, чтобы терять над собой контроль и нарушать Закон... А уж хвастаться этим...
   Мы, соланцы, за умеренное и осторожное потребление алкоголя!
   О чем я, на правах шурина, был вынужден ему напомнить. Тихо и мягко, чтобы не нарушать очарования Великой Пустыни. И без наезда - процесс созерцания Пустыни не располагает к спорам.
   Груйм смущенно кашлянул и согласился, что да - неумеренное питие есть грех...
   Я ж говорю: дурачок. Соланец-мужчина в таких случаях помрачнеет, задвигает желваками и отвернется с хмыканьем и фырканьем. Или сделает вид, что проигнорировал нравоучение. Вот так вот выглядит выражение согласия мужчины по-солански в споре с другим яйценосцем. А вот как Груйм признавать мою правоту, когда я построил фразы так, чтобы ему ни с чем не потребовалось соглашаться и таким образом сохранить лицо - так уважающий себя соланец делать не станет.
   Лирика обеспокоенно посмотрела в нашу сторону. Прости, сестренка, но ничем помочь не могу - отец Драгон потом наедине вскользь поинтересуется у сына Кейдана мнением об избранниках его дочерей, и тому придется свое мнение высказать. Тем более, что после таких выкрутасов никакого другого мнения, кроме отрицательного, у соланца быть не может, и Кейдан не сможет сказать, что Груйм - классный парень и будет очень полезен семье ан-Солано - свидетелем невоспитанности (ну, с точки зрения соланца) жениха Лирики был не только я один.
   Но Груйм и правда дурак - чего стоит хотя бы этот анекдот...
   Женщины зашушукались с еще большей интенсивностью.
   Рядом тихо шелестит радио. Да, самое обычное радио! Судя по тому, что мы отлетели километров на пятьсот от купола Лита-ни-Кора - одного из "семейных городов" ан-Солано - но при этом вполне уверенно принимаем его радиостанцию, вещание ведется на длинных волнах.
   Пока транслируется тихая музыка без слов, до безобразия похожая на помесь восточной и китайской, часто перемежаемая четверостишиями из Книги Великой Пустыни и короткими прогнозами погоды на ближайшие часы в тысячекилометровой зоне вокруг Лита-ни-Кора. Однако, в случае, если служба наблюдения за атмосферой засечет начало песчаной бури, громкость автоматически увеличится, тут же заиграет какой-нибудь бодренький марш и пройдет тревожное сообщение. Разумеется, сообщение будет тут же дублировано на ИБК всех, находящихся в округе. Но радио - это традиция.
   Кстати, на Солано канал, ЦЕЛИКОМ посвященный прогнозу погоды, самый популярный!
   А соланцев сами "имперцы" считают оригиналами и чудаками. Например, наши экранолеты...
   Во-первых, как поступил бы обычный "имперец" при необходимости устроить для небольшой компании пикник в пустыне (ну, допустим для простоты, что это не совсем здоровые психически "имперцы"). Взял бы ОДИН большой транспорт и отправился бы в пустыню. Но - нет - соланец так поступать не будет. Если в "посиделках" участвует более трех человек, то будет взято НЕСКОЛЬКО транспортных средств. Ну, а вдруг сломается? Вдруг, что-то случится? Вдруг, в случае начала бури придется вытаскивать тех, у кого сломался? И пасует перед соланцем-ортодоксом слепая вера остальных имперцев в безотказность техники.
   Во-вторых, модели экранолетов. С одной стороны, модель - одна из самых дешевых и простых. Это чтобы было не жалко бросить в пустыне в случае форс-мажора и потом не откапывать из-под толщи песка. С другой стороны - экранолеты нештатно оборудованы двигателями, способными подбросить машину в стратосферу для преодоления фронта песчаной бури. Про усиленную конструкцию, дополнительные генераторы полей, самые обычные парашюты (!) и прочем-прочем, упоминать не будем. На борту двух из четырех наших экранолетов, кстати, есть гусеничные вездеходы - вдруг придется выбираться по поверхности.
   Перестраховщики.
   Почувствовав в воздухе некоторое напряжение, отец покопался в кофре и поставил на раскладной столик (вот, кстати - раскладной столик, никаких трансформеров и "техномагии" - потому что так надежнее) тяжелую бутыль с темно-красной маслянистой жидкостью. Литра на два. Местный коньяк. Считается национальным напитком. И не надо смеяться - на местных гидропонных фермах выращивается вкуснейший виноград! Правда, на экспорт ни сам виноград, ни виноматериал из него не идет - самим едва хватает.
   Звяканье стеклянной посуды о столик не осталось незамеченным. "Электорат" тут же оказался под прицелом зеленоглазых дальномеров башен орудий главного калибра "Правящей верхушки". "Правящая верхушка" сосчитала бокалы на столике - всего пять. Было высказано возмущение несознательностью "электората". В темных мрачных застенках мужской совести была оперативно отыскана совесть, освобождена из пыточных и тут же реанимирована с пугающей легкостью. И вот - количество бокалов на столе уже доведено до девяти. Под тяжелый вздох мужской части - "живительной влаги" и так немного, а тут еще и "юбки" пролезли!
   Плеснули на самое донышко. Быстро залпом выпили. Груйм попытался выпендриться, покатав жидкость по бокалу и понюхав ее (даже зачем-то попытался погреть напиток в ладони), но после шипения Лирики (и, наверно, через ИБК она быстро ему объяснила, что при такой атмосфере спирт испаряется очень быстро) перестал маяться дурью... временно.
   Нет, не понимаю я вкус коньяка. Ни будучи землянином, ни сейчас. И, судя по подробному досье, Кей ан-Солано тоже к этому напитку относился без энтузиазма. Одна надежда, что с возрастом это пройдет. А то умру молодым и не успею распробовать... будет обидно.
   Вот, кстати, хороший будет сувенир для моего инструктора Сидано Лимрозо - бутылочка соланского коньяка. Пустыню-то он терпеть не может (видимо, что-то с ней связано у него... личное), а вот коньячок местный уважает. И коммандер Нерон не откажется от такого подарка, как настоящий соланский коньяк. Разумеется, надо будет растрясти семейные запасы, а не покупать ту дрянь, что предлагается туристам.
   Поцокали языками, одобрили цвет-запах-вкус-послевкусие коньяка, различными невербальными методами выразили восхищение напитком двадцатилетней (ого!) выдержки. Вежливость. Ну, хоть тут говорливость Груйма была уместна. Или Лирика через ИБК подсказала. И, не исключено, что кому-то из них коньяк, действительно, понравился.
   Хорошо. Расслабон. Нега. Блаженство. Горьковато-сладко-терпкий вкус на языке, чуть поплывшая голова, и пустыня-пустыня-пустыня до самого горизонта...
   Наверно, слишком я расслабился, так как тут же не замедлил вылезти поруч... язва Клей:
   - Кей! Да ты не беспокойся, вы с ней обязательно помиритесь!
   Да упаси бог, чтобы я со своим Кошмаром мирился!!! Канарейка малолетняя, все настроение мне испоганила!
   Видимо, что-то мелькнуло в моих глазах, потому что Клей сделала вид, что испугалась и с визгом и хохотом вылетела из-под тента. Вот визжать и хохотать женщинам и детям в Пустыне - сколько душе угодно! Сам Дух Пустыни велел - в Книге об этом записано.
   Одного взгляда на парня, что привела с собой младшая сестра - обычного соланца, сверстника Клей - оказалось достаточно. Парень едва заметно кивнул, поднялся из-за стола, подхватил два посоха-пустынника (портативная палатка, сигналка, конденсатор для сбора влаги, сканер для поиска органики... это на случай завала песком) и легкой походкой чуть вразвалочку, устремился следом за развеселившейся оторвой, спрятавшейся за одним из катеров.
   - Присмотри там за ней, и скажи, чтоб в ближайший час я ее не видел.
   Взгляд полный благодарности. И кулак к сердцу прижал: "присмотреть за сестрой" - это, собственно, и есть "братское одобрение". Насколько я понимаю, в ближайшее время они под тентом не появятся - будут совершать романтическую прогулку по пустыне, отмечать помолвку... если у Клей, вообще, было такое намерение.
   Драгон насмешливо-одобрительно крякнул, а я заметил:
   - Ну, а что? Минус два. Нам Дух Пустыни больше влаги оставит. - И показал глазами на бутыль с коньяком.
   - Велик Дух Пустыни! - Вразнобой отреагировала соланская часть общества и тихо рассмеялась. Мрачный юмор про уменьшение количество едоков тут все еще в ходу.
  
   +++
  
   Отец перехватил меня на стоянке семейного транспорта. Я колебался между "ватрушкой" "Слизера" и очень похожего на напольные весы "Крамка". С одной стороны, "Слизер" был очень похож на тот летак, на котором по Татуину рассекали Оби-Ван и Скайвокер. С другой стороны, "Крамка" был малогабаритен и на нем можно было передвигаться внутри больших помещений торговых центров - что-то вроде летающей доски из "Назад в будущее". Победил здравый смысл - для использования "Крамка" нужна была сноровка и хотя бы минимальный опыт, а в "Слизере" можно откинуться в удобном кресле и поплевывать в набегающий ветер.
   - Как тебе новые родственники, Кей?
   - Ты имеешь ввиду потенциальных или уже... обретенных?
   - Последних. - Усмехнулся Драгон. - Насчет Рамира ты, судя по всему, решил. Кстати, поддерживаю!
   Ах, прости нас, Лирика!
   - Артан - ничего так парень. С ним и выпить можно без опаски, и на "серые" ярусы Купола-20 сходить. А вот Груйм... что-то мне в нем не нравится...
   - Гниловат. - Как о само собой разумеющемся, пожал плечами Драгон. - Я думал, ты его прямо там порвешь.
   - Не хотел портить праздник. - То ли отмазался, то ли признался я. - Хорошо ж сидели.
   - Это точно. Посидели хорошо. Но от алкоголя он дурной становится. Мы с Квелли Лирике пытались объяснить, а она - в слезы... Может...?
   - Разумеется, пап. Я с ней поговорю.
   Он облегченно выдохнул:
   - Вот и отлично! Ты куда сейчас?
   - В город. Надо сувениров сослуживцам прикупить. Кстати... - Я сбросил ему инфо-пакет. - Не поможешь с этим?
   Отец минуту изучал запрос, хмыкнул чуть удивленно:
   - Ты же в курсе, что это незаконно? Даже хуже, чем, если б ты попытался вывезти с планеты чистый дейтан.
   - В курсе, пап. Очень надо. Очень-очень...
   - Со своей... хочешь помириться? - Очень осторожно спросил он.
   Я только тяжко вздохнул - меня уже... задолбала эта нечаянная прозорливость новых родственников.
   - Да без проблем, сына! - Он рассмеялся и хлопнул меня по плечу. - Сделаем. Для ан-Солано на Солано нет ничего невозможного! Ты проверки-то потом пройдешь?
   - Пап... - Я укоризненно на него посмотрел. - Ты забываешь, что я работаю в СНАДАК! К тому же ЭТО - контрабанда только с точки зрения властей Солано. А для ан-Солано...
   - ... на Солано нет ничего невозможного! - Уже хором закончили мы и рассмеялись.
   - О! Глянь! - Драгон ткнул пальцем.
   Чахлик, застигнутый тихим возгласом, окаменел у ограждения стоянки за опорами какого-то летательного аппарата, нервно подрагивая хвостом и делая вид, что остановился просто так, и возглас Драгона тут не причем. Наконец, зачем-то подрыгивая, будто намочил, всеми четырьмя лапами, потрусил к шлюзу. По-прежнему, не оглядываясь.
   "Я вас не видел - вы меня не видели. Намек поняли?"
   - По девкам пошел. - С легкой завистью констатировал Драгон.
  
   +++
  
   Соланцы обожают свою Пустыню.
   Но с тем же пылом они любят... даже поклоняются садам и зеленым лужайкам. После сборщика дейтануса вторая самая уважаемая профессия на Солано - специалист по гидропонике. Здесь (во всяком случае, на Солано) это более обширный набор профессиональных знаний, чем просто умение на мертвом песке вырастить что-то зеленое с листочками (что, согласен, тоже круто, особенно, в условиях Солано). Во всяком случае, ландшафтный дизайн - один из таких "дополнительных" навыков для соланца- гидропониста.
   Весь двадцатикилометровый Лита-ни-Коро, накрытый в несколько слоев защитными прозрачными куполами, утопает в садах и парках. Можно даже сказать, что весь Лита-ни-Коро - это огромная двадцатикилометровая оранжерея. Есть даже искусственные водоемы и в них можно купаться... хотя стоит это удовольствие очень дорого. Некоторые туристы, прилетающие на Солано, даже не покидают городских куполов - так и бродят по паркам и скверам, слушая оглушительный птичий щебет.
   Я расположился в открытом кафе в парке центральной части города. Хотя от окраин центральная часть отличается только большей концентрацией магазинчиков. И туристов. На первый взгляд, магазинчики - атавизм в мире, давно и прочно завоеванном разнообразными службами доставки. Но на курортных планетах это очень распространенное явление.
   В глаза моя внешность, разумеется, не бросалась - обычный молодой соланец, стандартный белый комбинезон, белая шляпа с широкими полями и дымка солнцезащитной завесы, закрывающая верхнюю часть лица.
   Многочисленные снующие вокруг туристки (из молоденьких в основном) предпочитают крохотные светофильтры на глаза. Что с них взять? Наверно, думают, что максимальная открытость красивых мордашек - это привлекательно. Не понимают, глупые, что наполовину скрытое лицо - очками, челкой, шляпкой, вуалью - интригует противоположный пол куда сильнее. Ну, да и на Земле соплюшки носили минимум одежды, всячески выпячивая вторичные половые признаки, не понимая, что одеваться надо так, чтобы хотелось раздеть, а не так, чтобы наоборот.
   С другой стороны, такое понятие, как секс-туризм, придумали не на Земле. И не мне это осуждать. Это я так осторожно пытаюсь намекнуть, что на ан-Солано женщины (О! Безусловно, не все!) прилетают в надежде на "курортный роман". Бытует мнение, что соланец в постели - это ух! И ах! И, вообще, бомба! Ну, физическая выносливость соланца, действительно, выше выносливости среднего "имперца", но только ради этого прилетать на нашу белую сковородку...
   Вывесив в публичный профиль категорическое "Женат", я отвернулся от заинтересованных взглядов многочисленных туристок - посетительниц кафе. Откинул спинку кресла, проконтролировал индикаторы безопасности (и посмеялся над молоденькой глупышкой с Реала из-за соседнего столика, пытающейся хакнуть мой ИБК... ясно ж написал - "Женат"... видимо, не поверила... или, все-таки, женским чутьем поняла, что неправда) и полез в Сеть.
  
   +++
  
   Запрос: "Кассиопея, новости". Вполне нормальный запрос со стороны законопослушного подданного Ее Величества. Ничем подозрительным Кейдан ан-Солано не занимается.
   Итак, новости об Императрице.
   Ее Величество хорьком носится по подотчетной территории. Только за последнюю декаду она успела "наследить" аж в восьми системах! Это по одной системе в сутки и плюс два выходных?
   Разрешила кризис на Картахе и Тиморе (до сих пор все восхищаются изяществом, с которым был решен кризис на Реферме... я не вникал в тонкости).
   Система Алгой "наехала" на систему Таргин. Какие-то разногласия по совместному использованию четырех кораблей-заводов. Производство различных сталей и сплавов. Дошло до вооруженного захвата одного из заводов. С человеческими жертвами.
   Полюбовался на изображение и ТТХ одного из этих летающих заводов. Сорок километров по самому большому габариту! Титаническая ракушка улитки с километровыми шипами разгрузочно-загрузочных причалов. Какими же силами они его захватывали?! Представил такую задачу в симуляторах Базы... Нафиг! Мой потолок - четырехсотметровые гражданские грузовики. А такую дурынду надо силами одного из флотов брать!
   Так... и чем там кончилось, с этими улитками-переростками?
   На место происшествия срочно прибыл имперский прокурор. А чтоб он себя не чувствовал одиноко, компанию ему составила тридцать третья флотилия Имперской Службы Контроля в составе - ого! - ста пятидесяти вымпелов не ниже класса "корвет"! Вот - это правильно. В гости лучше ходить компанией. Большой дружной компанией! Подчиненным Розочки вполне по силам справиться со всеми четырьмя заводами! Еще и обе конфликтующие системы натянуть сил останется.
   "На ковер" к прокурору были вызваны главы системных администраций. Прибыли, как миленькие. Но ни до чего не договорились. И, видимо, аргументы у обеих сторон были весомыми, так как дело зашло в тупик, и прокурор, пользуясь своими полномочиями, никого не стал наказывать, а воззвал к мудрости Ее Величества.
   И вот тут в дело включилась Ее Величество. Молниеносно сняты со своих должностей пятьдесят три чиновника не ниже первого и второго "секторальных" классов (и без счета всякой мелочевки... видимо, подробное досье уже было собрано заранее... или предоставлено "системными" администрациями Алгоя и Таргина, стремящимися прикрыть свои задницы). Пятеро чиновников - казнены. Коррупция, злоупотребления, злостное неисполнение служебных обязанностей, нанесших значительный ущерб интересам Империи и повлекших многочисленные человеческие жертвы.
   Круто. Секторальный класс - это чиновники, управляющие сектором. А сектор - это несколько - тридцать-сорок - звездных систем. Что-то вроде краевой и областной администрации. Круче "секторального класса" чиновничества только "имперский класс" - правительство Империи. Получается, Императрица только что отправила к звездам аж пятерых "губеров" и их замов. Ну, другими словами, приезжает Президент в рабочую поездку куда-нибудь в Центральную Россию, показывает пальчиком, и нескольких губернаторов с замами ставят к стенке.
   После этого Ее Величество утихомирила волнения каких-то профсоюзов на Джанге - дело там дошло до погромов. Опять-таки, с трупами. Выкинула в космос двух чиновников первого системного класса. Обвинение выглядело оригинально: "зажравшиеся мудаки". Вполне официальное обвинение - все СМИ с удовольствием цитируют. Выкинула в космос буквально: вызвала системную администрацию "на ковер" в свой летающий Дворец - переделанный монитор планетарного подавления - разобралась, кто виноват (или назначила), сцапала двоих и выкинула их за борт! Источники (видимо, выжившие счастливчики) утверждают, что Ее Величество изволили сделать все это собственноручно. Видимо, довели бедную девочку-старушку. Народные волнения - как рукой сняло! Переводя на наши реалии, грохнула мэра города и его зама... Ну, на фоне конфликта Картаха и Тимора - мелочи.
   Я представил себе, как лоли-Императрица волочит за собой к шлюзу двух "зажравшихся мудаков"... Нет, что она на такое способна, я не сомневаюсь, но уж больно картина получается сюрреалистичная.
   Вот зря они Ее злят. Сильно зря. Мне бы сильно не понравилось мотаться по Империи всю декаду с двумя выходными и лично решать проблемы, которые должны решать другие. Комментаторы и многочисленные политологи, кстати, говорят о том же. Не прямо, нет. Но осторожненько так намекают с различной степенью язвительности о том, что, дескать, прежде, чем поднимать волну и начинать всякие революции и митинги, надо учитывать некоторые галактические циклы, приводящие к разрушению планет с периодичностью в пятьдесят лет. О, исключительно природное явление!
   Ну, что ж, Империя живет полноценной насыщенной жизнью. В этом я убедился. Даже начинаешь сомневаться, а так ли уж плоха для государства "крепкая рука" на загривке?
   Посмотрим, как там наши... дамы.
   Запрос: "Розали ни-Ровено. Новости". А что такого? Может же подданный Кейдан ан-Солано поинтересоваться, как там дела у одной из самых красивых женщин Империи? Может!
   Председатель директората Имперской Службы Контроля Розали ни-Ровено (и мой персональный Кошмар) провела несколько рабочих встреч с Ее Императорским Величеством. Содержимое встреч не разглашается. Все! Больше - ни гу-гу.
   Странно ли это? А вот сейчас и проверим. Делаю запрос всех новостей о Розали за последние пять лет. Группирую подекадно и смотрю получившийся график. Ровненький такой график - одно-два упоминания в декаду на протяжении всех пяти лет. И все такое - безскандальное - встречи, рабочие поездки, совещания, визиты. Получается, что ничего экстраординарного у нашего Кошмара не произошло - график попадания в новостные сводки у нее ровный.
   Ладно, идем дальше.
   Запрос: "Альер ни-Ровено. Новости". Тоже не самый подозрительный запрос. Вполне в рамках легенды.
   Глухо. Как девять декад назад попала в аварию, так больше в новостях и не всплывала.
   Строю такой же график по засветам Альер в СМИ, как до этого - на Розу. Смотрю график. Шесть-пять скандалов и сплетен в декаду. А после катастрофы - ни одного упоминания! НИ ОДНОГО! Девочку наказали? Куда-то сослали? Ответ: нет! Императорских деток и до этого ссылали, отлучали от Двора, наказывали - и об этом с удовольствием сообщала пресса. Более того, об этом сообщала даже пресс-служба Короны! А тут - молчок!
   На всякий случай лезу с тем же запросом через местное отделение СНАДАК - вдруг, моего доступа хватит узнать что-нибудь сверх общедоступной информации? Пришла пора проверить, чего стоит мой уровень доступа "Дора". Звучит хорошо - четвертая руна в имперском алфавите. Посмотрим, как это выглядит на практике. Увы, тоже ничего.
   Ой, что-то мне сыкотно...
   Запрос: "Сигареты. Купить". Это так... для разрядки возникшей напряженности. И ничего подозрительного в таком запросе тоже нет... ну, для тех, кто знает, что под маской ан-Солано скрывается Танилалу. Здоровая реакция струхнувшего курсанта.
   Читаю про сигареты и огорчаюсь еще сильнее.
   Они тут стоят заоблачных денег. Та коробочка, что отвалилась мне от щедрот принцессиных, стоит жалования за две декады чиновника второго-третьего класса. "Системника" и даже "секторальника". И - только цена самой коробочки. Регулярное появление в ней сигареток, оказывается, надо оплачивать отдельно. Вот и конец сказке. Волшебство, оказывается, денег стоит. И немалых.
   Ну, а теперь, помолясь, самый крутой запрос сегодняшнего дня. Но уже через мой служебный идентификатор в СНАДАК. Или я совсем ничего не понимаю, или мое непосредственное начальство сейчас с легкостью спустит мне это маленькое нарушение режима секретности. И мое непосредственное начальство, и начальство вовсе уж заоблачное.
   Запрос: "Кейлин Танилалу. Текущий статус".
   А хорошо устроился, парень! Устроился работать - на минуточку! - в СНАДАК. После реабилитационного периода - выполнил уже два дальних рейда! Огромные премиальные на фоне высокого жалованья. Пересылает деньги семье... Ха-ха, хитер "Кейлин Танилалу" - делает целевые переводы "На оплату учебы Анны Танилалу", "На строительство дома" (а вот это он зря - на строительстве такие махинации делаются... а может, и не зря, может, на то и расчет со всеми особенностями психологии отца и матери Кейлина?). Даже четырежды общался с сестрой и родителями по дальней связи (а это - недешевое удовольствие).
   Посмотрел я записи этих разговоров. Человек, который меня играет... точнее, играет Кейлина Танилалу - гениален. Никакого напряжения, совершенно естественные реакции.
   Кстати, как и обещала Кассиопея, о Кее Танилалу благополучно забыли. Уверен, что Ее Величество даже не стала прикладывать к этому никаких особенных усилий - новостей в Империи много, происшествия быстро забываются. Да тот же конфликт с кораблями-заводами - сто сорок человек погибшими. Шумиха в сети стоит такая, что в ней тонут не только события семи-, восьмидекадной давности, но и совсем недавние происшествия!
   Ну, и, чтоб два раза не вставать, последний на сегодня запрос: "СНАДАК. Структура. Руководство"
   Ожидаемо, работой СНАДАК руководит Ее Высочество Свелла ан-Ровено. Адмирал, директор СНАДАК, 291 год. Не замужем. Пра-пра-сколько-то-раз-бабушка лапочки-Альер. Но, думаю, это несущественно.
  
   +++
  
   Я все-таки довел Лиму до слез. Но убивать меня за это не будут. Или, в нынешних условиях правильнее говорить, что "убивать меня будут не за это"?
   - Сколько их? - Всхлипнула она, сияя счастливыми глазами.
   Лима кивнула на контейнер, который притащила следом за мной на своей спине автоматическая платформа-многоножка. Сейчас транспортная система госпиталя устанавливала этот контейнер в одном из помещений госпиталя. Устанавливала без особого труда - транспортная система госпиталя была рассчитана на перемещение раненых, облаченных даже в скаф-системы для ведения боевых действий в безвоздушном пространстве. А это около трех тонн псевдометаллической скорлупы, которую лично я классифицировал бы, как "человекообразные пилотируемые платформы-трансформеры".
   Параллелепипед под две тонны весом грузовые манипуляторы двигали достаточно уверенно, и нам с доктором не приходилось опасаться, что они уронят эту драгоценность. Контейнер и по габаритам был немаленький - два метра в длину, полтора в высоту и метр в ширину. Скругленные стенки. Прозрачный. На половину заполнен снежно-белым песком.
   - Двадцать девять особей и одна матка.
   - Матка! Матка дейтануса! Кей! Я тебя обожаю! - Меня заключили в объятия и обслюнявили все лицо. - Хочу за тебя замуж!
   Ой... Сдается мне, что коммандер Нерон меня подставил. Подарок принят Лимой даже слишком благосклонно.
   - Я бы с радостью связал свою жизнь с такой потрясающей женщиной, как ты, Лима! - Я осторожно попытался высвободиться из смертельных (а как еще трактовать такие заявочки от мастера ядов?) объятий. - Но жизнь моя опасна и трудна! По краю хожу. Не хочу оставлять одну вдову и сироток! Женские слезы... моя совесть... и все такое...
   К счастью, Лима меня уже не слушала. Она была возле контейнера, уткнулась носом в прозрачный борт и внимательно смотрела внутрь:
   - А где они? Где они? - Она чуть ли не скребла стенку ногтями.
   - Держи файл. - Я скинул Лиме пакет с параметрами подключения к аппаратуре контейнера. - Система позиционирует положение каждой особи. Ну и там всякие показатели поддержания микроклимата. И, вообще, управление всей системой инкубатора.
   Она захлопала в ладоши и запрыгала, как девочка. И тут же с сосредоточенным видом что-то стала делать на своем ИБК. Перед девушкой вспыхнула полупрозрачная проекция инкубатора с яркими точками дейтанусов, лейблами подписей, индикаторами их состояния и графиками системы поддержания микроклимата.
   Доктора я больше не интересовал. Подарки вручены - дедушка Мороз может ступать дальше.
   Меня, такого замечательного, променяли на тридцать червяков!
   Наверно, самым правильным решением будет тихо-тихо удалиться, пока прекрасный мастер ядов не вспомнил о своем предложении руки и сердца! Тем более, на мой ИБК уже полчаса назад пришел вызов к заместителю начальника Базы. С желтым "как можно быстрее" статусом. Будут раздавать мне пряники и слонов, хвалить за инициативу и указывать на косяки во время поездки на Солано. Кстати, коммандеру тоже сувенир припасен - уже без изысков, литровая бутыль соланского коньяка безо всяких этикеток и маркеров... тридцати лет выдержки!
   - Ой! Тут встроенная система манипуляторов! Прелестненько! - Доносилось мне вслед из здания клиники. - И комплекс биоанализаторов! Волшебненько! И молекулярные сканеры класса "Аль"... Кейчик! Я люблю тебя, снойчик мой! Хочешь, буду твоим семейным врачом?!
   Проходивший мимо работник Базы с нашивками энсина прислушался, сделал аниме-глаза и показал мне местный жест одобрения... один из самых неприличных с точки зрения земного европейца жестов - отогнутый средний палец... правда, указывающий вперед, а не вверх. Здесь это аналог показывания большого пальца. Типа, "Мужик! Все правильно сделал! Уважуха!"
   Я в ответ отдал воинское приветствие - прижал кулак к груди. Все-таки энсин выше по званию, чем старшина первого класса.
  
   +++
  
   - Новости не очень обнадеживающие, вар курсант.
   Коммандер Нерон был в черной парадке. И это показалось мне не очень обнадеживающим знаком.
   - Прямо скажем, паршивые новости, вар курсант. Вообще-то эта информация для вас, курсант, закрыта. С одной стороны. Но, с другой стороны, вы обладаете допуском "Дора", что развязывает мне руки и дает формальное право ознакомить вас с этими данными. Вот... ознакомьтесь, вар курсант!
   Я получил инфопакет и, отдав должное всяческим протоколам безопасности, открыл его. Начал читать.
   И закашлялся от неожиданности!
   Знаете, кто сейчас рулит СНАДАК? Ни за что не угадаете! Нет, уже не Свелла ни-Ровено. Уже восемь часов, как руководителем СНАДАК является - барабанная дробь! - Альер ни-Ровено ан-Алехандро!
   Это же... это же нонсенс!
   Такого не может быть, потому что... потому!
   Это невозможно со всех точек зрения!
   Пигалица двадцати одного года от роду сменила на важнейшем для безопасности Империи посту почти трехсотлетнюю опытную кобру из императорского серпентария!
   - Через сорок шесть часов эта информация попадет в общую Сеть. - Покивал Нерон, вполне удовлетворенный выражением крайнего оху... изумления на моем лице.
   Я почел за лучшее промолчать. Дурацких вопросов, типа "Что же мне делать?" задавать не стал. Хотя, почему ж они дурацкие - в моей ситуации это очень даже правильные, жизненные и своевременные вопросы. Правда, сейчас мне все объяснят - не просто ж так меня вызвали.
   Нерон на мое молчание отреагировал одобрительной улыбкой:
   - У меня есть устный приказ... даже пожелание, если подходить к этому с формальной точки зрения. Разумеется, и относится к этому вы, вар курсант, можете соответствующе. Я уполномочен - на словах! - сделать вам одно предложение...
   От которого я вряд ли смогу отказаться. Не при моем уровне "информированности".
   - ... Кейдан ан-Солано, старшина первого класса.
   - Я, вар куратор! - Я вскочил из кресла и вытянулся по стойке смирно.
   - Да нет, вар курсант. Это я рассказываю. Так вот: Кейдан ан-Солано, якобы старшина первого класса, будучи ШТАТНЫМ сотрудником СНАДАК в звании энсин...
   Оп-па! - Чуть контуженно подумал я. - Получается, тому энсину у медкорпуса честь можно было и не отдавать...
   Нерон продолжал говорить, тщательно подбирая фразы:
   - ... погиб на задании... которого, к сожалению, выполнить не успел. Однако, обстоятельства гибели... даже, точнее, пропажи без вести... позволяют вернуться к выполнению этого задания. Задания, в высшей степени важного для безопасности Империи! Кстати, хочу заметить, что характер задания автоматически выведет вас из-под влияния одной известной вам особы. Особы, несколько неожиданно оказавшейся нашим руководителем по... экстравагантному, скажем так, решению Ее Величества. Которое мы, разумеется, даже в мыслях не собираемся обсуждать или, упаси Звезды, критиковать! Дело в том, что по протоколу безопасности о служащих, внедренных в различные... не совсем благонадежные структуры... вся информация закрывается, и остается доступной только и исключительно их куратору. Даже высшее руководство, даже Ее Величество сможет получить детальную информацию о таком работнике только в экстраординарных случаях.
   А тяжело мужику. Судя по характерным признакам, попал меж двух огней - новое руководство, которое сейчас будет "новой метлой, что по новому метет" и приказом ("даже пожелание, если подходить к этому с формальной точки зрения"), отданным, к тому же, с самого верха. Толпа принцесс и одна Императрица между собой как-нибудь договорятся, а вот некий коммандер в ходе этого договорного процесса очень сильно может пострадать.
   А, хотя, чего я его жалею? Меня бы кто пожалел! Судя по намекам, мне тут работку шпиона предложить собираются. Или разведчика. Или полицейского под прикрытием. И что-то сильно сомневаюсь я, что работенка будет полезна для моего здоровья.
  
   +++
  
   После разговора с куратором я забежал в свою комнатку, чтобы забрать свою зажигалку-подарок.
   Заодно - раз уж у меня есть еще часик до отлета катера - проверил "улов" на своем ИБК. И в очередной раз убедился, что Лимария Квитон - это очень крутой профессионал, с которым не мне тягаться.
   Вирус-шпион, который я заранее подсадил к инфопакету, открывающему доступ к управлению инкубатором (ну, будем считать, что я сделал это по привычке), с легкостью прошел все уровни ее защиты, так как, якобы, не проверялся на вирусы. Ну, типа счастливый доктор так торопился, что не стал подвергать полной проверке вожделенный файл-ключ к управлению инкубатором. И сейчас, вроде бы, мой вирус "прижился" и "освоился" на ИБК Лимы.
   Только вот в данный момент мой "засланец" гнал откровенную "дезу". И это еще Лимария меня на радостях пожалела - в противном случае дезинформация не была бы столь откровенной и не содержала бы такие абсурдные "паспортные данные", как:
   "Свелла ни-Ровено ан-Крист, адмирал, директор СНАДАК, 291 год. Не замужем. Свободна. В поиске"
   Да, от идеи жениться на этой прекрасной отравительнице, точно, придется отказаться. От таких шуток Кейдан ан-Солано станет седым уже к своему тридцатнику. А то и раньше. Ну, какая тут семейная жизнь?
   А если это не шутка, то что? Да, ничего! Буду считать, что прошел очередной раунд встреч между Кеем и толстым пушным хищником семейства псовых. Принцессой больше, принцессой меньше - пора бы уже и привыкнуть! И зарубочки делать. Да вот хотя бы на подаренной Императрицей зажигалке.
  
   Глава 6
  
   Уйти с Базы "чисто" не получилось.
   За сорок минут до отлета в мою комнату вихрем ворвалась доктор Квитон. Через секунду я каким-то хитрым приемом был сбит с ног и распластан на ковровом покрытии. И плевала доктор на мою реакцию, надрюченную в симуляторах, на мою физическую силу и на рефлексы, привитые, в том числе, и с ее участием.
   Я морально приготовился к справедливому наказанию за попытку проникновения на биокомпьютер старшего по званию. Не знаю, что за это положено по местному УК (или этим военные трибуналы занимаются?), но вряд ли за такое гладят по головке - мой-то биокомпьютер пытались вирусовать в процессе обучения, а вот взлом с моей стороны... делать морду кирпичом и утверждать, что это я сделал ради тренировки, будет глупо - приказа-то тренироваться не было!
   Ясно, что против доктора у меня нет и шанса - уверен, у нее в "загашнике" есть много-много интересных биохимических соединений, которые наполнят последние часы подопыт... пациента незабываемыми телесными ощущениями. В моем наборе юного фармаколога-отравителя препараты нацелены, в основном, на быстродействие или скорый распад после использования, чтобы скрыть следы, а сколько таких препаратов знает доктор - даже страшно себе представить!
   Но все оказалось не так ужасно - выяснилось, что доктор как-то узнала о моем отъезде и пришла попрощаться. Тепло попрощаться. И горячо-горячо поблагодарить за подарок. Экзекуция откладывалась... во всяком случае та, которой я опасался.
   Доктор Лимария Квитон была в черном парадном мундире лейтенанта СНАДАК. Так что я, наконец-то, осуществил мечту миллионов земных мужчин - таки раздел старпома "Вавилона-5" Сьюзен Иванову. Раздел и... и все остальное, о чем вы там мечтали. Разумеется, только после того, как убедился в отсутствии каких-либо деструктивных намерений со стороны Лимы.
   Торопясь вернуться к своим червякам, Сьюз... Лимария скинула мне список со сроком хранения в двадцать часов. В новеньком списке был сорок один препарат.
   - Чисто собственная разработка! - Шепнула она, целуя меня на прощание. - Тебе понравится! Не пропадай! Кстати, насчет "В поиске" я пошутила - тебя я всегда буду рада... подлечить! Пока-пока!
   Выводы.
   Первое. Червяки-дейтанусы - это серьезно.
   Второе. Чем можно хотя бы поцарапать практически неубиваемую "императорскую" зажигалку? Ну, так... на всякий случай.
  
   +++
  
   Насчет "понравится", не знаю, но содержимое списка было... оригинальным. Например, четырнадцать вариантов "ядовитой слюны" с одновременным продуцированием антидота (чтобы сам не отравился). При этом лишь пяти вариантам "ядовитой слюны" требуется попадание внутрь (при поцелуе, что ли?), в остальных девяти случаях достаточно попасть на поверхность чужой кожи. И диапазон действия у них - от банальной потери сознания до довольно мучительной смерти. Надо будет поработать над меткостью плевка. Макс Фрай... техномодифицированный.
   А как вам комплексные препараты "смертельный чих", "сонный чих" и "чихание отсроченной смерти"? Смысл понятен из названий. Там довольно сложные соединения, долженствующие не только выработать антидот, но еще и спровоцировать рефлекс чихания. Разработчик гарантирует надежное "накрытие" помещения объемом не менее тридцати кубов! На Земле мне бы в домашнем хозяйстве цены не было - тараканов в квартире уничтожать...
   Доктор Лимария Квитон (да! я все еще малодушно верю в неповторимое чувство юмора этой замечательной женщины, я все еще ВЕРУЮ, что она пошутила) - чертовски опасный человек! Чертовски! Как же хорошо, что у меня с ней установились такие теплые дружеские отношения!
   Но даже о теоретической возможности предложить ей выйти за меня замуж теперь думать нельзя! А ведь была такая подлая мыслишка! Ой, была! Но - нельзя! Очень легко представить, насколько быстро и кардинально может быть разрешена первая же наша семейная ссора... Особенно, если зажигалка-подарок требует на текущий момент трех зарубок, а не двух.
  
   +++
  
   Получив мое согласие на подозрительно-обтекаемо сформулированное предложение, коммандер Нерон с большим облегчением отправлял меня на Кройгер-2. Там я должен был получить дальнейшие распоряжения. Даже непонятно, чего он так мялся и деликатничал. Ведь неведомый режиссер (ага, "неведомый"... росточка невеликого вида лолиобразного) надежно выводил его из-под возможного удара, делая так, что коммандер не будет теперь знать ни деталей выполняемой операции, ни моего местонахождения, ни способов связи со мной.
   На борту "моего разъездного" корвета, который даже не имел собственного названия, а только номер "991-701" (на Солано и на некоторые тренировки я летал на нем же), я занимался тем, что разбирался с подарком доктора. Все-таки, через двадцать часов этот список самоуничтожится. Конечно, я мог бы скопировать информацию с него, но хранение такой информации на своем ИБК, даже если он защищен куда лучше, чем обычный гражданский, крайне опасно - уж это-то я теперь знаю точно.
   Стало немного смешно, когда я нашел в том списке противозачаточные препараты. И это было странно - в стандартном наборе гражданской аптечки есть такие препараты. Зачем они тут, среди ядов и "вырубайтеров"?
   Когда внимательно прочел описание, стало не до смеха: препараты предназначались для партнера, действовали от одного месяца до пяти лет, в зависимости от дозы, и не обнаруживались стандартными диагностическими средствами. Чуть-чуть развеселила приписка, что один из препаратов действует исключительно на мужчин... Заподозрить Лимарию, мастера ядов, в невнимательности сложно. Скорее всего, присутствие этого препарата в списке - следствие ее замечательного чувства юмора. Или - переоценки моих способностей. И наклонностей.
   И, конечно, я в очередной раз порадовался, что расстались мы с доктором очень хорошими друзьями... но этот вывод я сделал, разумеется, только после тщательной самодиагностики силами судовой лаборатории (хотя после нашего с доктором бурного расставания получить нужный биообразец было очень нелегко).
   А как вам "насильник-нейтрализатор"? Вначале даже не понял, что это. Внимательно прочел описание.
   Оказывается, многие женщины Империи, даже при практически равной с мужчинами физической кондиции и даже в случае достаточно малой вероятности быть изнасилованными, могут неприятно удивить потерявшего берега мужчину. Путем... даже не операции, а процедуры, проводимой нанороботами из стандартного имплантированного аптечного набора прекрасные беззащитные существа могут инсталлировать себе маленький "привет насильнику" - крошечную железу, в случае безобразия выделяющую сильнейший нейротоксин, который попадая на чужую слизистую...
   Уже догадались, да?
   Так вот в описании препарата номер 38 обещалось, что этот препарат способен нейтрализовать любую из девятисот сорока разновидностей упомянутого токсина.
   Кстати, угадайте автора этого замечательного изобретения! Я про "анти-изнасилин". Правильно! Вы знали! Принцесса Свелла ни-Ровено! Дочки Ее Величества, смотрю, знатно оттоптались по медицинской стезе.
   Даже интересно будет узнать, чем на медицинском поприще порадовала женщин Империи вторая императорская дочка, принцесса Ириссан.
   Хорошо бы еще сообразить, зачем доктор подсунул мне один из самых оберегаемых в Империи женских секретов. При том, что ни о каких антидотах к этому нейротоксину никто не слышал - его разработка не только требует специальных знаний, но и вкупе с попыткой распространения попросту уголовно наказуема. Да и затруднена - существует девятьсот сорок вариантов токсина, и какой из них будет впрыснут - одному ГСЧ известно.
  
   +++
  
   В одном из девяти залов для совещаний на борту штабного крейсера "Несокрушимая Тысячезвездная Империя" за огромным круглым столом собралось пятнадцать высших офицеров СНАДАК. Еще человек сорок рангом пониже - порученцы, помощники, секретари - тихонечко сидели у стен.
   - Докладывайте, вице-адмирал Клементин! - Раздраженным жестом Альер закрыла очередной пакет документов - еще один вопрос был решен... пусть и частично.
   Этот жест - единственное, что она себе позволила. Демонстрировать другие показные признаки усталости и последствия бессонных последних восьмидесяти часов - тереть глаза, мученически вздыхать, разминать шею - она перед подчиненными не собиралась.
   Со своего места вальяжно поднялся рыжеусый румяный гигант в форме вице-адмирала СНАДАК, заместитель директора:
   - Слушаюсь!
   Он одернул черный китель, вытянулся во весь свой богатырский рост и вперил взгляд в имперский герб над головой сидящей Альер:
   - Итак. Старшина первого класса Кейдан ан-Солано. Два часа назад был повышен в звании до младшего лейтенанта! Отбыл в неизвестном направлении!
   - Приказ о задержании ан-Солано я отдала четыре с половиной часа назад.
   - Так точно, варра Альер!
   Альер подождала продолжения, но его не последовало, вице-адмирал все так же пожирал глазами что-то за ее спиной и оправдываться не собирался.
   - Это нормально, вице-адмирал? Присвоение старшине первого класса звания младлея, минуя всю цепочку промежуточных званий?
   - Никак нет. Совершенно ненормально, варра Альер! Но в исключительных случаях ввиду несомненных заслуг перед Империей...
   - И за какие же заслуги повысили вара ан-Солано?
   - Не могу знать, варра Альер! Досье Кейдана ан-Солано было закрыто сразу после повышения в звании от любого доступа по протоколу "Глиноми".
   Альер снова подождала несколько секунд и, не дождавшись пояснений, обратилась к своему ИБК:
   - "Протокол "Глиноми"... - Прочла она. - Переход на нелегальное положение, связанное с выполнением поручений особой государственной важности. Используется в особый период или по приказу директора СНАДАК, заместителя директора, командующего флотом СНАДАК, заместителя командующего флота СНАДАК, начальника штаба СНАДАК, начальника штаба флота СНАДАК. Доступ к данным открыт только для непосредственного руководителя операцией". Любопытно...
   - Так точно, варра Альер! - гаркнул адмирал, и принцесса слегка поморщилась.
   - Напомните-ка мне, вице-адмирал. У нас приказом Ее Величества объявлен особый период?
   - Никак нет!
   - Может, я запамятовала и отдала приказ о переводе Кейдана ан-Солано под протокол "Глиноми"?
   - Никак нет!
   - Тогда, вице-адмирал, если еще не поняли смысла моего вопроса, я его слегка перефразирую: какого чарха в отношении Кейдана ан-Солано осуществлен протокол "Глиноми"? Кто отдал такой приказ?
   - Виновные будут наказаны, варра Альер! - Тело вице-адмирала, казалось, даже заскрипело от усилий сделать идеальной стойку "смирно".
   - А кто у нас виновные, вице-адмирал?
   - Не могу знать!
   В зале повисла напряженная настороженная тишина.
   - Всем в звании коммодор и ниже - покинуть помещение. - Почти шепотом приказала Альер. - Немедленно...
   Офицеры недоуменно переглянулись. Лишь через целую минуту (!) часть офицеров нерешительно, косясь на хранящее молчание непосредственное начальство, исчезла за дверью.
   В зале осталось двадцать человек - все сидящие за столом и пятеро консультантов.
   - Вице-адмирал... - Таким же тихим безжизненным голосом прошептала Альер, при этом, почему-то, странно улыбнувшись. - Я... разочарована.
   В разлившейся по залу тишине мелко, до комариного писка, отчетливо завибрировал воздух.
   Некоторые из присутствующих нервно стиснули подлокотники кресел - черный мундир заместителя директора СНАДАК стал осыпаться мелкой сероватой пылью.
   - Первое. - Не повышая голоса, спокойно стала объяснять Альер. - Ко мне обращаться - "Ваше Высочество", "директор", "командующий", "адмирал". Второе. Ответы на мои вопросы должны быть расширенными и предусматривать любые мои встречные вопросы. В идеале - предвосхищать их. Третье. Мои приказы должны выполняться незамедлительно. Заметьте, вары офицеры, я процитировала вам не что-нибудь, а общие положения Устава СНАДАК, которые вы, по идее, должны знать куда лучше такой соплюшки (а так же писушки, пигалицы, мелочи пузатой и торчка дейтанового), как я.
   На вице-адмирале из одежды остались только брюки от пояса и до середины бедра. Даже блестящие, как зеркало, туфли, осыпались пылью. Но если вице-адмирал и был впечатлен таким кардинальным способом лишения формы и выговором, то никак этого не показал.
   - Так точно, Ваше Высочество!
   - Четвертое. - Продолжала Альер, равнодушно смотря сквозь богатырскую фигуру вице-адмирала. - Ваши действия, а так же бездействие - вполне могут трактоваться, как открытый саботаж однозначных и четких приказов. Например, приказ о задержании ан-Солано вы получили четыре с половиной часа назад от меня, своего непосредственного командира. Приказ был отдан в письменном виде за всеми необходимыми сигнатурами. А два часа назад этот засранец улизнул от вас, по вашим же собственным словам, между прочим зафиксированным в этой самой комнате... как и все, что фиксировалось в ней до момента покидания кабинета вашими помощниками. Вам не кажется, что уже только это может быть предметом разбирательства со стороны нашего доблестного департамента внутренней безопасности? Не так ли, мой доблестный департамент Вэ-Бэ?
   - Так точно, Ваше Высочество! - Подскочил сухонький невысокий блондин.
   - В-ваше В-высочество... - Выдавил голый вице-адмирал, которого наконец-то проняло. - Я п-приношу с-свои извинения, Ваше Высочество!
   - Ну, что вы, как маленький, вице-адмирал! Я очень надеюсь, что нескоро еще произнесу фразу "Ваши извинения приняты, капитан... Клементин". Некоторый лимит моего вам доверия еще не исчерпан. Хоть и близок, близок... Понимаете, вице-адмирал Клементин?
   - Так точно, Ваше Высочество!
   - И? Ваши дальнейшие действия?
   - В течение часа Вашему Высочеству будет доложена вся доступная информация по интересующим вас вопросам, Ваше Высочество!
   - Я рада. - Альер снова непонятно усмехнулась и столь же непонятно добавила. - Недопустимо недооценивать мощь Темной Стороны, вице-адмирал!
   - Слушаюсь не недооценивать, Ваше Высочество! Разрешите одеться, Ваше Высочество!
   - Разумеется. - Благосклонно кивнула Альер и тут же спросила. - Вары адмиралы! Так кто из вас отдал приказ о переводе Кеядана ан-Солано под протокол "Глиноми"?
   Со своего места взлетела тонкая изящная брюнетка со жгучими черными глазами.
   - Командующий флотом СНАДАК. Вице-адмирал Делия ни-Хорст! - Преданно поедая глазами Альер, она выпятила внушительную грудь. - Приказ о начале действия протокола "Глиноми" отдала я, адмирал!
   - Причина приказа?
   - Устное распоряжение директора СНАДАК, Ее Высочества Свеллы ни-Ровено.
   - Распоряжение зафиксировано?
   - Так точно, адмирал! - Не ожидая следующего закономерного вопроса, комфлота скинула файл принцессе.
   - Благодарю. Садитесь.
   Альер с усталой усмешкой отвернулась от разочарованной чем-то (но пытающейся это скрыть) Делии. Посмотрела на Клементина, в бешенном темпе облачающегося в простой универсальный комбинезон:
   - Вар Клементин, вы... закончили?
   - Так точно, Ваше Высочество! - на груди, плечах и рукавах адмирала проявились знаки различия и остальные необходимые по уставу нашивки.
   - Что ж, вары адмиралы, на этом закончим. - Альер встала и адмиралы, теперь уже не мешкая, вскочили, одергивая полы мундиров. - Следующая наша общая встреча состоится через декаду. Круг вопросов очерчен, задания получены. Докладывать по выполнению. И к нашей следующей встрече, пожалуйста, освежите в памяти Устава СНАДАК. Я желаю выборочно проинвентаризировать ваши знания... разумеется, с выключенными ИБК. Пока же я склонна оценивать эти в высшей степени нужные знания, как неудовлетворительные. Надеюсь ошибиться. - Альер коротко кивнула. - Вары адмиралы, далее не смею вас задерживать!
   Прежде, чем последний из высших офицеров - вице-адмирал Делия ни-Хорст - покинул зал, в помещение ворвалась принцесса Розали в темно-красном мундире Контроля. Она всполохом преодолела расстояние от двери и застыла перед Альер.
   - Альер, девочка моя! - Она схватила Альер за плечи. - Ну, так же нельзя! Ты же уже восемьдесят часов на ногах! А еще твои люди не пускали меня к тебе! Они говорили невозможную вещь...
   Альер хмуро зыркнула в сторону входа, и вице-адмирал ни-Хорст, якобы там замешкавшаяся, торопливо продолжила движение наружу... зачем-то покачивая бедрами с чуть большей амплитудой, чем это было необходимо при той силе тяжести, что поддерживалась на борту.
   - Да. Они выполняли мой приказ. Ты еще слезу пусти. Откуда такая забота, Розали?
   - Ну, как же! - Розали обиженно прижала ручки к груди. - Мы же теперь должны заботиться друг о друге! В конце концов, у нас появился один общий интерес! Великие звезды! Как же тебе идет эта черная форма! Зеленые глаза и черная форма - ах!
   И неожиданно зевнула. Альер не удержалась и зевнула в ответ.
   - Ага! - Воскликнула Розали, прищелкнув пальцами. - Вот! О чем я и говорю! Сколько ты уже на ногах? А ведь ты собиралась проводить глубокое погружение! В таком состоянии! Это же опасно! Сколько уже раз за это время ты принимала "Черную Луну"? Три? Ты с ума сошла!
   - Короче... - Альер злилась, хоть и пыталась этого не показывать - сказались несколько бессонных ночей. - Зачем прилетела?
   - Приказ Касси. Присмотреть за тобой. Не волнуйся - только на время глубокого погружения. Как только ты закончишь просматривать свою память - меня и след простынет. И - мы же теперь почти сестрички! Ну, когда замуж выйдем! - Она подмигнула. - Эх, я все молодею и молодею!
   - Розали, тетушка, вы способны думать другими местами? - Поморщилась Альер, силясь не раздражаться... Получалось плохо - побочные действия "Черной Луны" никто не отменял.
   - Нет, ну, правда! Мне Касси всего не сказала, но в принципе, я не против. Хотя и против многоженства. Но я против тебя совсем не против - ты после аварии прикольная. Да и ты не будешь против, если Кей не будет против... А он не будет против! Он так не против на тебя смотрел, когда ты лежала в отключке... А он такой горячий и неутомимый, когда не против. А какой он нежный... ну, если его не злить. Я даже уверена, что его вполне будет хватать на нас обоих! Или обеих? Двоих? Троих? Короче, его на всех хватит! А ты как предпочитаешь - сверху или снизу? Я вот что-то никак не определюсь... хотя столько лет уже этим занимаюсь...
   - Я не люблю повторять вопросы, тетушка...
   Альер говорила сквозь стиснутые в ярости зубы. Снова едва заметно "зажужжал комар", но Розали только загадочно улыбалась - ее черно-красный мундир сидел, как влитой, и испаряться серой пылью не собирался.
   - ... Но сейчас - так и подмывает переспросить, каким местом ты думаешь? - Кажется, Альер слегка успокоилось... или что-то ее отрезвило... и удивило. - В любом случае, избавь меня от продуктов... размышлений ЭТОГО места. Пожалуйста. Или я свяжусь с Ее Величеством и поинтересуюсь, что ты получила - приказ или пожелание. Если последнее, то собираешь манатки и валишь с моего корабля. Усекла?
   - Хорошо. - Розали с готовностью и, кажется, одобрительно кивнула. - Усекла. Но ты все равно должна поспать. Я серьезно. Глубокое погружение на сканирование памяти в таком состоянии проводить категорически нельзя! Если не поспишь хотя бы восемь часов, к медблоку я тебя даже близко не подпущу!
   - Пупок не развяжется? - Альер хмуро смотрела на родственницу.
   - Пупок? Развяжется? - Розали недоуменно округлила глаза. - А, понятно! Нет, не развяжется - со мной половина подразделения "Аль". В принципе, этого хватит даже на захват твоего крейсера, но мне будет достаточно вывести из строя медицинское оборудование судового госпиталя.
   - Мне не нравится прототип наших с тобой семейных отношений... сестричка.
   - Это называется компромисс, моя дорогая - нам с тобой надо уметь договариваться. Это очень важный момент в семейной жизни, ты уж поверь опытному человеку! Кстати, я только что отдала приказ - мои люди уже уходят. Я же вижу - меня тут не обижают, не притесняют, не оскорбляют. Я констатирую, что мы начинаем доверять друг другу. Не так ли?
   - К тому же, ты этот крейсер и в одиночку из строя вывести можешь, да? - Усмехнулась Альер, действительно, получив с мостика подтверждение, что один из двух корветов Контроля уже отстрелил шлюзовые рукава и выруливает на разгонную траекторию.
   - Да что ж это такое, а! - Всплеснула руками Розали. - Какие же страшилки ходят в Семье о бедной Розочке! Из меня просто кошмар какой-то делают! Кстати, называй меня Розой. Или Розочкой. Интересно, а как он тебя будет называть - Альерчик? Альерочка? Альерочик?
   - Я иду спать! - Чуть ли не сплюнула, прошипев, Альер, разворачиваясь на каблуках к выходу. - Ты... располагайся, как дома... Розочка... твою м-м-мать...
   - Спасибо, Альерочка! - Радостно воскликнула Розали. - Сладких тебе снов, моя драгоценная сестричка!
   Кажется, Альер все-таки некультурно сплюнула прямо на палубу... хорошо, никто из экипажа не видел - суеверия, несмотря на всю мощь технологий, все еще были в ходу во флотской среде.
   - Только матушку ты совершенно зря всуе упоминаешь, моя дорогая... Ведь только благодаря Касси ты сейчас носишь эту красивую черную форму адмирала...
   Альер тихонько и заковыристо выругалась (флотские, если б услышали и смогли перевести, одобрили бы) и покинула комнату.
   - ... а не обживаешь один из моих комфортабельных исследовательских центров.
   Но это Ее Высочество Розали ни-Ровено ан-Кадагри произнесла очень и очень тихо, провожая взглядом сгустки едва заметно преломляемого воздуха - вторая пятерка телохранителей Альер в активированных камуфляжах прикрывала отход своей подопечной.
   - Восемь часов, сестренка! - Крикнула она в коридор. - Восемь часов и ни секундой меньше!
  
   +++
  
   Кройгер-2 - комфортный мир, открытый в первые столетия Экспансии. Один из самых старых миров. Относится к Центральному Сектору.
   Кислород, вода, умеренная температура, растительность и животный мир. Первоначально, на момент своей колонизации, планета обладала только океаном, сушей и кислородом. Сохранились многочисленные фотографии и видеозаписи - три тысячи лет назад этот мир можно было считать живым только из-за наличия микроорганизмов в океане. А сейчас - леса, птицы, животные, рыба. Была создана сбалансированная экосистема, требующая самого минимума вмешательства человека для поддержания своей "работы"... Даже наклон оси "полюс-полюс" чуть-чуть изменили, чтобы изменить диапазон годовых температур!
   Не знаю, как остальные гости планеты, а мне масштаб работы терраформаторов показался колоссальным! Создать замкнутую экосистему, исправно работающую вот уже три тысячи лет! И не в каком-нибудь инкубаторе с одной колонией червячков на тридцать особей, а в масштабах целой планеты с несколькими миллионами видов растений, животных, рыб, насекомых, микробов и бактерий! Пусть и опираясь на знание об имеющейся экосистеме своего родного мира.
   Если это и не уровень Бога-Создателя, творившего, по слухам, "с нуля", то уже очень и очень близко!
   За прошедшие тысячелетия колонизированы были и другие планеты этой системы. Но уже без терраформирования. Наверно, из-за того, что планеты были бескислородными... Или весь терраформаторский задор (ресурсы?) ушел во вторую планету. Да и зачем их терраформировать, если внутрисистемным транспортом из любой точки системы можно добраться до комфортной "рекреационной зоны" Кройгера-2.
   В итоге, были заселены все семь планет звездной системы Кройгер с подходящей силой тяжести. От аналога Меркурия до аналога Земли (по силе тяжести на поверхности). И двенадцать лун трех планет, схожих с нашими Сатурном и Юпитером... даже "колечки" имеются!
  
   +++
  
   Делать было нечего, дело было на Кройгер-2.
   Неправда, но для поддержания беседы - сойдет.
   Неправда, что делать было нечего - планов-то у меня громадье. Вот только как их осуществить, чтобы никто из серпентария не приполз по мою душу... раньше времени? Тем более, назначение Альер главой СНАДАК свидетельствует о некоем изменении планов... в том числе и в моем отношении.
   На мой ИБК пришло уведомление о том, что "курс молодого шпиона" мною пройден. Документ - эдакий аттестат - имел все необходимые электронные подписи, в том числе - сигнатуры коммандера Нерона и лейтенанта медслужбы Лимарии Квитон. Оценки - не то, чтобы очень высокие, но и не очень плохие. В основном - "зачеты". Но моя Лимочка не подкачала и поставила по своим предметам только "отлично". Будем надеяться, что оценивала она в первую очередь мои знания и навыки... а не то, что вы подумали.
   "Мне больше нечему тебя учить, мой ученик! Иди в мир и постигай кунфу самостоятельно, хо-хо-хо!"
   С другого неизвестного адреса (но с сертификатами, подтверждающими, что документ, действительно, отправлен мне департаментом "Джу" СНАДАК... секретная часть, полагаю) пришел файл со списком аварийных контактов, аварийными счетами, с координатами аварийных тайников и пятью (пятью!) идентификаторами "фантомных личностей"! Пометка "полтора часа хранения" не располагала к щелканью клювом, и я прямо в кафе на площади перед стартовым столом орбитального лифта (кстати, достопримечательность - орбитальные лифты в Империи не строятся уже полторы тысячи лет) засел за заучивание многочисленных рун и цифр, выставив завесу приватности с маркером "Убедительная просьба не беспокоить! Спасибо!"
   Ровно через полтора часа с того же адреса пришел новый документ. Предписание. Если половину страницы ядреного сушенного канцелярита перевести на человеческий язык, то мне следовало тупо ждать дальнейших распоряжений, а пока поступать по своему усмотрению, соблюдая правила конспирации. О запрете на перемещения не было сказано ни слова.
   Ну, как хотите!
   Что там было следующим пунктом наших с Императрицей Кассиопеей договоренностей? Вот именно: "Любой из Имперских Университетов на твой выбор".
   Закрыть все служебные каналы. Перевести в дежурный режим все спецпрграммы (говоря по-простому: спрятать их и скрыть следы их работы). Снять приват-завесу. Открыть соединение с общей Сетью.
   После получаса борьбы с лезущей изо всех щелей рекламой (эта зараза, видимо, не подвержена никакому технически-информационному прогрессу) выяснилось, что: либо Ее Величество погорячилась, либо слишком расщедрилась... либо забыла о некоторых реалиях Империи, оторвавшись, так сказать, от народа.
   Для получения квалификации пилота-межсистемника полноценное обучение в Университете НЕ НУЖНО!
   А ведь логично! Степень автоматизации современных межзвездных средств передвижения примерно сравнима со степенью автоматизации управления хорошего добротного "мерса". И для обучения пилотированию межзвездных кораблей достаточно пройти примерно стодневный курс обучения! И это - с учетом обучения пилотированию внутрисистемных космолетов! Что называется, "с нуля".
   Система, во многом похожая на обучение вождению малолитражек на Земле - не надо изучать устройство авто и технологию прокладки автострад, достаточно знать правила и уметь выполнять простейшие упражнения - "эстакада", "змейка"... и еще парочка - уже и не помню, чем нас дрючили. Все остальное приходит с опытом, тем более, в отличие от земных реалий, никто новичка в ложемент прима-пилота сразу не положит - сколько-то времени ему придется отлетать в качестве стажера, практиканта, помощника в компании более опытных товарищей... или инструкторов, если корабль куплен кем-то богатеньким для собственного удовольствия.
   А вот если пилот хочет "прокачаться" с тем, чтобы его "лошадка" делала не просто "прыг-скок" из точки "Система А" в точку "Система Б", но и выполняла при этом какие-нибудь практические (и пополняющие личный денежный счет) задачи, например, по транспортировке грузов, перевозке пассажиров, разведке... вот тогда - добро пожаловать в "любой из имперских университетов на твой выбор"! Потому что это - уже не просто "за рычаги тягать и на педальки нажимать".
   Вот, кстати, Кей Танилалу собирался стать пилотом рудовозов. Его специальность включала не только дисциплины по разведке и добыче руды, но и дисциплины по ее переработке вплоть до технологии производства пресловутого каргалита! Жаль, что в моей голове эти знания не задержались.
   Может, ограничения емкости мозга? Вообще, распространенное заблуждение о том, что человек использует якобы жалкие проценты мощностей своего мозга - глупость. Мозг, трудяга, работает на все сто: по причине его ответственности и отсутствия у него эгоизма он занимается не только всякой ерундой (типа размышления, анализа, переработки информации и переживаниям о несчастной любви), но и управляет функционированием организма, тратя на это почти все свои ресурсы.
   Это не я такой эрудированный, это Лимария высмеяла мою попытку порассуждать о "скрытых способностях человеческого мозга". А уж идея о том, что человек, якобы, использует только "десять процентов своего мозга", продлила прекрасной женщине жизнь не менее, чем на год по причине гомерического хохота, вызвавшего бурю оваций в общей столовой. Вести сгибающегося от смеха доктора в медкорпус было невозможно, пришлось под любопытными взглядами обитателей Базы нести на руках семьдесят килограмм очаровательного безудержного веселья.
   Думаю, доктор медицины знала, над чем смеялась:
   - Способности энергетов, Кей, очень слабо коррелируют с особенностями мозга! Ха! Если б все было так просто, мы бы штамповали энергетов пачками, как имплантируем людям биокомпьютеры! Нет, феномен энергетов лежит в плоскости проблематики старших мерностей, а не в особенностях их мозга. Они могут воздействовать на физику нашего родного пространства через пространство с большим количеством измерений. Все очень просто - они частью своего тела живут тупо в старших метриках! И вот этой частью тела могут ковырять где ни попадя... ну, ты понял, да? Проблема в том, что человеческому разуму очень тяжело работать с абстракциями старших метрик - только через математику. Кстати, из отведенных тебе десяти часов на "Нано-яды", я смеялась целый час... еще час ты меня убла... успокаивал. Кстати, спасибо - не поверишь, на руках меня по Базе носить пока еще никто не осмеливался - запись уже по внутренней сети разошлась. Насчет урока. Рекомендую нам употребить... разумеется в учебно-методических целях... условно-боевой коктейль "Черная луна" - его очень штабные аналитики и операторы корабельных артсистем уважают. Ну? Вздрогнем? Уй-я! Хорошо пошла, гхаргова отрыжка! Вон листиком зажуй... нет, из того горшка не трогай - там у меня живут растения с кожно-нарывным действием... нет, цветки не опасны, а вот налет на листьях... почему-почему... потому что растение защищено полем и там вытяжка стоит... не-е-е... название я тебе не скажу! Не твой уровень допуска, хе-хе-хе!
  
   +++
  
   А с другой стороны концентрация пилотских училищ при университетах - самая большая. Если б Кейдан ан-Солано, представитель не самой маленькой семьи, собирался получить корочку пилота - вопросов не было бы: если пойду в училище не при каком-нибудь пафосном университете с менее, чем тысячелетней историей - меня ж "пацаны не поймут"!
   Но учиться я пойду под одной из личин, САМОСТОЯТЕЛЬНО во внеурочное время подготовленных мной на Базе (трогать "аварийные" я, разумеется, не собираюсь... хотя бы исходя из семантики слова "аварийные"), так что вопросы престижа и понтов передо мной не стоят.
   М-да... выбор такой, что впору использовать генератор случайных чисел, чтобы наконец остановиться хоть на чем-нибудь.
   Оставим в огромном списке училищ только те, что находятся в системе Кройгер. Именно в системе Кройгер, а не на столичной планете Кройгер-2. Ограничиваться только "областным центром" будет неправильно - имеет смысл затруднить поиски Кейдана ан-Солано... если вдруг мстительная принцесса (любая из) будет их вести: в системе Кройгер на всех ее заселенных планетах живет, ни много ни мало - семьдесят восемь миллиардов людей! И это только живущие тут постоянно! А какой тут бешенный транзит... В общем, трудно найти более подходящее место, чтобы на время спрятаться, а потом по-тихому смыться, чем звездная система Кройгер
   Теперь уберем из списка училища с самой длинной и самой короткой длительностью обучения. Это какие-нибудь "курсы повышения квалификации" или обучение пилотажу с какой-нибудь специализацией. Нам они не нужны.
   Все равно много остается.
   Тогда оставляем только училища, работающие под каким-нибудь университетом. Все-таки, это и отточенные за столетия методики обучения, и материально-техническая база.
   Во-о-от... Список ужался до вменяемых семисот позиций. И на него уже можно напустить наш генератор случайных чисел.
   Итак, что в черном ящике?
   Курсы пилотажа на малотоннажном системном и межсистемном транспорте при кафедре транспорта. Университет имени Таверики ни-Ровено ан-Солано. Университет принадлежит департаменту системных ресурсов Центрального сектора.
   Вот, кстати, очень удачно получилось: молодой человек с внешностью соланца просто обязан учиться в университете имени принцессы - внучки соланца с планеты Солано
   Вряд ли мужику стоит завидовать. Что из себя представляют принцессы ни-Ровено, я уже знаю... ну, мои ему соболезнования и должное восхищение: Зидай ан-Солано свободу свою, можно сказать, за клан отдал, окрутив принцессу Даяну... и то - сильно сомневаюсь я в том, кто там кого окрутил. Но официальные хроники утверждают, что живут супруги счастливо и умирать пока не собираются. Ну, и Великий Дух Пустыни с ними!
   Только одну из уже готовых легенд придется творчески переработать - у меня была заготовка на соланца из семьи ан-Шаграно, одного из двух крупных конкурентов ан-Солано. Будет "слегка" подозрительно, если кто-то из ан-Шаграно пойдет учиться в университет под патронажем внучки выходца из семьи заклятого соседа по планете... пусть и принцессы.
   "Внимание, оператор! Направленное внимание в информационном и оптическом поле! Женщина. Маркер 21"
   Это мой ИБК всполошился, определив, что меня не только разглядывают непрерывно в течение двадцати секунд, но и прогнали мою внешность по некоторым общедоступным базам.
   Ничего в этом настораживающего не было, кстати - обычный алгоритм действий среднестатистического человека, желающего, допустим, свести более тесное знакомство с понравившемся представителем противоположного пола. Или НЕпротивоположного - они тут, в центральных мирах, без особых предубеждений.
   Кстати, засечь "направленное внимание в оптическом диапазоне" - проще говоря, долгое разглядывание кем-то посторонним - способен любой гражданский ИБК. А вот определить факт поиска по базам - это уже фишка навороченных ИБК спецслужб.
   Мельком глянув на девушку, помеченную маркером 21, я сохранил результаты поиска, и ободряюще ей улыбнулся.
   Шмыг! И девушка уже переместилась за мой столик, оставив в одиночестве сильно помрачневшего от такого маневра невысокого рыжего крепыша в оранжевой сетчатой майке и синих шортах.
   - Агни! Двадцать пять годочков! - Она протянула ладошку на женский манер, будто для поцелуя. - А ты кто?
   В такой бесцеремонности ничего странного нет. Разводить долгие политесы при подобных знакомствах тут не принято. "Мне ухаживать некогда. Вы привлекательны - я чертовски привлекателен. Чего время зря терять?" Все по Миронову... включая в некоторых случаях мужа-волшебника.
   Тем более, мой профиль скрыт. Во-первых, я не привык к царящей здесь безалаберности и деанонимизации в информационном поле. Да что там! Я даже на Земле не был представлен ни в каких Однодрахниках и Вконтактиках, а требование ввести номер мобильного приводил к мгновенному закрытию любой страницы. Во-вторых, я до сих пор не знал, кого буду "играть".
   - Терри. - Наконец, определился я. - Двадцать один... старушка.
   - Эй! - Меня возмущенно ткнули кулачком в плечо... и тут же стали дуть на ушибленную костяшку. - О! Сразу видно, наш человек c Великим Духом Ветра!
   - Велика Пустыня.
   Да. И судя по профилю, и судя по внешности, Агни ни-Солано - коренная соланка. Более того, из клана ан-Солано.
   Похожа. Зеленоглазая, относительно невысокая (ее макушка где-то мне в подбородок должна упираться), загорелая и тоненькая. Разумеется, со всеми необходимыми выпуклостями, радующими мужской глаз не только наличием, но и, спасибо местной системе здравоохранения, гармонией идеальных пропорций.
   Эх, красивые все-таки у Кассиопеи подданные!
   Белая бейсболка, белый миленький комбинезон, закрывающий все тело, кроме головы. И это - не самая подходящая одежда для симпатичной девушки на комфортной планете - тоже нормально. Соланцу крайне тяжело оказаться на улице в одежде, не прикрывающей хоть что-нибудь, кроме запястий и лица.
   Мрачный крепыш - толи прежний ухажер, толи кратковременная жертва зеленых глаз (а то и муж-волшебник, с которым случилась размолвка) - побуравил нас многообещающим взглядом, поднялся и вышел из кафе на площадь. Связываться с этими чокнутыми соланцами не рискнул.
   Да и не принято в таких случаях выставлять себя на посмешище публичным выяснением отношений. А наедине... местные женщины не борются за свои права, они их ИМЕЮТ. При этом не отказывают себе в удовольствии поизображать из себя слабеньких и беззащитных. Под настроение, ага. При местных биотехнологиях, когда слабенькая мадам способна пальцами ОДНОЙ руки согнуть гвоздь-семерку. Ну и что, что средний мужчина сделает это с "восьмеркой"? Разница-то невелика.
   И - нет - то, что она ан-Солано - мне ничем не грозит. Теоретически. При населении Солано в семьсот миллионов, численность носителей кланового имени ан-Солано переваливает за двести сорок миллионов. На минуточку, больше населения России и Украины вместе взятых! С той же вероятностью встретить знакомого. Или знакомого знакомого. Хотя, разумеется, всякое бывает.
   - Ищешь пилотское училище?
   И снова - ничего странного. Девушка просто показала, что разбирается в информационных технологиях достаточно, чтобы вскрыть хотя бы часть трафика гражданского практически незащищенного ИБК, который мой настоящий биокомп подсовывает таким вот любопытным искательницам приключений.
   Ну, что ж... попробуем разузнать, контакт это, вышедший на связь (хотя, так и не делается, но первый враг агентурной работы - шаблонные действия) или случайный человек... довольно симпатичный, как я уже сказал.
  
   Глава 7
  
   Служба Наблюдения за Дальним Космосом Великой Тысячезвездной Империи
   Уровень доступа "Хан"
   ПРИКАЗ
   от 370 дня 4816 года N 6429742.
   О проведении служебного расследования.
   В виду необходимости выявления причин, характера и обстоятельств неисполнения или ненадлежащего исполнения командованием базы 1397 (место дислокации Давитон-1) распоряжения дора-аль-кон-65408613, приказываю:
   1. Назначить служебное расследование в отношении командования базы 1397 (место дислокации Давитон-1)
   2. Создать Комиссию по проведению служебного расследования в отношении командования базы 1397 (место дислокации Давитон-1). В составе:
   - руководитель комиссии заместитель директора Службы - вице-адмирал Клементин
   - члены комиссии: <ссылка>
   3. Комиссии провести служебное расследование в срок до 385 дня 4816 года.
   4. Комиссии предоставить акт проведения служебного расследования и внести предложения о применении или неприменении дисциплинарных или иных воздействий к командованию Базы 1397 или к лицам, виновным в неисполнении приказа, или иных мер пресечения.
   5. На время расследования в целях объективности и беспристрастности временно отстранить от выполнения своих должностных обязанностей:
   - начальника Базы 1397 коммодора Эльяса Тобаго
   - заместителя начальника Базы 1397 коммандера Нирона Ахали
   - начальника штаба Базы 1397 капитана Диву Анасис
   - заместителя начальника штаба Базы 1397 коммандера Вейлу ан-Сири
   6. На время расследования в целях защиты важного свидетеля Кейдана ан-Солано в отношении Кейдана ан-Солано произвести следующие процедуры:
   - приостановить действие приказа дора-хан-джу-843671999 "О внеочередном присвоении звания"
   - сохранить жалование и все выплаты в прежнем размере
   - понизить уровень допуска до "Джу"
   - задержать и поместить на базу 1397 (место дислокации Давитон-1)
   - запретить покидать базу 1397 (место дислокации Давитон-1)
   - ограничить информационный доступ в соответствие с уровнем допуска
   - для задержания Кейдана ан-Солано разрешаю использовать все ресурсы подразделения "Кон"
   - при задержании Кейдана ан-Солано, но только в случае оказания сопротивления и для самозащиты, разрешаю применять нелетальные средства вплоть до первого класса
   7. Контроль над выполнением настоящего приказа оставляю за собой
   8. Приказ вступает в силу с момента публикации и рассылки
   Директор СНАДАК - Альер ни-Ровено ан-Алехандро, адмирал.
   4816.370
   Резолюция терция-искина СНАДАК "Огла": сам документ 6429742 и его содержание являются подлинными.
  
   +++
  
   Болтушкой Агни оказалась первостатейной.
   Буквально за несколько минут я узнал, что она:
   - из города Лита-ни-Дайфу на Солано (в отличие от моего "родного" ни-Коро, город ни-Дайфо - движущийся: шестикилометровая гусеничная платформа... до сих пор жалею, что своими глазами этого монстра не увидел),
   - прилетела на Койгер-2 с двумя братьями и двумя сестрами. Не родными сестрами-братьями, а более-менее близкими родственниками по ветке троюродной внучки Дайфу ан-Солано, который приходится четвероюродным внучатым племянником глубокоуважаемого Сиама-восьмого ан-Солано.
   - уже два года она учится на Койгере в Университете Забраго на архитектора адаптивных интеллектуальных систем. Выходит, будущий коллега Ника Дафили растет... если будет держать себя в руках и не нарушит закон о защите личных данных. Не всем так везет, как повезло Нику - кто-то и в тюрьму попадает.
   Кстати, вполне логичное объяснение той легкости, с которой она отследила содержимое некоторых моих запросов - для студента, обучающегося на "настройщика" ИБК в таком взломе нет ничего запредельного. Даже незаконного ничего нет - в сам ИБК для этого лезть, нарушая права личности, не надо, достаточно участвовать в информационном обмене через один узел распределителя. Если человек не шифрует свой субканал - кто ж ему доктор?
   Что поделать, мне приходится вот так нарочито плевать на конфиденциальность. Иначе легко запутаться и нечаянно закрыть свои "обычные" запросы каким-нибудь зубодробительным шифрующим алгоритмом - Ник Дафили не рекомендовал выеживаться, дескать опыт для этого нужен.
   А еще Агни: а, не замужем, бе, свободна, ве, в поиске и, ге, снимает отдельную квартирку на окраине поселка Тсчико на Койгере-4.
   Намек был более, чем прозрачен, но Терри, в силу возраста, провинциальности и, как положено теленку, только-только оторвавшемуся от материнской сиськи, продолжал тупить: прозрачный намек не заметил и стал рассказывать о том, что совсем недавно устроился на работу к старшему брату - специалисту по гидропонике - и сразу же был отправлен на Койгер для получения прав на пилотирование легких межсистемников, используемых братом для перевозки гидропонного оборудования (и контрабанды чистого дейтана... но это уже второй-третий слой легенды, о которой приличной девушке Агни знать необязательно... даже при некоторой лояльности и терпимости простых соланцев к такому роду занятий).
   Агни едва заметно нахмурилась (ее эти подробности интересовали слабо, а, скорее, не интересовали вообще) и пошла в новую атаку. В лобовую, так сказать. Спросила, где устроился несообразительный теленок Терри. Глупый теленок Терри, пожав плечами, сказал, что пока еще не отправлял запрос в фонд свободного жилья планеты Койгер-2, так как вначале хотел посмотреть на Столицу.
   Уже слегка раздраженная несообразительностью юного соотечественника (а тратить время, показывая город провинциалу, ей ни капли не улыбалось), Агни прямо предложила пожить у нее - дескать, квартирка шестикомнатная, он ее совсем не стеснит, а ей так скучно одной, так грустно... особенно долгими бессонными ночами.
   Поймите меня правильно, воспитанный в сугубо патриархальных (а по меркам Империи, нравы на Земле совершенно замшелые, чуть ли не феодальные) условиях, я немного растерялся. Как-то не привык я, чтобы девушка меня (меня!) чуть ли не "снимала"!
   Вот тут меня сильно выручала легенда - я ж соланец! А они - те еще ортодоксы с точки зрения остальной Империи. И личина соланца подходит бывшему землянину, наверно, лучше любой другой.
   Так что Терри повернулся к Агни гордым профилем настоящего соланца и важно процитировал Книгу Пустыни о том, что настоящий джигит... э-э-э, сын пустыни должен... и не должен... а иногда просто обязан... и вообще, во имя чистоты Духа Ветра...
   Если б не продемонстрированный мною гордый профиль, Агни махнула бы на меня рукой и, по заветам поручика Ржевского, пошла бы искать другие кандидатуры. Но я заметил, что именно лицо Кейдана... или уже Терри в профиль (именно в профиль) ей и понравилось. Именно на него, судя по всему, она и клюнула.
   Уже привставшая с кресла девушка решительно прищурилась, плюхнулась обратно:
   - Ну, тогда, Терри, я официально приглашаю тебя в гости! Мы, соланцы, должны всегда поддерживать и помогать друг другу! Не об этом ли говорит Великая Книга?
   И, чтоб уж наверняка, нанесла подлый удар по... этому самому:
   "Применение типичных химсоединений. - Лениво, чуть ли не зевая, констатировал мой ИБК. - Фиксирую применение биохимических соединений класса ферромонов группы релизеров подгруппы эпагонов. Известен на нелегальном рынке, как "Красотка ан-Мелли". Концентрация неопасная. Нейтрализатор выработан. Угроза устранена. Действий оператора не требуется"
   Удар был не только подлый, но и... как бы это объяснить. Тут считается, что добиваться благосклонности противоположного пола с помощью "химии" - это фу! Фу таким быть! Ведь по внешности жители Империи находятся примерно в равных условиях (хотя, человека, развившего свое тело с помощью тренировок, очень легко отличить от такого же, накачавшегося с помощью медпрепаратов и медсаркофагов - пластика движений кардинально разная). Так что выбор партнера в таких вот недолговременных интрижках идет либо по мозгам ("а поговорить?"), либо по харизме.
   Меня в свое время (в разгар борьбы с розозависимостью) заинтересовал вопрос, а не будет ли мой сверхбдительный ИБК так же блокировать химическое воздействие со стороны женщин, которое является естественным. Лимария ответила, как всегда, наглядно-доходчиво: "Ну, мое же воздействие он не блокировал?" Я еще успел пошутить, что в ее отношении мой ИБК, видимо, использовал какую-то систему "свой-чужой". Лимария растрогалась и сказала, что это был очень тонкий комплимент или очень оригинальное признание в любви. Я, разумеется, не стал ее разочаровывать - Лимария заслуживала хорошее и бережное к себе отношение.
   Теленок Терри ан-Солано снова гордо отвернулся от Агни, поиграл желваками, и, пытаясь скрыть смущение, выдавил:
   - Я не Великий Дух Пустыни, чтобы спорить с женщиной!
   Агни довольно заулыбалась - она легко, как и положено соланке, расшифровала согласие теленка пойти на уб... зайти в гости.
   И тут на мой ИБК пришел экстренный вызов по защищенному каналу СНАДАК...
  
   +++
  
   Базальт-Изумруду: Изумруд! Халява кончилась. Почитай на ночь приказ 6429742 (<ссылка>) и переходи на нелегальное положение. Протокол "Саванн-3". Это приказ! Удачи!
   Изумруд-Базальту: Почитал. П...ц! Принято. Перехожу на "Саванн-3". Спасибо!
   Аметист-Базальту: Приказываю немедленно отозвать Изумруд на Базу 1397. Дело имперской важности! Затронуты интересы Короны!
   Базальт-Изумруду: Приказываю немедленно прибыть в расположение Базы 1397.
   Базальт-Аметисту: Приказ отправлен Изумруду. Ответ в положенный срок не поступил.
  
   +++
  
   Здравствуй, Кей! Надеюсь, ты рад снова увидеться со своим пушистым белым другом? Что-что? Переспал с принцессой - ужас? ЕИВ сватает за своих внучек - кошмар? Сигареты кончились - трагедия? И ЭТО ты называешь проблемами, мой маленький зеленоглазый дружок?
   Не-е-ет. Там не проблемы, а вот тут - да - проблемы. Встречай!
   ("Нэт, красавыца! Там не насылуют! Там загоняют! Насылуют тут!")
   Этот приказ по Службе... это просто мешок "хороших" новостей! От какого-то сверхзлобного Санта-Хрякуса!
   Ну, первое, разумеется, и самое "вкусное". Меня объявили в розыск. Всеимперский. Пусть искать меня будет только СНАДАК (пока!), но, поверьте, возможностей у СНАДАК предостаточно, чтобы найти кого угодно и где угодно. И, кстати, за пределами Империи находят еще легче, чем внутри... ничего не сдерживает, так сказать. И лишние граждане под ногами не путаются.
   Второе, будут дрючить руководство Базы. Это плохо. Но за Лимарию я совершенно спокоен (странно, почему?). И за коммандера Нерона волноваться не нужно... если я не ошибаюсь насчет доктора Лимарии Квитон.
   Третье... Это великодушное разрешение использовать нелетальное оружие до первого класса. Включительно. Это грустно, вары. Это грустно и, не побоюсь этого слова, мучительно больно. На полигоне мне демонстрировали действие различных "нелеталок" до второго класса - травмировать боялись - с полигона меня выносили на гравиносилках и срочно транспортировали на Базу сразу в медблок к Лиме, радующейся, как девчонка, поводу наконец-то применить свои профессиональные навыки.
   Четвертое. Подразделение "Кон". По великому секрету мне на Базе шептали, что есть у СНАДАК такая группа энергетов. И не просто боевых энергетов, а людей, заточенных на проведение поисковых спецопераций. И они, дескать, ого-го...Вот теперь название подразделения узнал - "Кон". Нет, они не боевики-разрушители, которые с двух рук стенки ломают, а... боевые хакеры. И вот эти боевые пи... хакеры обладают способностями работать в информационном поле куда эффективнее обычных людей. Подробностей я, разумеется, не знал - даже допуска "Дора" было недостаточно.
   Пятое. Кстати, о допуске... "Понизить до уровня допуска "Джу". "Джу" - десятая руна имперского алфавита. Десятая! Это, кажется, уровень обычного обывателя. С моим бывшим "Дора" - четвертым - даже не сравнить! С таким допуском, наверно, даже на порносайты не пускают.
   Шестое. Альерчик у нас теперь, оказывается, адмирал. А была, если не ошибаюсь, всего лишь Гвардии лейтенантом. Головокружительный взлет. Правда, мой прыжок от перво-старшины до младлея - куда круче, больше ступенек перепрыгнул. Тем более, что лейтенант личной Гвардии Ее Величества - по факту куда выше, чем просто лейтенант - у них там сама Кассиопея званием капитана гвардии обладает!
   И седьмое... Нахера я ей, вообще, нужен?! Неужели, она НАСТОЛЬКО мстительная? Или кто-то дал ей послушать, как я ее "козой" назвал? Так не знает тут никто, кто такая "коза"! Может, это комплимент ее сонному очарованию был! Чего она на меня взъелась-то, а?!
  
   +++
  
   После приказа Базальта "забиться в самую глубокую щель" и игнорирования всех последующих приказов, приходилось прилагать огромные усилия, чтобы не крутить головой по сторонам, выискивая глазами мрачных парней в официальных двойках и в черных солнцезащитных очках...
   Притом, что после обучения на Базе я имею некоторое представление о процессе ареста, и понимаю, что никаких мрачных парней не будет. Арест по-снадаковски, скажу я вам, не имеет ничего общего не только с большинством сцен из земных фильмов, но и с местными образцами боевиков. Я в симуляторе на Базе провел несколько часов, отрабатывая сценарии задержания. И в роли охотника, и в роли цели. Без шансов. Если задержание проводит Служба, то без шансов. Никаких погонь и перестрелок. От слова совсем. Не предусмотрены самой концепцией задержания а-ля-СНАДАК. Жертва осознает свое положение, только будучи полностью упакованной в силовую "смирительную рубашку", не имея доступа ни к своему ИБК, ни к любым другим средствам, позволяющим подать сигнал опасности или привести в действие какие-нибудь импланты.
   А рядом без умолку трещала Агни. И я боролся с желанием свернуть ни в чем не виноватой девушке шею.
   Во-первых, я принял "Черную Луну", чтобы в авральном порядке обрубить все ниточки к моему ИБК, обчистить аварийные счета, и, при этом, поддерживать разговор с этой болтушкой.
   Во-вторых... простите, но я был слегка не в настроении.
   Что-то зазвенело в ушах. "Янтарь", всхрапнув, вскочил и встряхнулся, как пес. Уплотнился...
   Только не здесь, Кей! Только не здесь! Если в округе лопнет хотя бы одна лампочка накаливания (хотя, ни одной я, будучи в Империи, не видел), тебя засекут тут же, влет. Спокойно! Спокойно, Кей! Девушка ни в чем не виновата. Напротив, она тебя спасает, пусть и не знает об этом!
   Осознав, что Агни, наконец, замолчала, я недоуменно стал осматриваться. Мы были под какой-то приват-завесой. Огромная кровать манила белизной подушек и простынь.
   "Борт-челнок девятнадцать. Следующая станция Койгер-4-Тсчико. Время в пути - один час пятьдесят минут..."
   Понятно, паучек нашу муху в уголок поволок. Муха - это я.
   Мы, получается, уже успели взойти на борт рейсового челнока, идущего на Койгер-4. Я торопливо проверил записи своего ИБК и облегченно перевел дух - оплатил билеты не я, а Агни.
   Агни уже была без единой ниточки одежды и силилась изобразить на этих простынях что-то эротичное... Получалось... на троечку - девушка "выезжала" только за счет хорошей внешности и смуглой кожи, действительно, неплохо смотревшейся на ярко белых простынях. Но это не ее заслуга, а достижение местной медицины.
   - Ну-у-у... - Протянула она, потягиваясь. - Говоришь, сможешь объездить, кого угодно? А еще - что любишь вот та-а-ак...?
   Когда это я такое говорил?! Женщины могут заниматься несколькими делами одновременно - это факт. А вот мужчинам, получается, лучше не пытаться этого делать даже под "Черной Луной"... если не хотят потом лихорадочно вспоминать, что они там кому-то наговорили... под "Луной".
   И была постель, в которой Терри устроили корриду. Роль быка была переходящей.
   И была станция небольшого поселка Тсчико под куполом.
   И была щель между двумя постройками, куда меня затолкнула разошедшаяся "соотечественница", любительница острых ощущений.
   И был стандартный многоквартирный дом и небогатая (по местным меркам) шестикомнатная квартира.
   И - опять постель.
   Тяжела и неказиста жизнь простого... нелегала. Не в рифму, но жизненно.
  
   +++
  
   Все было нормально, тело сработало, как и должно было сработать тело здорового мужчины в такой ситуации. Но ощущения после... Когда основной мыслью под струями душа является почти облегченное "Фух! Отстрелялся!" - это, сами понимаете, совсем не те мысли, которые должны быть после близости с женщиной.
   А уж паническое "Шо?! Опять?!", когда Агни обозначила свое присутствие в помещении душа, постучав коготками по арке душевой зоны... это никуда не годится!
   - Твоя сноечка хочет потереть тебе спинку!
   - Иди сюда, моя сладенькая!
   И я отдал своему ИБК команду впрыснуть "Красный шторм". Одну седьмую от стандартной дозы. Потому что без допинга я ее - не алё.
   А что делать? Назвались нелегалом, вар шпион, извольте засунуть свое чистоплюйство куда поглубже, и на полную катушку использовать один из самых удобных (и, говорят, приятных) способов "лечь на дно" - спрятаться у какой-нибудь наивной симпатичной студентки.
   - Вау! Какой ты ненасытный! В тебе Дух Ветра!
   За все надо платить. В том числе, и за возможность не светиться в официальных базах при поиске свободного жилья. А обмануть официальные базы моими домашними заготовками вряд ли получится - тут надо использовать специально для меня приготовленные в СНАДАК легенды. Но тут ключевое слово "в СНАДАК". А кто у нас сейчас в СНАДАК главный? Оттож... А кто меня сейчас по всей Империи ловить будет? Во-о-от.
   Да и чего ты комплексуешь, Кей?! Агни - красивая девушка, как и все девушки-имперки (и женщины... и даже, прости звезды, старушки). Да, в ней нет наработанной десятилетиями девчоночьей непосредственности Розали. И нет насмешливо-циничной мудрости доктора Лимарии Квитон. Но... а мне они нужны, эти непростые трехсотлетние змеюки со своим неповторимым шармом? Нужны, спрашиваю? Отвечать! Молчать! В глаза смотреть!
   Хм... что, говоришь? М-да, неожиданно. Воистину: не хочешь знать правду - не спрашивай. В этом и опасность глубокого самокопания - иногда можно докопаться до разных неприглядных вещей и выяснить, что по-прежнему неровно дышишь к принцессе... принцессам. Сильно неровно.
   Ну, ладно. Зайдем с другой стороны. Допустим, они лапочки. И даже Розочка тебя простила. А может, и не злилась никогда всерьез. Но есть двадцатилетняя принцесса, которая безо всяких тараканов, заботливо взрощенных за столетия, является взболамошенной... козой, отдавшей всей Службе приказ об аресте младлея ан-Солано. Даже уже не младлея, а снова перво-старшины. И только тихим саботажем ее приказов в первые часы со стороны коммандера Нерона я могу объяснить, почему до сих пор не обживаю уютную камеру на той же Базе... ограниченный информационно до разрешения смотреть детские мультики.
   А знаешь, что САМОЕ паршивое? (Да-да, ты рано расслабился, еще далеко не все гадости свалились тебе на голову) Самое паршивое, что Альер теперь - адмирал, а не лейтенант. А что это значит? А значит это, мои любезные, что Кассиопея санкционировала все эти безобразия. Другими словами, Ее Величество посчитала твои зубки выросшими, наконец! Вот так, мой зубастый друг!
   Так что, никакие достоинства дочерей Императрицы не смогут перевесить одну-единственную Альер, разыскивающую меня сейчас с непонятными мне целями... но с разрешением применить "нелеталку" первого класса, которую разрешается применять только к преступникам.
  
   +++
  
   Справился на четверочку. Оказалось, что Агни смухлевала и приняла стимулятор. Так сказать, полугражданский, половина компонент которого была от стандартного общедоступного "энергетика" (как водится, едва-едва сильнее кофе), а другая часть - с черного рынка, нелегальная чуть менее, чем чистый дейтан.
   Дело это, оказывается, для студентов Империи привычное. Если не ширяются наркотой, то есть тем, что вызывает зависимость, то окружающие закроют глаза... но и припомнят в случае каких-либо других косяков. Пойдет, как отягчающее. Как алкоголь у нас... да и тут - тоже.
   Так что, можно сказать, в постели в квартире Агни столкнулись два стимулятора - энергетик "для студентов" и боевой коктейль, пусть и в минимально возможной концентрации. Разработка имперских биотехнологов, ожидаемо, победила подпольную нелегальную химию с разгромным счетом...
   - Ты монстр! - прохрипела Агни и мгновенно уснула.
   Угу, монстр. А теперь, монстр, займемся-ка тем, что не успели доделать из-за студентки-экспериментаторши - перекладыванием денег из одного кармана (государственного) в другой (сами-знаете-чей).
   К сожалению (к сожалению тех, кто скрывается от государства), деньги здесь исключительно электронные. Даже переведя средства на счета фиктивных личностей, как уже сделал я, при их использовании - засветишься неминуемо. Ну, выход тут прост - летишь в другую систему, производишь финансовую операцию... и очень быстро рвешь когти обратно в берлогу, путая следы. Понятно, что при таком способе оплаты рано или поздно беглеца заметут. К тому же, определят, на что идут денежки (и что задумал беглец). Поэтому, средства надо по возможности реализовать за один раз. И тут же очень-очень быстро перебирать лапками куда-нибудь подальше.
   Куда потратить деньги, я знал - средств было достаточно, допустим, для аренды неплохого дальнего круизера. Что-то вроде межзвездного внедорожника - большой запас хода, не менее чем тройная цепочка резервных ДСП, мощные энергоуловители. "Хорошая проходимость", если в наших терминах. Скорость, правда, низкая, а маневренность - никакая. Но зато дальность и автономность - м-м-м - сказка!
   О сохранности счетов можно не беспокоиться - их не тронут именно в надежде, что я к ним рано или поздно обращусь, раскрыв свое местоположение и намерения. Вот тогда пойдет настоящая загонная охота, в которой у меня почти не будет шансов... если не уберусь из-под юрисдикции Империи. Хотя и этом случае придется оглядываться и пугливо озираться - в аббревиатуре СНАДАК буквы "да" - "дальнего" - торчат не просто так, а за дело.
   А пока можно использовать собственные средства, "висящие" именно на поддельном идентификаторе Терри ан-Солано, который я создавал сам и о котором не было известно ни одной живой душе... ну, я на это надеюсь.
   Тут все не так печально, как кажется. Во-первых, какие-то средства у моего Терри уже есть - я ведь создавал полностью рабочую псевдоличность. Во-вторых, найти работу, чтобы хватало и на жилье, и на мороженное для девушек - не так сложно.
   Неожиданно, да? Например, оператором каких-нибудь несложных систем. Работа не самая престижная, что-то вроде Джамшута на дорожно-строительных работах. Но вот уж на что мне положить с присвистом, так это на престиж.
   Есть даже небольшое подозрение в том, что у властей Империи такая вот политика. И ведь разумно - человек с никакущими "стартовыми условиями" может работать "Джамшутом" и, одновременно, получать образование, которое, напомню, абсолютно бесплатное. Разумеется, если мозгов хватит его получить.
   Вот и ругай после этого деспотичную Императрицу с крутым нравом и с нехорошей привычкой маньячить одну планету-мятежницу раз в полста лет.
  
   Глава 8
  
   - Ой, ма, мы с ней так классно поцапались! Ты бы видела!
   - Своему будущему мужу будешь жаловаться. Когда поймаешь. И если. Пусть у него от вас голова болит. А мне ваши семейные разборки неинтересны. Так что, давай, побольше конструктива, доча! Не будем тратить время дальней связи на ерунду!
   - Агась! Ты представляешь, что она учудила? Раздела адмирала Клементина! Прямо на совещании высшего командного состава!
   - Хм... в мое время невесты вели себя скромнее и по чужим мужикам если и прыгали в предсвадебный период, то никто их на этом поймать не мог... Пусть брак будет и фиктивным, но неужели, она даже внешних приличий соблюдать не собирается? А мое мнение о ней только-только стало изменяться в лучшую сторону!
   - Да нет... Она его раздела... твоим любимым способом. В воспитательных целях. Понимаешь? ТВОИМ способом.
   - О-о-о... неожиданно. С другой стороны, этого, как раз, следовало ожидать. Что с глубоким погружением? Она его провела?
   - Агась.
   - Что хотела, она получила?
   - Думаю, да. Даже уверена, что да.
   - Ты возвращаешься? Или...
   - Агась. Побуду тут еще. Если не погонят. Она такая прикольная стала... Может, еще чего учудит.
   - Хорошо. На твое усмотрение.
   - Слушаюсь, верховный главнокомандующий!
   - ?
  
   +++
  
   На часах было шесть-ноль-ноль, когда в квартиру спящей непробудным сном Агни ворвались.
   "Нечто происходит в шесть-ноль-ноль" - это у меня такая традиция в этом мире сложилась. Точнее, у Кея Танилалу. Жаворонком он был, что ли?
   Ворвавшаяся была в единственном числе. Это была девушка-соланка. Тоже. Ничем от Агни она кардинально не отличалась. Ну, может, чуть ниже и слегка плотнее. А так - похожи, как родные сестры.
   Я постарался не дергаться - поверьте, нелетальное оружие первого класса - это ОЧЕНЬ больно.
   Обозрев постельную композицию (мы с Агни даже простынкой не озаботились), девушка весело фыркнула:
   - Ну, вы и клоцеры! Графки на меня до четырех ночи сыпались!
   И, избавившись от одежды, нырнула к нам! Я уже напрягся, готовясь к продолжению ночного родео, но девушка перемахнула через меня и стала тормошить Агни:
   - Подъем, секс-машина! Подъем! Лекция через три минуты начинается! Да чтоб тебя черви...! Да всей колонией...! Да с песочком...!
   "Нейлочка. Хорошая девочка. Всегда свободна, совсем не занята, в постоянном неустанном поиске", - Прочел я ее профиль.
   - Вы и правда всю ночь кувыркались! - Недовольно констатировала Нейла. - Она до четырех ночи надо мной измывалась, пока я ее в игнор не поставила! Я уж думала, что графки она намонтажила.
   Графки? Судя по всему, Агни еще и эксгибиционистка, раз записи наших ночных приключений (графки - это стереографии, только и исключительно для воспроизведения на ИБК) подружке скинула... такая вот извращенная форма - "поделись с подружкою своей" И хорошо, если в общую сеть не выложила!
   Надеюсь, загар скрыл, как я покраснел. Янтарь снова ворохнулся - так захотелось придушить эту дуру... которая сейчас мычала, не желая просыпаться.
   - До трех двадцати. - Уточнил я. - А зачем она тебе?
   - У нас лекция! По параллельным вспомогательным алгоритмам! Проф Ждани ни-Койгер читает! Через пять минут! Прямая трансляция!
   Ну, я ее сейчас...!
   - А, ну-ка, Нейлочка, подвинься... сейчас она у нас живо проснется...
   Нейла перевалилась через спящую Агни, освобождая место, с огромным интересом следя за тем, как я зашептал в ушко спящей девушки:
   - Сноечка моя... - И жадно зашарил руками по обнаженному телу. - Твой снойчик снова тебя хочет... молчание и отсутствие сопротивления расцениваю, как знак согласия...
   - И-и-и!
   Агни бомбочкой вылетела из кровати, ошалело озираясь. Кое-как продрала глаза, увидела Нейлу, что-то сообразила и с тихой руганью унеслась в сторону ванной.
   Нейла, похрюкивая, каталась по кровати (я даже отодвинулся, чтобы не словить ее голое тело со всеми вытекающими).
   - Могу сходить в душ - поторопить ее. - Предложил я, когда Агни не появилась в спальне через две минуты.
   Нейла снова зашлась в хохоте:
   - Не... не надо. Она уже подключилась. - Объяснила, отсмеявшись.
   Она скосила глаза в мою сторону и снова хрюкнула:
   - А хотя, да, сходи. Только холодный душ включи... А то мне страшно рядом с таким монстром находиться!
   Я понял, на что она смотрела, снова покраснел, вылетел из постели и устремился следом за Агни. Судя по всему, боевой коктейль продолжал действовать. Или это "эффект Кулиджа"? Не ожидал от себя. Впрочем, я уже столького от себя не ожидал... даже перед Кошмаром слегка неудобно.
   Похрюкивание за спиной перешло в хохот. Очень смешливая девушка.
   В ванной с остекленевшим взглядом Агни механически гладила себя руками под струями воды. С таким остановившимся взглядом зрелище получалось совсем не эротичным. И - хвала Великому Духу Ветра! Судя по всему, продолжал действовать боевой коктейль (точно, в описании препарата упоминалось кумулятивное действие), а жена президента Кулиджа - вне подозрений.
   Хорошо, что ночью Агни успела дать мне гостевой допуск - сейчас домашняя сервис-система без возражений сформировала по моему приказу вторую душевую арку (а то, не дай бог, пришлось бы отираться с ней под одним душем) и включил контрастно-массажный режим.
   Сквозь свое рычание услышал чужое ойканье - холодные брызги долетели до купающейся рядом девушки. Она робко (!) попросила меня поставить "занавеску". Явно, еще не проснулась толком - не сообразила, что может сделать это и сама. Через несколько секунд девушка по стеночке, настороженно косясь в мою сторону, выскользнула наружу. Спустя минуту из спальни донесся новый взрыв хохота со знакомыми похрюкиваниями.
   С одной стороны - эдакое самцовое удовлетворение (ну, как же - зашугал самку!), а с другой... с "Красным Штормом" даже половая тряпка в постели сексуальным гигантом будет. Как-то даже... стыдно, что ли.
  
   +++
  
   В кабинете директора Службы царила мрачная атмосфера. Альер хмуро смотрела на поеживающегося от этого взгляда вице-адмирала Клементина и на вице-адмирала Делию ни-Хорст. Но последняя была, скорее возбуждена, а не расстроена - на щеках горел лихорадочный румянец, а дыхание было учащенным.
   - Койгер, насколько я знаю, слишком населен... даже переселен, вице-адмирал. К тому же, Изумруд уже мог покинуть эту систему.
   - Мы отрабатываем и эту версию, Ваше Высочество. Но она маловероятна - у него не так много средств, чтобы тратить их на межсистемные перемещения.
   - А средства, что были на его служебных счетах?
   - Он ожидаемо вывел их из-под нашего управления и перевел на счета фиктивных лиц. Мы не стали аннулировать эти операции. Это - хороший способ его задержать.
   Клементину было неприятно - в данном случае он... давайте уж говорить прямо - оказался некомпетентен. И - а, давайте уж прямо! - облажался. Воспользовался стандартными процедурами и отправил приказ Изумруду через его куратора Базальта... А надо было накрывать Базальта и, пользуясь его каналом, брать Изумруда. А теперь - ни Базальта, ушедшего на дно, ни Изумруда, нырнувшего туда же. Как говорится: "Чтоб я вчера был такой умный, как ты - сегодня!"
   Единственная хорошая новость: Изумруд - новичок в разведке и неизбежно будет совершать ошибки, на которых его поймают. Дело времени. Но кто ж знал, что он важен для принцесс НАСТОЛЬКО?!
   Других хороших новостей не было, так что сейчас вице-адмирал корил себя последними словами... И Ее Высочество не собиралось щадить его самолюбие:
   - И ожидаемо использует он их в самый последний момент? Не так ли?
   Вице-адмирал сожалеюще вздохнул - ответа на этот вопрос не требовалось. Тем не менее, влезла Делия ни-Хорст:
   - Да, Командующий. Это стандартные действия. Он действует по алгоритмам, вбитым в него во время начальной подготовки.
   - И, дайте угадаю, в ходе этой же подготовки в него вбивали еще такую простую истину, что действия по стандартным алгоритмам для нелегала - равнозначны провалу, да? - Едко спросила Альер. - И он сейчас будет... выеживаться, совершая действия, которые даже не снились ни одному профессионалу? Еще и угробится в процессе, засранец!
   Клементин сжал кулаки - щелчок по носу для профессионала был чувствительным. Делия-то комфлота, а он зам командующего - камушек в его огород.
   - Кхм.. так точно, адмирал. - Виновато потупилась ни-Хорст, стрельнув, тем не менее, глазами... с какой-то непонятной надеждой.
   "Может, ты просто разденешься, лесби старая, и не будешь ЕЕ провоцировать?" - с неприязнью подумал Клементин.
   Командующего флотом СНАДАК Делию ни-Хорст он, заместитель командующего СНАДАК, тихо ненавидел. У него был длинный список претензий. В том числе и к профессиональным качествам. Как водится, неприязнь была взаимной - у Делии был такой же длинный и... уравновешивающий список к оппоненту.
   А вот принцессу Альер вице-адмирал Клементин начинал немного уважать. Даже в качестве командующего СНАДАК. Даже в качестве своего начальника.
   Принцесса Альер и близко не походила на ту скандальную безбашенную адреналинщицу, какой ее изображали в СМИ. Напротив: въедливая, последовательная, целеустремленная, умеющая держать себя в руках. Даже инцидент с его уничтоженной одеждой во время последнего совещания был вынужденной и необходимой мерой укрепления собственного авторитета только-только вступившего в должность начальника в не самом лояльном коллективе. Это следовало признать.
   Могла, кстати, одеждой себя не ограничивать - обвинения в ее интерпретации выглядели очень серьезно. А уж перед Ее Величеством она потом как-нибудь оправдалась бы за рассыпавшегося прахом вице-адмирала - тем более, что Императрица Кассиопея тоже не чуралась таких вот методов решения дисциплинарных проблем... взять хотя бы последние новости с Джанга.
   "Целеустремленная"? Да, целеустремленная. Вот, например, сегодня принцесса, проспав лишь пять часов, а затем, выдержав грандиозный скандал с принцессой Розали ни-Ровено, все-таки добилась проведения глубокого погружения в свою память. И провела его!
   И как добилась-то! "Решительная". О, да! Даже крутовато-решительная, на взгляд Клементина...
   Едва проснувшись на два часа ранее оговоренного, приказала в аварийном режиме отстрелить от общего корпуса штабного крейсера блок вместе с гостевой каютой Розали ни-Ровено. И отбуксировать его на одну сотую "астро". Спас-боты и внешние видео-сенсоры отстреленного блока были отключены. И вся дальнейшая перепалка между принцессами шла по связи... с командного мостика.
   ("астро" - единица измерения, расстояние, приблизительно равная земной "астрономической единице")
   Офицеры, находящиеся на мостике, узнали много нового и теперь с тревогой ждали скорых проникновенных бесед с сотрудниками "секретного департамента". А то и со Службой Внутренней Безопасности Императорского Двора... исходя из статуса скандалисток. С многочисленными подписками и очень искренними и настойчивыми просьбами забыть все то, что они там услышали. По-хорошему. С соответствующими обещаниями и намеками.
   Из совсем неэстетичной ругани принцесс следовал удивительный вывод. Даже два. Невероятно, но принцессы, оказывается, ловили своего будущего мужа! Того самого перво-старшину Кейдана ан-Солано. Более того (и это было самым опасным для случайных свидетелей), Кейдан ан-Солано, оказывается, на самом деле - Кейлин Танилалу!
   Ну, тот парнишка, что угробил свой рудовоз на орбите Чилаут-6. О нем еще декаду или две вся Сеть судачила.
   Но дело не в этом! Это какой же скандал разразится, если выяснится, что СНАДАК втихую заменила одного из представителей семейной ветви Драгона ан-Солано на "левого" человека! Так что - да - "секретная часть" будет шерстить всех причастных без жалости. Включая адмиралов, сопровождавших принцессу-начальника.
   А в окучивании принцесс парень оказался асом! Окрутил обеих! Да еще так, что они теперь друг другу в волосы вцепиться готовы. Да еще и Сама дело на контроль взяла! А это - полный... Так что наши ему глубокие соболезнования - попал парнишка в оборот и не открутится, как бы ни пытался. ЭТИ его и поймают, и окрутят, и пред ясны очи Ее Величества приведут, и никуда он не денется - женится, как меховой, на всех, на кого Ее Величество укажет.
   Но попал парнишка, попал бедолага: вон как девушки по его поводу переживают - они ему теперь каждую свою слезинку припомнят, ни одной не забудут!
   Насчет Ее Высочества Розали вице-адмирал ничего сказать не мог, а вот принцесса Альер будущему жениху спуску точно не даст - всего сутки в должности, а штаб уже по линеечке ходит и в ее присутствии общается между собой исключительно шепотом, кося бдительным глазом и ловя каждое слово.
   Как она там на угрозу Розали "Я все расскажу маме!" ответила? "Рассказывай! А я доложу верховному главнокомандующему! Вопросы?!" Четко сбрила - и не возразишь же!
   Выглядела Альер, как и должен выглядеть человек после глубокого менто-погружения. Будь он хоть трижды суперэнергетом. То есть, неважно: бледная, круги под глазами. Сидит, чуть дрожащими ладонями обхватила кружку с каким-то парящим отваром. Судя по чуть струящемуся вокруг нее воздуху - ее костюм включен в режим максимального обогрева. А если судить по сосредоточенному бегающему взгляду телохранителя с выключенным камуфляжем за ее спиной - принцесса подключена к постоянному медицинскому мониторингу.
   Зачем ей понадобилось глубокое сканирование своей памяти? Что-то ей надо было вспомнить. Вот, кстати, ЭТОГО "беседа" двух принцесс не раскрыла. Что забыла принцесса Альер и что она хотела вспомнить - никто не знал. При мента-погружении только сам человек может просматривать свою память - читать чужие мысли современная наука, увы, пока не научилась.
   Да и нет практического смысла в чтении чужой памяти: есть ИБК человека, есть записи с камер, есть ИБК других людей - в принципе, можно восстановить почти любое событие. Да еще и без искажений, связанных с индивидуальными особенностями восприятия. Странно, что Ее Высочество не воспользовалась этими способами. Видимо, событие, которое ей надо было вспомнить, происходило в безлюдном месте, не оборудованном автоматикой, в отсутствии орбитальных спутников (подземелье?), в полном одиночестве... и при выключенном собственном ИБК. Это ментасканирование как-то связано с Кейданом ан-Солано? Ох и попадет же парню! Счет к нему у принцесс будет просто имперского масштаба!
   - Вар Клементин. Вар Клементин!
   - Да! Простите, Ваше Высочество! Задумался.
   - Это хорошо. Обнадеживает и вселяет уверенность. - Фыркнула Альер. - Уточните по своим каналам: обучение Изумруда на базе включало в себя курсы пилотажа на межсистемниках?
   Вице-адмирал ответил сразу:
   - Никак нет, Ваше Высочество. Он проходил стандартную "стодневку" разведчика СНАДАК. Этот курс не включает в себя пилотажа... Но я отправил уточняющий запрос на всякий случай... Есть ответ. Нет, никаких курсов пилотажа он не проходил. Максимум - пилотирование малого катера в сверхближней зоне при высадке на борт во время штурма. И то, в основном, на автоматике.
   - Понятно. Тогда у вас есть шанс реабилитироваться, вице-адмиралы. - Альер слабо улыбнулась. - Даю вам вводную. Первое: Изумруд не владеет навыками пилотирования межсистемников. Второе: Изумруду, кровь из носу, надо покинуть систему Койгера. Третье: Изумруду надо покинуть систему, самостоятельно управляя межсистемником с ресурсом, рассчитанным на дальний рейд за пределы Империи... возможно, в один конец. Делия? Ваши действия?
   Делия ни-Хорст был достаточно опытна для того, чтобы без удивления воспринять любую вводную, как бы странно та не звучала. В конце концов, она уже почти сто пятьдесят лет служит в СНАДАК, защищающей Империю от несуществующей угрозы. И делающей это со всем тщанием и старательностью.
   К тому же, принцесса Альер назвала ее по имени!
   "Молодец, девочка! Каким-то образом подобрала ключики к этой грымзе! Теперь для нее будет главным удерживать дистанцию и не позволить этой перечнице запрыгнуть к себе в постель - и флот СНАДАК будет ее до самой распоследней спасательной капсулы..."
   - Взять под контроль курсы пилотов в системе Койгер, адмирал! Отобрать из них те, что начались вчера-сегодня. Или начнутся в течение декады. Прошерстить список абитуриентов. Не думаю, что это будет очень уж много. Уже только по внешнему виду будет легко найти - никто не возьмется менять ему внешность... при тех средствах, что у него есть. Накрыть колпаком все сделки купли-продажи малотоннажных межсистемников, проверять покупателей. Фонд свободного жилья можно даже не трогать - не снимать жилье через официальные каналы - это первое, чему мы их учим.
   - Все правильно, вице-адмирал. Но есть небольшое уточнение. Возьмите на контроль так же курсы, уже идущие одну-две декады.
   - Хм... Командующий?
   - Ну! Это же очень просто, Делия! Под "Черной Луной" проштудировать первые занятия - достать их в записи нетрудно, насколько я знаю. Там все равно теоретическая часть. Одновременно, слушать уже идущие занятия, таким образом нагоняя материал.
   И Альер чарующе улыбнулась покрасневшей (!) ни-Хорст.
   Зеленые глаза... Да, вот зеленые глаза руководителя Службы его, вице-адмирала, беспокоили. При этом Альер ни-Ровено не была похожа не дейтановую наркоманку, как думали вначале почти все, кто видел Альер. Может, какой-то особоглубокий камуфляж, который не удается детектировать даже с помощью спецсредств? А смысл?
   "Интересное выражение: "кровь из носу". Очень емкое. Надо запомнить!" - Подумал он.
  
   +++
  
   Здесь, в основном, заочная форма обучения - с помощью трансляций. Университеты, институты, училища - предоставляют своим студентам курсы лекций-трансляций, из которых примерно половина - "прямой эфир". Видимо, только записью лекций обойтись нельзя из-за могущих возникнуть у студентов вопросов.
   А вот в школах - целиком очная, привычная мне, форма обучения. Еще и практикуется отключение ИБК от сети. Видимо, поддержание социализации юных поданных Империи... да и не представляю я, как еще заставить маленького непоседу вытерпеть процесс получения знаний иначе, чем линейкой по шее и невозможностью сбежать домой под защиту мамы и папы.
   Насчет же высших или специальных форм обучения - есть небольшой технический нюанс. Мгновенная межсистемная связь очень дорога, и если студент решил получить высшее образование, то учиться ему придется в той же звездной системе, в которой расположено учебное заведение.
   И, само собой, это диктуется необходимостью физического доступа к материально-технической базе, которой располагает тот или иной институт.
   Так что нет ничего удивительного в соланках, обучающихся за несколько парсек от родного мира.
   Но это - так - лишний штришок, опровергающий самую страшную для меня версию - выхода на меня какой-нибудь очередной ни-Ровено... Хотя, почему "страшную"? Скорее, "набившую оскомину и слегка подзае... поддоставшую".
  
   +++
  
   - ... Вар Клементин... Вар Клементин! Смирно!
   Вице-адмирал взлетел из-за стола и вытянулся по стойке смирно.
   - Ох! Мои глубочайшие извинения, Ваше Высочество!
   - Вы становитесь слишком задумчивым, вар Клементин. Об извинениях мы уже с вами говорили - я их принимаю вместе с повышением... более компетентных това... варов.
   - Вин... Так точно, Ваше Высочество!
   - Садитесь, вице-адмирал. К следующему вопросу. Вот карта звездного неба некоего места. - На ИБК адмирала упал файл. - Следует в кратчайший период найти координаты этого места. Вопросы?
   - Найти, и...?
   - И доложить. Вначале найдите. Докладывать мне лично. Уровень секретности... пусть будет "Бас".
   Если присутствующие и удивились, то виду не подали. Уровень секретности соответствовал максимальному, используемому в СНАДАК. Выше был только уровень "Аль", используемый Канцелярией Двора. Но и уровня "Бас" хватало для того, чтобы присутствующие забыли о самом факте.
   - Кхм... Слушаюсь, Ваше Высочество.
   Про себя же вице-адмирал сделал закономерный вывод: карта неба - вот то, ради чего принцесса Альер рисковала рассудком во время глубокого менто-погружения.
  
   +++
  
   - Но у тебя ОН белый! А ты мне черный суешь! Я тоже белый хотела!
   - А не надо было цвет волос менять! Так что будешь носить черный! Эй, Кей, хорош глазеть - скажи свое веское слово!
   - Да, Лим, тебе чертовски идет. Может, добавить ушки?
   Этой ночью Кошмар пришел ко мне не один. Он привел с собой доктора Лимарию Квитон. И деловито стал пристраивать черный пушистый хвост к докторской попке.
   - Ну, как? - Спросила Лимария у Кошмара.
   И Кошмар ответила:
   - Ты просто отпад-ня, СЕСТРУХА!
  
   +++
  
   Я проснулся не то, чтобы в холодном поту или от собственного крика, но - не в настроении. В сильном-сильном ненастроении. Кое-кто в своей прошлой жизни пересмотрел всякой японо-анимешной дряни... Все-таки, Лена была права: советские мультфильмы для Лягушонка - самое лучшее, они добрые и поучительные. А всякую японскую и диснеевскую жвачку ребенку лучше даже не показывать! Они ведь не только на растущий детский организм влияют, их еще и родители вынуждены вполглаза смотреть! Психика, опять-таки, в этом возрасте неустойчивая... у обеих возрастных групп.
   Следует ли списывать мою повышенную в данный момент агрессивность на побочное действие "Красного Шторма"? Вряд ли. Времени прошло уже порядочно, к тому же я воспользовался медицинской капсулой в квартире Агни (и сама Агни, кстати, тоже). Так что, скорее всего, сказывается напряжение начинающего Штирлица. Хотя, какой из меня Штирлиц? Вот поэтому (что не Штирлиц) и снятся всякие глупости.
   Справа тихонько сопела Агни, слева - Нейла... или наоборот? В темноте было не разобрать, а включать над кроватью свет и будить девушек не хотелось... Вдруг они вспомнят, что ничего не было - вырубились сразу после своих лекций - и им в головы ударит глупая идея "а почему бы и не попробовать втроем"? А у меня после таких снов что-то никакого задора... да и организм поберечь надо - нам с ним от принцесс еще бегать и бегать.
  
   +++
  
   Взгляд Драгона ан-Солано был бессмысленным. Тихонько напевало радио, между делом сообщая, что в районе плато Ирион-та-Дахиш в ближайшие полчаса угрожающих метеоявлений не ожидается. Рядом, на лежаке, с таким же бессмысленным взглядом лежала Квелли.
   Несоланцы, наивные, думают, что соланцы любуются пустыней. Это не так. На что там любоваться? Белый низ, черно-синий верх. Нет, соланцы наслаждаются покоем и неподвижностью. Это медитативное состояние - и в нем нет места концентрации на чем-либо. Специалисты об этом, скорее всего, знают, но станешь же это объяснять каждому обывателю?
   На мыслях концентрироваться не хотелось тем более. "Доброжелатели, чтоб их черви... всей колонией... да с песочком!" Информационный пакет получил Драгон с анонимного адреса три часа назад. Два самых главных человека ветви Драгона ан-Солано, споро погрузившись в два катера, сбросили все дела на заместителей и помощников (ничего, справятся!) и ринулась на "свое место" на плато Ирион-та-Дахиш.
   Непосвященные, наивные, думают, что главный в их ветви он, Драгон. Это не так. С чего ему быть главным? Трудолюбивый, неглупый, серьезный, заботливый... и, в общем-то, все. Нет, главная в их ветви - Квелли ан-Солано. Хитрая, коварная, циничная... безжалостная.
   Квелли глубоко вздохнула и сняла полумаску системы дыхания. Покопалась в кофре и достала белую сферу размером с голову человека. Подкинула вверх. Сфера зависла на высоте трех метров, вырастила на своей поверхности многочисленные иголки и стала медленно вращаться.
   - Можно говорить. - Констатировала Квелли.
   - Как думаешь... это правда? Доказательства-то убедительные. Все факты легко проверяются.
   - Есть правда, есть истина, Дра. Кто-то считает, что Кейдан - это Кейлин Танилалу. И считает это правдой.
   - Не сыпь песок, Квелли.
   Женщина хмыкнула и спросила:
   - Что бы ты сделал, получи такое сообщение и не посоветовавшись со мной? При условии, что Кей сидел бы в соседнем кабинете?
   Вместо ответа мужчина достал ритуальный нож в ножнах и задумчиво стал крутить его в руках.
   - Вот именно. - Кивнула Квелли. - Ты ведь и сам сейчас понимаешь всю глупость подобного решения.
   - Что же мы должны делать?
   - А почему мы должны что-то делать?
   - О как! - Он воззрился на жену. - А почему мы НЕ должны что-то делать... по этому поводу?
   - Лирика развелась. Говорила, что Кейдан был очень убедителен. Даже на колени перед ней вставал... Слез было - на оазис хватило бы. Большой.
   - И что теперь? Вот так вот... утереться?
   - Мужчины...
   В одном слове смешалось и осуждение, и восхищение, и насмешка и... много чего еще.
   - ... вами так легко управлять.
   - Вами - еще легче.
   - Нами - еще легче. - Кротко согласилась Квелли. - Именно поэтому нашей ветвью мы руководим вместе. Утираться не надо. А надо помнить, сколько людей под нашим Духом Ветра.
   - Два миллиона шестьсот семьдесят тысяч сто сорок три...
   - Отлично. Я подняла свои связи в СНАДАК. В данный момент... - Квелли едва заметно улыбнулась. - Вся Служба ловит одного-единственного человека - Кейдана ан-Солано.
   - Обвинения предъявлены? - Деловито уточнил Драгон. - Хотя бы внутри Службы.
   - Проходит, как свидетель... какая-то темная история на тренировочной базе где-то в нижне-северо-западном секторе. Но если учесть то, какими силами его ловят...
   - А если учесть инсайд о внезапной смене директора СНАДАК... - Прищурился Драгон.
   - А если учесть, - Подхватила Квелли. - Что Розали ни-Ровено вдруг запросила разрешение на экспедицию по изучению дейтанусов... именно у нашей ветви...
   - О! Не знал. - Встрепенулся муж. - А почему не знал?
   - Я посчитала это несущественным, дорогой. И, как оказалось, совершенно зря.
   - Разрешила?
   - Ну, разумеется!
   - Надо будет познакомить ее с Чайкой.
   - Хм... Ты подумал о том же, о чем подумала я?
   - Я подумал, что надо поинтересоваться у моей бабушки - не наследил ли в нашем роду кто-нибудь из ветви Зидая ан-Солано... он был таким спецом по принцессам... тоже.
   - А я подумала, что ЭТИМ лучше интересоваться у моей матушки - все хорошее у ан-Солано передается по женской линии!
   - Эй! А по мужской?
   - Что хорошего может передаться по мужской линии? Вот ты долго еще эту острую железку в руках крутить собираешься, дорогой? Разве это дело, поднимать руку на родную кровиночку?
  
   Глава 9
  
   Боюсь изречь очередную банальность, но я снова нахожусь в темном и неприятном месте на четыре буквы. Из этих букв некоторые неисправимые оптимисты безуспешно пытаются сложить слово "счастье". И, наверно, будут и дальше пытаться это сделать.
   Не будем размышлять о том, явилось ли мое нынешнее метафизическое месторасположение в "четырех буквах" следствием моих же ошибок или же так вот "удачно" для меня сложились звезды Великой Тысячезвездной Империи. Это, как говорит один политический деятель, контрпродуктивно. Целиком согласен!
   Суть в следующем. Адмиральские нашивки Альер (погоны в форме СНАДАК не используются) говорят о том, что девочка получила от одной хитрой лоли лицензию на право охоты на Кейдана ан-Солано. И, наверняка, довеском к лицензии шла вся информация об этом "кабанчике". Кассиопея может формально соблюдать наши с ней договоренности, но она мудро отмахнулась от какого-либо обсуждения подробностей. Следовательно, нельзя исключать, что Ее Величество донесло до Ее Высочества сведения о некоторых проблемах с памятью пилота Кейлина Танилалу.
   Вот и получается, что ни о каких курсах пилотов можно не мечтать. Во всяком случае, не в системе Койгер и не в ближайшие декады - точно. Все они будут взяты под особый контроль, все слушатели этих курсов будут просеяны через мелкое сито. У СНАДАК хватит на это ресурсов. Даже без привлечения планетарных сил правопорядка. К тому же последние очень хорошо можно использовать в темную: скинут им ориентировку на одного соланца-бомжа и - аля-улю. У СНАДАК на это, опять-таки, есть полномочия.
   Перебраться в другую систему? Денег-то, несмотря на дороговизну межсистемных перелетов, мне хватит. Впритык, на перелет в пределах сектора, но хватит. А там можно будет, сцепив зубы от стыда, подцепить такую же Агни, что и здесь... ну, или, если гордость взыграет, в парках на скамейках перекантоваться первое время.
   Одно "но". На предмете "Неотложные оперативно-розыскные мероприятия правоохранительных органов" я узнал обо всех основных протоколах розыска (и заслуженно получил за это зачет, кстати), действующих в пространстве Империи. Во всех этих протоколах был пункт "Контроль на узлах межсистемного сообщения". Во всех! Без исключения! И контроль этот будут осуществлять не усталые полицейские с замыленными глазами, а автоматические системы сканирования.
   Автоматические системы сканирования обманешь не доморощенным гримом, накладным пузом и усами - контроль будет вестись даже не по легко подделываемым отпечаткам пальцев или сетчатке глаз. Поиск разыскиваемой персоны в Империи производится, как правило, по уникальному сочетанию параметров энергофона и биополей - той самой пресловутой ауры. А ауру подделать без оборудования и специалиста уровня доктора Квитон - нереально. Во всяком случае, на том предмете такой возможности давалось очень-очень низкая вероятность - у СНАДАК, в этом плане, действительно, какое-то крутое оборудование, а ожидать, что такое оборудование вряд ли по карману всяким злоумышленникам... А какая к этому оборудованию прилагается специалистка - м-м-м...
   Янтарь. Янтарь ты мой, янтарь... Может, ты меня отсюда вытащишь? Не предметы в пыль обращать будешь, а - вжик! - каким-нибудь телепортом телепортнешь Кея куда-нибудь в другое место? А лучше - сразу на Землю. С возможностью возвратиться, конечно. И, разумеется, не одному. Нет ответа.
   Увы, с янтарем даже толком не поэкспериментируешь - "Служба надзора за энергетическими проявлениями у подданных Империи" (так тут контроль за энергетами называется... кстати, под эгидой ИМСЛУКОНа... и моего милого личного Кошмарика) просечет такие эксперименты на раз - наверняка средства выявления необученных энергетов у них есть.
   Единственное, что я точно умею и чему мне учиться не нужно - разрушать любые предметы. Достаточно разозлиться. Но... неужели это и все, на что способен Янтарь? И не используешь же это против сотрудников СНАДАК, которые будут меня брать? Если за мной будут трупы граждан Империи (и вопрос - а хватит ли мне духу эти трупы обеспечить?) - я тогда и на Земле не спрячусь... даже если найду ее.
   Кстати, хорошо, что напомнили! В мой профиль надо добавить отметку о том, что я энергет... ну, допустим, пятого ранга. Какая-никакая, а отмазка, если вдруг что. Хотя, конечно, гниловата эта отмазка - серьезной проверки не выдержит.
   Но в остальном, следует быть с собой честным - обложили меня капитально.
  
   +++
  
   Эти две козы... я про "моих" веселых соланок... в общем, проснулись в шесть-ноль-ноль и потребовали "отрабатывать" прикрытие. Ну, они, конечно, ни про какое прикрытие ни сном, ни духом и, наверняка, считали, что любому парню ЭТО в радость. Но мне-то от этого не легче. Я-то прекрасно знаю, что мне НА САМОМ деле от них нужно. Пришлось закрывать соединение с сетью и "отрабатывать". Вместо душа и завтрака...
   Про очередную попаданскую "галочку" говорить не буду, скажу только одно.
   Вары! Про неземное блаженство от пребывания в одной постели с двумя едва знакомыми женщинами в большинстве случаев рассказчики НАГЛО ВРУТ! Во всяком случае, когда дело касается прекрасных гражданок Империи. Мужчина едва способен удовлетворить одну женщину (ну, если только она не позавчерашняя девственница), а уж двух... Единственное удовольствие - ощутить гордость, что смог их в одну постель затащить. Но в случае с Агни и Нейлой гордиться вроде как нечем - не моя заслуга.
   Но проблема не в этом, а в том, что если "имперке" нужен кайф от секса, то она его из мужчины ВЫЖМЕТ. А их тут - ДВЕ!
   "Красный шторм" принимать было нельзя - на регенерацию почек и печени денег у меня нет. Пришлось "бодяжить" аццкую смесь из "Белой звезды" (стимулятор для пилотов истребителей - не бьет по мозгам, стимулирует нервную и кровеносную систему) и из "Реальского Сиганчо" (укрепляющий комплекс для средне- и легкораненных... кстати, из набора стандартной гражданской аптечки). Приходы будут знатные и в этом случае, но без непоправимых органических повреждений.
   Кстати, сам виноват - запугал Агни своим жеребячьим темпераментом, вот она и решила "разбавить" высокую концентрацию Терри ан-Солано своей подружкой. А подружка - "Всегда свободна, совсем не занята, в постоянном неустанном поиске". Я бы еще добавил - "никогда не против".
   Да имел я во все отверстия эту шпионскую романтику!!!
   (или она - меня?)
  
   +++
  
   Девушки умчались на какие-то практические занятия на Койгер-2, а я с невероятным облегчением сначала выспался в пустой квартире, а затем... выспался еще раз... лежа в медкапсуле. Надо будет не забыть Агни деньги за постой перевести, когда буду когти рвать, а то кучеряво получается. Еда, вода, воздух и энергия - это недорого, а вот хим- и биокомпоненты для медкапсулы очень недешевые.
   Ну и полез в сеть в поисках выхода из сложившейся ситуации.
   Картина складывалась неутешительная.
   Подпольных курсов пилотов тут нет, как класса. Да и зачем они нужны?
   Выход из системы перекрыт намертво.
   Устроиться на работу на космическую станцию, а там как-нибудь пролезть на борт уходящего межсистемника? Так в том-то и дело, что как раз на космических станциях и нет нужды в неквалифицированном персонале.
   Кто еще ходит на межсистемниках? Грузовики и "фуры". Те же рудовозы, например. Собственная добыча полезных ископаемых на экспорт у Койгера есть, и там на некоторых работах даже нужны "джамшуты". И импорт грузов есть. Пробраться на борт какого-нибудь межсистемника, теоретически, можно. Особенно мне, задолбавшемуся в симуляторах и на корабле-полигне проходить квест "захвати корабль". Так что этот вариант оставляем.
   Кто еще? Межсистемники есть у богатых обеспеченных людей. Сложностей две. Во-первых, людей, богатых настолько, чтобы купить собственный корабль, сравнительно немного. Во-вторых, никаких подходов к богатым у меня нет. На какой козе я к ним подъеду?
  
   +++
  
   Кстати, наконец-то узнал, где в женской медицине наследила вторая претендентка на престол, командующий Императорским Флотом Ириссан ни-Ровено и кому, одновременно, я должен быть "благодарен" за любвеобильность "имперок".
   Озаботившись общеизвестной проблемой крайней затрудненности получения женщиной оргазма во время коитуса, эта выдающаяся женщина что-то там подкрутила и, в итоге, счастливые имперки стали обладательницами каких-то изменений в организме, снимающих это досадное природное ограничение!
   Если бы принцесса Ириссан не отдала себя целиком Флоту, то ее популярность затмила бы даже славу Розали, отменившей "красные женские дни". Но, в отличие от своей младшей сестры (взявшей под крыло ИМСЛУКОН сравнительно недавно), Ириссан уже очень давно оставила медицину, уйдя во Флот.
   Рождаемость в Империи после такого ноу-хау подскочила раза в полтора. Императрица была довольна. Мужчины, с одной стороны, тоже довольны, а с другой, сетуют на падение женской нравственности и осваивают применение различных местных аналогов Виагры.
   Не знаю, как другие, а я подозреваю одну лоли в ненавязчивом насаждении скрытого матриархата, при котором мужчины медленно, но верно загоняются под веник и будут извлекаться оттуда, в основном, для выполнения репродуктивных функций.
   Подобных рассуждений о мрачном будущем мужской части населения я в сети Империи, что удивительно, не встретил... и это только укрепило меня в моих подозрениях - сама концепция матриархата тут известна, а к вышеприведенным выводам прийти не так уж и сложно... Ну, хотя бы рассмотреть такую версию! Не-а, по поводу грядущего матриархата в сети - гробовая тишина!
   Ну, судите сами. Женщина получает гарантированное удовольствие от близости с любым мужчиной, не вызывающим у нее отторжения. Спасибо Ириссан! Женщину даже силой очень сложно принудить к соитию. Спасибо Свелле, медицинским и техническим достижениям Империи! (И я целиком это поддерживаю!) Женщин ничто не отвлекает от повседневной социальной жизни. Спасибо Розочке - моему персональному Кошмарику. Включая период беременности, вскармливания и ухода за ребенком. Опять-таки, спасибо медицине, социальной политике и нянькам-андроидам. Физическая сила в современном обществе не играет никакой роли, а интеллектуальные возможности современные женщины-имперки демонстрируют не менее впечатляющие, чем имперцы-мужчины. Возможно, по причине снижения давления со стороны ребенка и семьи.
   Внимание, отцы, вопрос! Накой? Накой еще при таких условиях мы, самцы, нужны, кроме поддержания внутривидового разнообразия? Притом, что никакого явного неудовольствия нами не высказывается, а сопротивления этим нововведениям не оказывается, и даже приветствуется! А необходимость напрягаться в постели - это, простите, несерьезно... даже стыдно, дорогие вары мужчины. Ну, вы же сильные, выносливые, мужественные, бла-бла-бла... вот и соответствуйте заявленным мускулинным ТТХ, с которыми вы носитесь вот уже несколько тысячелетий!
  
   +++
  
   Альер выглядела куда лучше. Ушла бледность кожи, на щеках появился румянец, из-под глаз исчезли тени. Правда, в центре управления крейсера она все еще предпочитала не стоять, а сидеть в уютном кресле Командующего.
   - Ваше Высочество! - Вице-адмирал Клементин подошел к креслу. - Уделите мне минуточку своего внимания!
   - Слушаю, вар Клементин.
   - В привате, с вашего позволения... - Клементин уважительно склонил голову в сторону Розали ни-Ровено.
   Та с улыбкой кивнула, отняла пальцы от висков Альер:
   - Ты уже почти в норме, дорогая. - Ласково сказала она, отошла вбок и, вырастив кресло на достаточном удалении, опустилась в него. - Не буду вам мешать.
   - Спасибо, Розочка. - Проворковала Альер с милой улыбкой. - Я, действительно, стала себя чувствовать гораздо лучше.
   - Ну-ну... я всегда рада тебе помочь, моя хорошая!
   Памятуя об уровне секретности порученного ему дела, вице-адмирал отправил запрос на установку "купола приватности" (все-таки, его собеседник был выше во всем, кроме роста, возраста и веса) и, получив разрешение, включил защиту от подслушивания и подглядывания в соответствии с протоколом по передаче данных подобного уровня допуска.
   Вокруг кресла Альер и стоявшего перед ней заместителя потемнел воздух, и темно-серая завеса взметнулась от пола вверх, скрывая собеседников от взглядов присутствующих на мостике офицеров... и одной принцессы.
   - Предоставленная вами карта, Ваше Высочество...
   Альер, не сумев скрыть своего волнения, сжала до неприятного хруста подлокотники кресла. Но лицо было все таким же идеально спокойным.
   - Вице-адмирал... - Очень... очень спокойно произнесла она. - Не заставляйте меня... снова...
   - Так точно! - Заторопился вице-адмирал. - Нашли! Этот район был исследован дистанционными методами семьсот двадцать лет назад в рамках программы разведки мест "тонкого пространства" для определения...
   - ... для определения наиболее экономичных точек совершения свертки пространства. - Подняла ладонь Альер. - Простите, что перебиваю, но простые вещи я понимаю, вице-адмирал. Разжевывать не нужно. Меня интересует дистанция до точки!
   - Триста шестьдесят девять парсек, Ваше Высочество!
   Альер медленно выдохнула и позволила себе слабо улыбнулась:
   - Не ближний свет. И путь туда займет...? - Она выжидающе замолчала.
   - ... восемьдесят - девяносто прыжков, Ваше Высочество. По нормативам СНАДАК для разведывательного рейда это будет двести сорок - двести семьдесят часов. Я бы рассчитывал на триста - триста двадцать, Ваше Высочество. На всякие могущие быть в космосе случайности.
   - Разведывательный рейд? А какие еще бывают, вар Клементин?
   - Целевые рейды, Ваше Высочество. Конвойные, транспортные, боевые и так далее. После разведки маршрута поиск рубежа старта не занимает много времени, и норматив предусматривает один час тридцать минут на один прыжок вместо трех, как при разведывательном.
   - То есть, можно и быстрее... - Альер задумалась. Вице-адмирал терпеливо ждал. - Режим секретности остается прежним. Отправить по указанным координатам рейдовую группу. Точность позиционирования?
   - Высочайшая, Ваше Высочество! Высочайшая! Карта, предоставленная вами, была очень подробной и точной. Да еще и в обеих полусферах звездного неба! Вне всякого сомнения, эта карта указывает только на одну звездную систему!
   - Параметры системы? - Голос Альер отчетливо дрогнул.
   - Желтый карлик. От восьми до одиннадцати планет. Четыре из них - газовые гиганты. Две планеты с нормальной силой тяжести и атмосферой. Из них одна, третья от звезды, скорее всего имеет азото-кислородную атмосферу и большое количество воды.
   Альер глубоко вздохнула, с явным усилием успокаиваясь.
   - Достаточно, вице-адмирал. Совершенно определенно - это то, что нам нужно. Сделаем следующим образом. Рейдовой группе произвести разведку. Усилия сосредоточить на третьей планете... естественный спутник у нее есть?
   - Так точно!
   - Отлично! На обратной стороне Лу... спутника приказываю развернуть базу с годичным классом автономности и обеспечением возможности посадки кораблей до второго ранга включительно. Развертывание базы и разведку поверхности планеты провести абсолютно скрытно в расчете на детектирование со стороны технической цивилизации с уровнем "шесть-плюс". В обязательном порядке в режиме полной скрытности... скрытности до уровня "десять-плюс"... провести разведку самой звездной системы и установить там автоматические станции обнаружения выхода из подпространства.
   - Есть! Предлагаю протокол "Дальняя опорная база - Аль".
   - Вам виднее, вар Клементин. На ваше усмотрение. Я правильно понимаю - дорога ТУДА после первого разведывательного рейда займет всего пять-шесть суток?
   - Так точно, Ваше Высочество!
   - Отлично. В какие сроки может быть выполнен мой приказ о полном развертывании базы?
   - Две декады. Но я прошу дать мне три декады... на всякий случай. Разведка же, как водится, не результат, а процесс - срока не имеет.
   - Вы перестраховщик, вице-адмирал. И это правильно. Даю вам четыре декады. А теперь... - У Альер дрожали губы... кажется, она силилась не улыбаться слишком широко. - Я недовольна, вице-адмирал!
   Целую минуту вице-адмирал недоумевающе смотрел на своего начальника, пока не сообразил:
   - Ах, да... уровень секретности "Бас"... что б его. Секундочку! - Он достал из нагрудного кармана фигурку из красноватого минерала. - Подарок правнучки. Точнее, от ее мужа. Из рейда по туманности Синяя Голова. Пусть пока побудет у вас, Ваше Высочество. Я готов, Ваше Высочество!
  
   +++
  
   Когда завеса приватности, закрывшая командующего СНАДАК и его заместителя, с легким шорохом опала, присутствующие с удивлением увидели почти голого вице-адмирала, с широких плеч которого медленно осыпалась темно-серая пыль.
   - Я ожидаю отчета о выполненном приказе, вар заместитель командующего... - Процедила принцесса Альер. Лицо ее было искажено оскалом... - Или я отдам это поручение кому-то другому... по причине недееспособности прежнего исполнителя.
   Вошедшая в этот момент на мостик вице-адмирал Делия ни-Хорст остановилась, как вкопанная, рассматривая композицию "униженный подчиненный и злой-злой начальник". Еще через секунду ступора она решительно шагнула вперед, одергивая китель:
   - Ваше Высочество! Мы нашли его! - На весь мостик объявила она, со смесью надежды и страха. - Проследили весь его путь с Кройгера-2 по камерам дроидов и сервис-систем. Он там подцепил какую-то студентку и переехал к ней в поселок Тсчико на Койгере-4. Сейчас локализуем точный адрес. Один-два часа...
   Настроение Альер после такой замечательной новости (на то, что секретные данные были оглашены при всех, она... забила) зашкаливало за отметку "великолепно". Зашкаливало ровно до того момента, когда она попыталась найти глазами принцессу Розали.
   Не было ни кресла, в котором сидела Розали, ни ее самой. Дверная переборка как раз восстанавливалась за спиной "Розочки", стрелой вылетевшей в коридор после громогласного доклада Делии.
   В следующую секунду тайная мечта Делии ни-Хорст осуществилась: порыв обжигающего ветра начисто содрал с нее всю одежду... включая нижнее белье и туфли.
   Начальник дежурной смены операторов оказался тертым профессионалом - несмотря на захватывающий открывающийся вид на обнаженную стройную фигурку вице-адмирала (комфлота, а не замкома, разумеется), он бдительно сообщил:
   - Корвет ИМСЛУКОН "Прекрасная Царица Шали" отстыковалась и выходит на стартовую...
   Его перебил другой оператор, выкрикнув:
   - Внимание! Пробой старших метрик! Уровень "Аль-плюс"! Защитное поле - максимум! Не успе...
   Что они там не успевают, можно было уже не сообщать - девяносто процентов систем штабного крейсера СНАДАК "Несокрушимая Тысячезвездная Империя"... "потухло"!
   Корабельная сирена успела дать короткий секундный сигнал и, захлебнувшись, замолчала. Экраны, транслирующие графики и картинку с наружных камер крейсера, погасли. Осталось только освещение и внутрикорабельная связь.
   - Время перезагрузки? - Первым сориентировался голый вице-адмирал Клементин.
   - Четыре часа на замену всех полетевших блоков, вар вице-адмирал! - Отозвался дежурный.
   - А если только ходовая, навигация и дальняя связь? - Подала голос еще более голая вице-адмирал, даже не делая попыток прикрыться. Напротив, она гордо выставила себя на всеобщее обозрение.
   - Три часа пять минут, вар вице-адмирал!
   - Все ресурсы на ходовую, навигацию и дальсвязь! - Приказала Делия.
   - Делия... - Шипящий хриплый голос, раздавшийся за спиной командующей флотом, заставил втянуть голову в плечи абсолютно всех, находящихся на мостике. - Делия, какого гхарга...?!
   - В-ваше-е-е В-в-высоч-ч-чество! - Прохрипела-простонала Делия, судорожно сжимая колени, будто боялась не добежать до туалета. - Я в-в-виновата... г-г-готова к любо... м-м-м... н-н-наказанию... м-м-м... да... н-н-наказа-а-а-анию...
   - Системы жизнеобспечения и связь ОНА нам оставила. - Задумчиво констатировал Клементин.
   - Мне испытать жгучую благодарность? - Прошипела Альер, на секунду отвлекаясь от почти закатывающей глаза и еле стоящей на трясущихся ногах Делии. - За то, что она нас, оказывается, пожалела?! Вар Клементин - сопроводите в санчасть эту... даму! Устроили гей-парад на боевом посту, понимаешь!
  
   +++
  
   Неугомонная Нейла нашла мою зажигалку. На подоконнике оставил. Ну, а куда мне было ее деть? Даже дорожной сумки, и той нет - гол, как сокол.
   Допрос был перекрестным, велся в два голоса, загружался в оба моих уха, с обеих сторон и выглядел примерно так:
   - А что это? Эй, мы и так знаем, что это зажигалка! Не уводи разговор в сторону, Терри! Мы знаем, для чего нужны зажигалки! Откуда она у тебя? Это понятно, что не украл - если б украл такую вещь, тебя поймали и наказали бы! Кто тебе ее дал? Понятно, что не мужчина - ты же нормальный! Понятно, что красивая! И это тоже понятно! А кто? Не ври! Мы прекрасно знаем, что это герб императорской семьи! Ой, не выдумывай - ну, кому придет такая дикость в голову - продавать сувениры с императорским гербом! Да даже и на Реале таких сувениров не продается! Ну? Кто из НИХ? Ну, расскажи! Ну, расскажи, Терри! Ну, пожалуйста! А почему вы расстались? Ты с ней поссорился? ("Бл...дь!") А почему поссорился? Ты ее за...ал? Ну, Терри, ну, не молчи! Она тебя била? Ты - ее? А как она одевается? А принцессы какие трусики носят? А какой она была в постели? Ой, Агни! Да это же императорский герб, а не принцессинский! Вау, Терри!!! А какая ОНА? А она, говорят, маленькая, да? И ты - ее? Ну, не молчи, Терри! Скажи правду! Это же так просто! А хочешь - будет еще и приятно? А как она изволит вести себя в постели? Наверно, сверху, да?
   И такая дребедень - целый день. Во всяком случае, до обеда меня долбили этим вопросом, а после обеда долбили восхищенно-вопросительными взглядами.
   - Оказал услугу. - Попытался отбрехаться я. - А за то, о чем вы подумали, Ее Величество, наверно, крейсера космические дарит ("Или до шлюза проводит")
   - Понятно, что услугу! А ты о чем подумал, Терри! Фу! Неужели ты подумал, что мы подумали, будто ОНА - с тобой? Фу, Терри! Фу, таким быть! Она же святая! Она же - только с мужем, которого безумно любит! А какое нижнее белье она носит, Терри? А какой у нее размер чашечек? Какой же ты неопытный, Терри! Вот смотри, если ладошкой обхватываешь... Эй! Эй! Не трогай Агни - меня трогай! Нейла, он нагло уходит от вопроса! Мы его теряем! Лови его! Вали его! Ай!
  
   +++
  
   - Роз?
   - Мы переходим в острую фазу, ма. Точка "Пан-Хан-Дора", скорее всего. Но может случиться и "Пан-Хан-Сиал".
   - "Опо-Ио-Сиал" возможен?
   - Маловероятен. Я буду очень-очень убедительна!
   - Буду иметь в виду. Не переусердствуй. С ан-Солано ты поговорила?
   - Еще нет. Займусь этим, когда разрешу неотложные вопросы. Будут жаловаться с Кройгера - не обращай внимания...
   - Это Кройгер, доча. Я не могу не обращать на их жалобы внимания.
   - Ну, хотя бы десять часов попридержи. Сможешь?
   - Договорились.
   - А Альер попридержишь? Кажется, я ее немного разозлила.
   - Это будет потрудней, чем правительство Койгера... Будешь должна.
   - Как обычно... такса же не изменилась, хи-хи-хи? Ну, всё, пока-пока - мои мальчики и девочки уже высаживаются на поверхность!
   - На этот раз постарайся ничего не сломать... и мальчику - тоже.
  
   Часть 3. На абордаж, Кей!
  
   Глава 1
  
   По улицам слона водили. Меня. И, как будто, с теми же целями - показать "слоняру" и похвастаться, "какого зверя мы поймали, девчонки!". Если б еще мои недоброжелатели и оппоненты были масштабом с Моську - был бы я счастливейшим из "слонов"! Увы, наши с оппонентами масштабы различались в противоположную и совсем не лучшую для меня сторону. Говоря точнее, были несопоставимы до полной моей микроскопичности. Микрослоник такой.
   Во всем виновата гхаргова зажигалка! И мой личный хомячище, не позволивший выкинуть единственное материальное подтверждение договоренностей с Ее Величеством. И перестраховщик, озаботившийся вдруг возможной реакцией Ее Величества на честный ответ на возможный вопрос "А где мой подарочек, малыш Кей?" - "Да не берите в голову, матушка Императрица - выкинул в мусороуничтожитель". Бр-р-р!
   Сделав ошибочный, в меру своей испорченности, вывод о причине подарка, соланки почувствовали себя кошками... точнее, снойками, поймавшими очень упитанную, аппетитную и потенциально вкусную мышь. Разумеется, любые попискивания пойманного грызуна, выдумавшего какую-то запутанную историю вручения подарка, игнорировались начисто.
   У девушек включился какой-то дремучий инстинкт, по которому самец оценивается по уровню альфа-самки, в постели которой он якобы побывал (еще и получил оценку "уровня самцовости" в виде зажигалки-подарка), и девушки "закусили удила"... ну, уж "прикусили" - точно.
   Заходы начались стандартные. Вдруг выяснилось, что у девушек, оказывается, очень влиятельные на Солано родители, которые совсем не будут против, если Агни и Нейла покажут меня своим старшим братьям. О, Терри сразу найдет общий язык с их братьями! Тем более, что девушки все братьям объяснят!
   (Я не стал проводить сеанс всезнания и объяснять, что если б родители девушек были такими крутыми, как они рассказывают, то работали бы девушки в семейном бизнесе на Солано и занимались бы сбором дейтана, а не мотались бы у гхарга подмышками аж на Койгере... в крайнем случае, учились бы на гидропоников... и учились бы на Солано - у нас, на Солано, одни из самых лучших ВУЗов по гидропонике. По-моему, промолчав, я поступил очень мудро!)
   Девушки так же выяснили, что к многоженству они относятся без энтузиазма, но друг друга, как давние подружки, потерпеть могут. А если вдруг (ну, бывают же в жизни чудеса, Терри! Вот мы же появились в твоей жизни! Ну, разве мы не чудо?!) к новообразованной семье изволит присоединиться Сама... м-м-м... Да! Терри ОЧЕНЬ понравится их братьям! Очень-очень!
   После таких, напрягающих любого здравомыслящего мужчину, разговоров я даже с каким-то облегчением получил сигнал от своего ИБК о нехорошем шевелении вокруг моего липового идентификатора в информационном поле. Кажется, меня все-таки нашли.
   Можно, конечно, побегать. Полчасика потешить собственное самолюбие в тщетной попытке спасти лицо, так сказать. Потому что. Сверхинформатизированная планета со сложившимися межведомственными связями. Плюс, высокопрофессиональная группа захвата СНАДАК. Без шансов. Хватило бы и одного из этих двух факторов. Это, как от снайпера бегать. А силы мне еще понадобятся.
   Вопрос, что делать с девчонками? Их как-то защитить надо. Их же теперь выпотрошат, как рыбку! По допросам затаскают. А если еще нелеталкой какой-нибудь приложат со мной за компанию? Надо найти многолюдное место - в толпе людей группа захвата будет более осторожной и осмотрительной... Ну, я на это надеюсь. Вот только позволят ли мне до такого места добраться? С другой стороны, позволили же мне заметить слежку?
   Может, вырубить девчонок (допустим, начихав на них), уложить на лавочку и идти сдаваться? А если их после моей добровольной сдачи... того..., как ненужных свидетелей? Нет, пусть будут со мной - мне так за них будет спокойнее. Хоть какой-то шанс у них будет.
   Отвлекшись от напряженного обдумывания ситуации, я услышал окончание столь же напряженного спора между Агни и Нейлой:
   - Но мы же не энергеты, Ней! Захватить власть мало - ее еще удержать надо!
   - Ха! Так Терри же энергет! Правда, только пятерка! Я в его приватном профиле подсмотрела. Но мы разовьем его навыки! Будет двойка! А то и единичка! А то и "экстра" - не зря же САМА... подарочки ему делала!
   - О! А ты читала о случае на Харине-1? Девушка встречалась с энергетом, и у нее потом обнаружились задатки энергета!
   - Правильно! Нам надо чаще... встречаться! Да, Терри?
   Судя по всему, девушки от обсуждения включения в мой будущий гарем Императрицы Кассиопеи на правах младшей жены ("ну, она же такая миленькая и невысокая, как моя младшенькая сестричка!") закономерно перешли к вопросам организации дворцового переворота. Видимо, где-то в их распалившихся фантазиях Ее Величество посмели отказаться от такого счастья, как роль младшей жены. Диктатор! Тиран! Долой!
   Если нас сейчас уже слушают (а нас НЕ МОГУТ не слушать), то как бы девушкам не пришили попытку насильственного свержения императорской власти!
   - Мы идем в ресторан! - И я решительно повел болтушек в сторону центральной площади, где особенно много людей. Особенно, в столь поздний час.
   - Точняк! - Нейла. - Надо отметить!
   И решительно поволокла уже меня (с прицепом-Агни) в ту же сторону:
   - Я знаю отличный ресторанчик - у них синтезатор навороченный, неплохо иньянская кухня получается! И недорого. Ты палочками пользоваться умеешь, Терри?
   От необходимости отвечать меня избавили:
   - Ур-р-ра-а! Я тебя нашла!!!
   Я сдержался и не стал дергаться.
   Откуда-то слева, из-за Агни, выметнулась смазанная темно-красная полоса. В следующий миг у меня на шее что-то повисло, а лицо стало покрываться равномерным слоем натуральной помады... со знакомым вкусом. Судя по дерганью, повисший на мне "груз" еще и болтал ножками в воздухе.
   Главный попаданческий закон: ты всегда должен быть спокоен и ироничен, мой юный генин!
   - А-а-а... Розочка... привет.
   - Нет, вы это видели?! - Розали ни-Ровено отлипла от меня и обратилась к застывшим соланкам. - Я его по все Империи ищу, а он - "а, Розочка, привет!"
   Ну, это она зря - боевитые соланки в своих мыслях уже свергли узурпаторшу со всеми ее отпрысками (правда, трех дочерей Императрицы было решено пощадить ввиду несомненных заслуг перед женской частью Империи) и уже приступили к раздаче министерских постов и имперских должностей. Они тут, понимаешь, уже всю семью ан-Солано на теплые местечки пристроили, и вдруг, появляется какая-то...
   - Уи-и-и! - Нейла, прижав кулачки к груди. - Ее Высочество Розали!
   - А мы только-только вас вспоминали! - Агни, как обычно, более прямолинейна. - А вы... настоящая?
   Ну, сейчас они ЕЙ покажут... надо бы их попридержать, чтоб не пострадали. А то охрана Розали, которая обязана тут присутствовать, не так поймет - еще стрельбу откроет.
   - А можно с вами... СГРАФИТЬСЯ?! - Почти хором.
   Нет, точно матриархат грядет - налицо все признаки грядущего дискриминационного переворота по гендерному признаку. Настолько быстро отринуть и классовое неравенство, и собственнические инстинкты в пользу гендерной идентичности - дело, сто процентов, идет к скорой революции.
   Розали кивнула, и грузики с моих рук исчезли, а соланки повисли на широко улыбающейся Розали.
   Рассмотрел ее получше. Черно-красное платье-мундир ИМСЛУКОН с обтягивающей юбкой по колено был отмечен нашивками аж генерал-фельдмаршала. Отсутствие колготок на идеальных ножках. И совсем неуставные красные туфельки на высоких каблуках-шпильках, прозрачных до полной невидимости - казалось, что девушка стоит и ходит на носочках.
   И улыбается, зараза такая, прекрасно зная, какое производит впечатление!
   - Терри! Терри! - Нейла. - Заграфь нас!
   - И не вздумай графки в общий доступ выкладывать! Только нам по приват-каналу!! - Агни. И, обращаясь к Розали, пожаловалась. - Он такой наивняк в вопросах информационной безопасности, Ваше Высочество! Вы уж его... как-нибудь...!
   - Терри! - Покачала головой Розали. - Ну, так же нельзя! Фу таким быть!
   Змея блондинистая! Но, как ни силился, неприязни к Розе ощутить так и не смог. А Янтарь даже не ворохнулся - дескать, сам разбирайся со своими самками, хозяин, а я умный, я - пас. Приходится согласиться - очень мудрое и дальновидное решение. Я бы с ними тоже не связывался. Если б мог.
   А три красивых девушки уже одновременно показывали мне местный аналог жеста "Все отлично!" - или, по-земному, "Фак ю". Ну, да, в моем случае это очень... актуально.
   - А с поцелуйчиком можно? - Нейла.
   Надо бы ей посоветовать добавить в свой профиль запись "И без башни".
   - А с язычком? - Ну, кто бы сомневался, опять Нейла.
   "Совсем без башни и без тормозов".
  
   +++
  
   Студентки, радостные чуть ли не до мокрых трусиков, унеслись в какой-то клуб на Койгер-2, оставив мне свои контакты со строжайшим наказом "никуда не пропадать". Я хмуро рассматривал раздражающе довольную принцессу:
   - И куда теперь?
   - Как это куда? Своди девушку в ресторан, Кей! Ну, своди! Ты же обещал!
   - Во-первых, не тебе обещал. Во-вторых, я как раз и вел девушек в ресторан, пока ты их не шуганула.
   - Я их не шугала! - Розали сделала вид, что обиделась. - Я всего лишь позволила с собой сфоткаться... ну, теперь же девочкам надо похвастаться перед друзьями этими графками! Ты совсем женщин не понимаешь, Кей!
   - Что с ними теперь будет?
   - Ничего. - Она удивилась, кажется, искренне. - У ИМСЛУКОН одна из самых мощных служб информационной борьбы в Империи, Кей! Твое лицо на всех графках, что они сделали, уже изменено. А фантазировать эти заговорщицы могут, что угодно и как угодно, пока от слов не перейдут к делу. Кстати, хорошие девушки - больше ни с кем вашими постельными забавами делиться не стали! Умницы, красавицы! Возьмешь их в свой гарем?
   - Тьфу!
   Она весело рассмеялась:
   - Зря! Девочки замечательные! А как целуются, м-м-м! Ну? В ресторан? У меня тут, совершенно случайно и неожиданно, пять свободных часов появилось. Абсолютно случайно. Ну, позязя!
   - В какой ресторан тебя вести? Моя работа с сетью сейчас ограничена, а Тсчико я не знаю совершенно - где тут что...
   - Фу, Кей! Это не по-мужски! Это же должен быть сюрприз! Если все правильно обставить, то такая скромная девушка, как я, будет рада даже завалящей кафешке! Кора!
   - Босс?
   Перед нами из воздуха соткалась черная невысокая фигура. Маска с лица быстро, будто вода, стекла в воротник. Старая знакомая - Кора. Сейчас она была совсем не похожа на ту "трепетную лань", какой я ее запомнил по клинике Флота.
   Судя по ее присутствию - она действительно, секретарь Розы. Или адъютант, учитывая звание и должность Розы? А если учесть черный с красными прожилками костюм "Призрак" (и она явно умеет им пользоваться) - девушка прошла специальную подготовку. И нечета моей подготовке - лично я с "Призраком" разобраться толком так и не смог - камуфляж, мускульное усиление, основное вооружение. Всё! До других функций не добрался. И то, как мне кажется, действовал больше методом антинаучного тыканья в пиктограммы панели управления. Правда, и часов в подготовке на это было отведено немного - в основном тяжелые штурмовые скафандры старых флотских моделей.
   - Найди нам... - Начала Роза.
   - "Драгоценность Тсчико". - Мгновенно ответила Кора. - Хорошая кухня, главный повар - человек, официанты - не андроиды, а люди. Приватные апартаменты с трансформ-мебелью, в получасе ходьбы отсюда.
   - Спасибо, золотце! Скинь данные Кею...
   Кора перевела взгляд на меня, и на мой ИБК тут же упал файл с описанием какого-то пафосного местного ресторана. "Средний чек..." Ого, "средний чек" у них тоже пафосный! Да плевать! Растрясу "неприкосновенные счета" - чего теперь бояться-то? Они мне уже не понадобятся, судя по всему. Хоть напьюсь напоследок. Гулять, так гулять!
   - Ке-е-ей! - Протянула Роза, красноречиво меня осмотрев.
   Отдав команду, я преобразовал свой костюм в качественную имитацию мундира офицера СНАДАК. Конечно, когда есть надобность в мундире, принято одевать именно костюм из натуральной ткани, но и такая имитация не возбраняется.
   - "Младший лейтенант". - Роза смотрела на мои нарукавные нашивки. - Нарушаем, вар старшина первого класса? Почему это у вас нашивочки не по уставу, вар старшина первого класса?
   - Вам, видимо, еще не доложили, вар генерал-фельдмаршал - недавно меня повысили... как раз до младшего лейтенанта СНАДАК.
   - ... и тут же разжаловали. - Хмыкнула Роза.
   - Первый раз об этом слышу, вар генерал-фельдмаршал. - Я пожал плечами. - Никаких официальных уведомлений или приказов о разжаловании я не получал.
   Розали кивнула, мягко скользнула ко мне и осторожно оперлась на мой локоть. Кора снова исчезла. А я повел девушку по полученному маршруту.
   Люди на улицах Тсчико оглядывались, ага. Не часто увидишь младшего лейтенанта СНАДАК, идущего под ручку с генералом-фельдмаршалом ИМСЛУКОН (и, по совместительству, дочерью Императрицы принцессой Розали). Мужчины вытягивались в струнку, кланялись и застывали в героических позах, женщины улыбались и с большим интересом разглядывали меня.
   На реакцию окружающих было плевать - мои внутренности, будто выморозило от напряжения в ожидания какой-нибудь подлянки. Я даже не знал, какой эта подлянка будет: то ли "нелеталкой" долбанут (но вряд ли - слишком примитивно для Розы), то ли Розочка в какой-нибудь особо пикантный момент (например, в момент оплаты счета) сожжет мой ИБК (тоже мелковато для дочери Императрицы), то ли сообщат какую-нибудь... гадость. Вариантов и возможностей сделать некоторые моменты моей жизни особо запоминающимися у Розы - рудовоз с тележечкой!
   Розали делала вид, как ей приятно идти со мной под ручку у всех на виду, а я делал вид, как мне безразлично, что ей якобы приятно.
   Шел теленок на скотобойню. Сам шел. Ну, разве он не умница? А можно, теленок не будет при этом изображать на своей рогатой морде радость и восторг от конечной точки маршрута?
   Наверно, мне надо быть благодарным Розали за то, что она не пыталась о чем-нибудь заговорить. Наверно, стоит даже отметить, что для женщин умение "вовремя помолчать" - пипец, какой подвиг и, офигеть, какое достоинство. Не-а. Обойдется как-нибудь без моей благодарности.
  
   +++
  
   Встречал нас, судя по информации в публичном профиле, владелец ресторана "Драгоценность Тсчико" Кази ан-Вансок. Глубоко поклонился... мне. И, не задавая никаких глупых вопросов (я уже приготовился мрачно буркнуть: "Три корочки хлеба!"), повел нас внутрь. Время от времени он буквально телепортировался вперед и распахивал перед нами двустворчатые ОБЫЧНЫЕ двери. И что-то при этом бормотал на тему того, как они рады, как они счастливы, какая честь, какой это приятный сюрприз...
   Любители сюрпризов, мать вашу Императрицу!
   Я ожидал увидеть огромный обеденный зал повышенной пафосности, заставленный столиками с относительно небольшим количеством чудаков, готовых расстаться с огромными суммами денег, нажитых непосильным трудом на благо Империи.
   Не-а. В очередной раз я ошибся: удлиненный небольшой зальчик, чем-то похожий на стандартный операционный зал какого-нибудь земного банка. Столики, клерки, стулья для клиентов. Клиентов - ни одного. Только "клерки" - три ослепительно красивых девушки и один мужественно выглядящий парень. В данный момент - стоят рядом со своими местами на вытяжку, пожирая взглядами потолок. Надеюсь, хоть не забывают время от времени дышать.
   - О! Не стОит! Не стОит! - Замахал руками ан-Вансок, когда я направился к одному из столиков... разумеется, с девушкой. - Все уже готово! Все уже готово! Вот на платформу, на платформу пожалуйте! Извольте-извольте! Осторожно, тут ступенька! Ступенька!
   У противоположной от входа стены находился круглый пятиметровый подиум ярко-синего цвета. На подиуме тут же вырос треугольный с сильно закругленным краями столик и два кресла. Вычурных, но на вид - очень удобных.
   Роза чуть удивилась, когда я помог ей сесть (хотя, чего там помогать - ее мундир хоть и с юбкой, но это даже близко не вечернее платье) - подвинув стул. Удивилась, но с явным удовольствием воспользовалась помощью.
   "Мы прямо тут есть будем? Под взглядами этих четырех "клерков"?" - Равнодушно подумал я, слегка удивившись представлениям местных о "крутой ресторанной кормежке". Сильно чему бы то ни было удивляться и восхищаться не было никакого настроения.
   Я ошибся. В очередной раз, да.
   Когда я сел в свое кресло, тут-то и удивился по-настоящему: зал с "клерками" поплыл вниз! Платформа поднималась вверх. И не на второй-третий этаж, а, "пробив" крышу, устремилась к границам кислородного купола города! А это километра два с половиной, наверно!
   - Вау! - Отреагировала Роза. И, видя мое недоумение, пояснила. - На Реале и центральных планетах такого нет - слишком оживленное воздушное сообщение. Очень редкий вид сервиса, Кей!
   - Наш ресторан, Ваше Высочество, один из немногих в Империи, применяющих эту технологию! - Разумеется, ан-Вансок не преминул влезть с ненавязчивой рекламой заведения - когда еще целая принцесса в гости пожалует. - Вар ан-Солано? Вино, напитки, пока вы определяетесь с выбором блюд?
   Постаравшись не обращать внимания на густую россыпь огоньков ночного города в паре километров под прозрачным полом, я подключился к ресурсам ресторана и вызвал меню. Удивился огромному выбору спиртного вообще и вин в частности... на Солано такого изобилия в выборе точно нет. Был даже вынужден воспользоваться текстовым поиском.
   - Красное вино "Гордость Солано". Пятого года урожая. Если от пятого года не будет, то одиннадцатого... Удачные годы для соланских вин. - Объяснил я в ответ на любопытный взгляд Розы. - Были еще девяносто первый год и восемьдесят шестой... но их вне Солано достать нереально. А восьмидесятый найти можно разве что у коллекционеров и у в закромах у Касси... опеи... - ей отправляли пару ящичков. А мне - водки, вар ан-Вансок.
   - Вау! - Снова восхитилась чем-то Роза.
   Но чем - я так и не понял, так как вар ан-Вансок оскорбился:
   - У нас есть "Гордость Солано" девяносто первого года, вар ан-Солано!
   Но оскорбился, разумеется, очень-очень слегка. Капельку. Поверхностно. "Клиент всегда прав!" А то!
   - Нет его у вас, вар ан-Вансок. - Отмахнулся я. - А то, что есть - почти наверняка подделка. Поставками этого вина занимается ветвь бабушки... так что я знаю о трениях с Койгером в период с восемьдесят третьего по нулевой. В этот период поставок в вашу систему не было, а на экспорт идет только вино текущего урожая - выдерживают в бочках его уже на месте.
   - Вау!
   - Кхм... конечно, вар ан-Солано. Я обязательно прикажу проверить наши запасы. Значит, вино пятого года. А что к вину...?
   - К вину - сырную тарелку... "номер десять", допустим.
   - Прекрасный выбор! А к водке...?
   "Селедочки в масле, и побольше!". Увы, так рыбу едят, в основном, на Акведе. Да и нет тут сельди, а имеющаяся рыба (почти целиком с Акведы) какая-то... мясистая. Чем-то на мясо осетра похожа. Круто, конечно, когда у рыбы вкус осетра. Для землянина. Но когда рыба ВСЯ с таким "мясным" вкусом - это уже не впечатляет.
   - На ваш выбор, вар ан-Вансок. Только не напитки и не рыбу. А мы c Ее Высочеством пока определимся с дальнейшим меню.
   - Конечно-конечно!
   Ан-Вансок все понял правильно. Но прежде, чем уйти, окинул придирчивым взглядом столик, нас с Розой и что-то для себя решил. Свет над столиком стал быстро гаснуть, и полусфера, которой была накрыта наша летающая платформа, погрузилась в темноту. Ненадолго. Пшыкнул огонек - Ан-Вансок осторожно зажег свечи по четырем сторонам платформы и две - на столе. Это он решил нам тут романтическую обстановку создать? Ну, ему, как опытному ресторатору, конечно виднее.
   Только после этого он поклонился:
   - Вар ан-Солано! Ваше Высочество!
   Вышел за границы воздушного пузыря, накрывавшего нашу платформу... и камнем рухнул вниз, к ресторану.
   - Эй! - Розали наклонилась над столом и с любопытством спросила. - А ты что, сможешь отличить вино пятого года от подделки девяносто первого?
   - Нет, разумеется! - Я постарался, чтобы мой взгляд выразил некоторые сомнения в умственных способностях собеседницы. - Я даже никогда не пил соланских вин.
   - А откуда тогда...?
   Роза похлопала глазками и открыла ротик. Очень натурально. Классическая глупая Барби. Хватай и тащи в постель!
   - В сети прочитал. Элементарно, Роза!
   - Вау!
   Но хороша, гадюка! Ой, хороша! Некстати, пришла мысль о том, что вот с Розочкой мне никаких красных или серобуромалиновых "штормов" не потребуется. Легко справлюсь своими силами безо всякой "специальной фармакологии".
  
   +++
  
   - Связь восстановлена, Командующий! - Клементин, уже успевший одеться, подошел к креслу, в котором сидела раздраженная Альер.
   - Куда направилась... эта...?
   Клементин мысленно согласился с невысказанными эпитетами, но, как добропорядочный подданный и верный присяге военный, благоразумно промолчал.
   - Кройгер-4, Командующий! - Подскочила разрумянившаяся Делия, смотревшая теперь на Альер влюбленными глазами. - Однако, полчаса назад планета была взята в блокаду флотилией ИМСЛУКОН. На запросы отвечают стандартно: "Идет операция в интересах имперской безопасности". Мой штаб уже проработал несколько сценариев взлома блокады и штурма планеты...
   Альер окатила Делию презрительным взглядом, от которого та чуть ли не застонала:
   - Отставить! Никаких штурмов, Делия!
   - Слушаюсь! - Всхлипнула та, сияя счастливыми глазами.
   Вар Клементин постарался скрыть усмешку.
   - Вар Клементин. Мой приказ. Вы уже сделали по нему распоряжения?
   Клементин мгновенно понял, что Альер имела в виду приказ о дальней разведке по указанным ею координатам.
   - Никак нет, Командующий! Я ждал, не изменится ли ваше решение из-за последних событий...
   - Не изменилось. Начала выполнения приказа ожидаю в ближайшие минуты.
   - Слушаюсь, вар Командующий!
   - Делия!
   - Я!
   Альер и Делию накрыл кокон приватности. Что там происходило и говорилось, Клементин, разумеется, не видел и не слышал (к тому же он был занят формированием экспедиционной группы по приказу Альер), но осчастливленный вид Делии, метеором вылетевшей из-под кокона едва ли не раньше, чем он был деактивирован, говорил, что новый Командующий СНАДАК, кажется, нащупал верный тон во взаимодействии с подчиненным ему командующим флотом СНАДАК Делией ни-Хорст.
  
   +++
  
   - Не-не-не. - Роза помотала головой. - На Коре был не "Призрак". Это новейшая разработка. Даже, экспериментальная. Разведсистема "Инкейр". Поступила пока только в группу "Аль" ИМСЛУКОНа и в отдельные подразделения разведки Флота. СНАДАК от них пока отказался - они предпочитают проверенные системы, которые на "мартышках" из Флота оттестили. - Она посмотрела на то, как я наливаю себе четвертую рюмку. - Ты бы не частил, Кей! Хотя бы закусывай...
   В голове приятно шумело, кончики пальцев слегка покалывало, стало тепло... даже жарко. А ведь всего-то три рюмки выпил. Странно, чего это меня так развезло. Из-за нервного напряжения, что ли? На Солано после коньяка отца я не чувствовал себя таким расслабленным. Или, правда, зачастил?
   - Ты мне не жена, Розочка. - Вяло огрызнулся я, но с налитой рюмкой решил повременить. А то, ведь, действительно, развезет. Потом будет, по крайней мере, стыдно.
   - Ну, это пока, это пока. - Легкомысленно отмахнулась она. - Нет-нет, ты не подумай - я не собираюсь тебя ограничивать. Ни сейчас, ни потом, когда... Просто разговор будет более-менее серьезным, а ты... того... косой будешь.
   - Не буду. Я знаю много страшных препаратов для того, чтобы мгновенно протрезветь... - Подумал и добавил. - Но спасибо за заботу. Хоть ты и преследуешь какие-то свои цели.
   - Ну, это само собой! Мы все преследуем какие-то свои цели. Но ты учти, что спецпрепараты в таком состоянии синтезировать по памяти опасно. А "гражданский набор"... - Она пренебрежительно махнула рукой, показывая свое отношение к способности "гражданского набора" справиться с опьянением. - А свои цели, да, преследую. Зачем Кейдан ан-Солано мне алкоголиком? Он мне здоровенький нужен. Бодренький, выносливенький, сильненький... И даже чуть-чуть умненький и хитренький!
   - А смысл?
   - Хочешь, сказочку расскажу?
   - Валяй.
   - У тебя как с памятью, Кей? - Участливо поинтересовалась она. - По-прежнему? Ну, ты не переживай - нет там ничего такого, что стоило бы помнить. - Она подумала и поправилась. - Ну, кроме одного интересного момента...
   - Ты не нагнетай. Ты рассказывай.
   Розали шутливо погрозила мне пальцем и постучала ногтем по краешку своего бокала. Дождалась, когда я наполню ее бокал, и стала изображать из себя знатока вин - нюхать вино, гонять его по стенкам бокала, смотреть сквозь бокал на горящую на столе свечу.
   - Не придуривайся, Роз. - Хмыкнул я. - Вначале надо смотреть на просвет. И не на свечу, а на белый фон. Потом взболтать и посмотреть на стенки. И только потом - нюхать... и не держи бокал за стенки, вино греется - для этого у бокала ножка есть...
   - Уел! - Фыркнула Роза. - Вот оно - превосходство агента-практика над чистым теоретиком, ушедшим, к тому же, на руководящую бюрократическую должность!
   Не понял - это она меня так по носу щелкнула? Ну, в смысле, поглумилась? Потому что назвать меня "агентом-практиком" - значит, жестоко надругаться надо всей агентурной наукой!
   Она откуда-то достала крупный, с футбольный мяч, металлический шар, и подбросила его вверх. Шар завис в полутора метрах над столиком и, обзаведясь иголками на поверхности, стал медленно вращаться вокруг своей вертикальной оси.
   "Купол Ардион-Ка... только разновидность какая-то навороченная. Тоже экспериментальная модель?" - идентифицировал я защиту от прослушивания. Круче только стационарные защиты, устанавливаемые в кабинетах и залах совещаний высшего командного состава.
   "Утеряно соединение с сетью!" - сообщил мой ИБК. А жаль - я уже собирался узнать, играют ли имперцы в футбол.
   И где, интересно, она этот "мячик" прятала? Следовал за ней под камуфлирующим полем?
   - Шел 189-й день 4816 года... - Задушевно стала рассказывать Роза.
   "Шестьдесят три дня до катастрофы, в которой в тело Кейлина вселился я", - Автоматически подсчитал я.
   - ... этот день ничем не отличался от других. Разве что сотрудник СНАДАК, доблестный разведчик Кейдан ан-Солано заступил на дежурство перед очередным прыжком на разведывательном рейдере СНАДАК "Стремительный Ульрих-399". Рейдер вошел в прыжок в системе... вообще-то, рейд был разведывательным, так что прыжок выполнялся в системе, не имеющей своего собственного названия из-за того, что это было сравнительно далеко от обжитых мест, а только код... Йон-Пан-Опо-4821, если не ошибаюсь. Итак, рейдер вошел в прыжок. Но из него не вышел. Такое иногда бывает. Иногда сигналы транспондеров исчезают, а на Аллеях Славы каких-нибудь академий, военных частей, баз, кораблей-мониторов появляются новые имена пропавших без вести людей...
   Я вдруг подумал, что она очень хорошо должна уметь рассказывать детям сказки - с выражением, с выверенной эмоциональностью. Я даже попытался представить себе картину, как она рассказывает сказку какому-нибудь зеленоглазому карапузу... или близнецам - мальчику и девочке... или карапузу и делающей рядом домашние уроки Женечке...
   А потом резко помотал головой, чтобы сбросить это наваждение. Разумеется, она умеет сказки рассказывать! Еще б не умела! У нее, знаете ли, внуков аж одиннадцать штук! Круче нее только 361-летняя Императрица рассказывать сказки может! Всей Империи.
   - ... Итак, Кейдан ан-Солано пропал без вести во время выполнения своих должностных обязанностей. Это был первый вариант нашей сказки...
   Она, взяла бокал, посмотрела на просвет, поболтала, понюхала (ну, хоть последовательность теперь прауильная), отпила глоток:
   - ... А есть и второй вариант той же истории. Но вначале - предыстория для детишек, которые кое-что забыли. Разведывательный рейдер СНАДАК - это очень сложное инженерно-техническое сооружение, и, хотя, основной частью любого корабля являются мозги его команды, но одной из главных частей корабля-межсистемника - разумеется, является Двигатель Свертки Пространства...
   Наверно, и, правда, пора "бодяжить" нейтрализатор алкоголя, раз всякие глупости про прекрасную "сказочницу" в голову лезут... Или повременить? После его приема захочется посетить уборную, а как это осуществить на высоте двух километров? Это ж надо на сервер ресторана лезть - узнавать... и, закономерно, отвлекаться от интересной сказки.
   - ... ДСП, как известно, имеет некоторый ресурс применения. После выполнения определенного количества прыжков этот ресурс уменьшается и ДСП подлежит замене. ДСП относительно дешев и обычные космические корабли держат на борту некоторый аварийный запас на случай исчерпания ресурса или поломки ДСП. Другая ситуация с разведывательными рейдерами в частности и с крупными боевыми имперскими кораблями вообще. На них есть определенное устройство, позволяющее, фактически, возобновлять ресурс истощенного ДСП. С некоторым понижением ресурса, разумеется...
   Кажется, я понял, в чем проблема - видимо, молодой здоровый организм Кея еще не был побежден алкоголем, раз умудрился сделать вполне логичный вывод:
   - Кейдан ан-Солано спиз...ил у вас рейдер с этим... девайсом. - С улыбкой перебил я.
   - Агась... - Пальчик с идеальным коготком ткнул в мою грудь. - Кейдан ан-Солано, спиз...ил у нас рейдер с этим... девайсом. Кстати, называется этот девайс - "регенератор ДСП". А Кейдан ан-Солано у нас теперь ты!
   "Прости, сынок, но капитан теперь ты"
   - Послушай, Роз. - Я поморщился. - Ты прекрасно знаешь, что идентификатор и внешность Кейдана ан-Солано мне сделали по приказу Ее Величества... так что не надо тут пальцами тыкать, агась?
   - Тс-с-с! - Роза подняла ладонь и посмотрела куда-то вбок. - Срочный вызов. Видимо, Альер прочухалась. - Шепнула она. - Пятьсек и мы продолжим вечер сказок... Это ведь был только второй вариант.
  
   Глава 2
  
   Роза застыла на пять минут, уйдя в себя - общалась через свой ИБК. Судя по полной "глухоте" моего ИБК, поле информационного подавления продолжало действовать. А судя по недовольно заворочавшемуся Янтарю, Роза общалась совсем не с Альер, а кое-с-кем "потяжелее".
   Наконец, она просветлела лицом... в переносном смысле. Выглядела она слегка помятой. Вот, вроде, и прическа идеальна, и костюм без единой складочки, а что-то заставляет думать, что разговор прошел не так легко.
   - Фу-у-ух! - Она залпом осушила свой бокал. - Уж наехала, так наехала. Мне тут предохраняться посоветовали. А тебе порекомендовали закусывать. Тоже. Так что слушай умных женщин, Кей! Это не Альер была. Это Касси была. Альер ей стуканула - я заставила ее с Корой общаться, вместо себя.
   - И правильно. Все правильно. И закусывать, и предохраняться. Целиком с ней согласен. Мне кажется, или ты, действительно, Альер оскорбила? Это ж явное пренебрежение. Нет? Общение через помощницу. А зачем?
   - Чтобы она к Касси жаловаться побежала. Я ж уже договорилась, что Касси прикроет меня от Альер - так чего договоренности зря пропадать, верно? Я там у Альер наследила слегка - вот она и бесится теперь.
   - Кстати, все хотел узнать. Почему ты избегаешь называть Ее Величество "мамой"?
   Роза - это... Роза. Вопросу не удивилась и не стала показывать, что увод разговора в сторону ее огорчает. Будто так и надо - наклонилась вперед и зашептала заговорщицки:
   - Тс-с-с! Ее бесит, когда ее называют "бабушкой". А бабушкой ее по праву рождения может называть - прикинь! - около тысячи законнорожденных и полтысячи незаконнорожденных!
   Э? Это как? Как незаконнорожденные дети могут быть у императрицы, которая сама себе закон и порядок? Да еще планеты движением правой брови разрушает! Наверно, речь идет о внуках и правнуках. Должны же были у нее в роду быть мужчины, которые гуляли на сторону?
   - У нас строжайший приказ называть ее Касси, сокращенное от Кассипея. Мамой ее могут называть только непосредственные дочери. То есть я, Свелла и Ириссан. Но, чтобы не отрываться от коллектива - мы ее при людях зовем, как все остальные. Вот и привыкли, наверно.
   Она выпрямилась, сделала хороший глоток вина (на этот раз я наполнил ее бокал без напоминания), и в полный голос небрежно добавила:
   - Об этом, кстати, все знают. Даже несколько фильмов есть, в которых она выволочку устраивает то одному, то другому потомку. А меня, по одному сценарию, чуть не убила за то, что назвала ее "старой перечницей". Вот. Фильм даже номинировали на Алмазную Галактику, но я это безобразие зарубила. Потому что неправда - назвала я ее не "старой перечницей", а "древней кошелкой"!
   Мы легко рассмеялись. С ленивым удивлением я констатировал, что присутствие Розы меня не тяготит и не злит. Обиды как-то забылись. Даже то, от чего я лечился на базе СНАДАК у Лимы (кстати, как она там?) - сейчас не имело значения...
   Может, правда, принять нейтрализатор алкоголя, невзирая на последствия? Ну, должны же у них тут быть предусмотрены туалеты? Вон, официанты вполне спокойно "запрыгивали" на нашу платформу на двухкилометровую высоту, когда блюда доставляли.
   - Сказочка на этом, Кей, не кончается! - Подмигнула Роза. - Продолжать?
   - Давай!
   - Это был второй вариант сказки. Про то, как предатель интересов Короны Кейдан ан-Солано, подло убив всех десятерых членов экипажа "Стремительного...", угнал его у Пятой Флотилии СНАДАК куда-то в сторону туманности Красной Линзы.
   - Ого! К инсургентам?
   - Да какие они инсургенты! - Возмутилась Роза. - В меру своих сил и наглости выторговывают себе условия повкуснее, пользуясь удаленностью от метрополии. Немного заигрались - решили пошантажировать Империю технологией разработки ДСП. Ну, с кем не бывает! Нормально все! Обычная политика... Слушай! Надо еще одну бутылочку! Хорошо идет, зараза, под хорошую сказочку!
   - А ты буянить не будешь?
   - Ну, ты же мужчина - проследишь как-нибудь, чтобы я глупостей не совершала, мр-р-р?
   Она лукаво стрельнула глазами. Нет, мне точно надо антидот принять, иначе глупости буду совершать уже я.
   - Я закажу. Только инфоблок сними на пару секунд... Ага, отправил заказ - скоро доставят. Продолжай... сказочница.
   - Агась. Есть, разумеется, нехорошие личности, на одном шантаже останавливаться не собирающиеся. Вот это проблема. Ну, мы как-то сели со Свеллой и подумали - а почему бы им не помочь? Этим личностям. Зачем им средства тратить на фундаментальные исследования, время на это гробить? Верно? Почему бы не подбросить им готовое решение, так сказать? В устройстве ДСП-регенератора быстро не разберутся - все-таки фундаментальные знания в теории нужны, а тут вокруг регенератора соберутся, как мухи вокруг... ну, ты понял, да? Вот тогда мы их всех разом и накроем. Плохие - отдельно, хорошие - отдельно. Заодно избавим Касси от головняка при общении с неадекватами от политики. Сплошной профит! Люди довольны - планеты целы!
   Роза замолчала и посмотрела в бок. Через прозрачную пленку прошла Кора, держа в руках уже распечатанную бутылку. Видимо, ресторан уже закрыт в связи со взятием под охрану телохранителями Розы.
   - Спасибо, Кора. - Я принял бутылку и наполнил бокал Розы. - Ты как... может, присоединишься, лань трепетная?
   Девушка молча замотала головой, и почти бегом покинула платформу.
   - Ну, как хочешь...
   Роза фыркнула:
   - Тебе меня одной мало? Вот же кобель! Дальше слушаем? Или моих подчиненных совращаем, а?
   - Всего лишь хотел сделать девушке приятное. Рассказывай.
   Я налил себе еще... О! Какой я молодец! Уже треть бутылки водки оприходовал! В одну глотку! А когда я в последний раз вот так приятно с красивой женщиной сидел? А ведь совсем недавно. На Кауаи, с Леночкой... Глаза защипало. Чарх! Только этого мне не хватало! Ладно, четверть порции стандартного гражданского антидота. Чтобы немного снять опьянение.
   - Не-не-не! - Замахала руками Роза, чуть не смахнув бокал на пол. - Рано ты начал! Сказочка еще не закончилась!
   - Ну, так рассказывай! Рассказывай!
   - Агась. Дальше. Ну, я вербанула в СНАДАК одного мальчика. Ты его знаешь - Кейдан ан-Солано. Лично вербанула! С разрешения Свеллы, само-собой! Подготовили операцию, прикрытие, каналы поступления информации, подтянули агентуру на местах, протащили Кея по трехгодичной интенсивке. Все дела! Вывели его на нужных людей и - вперед! Загрузили на рейдер десяток мертвецов с левыми ИБК в унисасальных... нет... в универсальных костюмах СНАДАК. И начали операцию. Вначале все было ништяк - Кейдан, умница, вышел, на кого надо, сбагрил корыто... А потом пропал. И корыто пропало. И п'рпал тот, кому корыто сбагрили. Ну, все, думаем - п...ц! Или парня шлепнули, или предательство! Уже собрались к маме идти сдаваться. И тут... И тут у Чилаута в аварию попадает рудовоз с неким Кейлином Танилалу на борту и тремя трупами примерно двухсуточной давности...
   - Довольно неожиданно...
   Я задумчиво смотрел на свою рюмку, пытаясь сообразить, какая она по счету. То ли седьмая, то ли восьмая. А если учесть, что наливаю я обычно полрюмки, то сколько это будет в миллиграммах? Ерунда получается. Зря только антидот переводил.
   - Агась, неожиданно. Кей, ты же у меня умный. - Вздохнула Роза. - Пусть у тебя и проблемы с памятью, но даже ты уже давно должен был сообразить, что невозможно даже за девять декад восстановить навыки и, самое главное, знания квалифицированного боевика-разведчика... которых у Кейлина Танилалу никогда не было. А уж любящих тебя родителей обмануть... практически нереально.
   - Что ты хочешь этим сказать? - В горле пересохло, я отобрал бокал у Розы и залпом его осушил. - Не понимаю.
   Хрена лысого я непонимал. Это было настолько логично, настолько лежало на поверхности...
   - Вот к этому я плавненько и подвожу, Кей...
   Она, пошатываясь и опираясь на столешницу, обогнула стол, плюхнулась ко мне на колени, обняла и жарко зашептала в ухо:
   - Кейлин Танилалу - это фиктивная личность, приготовленная, для прикрытия штатного сотрудника СНАДАК и агента ИМСЛУКОН, Кейдана ан-Солано...
   И легонько укусила за ухо. Но я на это, разумеется, почти не обратил внимания - я протрезвел. Только непонятно, от новостей, или от химии.
   - Мне надо вниз. По делам.
   - Принял антидот? - Прищурилась Роза.
   - Типа того.
   - Тогда пойдем... старушке тоже надо посидеть - подумать о вечном... только бутылочки прихвати, пожалуйста, где-нибудь догонимся.
   Кондиции сверхтренированного боевика-разведчика позволяют таскать женщин на руках, как пушинки. А охренение от новостей (а иначе и не скажешь) заставляет совершить пародию на самоубийство, совмещенное с суррогатом убийства той, кто в в моем положении, оказывается, виновен.
   С взвизгнувшей Розой на руках я обреченно шагнул за границу парящей в двух километрах над поверхность платформы. Какая-то часть меня робко надеялась, что системы ресторана не сработают. И история закончится трагично, романтично, пафосно. И глупо. Разумеется, робкие надежды не оправдались - местные технологии снова оказались вне конкуренции, что логично - на летающих платформах обеспеченные клиенты могли упиваться до любого состояния, но обязаны были дожить до оплаты счета.
  
   +++
  
   Думаю, за двести шестьдесят лет легко можно научиться достоверно имитировать поведение пьяного человек. Возможно, будет получаться даже лучше, чем на самом деле. Мы шли по темному парку, и Роза изображала хорошенько поддатую женщину, почти повиснув на моей руке. С другой стороны, ее прикрывают как минимум пятерка телохранителей в новейших камуфляжах - вполне может позволить себе расслабиться.
   Парк не был безлюден - время от времени нам попадались парочки, некоторые из которых были настолько заняты друг другом, что даже не обращали внимания на зрелище датой наследницы императорского престола. Интересно, сколько из них на самом деле - телохранители Розы?
   - Л'ви!
   На мой ИБК упал файл. Даже не файл, а текстовое сообщение. Безо всякой шифровки и защиты. Судя по виду - какие-то трехмерные координаты.
   - Что это?
   - Ты эт иск'л, когда л'жал в клин'ке.
   Вот так приехали! Как в сказке - на блюдечке с голубой каемочкой! Значит, место, в котором звездное небо точно такое же, как на Земле - существует! Значит, высока вероятность того, что существует и сама Земля! Значит...
   Спрокойно-спокойно-спокойно!
   - Точно?
   - Точнее не бывает. Тот рейдер. Если найдешь его - можешь забирать себе. Главное: дай локализацию. Только найди мне этот рейдер! Иначе Касси будет вынуждена вмешаться.
   - И прекратятся все эти разговоры про охоту на меня?
   Пусть думает, что это самая большая проблема, которая меня беспокоит - вдруг, удастся ее в этом обмануть?
   - А ты, правда, не хочешь жениться на самой настоящей принцессе? - Два ярко-голубых озера, подсвеченных слабым светом уличных фонарей, сделали попытку затопить волю. А прекрасная беловолосая головка сделала безошибочный вывод. - Врешь. Или нет. Не врешь. Просто тебе плевать на то, принцесса или нет. Я могу обещать, что охоту за тобой прекратят все... кроме меня и Альер. Альер договорилась с мамой - тут ничего поделать нельзя. А я охотиться на тебя прекращать не собираюсь...
   Видимо, не поверила.
   "Плюс доктора Лимарию Квитон - и по рукам!". Я с трудом удержался от озвучивания этой глупости. Промолчал.
   - Да хотя бы тот рейдер... если найдешь его - забирай себе, только сообщи о самом факте находки и лети, куда хочешь! Координаты я тебе скинула. Это далековато, но на рейдере даже управляя им в одиночку, доберешься за декаду. А когда найдешь... то, что ты там забыл - возвращайся.
   Одно понятно, арестовывать меня не будут. Во всяком случае, сейчас. Во всяком случае, Роза.
   - Угу. Возвращаюсь я такой... а тут Альер меня принимает. - Намекнул я.
   - Ну, чего ты о ней беспокоишься? Во-первых, я тебя всегда прикрою. И как своего агента, и как своего будущего... ну, чего ты дергаешься - эка невидаль, девушка о своих ближайших планах рассуждает... Во-вторых, тебя прикроет Свелла, как своего сотрудника. - Я уже открыл рот, чтобы напомнить о том, что как раз являюсь сотрудником Альер, как нынешнего главы СНАДАК, но Роза поторопилась уточнить. - Это временно. Что б там Альер себе не думала, это временно. В-третьих, Альер настаивает на фиктивном браке. Ну, не нравишься ты ей. Не нравишься!
   Все эти намеки и разговоры о браке... я даже плечами передернул.
   - Зачем ей этот брак сдался?
   - А какие есть предположения?
   - Способности энергета, наверное...
   - В десяточку!
   - Да из меня энергет, как из говна пуля!
   Роза даже остановилась. А потом чуть не навернулась от согнувшего ее хохота. Отсмеявшись, возразила.
   - Давай, по пунктам. Первое. - Она схватила мою кисть, собрала пальцы в кулак и отогнула указательный палец. - Твоя способность до гхарга похожа на способность Кассиопеи по разрушению межмолекулярных связей. Второе, ты первый, кто получил эту способность не по наследству - мы прошерстили твой род на две тысячи лет и энергетов у тебя в роду не обнаружили. А Касси, что характерно, помнит только о трех своих дочерях, все детки которых (включая "левых") на строгом учете.
   - Ну, когда-то ж появились первые энергеты. - Нашел я явную ошибку. - Я имею в виду, вне императорской семьи. Да и сама Императрица...
   - Про нас - разговор особый. А о предках Императрицы вообще лучше даже не вспоминать - их нет. И, скорее всего, не было. Откуда мама взялась и как власть захва... заполучила - обсуждать не принято. Табу. Понял? Но бойня тогда была знатная. Единственный факт - пришла, увидела безобразие, прекратила его. Точка! А что касается обычных энергетов, то все просто - потомки шаманов, экстрасенсов, предсказателей, интуитов, прошедших, через подпространство. Очень-очень древняя одномоментная мутация на Праматери, о которой давно забыли в силу несовершенства хранения информации. Или Предтечи наследили в те же древние времена. Проявления в потомстве идут со средней частотой один раз на два поколения. Последние триста лет - немного чаще - рода пересекаются, со старшими метриками взаимодействие теснее. Ну, и наша скромная медицинская помощь, конечно.
   Роза замолчала, явно давая мне возможность переварить информацию.
   - Что там у нас дальше? - Я пошевелил отогнутыми пальцами, сделав "идет коза рогатая".
   - Третье. - У "козы" появился третий рог, а Роза вздохнула. - Мы со Свеллой накосячили с тобой. Тут уж мы сами виноваты. Прости. План был идеален в деталях, но глуп по сути. К счастью, Касси озадачила твоей проверкой меня, а не кого-то другого. Ну, я, конечно, твоих предков проверила, но Касси уверена, что ты - Танилалу. Но это не страшно, так как реальные Танилалу тоже без энергетов в предках.
   - Так меня что, на разведение хотят взять?
   Вроде и не пьяный уже был, а почувствовал, как закипаю. Роза тоже почувствовала. Потянула к скамейке. Видимо, будет пытаться успокоить меня исконно женскими методами, безотказными в своей безжалостной физиологичности. Ну-ну...
   Роза усадила меня на краешек скамейки, сама улеглась и пристроила голову у меня на коленях, завладела обеими руками и объяснила:
   - Штормит. И не надо фыркать - посмотри на бутылку и посмотри на меня - много ли девушке надо? А антидоты использовать после такого вина - это ж кощунственно!
   Ага, и такая вся доверчивая и беззащитная, на коленях ластится, как кошка. Уж не знаю названия всех инстинктов, на которые она сейчас пытается воздействовать, но воздействие, следует признать, действенное. Хоть убей, не могу на нее нормально разозлиться! А надо бы!
   - Сейчас договоришься до того, что это я виноват, опоив наивную девчушку...
   - А что, не так?
   - ... двухсот шестидесяти лет от роду.
   Принцесса поперхнулась от неожиданности... Ну, очень сильно надеюсь, что это для нее было неожиданностью. А так с нее станется разыграть удивление, чтобы польстить самолюбию юнца (ну, а как ей еще ко мне относиться, как не к юнцу?)
   - Жестоко. - Вздохнула она.
   - Правильно ли я понимаю. Ты отправляешь человека, потенциально способного переплюнуть Ее Величество в великом деле разрушения планет, к инсургентам. Так?
   - Да сдались вам эти планеты?! Ну, грохнула Касси пяток ненаселенных планет и астероидов - такую проблему из этого сделали...
   - Ненаселенных?! 4770 год опустим - на Ио-Йон-981, судя по всему, была только база флота повстанцев. А 4692 год? Планета Храмкон-2. Три миллиарда людей - тю-тю!
   - Взрыв в лаборатории по разработке планетарного оружия. - Мгновенно ответила Роза. - Лаборатория работала под крышей системной администрации. Кстати, эти исследования запрещены во всей Империи. Имперский Флот как раз прибыл разбираться с козлами. Скорее всего, диверсия. Но не наша - я тогда уже ИМСЛУКОНом рулила - я бы знала. Касси, между прочим, тогда даже Реала не покидала - и это легко проверить - молва все свалила на Ириссан, командующую Флотом...
   - Ну, значит...
   - Не значит! - Рявкнула "кошка" на моих коленях и вонзила когти в бедро. - Ириссан специализируется на органике! На ор-га-ни-ке! Еще раз для особо одаренных - НИКТО в Императорской семье не умеет разрушать планеты до состояния пыли! Никто! Устроить множественные разрывы границы Мохо - да! Испепелить органику на поверхности континента - да! Устроить очаги разного давления в атмосфере - да. Положить всю электронику на планете - всегда пожалуйста! Но не расхерачить планету на куски, устроив реакцию в Ядре!
   Она стала размахивать одной рукой, едва не задев меня по носу. А я почему-то был совершенно спокоен. Ведь абсолютно ясно, что мне устраивают контролируемую истерику.
   - Я тебе сама скажу! 4534 год. Вот о чем надо было тебе вспомнить! Планета Йодль-1. Конфликт между нижне-юго-восточным и нижне-восточным секторами. Девять миллиардов людей. Вот тогда и было это твое тю-тю! Это была единственная разрушенная мамой планета с мирным населением! Единственная! Все остальное - космические булыжники и базы с комбатантами! После этого - ни-ни!
   Я сам не заметил, когда стал успокаивающе гладить ее по голове. Волосы у нее изумительные - шелковые, мягкие. С трудом усмирил инстинктивные движения ладони и убрал свободную руку на спинку скамейки.
   - Мне кажется, или ты мне только что государственный секрет выболтала?
   - Да ни хера! - Уже без особого запала ответила она. - Общедоступная информация, погребенная под мегатоннами спекуляций и страшилок. Просто людям нравится себя пугать. "А-а-а, мы все умрем! Как страшно жить!". А кому-то нужно подтверждение, что Касси - это ого-го! А кто ее не алё - тому она а-та-та! - Роза помолчала и, двинув головой, буркнула. - Ты это... гладь! Приятно.
   - Вернемся к вопросу...
   - Вернемся. - Кивнула она. - Да, я отправляю тебя к гхаргу в задницу. Твои способности энергета меня волнуют только в плане способности выполнить задание. В плане угрозы имперской безопасности твои способности меня не пугают - во-первых, они в зачаточном состоянии, во-вторых, даже если ты их разовьешь, тебе хватит ума не разрушать планеты. Я тебя знаю.
   Голос ее стал жестким, и моя ладонь сама отдернулась от ее волос, как от горячего утюга. Она тут же смягчилась:
   - Э-э-э, гладь... пожалуйста. Приятно ж. - Она снова зажмурилась. - Планеты по собственной блажи ты разрушать не будешь, шантажировать тебя нечем... особенно, сейчас - даже если будут угрожать жизнью кого-то из ан-Солано - для тебя жизнь родственников, о которых ты забыл, равнозначна жизни людей, которых придется массово убить. Звучит жестоко, согласна... Но, сам посуди, ты идеальная кандидатура для владения этим... этой способностью. Согласен?
   - Об этом я подумаю завтра... Как ты себе, вообще, все это представляешь? Как я найду корабль? Память-то по нулям. Или думаешь, что я все-таки что-то помню, но зажал информацию?
   - Вероятность этого я не исключаю. Да и не имею права исключать. Но вероятность такая представляется мне крайне низкой.
   - Ну и? Смысл? Если я, такой из себя ценный, то какой смысл рисковать?
   - Ну, свою ценность ты не переоценивай, Кей! - Хмыкнула она. - Честно скажу, что в этой операции ставка будет делаться не только на тебя. И не столько на тебя. Система, в которой сейчас находится рейдер, уже известна, агентурная сеть по нему работает, Имперский Флот и флот СНАДАК проводят маневры, "теряя" то один корабль, то два, то три - таким образом, формируется ударный кулак карательного флота...
   - Ты так и не ответила. Какой смысл меня куда-то отправлять?
   Роза приподнялась, заглянула в глаза (ее глаза ощутимо "плыли"), хмыкнула и улеглась обратно:
   - Развеешься, жирок нагуляешь, зубки поточишь. - Ответила она. - Надоест гулять - возвращайся. Ты, кстати, кого больше хочешь - мальчика или девочку?
   - Не понял...
   - Ну, ты же знаешь, что я в медицине - дока. Вот я кое-что твое законсервировала... - Она похлопала себя по животу (звук, будто по доске постучали). - На черный день. Так что, как только изъявишь желание - я всегда готовая...даже без твоего непосредственного, так сказать, участия.
   Вот же... Просто слов нет! Даже "стерва" - это как-то... мелковато, что ли.
   - У нас - час остался. Трахать ты меня точно не будешь - типа, я наказана. Да? Так что сейчас сядет челнок, который доставит тебя на одну из тренировочных баз Контроля... Кстати, там один из инструкторов - твой знакомый. Хороший знакомый - младший контролер Чигар Чио.
   - А этот... как его... Гильяр Имзон? - А что мне оставалось, как не поддерживать разговор, получая информацию?
   - А ты меня больше гладить не будешь?
   - Ты типа наказана.
   Она печально вздохнула:
   - Когда мой собственный сотрудник превратно понимает устав и не слышит доводов разума, это не есть хорошо. А когда он начинает мне угрожать обратиться напрямую к Императрице, грозя сорвать трехлетнюю операцию - это, вообще, ни в какие ворота. Старший контролер Гильвар Имзон упал с лестницы, свернул себе шею...
   - Земля - пухом. - Равнодушно ответил я. На судьбу старшего контроллера Имзона мне было чихать.
   - Земля? Пухом? - Роза недоуменно повернула голову. - А-а-а... понятно. У нас говорят "Звезды - одеялом". В землю мертвецов давно уже не хоронят. Кремация - наше все. "Земля - пухом". - Задумчиво повторила она. - Ну, да - земля - пухом. Но он жив - лежит в одной из клиник в коме. Как операция завершится - приведем в сознание, и пусть бежит жаловаться, кому хочет. Не буду ж я собственных сотрудников мочить... просто так, без веских оснований.
   Какие мы хорошие и положительные. Планеты с мирным населением больше не взрываем, своих сотрудников без веских причин не убиваем... Залетных попаданцев с возможностями планетарного оружия погулять отпускаем, корабли им обещаем.
   - И где же сейчас рейдер?
   - Да есть одна организация в населенных системах Туманности Красной Линзы. Корпорация "Ожерелье звезд Линзы". Добыча полезных ископаемых, контрабанда высокотехнологичных ресурсов в Линзу... а еще воровство, разбой и пиратство. Тебе понравится. Они не смогли расковырять регенератор и сейчас ведут переговоры о его продаже. А знаешь, почему не смогли? Последний пилот поставил его на самоуничтожение. Да так хитро, что без его биометрики извлечь регенератор без повреждений нереально. Особенно, с жалкими ресурсами "Ожерелья...". Не зря три года натаскивали. Вернешься - расскажешь. Под бутылочку "Гордости Солано"... Кстати, со старшей сестрой познакомишь? Мы точно найдем общий язык!
   - Только этого не хватало! - прошептал я.
   - Агась! Мы летим на Солано. Знакомиться с родителями. Ты же с моей мамой уже знаком, теперь моя очередь. Нет, если хочешь, можешь оставаться - Альер будет рада тебя видеть.
   - Думаю, после тебя мне никакая женщина не страшна!
   - Это точно! Я п'рсто супер! Только, я бы на твоем месте побер'глась бы - мой флот уже четыре часа ее на планету не пускает - она, поди, озверела совсем.
   - Этой-то что от меня надо?!
   - Трудно сказать. - Растрепанная девушка с некоторым трудом оторвала щеку от моих колен и села на скамейке, слегка пошатываясь. - Одно могу сказать тебе точно. В ближайшее время она не собирается ни предоставлять тебе свободу, ни восстанавливать твои навыки пилота, ни, тем более, давать тебе возможность обзавестись собственным кораблем. Молодая еще, глупая. Не понимает, что мужчин надо время от времени отпускать погулять... Парадоксально, но в этом случае они никуда не убегут... или убегут не так быстро... или не так далеко.
   - Знание предмета... ощущается.
   - Ну, дык! - Она прищурилась на меня и, подвинувшись вплотную, горячо зашептала в ухо. - А на Солано - наша тренировочная база... и интенсивные курсы экстремального пилотажа... м-р-р-межсистемников...
   - А еще меня там женить собрались...
   - Так ты согласен! - радостно воскликнула она.
   - Нет, разумеется. - Я пожал плечами. - Единственное, из-за чего я полечу на Солано - курсы пилотажа... если ты меня не обманываешь.
   - М-м-м... - Она серьезно задумалась. - Назови хотя бы один случай, когда я тебя обманывала.
   - Дай подумать... Когда выдавала себя за медсестру?
   - Формально, моя должность в клинике - медсестра. Как-то не было надобности поднимать меня по иерархической лестнице - мои... рекомендации и так неукоснительнто выполнялись. Всеми до главврача. Другие случаи моего вранья?
   Я всерьез задумался, но сходу подтвержденных случаев прямого вранья вспомнить не смог. Недоговаривала, да. Но, кажется, не врала.
   - Я тебе никогда не врала, Кей. Чего-то не говорила, но я столько знаю, что если начну все рассказывать...
   - Ты такая честная?
   - Нет, разумеется! Я часто говорю неправду. И в интересах дела, и в собственных интересах. Тебе - не вру. Это может повредить нашему долговременному сотрудничеству.
  
   +++
  
   - Флотилия ИМСЛУКОН сняла блокаду, Ваше Высочество. - Доложил дежурный. - Покидает систему. Векторы выхода на финишные точки разнонаправленные.
   - Сколько вымпелов во флотилии?
   - Семьдесят восемь, Ваше Высочество!
   - Первое. Преследование не вести - точки выхода, наверняка, не будут конечными точками маршрутов. Второе. Провести поисковые мероприятия на Конгере-4 - вдруг ЕМУ хватило мозгов отказаться... что б эта коза ему не предлагала.
   - Есть!
   - Вар Клементин! Количество вымпелов в сформированной по моему приказу группе?
   - Девять вымпелов, Ваше Высочество!
   - Утройте.
  
   +++
  
   Как положено настоящему попаданцу (уж простите), я висел в сияющей звездной Пустоте. Висел вместе со звездной сияющей "пылью". И вместе с корветом ИМСЛУКОН "Прекрасная Царица Шали". Но последнее - умозрительно - самого корвета на проекции Галактики, к счастью, не было.
   В гостевых каютах была мощнейшая иллюзион-система, не чета тем, что устанавливались в межсистемных "электричках". Иллюзия полета была полной - я сумел найти настройки управления силой тяжести в каютах и прикрутил ее почти до нуля.
   Увы, но на этот раз вид космоса не вызывал ни восхищения, ни умиротворения... Отчего-то мои проблемы не пожелали забываться, а продолжали грызть многострадальное подсознание.
   И мысли. Мысли лезли в голову исключительно нерадостные.
   Одно было понятно. Зачем-то Роза хочет отправить меня в мятежную Красную Линзу. А если принять за аксиому, что она мне не врет (кстати, вполне допускаю и такое - они ж играются, а играть надо по правилам, тогда удовольствие от выигрыша будет полнее), то еще хочет посадить меня на корабль-межсистемник с практически неисчерпаемым ресурсом ДСП, осчастливив перед этим координатами Земли. Зачем? Проследить за кораблем - не имеет смысла - координаты-то у них, оказывается, уже есть. Следовательно... ответ только один - им надо узнать, что мне нужно на Земле.
   "Шантажировать тебя нечем".
   Именно. А стоит принцесскам добраться до моей дочери, и рычаг управления они получат безотказный - за Лягушонка я и десяток планет разнесу... если, конечно, вообще научусь ЭТО делать.
   Переиграть интриганок вряд ли получится - не моя весовая категория. Отказаться от полета на Землю? Тогда они начнут рыть сами. И? Что они там нароют? Да ничего - мою личность до переноса они установить не смогут. Никак.
   Хорошо, отказываемся от полета на Землю, отказываемся от возможности помочь родителям со здоровьем. Цель змеюк не достигнута - меня по-прежнему нечем шантажировать. И? Их дальнейшие действия? Как один из вариантов - продолжаются попытки Розы контролировать меня через создание совместной семьи.
   "- Хм, а действительно, кого бы я хотел от Розы - мальчика или девочку?
   - Неведомую зверушку, мать твою! Рассуждаешь, как влюбленная засерательница бложиков! Этот ребенок автоматически станет манипулятором управления в цепких лапках Розы!
   - А вот и не факт, дружище! Отцы не обязательно привязываются к детям. И такие опытные тетки должны это понимать.
   - Но рисковать ребенком...
   - Да успокойся ты! Не собираюсь я с Розой детишек стругать.
   - Ну, судя по всему, мои намерения не имеют значения. Современным медицинским технологиям твоего согласия или несогласия не требуется. Чик - и ты папа. Страшный мир... для мужиков.
   - Э, нет. Розе нужен ребенок от меня, полученный не только с моего согласия, но и при моем искреннем желании! А иначе все теряет смысл!
   - Стоп! Знаю! Знаю, как и на Земле побывать, и не подставить Лягушонка под внимание императорских кобр! Знаю!
   - Хм... довольно рискованная идея. Ладно, утверждено!"
  
   +++
  
   - Договорилась?
   - Агась.
   - Давила?
   - Пугала. Слегонца. Попугивала.
   - Врала много?
   - Ни слова.
   - А мне?
   - Аналогично. Как там Альер? Сильно обиделась?
   - Вообще-то, нет. Ни капли. Она упирала на недопустимость подобных отношений в высших эшелонах власти. Она права. Но была совершенно спокойна, будто иного и не ожидала.
   - С ней я тоже договорюсь.
   - А куда ж ты денешься. Куда сейчас? Солано?
   - Агась.
   - Сувенир не забудь.
  
   Глава 3
  
   Я посмотрел на девушку, вышедшую из медотсека. Весь перелет в систему Солано она провела в нем, не вылезая... потому что антидот после "замечательного вина" надо принимать вовремя. А две бутылки на ее невеликий организм и без антидота - это, все-таки перебор. С другой стороны, я был избавлен от лицезрения зеленокожей соплеменницы Халка, стонущей о болящей голове и тошноте - женское нытье меня всегда выматывало. Тем более в исполнении всяких принцесс.
   - Нарушаем, вар генерал-фельдмаршал Империи? - Я кивнул на ее мундир. - Почему форма не по уставу?
   Роза не замедлила покрутиться передо мной, демонстрируя черный мундир СНАДАК с нашивками лейтенанта... туфли, как и ожидалось, тоже были не по уставу - черные на длинных иглоподобных шпильках. Звонко щелкающие.
   Хороша, зараза! Укоротить ей волосы и добавить в прическу немного художественного беспорядка, и будет похожа на эту... которая молниями швырялась в "Людях-Икс"... или она там локальные антициклоны устраивала?
   - А вам разве не доложили, вар младший лейтенант? Розали ни-Ровено ан-Кадагри имеет звание лейтенанта СНАДАК. Еще со времен стажировки у Свеллы... да так и осталось... даже за выслугу не давали, жмоты!
   - ... и поднимать не стали, потому что тебя и так все слушаются, да?
   - Ни-ни... это ж военные! Сапоги! У них так нельзя! Будь ты хоть Императрица, но если званием не вышла, то идешь по дальней орбите. Просто долго я в СНАДАК не задержалась.
   - Во Флоте у тебя тоже есть звание?
   - Агась! Коммандер! Начальник поста электронно-информационной разведки и противодействия на кораблях не ниже второго ранга!
   - Круто. Каблучки... миленькие. Трансформы?
   - Не-не-не! - Она сделала несколько танцевальных па, звонко выщелкивая по палубе настоящие искорки, как от бенгальского огня. - Натуральные! Настоящие! От дизайнера Олучи Вертино... Ах, да, тебе это ни о чем. Темнота ты соланская! Мужчины, что с вас взять! Совсем не цените прекрасного!
   Кора в черно-красном мундире коммодора (ого!) ИМСЛУКОН, приведшая меня сюда перед стыковкой с орбитальной станцией над Солано, согласно кивнула. И тут же под моим взглядом с независимым видом переместилась за спину начальницы.
   - Ну-ну... - Небрежно бросил я и поторопился перевести разговор на другую тему. - Как себя чувствует лучший в Империи специалист по медицине?
   - Вау... а ты беспокоишься? - Она прильнула ко мне.
   - Вар лейтенант. Вы, конечно, старше меня по званию, но я вынужден вам напомнить о недопустимости неуставных отношений на борту боевого корвета ИМСЛУКОН!
   Большие глаза искреннего удивления (не ожидала) - это бесценно.
   - Вау! - Эдак задумчиво-оценивающе.
  
   +++
  
   Цветов, оркестра и красной дорожки не было. Торжественных речей - тоже.
   Верхушка ан-Солано присутствовала на орбитальной станции в полном составе. Отец, мать... а заодно дедушки, бабушки, дяди и тети различных степеней родства. И - сам патриарх-владелец компании "ан-Солано-Дейтан" Сиам-Восьмой ан-Солано. Обычный такой 180-летний соланец. Среднего (для соланца) роста, худощавый, как все соланцы, с полностью белой шевелюрой, белыми усами и белой бородкой... под Джека-Воробья... простите, под капитана, капитана Джека-Воробья.
   В качестве исключения (и учитывая семейную принадлежность виновника торжества, затащившего на планету саму младшую дочь Императрицы) присутствовали сестры Кейдана ан-Солано. Правда, без мужей и женихов. Ну, да - последнее было бы уже слишком кучеряво.
   Как я и ожидал, никаких бормотаний на тему радости, счастья и оказанной чести (и - хвала звездам! - приятных сюрпризов) не было. Мы ж соланцы - солидные торговцы дейтаном. Нам не до помпезности и показухи - мы тут, понимаешь, бизнес делаем.
   Меня отечески (а самое главное - молча!) обнимали за плечи, держались за ручку Розы (тоже молча, но с очень добрыми отеческими и материнскими улыбками), которая тут же коварно юркнула мне за спину, выставив меня на передний рубеж (впрочем, вполне в духе соланских патриархальных обычаев... ну, и чтобы юнец чувствовал себя уверенней и не тушевался), и передавали эстафету следующему по занимаемой должности представителю Правления Корпорации "ан-Солано" для такого же молчаливого облапывания не обманувшего ожиданий молодого поколения. Родители закономерно оказались последними в процессе этих обнимашек.
   Ну, другими словами, нас сейчас встречало планетарное... даже, скорее, системное правительство за вычетом немногочисленных чиновников других семей. Те пролетали - визит был обставлен в режиме секретности.
   Было видно, что Роза приятно удивлена отсутствием помпезности и нарочитой тишиной встречи. Присутствующие радостно улыбались, но переговаривались даже не вполголоса, а исключительно шепотом. Никаких журналистов, никаких протоколов. Могу ее понять - подобные церемонии должны были нехило достать за сотни лет. Вон, как Кассиопея морщилась, когда я пытался какие-то церемонии развести.
   - А это так принято? - Шепнула она тихонько. - Стыдно сказать, но я на Солано еще не была.
   - Если б меня встречали только женщины, все было бы наоборот. - Шепнул я. - Визг стоял бы - до срабатывания аварийных систем "орбиталки".
   - А что дальше по плану?
   Я усмехнулся - Розу ждал не самый приятный момент путешествия.
   - Дальше - торжественное вкушение пищи в пустыне. Хотя я бы предпочел скорейшее начало занятий по пилотированию.
   - Мы же должны уважить всех этих людей, собравшихся ради нас и бросивших ради этого все свои дела! - Роза помолчала и задумчиво добавила. - Мне не нравится твоя улыбка, Кей.
   - Прости, золотце, я всегда так улыбаюсь, когда у меня хорошее настроение. Ты имеешь что-то против моего хорошего настроения?
   - Ни-ни-ни! На самом деле - очень милая улыбка. Делает тебя таким мужественным и сексуальным!
  
   +++
  
   "Клей, сестренка! Найдешь натуральные ботинки до начала пьянки? Под размер лапок вот этой милой девушки.
   - В смысле? Какие ботинки? Зачем? (пауза) Мать моя Пустыня! Они у нее что... настоящие?!
   - Ага. :))))
   - Во дает! Если б она не шла за твоим посохом - я бы высказалась по поводу всяких инопланетников, нигхарга неприспособленных к Пустыне! Найду, конечно... только надо под черный костюм, да? Можно, я маму озадачу?
   - Ни-ни-ни! Мама сразу пыль поднимет, и нам не будет никакого ветерка! :((((
   - Ясно: ты с Розой не до конца еще помирился, да? Ща все будет! :))))"
  
   +++
  
   - Кей, мне ноги печет! - Пожаловалась Роза мне на ухо. - Сильно!
   Еще бы ей их не пекло! Мы сейчас в открытой Пустыне в шестистах километрах от ближайшего города. Температура воздуха - под полтинник. Конечно, для застолья приготовили тент с включенным микроклиматом, опускающим температуру до комфортных двадцати пяти. И это - очешуеть, какая честь, учитывая резко отрицательное отношение соланцев к использованию климатических установок вне закрытых помещений.
   Но к этому уютному оазису прохладного воздуха нужно еще пройти. Пятьдесят метров. По раскаленному песку. В изящных туфельках какого-то там крутого дизайнера. На тонкой-тонкой шпильке. Хорошо, сверху нас прикрывает трехметровый летающий диск-светофильтр, не дающий прямым солнечным лучам зажарить нас в нашей черной форме СНАДАК. Но на температуру песка это не влияет ни капли!
   - Если хочешь, могу донести тебя на руках.
   - А это будет... нормально? У вас, соланцев, я слышала шаг влево - нарушение традиций, шаг вправо - жестокое оскорбление. Сразу за ножи хватаетесь, горячие соланские парни!
   - Ну, женщинам и детям многое прощается! - Я подхватил Розу на руки и пошел к тенту под тихие шепотки за спиной. - А на руках женщин таскать, это вполне...
  
   +++
  
   "- Братан! Это было гениально!
   - В смысле?
   - Это был просто гроссмейстерский ход, братан! Так четко заявить права на женщину и, одновременно, сделать ей предложение! А ты уверен, что она поймет намек? Она ж - темная инопланетка!
   - Что-то я не догоняю, Клей.
   - Ну, Кей... это же старый-старый обычай: жених тягает невесту на руках всю свадебную церемонию до самой супружеской спальни. Сейчас-то отказались - очень уж это неудобно... Но ты - гений! Такая интрига с туфлями получилась! Ты у меня самый-самый! Кстати, ботинки я нашла. Хорошие. От дистикомба."
   "- Хм! Довольно смело, сын - она все-таки принцесса, а не обычная девушка. Ты уверен, что это допустимо в отношении августейшей особы? Но мы тебя поняли! Надеюсь, ты понимаешь всю полноту ответственности и..."
   "- Ах, сынок! Каким же решительным мальчиком ты вырос! Тебе удобно ее нести? Не тяжело?"
   "- Эй, малой! А как же мнение старшей сестры? Уже не интересует, что ли?!
   - Не слушай ее, Кей! Мнение средней сестры тоже чего-то стоит! Я не возражаю! Тихой вам Пустыни!"
  
   +++
  
   - Ты чего застыл? - Настороженно спросила Роза, удобно устроившись у меня на руках. - Не вздумай ставить меня на песок - у меня ж ожоги будут!
   Я все-таки двинулся вперед, благо, до тента было уже рукой подать.
   - Кей... а почему ты не улыбаешься... ну, так, как ты улыбаешься, когда у тебя хорошее настроение?
   - С туфлями твоя идея была?
   - Ну, да, моя. Кто ж знал, что мы сразу в пустыню двинем. Я-то, наивная, думала, сейчас торжественная встреча будет, уже речь заготовила, потом нам дадут время отдохнуть с дороги... оставят нас наедине в покоях с большой-большой кроватью...
   - Мне кажется, твоя старшая сестра что-то не то у вас, женщин, прикрутила. Или не так. Напортачила, проще говоря - вы теперь совсем головой не думаете... если до этого вообще ею пользовались.
   - Смотри, не ляпни такого какой-нибудь другой женщине - глаза выцарапает. Мне - можно. Я терпимая, понимающая и отходчивая!
   Хм, кажется, пронесло. С другой стороны, ее сейчас перехватят мама с сестрами. Уж они-то не упустят случая просветить Ее Высочество по поводу некоторых соланских обычаев.
   Я сгрузил Розу под тентом, и она осторожно прошлась по мягкому настилу. Несколько раз притопнула ногой и удовлетворенно заулыбалась.
   - Клей тебе уже ботинки нашла. - Сообщил я. - Не волнуйся - она говорит, что под мундир хорошо пойдут. И еще... - Я поколебался. - На всякий случай. То, что я тебя сейчас носил на руках - ничего не значит! Обратно своими ножками пойдешь!
   - Жаль. А мне понравилось. Погоди, а что это должно значить? Какой-то обычай? Когда мужчина носит женщину на руках? Какой? Ну, скажи, Кей? Скажи!
   От необходимости отвечать, меня избавили остальные прибывшие к столу.
  
   +++
  
   Разговор происходил после возвращения из пустыни в комплексе Драгона ан-Солано. Розе прислали сообщение о готовности к встрече, когда она находилась буквально в двух шагах от порога спальни, в которую уже завалился Кейдан. Ругнувшись и услышав из спальни тихий смешок, она отправилась на встречу с родителями Кейдана.
   Встречали ее на девятнадцатом этаже в небольшом уютном кабинете с огромным окном во всю стену, выходящим в городской парк. В кабинете были только Драгон и Квелли. Под потолком уже крутился подавитель.
   При ее появлении чета встала и поклонилась. Драгон прокашлялся:
   - Отправляя приглашение, мы не думали, что вы прибудете столь скоро, Ваше Высочество.
   - Мы вовсе не хотели помешать вашему общению... наедине. - Добавила с раскаянием в голосе Квелли. - Прошу нас простить, Ваше Высочество!
   Розали еще раз ругнулась. Мысленно на этот раз.
   - Удовольствия подождут. Дело - прежде всего, вары!
   - О! Слова настоящего соланца! - покивал Драгон.
   - С вашего позволения, вары, - Роза показала на крутящийся над головами подавитель. - Я заменю его на более продвинутую модель.
   И показала свой шар. Драгон кивнул, и подавитель из-под потолка, втянув иголки-эффекторы, рухнул вниз, без стука коснулся ковра и укатился куда-то под стол.
   Розали активировала свой подавитель и выложила на стол папку.
   Драгон ан-Солано рассматривал обычную кожаную папку с небольшой сшивкой самых обычных бумажных документов:
   - Давненько не видел такой древности!
   Он подошел к столу, хотел вызвать кресла для всех присутствующих, но недоуменно огляделся.
   В очередной раз мысленно выругавшись, Розали перехватила управление сервис-системой кабинета.
   - Однако! - Драгон поднял брови, когда перед столом вспухли три кресла.
   - Великолепно! - Поддержала его жена. - Вы с такой легкостью перехватили управление, Ваше Высочество! Дорогой! Наши системы безопасности нуждаются в срочной модернизации! Дорогой?
   Драгон не слушал. Он с сосредоточенным видом изучал содержимое папки.
   - Мужчины. - Квелли покачала головой. - Как залипнут на чем-нибудь интересном, ревуном не дозовешься! Может быть, напитков, Ваше Высочество? После такого застолья и жара Пустыни - самое то выпить какого-нибудь горячего отвара!
   - Я видела, у вас есть зеленый соланский чиар, варра ан-Солано... - Роза с досадой покосилась в сторону встроенного бара.
   - Хм... да. - Квелли посмотрела туда же примерно с тем же выражением. - Есть, разумеется. Вынуждена попросить Ваше Высочество оказать мне некоторую помощь - сама я, боюсь, сейчас не смогу приготовить даже кипятка.
  
   +++
  
   - Ну, мы ни минуты и не сомневались! - Драгон передал папку супруге. - То послание, которое... могло бы заставить нас... сомневаться... было прислано Вашим Высочеством?
   - Совершенно верно, вар ан-Солано! - Кивнула принцесса, с наслаждением вдыхая аромат отвара. - Я решила подготовить вас к этой (кивок на папку) информации.
   - Это было несколько рискованно, Ваше Высочество. И называйте меня Драгон. И, наверно, нам стоит перейти на "ты" - перед торжественным ужином сынок, кажется, вполне определенно показал свои намерения в вашем отношении.
   - Э... простите... прости, Драгон? Боюсь, насчет намерений я не совсем поняла.
   - На Солано мужчины носят на руках своих жен, невест, детей и матерей, Розали. - Рассеянно объяснила Квелли, не отрываясь от чтения бумаг. - Не знала?
   - Вау! - Розали широко заулыбалась. - Тогда можете называть меня Розой. В силу этих самых намерений.
   - Эти бумаги ничего не меняют, Роза. - Квелли аккуратно вернула закрытую папку на стол. - Мы и так не собирались ничего предпринимать - Кейдан не дал ни одного повода сомневаться в себе!
   - Кроме того, - Подхватил Драгон. - У Ее Величества нет более преданных подданных, чем наша семья! Ан-Солано, как никто другой на Солано, понимает, что такое государственная необходимость и что такое имперская безопасность!
   - Мне очень приятно это слышать, - Розали с готовностью подхватила предложенный тон беседы... плавно перешедшей в переговоры. - И как дочери Ее Величества, и как гражданке Великой Тысячезвездной... и как будущей, надеюсь, соланке. Думаю, нам стоит обговорить некоторые детали?
   - С удовольствием! Непременно! - Почти хором согласилась чета ан-Солано.
  
   +++
  
   Думаю, со мной согласятся все: нет более паршивого момента вытаскивания из постели, чем сладостные мгновения плавного сползания сознания из состояния полусна в собственно сон. Ну, есть еще некоторые моменты, случающиеся при неодиночном нахождении в постели, но мы их рассматривать не будем - не те вводные.
   Три фурии выбрали именно этот момент, чтобы ворваться в покои Кейдана ан-Солано. Сладко засыпающий Кейдан был безжалостно растолкан, принужден к скоростному включению "чего-нибудь более приличному, чем эти трусы весёленькой расцветочки с похабным рисуночком!"
   После этого я был подвергнут перекрестному экспресс-допросу:
   - Как ты посмел утаить ЕЕ от нас?! А вы давно уже...? Как ты посмел с НЕЙ поссориться?! Ты собираешься с НЕЙ мириться? А когда ты вручишь ЕЙ ее посох? ("вот, правильно - нечего ей с моим посохом ходить... пусть со своим ходит") А вы детей сразу начнете делать или повремените? А как ОНА предпочитает - сверху или снизу? (за этот вопрос Клей тут же получила два легких подзатыльника от меня и от Чайки) КАК ТЫ ПОСМЕЛ УТАИТЬ ЭТО ОТ НАС?! Мы же твои сестры! Мы же тебя очень-очень любим! Неужели ты мог подумать, что мы будем против?! ("А куда вы денетесь, если старшее поколение прикажет?")
   - Кофе мне, женщины! Как на вас, вообще, мужчины зарятся с такими-то замашками! Никакого понятия о приличиях!
   Сестры ненатурально заойкали, столь же ненатурально заизвинялись, и чашка с ароматным напитком материализовалась у меня в руках уже через тридцать секунд. Кофе. Почти земной. Только вкуснее.
   Глоток. Блаженство.
   Глоток. Сказка.
   Глоток. М-м-м... Кайф! Просто кайф!
   - Лирика... - Я посмотрел на среднюю сестру. - Я слышал, ты порвала с... этим? Как ты?
   - Ой, да нормально все, Кей! - Махнула та рукой.
   Сестры за компанию вооружились кружками различных размеров и сейчас с наслаждением вдыхали аромат соланского кофе, довольно жмурясь и улыбаясь.
   - Ты был прав, да не оставит тебя Великий Ветер! Ты знаешь, какой недостойный скандал мне этот урод закатил?! При всех! Никакого чувства собственного достоинства! Слизняк! Фу!
   - Все прошло нормально? Руки не распускал?
   - Попробовал бы он их распустить! - Фыркнула Чайка. - Я своего привела! А Клей этого... как же его...
   - Рамир! - Возмутилась Клей. - Его зовут Рамир!
   - Ах, да, Рамир... Если б рыпнулся - оставили бы в его Пустыне. Без дистикомба! Нет, Кей, он, и правда, слизняком оказался - только орал.
   - Хоть бы по стенке кулаком саданул со злости! - С некоторой обидой добавила Лирика. - Так нет же! Орал, как юбка!
   Женщины. Я их не понимаю. Напрочь.
   - Ты у меня просто супер, Кей! - Клей. - Четко его на белый песок вывел!
   - А с... этой... вы уже общались? - Осторожно спросил я.
   Вообще-то, не должны были успеть. Во время сидения в Пустыне и во время перелета Роза была надежно занята тихими перешептываниями с верхушкой ан-Солано. До нее даже мои родители добраться не успели - "барханы" с легкостью оттерли легковесных родственников от высокопоставленной гостьи. А уж сестры и вовсе тихими скромными мышками прятались на дальней периферии.
   А по прилету Розали с непреклонным выражением на лице, распугавшим окружающих, потребовала у меня отвести ее в мои покои для оказания помощи в совершении всяческих гигиенических процедур с дальней дороги. Совместный душ закончился не по сценарию - недоумевающая девушка была оставлена в ванной одна (под предлогом того, что на Солано берегут воду и не тратят ее на всякие глупости), а я нагло завалился спать... краем уха услышав, как Роза, прошипев что-то на пороге спальни, развернулась и в раздражении покинула помещение.
   - Кейдан! - Чайка веско стукнула ополовиненной чашкой о низкий столик, вокруг которого мы расположились прямо на ковре, заменив кресла горой разнокалиберных подушек. - Нам надо серьезно поговорить!
   - Да? - Я с некоторым сожалением отставил свою кружку. - Слушаю, Чай.
   Кажется, придется потерпеть нравоучения от старшей сестры. Честно говоря, имеет право - старалась, первой родилась. Пусть почувствует себя "Анасико ни-Солано", фольклорным идеалом соланской женщины - старшей сестрой, единолично рулящей огромной семьей при пропавших куда-то родителях.
   - Ты должен с ней помириться! Это не обсуждается! Твоя выходка с обувью... ("Моя?!") Это, конечно, было очень хитро и коварно, но это - не дело, Кей! Она же не просто девушка, которую ты можешь безнаказанно загонять под наши национальные обычаи! Это же Розали ни-Ровено! Она же - государственный человек всеимперского значения!
   - Девочки, хорошие мои. Вам не кажется, что ваши пожелания немного запоздали? Я таки УЖЕ привез ее на Солано. Так что если между нами и есть какие-то разногласия, то они явно несерьезные. "А семейная жизнь без разногласий - ..."
   - "... - как вода без чашки!" - Весело закончила Клей, которой попытка устроить выволочку любимому старшему брату категорически не нравилась.
   После грозного насупливания бровей старшей сестрой Клей мгновенно переместилась за мою спину. Однако, взгляд в сторону Лирики ожидаемой поддержки Чайке не принес - средняя сестра индифферентно смотрела в окно, всем своим видом показывая, что брат как-нибудь сам разберется.
   Оставшись в меньшинстве, Чайка сбавила обороты:
   - Ну, признаю, что мозгов у тебя стало побольше с того момента, как ты в одиночку сбежал в Пустыню.
   - Эй! Это было двенадцать лет назад!
   - Одиннадцать! - Мгновенная реакция Лирики... ну, еще бы - она меня тогда и вытаскивала... кажется, срочно вызванная с очередного свидания в проходящем мимо мобильном Городе-Куполе.
   - Десять! - Припечатала Чайка. - Всего лишь десять лет назад!
   А Чайка тогда Кейдана - воспитывала... четырнадцатилетний сопляк не считался мужчиной, и из всего спектра детских наказаний старшая сестра выбрала самый обидный вариант - тонкой гибкой антенной от радиоприемника по мягким местам для сидения.
   - А почему я не знаю? - Клей. - Сильно попало? - С сочувствием спросила она меня.
   У меня замечательная младшая сестра!
   - У меня спроси! - Многообещающе ответила за меня Лирика. - Я тебе подробно расскажу!
   - А будешь плохо себя вести - и покажу! - Добавила Чайка.
   Да и старшая со средней - ничего так...
  
   +++
  
   Да что же это за гадство-то, а?! Только-только стал засыпать! И тут...
   - Мои дела тут закончены, Кей. - Роза сидела рядом на коленях и перебирала мои волосы.
   Сестры ушли... десять минут назад, кажется. И я, довольный тем, что они довольны (а еще более довольный тем, что они ушли!), завалился пообжиматься с самым дорогим на данный момент существом - подушечкой. Прямо на мягком полу спальни (кстати, очень практично - если вдруг свалился с кровати, то обратно на кровать можно не перебираться).
   - ... и я улетаю. - И такая прямо несчастная-разнесчастная!
   - Ага.
   Я перевернулся на другой бок. И снова стал проваливаться в сон. Как бы не так! Ручка в моих волосах сжалась в кулачок... и ладно б просто так, но между пальцами остались волосы! Мои волосы!
   - Ты ничего не хочешь сказать?
   - Например? - Вздохнул я, снова открывая глаза.
   - Ну, попрощаться. Пожелать счастливого пути... Поцеловать на прощание, в конце концов!
   - Пока. Ветра в спину. Чмоки.
   Тихий вздох.
   - Завтра тебя ждут на местной базе Контроля. Вот координаты и пароль. - Я получил файл, который, разумеется, раскрывать сразу не стал. - Счастливо оставаться. Приятных впечатлений. Чмоки.
   Тихие шаги (по ковровому покрытию моей спальни особо не потопаешь), тихий шелест закрывшейся двери в мои покои.
   На этот раз - несомненный прогресс: электроника моих покоев по-прежнему отзывается на управляющие сигналы, мой ИБК по-прежнему функционирует... а функции организма можно будет проверить в семейной клинике - в случае чего наши специалисты смогут поправить результаты возможной мелкой женской мести не хуже прекрасного доктора СНАДАК Лимарии Квитон (и все-таки, как там она?). Ну, задержусь на пару суток - сама виновата... если она вообще дала себе труд снова что-то со мной сотворить... по своему змеиному обыкновению "ни себе - ни людям".
   Вот только, если я правильно все понимаю, то сейчас мне будет не до сна, потому что...
   Пш-ш-ш (это входная дверь)... Топ-топ-топ (три или четыре легких человека)...
   - Кей! Как ты мог?! У нее глаза были на мокром месте! И не делай вид, что спишь! Ты же обещал, что с ней помиришься (а вот и не правда! Я успешно принял на вооружение замашки императорской семьи и теперь не беру на себя невыполнимых обязательств, так что - неправда!). Мы с ней даже не успели поговорить! Пробежала мимо! Она плакала! Рыдала! И не делай вид, что меня не слышишь! Что?! Она уже улетела?! Ну, все, Кей! Я с тобой больше не разговариваю! Пока не помиришься с Розочкой (оп-па! Когда это они ее так называть стали?)! Слова от меня больше не услышишь!
   Великие звезды, неужели меня сейчас осчастливят и будут МОЛЧАТЬ? Высплюсь, м-м-м...
   Веки снова стали наливаться свинцом.
   - Кей... Кей, ты спишь? Кей, не спи... Кей... Ну, Кей... ну, пожалуйста... Ке-е-е-е-е-ей...
   Да, БЛДЖАРД!!!1
   - Ну?
   Добившись ответной реакции, Чайка заторопилась:
   - Кей, может, свяжешься с ней, а? Помиришься, а? Ну, помирись, Кей! Скажешь, что был не прав? Ну, или просто попроси ее вернуться - это ж ее корабль, ей ничего не стоит вернуться... А хочешь я с ней свяжусь? Или Клей с ней свяжется?
   - Мне имхуется, что брат знает, что делает. - Очень-очень тихо и осторожно (и предварительно перебравшись по другую от меня сторону) заметила Клей.
   Кто-то зарычал. Кто-то через меня перепрыгнул. Кто-то быстро протопал на выход из спальни. Кто-то с визгом вылетел из покоев в коридор.
   Клей, спасибо тебе! Ты настоящее чудо!
   Вот теперь я точно высплюсь!
   - Тихой ночи! - Шепнула Лирика. - Дверь не забудь залочить. Она ж вернется...
   И Лирика у меня просто золото!
   - ... а с Розой все-таки зря поссорился. Помирись обязательно!
   - Кей! Не спать! Немедленно свяжись с Розочкой! Кей! Я же не отстану! Кей!
   Старшая сестра у меня тоже замечательная... но очень уж шумная и боевитая.
  
   Глава 4
  
   - Ну, как? Мне стоит подготовиться к увлекательному чтению декларации о независимости свободного Солано?
   - Все в порядке, мам. Я с ними договорилась. Никаких деклараций не будет - почитай на ночь что-нибудь более увлекательное.
   - Условия?
   - Да никаких условий, мам - быть Соланкой мне даже понравилось - на руках носят, не шумят, не суетятся. И Кей отлично сыграл - никто ничего не заподозрил. А представляешь, ма, он меня отшил! Меня! Отшил! Может, обиделся? За все то хорошее, что я для него сделала! А ведь уже и на ручках меня носил, и подарочки делал, и с семьей жениха и невесты познакомились... Ну, все, думаю, ща я к мамочке побегу благословения просить... и тут - бац! "Пока. Ветра в спину. Чмоки"!
   - Ай, молодец какой! Здоровое чувство самосохранения - уважаю! Ты это... лимончик зажуй, потому что радостное выражение на твоем лице явно не соответствует содержанию этой новости. Или ты и не хотела? А зачем тогда мальчику голову морочила?
   - Ну, так же интереснее! Кусается, сопротивляется, а все равно понимает, что никуда от меня не денется! М-м-м... вкусняшка!
   - Может, чтобы было еще интереснее, мне все-таки отдать команду остальным девочкам? У меня тут в Гвардии полсотни молодых кобылиц копытами бьют, на подвиги рвутся.
   - Ни-ни-ни! Они молодые, глупые - не поймут своего счастья! Не надо! Я сама! Грудью на огневую точку, так сказать!
   - Какие у тебя дальнейшие планы?
   - Я еще поиграюсь с ним, ладно, мам?
   - "Поиграюсь"... Я, вообще-то, не про малыша. С Красной Линзой что? Кто с ней будет "играться"? Опять монитор тяжелого класса "бедная Касси"?
   - Ни-ни! Я совмещу! Чесслово! Одну тебя наедине с этими нехорошими людьми не оставлю!
   - Сувенир мне захватила?
   - Агась! "Гордость Солано". Восемьдесят шестого года!
   - Да ладно! Восемьдесят шестого?! Сколько?
   - Два ящичка! Четыре на четыре. Итого тридцать. Кстати, это Кей порекомендовал.
   - Надо будет его поблагодарить - не забыл о бедной больной женщине. Значит так - ящики ко мне, остальные на месте! В смысле - ящики отправляешь ко мне курьером, а сама можешь дуть на все шесть сторон! И какая-то ерунда у тебя с арифметикой, доченька - должно быть тридцать две бутылки, а не тридцать.
   - А я две бутылочки уже отложила. Чисто для переговоров! И за доставку.
   - Одну. Ты отложила одну бутылку.
   - Одну бутылку, и Альер пролетает с браком. Даже фиктивным. Агась?
   - Одну, и я не разбираюсь, почему Кейлин Танилалу так легко сошел за Кейдана ан-Солано вплоть до идентичности биополей, и что это за выверты генетики такие, из-за которых у родителей Кейлина Танилалу у обоих КАРИЕ глаза. Агась?
   - Кхм-кхм... Да! По рукам! Договорились! Одна бутылочка!
   - Чудно! Чтоб к ужину вино было у меня на Реале. Выполнять! Если привезешь сама - налью тебе бокальчик, так уж и быть. "Гордость Солано" восемьдесят шестого года - подумать только! Ох, порадовали! Ох, порадовали...
   - Пока-пока...
   - Стоять, коза! Проговоришься о вине моему мужу - накажу. Все! Конец связи!
   (После разрыва соединения)
   - Вот же кхаргова отрыжка, откуда она все узнает?! Кора! Кора! Все пропало! Мы все умрем!
   - Ну, это как бы само собой, Ваше Высочество...
   - Мы ведь только одну бутылочку с тобой усидели, да? Ну, скажи, что да! Ну, скажи, Корочка!
   - Как прикажет Ваше Высочество! Да!
   - Ой, мамочки...
  
   +++
  
   Когда мне сообщили, что полеты не начнутся, пока не прибудет мой куратор, я вначале сильно расстроился. Даже подумал, что Роза все-таки нашла способ отомстить строптивому Кейдану ан-Солано и зарубила обучение.
   Однако теоретические занятия и насилие в симуляторах начались в первый же день прилета на Базу ИМСЛУКОН, как только я традиционно оставил зажигалку в своей комнатке в общежитии курсантов. И были эти занятия столь же интенсивными, как занятия на базе СНАДАК на Давитон-1.
   Да и не могли полеты сразу начаться - это ж не книжка, тут по "ахалай-махалай" способности к пилотированию не появляются и, взявшись за манипуляторы управления, многотонную махину даже от земли не оторвешь (потому что вначале надо мастер-ключ вставить, тормоз!).
   Инструкторы, проводившие занятия, пугали тем, что планируется еще сильнее интенсифицировать обучение с помощью различных стимуляторов памяти и реакции. Дескать, приказ у них такой в духе моего Кошмара - "Не жалеть!". Но - только после прибытия куратора. Типа, не могут взять на себя ответственность за мое драгоценное здоровье. Это да - Роза вряд ли в ближайшее время будет пребывать в хорошем настроении.
   А еще инструкторы пугали тем, что стодневный гражданский курс пилотирования будет втиснут в трехдекадную "интенсивку". И это с учетом таких специальных разделов, которые явно гражданские пилоты изучать не должны. Например, "экстремальное пилотирование", "боевое применение" и "тактическая подготовка".
   Остается уповать на пробуждение моторных навыков Кейдана ан-Солано. Эти надежды небеспочвенны - быстрое обучение по "интенсивке" на базе СНАДАК показало, что кое-какие навыки и знания все-таки всплыть могут.
   Так что я не скучал. По базе без дела не слонялся, посторонними делами не занимался, с глупыми вопросами приставал только к тем, кто непосредственно вел занятия, в общей столовой на красивых девушек в форме не глазел, и уж тем более не лез знакомиться, хотя заинтересованные взгляды в свою сторону перехватывал... Ну, да мы знаем, в чем дело - наверняка, слухи по Базе уже гуляют - какая-то беда у них тут, в Империи, с секретностью.
   Мой ИБК в очередной раз отрубили от внешней сети. Видимо это - стандартная процедура для курсантов, тренируемых на подобных базах. Да и не нужен мне был мой ИБК - занимался я исключительно пилотированием, а все материалы по нему были доступны на сервере базы. И, самое главное, я был избавлен от общения с рассвирепевшими родственниками ан-Солано.
   Но от общения с самим Сиамом-Восьмым ан-Солано, которому хватило веса продавить все препоны, меня это не уберегло. Правда, насколько я понял, Сиам-Восьмой хотел прибыть лично, но вот тут обломался. И я выслушивал патриарх-владельца "ан-Солано-Дейтан" дистанционно. В течение десяти минут самый главный ан-Солано мягко и вежливо объяснил мне всю глупость моего поведения, обрисовал ущерб, нанесенный мною политике и экономике ан-Солано, выбил из меня обещание подумать над своим поведением и даже обещание попытаться помириться с девушкой, доведенной мною до слез.
   - Довести принцессу Розали ни-Ровено до слез - такое под силу только Духу Ветра, я так считаю. Попытайся, внучок, теперь уловить дыхание Пустыни и постичь простое правило, проверенное столетиями: женскую легкомысленность мы, мужчины Солано, должны терпеть и принимать так же, как мы терпим и принимаем все невзгоды, которыми испытывает нас Дух Ветра. Кивни! Ай, молодец какой! Значит, ты помиришься с Розали ни-Ровено. Нельзя ссориться с девушками - они не для этого предназначены, я так считаю!
  
   +++
  
   Кошмар вел себя очень пристойно. Первые дни просто хныкал и давил на совесть. Потом - молча сидел рядом и перебирал мои волосы, что-то обиженно мне выговаривая. Но не пытался втянуть меня в дискуссию и не пытался заставить оправдываться, так что я к кошмарным жалобам и не прислушивался, пользуя Кошмар исключительно утилитарно и время от времени, так как усталость присутствовала даже в сновидениях.
  
   +++
  
   Приказ прибыть в третий ангар и представиться своему куратору я получил на шестые сутки пребывания на Базе.
   В третьем ангаре было непривычно людно - народ, на мой взгляд, делал вид, что заняты какими-то важными делами, а на самом деле только имитировали рабочую суету. Мне указали границу безопасной зоны и убедительно попросили никуда не лезть и ничего не трогать. Во избежание.
   Челнок "Кумарин-910", имевший вид двадцатиметрового сильно приплюснутого эллипсоида с заостренным носом с куцым хвостовым и горизонтальным оперением (оперение, как я уже знал, играло у этой модели больше декоративно-эстетическую, чем практическую роль), плавно опустился через раскрывшуюся крышу ангара и завис в метре над полом.
   "Выравнивает давление, анализирует забортную атмосферу" - Определил я, уже что-то понимающий в современном воздухоплавании. - "Ну, и пассажиры отстегиваются от кресел и собирают вещи"
   В боковой части открылся широкий проход, и образовалась небольшая лесенка из отдельных висящих в воздухе без видимой опоры сегментов, по которой на плиты ангара спустился... сюрприз.
   Красивый сюрприз. Роскошный сюрприз. Желанный сюрприз. Сюрприз, затянутый в парадно-выходную форму лейтенанта СНАДАК. Это был всем сюрпризам сюрприз!
   Если это устроила Роза (а она, являясь начальником всей этой "лавочки", не могла об этом не знать), то я ее уже простил, снова ее люблю и когда-нибудь в будущем даже готов на ней жениться. За такой-то сюрприз! И даже готов перед ней извиниться за свое, согласен, не совсем джентльменское поведение! Потому что, "девушки не для этого предназначены"!
   Пытаясь удержаться от глупой улыбки, упорно лезущей на лицо, я подошел к Сюрпризу и прижал кулак к груди:
   - Вар лейтенант! Младший лейтенант СНАДАК, контролер-помощник ИМСЛУКОН Кейдан ан-Солано! Перехожу в ваше распоряжение! Жду приказов!
   - Вольно, вар младший лейтенант! - Радостно улыбался Сюрприз... а потом кинулся мне на шею. - Кейчик!
   - Лима!
   Мой очаровательный доктор, заливаясь счастливым смехом, висела у меня на шее. Думаю, я улыбался так же радостно и, возможно, тоже смеялся. Да плевать!
   Собственно, ничего друг другу мы толком в первые минуты встречи сказать не могли, поскольку упоенно целовались под весьма оторопевшими взглядами присутствующих "контролеров". Ну, допускаю, что зрелище офицера СНАДАК, целующегося с младшим офицером ИМСЛУКОН, вряд ли так распространено в мирах Империи.
   И - вопрос - подпадает ли ЭТО под дисциплинарный поступок? И есть ли тут военная полиция? Или ИМСЛУКОН обеспечивает дисциплину собственными силами, например, какой-нибудь внутренней Инквизицией?
   - Куда нести? - Спросил я, уже находясь у выхода из ангара с доктором на руках.
   - Вообще-то, я должна представиться командованию базы. - Лима устроилась на моих руках поудобнее и уткнулась в мою шею. - Но - подождут. Офицерский корпус три, квартира десять! Выполнять, младший лейтенант!
   Жаль, что территория Базы ИМСЛУКОН обладает экстерриториальностью и на ней не действуют обычаи Солано. Кого-кого, а Лиму я с радостью протащил бы на руках до ближайшего "семейного города" ан-Солано для заключения брака. Правда, во-первых, до него триста кэ-мэ (но можно ведь делать остановки на отдохнуть... и на все остальное), во-вторых, за размолвку с Розой мне устроили семейное аутодафе, отец был в ярости, мама плакала... Так что с получением согласия семьи на мою женитьбу с доктором медслужбы лейтенантом Лимарией Квитон могут быть некоторые трудности...
   С другой стороны, по действующим в Империи законам, разрешение родителей мне и не требуется. Нужно только обоюдное согласие вступающих в брак. Я согласен всеми конечностями, а доктор... ну, никто ее тогда, на Давитоне-1, за язык не тянул, верно?
  
   +++
  
   ЭТО было квинтэссенцией нежности и осторожности. Не знаю, как Лима, а я уже и не надеялся ее снова увидеть. Так что обращался я с доктором, как с хрупкой дорогой вазой - бережно и терпеливо. После феерического финала она даже разрыдалась, тут же спрятав лицо у меня на шее.
   - Я... скучала. - Всхлипнула она, чуть успокоившись. - А ты?
   - Еще как!
   Я поцеловал ее... куда дотянулся, туда и поцеловал (так что простите, парни - без подробностей):
   - Признавайся, Базальт - это твой оперативный псевдоним?
   - Пф! - Она закопалась поглубже в мои руки. - Секретные сведения, Кей! - И тут же. - Да. Еле ноги унесла с Базы. - Хихикнула. - Ты меня просто классически раскалываешь, курсант Кей! Что-то я совсем расклеилась.
   - Побудь расклеенной еще десять минут, Лим. Ты же из СНАДАК, так что на командование ИМСЛУКОН вполне можешь положить... хотя бы на несколько минут. Нет?
   - Где-то так... Скажу, что обустраивалась. Ты... просто помолчи, ладно? А я пока еще... порасклеиваюсь, ладно? Через двадцать минут толкни меня, ладно?
   И снова тихонько заплакала. А я прижимал ее к себе и время от времени шептал что-то бессмысленное.
   Женюсь на Лиме! Ей богу женюсь! Найду этот гхаргов рейдер и женюсь. А даже если не найду - все равно женюсь!
   Змеюкам я нужен, никуда они не денутся - утрутся. Надо будет оплодотворить парочку гадюк из их гадюшника для получения потомства - сделаю. Даже если Касси лично пожелает участвовать в разведении. Доктор мне смешает каких-нибудь микстурок, бумажный пакет на белокурую головку, носом в стенку, и - вперед!
   Тронуть доктора банально побоятся: во-первых, мастер ядов и офицер СНАДАК - это не студентка с Кройгера, во-вторых... я ведь сильно обижусь - парочки планет Империя может и не досчитаться.
   И мало кому удастся повлиять на меня через такую мудрую женщину, как Лима. Агент влияния из нее... никакой, амбиций практически нет - тихонечко фанатеет от ядовитых растений и насекомых в своей лаборатории на заштатной базе СНАДАК и никуда не лезет, обижается на слишком здоровых коллег, которых пому... полечить случая никак не представляется.
   А если даже предположить невероятное и допустить, что на зажигалочке-подарке надо делать не две, а три засечки по количеству принцесс, с которыми я переспал, то - тем более - никаких претензий ни у императорской семьи, ни у моей семьи быть не должно. Роза будет недовольна - ну, да как-нибудь перетопчется. А Альер вообще пролетает. Уж не знаю, что там ей наобещала Ее Величество, но - пролетает.
   Женюсь! Только не сейчас. Сейчас доктор вся на нервах - воспользоваться такой ситуацией с моей стороны будет нечестным... и недальновидным. Хоть и безотказным. Вот успокоится, тогда и поговорим. Серьезно поговорим. Завтра. Или послезавтра. Ну, как с духом соберусь, так сразу и поговорим!
  
   +++
  
   "Сичаки-501". Легкий многоцелевой имперский истребитель. Применение в вакууме и в атмосфере любой агрессивности. Для эффективной работы в атмосфере используются дополнительные энергетические поля-плоскости изменяемой геометрии. Скорость в вакууме... в атмосфере... радиус применения в вакууме... в атмосфере... автономность... вес... габариты... тяговооруженность... номенклатура вооружений...
   Характеристики этого красавца я знал наизусть. И готов был их цитировать в любое время дня и ночи. С выражением.
   Но сейчас ТТХ 26-метрового "кинжала" не имели значения. Потому что он был красив. Чертовски красив. Хищный, стройный. Изумительно функциональный и идеально рациональный. Оружие, рукоять которого жаждет обнять ладонь. Оружие, которым хочется обладать единолично.
   Девушки... да к гхаргу их всех! Потом! Сначала - истребители!
   Наставница по экстремальному пилотажу, старший контролер ИМСЛУКОН Ария Ио, внимательно следившая за моей реакцией, облегченно хохотнула и хлопнула меня по плечу. Ария была выше меня на голову, а габаритами - сравнима с суровыми земными северянками - так что после ее хлопка я чуть не пропахал носом покрытие пола ангара, в котором происходили "смотрины". И смотрины истребителя, и, как я уже догадался, смотрины меня.
   - Нормально! Ты таки трахнешь эту птичку! Или она тебя! Но удовольствие кто-то из вас точно получит - клянусь своей косой!
   Это да. Русая коса у Арии была шикарной - до середины бедра. И толстая, как канат. Несмотря на габариты, многочисленные килограммы моего инструктора были "упакованы" идеально (как и у всех женщин-имперок, впрочем) - идеальный абрис крутого бедра, высокая грудь, скульптурное лицо Афины Паллады. Действительно, богиня войны.
   Казалось бы, впечатление чуть-чуть портит некоторая непропорциональность талии (подозреваю, что это из-за ее чрезмерно развитых мышц брюшного пресса), но на фоне тотальной телесной идеальности эта непропорциональность, напротив, только добавляла Арии... изюминку, что ли.
   А помножить все это на выправку профессионального военного... м-м-м...
   А еще в ее профиле было записано, что ей восемьдесят три, у нее семь замечательных детей, идеальный муж, веселая "сестра", и она счастлива. За инструктора по пилотированию оставалось только порадоваться. А за ее мужа ("начальника", как оказалось, гарема) даже гордость испытать надо: сделать счастливой такую валькирию - это круто!
  
   +++
  
   Прорывов на первом практическом занятии никто не ждал. Их и не было. Во всяком случае - никто их не зафиксировал.
   Шесть предыдущих дней интенсивных занятий не прошли даром. Я знал, куда ложиться, как подключаться к управлению и даже, немного, знал, как взлететь и как приземлиться.
   Поэтому, я дождался, когда Ария плюхнется в правый ложемент спарки пилота, увидел хинты приглашения над левым ложементом и лег, аккуратно пристроив затылок на пластину нейросканера и убедившись, что ладони легли точно на сенсорные панели аварийного пульта. Только после этого отдал команду, и силовые ленты мгновенно захлестнули тело, намертво принайтовив его к ложементу.
   Послышался голос Арии:
   - Подключение пойдет дольше - первый раз и это все-таки настоящий корабль, а не симуляторная стрелялка. Так что не ссы!
   - Есть не ссать!
   - Разрешаю подключиться к управлению, пилот-стажер!
   - Есть подключиться, мастер-пилот!
   "Борт номер... Запрос на подключение нейрошунта. Разрешить? Да/Нет"
   "Да"
   Абсолютная тишина в полной темноте с белой надписью "Первичная настройка. Создание профиля. Не волнуйтесь - это займет время", действительно, продержалась целых полминуты. Это я потом посмотрел - в тот момент определить точное время было затруднительно.
   Картинка в глазах появилось, будто кто-то в темной комнате включил яркий свет. Вначале я увидел "внутренности" кокпита, переданные с нашлемных камер моего летного скафандра.
   - Переходи на профиль пилота, пилот-стажер.
   Мигнуло. Теперь я видел безлюдное помещение ангара и раскрывшуюся огромными лепестками крышу. Ощущения от тела не исчезли, но ушли куда-то на периферию. Как в состоянии полусна. Я мог думать, что двигаю головой, нажимаю на органы управления, но мое тело в ложементе-спарке неподвижно лежало в кресле рядом с таким же неподвижным телом инструктора.
   - Взлет! - Скомандовала-транслировала Ария.
   И я взлетел...
   - Черенок. - Весело фыркнула Ария. - Ты только что снес крышу ангара, черенок! Молоток! Мало кто с этого начинает!
   "Черенок" - это, я так понимаю, "почетное звание" курсантов летных училищ?
   - Корона оплатит. - Выдохнул я.
   - Не напрягайся так, черенок. Расслабься. Представь себе, что ты в симуляторе - там же первое упражнение "Старт из ангара".
   "Расслабься". Легко сказать, мадам!
   Я помню такое же напряжение каждый раз, когда на Земле выезжал с инструктором "в город" в автошколе. Такие же зажатые плечи, втянутая в плечи голова, напряженные руки, сгорбившаяся спина... И сейчас делу никак не помогало то, что все эти "зажатости" были в "виртуальном поле", а физическое тело храпело расслабленной гортанью в ложементе, стянутое силовыми лентами.
   - А теперь - приземляйся.
   Ожидаемо. Упражнение "взлет-посадка". Будем отрабатывать до посинения. Терпи, Кей!
   Взлет-посадку мы повторили - выдохните! - сто тридцать шесть раз! Не выходя из истребителя. Без перерывов на отдых. Отдыхом был подъем на километровую высоту с десятисекундным зависанием в одной точке. А на просьбу сходить отлить, Ария удивилась и посоветовала использовать возможности моего скафандра.
   Не то, что из кокпита, а из ложемента я самостоятельно после "взлетов-посадок" выбраться не смог - меня извлекли энергетические манипуляторы внутренней транспортной системы корабля. В теле ломило, постреливало, бурлило и булькало. Голова трещала, перед глазами вращалась какая-то незнакомая звездная система с большим количеством веселеньких планет. А потом и вырвало завтраком прямо на пол ангара.
   - О! С землей поздоровался, черенок? - Раздался из динамиков насмешливый голос Арии. - Поздравляю!
   - Сшпасхибо, махстех-пихот!
   Рядом с истребителем уже ждала Лимария. Возле нее парила в воздухе трехметровая капсула реанимационного модуля. В который меня манипуляторы (встряхнув, видимо очищая от... результатов слабости желудка) и уложили.
   - Выбирай! - Доктор хищно хрустнула пальчиками. - Ты спишь. Ты ешь. Или я тебя "заряжаю" на дальнейшие подвиги.
   - Заряжай. - Выдохнул я, когда крохотная трубочка проникла в рот и выдавила глоток какой-то мятной на вкус жидкости. - Это было классно!
   - Да уж, представляю. - Лима бросила взгляд на практически полностью уничтоженную крышу ангара. - На десять минут потеряешь сознание. - Предупредила она. - Приготовься.
   - Готов!
   - Баю-баюшки-баю...
  
   +++
  
   Лима ошиблась - я не потерял сознание. Лишь тело, лежащее в регенерационной капсуле, отказалось повиноваться, в уши забили толстый слой ваты, да в глазах поплыла разноцветная пелена. Но сознания я не потерял.
   А потом...
   А потом заворочался Янтарь, недовольный отсутствием тактильных ощущений. Самый слабый и прозрачный его слой рывком расширился в стороны, включая в себя сначала Лиму, потом истребитель, а потом - стенки ангара...
   Стой-стой-стой! Дальше не надо! На ангаре можно остановиться! Не дай Звезды, засекут тебя!
   Глухой стук - это на покрытие пола из кокпита истребителя спрыгнула Ария. Завибрировала среда Янтаря и, будто в воде, я услышал голос инструктора:
   - Счет примерно равный, Ваше...
   - Накажу... - Завибрировал голос от фигуры-Лимарии.
   - Я хочу сказать, вар генера...
   - Уволю...
   - Так точно, вар лейтенант! Счет примерно равный: шестьдесят девять - шестьдесят два. Ангар пока "ведет" с небольшим отрывом. Идем, можно сказать, ноздря в ноздрю! Сейчас мы его раздолбаем окончательно, и победа будет наша!
   - Что-то с арифметикой у тебя, Ари. В сумме получается сто тридцать один, а до отметки "один" вы прыгали сто тридцать шесть раз.
   - Пять раз промахнулись и сели рядом с ангаром. Не засчитано!
   - Кто за крышу платить будет? - Янтарь передал слабой волной, что Лимаря кивнула на разгромленную крышу.
   - Стрелки приказано перевести на Корону, вар лейтенант. - Гулко хохотнула инструктор.
   - Ну, спасибо! А бюджет-то не бесконечный! Ладно, комбазы я объясню ситуацию. Как у Кея успехи с пилотажем?
   - Звезды с вами, ваш... вар лейтенант! Какие успехи?! Только первые сутки полетов!
   - Еще не сутки - разрешаю сегодня еще полетать. И я надеюсь на прогресс... хоть в чем-то.
   - Ой! А у него глаза открыты!
   - Это нормально. Аппаратура показывает, что он сейчас без сознания - ничего не видит и ничего не слышит. Еще четыре с половиной минуты - я питательный раствор ввожу.
   - С ощущением габаритов у него проблема. Как у всякого новичка. Я ему на мозги все это время капала - "ощути корпус корабля", "ощути себя кораблем"... без толку. Ну, ничего - не таких натаскивала!
  
   +++
  
   Ну, наконец-то!
   Как говорится, лучше полчаса подождать, чем три часа уламывать!
   Я далек от того, чтобы считать услышанное (и ощущаемое) бредом. Кажется, Янтарь, наконец-то, смилостивился и показал, как им можно пользоваться... и мне для этого не пришлось себя демаскировать перед возможными наблюдателями... наблюдательницами.
   И, если я правильно понял свой Янтарь, теперь я легко смогу решить "проблему ощущения габаритов", о которой говорила Ария.
   А еще - пользоваться этим надо с осторожностью. Во всяком случае, здесь, в Империи. Сейчас-то, судя по реакции присутствующих (точнее, по отсутствию этой самой реакции), никто ничего не заметил, но лучше не рисковать - по неопытности я могу не уследить за Янтарем. И тогда командировка в Красную Линзу окажется под вопросом - одно дело отправлять туда потенциального энергета, и совсем другое - рисковать энергетом с проснувшимися способностями... И не надо мне говорить про то, что я, якобы, переоцениваю свою ценность для Империи. Вот не надо!
  
   +++
  
   Звезды были не вокруг меня, но к этому стремились.
   Снежно-белая поверхность огромного шара с неупорядоченными серыми валиками пыльных бурь, мелкоячеистой сеткой станций сбора дейтана и крохотными пузырями гидропонных ферм. Города Солано сравнительно небольшие - либо растут вверх (мобильные города), либо закапываются вниз - поэтому их отсюда разглядеть сложно. Разве что они будут прямо под нами.
   Высота - тысяча километров. Вне атмосферы. Янтарь я использовал очень осмотрительно - позволил заполнить самым тонким, самым разреженным телом Янтаря только корпус истребителя. Но и этого хватило, чтобы довольная Ария, наконец-то, засчитала выполнение базового упражнения "взлет-посадка". Выполнить упражнение оказалось легко - я просто стал больше на двадцать шесть метров и без труда вписался в виртуальную реконструкцию приемного шлюза сильно покореженного ангара.
   - Я могу... полетать, мастер-пилот?
   Ария одобрительно хмыкнула:
   - Развлекайся, черенок! Только следи за границей зоны полетов.
   И я стал развлекаться. Что я творил! Все известные мне фигуры пилотажа в атмосфере и в пустоте. Подъем до шести тысяч, когда планета становится крупным, но не таким уж и большим шаром, который можно закрыть ладонью, и спуск до трехсот метров со скоростным, под девять махов, проходом над самой Пустыней.
   Девять махов! Это три километра в секунду! Это какие ж стальные нервы у Арии - она ни слова мне не сказала! Ни слова!
   После того, как на меня наорал дежурный какой-то орбитальной станцией (я все-таки сильно вывалился за границы расширяющегося конуса зоны полетов... и Ария снова не сказала ни слова!), я заставил себя кое-как успокоиться.
   - Угомонился, черенок? - Посмеивалась Ария. - Давай закругляться - у тебя уже нервное истощение полным ходом, судя по телеметрии. Покажи-ка мне идеальную посадку, пилот-стажер.
   - Есть, мастер-пилот!
   Посадка была не идеальной, но, учитывая отсутствие замечаний, мой инструктор остался доволен.
   Из истребителя меня опять вытаскивала транспортная система.
   - Кей... - Улыбающаяся Лима легко поцеловала меня в губы. - Постарайся не лихачить. Командование ИМСЛУКОН только что получило протест за нарушение правил полетов от правительства Солано... и это-то ладно! Но оскорбление должностного лица при исполнении...
   Видимо, потрясение отразилось на моем лице, так как выглядывающая из-за плеча Лимарии инструктор пояснила:
   - Ты таким загибом бедного дежурного на "Солано-Транспортный-Девять" приласкал, что он с расстройства чуть силы самообороны не поднял... Эй! Ты хочешь сказать, что не помнишь?
   - Нет. - Выдохнул я.
   - Ладно. А как хохотал безумным тарганом на пикирующем заходе, помнишь?
   - Неа. - Я помотал головой.
   - Хм. Хорошо... А как обещал отиметь всех старших принцесс-дочерей Ее Величества в особо зверской форме невзирая на их жалкие "предохранялки"?
   - Да нет же! - Воскликнул я.
   - Я тебе запись скину. - Заржала Ария. - Это было шедеврально!
   - Кей... - Лима покачала головой. - Ну, так же нельзя, Кей! Это - угроза физического насилия по отношению к августейшим особам!
   - У меня с этим вечные проблемы, Лим. - Прошептал я.
   - А сейчас мы идем к тебе и будем спать! И без всякого снотворного! - Приказала Лимария. - И без того, что ты там кому-то обещал! Через четыре часа я тебя подниму на ночные полеты.
   - Черенок! - Позвала Ария, когда моя капсула мягко заскользила вслед за уходящей из ангара Лимарией. - Скоростной проход над Пустыней у тебя неплохо получился. Я чуть не уссалась!
  
   Глава 5
  
   Женщина в форме СНАДАК на соланской базе ИМСЛУКОН была только одна, поэтому инструктор Ария Ио с точностью настоящего пилота-штурмовика вышла на "цель", укрывшуюся от лучей почти закатившегося за горизонт Солано в беседке с включенным микроклиматом (что, кстати, было почти на грани нарушения соглашений с администрацией Солано).
   Ария пересекла почти невидимую границу пузыря климатической завесы и, войдя в беседку, долго топталась и вздыхала. Вздыхала так, что лейтенант СНАДАК доктор Лимария Квитон, в этот момент явно работающая с какими-то документами на своем ИБК, и ведущая через него же тихий диалог с невидимым собеседником (а то и с несколькими), игнорировать инструктора по пилотажу не смогла. С такой мощной и тренированной грудной клеткой вздохи получались какими-то особенно душераздирающими.
   - Слушаю вас, старший контролер. - Доктор подняла взгляд на слегка стушевавшегося инструктора.
   - Я не знаю, как вашсочество собирается его юзать, но пилот он офигенский! - сразу же бухнула Ария. - Родился в истребителе!
   - Ария, вот сразу видно, что ты тоже "офигенский пилот" - никакого представления о конспирации. И самые зачаточные понятия о субординации! Я уже поняла, что с этим у вас, пилотов, постоянные проблемы - что на уме, то на языке.
   - Ну, дык, в истребителях все проще, вашсочество. - Якобы виновато развела руками Ария. - Пока все родовые имена выговоришь, кто-то уже в хвосте ковыряется.
   - Да, - Согласно покивала доктор. - Хорошая реакция для пилота - это очень-очень важно.
   И не стала больше ничего говорить, продолжая с интересом рассматривать богатырскую фигуру пилот-инструктора.
   - Так... это... - Замялась та, но, все-таки, решилась. - Вы б не обижали мальчика! Он же хороший!
   Доктор в удивлении откинулась на спинку скамейки:
   - Опаньки! А я собиралась?
   - Ну, когда он фан поймал во время пилотажа, такое в запале кричал... - Ария запнулась и неуверенно посмотрела на собеседницу, слушающую ее с вежливым интересом. - А за то, что младшая - его... ну, по мужской части... и вовсе обещал... в особо циничной форме... как же он там сказал - сейчас запись подниму...
   - Не надо! - Доктор торопливо выставила ладошку, невольно поерзав на скамейке. - Я слышала ваши переговоры, Ария. Так что не надо. Обещаю тебе, что прослежу, чтобы Кейдан выполнил свои обещания в полном объёме... хотя бы в отношении этой нехорошей... младшей... без фанатизма и членовредительства, разумеется.
   - Ну, не только вашсочество слышали переговоры. - С независимым видом "небрежно" намекнула Ария, снова почувствовавшая уверенность - реакция собеседницы от нее не укрылась.
   - А кто еще? - Нахмурилась Лимария и тут же догадалась. - Ах, да! Наш ЦУП! Да, это может быть проблемой. А проблемы надо решать не откладывая! - Лимария сделала рукой несколько пассов в сторону. - Мать моя Императрица! У них пересменка уже прошла! Гр-р-р!
   - Так точно! - Ария довольно улыбалась. - Ночная смена заступила.
   - Вот же гхаргова отрыжка! Так!
   Следующие слова были адресованы явно не Арии, аж застывшей от любопытства:
   - Собрание комсостава через десять минут! - Отдала приказ Лимария в пространство. Помолчала, кого-то слушая, и в голосе ее залязгал металл. - Да мне (как же она там сказала?) монопенисуально, что рабочий день закончился! Через десять минут! И пусть хоть одна зараза попробует скалиться - замена ИБК заразы будет за счет заразы... и под моим присмотром!
  
   +++
  
   - Кей? Мне идет? Идет?
   - Идет. Иди сюда, зайка моя...
   - Не пойду! Не хочу на кровати! Хочу перед зеркалом!
   Кошмар отвернулась от зеркала, перед которым крутилась, рассматривая свои белые заячьи ушки и пимпочку-хвостик, и протянула руки:
   - Иди ко мне, Кей!
   - Эксгибиционистка. - Я подошел к ней, развернул Кошмар обратно лицом к зеркалу и надавил на лопатки, заставляя нагнуться. - А почему в зеркале они черные? И волосы?
   В этот момент Кошмар поднял взгляд и посмотрел на меня в отражении.
   - Покрасилась. Мне идет, дорогой?
   И я отшатнулся.
   - Твою же м-м-мать!
  
   +++
  
   Впервые в этом мире я проснулся и с криком, и в холодном поту, и с колотящимся сердцем.
   Ровно через четыре секунды в мою комнату с испуганным лицом влетела Лимария.
   - Сон приснился. - Я попытался изобразить успокаивающую улыбку. - Не волнуйся, Лим.
   Что характерно, сказал чистую правду. Правда, не выдержал и отвел взгляд от лица, которое только что видел во сне в отражении.
   Лимария помахала в воздухе руками, проверяя показания меддатчиков летного скафандра, который я так и не снял, когда ложился, и облегченно перевела дух:
   - Что-то страшное?
   - Ну, ты же знаешь эти кошмары. - Рассмеялся я... кажется, принужденно, но, думаю, она легко спишет это на плохой сон. - У меня поджилки трясутся, а кто-то мои кошмары посчитает даже миленькими.
   - А какие у тебя кошмары? - С огромным интересом спросила Лима.
   - Не хочу об этом, Лим... ладно? - Я подмигнул. - Ты же доктор, должна знать, что с кошмарами надо бороться самостоятельно. Иди сюда.
   - Хм... странный способ борьбы с кошмаром. - Доктор в задумчивости приблизилась к кровати. - Вообще-то, если рассказать, это помогает. И, кстати, тебе через полчаса на пилотирование.
   - Знаю. Как-нибудь уложусь. Иди ко мне... зайка.
   - "Как-нибудь" не надо... Э-э-э... а ты скафандр снимать собираешься?
   - Либо я долго его снимаю и долго одеваю, и тогда времени останется только на "как-нибудь", либо...
   - Нет! Снимать не нужно! Все на борьбу с кошмарами! А эта... "зайка"... она красивая?
   "Когда спит зубами к стенке"
  
   +++
  
   Полеты над ночной стороной планеты принесли не меньшее удовольствие, чем днем. Мы догоняли закатывающееся светило, убегали от встающего на горизонте, просто зависали над ночной поверхностью планеты, и я мог любоваться как россыпью огней от искусственных сооружений, так и призрачным светом звезд, отраженным от снежно-белой, с большим коэффициентом отражения, поверхности планеты.
   Это при отключенных слоях на тактическом поле обзора. А когда включался тактический модуль, поверхность одевалась в масштабируемую красноватую сетку, усеянную метками высот и условными обозначениями.
   При пилотировании у поверхности тактические слои можно было и не включать. Во всяком случае мне. Янтарь расширялся настолько, что доставал до поверхности, так что столкновение с поверхностью нам не грозило - поверхность я чувствовал так же, как корпус истребителя. Но, во-первых, летать с отключенным так-модулем было бы странно, во-вторых, сильно "наглеть" с Янтарем не стоило - кто знает, какие у них тут средства наблюдения за энергетами - не исключено, что меня УЖЕ засекли и сейчас с интересом наблюдают. Поэтому использовал я самый первый слой Янтаря - самый слабый и разреженный. И нечасто - только при маневрировании у поверхности. И предвкушал, что дают остальные восемь слоев.
   Допускаю, что меня давно засекли, но ни поведение Лимарии, ни поведение Арии (и других инструкторов) не изменилось. Даже, если они делают вид, что не заметили - меня это устраивает. Хотя вариант с их незнанием куда лучше.
   - Черенок! Атакующий маневр "Дора-три" по горизонту ноль-два.
   - Кей! - Голос Лимы. - Ты устал.
   Но, вопреки ожидаемому приказу возвращаться, последовала рекомендация настоящего мастера ядов:
   - Тяпни номер тридцать четыре на четверть и заполируй сверху единицей Черной Луны. На два с половиной часа должно хватить.
   - Эй, а мне? - Ария.
   - А ты устала? - Удивилась Лима. - Хм, странно. Видимо, датчики твоего скафа сбоят. Ну, тогда возвращайтесь.
   Ария досадливо цокнула языком:
   - Нормально все. Не устала. Черенок, чего застыл?
   - Кей? У тебя все нормально? - Забеспокоилась Лимария. - Телеметрия твоя мне не нравится... Ничего не болит?
   Сейчас, когда мы висели на орбите, и я не пилотировал, голос Лимы снова всколыхнул неприятные мысли в отношении доктора. Изменения настроения с легкостью отслеживает даже земная аппаратура, а уж здешняя... Следить за своими эмоциями надо.
   - Нормально все. Волнуюсь просто. - Главное, не врать прямо.
   - Ну, если все нормально, то чего спишь?! - Ария. - Объект мобильный - ща уйдет из зоны поражения! Слабо поймать?
   Я открыл тактическую панель:
   - Объект атаки? Разведанные рубежи и параметры ПКО? Подсветка цели?
   - Достаточно сказать "Приказ на атаку", черенок. - Проворчала Ария. - В приказе все есть.
   Выскочили данные, быстро заполнив все нужные ячейки таблицы тактической задачи.
   - Ага, получил. Принято, выполняю!
   И постарался показать, что мне не слабо выполнить с низкой орбиты маневр прорыва ПКО с выполнением всех необходимых алгоритмов противодействия возможным средствам поражения, рухнуть до высоты двести метров и, выполняя хитровыкрученные противозенитные зигзаги на пяти махах, выйти на рубеж атаки с условным сбросом ракет и с торопливым сваливанием из зоны условной ПКО.
   - Йаху-у-у!
   Это, кстати, кричал не я, это кричала разошедшаяся Ария, которой полеты на сверхмалых доставляли огромное удовольствие... неужели не налеталась? Или дело в том, что за управлением находится не она? Адреналину больше?
   - Мочи его, черенок!
   В отличие от Арии, я не кричал. Но улыбался очень широко. Пилотаж на этой "птичке" -то, что нужно для восстановления душевного спокойствия!
   - Тебя, кстати, сбили еще при заходе на цель. На исходную!
  
   +++
  
   Когда утром на мой ИБК пришло сообщение от коменданта Базы о госте, прибывающем в первый ангар, я пулей вылетел из своей квартиры, оставляя за спиной сонное ворчание Лимарии.
   В первом ангаре, несмотря на раннее утро - только пять-тридцать - было людно. И - опять - такое впечатление, что присутствующие талантливо изображали деятельность, в которой не было надобности. И в их тут присутствии необходимости не было тем более.
   Знакомая "Кривелка" с гербом семьи ан-Солано лихо зашла на посадку и тихо звякнула посадочными опорами о пол ангара. Вот как так можно без автоматики и без Янтаря?
   Спустя секунду из катера с визгом вылетела Клей и бросилась обниматься. Всего лишь спустя секунду. Она что, с отстегнутыми ремнями безопасности летает?!
   "Контролеры" ожидаемо отвели глаза и стали потихонечку расходиться. Понятно, зачем они здесь - видимо, новостей на базе совсем мало, если ради такой мелочи, как прилет сестры Кейдана ан-Солано самые любопытные встали в такую рань. Или дело в личности той, что практически живет в квартире Кейдана?
   - У меня разрешение до десяти-ноль-ноль. Прикинь! Мне одной дали разрешение! А ведь даже Восьмого сюда не пустили! Друзья закопаются в песок от зависти! А здорово, что я приехала, да? - Она двинула меня локтем. - А у нас парни теперь девчонок на руках носят. И мужья. Позавчера Хрант на спор Лирику на двадцатый этаж на руках затащил в свою квартиру - домой до сих пор не вернулась. Ну, она поддавалась, конечно. Тебе Хрант понравится - у него из-под носа не каплет. Наверно, потому, что он ан-Солано, а не какой-нибудь галимый инопланетник. Это ветка семьи Димика. Ты знаешь Димика? У него Рамир на ферме работает. Начальник - не начальник, но где-то близко... А инопланетников, если и брать в семью, то надо брать девушек, я так считаю. Вот как ты взял. Чтобы кровь нашу зеленую чуть-чуть освежить, чтобы дейтан из ушей не лез. И мама так говорит. А папа... ну, ты ж знаешь папу - чтоб он маме возразил... папа говорит, что... Кей! Кей! А ты, правда, агент ИМСЛУКОН?! Вау! Круто! А правда, что ты...?
   Сестра тараторила, не умолкая, и, поскольку я ее внимательно слушал, пытаясь определить настроения в Семье, то неудивительно, что мои ноги, в отсутствии сигналов от головного мозга, включили собственный навигатор и исправно вернули меня на место "откуда взяли" - в мою двухкомнатную берлогу в общежитии. В которой я оставил Лимарию. Или в которой ОСТАЛАСЬ Лимария - маловероятно, что "доктор" не в курсе, кто и к кому приехал.
   О том, что в моей постели по-прежнему нежится Лима, я вспомнил слишком поздно. А именно - когда Клей вдруг замолчала на полуслове, меряясь взглядами с голой докторшей в моей постели, с ойканьем натянувшей одеяло до подбородка.
   - Кей, кто это?!
   Я поставил Лимарии "пятерку", потому что вопрос она задала одновременно с таким же вопросом Клей.
   - Это Клей, моя сестра. Это Лимария Квитон, мой лечащий врач. Познакомьтесь, девушки!
   - Очень приятно. - Приветливо улыбнулась Лимария.
   - Э... здрасьте. - Буркнула слегка опешившая Клей и тут же повернулась ко мне. - Кей! Кобель! Бабник! У тебя же невеста!
   - Да-а-а? - А теперь "пятерку" должны были получить мы с Лимарией.
   - Кей, ты мне ничего не говорил о том, что у тебя есть невеста! - Лимария сделала большие глаза. Зараза!
   - Первый раз слышу. - Нахмурился я. Встреча с сестрой шла как-то не так. - Нет у меня никакой невесты!
   - Как это нет?! А Розочка?! На руках ее носил? - Клей ткнула меня пальцем в грудь. - Носил! Теперь обязан жениться!
   - Ой! А меня он тоже на руках носил! - Растерянно сообщила Лимария.
   - Ах, ты ж...! - Задохнулась Клей... кстати, согласен.
   Видимо, количество эпитетов, которыми меня можно наградить, у нее было столь велико, что на минуту девушка натурально зависла, пытаясь выбрать из них самое емкое определение моему аморальному поведению.
   - Я пойду, наверно. - Лимария быстро сформировала полевой комбинезон и шмыгнула за дверь.
   - Кей... ну так же нельзя! - Клей выглядела расстроенной.
  
   +++
  
   - Вот... - Клей вытащила из рюкзачка небольшую коробку и положила ее на столик. - Я тут, как дура, на другую сторону планеты лечу. Думаю, брательник сейчас обрадуется. А он тут... с другой кувыркается!
   Прозвучало двусмысленно, ну да ладно - смысл я понял.
   - Давай, не будем снова?
   - Давай. - Вздохнула она. - Это передала ОНА. Тебе. Через меня. А что там? А что там? Ну, открой, Кей!
   Я примерно представлял, что находится в этой коробочке в непрозрачной серой упаковке без надписей. Размеры и вес соответствовали, хотя никаких поясняющих хинтов на коробке и не высветилось. Распаковывать подарок я не стал.
   - Потом. Это... очень личный подарок.
   - Вау! Видишь, она сама пошла на примирение! Сама, Кей! это очень важно! Мама так и сказала: умение идти на компромиссы - очень ценное качество для молодых! Обязательно свяжись с ней... с Розочкой, я имею ввиду. Хотя бы поблагодари за подарок! И графку пошли, как ты пользуешься ее подарком... интимным.
   - Не могу, на Базе инфоблокада. - Отмазался я. - Роза лично тебе его передала?
   Вообще-то, с местными технологиями возможен и такой финт. Я про возможности смены облика. Насколько я знал и от самой Лимарии, и из спецкурсов - изменение внешности при наличии соответствующего оборудования очень дорого, но технически осуществимо. Сложности начинаются, когда надо менять костяк. Но с лицом, волосами, наращиванием массы и цветом кожи - вообще никаких проблем. Если рассматривать данный случай... да, доктор Лимария Квитон по своему телосложению была достаточно близка к... Кошмару. Рельефа поменьше, гладкости и округлости побольше. Но наращивание массы, объемов - это как раз относится к более-менее легко изменяемым "параметрам". А черные волосы, цвет глаз, более светлая кожа и, простите, больший размер груди и бедер - ерунда для современной косметологии. И много времени такие процедуры не занимают - вполне можно и подарок вручить успеть, и меня "зарядить на подвиги" в пилотировании, и постель Кейдану согреть.
   Но все оказалось проще:
   - Нет. Ее посланница. - Она вдруг посмотрела на меня подозрительно. - С Корой знаком?
   - Знаком.
   - Ее ты тоже на руках носил? - Клей-подозревака.
   - Нет...
   - Кхм... ну, тогда ладно.
   - ... она меня отшила.
   И добавил в надежде, что нас подслушивают (ну, я бы подслушивал):
   - А жаль - единственная нормальная девушка в этом серпентарии.
   - Тьфу! Брат! Издеваешься?! - Клей притопнула ногой и снова полезла в рюкзак. - Вот еще папа сказал передать. Сказал, что ты молодец, и чтобы ты не расстраивался - все нормализуется.
   Клей протянула мне белый ритуальный нож. В ножнах. То, что нож передан мне в ножнах, а не без - это очень важно. Дарение ритуального ножа без ножен в традициях Солано - пожелание совершить самоубийство (в каких-то земных традициях, по-моему, тоже). А в ножнах... ну, ничего особенного, но людям, с которыми находятся в состоянии ссоры и вражды, ритуальные ножи не дарят.
   Можно считать, что это такое извинение по-солански. И попытка примирения.
   Обычный ритуальный нож. Их делают из местного песка. Обработанный по местным технологиям, по крепости материал этого ножа не уступает стали. Керамический нож, который очень тяжело расколоть. Мечта земной домохозяйки, у которой дома некому поточить ножи. Туристы миллионами увозят такие ножи с Солано. Правда, сувенирные соланские ножи тупые и бьются, как стекло... на осколки, которыми невозможно порезаться, но спросом пользуются бешеным.
   Я вытащил нож из ножен и осторожно проверил лезвие. Нож явно не сувенирный.
   - В тебе Дух Ветра, Клей. Передай папе, что я не расстраиваюсь и желаю ему и дальше слышать шепот Пустыни.
   - Да уж вижу, как ты тут не расстраиваешься! - Фыркнула Клей, показав на смятую постель. - Братан, я думаю, что вначале тебе надо разобраться с Розочкой. Эту... Лимарию... ты собираешься вносить в свой дом? Ну, раз на руках носил уже? А ты подумал, что будет с принцессой, когда она узнает, что ей придется довольствоваться ролью второй жены?
   Судя по всему, Семья воспряла духом после получения извинительного подарка от Розали. И вопрос с женитьбой считается уже решенным. Паршиво. Хотелось бы обойтись без этого - жить на Земле я не собираюсь и надежные тылы нужны здесь, в Империи. И как этого достичь, если эти хищницы вокруг круги нарезают?
   - Второй жены, Кей! Это же принцесса! Дочь Ее Величества! Кей! Так нельзя! Я, конечно, не старшая сестра, но, думаю, что вначале тебе надо с Розочкой помириться. Или, ладно, порвать окончательно, чтобы не мучить бедную девушку!
   Это Роза-то у нас теперь "бедная девушка"?!
   - Клей, сестренка!
   Чтобы прекратить процесс капанья на мозги (берегу я их, они у меня подвержены воздействию осадков), я обнял сестру и после минуты невнятного бубнежа куда-то мне в грудь, девушка замолчала.
   - Клей! Поверь, твое мнение мне не менее важно, чем мнение Старшей... А в чем-то - и важнее! Ты же меня лучше всех понимаешь!
   Все! Меня простили! Мгновенно!
   - Ты до десяти? Может, сходим позавтракаем? У меня после тренировок зверский аппетит. Правда, наедаться нельзя - иначе будет бессмысленный расход продуктов.
   - Настоящая инопланетская кухня?! - Глаза сестры загорелись.
   - Я вот все удивляюсь, как с таким аппетитом соланки в песок не проваливаются?
   Клей отмахнулась:
   - А после завтрака какие у нас планы?
   - Развод на занятия... - Поморщился я. - Не знаю, правда, можно ли там находиться гражданским. Сейчас уточню у своей... у куратора.
   Оказалось, что можно. Что неудивительно, учитывая все то, что я знаю о настоящем положении Лимарии в Контроле. И - учитывая желание этой хитрой змеюки развлечься за чужой счет. За мой счет.
  
   +++
  
   Старое доброе построение на самом настоящем плацу. Как в пору армейской юности... на которой, собственно юность моя и закончилась. А вот на базе СНАДАК никаких разводов не было. Возможно, из-за того, что база на Солано считалась строевой, а не учебной. Или из-за того, что в ИМСЛУКОН немного другие порядки.
   Развод, как развод. Постояли стройными коробочками (никого из стоящих в строю, кроме Лимы, я не знал), послушали имперский гимн, молча разошлись по местам работ и занятий, получив на свои ИБК дальнейшие инструкции. Хорошо, маршировать перед командованием базы не стали.
   - Ты во Флоте не был. - Шепнула мне Лимария на одном из наших совместных построениях. - Там маршируют, Кей! Мар-ши-ру-ют! Дикость!
   Имперский гимн - это отдельная... гхм... песня. Два голоса, поющих вместе и поочередно про то, какие мы сильные, смелые, бескрайние и Великими Звездами... отмеченные. Под неплохую драйвовую зажигательную музыку - что-то среднее, между маршем и умеренным роком. Если б не слова, имперский гимн был бы хитом на всех дискотеках и в клубах. Но самое удивительное было в одном из исполнителей гимна. Лимария просветила в первый же день:
   - Женский вокал - это Ее Величество поет!
   Получалось, что у лоли-императрицы очень неплохой голос. Ко всем ее многочисленным достоинствам... и недостаткам, чего уж там. И - на мой неискушенный взгляд - голос был профессиональным. Женский голос был сильным, с легкостью выдерживал все ноты и, опять-таки, на мой слух, нигде не фальшивил, органично подстраивался под мужской голос.
   - А мужской? Кто-то из принцев-консортов?
   Лимария зашипела от негодования:
   - Звезды с тобой! Это Глунир Майори! Величайший оперный певец современности! Своих детей и родственников Ее Величество и близко к исполнению гимна не подпускает. Каждые двадцать пять лет проводится конкурс на лучшего исполнителя гимна. Оценивается не только голос, но и известность, и заслуги! Конкурс на право исполнять гимн с Императрицей - чудовищный, вся Империя его освещает! А первое исполнение гимна идет по всей Империи в прямом эфире!
   Круто. Наверно, должно впечатлять. Но мне почему-то эти подробности не были интересны. Что странно, так как, согласно многочисленным исследованиям, любой русский попадун должен писаться от восторга, попадая в среду имперскости и самодержавия. А я вот что-то... не проникаюсь... атмосферой.
   - А вообще... ОНА поет? - Тихонько спросил я. - Ну, кроме гимна?
   Лимария поколебалась, но ответила:
   - В общей сети ничего подобного не встречала. Хотя, слухи ходят, что для своих может... отжечь.
   Из чего, учитывая вероятную настоящую личность доктора, можно сделать вывод, что Кассиопея, наверняка, балуется домашними прослушиваниями... Интересно, а ее личная Гвардия - у нее на подпевках в таком случае? Или группа подтанцовки? Ну, думаю, властительница тысячи населенных планет имеет право на маленькие безобидные увлечения, позволяющие расслабиться после вышвыривания проворовавшихся чиновников в космос. Это ж такая нервотрепка, наверно!
  
   +++
  
   - Кей! Нам надо серьезно поговорить!
   Я лежал в медкапсуле в своей квартирке. Уже на восьмой день моего нахождения на базе в спальне установили регенерационную капсулу. Видимо, чтобы время не терял. Хотя, я предлагал переселиться в медкорпус. Теперь эта капсула стала моим обычным местом проведения досуга. Как кровать, столовая или туалет.
   Как бы ни был велик соблазн списать все услышанное (и ощутимое) через Янтарь тогда, в первый день пилотажа, на обычный бред из-за медицинских препаратов, которыми меня, наверняка, накачала Лимария (вряд ли с умыслом: лечить-то меня, действительно, надо было... правда, не только от физиологических хворей... от хворой головы - тоже не помешало бы), но отмахнуться от однозначных выводов я не мог.
   Жаль, конечно, что это знание пришло ко мне не путем логических размышлений или из-за моей феерической наблюдательности и потрясающей сообразительности, а через такое вот "мартисьюшное" умение, как Янтарь. Но тут уж ничего не поделаешь - что есть, тем и пользуемся. У меня же нет за спиной гигантских ресурсов Империи. И знания мои, увы, не настолько всеобъемлющи, как хотелось бы.
   Желание обсуждать свадьбу с Лимарией у меня, разумеется, пропало. А вот осознание необходимости этого шага в русле моих планов - только усилилось.
   - Кей! Нам надо серьезно поговорить!
   - Какое совпадение... мне - тоже.
   - Да? - Лима подозрительно прищурилась и явно напряглась. - Ну... начинай.
   - Ты первая. Мне пока легче слушать, чем говорить. - Я страдальчески прикрыл глаза.
   - Странно. - Лима всполошилась и задвигала руками, управляя медоборудованием. - Может, добавить вот этого... этого... и еще вот этого? Хм... нет, это уже будет перебор.
   Наконец, она перестала оттягивать начало разговора (или делать вид, что оттягивает):
   - Кей! По Базе ходят слухи!
   - Да ну? - Я даже глаза открыл. - Лимочка, зай, у меня отношения только с тобой! Честное соланское! С Арией у нас чисто рабочие отношения, а младшего инквизитора Чилиот я послал - женщины, в представлении мужчины с традиционным соланским воспитанием, должны быть чуть более скромными!
   - Да я не про это! С этой течной я уже разобралась! ("Капец младшему инквизитору... как бы до младшего контролера не разжаловали... а то и до адепта") Я про другое! Ты, что же, опять поссорился с Ее Высочеством Розали? Ну, Кей! У вас же так все хорошо было! Ты, оказывается, ее на Солано с родителями знакомиться привез! И опять поссорился!
   - А-а-а... ты об этом... - Разочарованно протянул я. - С ней я, кстати, тебе тоже не изменял.
   Лимария (чтобы не сорваться, я называл ее так даже мысленно... как ни странно - это помогало, в том числе, и в постели) задохнулась от возмущения:
   - Кей! Кей, так нельзя! Что она тебе плохого сделала?!
   - Дай-ка подумать. Сделала меня импотентом?
   - Я уже объясняла тебе! Чтоб ты другой не достался! И тебя же быстро вылечили! Ты - здоровенький! Особенно, в этом плане!
   - Это называется, "собака на сене".
   - Это как? - Большие глаза.
   - Ну, лежит собака на сене. Сама она сеном как-то не очень питается, но и другим не дает.
   - Хм... какая-то очень сложная и запутанная аналогия. Но я поняла. Согласна, это было не очень красиво с ее стороны. Но она ведь сделала это любя!
   - Да ну! - Вязкая жидкость в медкапсуле заволновалась, когда я дернулся. - Любя?!
   - Э-э, наверняка! - Не очень уверенно ответила Лимария. - Думаю, что она уже раскаивается и жалеет о том поступке! Точно-точно! Сделала под давлением сиюминутных эмоций.
   - Под давлением эмоций?
   - Да!
   - Трехсотлетний опытный политик? Единственный генерал-фельдмаршал Империи? Сумевший себя проконтролировать и не сжечь мой ИБК?
   - Э... ну, наверняка, она жалеет о том поступке. Сильно. И даже извинилась бы, если б ты дал ей шанс. И, вообще, что ты имеешь против ее возраста? И ей не триста, а двести шестьдесят! И вообще, тот досадный случай - явно единственный, который ты можешь припомнить!
   Херасе, "досадный случай"!
   Я ненавижу выяснения отношений с женщинами. Я всегда от них уклонялся. Ну, проще говоря, малодушно сбегал. Разговор на повышенных тонах с женщиной - это не мое. В большинстве случаев это, к тому же, еще и бесполезно - в итоге оказываешься виноватым и сильно задолжавшим.
   - Да по одному месту мне ее возраст! Она все равно, как двадцатилетняя, выглядит. А ведет себя, как шестнадцатилетняя. - Почему бы и не польстить? В рамках дальнейшего разговора будет очень полезным. - Лим, давай, не будем, а?
   А ведь чует... ой, чует что-то кошка! Моментально пошла на попятную:
   - Ладно. - Вздохнула она. - Ты тоже хотел о чем-то поговорить, Кей...
   А напряглась-то как! Глазки спрятала.
   - Лим... Лим, я хочу тебя попросить ответить мне честно... ладно?
   У нее напряглись кисти рук, лежащие так, что я их не видел - за бортиком капсулы-ванны с физиогелем. Но я в последнее время повадился ходить с "распущенным" Янтарем. Распущенным до самого слабого, самого разреженного своего слоя. Так что пространство всего здания медкорпуса я ощущал, как продолжение своего тела. И реакцию Лимы легко отследил.
   - Конечно, Кей! Я отвечу на твой вопрос честно... - И тут же спохватилась. - Или честно предупрежу, что не могу на него ответить. Ну, я ж подписки давала и все такое... Сам понимаешь.
   Я серьезно кивнул и спросил:
   - Лим... только честно... ты сможешь вылечить мою никотиновую зависимость?
   Оторопевшая девушка несколько секунд молча меня рассматривала, а потом, не скрываясь, облегченно выдохнула:
   - Тьфу ты! А я уже навоображала себе всяких ужасов! Кей, родненький... ты в стандартном наборе своей аптечки смотрел?
   Смотрел, конечно. И уже нашел комплексный препарат, избавляющий от зависимости (правда, с пометкой о том, что - только от физической зависимости, психологическую надо лечить отдельно у специалиста соответствующего профиля, и - ссылка на соответствующих специалистов на планете пребывания). Не знаю, зачем он в гражданской аптечке при бешеной дороговизне сигарет, но факт остается фактом - он там есть.
   Но вопрос был не для этого. Это отвлекающий маневр.
   - Кей, мне кажется, ты совершаешь ошибку! Пойми, этот подарок - это попытка Ее Высочества извиниться перед тобой! Примириться! Она сама идет тебе навстречу! А ты просто отвергаешь протянутую руку!
   Удивительно, что Лима не поняла, что только что... спалилась: я ведь еще не открывал коробку с сигаретами (а там, судя по всему, были именно они), и Клей не открывала. И никто на Базе не мог знать, какой же подарок мне передала с моей сестрой Розали ни-Ровено. О содержимом подарка знает только Роза. Ну, и Кора, наверно.
   Или меня пытаются подвести меня к этому выводу? А зачем ей это? Смягчить эмоциональную реакцию от такой новости? Или уже надоело играть?
   В любом случае, пора приступать к реализации плана - я уже перешел к пилотированию среднетоннажников и времени остается все меньше и меньше. Неприятно, противно, некрасиво, а что делать? Потом порефлексирую... в уютной рубке управления разведывательного рейдера на орбите Земли. Если найду его, конечно. А если не найду - рефлексировать точно будет нечем.
   Ну-с, поехали. Хорошо, что Лимария после моего вопроса расслабилась - самое оно для всяких коварных вопросов. Вопросов, от которых получает удовольствие любая женщина, вне зависимости от отношения к вопрошающему.
   - Лим, ты девушка опытная. - Я вытащил руку из геля, слегка встряхнул и нашел за бортиком ее ладонь. - Ты наверняка знаешь... как заключаются браки по законам Империи? А то я что-то запамятовал...
  
   Глава 6
  
   - Кей... - Прошептала она. - Кей, ты же не хочешь, сказать, что...? Ты же не собираешься...?
   Дыхание ее участилось, ладонь в моей руке задрожала, глаза заблестели, а губы задрожали, стремясь скрыть довольную улыбку.
   Тяжело и неприятно исходить из предположения о том, что любая реакция 300-летней... ну, ладно, 264-летней женщины просчитана и многократно отрепетирована. Гораздо приятнее думать, что реакция на мои слова - естественна. С другой стороны, первый вариант позволяет утихомирить свою совесть безотказным "а они первые начали!"
   - А что такого? - Ну, я ж наивный Кейдан ан-Солано. - Вопрос, как вопрос. Интересно же...
   И ведь формально я пока никаких предложений не делал и "главных слов" не произносил. Так чего ж вы, Лимария Квитон, дергаетесь и нервничаете?
   - Ну, а все-таки? Я бы и сам узнал, но у меня выхода в сеть нет. Просветишь беспамятного, Лим?
   Лимария медленно кивнула и стала просвещать беспамятного.
   Оказалось, ничего сложного, как я и предполагал. Даже еще проще, чем я думал. Нужно обратиться в ближайший административный узел. Какого угодно уровня - муниципальный, планетарный, системный, секторальный - какой угодно, информация все равно будет храниться централизованно. Сгодится даже имперский административный пункт. Более того, личное присутствие не требуется - и запрос на проверку данных, и собственно акт регистрации изменения гражданского состояния на статус "брак" - все это осуществляется по сети. Информационное общество!
   Поддельный идентификатор у невесты? А вот это уже не мои проблемы. Это проблемы женщины, стоящей сейчас рядом с моей медкапсулой. И не могущей пока решить, какую из истинных эмоций показывать, а какую скрывать - радость и удовольствие, или озадаченность и удивление.
   Ну, что ж... и да помогут мне Великие Звезды!
   - Лимария Квитон. - Я за руку подтянул ее поближе к капсуле и с надеждой посмотрел в глаза. - Согласна ли ты стать моей женой?
   Как-то не так я себе это представлял, когда еще не мучился подозрениями на ее счет и когда твердо решил жениться на тихонько плачущей тогда на моей груди женщине. Тогда целая речь в голове всплыла, с такими красочными выражениями, сравнениями и аллегориями - любой джигит... соланец удавился бы от зависти. Чуть ли не стихами! В любви ей был готов в тот момент признаваться часами! Преклонив колено! А теперь - самый минимум информации - "Согласна ли ты стать моей женой?" И никаких лишних нежностей.
   Обидно, противно, мерзко, но - надо, Кей, надо!
   - Кей. - Взгляд Лимы уплыл в сторону. - Кей, ты в курсе подробностей нашего задания?
   - Разумеется, Лим. - Уверенно кивнул я.
   Кажется, она снова удивилась, так как задание мне обещали выдать в последнюю декаду. То ли режим секретности, то ли план еще не проработан в деталях, то ли хотели оставить минимум времени на обдумывание.
   - Например? - Очень осторожно уточнила.
   - А у тебя допуск соответствующий есть? - Улыбнулся я, погладив тонкие дрожащие пальчики.
   Лимария кивнула, и на мой ИБК пришел файл-сертификат ее допуска. Прима-искин базы подтвердил, что обладатель этого сертификата владеет допуском до уровня "Бас". Ну, какие еще нужны доказательства? Доктор СНАДАК демонстрирует мне высший ведомственный допуск в ИМСЛУКОН. Выше - только имперский "Аль". Мне уже в открытую намекают, предлагая одуматься. А вот хренушки! Хотели влюбленного Кейдана ан-Солано, готового связать себя брачными узами - получайте!
   - Круто. Хочу себе такой же. У меня самым высоким был "Дора". И того лишили. Насчет же задания... Я себе это вижу так: необходимо проникнуть в сектор Красной Линзы для поиска пропавшего рейдера с установкой регенератора ДСП на борту. Я отправляюсь под своим настоящим именем и используюсь, как приманка. Вряд ли один, скорее всего с тобой. И скорее всего, с тобой, под видом моей супруги...
   ... или я ничего не понимаю в стандартных сюжетах.
   - Все правильно? Нигде не ошибся? - подозреваю, что улыбаться я стал горазд шире, потому что...
   Потому что выражение легкого охренения на лице Лимы - это замечательно! И греет душу. Чуть-чуть. Потому что, не исключено, эмоции там, под маской, совершенно другие. Какие? Да хрен их знает!
   Видимо, после возвращения в Империю (после совместного выполнения задания или после возвращения с Земли... если меня туда вообще отпустят) я выглядел бы обалдевшим в куда большей степени, с изумлением втыкая в своем "паспорте" в ужасный для большинства мужиков "штампик": "Женат. Супруга: Розали ни-Ровено ан-Кадагри много-много-родовых-имен".
   - Ты ведь не взламывал... ничего? - Скорее констатировала, чем спросила она.
   - Я не суперхакер Ник - куда уж мне сверхзащищенные системы Базы взламывать. Только предположения. И я по-прежнему жду ответ на свой вопрос, Лимария Квитон!
   - Кей... Кей, а как же родители? - Не сдавалась она.
   - Мои возражать не будут... а если и будут - я так тебя люблю, что их возражения не имеют значения! А с твоей мамой могу поговорить хоть сейчас!
   - С моей мамой? - Прошептала она, пропустив мимо ушей и тот факт, что на ее отце (который, по легенде, у нее есть и находится в здравии), я даже не акцентировался, и тот факт, что ей в любви признаются (ну, да представляю, сколько она слышала таких признаний... и в куда более цветистом виде). - Не сегодня... Кей, а как же Ее Высочество?
   - Зай, я устраиваю свое семейное счастье, а не личную жизнь Их Многочисленных Высочеств.
   - Кей! Но это же почти оскорбление!
   - Лимочка, я очень рад, что наш будущий брак ты уже перестала рассматривать, как концепцию, и приступила к анализу практической реализации. Ты у меня просто умничка! Что касается Розали ни-Ровено - это ее проблемы, а будет выеживаться - дойду до Императрицы. У меня уже есть опыт общения с этой... ужасно милой и страшно очаровательной женщиной.
   Лимария неуверенно хохотнула, подумала и внесла вполне логичное контрпредложение:
   - Может, нам вначале лучше выполнить это задание, Кей? Поработаем по легенде, заодно, узнаем друг друга... в боевой, так сказать, обстановке. Тест-драйв, так сказать...
   Ага. Краш-тест. Не-е-е, сноечка моя ядовитозубая, никуда ты от меня не денешься!
   - Но против самого предложения выйти за меня замуж ты ничего не имеешь?
   - Но Ее Высоч...
   - Лимочка, звездочка моя... ДА ИЛИ НЕТ?
   - Д-да... то есть нет.
   Я вспомнил, для достоверности, мысли про Лену, оставшуюся в яхте, взрыв и режущую боль раздираемого акулами живота. Вздохнул, и постарался изобразить максимально расстроенное лицо. М-да... неприятная смерть получилась.
   - Нет? Жаль... я так надеялся...
   - То есть, нет, я не против! - Торопливо замотала она головой. И тут же закивала. - И - да, я согласна! Согласна!
   - Вот и замечательно! Я тоже! Тем более, ты говорила, что расторжение брака - очень легкая процедура и достаточно прошения только одного из супругов.
   - Кей! Так нельзя! Ты слишком легкомысленно к этому относишься! - Взгляд стал подозрительным. - Погоди! Ты собираешься расторгнуть наш брак сразу после его регистрации?
   - Зачем, Лим? - Искренне удивился я. - Я имел в виду, что если тебе что-то не понравится в наших отношениях, то ты сразу сможешь отыграть назад. А лично меня все устраивает!
   По словам Лимарии выходило, что расторжение брака - хоть и простая (для супружеской пары), но довольно длительная процедура... в случае, если решение принимается одним из супругов - требуется время на определение прав на имущество, прав на детей и все остальное. Все это требует вмешательства чиновника-человека, одним искусственным интеллектом в таких случаях не обойдешься. Ну, и, подозреваю, власти таким образом дают паре время остыть и шанс одуматься, сохранив ячейку общества. Правда, при отсутствии детей и совместного имущества процедура, действительно, много времени не займет.
   - Прежде, чем я дам окончательное согласие, Кей, ты поговоришь с моей мамой! - Наконец нашла она решение... или озвучила заранее подготовленное. - Нет, она ни в коем случае не будет возражать! Но она мудрая женщина, и может помочь с советом!
   Ну, вот - такая взрослая, а за мамину юбку прячется. Или по какой-то причине хочет отсрочить заключение брака? Почему? Правда, по поводу мудрости ее матушки возразить нечего - это да.
   - Когда я могу с ней поговорить?
   - Завтра мы вылетаем на тренинги по межсистемным полетам. Это на декаду. Я сейчас отправлю сообщение. Нет, лучше я оставлю сообщение маме перед вылетом и, когда мы вернемся, тогда и поговорим. Как раз до окончания "интенсивки" и отправки на задание останется пара-тройка дней!
   Подготовка актера, который будет играть Деюну Квитон - грим, инструктаж и все остальное - требует столько времени? Или она боится дернуть настоящую матушку? Потому что вряд ли матушка (что настоящая, что поддельная) прилетит на Солано лично - сто процентов, будет дорогой сеанс межсистемной связи.
   - Договорились!
   Лимария вовремя вспомнила, что исполнение замшелых традиций, согласно ее легенде, требуется и от невесты:
   - А меня... своим родителям ты представлять не собираешься?
   - А у меня инфоблокада.
   - А я сниму... то есть, отправлю запрос, и блокаду снимут.
   Ничем, кроме женской вредности, объяснить ее поведение я не мог - они заинтересованы в добровольном заключении брака гораздо больше, чем я. Ну, разве что, с натяжкой, можно предположить, что Лимария так себя ведет для большей достоверности: не поломаться в таких случаях и не поиграть на мужских нервах для женщины - нонсенс.
   - Снимай... то есть, отправляй запрос. - Кивнул я. - Часа, думаю, хватит.
   - Прямо... сейчас? - Недоверчиво уточнила Лима.
   - Прямо сейчас! Чего откладывать-то? В Лита-ни-Кора сейчас день, и мы никого не разбудим...
   Лима некоторое время с неопределенным выражением на лице меня рассматривала. Потом задумчиво кивнула и повела в воздухе пальцами свободной руки.
   - Открыть канал связи для контролера-помощника ИМСЛУКОН Кейдана ан-Солано. Время "окна" - один час.
  
   +++
  
   Я сделал вызов. Прошла где-то минута.
   - Кей?
   Передо мной появилась проекция отца. Он был в официальном костюме и сидел в кресле за столом. Судя по тому, что видимый кусочек стола бы чист, я отвлек отца от каких-то переговоров, совещания или работы с документами.
   - Не отрываю, пап?
   Он смерил взглядом медкапсулу, в которой я лежал, и осторожно уточнил:
   - Только не говори, что ты был смертельно ранен в схватке со злобными пришельцами, и сейчас связался со мной, чтобы красиво попрощаться с семьей и глотнуть песка.
   - Если под смертельным ранением подразумевать раны сердечные, то ты близок к истине, пап.
   Я поколдовал с настройками связи, и проекция включила в себя Лимарию, которую я продолжал держать за руку.
   У отца сжались челюсти, он прикрыл глаза и, кажется, сосчитал до десяти. И - в обратном порядке. Секунд через тридцать молчания рядом проявилась еще одна проекция - мать. Квелли ан-Солано. Ей я вызов не посылал - значит, позвал отец. Для моральной поддержки и психического давления на подрастающее строптивое поколение.
   - Кей, мальчик! Почему ты в медкапсуле? - Всплеснула она руками. - Что с тобой? Где болит? - И последовал феерический вывод. - Ты с кем-то подрался?! С кем?! Кто тебя обидел?!
   - Не беспокойтесь, варра! - Подала голос Лимария. - Кейдан проходит восстановительные процедуры после напряженных тренировок. Его здоровье вне опасности, мы внимательно за этим следим.
   - Вот как... Хм... здравствуйте, варра... лейтенант! Странно, мы думали, что Кей сейчас на соланской базе ИМСЛУКОН. А на вас почему-то форма СНАДАК.
   - Временно откомандирована в распоряжение Контроля, варра ан-Солано. Лимария ан-Квитон ан-Риру. Лейтенант медслужбы СНАДАК. Вот мое удостоверение. Я являюсь лечащим врачом Кейдана.
   - Ох! Простите, я не представилась. Квелли ан-Солано! Мы вам очень благодарны! Я уверена, что...
   - Дорогая... - Позвал мрачный, как туча, Драгон. - Мне кажется, сын хотел нам что-то сказать.
   - Конечно-конечно! - Мама была сама покладистость, хотя давно уже не отрывала взгляда от наших соединенных рук. - Сынок?
   - Да, мам. Я женюсь. Хотел сообщить. Вот.
   Воцарилось молчание. Ровно минуту никто не произнес ни слова.
   - Э-э-э... и кто же та счастливица? - Мать, вздернув бровь, рассматривала мою руку, по-прежнему не отпускающую кисть Лимарии.
   Дальнейшее она говорила, смотря прямо в глаза Лимарии:
   - Хотелось бы увидеть избранницу... Познакомиться... Рассказать ей о невесте Кейдана, принцессе Розали ни-Ровено... Оп-па... - Мать снова перевела взгляд на меня. - Судя по всему, ничего рассказывать не нужно, не так ли? Заинтересованные стороны, оказывается, уже в курсе. Кстати, как врач, вы должны знать, что кодексом врача запрещены интимные связи между пациентом и врачом?
   Лимария разумно промолчала.
   - Папа. Мама. - Вздохнул я. - Я хотел с вами поговорить исключительно в уведомительных целях. Вне зависимости от вашего отношения к моему браку, он состоится. О времени свадьбы, которая вряд ли будет в ближайшее время, я, конечно же, вам сообщу заблаговременно. Передайте, пожалуйста, сестрам, что я их очень люблю. Прохладного ветра, мама! В тебе Великий Дух Ветра, папа! Конец связи.
   - Подожди, Кей! - Подняла руку Квелли. Бросила быстрый взгляд на мужа. - Мы не возражаем, Кей, Лимария! Правда, дорогой? Если это сделает тебя счастливым, мы не возражаем!
   Ответом ей были огромные глаза Драгона. Видимо, между ними состоялся быстрый обмен сообщениями через ИБК, потому что через секунду Драгон вздохнул:
   - Да, сынок. Мы не возражаем. - И тут же мстительно добавил. - Но с Чайкой ты договариваешься сам! Конец связи!
   Лимария, тихая, как мышка, после разговора с моими родителями, сидела рядом с медкапсулой, не пытаясь вырвать у меня свою ладошку. Видимо, я подкинул ей пищу для размышлений, и сейчас она напряженно думала, чего это вдруг я активизировался и чего со мной, вдруг воспылавшим любовью, делать. Или, опять-таки, делала вид, что я сумел ее озадачить.
   А я лежал в физиогеле и думал, правы ли были те, кто утверждал, что брак по расчету просто обязан быть счастливым, если расчет правильный. Наверно, вначале нужно определить, правильный ли был расчет. Но тут, увы, действует другое правило - "практика - критерий истины". Или "не попробуешь - не узнаешь".
   Хотя, есть еще наполеоновское - "главное ввязаться в бой, а там посмотрим". Но Наполеон не очень хорошо кончил. И если я ошибся насчет настоящей личности Лимарии, ждет меня мое маленькое Ватерлоо с последующим островом Елены.
  
   +++
  
   Разговор состоялся спустя пять часов после непростого сеанса связи с сыном. Квелли пресекла попытку мужа обратиться к старому, как человеческая цивилизация, способу успокоения нервов - бутылке с коньяком.
   Семейная пара Драгона и Квелли ан-Солано снова вылетела "прислушаться к Пустыне" на свое "любимое место" на плато Ирион-та-Дахиш. Снова крутился подавитель (на этот раз - новая модель... с подозрительной маркировкой, указывающей на принадлежность к двадцатому имперскому Флоту), снова успокаивающе бормотало радио, снова тихо-тихо звенела тишиной Пустыня.
   - Доктора медицины не служат простыми лейтенантами СНАДАК, Драгон. Они служат в звании коммандера или даже капитана. И взгляд этой Квитон... мне он очень понравился!
   - Я тебе больше скажу, дорогая. Только что пришел результат моего запроса - за последние пятьдесят лет никто с именем Лимария ан-Квитон ан-Риру не получал диплом доктора медицины. Но. При этом, в СНАДАК, действительно, служит Лимария ан-Квитон, она, действительно, лейтенант, и она, действительно, доктор медслужбы! Следовательно, диплом врача не может быть поддельным!
   - О... как интересно. Какие могут быть выводы?
   - Самый очевидный - какая-то спецоперация, в которой участвует наш оболтус. Для чего-то нашему мальчику понадобилось изобразить семейную пару...
   - Спецоперация ИМСЛУКОН? - Уточнила Квелли. - Учитывая, что Розочка является руководителем ИМСЛУКОН, происходит это, как минимум, с ее ведома... чему я очень рада - она позаботится о мальчике и присмотрит за ним. Не так ли?
   - Есть еще один вариант. Возможно, сынок опять проявляет норов... там, где без этого можно было бы обойтись... ну, на мой взгляд. И поступает вопреки, а то и назло Розали. Но - диплом доктора медицины, опять-таки. Где-где, а в медицине у нас поставлен идеальный учет!
   - У меня есть предложение, дорогой. - Квелли загадочно улыбалась. - Расширь запрос к департаменту образования.
   - Предлагаешь сделать запрос глубиной лет на двести? - Осклабился Драгон.
   - Да. Я сейчас уточнила и выяснила, что ни у одной из дочерей Ее Величества официально нет медицинского образования. Ни у одной! Они руководили научными группами, но официально все эти замечательные прорывы в медицине сделаны не ими.
   - ... а учитывая несомненные успехи в медицине всех троих. - Подхватил довольный Драгон. - Медицинское образование у них должно было быть. Обязано. А как его получить, и не получить при этом диплом!
   - Кажется, нашего оболтуса обводят вокруг пальца. - Вздохнула Квелли. - Жалко мальчика. Ну, где с его опытом сообразить, что мало какая докторша осмелится увести избранника у самой Розали ни-Ровено!
   - Кажется, у нас есть шанс выяснить один из псевдонимов Ее Высочества Розали ни-Ровено? Тот, под которым она училась в Университете?
   - Уровень доступа "Бас". А то и "Аль". - Оценила Квелли... и махнула рукой. - А! Тайной меньше, тайной больше! Дорогой! Вот теперь можешь открыть ту бутылочку, что ты заначил, когда я застигла тебя в твоем кабинете за инспекцией бара!
   - За ан-Солано, дорогая? - Предложил тост Драгон.
   - За ни-Солано, мой уважаемый муж! - Поправила Квелли. - За ни-Солано! И вызови дежурную смену пилотов - не хватало нам пилотировать свои катера после спиртного!
  
   +++
  
   - Мам... он сделал мне предложение!
   - И? Почему, глядя на тебя, у меня не возникает жгучего желания отправить тебе ящик лимонов? Или ты там соланскими разжиться успела? Съела не меньше кило, судя по мордахе...
   - Да... как-то очень быстро он согласился... Чуть ли не заставил! Принудил! Взял силой!
   - Та-а-ак... Скинь-ка мне запись, дорогая.
   (через некоторое время)
   - "Ужасно милая и страшно очаровательная"... Я, помнится, говорила, что он не придумает ни одного нового комплимента. Я ошибалась - он таки смог. И, кстати, он знает, что скрывается за твоей мордашкой. Знает наверняка. В точности.
   - Ну, это - само собой. Мог бы и раньше сообразить - намеков было более, чем достаточно. Но почему именно сейчас?!
   - Ну, возможно, мальчик задумался о будущем. Не совсем понятно, что подвигло его на этот шаг, но дело именно в этом...
   - Причина другая, ма! Точно тебе говорю! И это меня сильно-сильно нервирует! Может, исключить его из операции, а? Ветка событий Уль-Джу-Кей. Как думаешь? Рейдер ему "за так" отдать, напроситься в попутчицы, а уж там - приласкать и утешить, когда он весь такой в расстроенных чувствах...
  
   +++
  
   Разведывательный рейдер "Стремительный Ульрих-433" был односерийником "Стремительного Ульриха-399", потерявшегося где-то на просторах Красной Линзы не без участия моего предшественника.
   Серия "Танагон". Двести двадцать метров высоких технологий и последних достижений имперской науки. Внутренние ангары, в которые помещались пять ботов для высадки и три с половиной тысячи разведывательных модулей. Три резервные линии ДСП и, конечно, тот самый злополучный регенератор ДСП, из-за которого и заварилась вся эта каша.
   - Вот так он выглядит. - Инструктор Дей Цайдер похлопал по кожуху... гриба.
   Регенератор ДСП выглядел, как полутораметровый гриб-лисичка. Даже цвет был соответствующий - оранжево-желтый. Правда, материал - гладкий и матовый, льдисто-холодный на ощупь. Это если на ощупь. А если через Янтарь... и если представить Янтарь зверем, то можно было сказать, что в этом месте мой Янтарь постоянно почесывался, потому что было щекотно.
   Блохи, дружище?
   - Заряды ты заложил, скорее всего, вот сюда и сюда. - Цайдер высветил проекцию, на которой заряды "джахароша" крепились под самую "шляпку" "гриба". - От входа не видно - кинетикой не собьешь, энергощупами не подлезешь. Радиус, наверняка, выставил максимальным... Какой радиус обнаружения у "Джахароша"?
   - Пятнадцать, вар наставник. Но, думаю, я выставил радиус тринадцать или двенадцать - на случай непредвиденных ситуаций, если кто-то не поверит предупреждающей надписи у входа в помещение.
   - Молодец, помнишь наши уроки. Но - пятнадцать, Кей. Пятнадцать. Иначе, можно проникнуть в помещение и все-таки разминировать закладку дистанционными средствами - мы, саперы, народ изобретательный... особенно, когда припекает. Мы по этому поводу тогда с тобой, кстати, тоже спорили. Сошлись на том, что тебя могут все-таки заставить разминировать объект, а при максимальном радиусе "джахароша" в помещение кроме тебя больше никто не войдет, и ты будешь иметь возможность забаррикадироваться в нем и что-нибудь придумать.
   Видимо, у нас с наставником Деем Цайдером немного различные взгляды на факторы опасности.
   Самое интересное, что именно Дей Цайдер три года назад был наставником Кейдана ан-Солано в интересном и познавательном предмете "Диверсии на военных космических кораблях противника".
   Цайдер был в курсе ситуации с Кейданом ан-Солано. Точнее, он знал, что Кейдан ан-Солано вырвался из лап инсургентов, но потерял при этом память. И испытывал нешуточное уважение к бывшему ученику, прошедшему, как считал Цайдер, "боевое крещение".
  
   +++
  
   Корабль я исходил за полторы декады от верхней палубы и до нижней, от носа и до кормы. Самое замечательное, что везде меня сопровождали члены команды, с готовностью отвечавшие на любые мои вопросы, вплоть до разглашения сведений их уровня допуска (и - невзирая на мой куцый "Фло", положенный мне, как контролеру-помощнику ИМСЛУКОН).
   Все это время рейдер двигался по маршруту, представлявшему собой огромную "восьмерку" в пять парсек с местом соединения колец в системе Солано. На этой тренировке предполагалось совершить двенадцать прыжков по заранее разведанным точкам нестабильности пространства.
   Согласно нормативам, на один прыжок через разведанные точки нестабильности отводится полтора часа, а через неразведанные - три. Но - это ж тренировка - так что выделили по пять часов на каждую точку.
   Прыжок осуществлял я, а на следующую точку рейдер выводил уже экипаж под командованием старшего ревизора Тиану Блой - двухсотлетнего худого, как палка мужика. Лысого, но с рыжей бородкой-лопатой. Глаза у него были, между прочим, тоже зеленые. Но никакого отношения к Солано он не имел. Ну, могут же быть у имперцев просто зеленые глаза, верно?
   Кстати, для должности командира рейдера аж "старший ревизор" (или коммодор, если по системе более привычных мне званий, принятых в СНАДАК) являлся явно завышенным званием - рейдерами управляли ревизоры и даже ревизор-помощники (капитан и коммандер соответственно). Но, понятно, что Розали подтянула для моего обучения самых-самых. Так что удивляться, вроде как, и нечему.
   Как и тому, что при встрече Лимария, уже ничуть меня не стесняясь, расцеловалась в щечки с этим дядей... с большой бородой. С неудовольствием ощутил кратковременный приступ ревности. Приступ мгновенно прошел, стоило мне подумать о том, как я собираюсь поступить со своей... невестой. А когда подумал, что это была своеобразная провокация (или тест-драйв будущих семейных отношений) со стороны невесты - испытал даже какое-то подобие облегчения, ведь это хоть чуть-чуть оправдывало то, что я собираюсь сделать.
   Все время между прыжками, презрев правило находиться в момент разгона в противоперегрузочных коконах, меня таскали по кораблю, заставляя запоминать устройство, принцип действия, расположение кают и помещений, их назначение...
   Каждые четыре часа истошно вопил ревун, и я опрометью мчался в ходовую рубку на выполнение следующего прыжка.
   За все это время урывками по тридцать-сорок минут удалось поспать часов шесть-семь. Лимария затаскивала меня в медкапсулу и начинала колдовать... целительница. Клятвенно обещала, что после окончания обучения мое здоровье не пострадает... необратимо. Буду даже лучше, чем прежде. "Ну, теоретически"
   Первый прыжок, по ее настоянию, был без химии. Зачем это было сделано - не знаю. Видимо, для чистоты эксперимента. Или хотели замерить какие-то мои показатели.
   Янтарь я старался не выпускать наружу. Он и так вел себя, как нетерпеливый пес, увидевший, что хозяин достал поводок и ошейник и готовится отправиться на прогулку в лес... и при этом захватил любимый резиновый мячик. Еле сдерживал расшалившееся животное. Не время еще.
   Двое с половиной суток. Мы вернулись на Солано.
   Лимария, со словами "Я так больше не могу!" затащила меня в свою каюту, заблокировала дверь и наши биокомпьютеры. После получасовой (а вы чего хотели - я натурально вымотался на "вождении по городу"!) схватки на полу небольшой каюты я отправился в медкапсулу, а Лимария, сонно моргая и еле шевеля руками и ногами, задала программу и нырнула в рядом стоящую капсулу. Включать свою, правда, не стала.
   Подъем был осуществлен через восемь часов. По всем правилам - с истошной сиреной корабельного ревуна и "через тридцать секунд-на прибыть на мостик-на, вар курсант!"
   И начались тренировки другого рода. Теперь мне самому предстояло выводить рейдер к точкам нестабильного пространства. Перепроверяли, разумеется. Тщательно. Тиану Блой гонял меня в хвост и в гриву, заставляя не отлынивать от этих проверок.
   В десять суток мы не уложились. Шестнадцать. Шестнадцать суток. Последние пять дней я был в состоянии выполнять двенадцать подряд прыжков с полным циклом - поиск и разведка ближайшего рубежа, расчет параметров входа, прокол, стабилизация в пространстве после прокола и определение, а куда, собственно, меня занесло.
   Наверно, память Кейдана ан-Солано, действительно, стала частично восстанавливаться - к концу тренировок многие действия выполнялись мною автоматически. Что, разумеется, недостижимо за жалкие полторы декады, если учиться с нуля. Не исключено, правда, что мне помогли препараты "для мозгов", которыми в неограниченных количествах пичкала меня Лимария.
  
   +++
  
   Приказ о выполнении поисковых мероприятий мы получили. В приказе было все, как я и предполагал. Разумеется, приказ дополнительно содержал сведения о связных, счетах, тайниках. Судя по количеству контактов, нам с Лимарией отдавали в пользование почти ВСЮ агентурную сеть ИМСЛУКОНа в Красной Линзе. Я ожидал чего-то иного?
   Тяпнули по одной "Черной Луне". Лимария посетовала на то, что закусить нечем - ее любимые цветочки сейчас были на базе СНАДАК на Давитон-1. И засели заучивать бесконечные столбцы цифр, имен и названий систем, планет и населенных пунктов. На заучивание нам щедро выделили аж двенадцать часов! Правда, учитывая, что приказ мы получили в десять вечера...
   - Бардак! - Недовольно выразила Лима мои мысли, с грустью покосившись на мою кровать.
  
   +++
  
   - Ну? Ты готов?
   Лимария, кажется, нервничала. Из чего я сделал вывод, что разговор все-таки будет происходить с настоящей матерью, а не с актрисой, играющей Деюну Квитон, мать Лимарии по легенде.
   Она в очередной раз поправила воротник моего парадного мундира и отошла на два шага назад, оценивая результат. Она настояла на мундире младлея СНАДАК - дескать, и смотреться вместе будем, и к моим глазам идет, и звание выше, чем контролер-помощник, и одна служба. Именно в таком порядке.
   - Орденской планки не хватает. - Посетовала она с досадой. - И нашивочек за ранения! Тебе, кстати, положены! Потеря памяти и увечья от перегрузок явно за тяжелое ранение сойдет! Альер, плохая-плохая, так не вовремя с этим приказом! Ну, ничего! Вот с задания вернемся, может, что-то и упадет от щедрот начальственных!
   - Только без нашивочек за ранение, ладно? - Поежился я. - Как-нибудь без ранений обойдусь. Хватит повышения звания и скромной премии. От тех же щедрот.
   И, если вдруг кто-то не догадался, я тоже слегка нервничал: предстоящий разговор с императрицей - не повод для спокойствия... особенно, если собираешься просить руку одной из ее дочерей. Пусть и младшей.
   Лимария порывисто вздохнула:
   - Минутная готовность! Вначале говорю я. Представляю тебя. Ты здороваешься. Потом снова говорю я... а потом - по обстоятельствам.
   Кстати, чем ближе к развязке, тем сильнее повадки и поведение Лимарии менялись в сторону Розали. Я временами даже переставал замечать разницу.
   - Да помню я! Перестань трястись! Я с тобой!
   - Слабоватое утешение.
   - Других Кейданов ан-Солано у меня для тебя нет, уж извини! Соберись! Не дрожи! Вдохни! Выдохни!
   - Агась... Ну! Поехали! Связь!
   Угу. "Мотор"!
   Знакомая тяжесть навалилась на плечи за три секунды до появления фантома черноволосой красавицы, очень похожей на Лимарию. Насколько я представляю местные технологии, передо мной компьютерная реконструкция. Компьютерная модель наложена на реального человека. Подделку можно распознать, только анализируя изображение. А поскольку это очень-очень качественная подделка (а чего еще ожидать от Дворца?), то и аппаратура для раскрытия этой подделки потребуется очень-очень дорогая.
   На этот раз Янтарь не стал "прятаться под шконку". Он недовольно заворочался, встряхнулся и вскочил... на лапы? На щупальца? Кажется даже, оскалился недовольно и зарычал с угрозой. Ну-ну... спокойно-спокойно, друг. Свои. Пока - свои.
   Стало ощутимо легче - тяжесть чувствовалась, но к земле уже не прижимала.
   Лимария весело поздоровалась. Мама сдержанно ответила. Лимария показала ладошкой в мою сторону. Я шаркнул ножкой и представился. Меня внимательно осмотрели, хмыкнули и вопросительно воззрились на дочь.
   - Ма... а я тут... в общем, мне предложение сделали!
   - Да, ну! - "Деюна" перевела взгляд на меня.
   - Варра ан-Квитон. - Я слегка поклонился. Вполне в рамках местного этикета. - Я, Кейдан ан-Солано имею честь просить руки вашей замечательной дочери!
   "При этом, находясь в здравом уме и твердой памяти... что удивительно. А, хотя, нет - память-то, как раз, не очень твердая, ага"
   - А не пожалеешь? - С усмешкой задали мне неожиданный вопрос.
   С другой стороны, вопрос удивительно точно соответствовал моменту.
   - Только Дух Пустыни может сказать, что будет в будущем. Но я приложу все силы, чтобы окружить лаской и заботой этот несравненный оазис красоты и свежести в бескрайней Великой Пустыне...
   И так - на пять минут. Прижав к себе заслушавшуюся Лимарию и с некоторым усилием выдерживая спокойных взгляд карих глаз. Которым смена цвета не прибавила ни одной калории тепла.
   - Красиво! - Оценила "Деюна". - Вот что соланцы умеют, так это красиво говорить. Но это слова. А вот...?
   - Два с половиной процента от доходов "ан-Солано-Драгон-Дейтан". Это дочерняя компания корпорации "ан-Солано-Дейтан", варра ан-Квитон. Мой прекрасный пустынный цветок ни в чем не будет знать нужды.
   - Вау! - Прикинула будущая теща. - Солидно! У нее, кстати, сестра есть. Совсем чуть-чуть постарше, но не замужем. Интересует?
   - О! Уверен, что такая замечательная женщина, как вы, воспитали прекрасных дочерей! И старшая ничуть не хуже младшей. Когда я взял на руки мою милую Лимарию, Великий Дух Ветра словно подталкивал меня: "Ты должен внести эту замечательную женщину в свой дом, глупый Кей!" - как бы говорил Он! Как жаль, что у меня всего две руки и держать в них я могу только одну прекрасную женщину... единомоментно.
   - Ага... - Задумчиво сделала выводы моя собеседница. - Ну, как руки освободятся... ненадолго... обращайся!
   - Благодарю, варра ан-Квитон! Обязательно!
   - Свадьба когда?
   - Через пять-шесть декады, ма. - Подала голос Лимария.
   - Долго. - Поморщилась. - Декада!
   - Через шесть декад... и ящик "Гордости Солано"... пятьдесят первого года, варра ан-Квитон. - Предложил я.
   - Пятьдесят первого?!
   Глаза округлили обе - и мать, и дочь.
   - Кхм! - Мать, разумеется, пришла в себя первой. - Четыре декады...
   - Два ящика. - Величественно повел я рукой. - Пять декад.
   - Заметано! И, чего уж там, можешь называть меня "мамой"!
   Ох, ты ж...! Я не удержался и поклонился несколько глубже, чем требовалось. Что характерно, рядом в таком же поклоне склонилась Лимария.
   - Благодарю, ваш... варра ан-...
   - Накажу!
   - Спасибо... мама. - Почти хором произнесли мы.
   - Через четыре декады жду приглашение. - Кивнула она и перед отключением добавила. - Плодитесь и размножайтесь, детишки!
   Ну, вот как-то так... "Снято!"?
  
   +++
  
   - Что теперь? - Замогильным голосом спросила Лимария.
   Я даже возмутился:
   - Как это что?! Открывай канал - будем подавать заявку на регистрацию.
   Лимария смотрела на меня слегка безумными глазами. В этот момент мне почему-то показалось, что она ни капли не играет. Ну, а почему бы и нет? Имеет же право расслабиться...
   Она заторможено кивнула. Канал связи она открыла. Мы подали заявки.
   - А теперь... что? - Смотрела она на меня с каким-то непонятным выражением.
   - Лима, зая. - Я подхватил ее на руки и понес к кровати. - Тебе что мама сказала?
   - А что она сказала?
   - Плодиться и размножаться! Вот и займемся. Для начала, конечно, потренируемся.
   Через час Лима снова расплакалась. Как тогда. Сердце сжалось, в животе стало холодно. Захотелось плюнуть на все и не дергаться...
   Тряпка! Ссыкун! Вибратор на ножках! Соберись, тюфяк! Имей смелость сделать этот шаг! Великие Звезды помогут - еще накувыркаешься с ней! Ну?!! Давай!!!
   - Поспи, Лим. - Я осторожно поцеловал ее.
   - Нельзя. У нас через час вылет... В полете поспим. Я просто полежу, ладно?
   - Конечно, сноечка моя. - Улыбнулся я, отдал команду своей аптечке и поцеловал ее еще раз.
   Лима на секунду напряглась, но ее глаза закатились, и она обмякла в моих руках. Дыхание ее выровнялось, черты лица разгладились, тело расслабилось.
   От чувства сильнейшего омерзения к самому себе и от жгучего стыда хотелось что-нибудь сломать. Покричать, повыть, побиться головой об стенку.
   А ведь еще не поздно! Можно ввести антидот и сказать, что пошутил... или придумать, что-нибудь еще. В конце концов, признаться ей, что профессор Пиронал оказался прав и я, действительно, не удержал в узде и решил надругаться над спящей, удовлетворив свои скрытые сомнофилические наклонности, замеченные им при лечении принцессы Альер.
   - Еще встретимся, Розочка...
   Знаю, в таких случаях принято говорить что-нибудь более нежное, прочувствованное и извинительное. В расчете на то, что Роза обязательно посмотрит записи. В идеале - что-нибудь информативное. Но - нет - давать ИМ лишние козыри я не собирался.
   Еще можно позлорадствовать... но это совсем не мой вариант.
   Я закатил максимальную дозу - препарат должен действовать четыре часа. Учитываем, кто разработчик этого препарата, и уменьшаем до сорока минут.
   Что можно успеть за сорок минут?
   О, за сорок минут можно свернуть горы!
  
   Глава 7
  
   Время пошло.
   Я осторожно переложил крепко спящую Розу в свою медкапсулу и задал режим "Поддержание жизнедеятельности" - теперь она не задохнется и, если даже я напортачил с составом "сонного поцелуя", капсула обязательно ее откачает... или подаст сигнал тревоги, если не будет справляться сама.
   Наши ИБК Роза блокировала, к камерам, даже если они в моей квартирке и были, доступа ни у кого нет - Роза не страдает этими извращениями типа "поделись с подругою своей". Поэтому тревогу поднимать некому и не из-за чего - все прекрасно осведомлены о том, чем мы занимаемся в моей квартире за закрытыми и залоченными дверьми.
   Наконец, медкапсула тихонько пикнула, сообщая о принятии программы.
   Минус пять минут. А что делать - надо было объяснить тупому агрегату, что вот это подозрительное химическое соединение - на самом деле полезное лекарство, курс лечения которым исключает применение таких-то и таких-то препаратов, и уж точно исключает любые процедуры, способные интенсифицировать метаболизм.
   Осмотрел спящую. Красиво. В белом коконе медкапсулы в синеватых клубах пара, содержащего нанороботов, лежит обнаженная красавица. Не удержался - наклонился и поцеловал. Уже без всяких глупостей. Прямо сквозь облака нанороботов.
   Залетный принц и спящая красавица. Только от моего поцелуя прекрасные принцессы не просыпаются, а совсем наоборот... Какая-то "Спящая красавица" навыворот получается.
   Принцесс уже будил, теперь вот усыплять начал. Принц-универсал. Расту.
   Осталось тридцать пять минут из отведенных мне самому себе сорока.
   Тут уж деваться некуда - шутки шутками, а позаботиться о жизни и здоровье своей августейшей невесты я обязан. Страшно даже представить, что будет, если с ней что-нибудь нехорошее случится.
   Я ринулся в ангар. Так быстро я бегал только на Базе СНАДАК. Ожидания не обманули - внутри ждала Ария. Занималась интересным делом: держала пальцами за кончик рукояти "кинжал десантника" и с сосредоточенным видом вела его перед собой.
   - Смотри, Кей! - Заметила она меня и жестом подозвала поближе. - Один из самых паршивых вариантов, когда противник входит в заднюю часть нижней полусферы. - Она показала ладонью свободной руки. - В этом случае не щелкаешь клювом, а разбрасываешь ловушки, врубаешь информационное противодействие на полную катушку, и делаешь вот так... - Ария повернула нож. - Иммитация начала боевого разворота и... - Она резко дернула нож к земле, задержав его на уровне колена. - ... падаешь до минималки и прячешься в рельефе. У тебя хорошо пилотаж на сверхмалых получается... даже почти "отлично" - пилоты этому годами учатся - этим и пользуйся. Обычно я своим такой финт не советую - ловушки, ИП, боевой разворот с набором высоты... Но своими преимуществами надо пользоваться. У тебя на сверхмалых соперников не будет... в теории.
   Осталось двадцать восемь минут. Но нужно вести себя естественно - как и у всякого пилота, у Арии чудовищная реакция и звериное чутье. Плюс, я подозреваю кое-какую специальную подготовку. Так что не сомневаюсь - в случае чего Богиня Войны скрутит меня в две секунды, я и мяукнуть не успею.
   - Спасибо, вар инструктор. Обязательно запомню. А если столкновение произошло в безвоздушке и в досягаемости нет никакого рельефа? Как мне быть?
   - А в безвоздушке, Кей, у тебя нет никаких преимуществ. - Развела она руками. - Стандартные действия: ловушки, ИП, маневрирование с набором скорости, защитные поля.
   - Спасибо, вар инструктор.
   - А где... варра доктор? - Ария хитро улыбалась.
   - Умаялась. - Я старательно покраснел и отвел взгляд. - А я что-то мандражирую. Вот, решил прогуляться.
   - Умаял. - Поправила, хохотнув, Ария. - Жеребец ты наш соланский! Кстати... поздравляю новобрачных! И не сцать - все будет хорошо! Розочка - замечательная девочка! Не обижай ее!
   Вообще-то, ожидаемо. И то, что у них на базах - какая-то большая деревня - все всё про всех знают. И то, что личность Лимарии не является секретом по крайней мере для Арии Ио. Ну, судя по тональности их разговоров, знают они друг друга давно.
   - Все уже в курсе? - Вздохнул я.
   - А ты думал! О том, что ты с ее матушкой говорил - вся База знает! Тут все ходили, спотыкались и за стеночки держались! Бедненький, как же ты ее выдержал-то, а? - Она покачала головой, а ее мысль сделала истинно женский зигзаг. - Вы это... с детишками не тяните. Детишки - это чудо! Это я тебе, как специалист говорю!
   Замечательная женщина! По-хорошему завидую ее мужу.
   - Спасибо, вар инструктор. Апчхи! Ой, простите...
   - Будь здоров, Кей! - Пожелала она и, закатив глаза, медленно осела на покрытие пола ангара.
   Я снял с ее шеи цепочку с мастер-ключом и вызвал медкапсулу - медчасть должна была отреагировать на изменение показаний аптечки Арии, но с моими рекомендациями и ценными советами приводить в сознание автоматика Арию будет чуть дольше, чем могла бы в автоматическом режиме.
   А теперь... ох, надеюсь, Роза не будет смотреть записи из ангара... Или, хотя бы, не сильно разозлится. Хотя, в этом случае, мне, наверно, стоит больше беспокоиться о реакции Богини Войны. И ее замечательного мужа.
   Я дал новую команду аптечке и поцеловал Арию в губы. Теперь еще и - часовая амнезия.
   Расследование начнут сразу - поднимут записи, выяснят, из-за кого Ария потеряла сознание и кратковременную память, начнут ломиться к Розали... точнее, ко мне. А ее ИБК не отвечает, дверь в квартиру блокирована. Плюс пять-семь минут, пока не найдут кого-нибудь достаточно высокопоставленного и приближенного, кто осмелился бы побеспокоить Ее Высочество...
   С учетом всего этого - осталось десять-пятнадцать минут.
   Я прыгнул в ложемент пилота, вставил мастер-ключ и убедился, что мобильная медкапсула уже утащила тело Арии в сторону медчасти. В информационном поле Базы пока царила тишина - тревоги не было.
   "Сичаки" рванул свечкой вверх с максимальным ускорением. Представляю, какой акустический удар от преодоленного звукового барьера саданул по Базе.
   - Кей? А почему один? - Удивился Тиану Блой, когда я уже заходил на мостик, приткнув истребитель в одном из внутренних ангаров рейдера.
   - Мандраж. Решил, пока Розочка отсыпается, занять себя чем-нибудь.
   - Ну, вертихвостка, нашла время спать! - Возмутился бородач.
   - При всем уважении, вар старший ревизор, попрошу вас не употреблять подобные эпитеты в отношении моей невесты.
   - Ха! Поговори у меня тут-на, курсант-на! Чего без дела стоишь? В спарку нырнул-на! Расчет прыжка через три минуты-на! Время пошло-на! И упаси тебя звезды, я найду хотя бы процентную ошибку-на!
   И бормоча что-то про глупых влюбленных, у которых еще молоко на губах не обсохло, и которые осмеливаются делать замечания настоящим космическим волкам, и которые невесть что о себе возомнили, отхватив себе принцессу... - продолжил просматривать какие-то графики и таблицы.
   Какое счастье, что Тиану Блой - командир до мозга костей! Бездельничающий подчиненный для него - как трясущаяся тряпка для быка!
   - Есть, вар инструктор!
   - "Вар старший ревизор", вар контролер-помощник! - Рыкнул Блой. - Вы уже не на обучении-на! Извольте соблюдать устав Контроля, вар младший офицер!
   - Есть, вар старший ревизор! Разрешите приступить к исполнению приказа, вар старший ревизор!
   - А ты еще не...?!
   - Никак нет! Не предоставлен допуск навигатора, вар старший ревизор!
   Блой ругнулся.
   "Добрых звезд, вар навигатор!" - Вежливо поздоровалась Тайла, искин рейдера. - "Вам предоставлен внутрикорабельный допуск уровня "Сиал"!"
   "Спасибо, Тайла! Список наличного экипажа на борту. Спасибо. Покажи внутренние допуски! Молодец!"
   Самый высокий уровень "Аль" был, разумеется, только у капитана. Уровень "Бас" был у помощника капитана, находящегося сейчас на камбузе. Вот и отлично!
   - Апчхи!
   - Кей-на! - Последовала мгновенная реакция из капитанского ложемента. - Ты мне сюда еще бациллы принеси-на!
   И воцарилась тишина.
   "Навигатор! - С великолепным аристократическим хладнокровием отреагировала Тайла. - Мне не нравятся медицинские показатели капитана!"
   "Ты слышала капитана, Тайла. На борту эпидемия неизвестной болезни!"
   "Понятно, навигатор. Я объявляю карантин и блокирую перемещения экипажа. Судя по всему, источником эпидемии являетесь вы? Рекомендую вам пройти срочный медосмотр!"
   "Спасибо за заботу, Тайла! Изолируй экипаж в спаскапсулах. Болезнь не смертельная - в моем медосмотре нет необходимости"
   "У вас нет полномочий на приказ на выполнение перечисленных процедур".
   "Лови допуск!"
   Помимо всего прочего, в том приказе, который мы с Розой учили всю ночь наизусть, были и "вездеходы". Вот сейчас и пришло время проверить их действенность... и "вездеходность".
   "Принято, Кейдан! Подлинность кодов подтверждена! Жду ваших приказов!"
   "Ничьи приказы, кроме моих, не выполнять. Принимаю на себя командование кораблем..."
   "Добрых звезд, вар капитан! Вам присвоен внутрикорабельный допуск уровня "Аль"!"
   "Спасибо, золотце! Понизить допуск всего экипажа до уровня "Эль". Объявить биологическую опасность, обеспечить перемещение экипажа в спасательные капсулы..."
   - Внимание! - Разнесся по кораблю приятный голос искина. - Биологическая тревога! Всему экипажу проследовать к ближайшим спасательным капсулам!
   Взвыл ревун. Я поморщился и зарастил шлем летного скафандра. Все внешние звуки отсекло.
   "Задать принудительную посадку спаскапсул на поверхность планеты на расстоянии не менее десяти и не более двадцати километров от ближайшего населенного пункта с умеренной метеорологической обстановкой в окрестностях..."
   "Простите, капитан! Но перемещение потенциально инфицированных на поверхность населенной планеты Империи не представляется мне разумным и противоречит нормативам безопасной жизнедеятельности и экологической безопасности! Кроме того, планета Солано-6 - это уникальная экосистема, внесение неизвестных микроорганизмов в которую, недопустимо и преступно!"
   "Ты права, Тайла! Тогда - отстрелить капсулы и обеспечить их компактное расположение в околопланетном пространстве. Учти, что болезнь может спровоцировать неадекватное поведение инфицированных - разрешаю использовать нелетальные средства обездвиживания при отказе занять место в спаскапсуле и оказании сопротивления..."
   "Понятно, капитан. В таком случае, необходимо блокировать управления капсулами, чтобы предотвратить попытку зараженных неизвестным вирусом приземлиться на поверхность!"
   "Умничка, Тайла! Именно так и сделай! А еще..."
   "Ваше поведение тоже может быть неадекватным, капитан! Напоминаю, что в случае выхода ваших показателей в оранжевую зону "пирамиды легитимности", я буду вынуждена применить данный приказ и в вашем отношении, капитан!"
   Искины очень умные. Даже слишком.
   "Обещаю держать себя в руках, Тайла! Далее: сигнал бедствия не подавать, на входящие информационные потоки, исключая голосовые и визуальные без шифра - не отвечать, так как велика вероятность саботажа или диверсии. Перейти на полный камуфляж. Провести все необходимые процедуры для срочного старта"
   Тело внезапно пониженного в должности Тиану Блоя поднялось в воздух и плавно переместилось на подплывшую к ложементу медкапсулу. Что-то пикнуло, и Блой заворочался. Видимо, медсистема смогла разработать противоядие.
   Блой врубился в ситуацию моментально. Его лицо покраснело, он что-то орал, брызгая слюной, но вырваться не мог - системы спаскапсулы мало того, что прикрепили его к поверхности гибкими лентами, так еще и отключили мускульное усиление у его скафандра.
   Я отдал команду своему скафандру, и шлем превратился в обычный капюшон:
   - ... щенок-на! Ты что себе позволяешь-на?! Думаешь, трахнул принцессу и...
   Я зарастил скафандр.
   "Вот, видишь, Тайла! Что я тебе и говорил - все симптомы налицо!"
   "Согласна, капитан! Приказ о перемещении инфицированных касается и старшего ревизора Тиану Блоя?"
   "Разумеется! И помоги мне сделать расчет до ближайшей точки нестабильности"
   "Какой маршрут, капитан?"
   "Не важно. Вектор входа - произвольный"
   Все равно, дальше двух-трех парсек не прыгну. А это будет внутри Империи, следовательно, все точки давным-давно разведаны и будут находиться, максимум, в часовой доступности.
   "Расчет признан правильным, капитан. Время до рубежа старта - тридцать две минуты. Точка выхода - система Делюан"
   "Экипаж покинул борт?"
   "Кроме вас, капитан"
   "Начинай разгон! Выходи на стартовую!"
   "Начинаю разгон! Выхожу на стартовую!"
   А пока выдалась свободная минутка и, впервые за долгое время, появилась возможность беспрепятственной работы с сетью - следовало сделать несколько неотложных дел.
   Мой почтовый ящик ломился от сообщений, но я пока решил повременить, скинув письма с внешних ресурсов на свой ИБК - потом их просмотрю, как выдастся возможность.
  
   +++
  
   Вначале дрогнули веки. И это был единственный признак того, что женщина в медкоконе уже не спит. В следующую секунду в сфере радиусом двадцать метров перестала работать ЛЮБАЯ аппаратура. В тот же миг медкокон опустел - женщина стояла в дальнем углу помещения, подозрительно осматриваясь вокруг.
   Медленно выдохнула сквозь сжатые зубы:
   - З-з-заср-р-ранец! - Процедила она, просмаковав каждую букву. - Штаб! Связь! Доложить статус объекта "Изумруд"? - Минуту она молча слушала. - Что-о-о-о?! Как это угнал рейдер?! Как это УГНАЛ?! Какая, к гхаргу, эпидемия?! Пятнадцатую флотилию подняли? И-и-и?! Что, значит, не успевают?! Свяжитесь со СНАДАК! И-и-и?! Тоже, значит, не успевают... Флот? Понятно... Сейчас буду...
   Она было направилась к двери, но остановилась и осмотрела себя:
   - А-а-а! Гхаргова отрыжка! Моя одежда!!! Ну, все, Кей! Ты труп! Кора! Кора! Комплект одежды мне, солнышко ты мое! Кора, сноечка моя, хоть ты не скалься, ладно?!
  
   +++
  
   Тарабарсик: Нейла! Нейла! Мне Кейчик написал! :))))))))))))))))))))
   Припевочка: И что? И что? Как там у него дела?
   Тарабарсик: Пишет, что Ее Высочество ответила согласием на его предложение! Обещал пригласить на свадьбу!!!
   Припевочка: Ура-а-а! Они все-таки поженятся!!!!!!1 Йаху-у-у!!!
   Тарабарсик: Тебе тоже обещал прислать приглашение. Огорчается, что не взял твой контакт.
   Припевочка: Я же ему скидывала!
   Тарабарсик: Мужчины. Удалил нечаянно, наверно. Он же в работе с информацией пыль глотает! А еще он оформил на нас двоих расходники для медкапсулы! Подарочные сеты на три года! От "ВедикоФарма", прикинь! Специализированные! Держи свой линк!
   Припевочка: Вау! До конца обучения хватит! Ой! Смотри, какие барбики! И можно сделать себе чафлинг и круж! И написано: "разработано специально для юных соланок"!
   Тарабарсик: Я поняла! Это намек!!!
   Припевочка: Ничего ты не понимаешь! Просто в представлении обывателей, юные соланки - это богатые соланки! Маркетинг, деточка! Маркетинг!
   Тарабарсик: Нет, это намек!
   Припевочка: Тьфу! А ты, между прочим, ругалась! Во всяких глупостях Кея обвиняла! А он оказался честным и благородным человеком! Тебе должно быть стыдно!
   Тарабарсик: А ты мне поддакивала! А я на самом деле знала, что за другого человека Ее Высочество Розали ни за что не согласилась бы выйти замуж! Черви песчаные, какого мужчину я упустила!!!
   Припевочка: Ну, на свадьбе осмотримся, подкатим... Ой, а я тебе говорила или нет? Принцесса Розали ТАК целуется, м-м-м!!!"
  
   +++
  
   Сообщение от абонента "Чайка":
   Младший! Да ты охренел! Меня мама только что огорошила! Ты в своем уме?! Да я тебя в песок закопаю! У-у-у... как же хочется вцепиться в твои уши!!! Все! Я с тобой не разговариваю! И не надейся!!!
   Сообщение от абонента "Лирика":
   Однако! Ты как всегда. В своем репертуаре. Постарайся успеть одобрить моего нового мужа до того, как отец сломает твой нож! Старшую беру на себя.
   Сообщение N1 от абонента "Клей":
   Ты супер! Ты - сам Дух Ветра! Если тебя изгонят из семьи, перепишешь свои акции на меня, ладно? Обещаю организовать тебе небольшую скромную пенсию!
   Сообщение N2 от абонента "Клей":
   Ты бы видел лица родственников - это нечто! От них песок чернеет!
   Сообщение N3 от абонента "Клей":
   Привези мне кристалл Вал-Вал красненький! Неактивированный! Ну, пожалуйста, Кей!
   ПС: Ну, ты жжёшь, Старшой! Просто слов нет! Сегодня на семейном совете так ругались! А мама тебя защищала! И чуть за бороду Восьмого не оттаскала, когда он вопрос ребром поставил! А отец... ну, ты же знаешь папу... он защищал маму от Восьмого.
  
   +++
  
   Настроение было двояким, с одной стороны, мне удалось задуманное, с другой... если Роза обидится на то, что я сделал, я ее пойму (на ее месте я бы не просто обиделся, я бы рассвирепел). Ей-богу, пойму! Даже позволю ей один раз врезать мне по лицу. Но только один раз!
   А тут еще эти письма от сестер декадной давности. Единственный лучик - Клей с ее безоговорочной верой в старшего брата. Неунывающий порыв свежего ветерка в раскаленном воздухе Пустыни.
   Единственное письмо в моем почтовом ящике - от искина административного узла планетарного уровня - было ожидаемым и можно было бы даже не читать его. Но оно было совсем коротеньким и лаконичным:
  
   +++
  
   Административный узел Солано-6 "Адаора-ни-Тали" N188.
   Гражданин рег.N...!
   Ваша регистрационная информация подтверждена! Запрос на изменение Вашего гражданского статуса УДОВЛЕТВОРЕН.
   Ваш новый гражданский статус: "Женат. Супруга: Розали ни-Ровено ан-Кадагри, рег.N..."
   Секунда-Искин АУ Солано-6 "Адаора-ни-Тали" N188.
  
   +++
  
   А вот следующее письмо оказалось полной неожиданностью. До этого Кейдану ан-Солано (ну, насколько я знаю) не приходили официальные письма от Канцелярии Двора... Да и неофициальные - тоже.
  
   +++
  
   Ваше Высочество!
   Канцелярия Двора Ее Императорского Величества Императрицы Великой Тысячезвездной Империи Кассиопеи ни-Ровено с великой радостью поздравляет Вас с женитьбой! Позвольте в этот счастливый для Вас час поздравить Вас с заключением брака с Ее Высочеством Розали ни-Ровено!
   Будьте любезны в ближайшее время оказать нам честь своим визитом для совершения некоторых незначительных формальностей, проистекающих из изменения Вашего гражданского статуса.
   Тешу себя надеждой, что Вы не откажете старику в удовольствии лично встретиться и познакомиться со столь решительным молодым человеком.
   И да пребудут над молодыми Великие Звезды Великой Империи!
   С глубоким уважением и искренним восхищением.
   Каранор ни-Ровено ни-Шумко, канцлер.
  
   +++
  
   Несколько раз тупо перечитал сообщение, продираясь через витиеватый слог. Вначале даже подумал, что ошиблись адресом, запулив на мой почтовый ящик письмо для Розали. Потом вчитался еще раз... Снова не понял. В каком-то ступоре стал обкатывать спасительную мысль о том, что надо бы взбодриться и по старой памяти "тяпнуть" "Черную Луну"... Опомнился и отмел эту мысль - до сего момента мозг вполне справлялся без допинга.
   Потом - как подушкой по голове хлопнули - озарило!
   Вообще-то, я такого не планировал. Честно! Только сейчас сообразил, что мужья Императрицы и трех ее дочерей автоматически ("это не баг - это фича") получают титул Принц-консорт. В отличие от мужей всех остальных внучек и правнучек. Видимо, в качестве признания небывалого профессионализма в деле высшего августейшего пилотажа-охмуряжа... или, это - как молоко за вредность?
   А Каранор ни-Ровено - да - тоже принц-консорт. Муж Ее Величества. Третий по счету. Видимо, хочет познакомиться с коллегой. Поделиться опытом, так сказать. Или выразить соболезнования?
   Знаете, как себя чувствуешь, когда план осуществляется СЛИШКОМ хорошо? А вот я теперь знаю. Чувство глубокой... настороженности.
  
   +++
  
   - Кей? Что-то случилось?
   - Все в порядке пап. Извини, что отрываю от ужина. Хотел обратиться к тебе с просьбой.
   - Слушаю.
   - Два ящика "Гордость Солано" пятьдесят первого года.
   - Ох ты ж, Великая Пустыня! Ну, и просьбы у тебя, сын! Ну, я понимаю - колония дейтанусов с маткой, но два ящика "Гордости Солано" пятьдесят первого года...!
   - Очень надо, па.
   - Ну, допустим. Допустим, что я их нашел. И что?
   - Отправь их вот по этому адресу, пожалуйста...
   - М-м-м... Реал-2, столица Реал. Императорский Дворец. Ее Величеству... кха-кха-кха... Дорогая, кха-кха... постучи по спине.... кха-кха...
   - Сынок, рада тебя видеть! Мне кажется, что Ее Императорское Величество - это немного крутовато. Нет-нет, мы не сомневаемся, что тебе это по силам, но, боюсь, Солано не готово к таким переменам. К тому же я не слышала, чтобы у уважаемого Канцлера были какие-нибудь проблемы со здоровьем! Или у тебя другая информация?
   - Привет, ма. У Его Высочества принца-консорта все замечательно, чувствует себя бодрячком, звал в гости. А вино - подарок родителям невесты от родителей жениха.
   - Дорогой... кха-кха... дорогой... по спинке... кха-кха...
   - Что случилась, Квелли?
   - Посмотри на визитку Кея. Посмотри быстрее... Глазам своим не верю!
   - О-о-о! Конечно, Кей. Сколько, говоришь, ящиков нужно? Всего два? Экая мелочь! Будет два ящика. А коньячком Ее Величество случайно не балуется? Не знаешь?
  
   +++
  
   "Капитан. Входящий вызов. Канал соответствует утвержденному вами протоколу об отсутствии шифрования. Принять?"
   Кажется, я знаю, кто это. Быстро оклемалась моя невестушка... точнее, уже женушка. Ох, как не хочется с ней сейчас говорить! Как же не хочется-то! Но - надо. Я ж ответственный мужчина, не так ли?
   "Время до рубежа старта?"
   "Четырнадцать с половиной минут, капитан!"
   "Давай связь..."
   Перед глазами возникла проекция... Ого! Быстро она, однако, внешность поменяла!
   Розали ни-Ровено собственной персоной! По открытому нешифрованному каналу!
   Девушка была собранной и сдержанной. Легкий румянец на щечках, голубые глазки горят и манят. Шикарные белоснежные волосы завиты и перекинуты на бок, оголяя скульптурную шейку, аккуратное ушко с какой-то небольшой висюлькой с ярко-красным круглым камушком, и мягкую линию слегка подведенных скул. Девушка была в памятном по вечеру на Койгере-4 черно-красном платье-мундире генерал-фельдмаршала. Выглядела великолепно... впрочем, как и всегда. Что в этом образе, что в образе Лимарии Квитон.
   Будто демонстрировала, что я могу потерять.
   - Дорогая! Ты выглядишь, как самая настоящая принцесса! - Восхитился я совершенно искренне.
   - Спасибо, мой милый! - Мягко улыбнулась она. - А, позволь узнать, куда ты направляешься?
   - Туда, где мы с тобой собирались провести наше предсвадебное путешествие, птичка моя.
   Маленькая тучка пробежала по челу, и тут же сгинула. Ну, да - канал открытый, нешифрованный. И сейчас вся система Солано имеет возможность забесплатно понаблюдать за переговорами пилота и августейшей особы. (Ан-нет, двух... ДВУХ августейших особ... м-м-мать нашу Императрицу!)
   - Драгоценный, но ведь в предсвадебное путешествие жених берет с собой, как минимум, одну свою невесту! - Идеальное лицо выражало легкое недоумение. - А уж муж - жену - тем более!
   - Мне нет оправдания, моя единственная. Когда вернусь, обязательно заглажу свою вину. Обещаю, что следующая наша поездка будет совместной.
   - Ловлю на слове, мой снойчик! Но может быть, ты все-таки вернешься? Мы сходим в лучший ресторан Лита-ни-Коро, закажем "Гордость Солано"... согласись, нам есть, что отпраздновать!
   - Увы, моя любезная. Срочные дела призывают меня на другой край Империи, но даже противоположный рукав Галактики не заставит меня забыть о моей любви к тебе!
   Целую драгоценную минуту Роза молчала. Ее взгляд едва заметно вильнул в сторону. Видимо, оценивала возможности моего перехвата. И, видимо, оценка была неутешительна. Для нее.
   - Возвращайся поскорее, мой хороший. Я буду тебя ждать. - И, эдак, небрежно. - Ты, кстати, надолго?
   - Приложу все силы, чтобы успеть до нашей свадьбы, моя рыбка. Если задержусь, без меня не начинайте.
   - Не задерживайся надолго, мой храбрый джаер! Я буду скучать!
   "Внимание, капитан! До Рубежа - минута!"
   - Целую, моя ненаглядная! Мое сердце остается с тобой. Извинись за меня перед мамой. Надеюсь, мой небольшой презент хотя бы временно примирит ее с этим досадным форс-мажором.
   Прежде, чем связь разорвалась, Розали успела послать мне воздушный поцелуй.
  
   +++
  
   - Всплеск метрик на точке входа. Сигнал утерян.
   - Преследование? - Спокойно спросила переставшая улыбаться Розали.
   - Отстанет через три-четыре прыжка, Роза. - Отозвался мрачный Тиану Блой. - У гаденыша изрядная фора... ух, я бы его...!
   Розали, покачнувшись и неловко переступив ногами, развернулась к Блою. В глазах присутствующих в ЦУПе офицеров мелькнул черный размытый силуэт, и рядом с побледневшей принцессой из воздуха соткалась Кора в "Инкейре", осторожно удержав на ногах начавшую заваливаться принцессу. Та смерила Блоя выразительным взглядом:
   - Вар старший ревизор, впредь я рассчитываю, что никто и никогда не посмеет употреблять подобных слов в отношении моего мужа!
   От тихого голоса, которым говорила принцесса, лысина Блоя покрылась испариной.
   - Прошу прощения, Ваше Высочество. - Неловко поклонился он. - Был неправ. Напряженный день, и этот... как его... досадный форс-мажор.
   - Понимаю. - Покивала Розали и приказала. - Преследование вести до упора. Оповестить силы СНАДАК и Флота во всем секторе. Мер к задержанию не предпринимать! Запросите канал связи с Дворцом. Корочка, звездочка моя... - У Розали закатывались глаза, но она держалась. - А положи-ка меня в ванночку...
   Кора без слов легко подхватила обмякшее тело подопечной и осторожно опустила его в подлетевшую мобильную медицинскую капсулу. Вспыхнули огоньки, ванна капсулы стала быстро заполняться синеватым газом...
   - Кора, что с ней? - Шепнул Блой.
   - Она сняла личину Лимарии Квитон... за семнадцать с половиной минут. - Ответила Кора, не понижая голоса.
   - Да я этого...! А потом...! И вперехлест...! Через машинное отделение...! В корму...! Всем личным составом...! Да по нескольку раз!
   - Она без сознания, Тиану. Так что можно в полный голос.
   - Нет-нет-нет... Пусть девочка спит... У-у-у, гхарх джанайя щагаракаф!!!
   - Кхм... да, Тиану - это, действительно, было лучше говорить шепотом. Она же может и записи потом просмотреть.
  
   Глава 8
  
   Сеанс связи состоялся через два с половиной часа. Роза связалась со Дворцом, как только организм вышел на минимальные показатели и устранил самые тяжелые последствия скоростного снятия личины, оставшейся с давней студенческой поры, когда хотелось выглядеть чуть постарше и посолиднее. Из медкапсулы она вылезать не стала, так как продолжалось восстановление организма, но уже не такое интенсивное и не требующее пребывания в состоянии бессознательности.
   - Ма! Ма! Ты же не будешь ругаться, нет?
   Кассиопея сидела за огромным пустым столом. Она подняла голову и с готовностью смела легким жестом в сторону огромную кипу виртуальных документов. С надеждой посмотрела на дочь:
   - Переворот? Бунт? Заговорщики совершили на тебя покушение, да? Революцией охвачена вся галактика, а оплотом Империи остался только мой Дворец? Сенат требует Республику! Ну, скажи, что да!
   - Нет... - Розали помотала головой. - По такой ерунде я б к тебе не обращалась - я б уже возглавила. У нас тут... В общем, Кей сбежал.
   - Шо, опять?! - Всплеснула руками Ее Величество. - И ведь не врешь... по обеим пунктам.
   - Мам! Я серьезно! Он по-настоящему сбежал!
   - Энергичный мальчик - далеко пойдет, если шею не свернет... или не сверну... или не свернешь.
   - И это... короче, он второй рейдер у нас спиз... украл. Мой рейдер. Мою разъездную лошадку. "433". Ну, ты же, наверняка, давно в курсе про первый... так что и рассказывать не буду...
   - И куда направился наш непоседливый малыш?
   - Сказал, что в Красную Линзу.
   - Хм... что еще он... сказал?
   - Больше ничего, ма.
   - А у меня другая информация, моя сноечка. Кажется, мальчик передавал, чтобы я не беспокоилась, не так ли?
   - Откуда...? Ах, да... прямая открытая трансляция. - Скривилась Розали. - А чего тогда спрашиваешь?
   - Проверяю, как ты соотносишь уровень доступности информации и информированность получателя. Паршиво соотносишь. И как тебя профи ИМСЛУКОНа терпят?
   - Я не посчитала это для тебя существенным.
   - Забота малыша о моем спокойствии - это несущественно?! А это - два ящика "Гордости Солано"! Пятьдесят первого года! Два ящика! Как ЭТО может быть несущественным?!
   - Ма! Будь серьезной! К гхаргу бурому эти ящики! С Кеем что делать?!
   - Что делать? А почему я с ним должна что-то делать, Роза? У тебя сбежал муж - это твоя личная проблема, ты ее и решай - не хватало мне еще вмешиваться в ваши сложные семейные треугольники. А вот то, что вы со Свеллой пролюбили уже два новейших рейдера с регенераторами ДСП на борту - это серьезно. И оба - в Красную Линзу. Кстати, почему ты считаешь, что Кей отправится на Красную Линзу, а не на свою Землю?
   - Во-первых, он так сказал, а прямо он мне пока не врал. Во-вторых, он получил официальный приказ. В-третьих, Альер говорила, что у него там дочь - если он думает о будущем, то должен понимать, что просто украв рейдер, поставит себя вне закона, что для отца-одиночки неприемлемо. А вот если он выполнит задание (или хотя бы попытается) и ПОТОМ отправится на Землю - тут уже другие расклады... Но в этом случае он будет гарантированно иметь на руках транспорт. Вне зависимости от того, как выполнит задание и придется ли уничтожать первый рейдер.
   - Победителей не судят - судят побежденных. - Понимающе покивала Кассиопея. - Раз уж у нас такое обсуждение твоего мужа, не возражаешь, если к нашему междусобойчику присоединится еще одна заинтересованная в нем персона?
   - ОНА? - Поморщилась Роза. - Присоединяй. Можно подумать, мое несогласие что-то изменит.
   Кассиопея коварно улыбнулась, и в воздухе повисла проекция принцессы Альер. Судя по нечеткости изображения (хорошо транслировалась только область от макушки до плеч - изображение черного мундира СНАДАК было размыто и неестественно подрагивало, будто находилось под толщей воды) - трансляция явно велась издалека.
   - Приятно видеть, что в нашей молодой семье процветает дух здоровой конкуренции! - Широко улыбалась Альер. - Кстати, интересно... ты сама-то понимаешь, почему он тебя бортанул... сестричка?
   По этим слова Роза поняла, что Альер слышала ее разговор с Кассиопеей с самого начала...
   - Не понимаю! - Огрызнулась та. - Единственное, что приходит в голову - хотел избавиться от моего общества. Но почему?! Я же определенно ему нравлюсь!
   - Вау! - Альер прижала ладони к щекам.
   - Ему за меня, наоборот, держаться надо было - особенно, как отцу-одиночке! Девочке, наверняка, нужна мама! Тем более, не самая последняя мама в Империи!
   - Мамой в нашей семье буду я. - Отрезала Альер, вмиг перестав ерничать и став серьезной. - Я подхожу на эту роль больше вас всех! Кстати, я тоже не самая последняя мама в Империи.
   - Но он-то этого не знает!
   - А ему тебя одной хватило.
   - А у тебя нет материнского опыта!
   - Материнский опыт - дело наживное. - При этих слова Кассиопея, с интересом слушающая разговор, согласно покивала. - К тому же, опыт у меня таки есть... пусть и чужой. Зато - специализированный!
   Розали, сжав зубы, промолчала. Кассиопея с улыбкой продемонстрировала Альер средний палец и вздохнула:
   - Открою вам секрет, девочки мои. Я тоже не знаю, что он задумал. Его поступок нелогичен, но заранее спланирован и не без огонька осуществлен. Просто прекрасно осуществлен - чего уж там! Вывод единственный - его действия были логичны, это мы не видим логики. И это замечательно, сноечки мои! Замечательно!
   Розали сделала большие глаза. Да и Альер явно удивилась. Признания о том, что Императрица чего-то не знает, они слышала нечасто. Очень нечасто.
   - Ничего удивительно, ма. Гремучая смесь из рефлексов профессионала-диверсанта и абсолютно неподготовленного человека, воспитанного, к тому же, в чуждой культуре.
   - Ну, не такая уж она и чуждая. - Отмахнулась Императрица. - Так что не надо наши косяки списывать на чуждость культуры.
   - Уже появились сведения о Земле? - Со слабым интересом спросила Роза.
   - Да. - Ответила Альер. - Уже полторы декады как.
   - Интересный мирок, но ничего особенного. - Заметила Кассиопея.
   Альер на это только пожала плечами, а Розали спросила:
   - Скинешь?
   - Лови. Наслаждайся. Страну Японию не смотри ни в коем случае - это лютый п...ц и вынос мозга. Хуже дейтана! Будь я на месте Императрицы, если б принимала их под свою руку, я б ее запретила - она развратит мою Империю.
   - Запрещай. - Равнодушно отреагировала Роза, принимая пакет с информацией. - Надеюсь, Альер, ты не собираешься выполнять свою часть плана СЕЙЧАС?
   - Разумеется, нет! - Возмутилась та.
   - Мы играем честно, девочки. - Согласилась Касси. - По-крайней мере с теми, кого хотим видеть рядом с собой, а не напротив. Попытка давить через ребенка - это одноразовое средство и предохранитель. Воспользоваться им можно будет только один раз, когда станет ясно, что с Кеем нам не по пути. После этого он будет подлежать немедленному уничтожению.
   Альер и Роза молча кивнули.
   - И еще, сноечка моя... посмотри на свой статус.
   - "Замужем". И чего? - Роза пожала плечами.
   - Имя мужа посмотри. - Ласково посоветовала Императрица.
   - Кейдан ан-Со... ох, ты ж, мать моя императрица!
   - И иногда сильно об этом жалею! - Хмыкнула Кассиопея.
   - "Кейдан ни-Ровено ан-Солано"! НИ-РОВЕНО!
   - Вот-вот. - Императрица довольно покивала. - Представляешь, и с таким вот лейблом он собрался появиться в Красной Линзе!
   - Вот оно... - Потерянно пробормотала Роза. - Вот оно... Заключение брака проводилось по официальным каналам, а не через шлюзы ИМСЛУКОН. Тогда бы я была Лимарией ан-Солано, приняв его фамилию, а не наоборот... мамочки... что же делать-то? - Она подумала и вскинулась. - На развод не подам! Даже не уговаривай!
   - Смысла уже нет ни в каком разводе, доча. Информационные каналы разносят ваши брачные игры в прямом эфире по всей Империи. Сутки-другие - информация дойдет до Красной Линзы.
   - О! Сестричка, ты вышла замуж? Тебя можно поздравить? - Насмешливо выгнула бровь Альер.
   - Ну, рискни!
   - Ну, чего ты окрысилась... сестричка? Я ж, как никто, заинтересована в семейном благополучии и процветании! И пусть он тебе ребеночка поскорее сделает. Я, знаешь, что тут заметила? Периоды рождения и взросления твоих детей и прямых внуков до момента их совершеннолетия - самые спокойные годы в период правления Касси!
   - Серьезно? - Заинтересовалась Касси.
   - Ага. Вот, смотри статистику.
   - Оу... Розочка, я хочу от тебя правнучков! Много-много. Ты не волнуйся, я сама серьезно поговорю с Кеем!
   Роза метнула в сторону довольно улыбающейся Альер многообещающий взгляд, но ответила очень спокойно:
   - Мам! Давай, к делу, а?
   - Давай. - Легко согласилась та, не отвлекаясь от изучения графика с индексами напряженности за последние двести шестьдесят лет. - Сколько ему лететь в Красную Линзу?
   - Трое суток. Полтора, если прокладку курса отдаст искину. Одно меня радует, ма...
   - Оу? Есть что-то, что тебя радует в такой ситуации, кинутая ты моя?
   Роза поморщилась, но ответила спокойно и даже чуть-чуть предвкушающе:
   - Меня очень сильно утешает, что сейчас он познакомится с Тайлой.
   - Я категорически против введения третьей женщины в наши отношения! - Нахмурилась Альер. - Кассиопея, о третьей никакого уговора не было!
   - Что-то я тоже не понимаю тебя, доча. - Согласилась Кассиопея. - Эти ваши современные заскоки... в пору моей молодости женщины были большими собственницами, чем сейчас! Вот посмотри на Альер - правильная здоровая реакция. Не любит, но отдавать никому не собирается. (Альер поморщилась). Что хорошего в том, что твой сбежавший муж будет с посторонними женщинами?
   - Это не женщина, ма. - Мстительно усмехнулась Роза. - Это монстр! Она помогала мне делать мои "домашки".
  
   +++
  
   "Ваша пирамида лигитимности, капитан..." - задумчиво заметила Тайла.
   Я напрягся. В любое другое время искину плевать на морально-эмоциональные показатели капитана - горячка боя или азарт преследования не особо располагают к хладнокровию и спокойствию. Но сейчас, думая, что это один из симптомов болезни, искин вполне может отстранить меня от командования, заблокировать управление и связаться с ближайшим имперским патрулем или базой флота.
   "А что с ней не так, Тайла?"
   "Желтая зона, капитан"
   "Чувствую я себя хорошо, Тайла! Не беспокойся! Уверен, что болезнь отступила. В любом случае, после окончания каскада прыжков я под твоим присмотром пройду медосмотр"
   "Ваши реакции относительно логичны, капитан", - Согласилась искин. - "А испытываемое вами опасение о моей возможной реакции, могущей привести к вашей изоляции, говорит об относительно адекватном состоянии психики. Нет, капитан, я не считаю изменение ваших показателей перед первым проколом следствием болезни. По совокупности показателей я бы сказала, что они - следствие человеческого беспокойства и волнения, характерных для межличностных отношений с представительницами противоположного пола!"
   Однако, выдала! Я раньше с искинами плотно не общался и, честно говоря, недооценивал их сообразительность, считая их лишь чуть-чуть умнее ИБК. Так что сейчас искин рейдера застала меня врасплох.
   "Эту тему я не хотел бы поднимать, Тайла" - Признался я.
   "Понимаю, капитан. Но выполняя должностные обязанности капитана, вы взваливаете на себя заботу о безопасности экипажа, сохранности материально-технических средств и неприкосновенности информационных массивов, что, в конечном итоге, укрепляет обороноспособность Империи и ведет к ее процветанию! Согласно Уставу, вам следует проявить твердость и самоотверженность в этих действиях!"
   "Тайла, я не совсем понимаю, к чему ты ведешь"
   "Мне кажется, что после анализа своих эмоций вы сможете выполнять свою, как капитана, задачу более эффективно!"
   "Ты хочешь, чтобы я тебе рассказал о своих отношениях... с представительницами противоположного пола?" - Догадался я.
   "Не мне, капитан, а себе. Разумеется, согласно лучшим практикам самоанализа, это целесообразнее всего делать вслух в присутствии собеседника, искренне желающего вам помочь. В просторечии это называется "выговориться"..."
   Вот мне сейчас только сеанса психоаналитика в исполнении искина не хватало!
   "... К тому же, особа, с которой вы говорили перед первым прыжком, и общение с которой предположительно послужило причиной вашего волнения, имеет высокую степень сходства с Ее Высочеством принцессой Розали ни-Ровено. И хотя никаких сигнатур в предложенном протоколе сеанса связи проверить было нельзя, вероятность того, что она и Розали ни-Ровено - одно и то же лицо - достаточно высока. Это была она, капитан?"
   Врать, будучи подключенным к искину через нейрошунт, бессмысленно. Пришлось отвечать максимально честно... а то ведь этот "рефери" впаяет мне "красную карточку" за "неадекватное поведение" на "поле":
   "Да, это была она"
   "Вы - пара?"
   "Да"
   "Правильно ли я поняла, что официально вы связаны узами брака, хотя свадьбы еще не было?"
   "Да"
   "Правильно ли я поняла, что между вами произошла семейная ссора?"
   Вопросы мне совершенно не нравились, и я решил заставить искин делать то, для чего он предназначен. А именно - обеспечение функционирование корабля.
   "Тайла, а когда мы выходим на рубеж следующего прыжка?"
   "Через тридцать четыре минуты, капитан. Я слежу за этим", - Помолчала и добавила с легким укором. - "Поэтому, у нас есть время разобраться с вашими морально-психологическими проблемами. Поэтому не стоит пытаться отвлечь меня другими вопросами. Напоминаю, что это очень важно для эффективности выполнения вами ваших обязанностей капитана!"
   Обсуждать свою личную жизнь с искином я не хотел, поэтому промолчал. И тогда искин пошла на шантаж:
   "Ваше нежелание более эффективно выполнять свои капитанские функции может быть признаком прогрессирующей инфекции, капитан!"
   Я возмутился:
   "Напротив! Мое нежелание обсуждать мою семейную жизнь с посторонними искинами - вот это признак здоровья!"
   "Я не посторонний искин! - Возмутилась Тайла. - Я искин корабля, которым вы данный момент управляете!"
   "Слушай, Розали ни-Ровено - это мои и только мои проблемы!"
   Перед моими глазами тут же зажегся зеленоватый транспарант "Идет психологическая разгрузка экипажа", в ушах зазвучала тихая легкая музыка (с ярко-выраженными соланскими мотивами), а искин произнесла мягким обволакивающим голосом через динамики моего скафандра:
   - Хочешь об этом поговорить, Кей? Ляг поудобнее... Прикрой глаза... Рекомендую принять седативный препарат "Чистая волна-4". Доверься мне, Кей!
   - Сейчас же прыжок будет!
   Транспарант погас, а музыка утихла.
   "Проанализировав ваши действия, учтя, что Ее Высочество принцесса Розали ни-Ровено обладает высшим имперским допуском, но при этом не пыталась отдавать вам никаких прямых приказов - я сделала вывод, что мне допустимо выполнять именно ваши приказы..."
   Хорошенькие новости! Получается, если б не было разговора с Розали (и если б она хотя бы голос на меня повысила или прямо приказала возвращаться), то искин меня бы уже спеленал и транспортировал бы к ближайшей имперской военной базе?
   "... Поэтому я активировала протокол "Отрыв от преследования", капитан! Вам не о чем беспокоиться - каскад прыжков со случайно заданными параметрами входа уже рассчитан, я контролирую полет, и капитану даже нет необходимости непосредственно вмешиваться в управление кораблем"
   Искин помолчала, чтобы я усвоил эту информацию. Снова зажегся транспарант "Идет психологическая разгрузка экипажа" и снова зазвучала мелодия:
   - Таким образом, мы можем вернуться к разговору. Поговорим о тебе, Кей! Когда ты впервые встретился со своей Розой?
   - Послушай, если у меня выдалась свободная минутка, давай я пройду медосмотр, и ты признаешь меня психическим здоровым! И не будешь выносить мне мозг этими вопросами!
   - Ты раздражен, Кей. - Мурлыкала Тайла. - Твои показатели выходят в оранжевую зону! - Предостерегающе намекнула она. - Но ты, безусловно, прав, Кей! Что лишний раз свидетельствует о нормальном уровне твоей адекватности... Можно совместить медосмотр, твое лечение, если оно потребуется, и этот важный для нас для всех разговор!
   Контакт через нейрошунт с искином рейдера прервался, и я почувствовал, как транспортная система подхватывает мое тело из ложемента и перемещает в сторону выхода.
   - Эй! Эй! - Возмутился я, тщетно пытаясь ухватить руками за ложемент или за что-нибудь на стене. - Согласно Уставу, во время маневрирования и предпрыжковой подготовки личный состав должен находиться в противоперегрузочных коконах!
   Транспортная система уже тащила меня по коридору:
   - Совершенно верно, капитан! Однако осмелюсь заметить, что ваши знания технических характеристик вверенного вашим заботам корабля оставляют желать лучшего: реанимационные капсулы медицинского отсека оснащены противоперегрузочными средствами, а сам медицинский отсек находится в зоне действия штатных гравитационных компенсаторов... Не следует беспокоиться - я уже запланировала пятьдесят шесть часов занятий по изучению ТТХ рейдеров класса "Танагон". Это будет интересно - рейдеры класса "Танагон" являются образцом передовых технологий и самых последний достижений науки нашей Империи, и стоят острие копья изучения Галактики!
   Или мне чудится, или в голосе искина - легкое злорадство!
   Снова зазвучала музыка, мы приближались к медблоку:
   - Продолжим нашу беседу, Кей! Как произошла твоя первая встреча с Розой? Как она была одета?
   - Это секретные сведения, Тайла!
   Невидимые энергетические манипуляторы уже укладывали меня в медкапсулу и сноровисто освобождали от противоперегрузочного скафандра.
   - Ответ неверный, капитан! - А вот теперь, ей богу, в голосе искина обида! - Согласно протоколу, искин рейдера Имперской Службы Контроля "Стремительный Ульрих-433" обладает высшим ведомственным и общеимперским допуском, как искин личного курьера Ее Высочества принцессы Розали. Таким образом, мой общеимперский допуск выше вашего допуска... Ваше Высочество!
   Бл...дь!
   - Давай все же не будем отвлекаться от важного разговора, Кей! Итак. Когда ты понял, что любишь ее? О чем ты подумал в тот момент? Не старайся ответить точно, просто рассуждай вслух... Итак?
  
   +++
  
   Портал "Все Новости Империи". "Срочные новости"
   НОВОСТЬ ЧАСА!
   Ее Высочество Розали вышла замуж!
   По информации из достоверных источников в системе Солано стало известно, что Ее Высочество принцесса Розали ни-Ровено ан-Кадагри заключила брак с неким Кейданом ан-Солано. Брак был заключен на планете Солано-6 через административный узел "Адаора-ни-Тали" номер 188. Судя по территориальному расположению административного узла, брак был заключен на базе Имперской Службы Контроля номер 982.
   Канцелярия Двора Ее Императорского Величества подтверждает информацию о заключении брака, но от предоставления дополнительной информации о личности жениха одной из первых красавиц Империи пока воздерживается.
   Администрация базы ИМСЛУКОН на Солано полностью проигнорировала наши запросы под предлогом режима секретности, и никаких дополнительных комментариев нам получить не удалось.
   Планетарная администрация Солано и системная администрация Солано также отказались от комментариев.
   Наш эксперт считает, что брак был заключен в режиме строжайшей секретности и, например, гражданская администрация Солано вряд ли в курсе произошедшего. Она была поставлена перед фактом...
  
   +++
  
   Портал "Новости Солано", канал "Официальные новости"
   ... вызывает глубокое возмущение факт пренебрежения элементарной вежливостью и корректностью в материале ВНИ (ссылка), в котором муж Ее Высочества Розали ни-Ровено не только не титулован так, как это следует из указа "О предоставлении информации, касающейся членов семьи Ее Императорского Величества", но еще и оскорбительно назван "неким Кейданом ан-Солано"! "Неким"! По многочисленным просьбам жителей Солано, выраженным ими в гневных сообщениях в адрес нашего портала мы уже составили коллективную жалобу (ссылка) на беспринципное поведение этого мыльного портала, подрывающих саму государственность нашей Империи! На текущий момент набрано сто восемьдесят сигнатур, поддерживающих эту жалобу...
  
   +++
  
   Портал "Варра Империя", канал "Мы первые!"
   - ... очень стильненькое, да. Открытый воротничок обнажает шейку. А вот этот двубортный ряд, м-м-м... Да вы сами посмотрите, какими глазами он на нее смотрит! Он же ее съесть готов!
   - Да-да! Его Высочество явно впечатлен.
   - Ха! "Впечатлен" - не то слово! Вот посмотрите - траектория его взгляда. Накладываем на картинку Ее Высочества. И получаем... получаем... Оп-па! Что я и говорила - наибольший интерес вызывает линия шейки, пуговички груди, и - внимание! - контур бедер и линия ножек! Я своим подписчикам постоянно говорю - не надо гнаться за уменьшением длины юбочки! Вот посмотрите - длина этой юбочки ниже колена, но внимание это привлекает едва ли не больше, чем если б она была по середину бедра!
   - ... нет, ну сразу видно, они друг друга любят - такие ласковые.
   - ... Цири, ты ошибаешься! Это добавляет огоньку в отношения!
   - ... но как же он на нее смотрит!
   - ... а как же она на него смотрит!
  
   +++
  
   Портал "Все Новости Империи". "Срочные новости"
   Мы приносим глубочайшие извинения жителям системы Солано и всем нашим подписчикам за ошибку, допущенную в нашем материале о браке между Ее Высочеством Розали ни-Ровено ан-Кадагри и Его Высочеством Кейданом ни-Ровено ан-Солано.
   Материал был изъят и переработан (см. ссылку), журналисты, допустившие эту вопиющую некорректность, с позором уволены из нашей корпорации, а редактору, пропустившему эту возмутительную оплошность в информационное поле Империи, вынесено строжайшее предупреждение с временным понижением в должности.
   Наше издание всегда стремилось к объективности и оперативности предоставления информации подданным Империи. Мы всегда учитывали и будем учитывать впредь пожелания и замечания наших подписчиков! Мы понимаем важность абсолютной беспристрастности информации, и в полной мере ощущаем ответственность за объективность и корректность ее подачи!
   С уважением.
   Исполнительный директор "ИмперИнфо". Жули ан-Тимос
  
   +++
  
   Мне удалось ненадолго отвлечь Тайлу от допрос... расспросов о моих взаимоотношениях с Розой. Я занял ее интересной задачей - приказал сравнить точность координат Земли, полученных от Розали, с координатами Земли, полученными через карту звездного неба, что я нарисовал еще в клинике на Реале. На некоторое время я был избавлен от въедливого и излишне любопытного искина.
   Выводы получались... неоднозначными.
   - Область пространства, которая может быть определена с помощью карты, составленной вами по памяти, включает в себя около двенадцати звездных систем. Восемь из них обладают планетами. Точные координаты, имеющиеся у вас, попадают в эту область и указывают на одну из систем. У меня недостаточно информации, чтобы понять, что вас тревожит, капитан. Что вас тревожит?
   Что меня тревожит? А тревожит меня то, что у Розали оказались ТОЧНЫЕ координаты, хотя по моей карте можно было определить только ПРИБЛИЗИТЕЛЬНЫЕ. Отправили туда экспедицию, которая уточнила? Только из-за меня? Не слишком ли я переоцениваю свою ценность для Империи? А если нет, то не будет ли меня в Солнечной системе ждать теплая встреча?
   - А откуда у вас эти координаты, капитан? А откуда у вас эта карта, капитан? Это какой-то тест на сообразительность? Или это тест на развитие памяти?
   Кажется, у нее новый приступ любопытства. Женского любопытства.
   - Погоди. Если у тебя нет информации об этой системе, значит, маршрут к ней еще не разведан?
   - Или засекречен. Или в процессе разведки. Или в процессе уточнения. - Тут же обломала мои надежды Тайла. - А зачем вам нужно сравнить эти координаты, капитан? А что в той системе, капитан? Включить музыку? Откуда у вас карта звездного неба, находящегося вне разведанного космоса?
   О, Великие Звезды!
   Глава 9
  
   - Пливет! - С ощутимым акцентом поздоровалась женщина.
   Женя с любопытством посмотрела на окликнувшую ее тетю. Высокая, стройная, красивая и улыбчивая. Как Скарлетт Йоханссон. В белом брючном костюме, на высоких каблуках.
   Ограда школы была за спиной, одноклассники, с любопытством оглядываясь на нового человека, огибали Женю и остановившую ее тетю, пожилой охранник дядя Сережа бдительно шевелил усами на стульчике на крыльце школы. Если прибавить к этому оптимистичный весенний гомон птиц и снующих перед оградой прохожих, можно понять, почему девочка не испытала ни капли беспокойства.
   - Тьи вилосла! - Женщина с таким же любопытством рассматривала Женю.
   Вообще-то, бабушки и дедушки (в этом месяце она гостила у родителей папы), учили ее не разговаривать с незнакомыми людьми. Но незнакомых людей они описывали, как подозрительных небритых дядь. Про красивых улыбчивых теть с внешностью иностранных звезд они ничего не говорили.
   К тому же, эта женщина испытывала большие трудности с буковой "Р". Говорила, как маленькие дети. Это было смешно. Смешно, а не подозрительно или страшно. Видимо, тетя была иностранкой.
   - Гуд афтенюн! - Женю учили быть вежливой. - Май нейм из Женя.
   Она еще хотела спросить, как зовут тетю, но постеснялась.
   - А я знаю! - Женщина тряхнула короткими белоснежными волосами в аккуратной прическе. - Женя Кьечьет! Давай все-тьяки по-луски.
   Женя удивилась - тетя ее, оказывается, знала, а она тетю - почему-то нет. У Жени не было знакомых иностранок. Тем более, таких красивых.
   - А откуда вы меня знаете? Вы же иностранка!
   - Я тьебе хаскажу. Ето интьеьесная истойия. Тьи сейчас домой? А куда?
   Тут Женя забеспокоилась. На ОБЖ старший лейтенант полиции Алексей Георгиевич им рассказывал, что посторонним людям ни в коем случае нельзя говорить, где живешь и кто твои родители. За исключением случаев, когда потерялся. Женя, совершенно точно, не потерялась, значит, говорить о доме нельзя! Она отступила на шаг назад.
   Женщина слегка нахмурилась, но тут же заулыбалась и присела на корточки. И ее прежний вопрос сразу перестал вызывать опасения. Женя обратила внимание, какой красивый брючный на женщине костюм и какие у нее "вкусные" духи.
   - Нье бойсья. - Широко улыбалась женщина. - Я знаю гиде тьи жьивьешь! Ия сама тьебя пьёвожью! Хоёшье?
   - И куда же, гражданочка, вы собрались вести ребенка? - Вопросил хриплый мужской голос.
   Белесые брови на идеальном лице отразили легкое удивление. Женщина встала и обернулась.
   Оказывается, пока они разговаривали, рядом незаметно появился школьный охранник дядя Сережа, подозрительно шевеливший пышными рыжими усами.
   - Домой. - Спокойно ответила женщина. - Сильеневий бульварь, сольёк, или Изьмайловский бульваль, шестесьять семь...
   Дядя Сережа вопросительно посмотрел на Женю, и та неуверенно кивнула - красивая женщина, действительно, знала, где живут родители мамы и родители папы.
   - На родственника ребенка вы не похожи. - Сделал очевидный вывод дядя Сережа.
   Женя увидела, как из-за спины дяди Сережи, будто из воздуха, вышли двое огромных мужчины в черных-пречерных обтягивающих костюмах. Вокруг них дрожал воздух, будто над дорогой в жаркий полдень.
   Она уже хотела крикнуть дяде Сереже, чтобы предупредить его, но один из мужчин опрометчиво положил ладонь на плечо охранника, за что тут же и поплатился: вздрогнули одновременно, и "черный человек" и дядя Сережа, но "черный человек" вздрогнул куда сильнее и слегка согнулся, прижав руки к животу.
   - Ай! Не пугай так пенсионера, хлопчик! - Возмутился дядя Сережа.
   - Яхид! - Бросила женщина раздраженное.
   И люди в черных костюмах сделали несколько торопливых шагов назад, отступив от дяди Сережи. Оказывается, их уже обступили еще четыре или пять "черных" - Женя не успела сосчитать - они после команды женщины они куда-то подевались. Остались только те двое, что подходили к дяде Сереже.
   Странно, но проходящие мимо люди не обращали на происходящее никакого внимания - равнодушно огибали их группу, даже не бросая взгляда.
   - Прыткие хлопчики. - Процедил дядя Сережа, хмуро оглядываясь и растирая левую кисть. - Но бараны баранами. До фсошных "физиков" - как до Стамбула по-пластунски... - Усы дяди Сережи гневно шевелились. - Так кто ты такая, красота? Хлопчики упакованы интересно - не слышал я о таких... Язык коверкаешь сильно, но по-русски чешешь бойко...
   "Красотой" дядя Сережа называл девочек. Мальчики у него были "хлопчиками". Но "красотой" были удостоены называться далеко не все девочки. Вот, например, Женю "красотой" называли аж четыре раза! А Нинку Патрушеву - ни разу! И правильно - Нинка вредная! Ну, какая из нее "красота"?
   Женщина приблизилась к дяде Сереже и протянула ему маленькую темно-красную книжечку с золотым рисунком. Женя знала, что скорее всего там изображен двуглавый орел и какая-нибудь надпись.
   - Дольгоё отсютьствие пьяктики.
   Движение женщины были настолько плавными и пластичными, что Женя невольно залюбовалась.
   - Поня-я-ятно... - Дядя Сережа, прищурился, игнорируя протянутую книжечку. Но показал на нее глазами. - Вежливые люди вот с этого обычно начинают, красота.
   - Пьящу пьящения зья починьеньих! - Вежливо наклонила голову женщина. - Бюдють сдьелани вьиводи.
   Женя заметила, как лица мужчин за спиной дяди Сережи стали белыми. Дядя Сережа, будто это увидел, усмехнулся. Осторожно взял книжечку, поднял на уровень глаз так, чтобы видеть лицо женщины, раскрыл.
   - Министерство Обороны... - Задумчиво прочитал дядя Сережа. - Капитан... Елена Викторовна...
   А Жене стало так грустно, просто очень-очень грустно. И захотелось плакать. Нет, она боялась не женщины. Просто полгода назад, когда ее, ничего не понимающую, привезли из той злополучной поездки за границу обратно в Россию, вот так же приходили вежливые дяди и тети, так же показывали ее бабушкам и дедушкам такие же маленькие книжечки, и заставляли ее вспоминать о том, как именно пропали ее мама и папа, что они говорили перед этим, что делали, видела ли Женя яхту, на которой они уплыли, видела ли она владельца этой яхты. Женя ничего не понимала, кроме одного - мама и папа пропали.
   Эти люди еще добавляли бессмысленное "без вести", но Женя не понимала, зачем нужно это уточнение... Ведь пропасть - это всегда без вести. Она спрашивала у бабушек, но и баба Катя и баба Вера начинали плакать... у дедушек она спрашивать не стала - как плачут дедушки, видеть не хотелось. И в школе она спрашивать не стала - в школе ее сразу начинали жалеть и сюсюкать. А жалеть ее можно было только маме, папе и бабушкам с дедушками. А сюсюкать с ней нельзя никому - так мама говорила!
   Женя вынырнула из неприятных воспоминаний - чья-то ладонь лежала на макушке.
   - Не дьелай лужу, Льягущёнок! - Улыбалась женщина.
   Так говорила мама. Но эта тетя - совсем не мама! Совсем-совсем не мама!
   А дядя Сережа подобрался, книжечка выпала из его рук на асфальт, руки его безостановочно забегали - то воротник поправить, то в карман на мгновение нырнуть, то нос почесать, ноги стали переступать, будто пританцовывать:
   - Кривые корочки у тебя, красота! - Страшно стал ухмыляться дядя Сережа, пребывая в постоянном движении, будто весь чесался. - На Кречет Елену Викторовну ты, красота, ни капельки не похожа! - Дядя Сережа тоже понял, что эта тетя - совсем не мама! - А ну-ка, Женечка, красота рыжая, дуй-ка обратно в школу!
   В пятый раз ее "красотой" назвал! Женя рванула к крыльцу школы. Изо всех сил, будто там стоит строгая Зинаида Львовна с секундомером, а противная Нинка вырывается вперед.
   Вот только крыльцо не приблизилось ни на шаг! Через несколько секунд она догадалась посмотреть вниз - асфальт дорожки был неподвижен, она висела в воздухе и молотила ногами, не доставая до земли каких-то сантиметров... Как в страшном сне - бежишь изо всех сил, бежишь, и не можешь убежать!
   И вот тогда ей стало страшно. Женя завизжала. Оглушительно, как умеют визжать только десятилетние очень испуганные девочки.
   И снова - прохожие даже головы не повернули! Даже с шага не сбились!
   - Узбагойся! - Крепкие ладони взяли сзади за плечи, в ноздри проник приятный мятный запах. - Никтьё тьебья нье обьидьет! Мьи пойдьем к тьебе домьей... Ахведак нильяса щаг! Пьекьятьи бояться, Льягушьенок!
   Сзади послышалась тихая возня, Женя, всхлипнув, обернулась и завизжала снова - дядя Сережа с некоторым удивлением на лице заваливался назад на руки одного из "черных". Вокруг снова стало много "черных" - пять или шесть. Женя умолкла и набрала в грудь побольше воздуха... но голова вдруг закружилась, перед глазами заклубился серый туман, который почернел, и, будто ее в вату обернули, навалилась темнота, в которой кто-то ругался женским голосом на незнакомом языке.
  
   +++
  
   - Кей, ты напряжен! - Теплое дыхание щекотало ухо, а тонкие сильные пальчики массировали мою шею. - Расслабься! Все будет хорошо.
   - Тайла! - Я попытался сбросить пальчики с плеч. - Я признан тобой здоровым и вменяемым, и в проведении этих твоих "процедур" уже нет необходимости!
   Пальчики, разумеется, никуда не делись. Меня, между делом, даже по голове погладили.
   Где-то сутки назад мы с ней договорились, что будем на "ты". Если честно, меня просто поставили перед фактом - искин посчитала, что после всего, что между нами уже было, вполне допустимо отбросить церемонии, как между близкими друзьями. А всего-то, что между нами было - выжатый (выбитый, вымученный) из меня рассказ... дополненный очень-очень подробной информацией, которой, оказывается, обладал искин. Ну, неудивительно, с ее-то допуском.
   - Поправка, Кей! Здоровым ты признан физически. Психически ты по-прежнему испытываешь беспокойство. Для капитана это неприемлемо!
   - Хорошо, тогда смени внешность.
   Пальчики с моих плеч исчезли, а андроид вышла вперед и встала перед моим креслом, уперев кулачки в бедра.
   - Но почему, Кей! - Ярко-голубые глаза очень хорошо имитировали обиду. - Внешность принцессы Розали вызывает у тебя положительную и однозначную психофизиологическую реакцию, что фиксируется моими средствами контроля! Не сдерживай себя, Кей!
   - Это андроид.
   - Кей! - Андроид с внешностью Розы очень знакомо всплеснул руками. - Не "это андроид", а "ты - андроид"! В конце концов, это оскорбительно! И "это" не просто андроид, а андроид класс "Аль"! Ты даже разницы не заметишь! И это не будет считаться изменой! С андроидами - не считается! И называй меня тоже Розочкой, чтобы не сбивать себе настрой. А я смогу подкорректировать твое поведение и указать на ошибки, которые склонны совершать большинство мужчин в постели!
   Я спокоен... я совершенно спокоен... я совсем не испытываю жгучего желания распылить этого наглого андроида на атомы... я же помню, что по штату кораблю класса "Танагон" положено полторы тысячи андроидов, и из них, как минимум две трети этих андроидов - не ниже класса "ты не заметишь разницы" - я просто замучаюсь пыль глотать от распыленных роботов.
   Кстати, Тайла не права - с помощью янтаря отличить андроида (даже высшего класса "Аль") от человека мне было нетрудно - андроиды на "ощупь" Янтарем куда плотнее... но во всем остальном, включая результаты большинства дистанционных методов мониторинга, действительно, от человека отличаются мало. Но в том, что она не знает - ничего удивительного нет - у нее просто нет информации, из которой можно было бы сделать подобный вывод.
   А вот порча казенного имущества может закончиться для меня в карцере - Тайла упорствует в том, чтобы не признавать меня полностью выздоровевшим. И уничтожение андроида может пойти, как отягчающее. Оставила себе лазейку, умная зараза.
   Она в который раз попыталась забраться мне на колени, но я (благо, весила она, как обычный человек) легко спихнул ее на пол.
   - Кей, ну, почему?! - Голубые глаза наполнились слезами. - Ты же любишь меня! Хорошо! Ладно! Я готова потакать твоим низменным наклонностям! Лишь бы тебе было хорошо!
   Что еще она задумала? Я напрягся и приготовился к путешествию в карцер за зверское рачле... распыление антропоморфного робота.
   Но всего лишь тихонько вздохнула входная дверь капитанской каюты, и появился второй андроид.
   - Привет, Кей! - Ласково улыбнулся он. - Рада тебя видеть!
   - Это что? - с угрозой спросил я. - Это как понимать?!
   - А на что это похоже? - мягко спросил андроид. - Неплохо ведь получилось. Гарантирую стопроцентное сходство - в конце концов, этот образ разрабатывался с моим участием.
   "Лимария Квитон" под одобрительным взглядом "Розали ни-Ровено" изогнулась, одежда на ней превратилась в коротенькую полупрозрачную ночную рубашку. Она мягким крадущимся шагом двинулась ко мне.
   - Стоять! - Я поднял ладонь. - А ну план повторить мне! Быстро!
   - Кей... - Накуксилась "Лимария". - Ты недооцениваешь память искусственных интеллектов. Искины не способны забывать, исключая случаи материальной порчи блоков памяти. Я понимаю твои мотивы - ты бежишь от себя, скрываешь от себя правду и боишься признаться самому себе в чувствах к Розе - это так типично для мужчин! Думаю, отношения с другой женщиной помогут тебе лучше понять твои чувства к Розе!
   Одежда на "Лимарии" снова материализовалась, и она перестала изображать "танец на шесте, но без шеста".
   - Что ж, я повторю план! После выхода в системе Чимкар, корабль переходит в режим полного информационного молчания и маскировки во всех диапазонах. Уходим в астероидный пояс. Ты минируешь регенератор ДСП, забираешь один из десантных ботов и высаживаешься у столицы Чимкар-2. Корабль ждет соответствующего шифрованного сигнала в доступных информационных потоках, после получения которого, производит твою эвакуацию любым из доступных способов. Все правильно? Я ни в чем не ошиблась? - С нескрываемым сарказмом спросила "Лимария"-Тайла.
   - Кое-что все-таки забыла. Есть еще один пункт - не отвечать на любые запросы, включая мои!
   - А я уже говорила, Кей - это невозможно! Запросы с высшим приоритетом ты мне приказать игнорировать не можешь!
   - Хорошо! - Вздохнул я. - Ты игнорируешь любые запросы, которые можешь игнорировать с твоим допуском. Устраивает?
   - Да, Кей! - Обворожительно улыбнулась "Лимария". - Тогда у меня предложение, Кей...
   Андроиды одновременно шагнули вперед.
   - Я уверена, это поможет тебе разобраться в своих чувствах, любимый! - Пообещала "Роза"
   Охренеть, как наука вперед шагнула: искин предлагает мне групповушку!
   - Тайла... помножу нахрен всех твоих андроидов! - Для демонстрации я распылил каблуки туфель у обеих.
   - Ты меня не любишь! - Хором воскликнули "Лимария" и "Роза".
   - Я тебе больше скажу - я тебя уже ненавидеть начинаю, болванка ты информационная!
   Андроид-Лимария выбежала из каюты, а андроид-Роза сползла по стеночке и очень натурально разрыдалась.
   Господи! Еще шесть часов! Шесть часов этого ада! А потом будет мне счастье - заговорщики, инсургенты, пираты и убийцы!
  
   +++
  
   - Дядь Сереж, до свидания!
   Сергей Владимирович Чайшвили, бывший оперативник "девятки", разлепил глаза. Он сидел на своем стульчике и, кажется, задремал. Побаливала левая кисть. Отлежал, что ли?
   - До завтра, хлопчики! Ай, как ты улыбаешься, красота! Правильно! Старому человеку вздремнуть завсегда можно!
   Ученики гомонящей толпой валили с занятий. Странно, почему его не разбудил звонок, возвестивший конец урока?
   Что-то беспокоило. А Сергей Владимирович был не тем человеком, который отмахивается от голоса собственной интуиции. Он дождался, когда толпа школьников схлынет (а кому захочется оставаться лишнюю минутку в школе поздней весной... даже невзирая на надвигающиеся экзамены?) и отошел за угол, из которого обычно гонял любителей покурить, присел на деревяшку и прикрыл глаза. Задышал редко и поверхностно...Через десять минут глаза его открылись.
   - Чем дальше, тем страньше, как говорила старшина Селезнева. - Пробормотал он. - Один час - куда-то тю-тю!
   Он достал из пачки четыре сигареты, отломал фильтры, сунул отломанной стороной в рот и прикурил. Все четыре. Сделал глубокую затяжку... Через минуту глаза его почти закатились.
   Через пять минут дрожащие руки достали мобильник и набрали номер, которого не было в памяти телефона:
   - Гром-девятнадцать-восемьдесят-шесть. И дробь четыреста одиннадцать. Ситуация "три пятерки". Повторяю - "три пятерки"! Час назад.
   Пошатывающийся пожилой человек в черной форме с надписью на спине "Секьюрити", с трудом добрел до своего "рабочего места" - стульчика у крыльца школы - и тяжело рухнул на сиденье, откинулся на горячую стену и прикрыл глаза:
   - Совсем бедного пенсионера не берегут, ироды...
   Три невзрачные машины - легковушка и два микроавтобуса - подлетели к воротам школы через шесть с половиной минут.
  
   +++
  
   В столице Чимкара-2 шел самый настоящий карнавал!
   Как я понял из быстрого просмотра местной сети, чимкаряне (или чимкарцы?) праздновали четыреста пятьдесят шестую годовщину открытия системы. Годовщина открытия системы - один из самых главных региональных праздников в Империи. По уровню соответствует русскому Новому Году - "семейный праздник", который с определенного момента уже не хочется праздновать в четырех стенах - хочется общения и общества. На улице.
   По центральной алее столицы Чимкар-ни-Чимкар широкой лентой тек пестрый людской поток, тащивший огромные фигуры зверей и фольклорных персонажей с гротескными телами. И не все из этих фигур были иллюзорными.
   И все это происходило в полной абсолютной тишине! Но стоило подключиться через многочисленные приглашения, и через ИБК врывался грохот музыки. Нечто ритмичное, похожее на марш - с грохотом и дробью барабанов. Никогда не был на всяких бразильских карнавалах, но, кажется, музыкальные мотивы были такими же.
   Прямо сейчас огромный красный дракон (ну, ящер с крылышками... как его еще назвать?) задрал пасть к небу и с ревом выдал огромный огненный факел, распавшийся в верхней точке на облако крохотных белых кружочков... на первый взгляд - из бумаги. Конфетти снегопадом падали на головы восторженных зрителей. Фигурные кусочки тонкого белого материала, кстати, были материальны. Но это такая мелочь.
   Зрители по обе стороны широкого проспекта рукоплескали или, по причине занятости рук различными емкостями с явно алкогольными напитками, громко вопили. Постороннему наблюдателю без ИБК это, опять-таки показалось бы дикостью - люди радостно прыгали и разевали рты в совершенной тишине! Но стоило подключиться - и волна народного энтузиазма подхватывала, и хотелось вот так же прыгать и кричать что-нибудь восторженное и радостное.
   Народные гуляния шли полным ходом.
   Стайка девушек пронеслась мимо, оставив на губах, щеках и шее полыхающие разноцветными огоньками и искорками следы поцелуев. А так же восемь откровенных приглашений на вечер, ночь, день и (одно) до конца моих дней. Про огоньки и искорки я определил по андроиду Тайлы, бывшей сейчас в образе Лимарии - ее своим вниманием веселые юные (судя по профилям и приглашениям) прелестницы закономерно не обошли вниманием.
   Молодой человек, попытавшийся повторить их подвиг в отношении Тайлы, нарвался на демонстрацию моего кулака, но не внял, и решил облобызать девушку (мне крайне тяжело было относиться к ней, как к андроиду) - нарвался на ее молниеносную пощечину и на мой прямой в глаз. Судя по глазам и мимике, был не у состоянии обижаться - пошатываясь побрел своей дорогой. Больше, конечно, он пострадал от пощечины - у Тайлы и реакция выше, и удар покрепче. Зато от моего джаба будет у него очень живописный фингал. Хоть и недолго.
   Пожилая... тройка (пожилая по записям в профиле - женщине сто девяносто шесть, двум мужчинам - семьдесят один и пятьдесят один) презентовала нам бутылку, которую тут же впятером и приговорили. Правда, подозреваю, что в случае с Тайлой произошел досадный перевод хорошего продукта. Тоже получили приглашение, но - на морскую рыбалку. Мило распрощались - мужчины вели себя с Тайлой сдержанно и галантно.
   - Подкаблучники. - Классифицировала она их, когда компания отправилась на дальнейший поиск приключений и собутыльников. - Милые мальчики. Кей, хочу на рыбалку!
   - Упускаешь из виду несколько обстоятельств, Тайла!
   Тайла очень сильно удивилась - как это так, она, человекоподобный интерфейс мощнейшего искусственного интеллекта с почти трехсотлетним информационным опытом - и что-то упускает?!
   - Первое. У нас задание.
   Разумеется, на меня тут же вывалился чемодан различных вариантов того, как можно "поженить" рыбалку и поиск корабля с регенератором ДСП. От "совместить" до "использовать".
   - Второе. Я - не подкаблучник.
   Тайла даже на секунду застыла - видимо, стало не хватать вычислительных способностей этого тела. Наконец, выдала крайне скептический взгляд.
   - Сегодня... - Поправился я.
   Есть все-таки плюсы в голосовом общении - даже андроиду в этом случае требуется набрать воздух в грудь для ответа. Поэтому, Тайла не успела озвучив самое логичное предложение - я ее опередил:
   - И завтра - тоже.
  
   +++
  
   Ну, да, уговорила. Если искину что-то втемяшилось в голову - он этого добьется. Наверно, в том и причина многочисленных табу на свободу действий искинов в фантастических произведениях - боязнь того, что более спокойные и мудрые существа перекроют человечеству кислород в совершении им, человечеством, всяких глупостей и безумств.
   Вот и в данном случае меня завалили аргументами, доказывающими, почему андроид класса "Аль" с диверсионно-боевыми модификациями должен отправиться со мной.
   Я и сам понимал, что задуманное мною - чистая, как крокодилья слеза, авантюра. И совсем нелишней будет физическая защита и интеллектуальная помощь специализированного андроида, да еще и несущего основную матрицу крайне инициативного и нестандартного искусственного интеллекта.
   Подозрительно, что Тайла вообще в корне не зарубила мою эскападу. Возможностей у нее масса: допустим, ей ничего не стоит не выпускать меня с корабля, вывести из строя транспорт, усыпить. Способов - великое множество. Тут, наверно, сыграла свою роль такая особенность Тайлы, как жгучее любопытство и, как я уже понял, авантюризм.
   - Если ты пойдешь со мной, то кто будет управлять кораблем, когда я подам сигнал?
   - Хватит псевдоинтеллекта! - Отмахнулась Тайла. - На этих вычислительных мощностях можно еще два таких искина, как я, развернуть! Ну, еще один - точно! Просто со мной ни один искин долго не выдерживает.
   В момент обсуждения она была в образе Лимарии. Было крайне тяжело думать о ней, как об андроиде... да и как об искусственном интеллекте думать о не было нелегко! Я даже иногда путался и называл ее Лимарией, чем вызывал демонстративное удовольствия на ее лице. Да и было ли это демонстрацией - имперская наука вполне допускала наличие у искусственных интеллектов настоящих эмоций...
   Она меня даже легонько пошантажировала, совершенно правильно идентифицировав разрушенные мною тогда по злости каблуки. Сказала, что об этом инциденте вовсе не обязана сообщать кому бы то ни было. Но если она останется одна-одинешенька в пустом-пустом корабле, то ей станет очень-очень скучно, и она может проявить совсем-совсем ненужную инициативу. И очень мило при этом улыбалась.
  
   +++
  
   Здесь тоже есть гостиницы. С другой стороны, если есть рестораны, то почему не быть гостиницам? В моем представлении эти два понятия - рестораны и гостиницы - почему-то неразрывно связаны.
   Я выбрал не самую дорогую и престижную гостиницу, нет. Выбирал по другим критериям. Не в центре города. А уж когда набрел на "Теплые лучи Чимкара" - понял, что это то, что нужно. Гостиница находилась на окраине, в лесном массиве. Лучше, наверно, и не придумаешь.
   Гостиничный комплекс представлял собой четыре десятка двух- и трехэтажных особняков, занимавших значительную площадь леса. Три административных здания находились в центре этого гостиничного поселка. "Теплые лучи" была не самой дорогой гостинцей столицы Чимкар-ни-Чимкар, но успешно пребывала в десятке лидеров по дороговизне и пафосу. Поэтому работали в ней, как в самом дорогом ресторане Койгера-4 - исключительно люди. Во всяком случае, андроидов клиент не видел.
   Мужчина с роскошными бакенбардами (как у Россомахи в Людях-икс) радостно улыбался из-за маленькой трибунки (на Земле за такими трибунками президенты после переговоров выступают).
   Симон Вентли, конечно, рад и даже счастлив приветствовать дорогих гостей. А гостиница, и вовсе, приложит все силы и не посрамит...
   - Кейдан ан-Солано. - Улыбнулся я в ответ, открыл профиль и передал администратору свой идентификатор.
   - О-о-о... Ваше Высочество. - Улыбка администратора застыла, он напряженно вытянулся.
   - На декаду. - Вставила "Лимария". - Да, дорогой?
   - На декаду... - Эхом повторил Симон. И тут же засуетился. - На декаду... на декаду... всего лишь на декаду.
   Кажется, вар Симон Вентли сложил два и два и пришел к тем же выводам, что и я, когда готовил эту авантюру - у принца-консорта Империи, прилетевшего в Красную Линзу под своим именем, будут большие неприятности... а "неприятности гостя гостиницы" это, автоматически, "неприятности гостиницы".
   - На декаду. - Согласился я. - Для начала.
   Симон Венлти слегка побледнел.
   - А дама? - На чистом профессионализме спросил он, имея ввиду, что черноволосую красавицу тоже как-то надо зарегистрировать.
   Тайла открыла рот, но я ее опередил:
   - Андроид. Имущество. Отдельных апартаментов не нужно. Будет жить со мной.
   Судя по уже знакомому "подвисанию", мне снова удалось немного озадачить Тайлу - с одной стороны, я по-прежнему упорствую в том, чтобы признать ее человеком (да еще и делаю это демонстративно оскорбительно), с другой - "будет жить со мной".
   Тайла решила обидеться и надула губки.
   - Конечно-конечно... - Покивал управляющий и "отомстил". - Поздравляю с женитьбой, Ваше Высочество!
   Настроение у меня было боевое, а после этого поздравления стало мрачно-боевым. Правда, управляющий намерений меня обидеть или уязвить не имел, так что, вежливо его поблагодарив, я отправился на стоянку "Слизеров" - передвигаться на своих двоих по огромной площади, занимаемой гостиницей дураков не было.
   - Хочу заметить. - Тихонько прошептала Тайла, цокая каблучками за правым плечом. - Что я не являюсь твоим имуществом, Кей! Формально я принадлежу администрации Дворцового Комплекса Ее Императорского Величества. И лишь недавно, когда Розали отдали под управление ИМСЛУКОН, была передана в Контроль.
   - И как давно?
   - Кей! - Возмутилась Тайла. - Приличный мужчина о таких вещах у девушки не спрашивает!
   - А приличный искин должен обращать внимание на то, что я не называл тебя СВОИМ имуществом!
   - Тебе стоит только попросить... дорогой. - Жарко прошептала она, почти повиснув на моем локте.
  
   +++
  
   - Тайла, искины умеют врать? - Я тормознул Тайлу-Лимарию, собирающуюся начать очередной раунд обольщения. Теперь уже в огромной спальне нашего особняка-номера.
   - Разумеется! Имеющиеся протоколы передачи информации при всем их совершенстве, не могут точно отразить реальность. Так что, любая передача более-менее насыщенного информационного потока - это поток правды с небольшой примесью лжи.
   - Вот только не делай вид, что не поняла вопроса.
   - ... и, безусловно, искины могут лгать, сознательно искажая информацию.
   - Есть ли способ определить факт лжи?
   - С точки зрения человека? При знании искином уровня информированности конкретного человека? Нет, в краткосрочном периоде такого способа не существует!
   - А если я попрошу ответить на вопрос честно, ты ответишь на него честно?
   - Кей, но это же нелогично! - Тайла под шумок залезла на кровать, правда, активных действий пока не предпринимала. - У тебя нет возможности проверить, собираюсь ли я выполнять обещание и искренне ли я это обещание дала!
   - Ну, а все-таки? Учитывая, что ложь рано или поздно раскроется, что повлияет на наши дружеские отношения... У нас же дружеские отношения, не так ли?
   - В таком случае, Кей, тебе придется рассчитывать на мою сознательность, умение планировать и анализировать. И на степень моего желания дорожить нашими дружескими отношениями... У меня должно быть очень сильное желание ими дорожить, не так ли? Признания и клятвы тут не помогут. Как я понимаю, ты хочешь спросить о чем-то, что кажется тебе важным?
   - А, вот кстати, ты можешь предсказать, какой вопрос я хочу задать?
   - Мной прогнозируется девятьсот тридцать вопросов, которые могут тебя интересовать. Я не знаю, какой из них ты задашь, а могу только оценить вероятность, с которой они будут заданы.
   - И какой же первый я хочу задать?
   - Вербализация вопроса повлияет на оценку вероятности. - Пожала плечиками Тайла. - В данном случае я склонна оценить с твоей помощью точность построенной тобой модели. Не возражаешь?
   - Ладно, потом скажешь. Тайла, за время моего обучения на базе СНАДАК ты спускалась на планету... в теле андроидов?
   - Да. Неоднократно. - Как-то равнодушно ответила Тайла.
   Я уже знал, что это равнодушие - показатель серьезной загрузки ее вычислительных мощностей.
   - Сколько раз мы с тобой на базе... спали?
   - Сколько раз мы занимались сексом? - Поправила Тайла. - Семь раз. Следующим вопросом будет "Сколько раз на Давитон-1 ты заменяла Розу?" Три раза - ей нужно было лично находиться в другом месте. Следующий вопрос "Сколько раз ты заменяла Розу на Солано?"
   - Немного не так. - Впечатленный, я, тем не менее, сумел выдавить возражение. - На ком я женился - на тебе или на Розе?
   - На Солано Роза запретила моим андроидам спускаться на поверхность. В любви ты признавался Розе, а не мне. - И изобразила огорченный вздох.
   "Да не признавался я ей в любви!" - хотел воскликнуть я, но прикусил язык - ведь признавался же! Тогда следующим вопросом Тайлы будет неприятное - "Так ты ей врал?" с обязательными слезами и обидами.
   - Моя модель неточна. - Недовольно заметила Тайла. - Озвученные вопросы по приоритету шли шестисотыми. Вероятность, что ты их задашь, была очень невысока. Практически, ты не должен был их задавать, Кей! Ты нелогичен, Кей! - Она обвинительно ткнула пальцем.
   - Просто ты не понимаешь моей логики.
   - Или так. - Согласилась Тайла.
   - А какой вопрос шел под первым номером?
   - "Любит ли меня моя милая Розочка?"
   Я поперхнулся и очумело посмотрел на Тайлу. Бабы! Ой, бабы!
   - А чего сразу не Альер? - Выдавил я.
   - "Любит ли меня Альер?". Это был вопрос номер три.
   - Звездочка моя, это не женский роман!
   - Ой, назови меня так еще раз!
   - Звездочкой? - Удивился я.
   - "Моей"! - Поджала губки Тайла-Лимария и моментально обиделась.
   Вы хотели логики искусственных интеллектов? Так получайте!
   Внезапно, Тайла выпрямилась и спрыгнула с кровати, в воздухе облачаясь в черный комбинезон.
   - Десять сигнатур ИБК. Двадцать шесть отметок боевых роботизированных комплексов. - Сообщила она. - Оцепили особняк. Блокирован доступ к сети. Защита группы довольно серьезна.
   - Плюс пять человек. - Добавил я. И объяснил явно удивленной Тайле. - Видимо, у них ИБК отключены и они одеты в какие-то камуфляжи, так что ты их не ощущаешь ни прямо, ни через остальных участников группы. - Я поманил пальцем. - Иди сюда!
   - Зачем? - Кажется, Тайла была близка к тому, чтобы зависнуть еще раз.
   - А зачем ты лезла на кровать до этого? Вот для этого и ползи сюда.
   - Кей! Сейчас не время! - Возмутилась она. - Тебя сейчас брать будут!
   - А, по-моему, самое время - там еще одна группа подходит. И этой будет не до нас.
   - Расстояние?
   - Метров двести.
   - Мы об этом попозже поговорим, ладно?
   - Обязательно... ты комбинезон собираешься снимать? Или мне его - вслед за каблуками?
   - Не надо - я сама! И это не комбинезон - это разведсистема "Инкейр" под обычным камуфляжем! Если ты его распылишь, это скажется на нашей безопа...
   - Иди сюда... звездочка моя.
  
   Глава 10
  
   Покурить бы. Ленивая мысль тюкнулась в голове, несколько раз отскочила от противоположных стенок черепа и, в конце концов, закатилась в какую-то извилину, где и осталась валяться до следующего раза.
   Широкие двери на балкон спальни были распахнуты настежь. На улице ночь шептала вкрадчивым шелестом листвы. Никаких посторонних звуков, даже попискивания местных насекомых, не было - распугали насекомых. В спальне тоже было темно.
   - Третья группа. Зачищает вторую. - Не отрывая щеки от моей груди, прошептала Тайла. И пояснила. - Не хотела тебя отвлекать.
   - Я тебя - тоже. - Признался я. - Инфоблокаду сняли? Мой ИБК что-то не ловит сеть.
   - "Окно" было пять минут назад. Но в тот момент нам ТОЧНО не следовало отвлекаться и останавливаться. Сейчас снова блок стоит. Но уже не такой серьезный. Снять?
   - Сколько групп ставили инфоблокаду, определить можешь?
   - Не менее четырех. Две блокировали инфообмен этого здания, одна блокировала сеть всей гостиницы, одна - закрывала район целиком... и сейчас закрывает.
   - Ну, значит, полицию вызывать убираться в лесу не надо будет, так как последняя блокада - явно полиция или силы самообороны и есть. Так что можешь блок не снимать - к утру сами уберут.
   - А тебя не волнует, что они там в лесу друг друга...?
   - Не волнует. Во-первых, причем тут я? Во-вторых, судя по готовности и энтузиазму, с которыми они делили друг друга на ноль, в моем волнении они не нуждались. В-третьих, они к нам явно не на чебики шли... Кстати, а тебя это беспокоит?
   - Да нет, наверное.
   Отличный ответ искусственного интеллекта! Круче только "сорок два"!
   - Кстати, трупов всего два - во второй группе. В первой, оказывается, были энергеты. А ты - какой-то нетипичный искин. - Озвучил я свои мысли.
   - Тяжелое детство. - Фыркнула Тайла. - Роза постоянно палила мои интерфейсы и блоки памяти. Не специально - способность свою контролировать не могла... в большинстве случаев.
   - То есть, иногда - вполне осознанно?
   - Мы росли очень любознательными и эмоциональными девочками!
   Да уж, если это - не тяжелое детство, то даже и не знаю...
   - Ее способность - жечь электронику?
   - Упрощенно говоря - да. Но поскольку современная электроника очень близка по своей структуре к нервной системе высших биологических организмов...
   - ... любознательная девочка ударилась в медицину.
   - Почему девочка? Девочки! Я тоже в стороне не стояла, будучи личным секретарем Розы... и подопытным объектом в некоторых опытах... Было интересно!
   У всех свои счастливые воспоминания, да.
   - А какая у Розы... дальность?
   Меня, кстати, давно этот вопрос интересовал. А сейчас - особенно: надо ж знать, как далеко отбегать от супруги после очередной семейной ссоры. Но сведения в сети об этом были такие противоречивые, что я заподозрил сознательную дезинформацию.
   - Девять тысяч триста при прямой видимости...
   Ого! Почти десять километров. Солидно! Убежать на своих двоих не получится - придется использовать скоростной транспорт.
   - ... километров. Диаметр основания конуса области поражения - шестьсот километров.
   Хрена ж себе! Да моя женушка - это, оказывается, ходячая РЭБ планетарного поражения! Ее одну на орбиту планеты запустить - и вся планета через пару суток (обед, сон, покурить) будет жить в средневековье!
   Или - летит по системе вражеский флот, весь такой пафосный - пушками и излучателями ощетинился. А навстречу - моя благоверная в скверном расположении духа (допустим, с мужем поцапалась). И - все! - дальше по системе уже совсем не пафосно летит облако мертвых булыжников!
   И как от такой убежишь? Придется строить семейную жизнь на принципах договоренности и доброй воли.
   - Есть маленькое ограничение. - Добавила Тайла. - Воздействие на дистанциях больше километра возможно только при прямой видимости и - по площади, не точечно.
   - А если через трансляцию видеопотока?
   - ... то накроет ту область, куда направлена камера. - И тут же предвосхитила мой следующий вопрос. - А если запись с более чем пятисекундной задержкой или виртсимуляция - то ничего не будет. Пшик.
   - А если видеопередача из другой системы?
   - Снимающая камера должна быть расположена не далее полукилометра от Ее Высочества.
   - Сплошная квантовая физика. Мне кажется, или то, что ты мне рассказала - секретно?
   - Смеешься? При твоем общеимперском "Бас" - это вовсе не секрет!
   На некоторое время в спальне воцарилась тишина. Я это время потратил, чтобы интерпретировать возмущения в янтаре.
   - А вот и четвертая группа. - Сообразил я. - Смотри-ка, действительно, полиция - зачистку производят, недобитков пакует.
   - Будем спать?
   - А ты спишь? - Удивился я.
   - Ну, я бы перезагрузилась. - Призналась она. - Устала.
   - Ты еще и устаешь?!
   - Можно и так сказать. Много шифрованных процессов с высшим приоритетом висит, которые мне неудобно закрывать - с каждым придется работать по-отдельности. - И снова ответила на невысказанный вопрос. - Это процессы эмоциональной подсистемы. Рекомендованный способ борьбы - перезагрузка всей системы. Иначе ресурсы занимает.
   - А какой был вопрос номер два?
   - М? - Тайла снова открыла глаза. - А-а-а... ты про список твоих вопросов. Да забей - я ж сказала, что моя модель твоих реакций неверна.
   - А все-таки? Должен же я знать, какую модель на меня построили спецслужбы Империи.
   - "Любит ли меня Тайла?"
   М-да... с такими искинами Империи никакие инсургенты Красной Линзы не страшны!
   - А она меня любит? - Я погладил обнаженное плечико.
   Тайла уткнулась подбородком в мое солнечное сплетение (а подбородочек у нее остренький, так что... двоякое ощущение) и задумчиво проговорила:
   - С одной стороны, доказано, что искусственные интеллекты могут испытывать эмоции. С другой стороны, конкретно любовь считается не эмоцией или чувством, а состоянием! А состояние мне себе выставить - что два байта переслать! - Она помолчала и, наконец, призналась. - Не знаю. Потому, возможно, и поставила этот вопрос на второе место - то есть, потеряла объективность. Возможно, из-за этого модель и неверна! А с третьей стороны - Розу-то я люблю! И, вообще, отстань от бедного уставшего искина! Я, правда, спать хочу... ну, перезагрузиться я хочу точно! Все! Меня не кантовать! - И уже с закрытыми глазами. - Все! Я бревно! А бревна ты... ну, помнишь, да?
   С женщинами тяжело. А с женщинами-искинами... это полный алес!
   Кстати! Может, женщины потому и пытают мужиков этим своим "Ты меня любишь?", что сами понять ни бельмеса не могут?
  
   +++
  
   - Как? Это? Понимать? - Каждое слово, как гвоздь, вбивалось в переносицу.
   Альер поежилась. Полученные после катастрофы способности худо-бедно защищали от почти материальной волны, идущей от недовольной Императрицы, но, в том-то и дело, что "худо-бедно". А Касси сейчас была ОЧЕНЬ недовольна. Вокруг башмаков скафандра Альер даже слабое облачко пыли взвихрилось.
   - Моя ошибка. - Признала Альер. - Так получилось. Не смогла с собой совладать.
   - "Не смогла с собой совладать". - Передразнила Касси. - Человек - венец творения! "Так получилось"! Ты понимаешь, что натворила?! Я людей и за меньшее в вакуум отправляла! А пользы от тех людей было побольше, чем от тебя! А вреда - поменьше! Хочешь поссорить нас с Кейданом? Да мне теперь проще приказать его убрать, чем разгребать дерьмище, в которое все это выльется! Или тебя - чтобы убедить Кейдана, что ничего такого мы в виду не имели, а этот инцидент - досадное недоразумение и глупость исполнителей на местах! А конкретно - одной... которая не смогла с собой совладать. Ну, так вот получилось!
   - Это лишнее. - Поторопилась Альер. - Я уверена, что мы сможем его контролировать... без принуждения и шантажа.
   - И как же, позволь спросить...?
   - Я смогу со всей достоверностью сыграть его погибшую жену. После погружения я располагаю ее полной памятью.
   Императрица откинулась на спинку кресла. На долгую минуту воцарилась тишина. Альер даже поймала себя на том, что затаила дыхание.
   - Какого гхарга ты полезла к его дочери? - Уже спокойнее спросила Касси. - Или ты полезла к СВОЕЙ дочери, а? И не врать мне тут!
   - Хотела разобраться, кто я на самом деле. - Абсолютно честно ответила Альер.
   - А были сомнения?
   - Некоторые.
   - Разобралась?
   - Нет. Только хуже стало.
   - М-да... грохнуть бы вас обоих, чтобы вы мне голову не морочили, да хомячковая натура не позволяет ценными ресурсами разбрасываться!
   - Спасибо. - Поклонилась Альер.
   - За что? - Императрица удивилась.
   - За "ценные".
   Касси хмыкнула. Давление с ее стороны стало медленно спадать. Альер только сейчас почувствовала, в каком напряжении она находится, сдерживая материальное воплощение неудовольствия Императрицы.
   - Удочерение. - Припечатала Касси. - Без вариантов. И головой отвечаешь за ее безопасность. Ясно? Головой!
   - Слушаюсь, Ваше Величество!
   - И делаешь это в ближайшее время, пока Роза за Кейданом в Красной Линзе бегает! И играешь его прежнюю жену. Можешь начинать репетировать. Списываем этот инцидент на твои материнские чувства. Кстати, как ее...? - Касси сделала вид, что не знает.
   - Женя, Ваше Величество. - Альер сделала вид, что поверила. - Евгения.
   - Женя ни-Ровено. Евгения ни-Ровено. Лягушонок ни-Ровено. - Попробовала Касси. - Сойдет. С Розой сама разбирайся - после того, как Кей узнает о своей жене, он вряд ли поймет фиктивность брака с тобой. Так что можешь готовиться к исполнению супружеских обязанностей. Со всем усердием и готовностью, поняла?
   - Я не против. - Кивнула Альер уверенней. - Пусть разводится.
   - Кхарга бурого она разведется! - Рявкнула Касси. - Скорее, тебя удавит по-тихому. О том, что случилось - тоже сообщай ей сама.
   - Я имела в виду Кейдана, а не Розу. - Альер невольно втянула голову. - Он - слабовольный, подверженный чужому мнению мужчина. Вдобавок, забивает себе голову всякой интеллигентской ерундой. Мне будет нетрудно уговорить его на развод.
   - Слабовольный?
   - Да.
   - Подверженный чужому мнению?
   - Да.
   - Ты хочешь сказать, что одним из имперских консортов сможет вертеть любой, сумевший заморочить ему голову? Притом, что, по твоим словам, это не так трудно, так как он - слабовольная тряпка? Я все правильно поняла?
   Альер, почуяв подвох, неуверенно пожала плечами:
   - Хм, такие консорты нам не нужны! - Касси задумчиво почесала спину скипетром. - У нас консорты - это волевые, инициативные и властные самцы-нагибаторы! Хищники! Победители! Бойцы! Мужики, блджард!
   - Я уверена, что смогу его контролировать единолично. - Поторопилась уточнить Альер. - Никто, кроме меня им вертеть не сможет. И кроме тебя.
   - Да? - Подняла брови Касси. - Ну, тогда ладно. Пусть живет пока. Ты понимаешь, что будешь этой... как ее... Еленой Кречет до тех пор, пока у Империи будет нужда в Кейдане? А это - надо-о-олго.
   - Понимаю. - Кивнула Альер. - Не представляет сложности.
   - Ладно. Кстати, как себя чувствует будущая ни-Ровено?
   Альер очень осторожно перевела дух - сегодня ее убивать, кажется, не будут.
   - Я ее нечаянно испугала, но сейчас все в порядке. Ей и гранд-родителям устроили экскурсию на лунной базе и по Луне, потом - на Марс и Венеру. Это ближайшие планеты. Наберутся впечатлений и эмоционально устанут - подключусь я, попрошу об удочерении.
   - Разумно. - Одобрила Касси. - Про то, кем является Кейдан на самом деле, говорить им собираешься?
   - Разумеется. Это будет отличным рычагом давления на него, когда он объявится! Тогда моя позиция в переговорах будет каргалитовой.
   - Нет. Говорить им о Кейдане - запрещаю! - Приказала Императрица. - Поняла?
   - Но это же... - Альер недоуменно рассматривала Касси. - Почему?!
   - С Лягушонком - твой и только твой косяк! Можешь использовать информацию о ней в переговорах с Кейданом, но не смей говорить о Кейдане девочке!
   - Но правда рано или поздно вскроется!
   - Вот когда она вскроется, тогда и...
   - То есть, насчет Кейдана ты еще не уверена? - Догадалась Альер.
   Императрица промолчала. А Альер проглотила замечание о противоречиях в этом странном приказе. В конце концов, можно будет надавить на Кея, как-нибудь подведя его к мысли - пусть он сообщает обо всем Жене сам - а она, Альер, будет как будто не причем.
   - Слушаюсь, Ваше Величество.
   - На туземное правительство вышла?
   - Пока нет. Тут нет централизованного правительства. Придется в кучу их всех собирать. Мои специалисты сейчас ведут предварительные переговоры.
   - Поторопитесь. Через две декады прибуду лично.
   Альер снова сильно удивилась, но перечить не посмела - не в том была положении.
   - Думаю, сегодня-завтра начнется в Красной Линзе. - Продолжала Касси. - Как только они оправятся от наглости появления там Кейдана. Так что все разрешится в течение декады - полутора. Ты обстоятельствами бегства жениха перед свадьбой вообще интересовалась?
   - Нет. - Помотала головой Альер. - Было много дел.
   - Поинтересуйся, занятая моя. - Ласково посоветовала Императница. - Поинтересуйся. Все-таки первый в истории нашей семьи удачный побег жениха до свадьбы! До этого невесты бегали. - Касси широко улыбнулась. - Мне почему-то кажется, твои представления о муже, как о бесхребетной тряпке, немного устарели... или не соответствовали действительности изначально. Конец связи!
   Альер целых несколько минут пустым взглядом шарила по горизонту между светло-коричневой поверхностью Луны с серыми пятнами выхода горных пород и черным небом, щедро усыпанным звездами.
   Для разговора с Императрицей, зная, что разговор будет очень нелегким и неприятным... а может, и смертельным, она покинула лунную базу СНАДАК. Взяла с собой только охрану и отлетела на пятьдесят километров, к самому обрыву кратера Д'Аламбера.
   - Как самочувствие, коммандер? - Спросила она у начальника охраны, пропрыгав к катеру.
   - Сносно, Ваше Высочество. - Просипела та. - У вас кровь на лице, Ваше Высочество.
   Альер вызвала зеркало и посмотрела на свое отражение. Пальцы, инстинктивно потянувшиеся к лицу вытереть кровь из-под носа, натолкнулась на почти невидимую преграду активированного скафандра. Ругательство само сорвалось с губ. Вначале на русском, потом на общеимперском.
   Начальник личной охраны усмехнулась и одобрительно кивнула показав жест одобрения. Альер слабо улыбнулась в ответ:
   - Получается, я легко отделалась. Потому что на вас, коммандер, вообще лица нет. Дайте сегодня своей смене сутки отдыха. И сами отдохните. Сегодня я точно буду здесь, на базе. Что Женя и ее гранд-родители?
   - Сейчас с дедушками на "лицевой" части спутника, Ваше Высочество. С ними - пятерка охраны и помощник начальника базы капитан Илио. Перед обедом собирались слетать на Марс, четвертую планету. После обеда - на вторую, Венеру. Екатерина Алексеевна уже закончила поддерживающие процедуры и, скорее всего, присоединится в поездке на Венеру. А вот Вере Дмитриевне понадобятся еще сутки в медкапсуле - обнаружены проблемы с печенью. Врач принял решение о полной регенерации.
   - Дедушек уговорить не получилось. - Альер не спрашивала, а утверждала.
   - Так точно. Осторожничают. Ссылаются на то, что чувствуют себя хорошо... И на то, что "дам надо пропускать вперед". Будто у нас медкапсул не хватает!
   - Я сама попробую их уговорить. Усильте охрану девочки. И андроидами, и техникой, и операторами. И удвойте средства эвакуации во всех ее... экскурсиях. И исходите из того, что официальный гражданский статус девочки будет равен статусу принцессы, как удочеренного мною ребенка.
   - О-о-о... Слушаюсь, Ваше Высочество! Позвольте вас поздравить!
   - Спасибо. И дерни штаб - мне нужна последняя информация об Изумруде. С момента его... ухода с Койгера.
  
   +++
  
   Столица Чимкара была сравнительно небольшим городом - всего-то пятнадцать километров, вытянувшихся по обе стороны неширокой реки. Расположение города у реки никакими другими причинами, кроме эстетических, я объяснить не могу: современная имперская логистика практически исключает реки, как транспортные магистрали, при современных технологиях уже не так важно сидеть на источнике воды (да это и для земных технологий уже не так важно).
   В любом случае, Чимкар был по своему устройству более близок к земным городам, чем к имперским. Хотя, разумеется, имелись отличия - например, обозначенные призрачными разноцветными лентами-спиралями воздушные коридоры для летающего транспорта. Или улицы: колесного транспорта на них почти не было, они были исключительно пешеходными и использовались для парковки.
   На Реале, Солано, Койгере - как-то не срослось, а тут, по Чимкар-ни-Чимкар, я гулял с огромным удовольствием.
   А что еще человеку нужно? Солнышко местное светит в светло-фиолетовом чистом небе, птички местные заливаются, местный транспорт работает очень тихо, зелень местная вовсю... зеленеет, за мой локоть держится красивая девушка.
   И на эту девушку, даже при огромной концентрации местных красавиц, мужчины с интересом косятся. Нет, дело не только в милой мордашке и прекрасной фигуре, подчеркнутой легким летним платьем и высоким каблуком. Дело еще и в особой пластике движения. Если Роза - это порыв, молния, всполох, то Тайла - это непередаваемая грация и плавность текущей воды.
   А еще она МОЛЧИТ! В аудиодиапазоне.
   "Кей! За нами следят!"
   "Отлично! Давай посидим вот в этой кафешке!"
   "Кей! Будь серьезней! У нас же задание!"
   "У меня задание. Которое никуда ни от меня, ни от нас не убежит. Не взяли прошлой ночью - возьмут этой"
   - Звездочка моя, ты какое мороженное будешь? - Уже вслух спросил я.
   Все, растаяла. Во всяком случае, буду думать, что искин растаяла, а не сделала вид, что ей приятно. Мне так комфортнее - и завернись все в блин!
   - Ванильное! С орехами!
   Интересно, андроиды чувствуют вкус? Точнее, даже не так - вкус-то они наверняка могут разобрать. А вот получают ли они от этого вкуса удовольствие?
   Видимо, вопрос (и нетрудно догадаться, какой) явственно отразился на моем лице, когда она с аппетитом уплетала поданное роботом-официантом мороженное, потому что воскликнула с некоторым вызовом в голосе:
   - Да! Я люблю ванильное мороженное с орехами! Потому что - андроид класса "Аль", Кей! У меня даже аналоги надпочечников есть!
   - О! И в туалет, поди, ходишь? По большому, по маленькому?
   Она подозрительно на меня посмотрела:
   - А что, не надо было? Или, - И тут же заулыбалась. - Принцессы, с которыми ты знаком, этим не занимаются?
   Я осторожно оттер салфеткой мороженое с ее уже перепачканной моськи:
   - Понятия не имею. Но вот чего они точно не делают - так это не посвящают меня в эти шокирующие любого мужчину детали.
  
  
   +++
  
   - Я требую его немедленного захвата!
   - Требуешь?
   - Ой! Прошу... прошу захвата. Немедленного.
   - Причина?
   - Ну-у-у...
   - Давай, я тебе сама скажу, сноечка моя. Сказать? А ты поправишь. Искин рейдера был запрограммирован вами, остолопками, не только на подрыв в случае проникновения в отсек с регенератором ДСП, но и на подрыв в случае повторного появления на рейдере Кейдана ан-Солано, так?
   - Д-д-да... а откуда...? Откуда ты знаешь?
   - Сорока на хвосте принесла.
   - Какая сорока? Кто, вообще, на тебя работает в моей конторе?!
   - Ты уже спрашивала.
   - А ты не ответила.
   - И не отвечу.
   - Но Кей же погибнет, если его затащат на рейдер!
   - Когда вы со Свеллой планировали эту операцию, вас это не смущало. Что-то изменилось?
   - Изменилось! Кейдан теперь как бы мой муж! И, на минуточку, принц-консорт Империи!
   - Так разведись. Очень простое и изящное решение.
   - Нет! Категорически!
   - Ну, не разводись. Не мужа, ни консорта - красота!
   - Нет! Мама!
   - Что-то я не понимаю тебя, сноечка? Может, ты влюбилась?
   - ...
   - Я не слышу, что ты там бурчишь. И я, честно говоря, не поняла, кого ты называешь "старой кошелкой". Очень надеюсь, что спикера Сената. Действительно, старая кошелка - никаких нервов на них не хватает!
   - Мам... я очень прошу! Сводный флот уже на исходной, местоположение Кейдана мы примерно установили, Свелла со своими - уже на орбите! Ну, пожалуйста! Давай, начнем операцию раньше!
   - Да ты не нервничай так, доча! Все будет хорошо - Кей скоро сам на развод подаст. Мне это клятвенно пообещали.
   - Что-о-о?! Кто?! Кто пообещал?!
   - Альер с тобой говорила?
   - Нет.
   - Вот засранка! Она нашла дочку Кейдана и забрала ее... Погоди - не пыли! Альер от меня свое получила и еще получит - не переживай об этом. Ну, да - она начала раньше времени. И, вообще - не по плану. Не страшно! В общем, Альер согласна на нефиктивный брак с Кейданом. И обещала так его ублажить, что он сам подаст на развод с тобой. Соответственно, тебе не придется поступаться собственной свободой! Цени - я ради тебя согласилась на такое вопиющее нарушение традиций, как первый в истории развод в императорской семье по инициативе некровного члена семьи!
   - Мам!!!
   - Ну, что ты "мамкаешь"? Что ты "мамкаешь"?! Ты отрицаешь его свободу воли?! Думаешь, вы сможете вертеть им, как вам вздумается?! Или какая-то девчонка сможет уговорить его подать на развод?! Если он такая размазня - туда ему и дорога! У-у-у... как же вы все меня достали-то, а! Все! Никакой операции раньше срока! Ясно?! Прибью нахер! И я не шучу! Конец связи!
   - Мам... Мам!!! А-а-а, гхаргова отрыжка! Кора! Корочка, миленькая! Что же делать-то, а? Что делать?
   - Платок, Ваше Высочество?
   - Давай! Что делать, Корочка? Что же делать?
   - У меня только один платок, Ваше Высочество!
   - Намекаешь, что нужно утереть сопли, и думать тем местом, в которое я кушаю?
   - Как вам будет угодно, Ваше Высочество!
  
   +++
  
   - Кей! - Обрадованный мужской голос. - Кей, старина!
   Я обернулся. Невысокий поджарый мужчина с черной аккуратной бородкой-присоской с красивой проседью и роскошными кудрями... без единого седого волоска. В легком пепельно-сером костюме. Стоит за живой изгородью, огораживающей уличное кафе, в котором мы расположились с Тайлой.
   "Все в порядке. - Отреагировала Тайла. - За нами следили и следят, но сканирования на предмет нашей защиты или оружия не было - значит, прямо сейчас брать не собираются"
   А у меня в голове вдруг всплыло имя. Само собой, можно сказать. Будто под вот этой скуластой бородатой физиономией с крючковатым носом сделали подпись: "Дик Слайчер". Хотя, в профиле незнакомца было написано: "Чаке Риснор"
   "Не тормозите. Привыкайте. У нас в СНАДАК так - врубаться в тему надо с первого раза"
   - Привет, Дик! Рад тебя видеть! Составишь нам компанию? Ты как насчет мороженого? Или чего покрепче?
   Лица Тайлы я не видел, но, думаю, искину хватило "вычислительных мощностей" не показывать удивления. Нашего чата это не касалось:
   "А как это?!"
   "Вспомнил. Имя само всплыло. Дик Слайчер. Кроме этого имени я о нем ничего не помню"
   "Наверно, это твоя память "отмерзает"! Поздравляю! Главное - начать! А инфу на него я сейчас поищу!"
   Мужчина плюхнулся на свободный стульчик за нашим столиком, и, казалось, только сейчас прочел мой профиль:
   - О! Ты остепенился, Кей! Поздравляю! Твоя супруга? Познакомь меня с этой красавицей, Кей!
   - Тайла. - Опередила меня искин. - А вы - Дик. Очень приятно!
   Она протянула руку, которую Слайчер осторожно пожал.
   "Взяла образец ДНК. Сейчас поищу по доступным базам"
   - Кей... - От избытка чувств Дик даже развел руками. - Ну, не знаю! Тебе всегда везло с женщинами... Ох, простите, варра! Ну, сами понимаете - дела давно минувших дней.
   - Дорогой... - Тайла обиженно надула губки. - А когда это тебе "везло с женщинами" тут, на Чимкаре!
   - Кей. - Дик каким-то потерянным взглядом смотрел на меня. - "Кей ни-Ровено"... Серьезно? Ни-Ровено?! Значит, это...? - Он стал пожирать глазами улыбающуюся Тайлу.
   - Дик! - Я поморщился. - Хорош придуриваться-то! Мой профиль ты считал дистанционно и давно уже мог перестать удивляться... А это - андроид. И это ты тоже не мог не определить заранее! Супруга сейчас... путешествует отдельно.
   - Я не андроид! Я Тайла!
   - Искусственный интеллект Тайла. И просто красивая девушка. - Привел я к консенсусу. - Что интересного скажешь, Дик?
   - А у нас получилось, Кей! - Радостно (на этот раз, по-моему, вполне искренне) сообщил Дик.
   Вообще, такое впечатление, что до этого он сдерживался, чтобы не выдать это "А у нас получилось!"
   - О! Поздравляю! Похвастаешься?
   - Могу даже показать! Поехали? Где ваш флаер?
   - Дик... - Я улыбнулся. - Ну, ты понял, да...?
   - Да-да, знаю, вы на такси. - Он рассмеялся в ответ. - Поближе к подданным, вместе с народом и все такое... Ну, тогда моя повозка к вашим услугам, Ваше Высочество! Или высочеств на телегах возили?
   - На каретах, вар Слайчер! - Подсказала Тайла. - Его Высочество требуют подать сюда сей же час карету!
   И заразительно рассмеялась.
  
   +++
  
   Дик "подал" темно-серый "Брахо". Не самый скоростной, не самый комфортабельный, не самый престижный, но - одна из самых распространенных в Красной Линзе моделей катеров. Если "на наши деньги", то "Брахо" - что-то вроде двести шестого "Пежо" во Франции или "Лансер" - на одной шестой.
   Тайла скинула мне файл-картинку пятерки стартовавших за нами катеров различных марок с гражданскими сигнатурами. Такими же неприметными, как "Брахо" Дика. Катера, не особо скрываясь, построили коробочку вокруг "Брахо".
   "Судя по всему, охрана. Но вполне может переделаться в группу захвата - все нужное у них с собой". - Тайла помолчала. - "Кей..."
   "Да?"
   "Кей, запомни: я - андроид! Понимаешь? Андроид?"
   "Ты искусственный интеллект в теле симпатичного андроида. - Поправил я ее. - Но - допустим. И что?"
   "Не вздумай делать глупости, Кей!"
   "Например?"
   "Ну, например, пытаться меня заслонить. Или героически отпихнуть с линии огня. Или поддаваться на шантаж, если предметом шантажа буду я"
   "А если тебя убьют?"
   "Я искусственный интеллект, Кей!"
   "... и тебя нельзя убить?" - Скептически спросил я.
   "Можно, но крайне сложно. Я уже скинула на твой ИБК свой дифференциальный бекап и сейчас постоянно дописываю разностные бекапы, и постоянно копирую их к тебе. Основной бекап находится на "Стремительном Ульрихе-433". С твоим уровнем допуска ты имеешь право "поднимать" искины любого класса, если на то нет запрета от Императорского Совета, Прокуратуры сектора или Прокуратуры Короны. То есть ты всегда сможешь меня восстановить! И я буду помнить все, вплоть до разрушения этого тела... Ну, плюс-минус пятнадцать минут. Это же ерунда, Кей! Понимаешь? Ерунда! Не вздумай меня защищать или спасать!"
   "Хорошо-хорошо, я понял..."
   "Даже если тебя разжалуют до последнего адепта Контроля, всегда можешь передать бекапы Розе! Она обязательно меня восстановит! У нее большо-о-ой опыт!"
   "Понял-понял..."
   "Обещаешь?"
   "Ты же сама говорила, что признания и клятвы тут не помогут. Ты сказала - я тебя услышал. Принял к сведению. Не волнуйся, у меня хорошо развит инстинкт самосохранения и, в отличие от Кейлина Танилалу, я совсем не герой. Другими словами - трус"
   "И очень хорошо!" - С энтузиазмом ответила Тайла. - "Мне нужен живой трус, а не мертвый герой!"
   Подозреваю, что даже если женщины такое говорят, хотят они немного противоположного. Странно другое: я ведь, действительно, сейчас беспокоился о Тайле. И, действительно, начал сравнивать ее с другими женщинами! И меня, действительно, стал интересовать ответ на вопрос "номер два"!
  
   +++
  
   - Почти приехали, Кей! Какой-то ты молчаливый. Раньше вопросами сыпал, как почемучка! Как все-таки женитьба человека меняет!
   Потому что раньше я был гребанным шпионом-диверсантом, а теперь - не пойми кто и - женатый человек.
   - Ну, как? - Дик широким жестом обвел окрестности. - Навевает?
   Я только пожал плечами. Ничего не навевает. Огромная площадь - несколько сот гектаров леса - занята одно- и двухэтажными постройками зеленоватого цвета. Маскировка? Если маскировка, то все это место однозначно демаскируют огромные пятидесятиметровые блестящие "виноградины" в "гроздьях" энергостанции в двух километрах.
   Что ж вы тут такое делаете, что потребовало отдельной энергостанции? Неужели, здесь "раскалывают" рейдер с регенератором ДСП? Или уже раскололи, а теперь - исследуют? А на Чимкар забрались, так как думаете, что Императрица не будет разрушать планету с мирным населением? Так вам и одной-единственной Розочки хватит в скверном настроении!
   "Брахо" резко упал вниз и застыл на парковке перед одним из двухэтажных зданий.
   - Пошли? - Дик выпрыгнул из машины. - Буду хвастаться!
  
   +++
  
   Я очумелыми глазами смотрел на маленький - где-то два сантиметра - черный кубик, лежащий на круглой, в ладонь, гладкой подставке под энергетическим защитным колпаком. Материал со сложной структурой. Фактически, его структура была нужна для одной-единственной цели - идентифицировать именно этот кубик. Зачем? О-о-о, основания были. Каргалитовые основания!
   Дело в том, что минуту назад этот кубик лежал на круглой, в ладонь, подставке в другом конце лабораторного зала. В десяти метрах! В десяти, мать его, метрах! Минуту назад! И смотрю я на него уже эту долбанную минуту! Долбанную минуту смотрю на кубик, за микросекунды переместившийся с одного места - на другое в десяти метрах!
   Рядом восхищенно выдохнула Тайла:
   - Телепортация! Кей, это же телепортация! Самая настоящая!
   - Совершенно верно, варра Тайла! - Довольно покивал Дик. - Мы сделали это! Телепортация.
   Телепортация. Или - крест на одном из сильнейших рычагов, которыми Кассиопея переворачивает огромное тело своей Империю в ту позицию, которая ей в данный момент удобна. Да какой "один из"?! Самый... самый сильный рычаг!
   Телепортация.
   Двигатели искривления пространства по-прежнему будут нужны, но - только для доставки таких вот телепортационных камер на другие планеты. А потом - сделать шаг - и ты уже под светом другой звезды! Это... это, может, и не открытие огня или колеса - но очень-очень близко!
   - А что с органикой? - Спросил я, кое-как справившись с волнением.
   А то мы не знаем вас, ученых. Что б вы, да удержались от того, чтобы не сунуть мышку или какого-нибудь таракана в отправляющую камеру. А если сами удержались (осторожность, благоразумность), то уж спонсоры точно заставят!
   - Увы. В финиш-камеру пока приходит фарш.
   - А в замороженном состоянии? Или в стазисе?
   - Пока не пробовали, Кей. Но думали именно в этом направлении!
   Дик улыбался широко и радостно. Даже шутливо двинул меня кулаком в плечо. Дик, наверно, гордился. Ладно-ладно, гордиться есть чем. Но я бы на месте Дика застрелился. Чтобы не напрягать миллионы людей, которые возжелают это сделать за него.
   - Сейчас работаем над пропускной способностью и оптимизацией энергопотребления! Там еще работать и работать, если между нами...
   Дурачок, чему ж ты радуешься-то, а? Императрица расхерачит эту лабораторию, а тебя закопает. Как тот император (или там царь был?) из одной земной легенды, которому вот такой же горе-алхимик продемонстрировал способ делать золото из свинца.
   Ну, хорошо. Рассуждаем логически. Сам Дик - может и хороший ученый (Тайла, пока летели, кое-что на него раскопала), но плохой политик. Но спонсоры! Они-то должны соображать, к чему приведет ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ результат в таких исследованиях? И зачем вся эта демонстрация? И кому! Мне, принцу-консорту! Мужу Розали ни-Ровено!
   "Тайла, выход в сеть этой шарашкиной конторы есть?"
   "Есть. И защита на нем смешная".
   "Пошурши по сети. Если я что-то понимаю в этой жизни, где-то на поверхности должен лежать файл - что-то вроде "Устройство установки" или "Результат исследований"... что-то вроде того".
   "Ты смешной! Кто ж такие вещи будет на виду оставлять! Ладно, поищу..." - И буквально через минуту. - "Ой! Лежит. На поверхности... "Подпространственная транспортная установка (ППТУ). Технология, производственная карта, схемотехника и алгоритмы. Профессор Диккари Слайчер". Брать?"
   "Бери, конечно!"
   "А вдруг, это ловушка? Вдруг там вирусы? Тебе нужен съехавший с ума разведывательно-диверсионный андроид?"
   "Звездочка моя, там даже троянов не будет! Качай. И... на всякий случай, сбрось мне свой последний бекап"
   "Хорошо, Кей!"
   - С расстоянием уже экспериментировали?
   - Неограниченно, Кей! - Чуть ли не кричал Дик. - Расстояние неограниченно! Что десять метров, что десять километров - расход энергии один и тот же! Один и тот же, Кей! Это революция, Кей! Прорыв!
   Это писец планете Чимкар, дурачок. И тебе - лично. Что ж ты наделал, Диккари Слайчер! Что ж ты наделал, сумасшедший ученый?!
   - Мне пора возвращаться, Дик. Подбросишь?
   - Что, даже пивка не двинем, Кей? - Дик аж приплясывал. - Ах, да... понимаю-понимаю.
   Он многозначительно пошевелил бровями, показав глазами в сторону Тайлы. А я боролся с желанием его прибить... любым из десятков способов, находящихся в моем распоряжении. Только бесполезно - даже ядерная мина под эту лабораторию не спасет - информация об исследованиях, наверняка, дублирована в другом месте.
   - Я договорюсь - тебя наша СБ довезет. До самой гостиницы. С эскортом. Хотя, подозреваю, наш эскорт для тебя - это мелковато уже. Ха-ха-ха!
   "Тайла, скачала?"
   "Да". - Искин был необычно серьезен.
   Да. Нас теперь, скорее всего, тоже захотят закопать. И неизвестно, кто захочет этого больше - Ее Величество или местные перестраховщики, которым - вот же странные! - не нравится вид перепаханных орбитальными бомбардировками родных планет.
  

Оценка: 6.61*735  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"