Тув Александр Львович: другие произведения.

Ходок 10

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.22*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Лечение поврежденных надтелесных оболочек продолжается на Земле. Не все идет гладко.


Имена и фамилии людей, названия географических объектов, организаций и прочие идентификаторы,

встречающиеся на страницах этой фантастической книги,

сгенерированы случайным образом,

никакого отношения к реально существующим людям, странам, городам, организациям и т.д. и т.п. не имеют,

любые совпадения являются досадной случайность.

Действие происходит не нашей любимой и процветающей Родине,

где политики, чиновники, депутаты, сотрудники правоохранительных органов и прочие власти предержащие,

не щадя живота своего действуют и живут лишь на благо народа,

а в некоей вымышленной параллельной реальности,

ничего общего с нашей действительностью не имеющей.

Это фантастика, так ее и следует воспринимать.

Любой иной взгляд на нижеизложенный текст может и должен привлекать немедленное внимание со стороны карательной психиатрии.

Всех предупреждены, никакие претензии не принимаются.

  -- Глава
  
   Земля! Как много в этом звуке для сердца русского слилось! - казалось бы истинная правда - ни убавить ни прибавить, особенно для ходока вернувшегося к родным пенатам, ан нет - хрен! Никакого восторга, подобного тому, который испытал матрос Родриго де Триана с каравеллы "Пинта", радостно прокричавший: "Земля!", Денис не испытывал. Нет, конечно мексиканские кактусы это что-то необыкновенное, кто бы спорил, но старший помощник, как человек сугубо городской, относился ко всей этой ботве отрицательно. Он любил асфальт и комфорт, а с этим в прериях напряженно. Но, что поделаешь - выходная дверь с Тетрарха находилась именно в зарослях кактуса опунция. Правда, к счастью для Дениса это был всего лишь Парк Папагайо в Акапулько.
   Потертые джинсы, клетчатые рубашки, армейские ботинки, соломенные стетсоны, объемистые рюкзаки - компаньоны походили на небогатых американских студентов, автостопом добравшихся до города-курорта. Американские паспорта в наличии также имелись - "тельник" отпечатал. При современном развитии печатного дела у боди-компа давно исчезнувшей суперцивилизации, изготовить американский (равно, как и любой другой) паспорт - это такой пустяк, что об этом смешно говорить. Даже Ларза не пришлось беспокоить - справились своими силами. С деньгами тоже проблем не было - у Шэфа имелась карточка "MasterCard" на которой хранилось двести тысяч мексиканских песо - приблизительно десять тысяч долларов.
   На неделю должно было хватить с запасом (если конечно не купать девушек в шампанском), а останавливаться в Акапулько на более длительный срок командор не планировал. По-уму, чтобы не терять время, надо было сразу же заказывать билеты на самолет, благо российские паспорта в комплекте также имелись, а "тельник" проставил бы все необходимые отметки как в паспорта, так и во все нужные базы данных, так что никакой паспортный контроль не подкопался бы, и чесать на Родину, потому что нужные места силы располагались неподалеку от географического места рождения наших героев, но Шэф сказал, что раз уж они здесь - надо немного задержаться и сделать одно дело, чтобы потом не заморачиваться. Надо - так надо, кто бы спорил, тем более когда еще представится случай искупаться в Тихом океане и поваляться на мелком и чистом песочке пляжа Тамариндос.
   Заказывать и оплачивать гостиницу через Интернет главком и старший помощник справедливо опасались - прекрасно понимали, что чем меньше следов их пребывания останется, тем лучше, поэтому Шэф снял наличку в первом попавшемся банкомате, после чего компаньоны прикупили бюджетные мобильники, предъявив уже мексиканские паспорта, чтобы было меньше вопросов, поймали такси и отправились в трехзвездочный отель "Villas Sol Diamante". Командор, по его словам, не раз там останавливался и знал эту гостиницу с хорошей стороны - в том смысле, что вероятность воровства была низкой. Не нулевой естественно - при особом желании и Форт-Нокс могут обчистить, но как уже было отмечено - невысокой. Таскаться с рюкзаками совершено не хотелось, поэтому первым делом нужно было найти надежное место, где можно будет бросить чемоданы.
   Отель Денису понравился - чистенький, в расцветке израильского флага - белое с голубым, не очень большой, с непременным бассейном, правда не на первой линии, не пляжный, но так и компаньоны не загорать приехали, так что выбор главкома старший помощник одобрил целиком и полностью. Девушка на ресепшене - миловидная мексиканка, оказавшаяся непременной Кончитой, двум американским студентам обрадовалась. А еще ей понравилось, что они вполне сносно говорили по-испански, что свидетельствовало об уважении к стране пребывания.
   Но больше всего обрадовался старший помощник. А обрадовался он тому, что "гравировочка на черепе" работала. Были у него определенные сомнения насчет того, как она поведет себя в мире свободном от магии, но все обошлось - тьфу-тьфу-тьфу. И он понимал и его понимали, и это с учетом того, что до этого момента ни слова по-испански Денис никогда не произносил. Ну-у... разве что "хулио", но в том, что это именно испанское слово, твердой уверенности у старшего помощника не было.
   Свободные номера, естественно, нашлись. Правда, они нашлись бы даже в том случае, если бы гости были Кончите не симпатичны, а совершенно отвратительны, и объяснялись не на мексиканском испанском, а на языке папуасов Новой Гвинеи. Ничего не поделаешь - бизнес есть бизнес, ничего личного - надо улыбаться, хоть черту лысому, если у него есть деньги. А у американских студентов деньги были. Правда наличные... что было несколько удивительно, но они были такими лапочками, да еще и дайверами, так что заострять на этом свое внимание Кончита не стала.
   - На хрена ты ей про дайверов наплел? - поинтересовался старший помощник, когда они расположились в номере верховного главнокомандующего.
   - Любопытная горничная сунет нос в рюкзак, увидит шкиру... Исключаешь такой вариант?
   - Нет.
   - И я не исключаю, - вздохнул Шэф. - Так вот. Любопытная горничная доложит Кончите, что в двести первом и двести втором - мутные постояльцы, у них в рюкзаках какие-то странные комбезы - может шпионы, или наркодилеры - надо бы сообщить в ЭфПи...
   - Куда!?.. - перебил верховного главнокомандующего старший помощник.
   - ... федеральную полицию, - не обращая внимания на выкрики с мест продолжил главком. - А та ей разъяснит, что никакие они не мутные, а наоборот - дайверы, и это не странные комбезы, а гидрокостюмы. Ферштейн?
   - Ферштейн.
   Командор вытащил из своего рюкзака записную книжку... пожалуй нет, не так - ЗАПИСНУЮ КНИГУ. Большую, толстую, в кожаной обложке, с замочком и золотым вензелем в правом верхнем углу! Не записная книжка, а произведение полиграфического искусства. В ответ на удивленный взгляд старшего помощника, верховный главнокомандующий пояснил, что конечно можно и симку туда-сюда таскать, но во-первых он начал заполнять свою телефонную книгу гораздо раньше, чем появились мобильники и ему лениво переносить информацию, а самое главное - бумаге он больше доверяет. Денис в ответ молча покивал, подумав при этом, что любимый руководитель ретроград, но озвучивать свою точку зрения не стал и сделал вид, что вполне понимает доводы мудрого руководителя.
   Шэф набрал номер, дождался ответа и заговорил:
   - Привет Джованни. Узнал? - Последовала пауза, во время которой собеседник пробубнил что-то для уха Дениса неразборчивое, но видимо командор прекрасно его понял, потому что снова заговорил: - Я рад, что меня невозможно забыть. Увидимся? - Невнятный бубнеж повторился. - В Акапулько. - Пауза. - Нет. Завтра днем я позвоню и назначим место. - Пауза. - До завтра, Джованни.
   Закончив телефонный разговор, Шэф повернулся к Денису и, не дожидаясь вопросов, заговорил:
   - У меня есть знакомые, у которых имеются хрустальные черепа. - Старший помощник хотел было задать вопрос: "На фига?", но вовремя припомнил допрос приснопамятного ш'Ыта и снял вопрос с повестки дня. Вместо этого задал другой:
   - Я что-то такое читал, что хрустальные черепа - современная подделка под старину ацтеков... - Денис задумался и неуверенно добавил: - или майя... - Археологом он был никаким, но соответствующий фильм смотрел и статейки в желтой прессе почитывал, так что кое-что в данном вопросе понимал.
   - Есть и подделки, - согласился Шэф. - А есть и настоящие. Я покупаю настоящие.
   - А как различаешь? - заинтересовался старший помощник. - Или ты знатный искусствовед в штатском? - ухмыльнулся Денис.
   - Ауры разные, - лаконично пояснил верховный главнокомандующий.
   - Понятно... - протянул старший помощник. Дело было в том, что у всех неодушевленных предметов аура была одинаковая - серая дымка. Единственное отличие заключалось в ее целостности. Простейший пример - целая чашка и склеенная, у первой аура без разрывов, у второй - черная трещина в месте склейки. И не важно, как тщательно заделана трещина, и что ее можно разглядеть разве что под микроскопом - разрыв в ауре сразу выдаст, что чашка битая. Умение видеть ауру особенно полезно при покупке подержанных автомобилей, да и вообще любого second hand. А вот с магическими артефактами другой коленкор - аура у них могла быть и одноцветной, и разноцветной, и большой, и маленькой, не могла быть только серой, а настоящий хрустальный череп не быть магическими артефактом просто не мог - значит и аура у него должна быть какая-нибудь "игривая". - Дорого? - продолжил любопытствовать старший помощник.
   - Тетрархское серебро по весу.
   - С вампирами воюют? - хмыкнул Денис.
   - Кто их знает, - пожал плечами Шэф. - Мне нужны черепа, им - истинное серебро. Все довольны.
   - Понятно... - сел на своего любимого конька старший помощник. - Вернее непонятно. Откуда ты знаешь, что у этого Джованни есть череп, может в данный момент нет?
   - Если бы не было, он от встречи уклонился. Сказал бы, что срочные дела не позволяют увидеться.
   - Хорошо... - не отставал Денис. - А где встречаемся договорился?
   - Пока нет.
   - Почему?
   - Джованни хотел назначить конкретное место, но я отказался. Договоримся, когда он приедет в город.
   - Не доверяешь?
   - Не то, чтобы не доверяю... - поморщился главком, - но... уж больно велик соблазн. Не надо вводить в искушение. Слаб человек и велики беси! - Денис покивал, полностью соглашаясь с командором. - Поэтому место встречи назначим в последний момент, - вынес окончательный вердикт командор.
   - Ну, а пока на пляж?
   - Пошли.

*****

   Встречу Шэф назначил в ресторане "Las Brisas Acapulco". Чем был обусловлен такой выбор, сказать определено Денис бы затруднился. Командор не объяснял, а он не спрашивал, справедливо посчитав, что мудрому руководителю виднее. Он этим делом не первый раз занимается - ему и карты в руки.
   На этот раз оделись компаньоны по-разному. Денис поверх шкиры натянул любимые джинсы, армейские ботинки и клетчатую ковбойку, короче говоря, оделся в то, в чем прибыл, капюшон на голову не натягивал - не было нужды менять внешность, а вот Шэфу нужно было изобразить имидж старика не старика, но несомненно пожилого человека.
   Как выразился командор: "С молодой рожей меня могут не понять". Ему пришлось обрядится в средней паршивости готовый костюм, замшевые туфли и полностью натянуть капюшон, на который он и нанес требуемое изображение. В результате получился пожилой джентльмен, который когда-то очень давно позвонил в квартиру Дениса. У джентльмена был хорошо узнаваемый четкий юношеский абрис лица с сеткой глубоких морщин и светло-седые короткие волосы.
   Конечно, можно было бы просто использовать биомаску - слава Богу умельцы из "Морского Змея" снабдили. Очень удобная штука - в комплекте программатор - выбираешь морду лица и натягиваешь. Похожие приспособления использовал Фантомас, если кто помнит, а кто не помнит, пусть посмотрит фильм - хоть и старый, но занятный. Но, Шэф сказал, что лучше использовать шкиры - так ему кажется. А если верховному главнокомандующему что-то кажется, то надо не креститься, а делать, как он говорит.
   По указанию командора, оба мобильника компаньоны выключили, да еще и аккумуляторы вытащили на всякий случай, сразу же после разговора Шэфа с Джованни и включили только вечером следующего дня, вернее - включил только главком, а аппарат старшего помощника так и остался выключенным - любимый руководитель был рядом, а больше звонить ему было некому.
   С поставщиком хрустальных черепов главком связался не днем, как обещал, а только вечером, когда компаньоны уже расположились в ресторане. Сделано это было по нескольким причинам: первая - чтобы Джованни гарантировано успел прибыть в Акапулько, а то черт его знает - пробки, аварии, забастовки работников общественного транспорта, да мало еще что, а так - едет к обеду, значит к ужину точно приедет; вторая - чтобы первыми устроиться в точке рандеву, дабы избежать потенциальных неприятностей - береженого Бог бережет; третья - чтобы не вступать в дискуссию по поводу места встречи. А то связались бы днем и началось: один хочет в "Origen" встречаться, а другой в "Mariscos El Sirenito", или еще где. А так Шэф сказал: "Я тебя жду в "Las Brisas Acapulco", и точка!
   В ресторан компаньоны заходили по одному, с интервалом в пятнадцать минут и расположились через несколько столиков друг от друга. Ни один внешний наблюдатель, буде такой нашелся, не смог бы уловить связь между молодым человеком, одетым с юношеской небрежностью, и чопорным поджарым стариком в недорогом строгом костюме. Ничего общего: два мира - два Шапиро.
   Устроившись и сделав заказ, Денис ненадолго вышел в кадат и осмотрелся. Результатом осмотра старший помощник остался доволен: ни он сам, ни старикашка, расположившийся неподалеку, никакого интереса у публики, понемногу заполнявшей открытую террасу, не вызывал.
   Понимая, что это немножко... а может и не немножко, отдает паранойей, Денис все же потрогал ногой большую спортивную сумку, стоящую у него под стулом, чтобы убедиться, что она никуда не делась. Как и следовало ожидать, сумка пребывала в том месте, куда старший помощник ее поставил.
   Содержимое сумки было весьма разнородным. Там присутствовала теннисная ракетка, рукоятка которой торчала наружу; пружинные весы часового типа и несколько брусков тетрархского серебра, общим весом десять килограмм - Шэф решил подстраховаться - мало ли какой череп припрет Джованни.
   Ракетка же была необходима для того, чтобы замотивировать появление в ресторане человека с большой спортивной сумкой - согласитесь, что это не самый распространенный аксессуар для похода в ресторан, а так - молодой человек возвращается после игры, или тренировки, домой заскочить не успел, а у него здесь свидание, или просто поесть захотел - ничего необычного. Назначение безмена и серебра понятно без объяснений. Весь этот реквизит, за исключением серебра, разумеется, был куплен на месте, а не притащен с Тетрарха.
   Понемногу терраса заполнялась, но место, выбранное старшим помощником, позволяло ему контролировать, как вход в ресторан, так и подходы к любимому руководителю. По-идее, в этом была некоторая избыточность - Шэф ничего такого не приказывал. Командор никакого нападения не предполагал, да и что могло ему угрожать в активированной шкире?
   Задача Дениса была проста - если переговоры завершатся удачно, Шэф встанет из-за стола, поднимет руку и щелкнет пальцами. В этом случае, старший помощник должен следовать за ним в некотором отдалении туда, куда они направятся с Джованни. Если же переговоры будут неудачными и согласия, которое есть продукт при полном непротивлении сторон, достигнуто не будет, командор встает и направляется на выход без всякого поднимания руки и щелканья пальцами. При таком развитии событий, Денис выжидает некоторое время и направляется в гостиницу. Шкиру при этом он должен активировать, чтобы поддерживать связь с верховным главнокомандующим.
   В технологически развитом мире зарядка батареи шкиры никакого труда не представляла - на ее внутренней поверхности имелись две особые красные точки, не сильно заметные, но если знать, где искать, то найти можно. Если приложить к ним оголенные провода, находящиеся под напряжением, то провода "прилипали" к этим точкам и начиналась зарядка. Величина напряжения и тип тока значения не имели - шкира была всеядной и потребляла как переменный, так и постоянный ток. Но, разумеется, чем меньше напряжение и сила тока, тем медленнее шел процесс - природу не обманешь и из ничего ничего и не возьмется.
   Внимание старшего помощника привлекла большая и шумная группа молодежи, показавшаяся на входе. Они по-хозяйски, нагло, не дожидаясь метрдотеля, как все остальные посетители, сдвинули два ближайших к Денису стола, но и при этом вся компания не поместилась - им явно требовался еще столик - тот, где расположился старший помощник. Вся эта шатия-братия уставилась на Дениса и стала сверлить его взглядами, надеясь, что ему станет неудобно и он пересядет.
   Но, не на того напали. Даже, если бы старшему помощнику не нужно было его место в географическом смысле, он бы все равно не пересел. Из принципа. Компания эта была ему глубоко противна. Во-первых, она состояла из соотечественников, а старший помощник был глубоко убежден, что на честно заработанные деньги можно максимум куда махнуть на отдых, так это в Турцию, или Египет, а никак не в Южную Америку.
   Во-вторых, компания была очень молодежная, стало быть - мажоры. А к ним Денис относился еще хуже, чем к их отцам, которые хоть что-то сделали - воровали, грабили, убивали, подставляли друг друга, шли по головам, становились уважаемыми политиками и бизнесменами, но все это проделывали сами, копаясь в дерьме и рискуя жизнью и неправедно нажитыми капиталами, а их никчемные детишки могут только просаживать папашины денежки, спиваться, дохнуть от передоза и биться на дорогих машинах.
   Тут следует обратить внимание вот на какое обстоятельство - такое отношение к мажорам распространено повсеместно и ничего удивительного в позиции Дениса нет. Но, есть один нюанс - большинство осуждающих им завидуют, а старший помощник никакой зависти к этим "сливкам общества" не испытывал. Он считал, и видимо справедливо, что живет гораздо более интересной жизнью, так что его ненависть была чистой и ничем не замутненной. Правда, не исключено, что жизненная позиция старшего помощника была неправильной и среди детей так называемой российской "элиты" встречаются порядочные люди, но позиция была именно такова и менять ее, без самых серьезных на то оснований, он не собирался.
   Кстати говоря, Шэф совершенно не разделял такого эмоционального отношения к этому вопросу своего старшего помощника. - "Дэн, говорил он, - ненавидеть эту плесень, совершенно одно и тоже, что ненавидеть дерьмо, потому что оно вонючее. Так устроено природой и это надо принимать, и относится к этому надо равнодушно". - Тут можно сказать только одно - мудр был верховный главнокомандующий, а старший помощник еще такого просветления не достиг - молод еще.
   Во время "войны взглядов", Денис внимательно рассмотрел оппонентов. Правда, не всех. Мужская половина была ему глубоко по барабану. Опасности эти мускулистые, и не очень, парни никакой не представляли - при необходимости старший помощник свернул бы им головы, как только что вылупившимся цыплятам; интереса самцы мажоров тоже не представляли - Денису ничего от них не было нужно - так какой смысл их внимательно разглядывать?
   А вот среди девиц нашлись три экземпляра, привлекших благосклонное внимание старшего помощника. Все три были абсолютно разными, но имели одну общую черту - по десятибалльной "шкале Ольшанского" их рейтинг колебался в промежутке между девяткой и десяткой. Это, как в авиации - есть истребители пятого поколения, а есть - поколения четыре плюс плюс, которые с одной стороны вроде бы относятся к предыдущему - четвертому поколению и автоматически проигрывают новейшим самолетам, а с другой - почти пятого, так что черт их разберет.
   Настоящую сравнительную оценку можно будет получить только в реальном воздушном бою, но доводить до этого очень бы не хотелось - плохо будет всем. К счастью, для квалифицированной оценки девушек можно обойтись без кровопролития... хотя и не всегда. Для особо непонятливых уточним, что имеется в виду кровь отнюдь не из носов побитых соперников. Но, глядя на это трио, старший помощник был уверен, что "часовню развалили до него", и даже если представить невероятную ситуацию и он окажется в постели с одной из них, то никакой крови не будет - будет бескровная победа. От этих размышлений лицо Дениса приняло блудливо-глумливое выражение, что еще больше распалило противную сторону.
   Однако, это всё привходящие и второстепенные обстоятельства и настала пора описать девушек. Единственная загвоздка - с какой начать? Какую описывать первой, а какую последней? Ведь девушки, а особенно красивые, это такие странные существа - никогда не угадаешь на что они могут обидеться. А обижать никого не хочется, потому что красивые. Классификацию можно организовать по огромному количеству признаков: размеру груди, цвету волос, абрису и подтянутости попы, размеру талии, росту, весу и так далее, и тому подобное. Чтобы никого не обидеть, кутим рулетку и получаем ключевой параметр - рост. Подкидываем монетку и выясняем, что по возрастанию.
   Итак. Самой маленькой из триады была ладненькая, словно статуэтка, миниатюрная брюнетка, чья жгучая красота навевала ассоциации с Кармен (не путать с мужским экзотик-поп-дуэтэм Кар-Мэн), Испанией XVIII века, корридой, безумной страстью, любовью с большой буквы "Л" и смертью, которая составляет неразрывную пару с вышеупомянутой Любовью. Короче говоря - не девушка, а материализовавшаяся мечта Хозе из оперы Бизе. Именно такими, при чтении фэнтези, Денис представлял себе джинний.
   Идем дальше. Рыженькая. Среднего роста, в лице какой-то неуловимый намек на острые азиатские скулы, которые вкупе с огромными миндалевидными зелеными глазищами придают ей какой-то совершенно ведьминский вид. Вылитая Маргарита. Но без Мастера. Таковых в компании мажоров не имеется.
   Была у рыжей ведьмы еще одна экзотическая особенность, весьма привлекательная для старшего помощника - несоответствие тонкого "верха" и тяжелого "низа", как будто доставшегося рыженькой от более массивной женщины. Не очень крупная грудь, тонкая талия и широкие бедра вкупе с идеальными ножками очень понравились Денису. И кстати говоря, не ему одному - около ведьмочки отиралось трое молодых самцов, кидавших друг на друга ревнивые взгляды.
   И последняя (или первая - смотря откуда считать) - высокая блондинка абсолютно модельной внешности. 90 - 60 - 90. Длинные стройные ноги, подтянутый живот и нижний бюст, тонкая талия, выдающийся верхний бюст, и лицо, которое можно было бы счесть кукольно красивым, если бы не темно-карие глаза, которые были той изюминкой, которая делает из хорошенькой женщины красавицу. Короче говоря - мисс Америка... или Россия... или Вселенная. Пусть каждый выбирает то, что ему больше по душе.
   Было еще несколько шести-семибалльных девиц, но они прошли мимо сознания Дениса, как и вышеупомянутая мужская составляющая компании. Луч его внимания на них не фокусировался. Сознание воспринимало их всех, как фон, не представляющий ни интереса, ни опасности. Есть расхожее выражение: если долго вглядываться в Бездну, Бездна начнет вглядываться в тебя. Подтверждение этого тезиса было получено и в нашем случае. "Великолепная тройка" тоже стала с интересом разглядывать старшего помощника. Это не осталось незамеченным их поклонниками, что вызвало новую волну... как бы не ошибиться в дефиниции... ненависти - слишком сильно, неприязни - слишком слабо. Новую волну активной отрицательной энергетики, направленной в сторону Дениса, которого это представление лишь забавляло.
   "Нехорошо... - вмешался внутренний голос. - Ты ведешь себя, как человек, дразнящий собак в вольере. Они прыгают, бесятся, прутья грызут, а тебя это веселит. Нехорошо!" - повторил голос.
   "Прекрати, - поморщился Денис. Голос был в чем-то прав, но признавать этого не хотелось. - Я просто любуюсь красивыми девушками, а как на это реагируют окружающие - это их проблемы. Я ничего провокационного не делаю!" - заявил старший помощник и тут же подмигнул рыженькой, совершенно в Дон-Жуановском стиле. Ведьмочка в ответ послал нашему герою белозубую блудливую улыбку.
   "Предводитель дворянства" - высокий красивый парень, которого портили лишь брезгливо опущенные уголки губ, долженствующие демонстрировать окружающим, что лишь колоссальное усилие воли позволяет ему находиться в этой клоаке с плебеями, выдержать такое предательство корпоративных интересов не мог. А может сам был не равнодушен к рыженькой? Кто его знает. Короче говоря, "предводитель" подозвал официанта, что-то ему сказал и тот направился к столику Дениса.
   - Буэнос ночес сеньор... - обратился официант к старшему помощнику.
   - А почему не "Дон", - перебил его Денис на своем корявом испанском. На слуху у него были латинские имена: Дон-Хуан - наставник Карлоса Кастанеды и Дон-Жуан - любитель женщин. Хотя... почему любитель? - профессионал! Поэтому, старший помощник искренне полагал, что "Дон" - типовая приставка к имени в испаноязычных странах, вроде "сэра", "господина", или "товарища", в неиспаноязычных. Официант, нисколько не смутившись, пояснил, причем уже не по-испански, а на английском - таком же корявом, как испанский старшего помощника - видимо принял его за североамериканца: канадца, или жителя Соединенных Штатов. В основном, все "белые" туристы на мексиканских курортах из этих двух стран:
   - "Дон" - обращение к высокостатусным, либо пожилым мужчинам, но если вы желаете... - Сделав это заявление официант замолчал, ожидая реакции Дениса. Мгновенно проанализировав ситуацию, старший помощник пришел к выводу, что ни высокостатусным, ни к пожилым мужчинам он себя не относит.
   - Сойдет "сеньор", - махнул рукой Денис. - Я тебя слушаю.
   - Эти господа, - официант кивнул в сторону компании мажоров, - предлагают вам сто долларов, если вы пересядете за другой столик.
   - Эти? - старший помощник невежливо вытянул указательный палец в сторону мажоров, причем направил его непосредственно на "предводителя дворянства", заварившего кашу.
   Вся компания, при этом, уставилась на Дениса. Спектр взглядов был крайне широк и охватывал все возможные эмоции. Мужская часть смотрела с вызовом и злостью, наиболее концентрированно это читалось во взгляде "предводителя дворянства", потом накал отрицательных эмоций постепенно спадал и у женской части коллектива переходил в легкую заинтересованность, сменяющуюся настоящим интересом.
   С легкой заинтересованностью на старшего помощника глядели девицы, не зацепившие его внимания - те самые шести-семибалльные. А вот "тройка призеров" излучала совершенно различные эмоции: Кармен смотрела с явной неприязнью - как солдат на вошь, причем было совершенно непонятно, чем был вызван подобный негатив, Мисс Америка - спокойно и даже несколько благожелательно, а рыжая ведьма и вовсе с подбадривающей улыбкой.
   Денис в ответ тоже улыбнулся и подмигнул ей еще раз, а всем остальным, начиная с "предводителя дворянства", показал "фак", просто-напросто сменив указательный палец на средний, и не переставая при этом мило улыбаться. Единственное исключение он сделал для Мисс Америки и рыженькой ведьмы, согнув палец, а вот Кармен продемонстрировал - ибо нефиг! Естественно, это вызвало взрыв возмущения и неизвестно, чем бы закончилось это потешное противостояние, если бы в тот же миг на террасе ресторана не разгорелась настоящая война.
   Особой неожиданностью для старшего помощника это не стало. Ему с самого начала казалось, что процесс обмена хрустальных черепов на истинное серебро чем-то напоминает покупку крупной партии наркотиков, когда у одной из высоких договаривающихся сторон имеется кейс с наличкой, а другой - чемодан с героином.
   Причем, и баксы и наркота могут оказаться, как настоящими, так и фальшивыми и все участники сделки об этом прекрасно осведомлены, что хорошего настроения им не добавляет. Не исключается также подстава, как полицейская, так и взаимная, что грозит в "лучшем" случае сроком, а в худшем - пулей в голову.
   Короче говоря, приобретение хрустального черепа - это вам не пиво в ларьке купить, хотя и то и другое - купля/продажа. И не зря Шэф приказал ему сидеть в сторонке и не высовываться - значит были на то основания. Так что возможность силового противостояния Денис вполне допускал, но вот форма, в которую оно вылилось, была для старшего помощника полной неожиданностью. Такого, прямо скажем, он не ожидал.
   Командора атаковали трое.
   "Опять трое! - успел подумать Денис, натягивая капюшон шкиры и вываливаясь в кадат. - Три приличные девицы на весь шалман, а теперь три пидора. Математическая мистика, однако!"
   Предводителем атаковавших (по крайней мере старший помощник решил, что это атаман, потому что он двигался впереди "отряда") был неприятный чернявый тип с какой-то треугольной рожей. Внешне он не представлял из себя ничего выдающегося: среднего роста, среднего телосложения, но вот ауру и движения чернявого назвать заурядными было бы большой ошибкой.
   Его телодвижения были резкими, дергаными и очень быстрыми. Нечеловечески быстрыми. А аура была кроваво-красной, какой у людей не бывает, очень плотной и совершенно не похожей на человеческую. Правда, и до магической недотягивала - не было в ней нужной энергии, но общее впечатление, которое производил чернявый, было крайне отвратительным. При взгляде на его ауру тянуло блевать.
   Два его "соратника" были людьми... вроде бы. Ауры у них были, как будто вполне себе человеческие, но вкрапления самой настоящей ТЬМЫ заставляли в этом сомневаться - если они и были людьми, то очень нехорошими. Боец скота с мясокомбината, получающий искреннее удовольствие от своей работы, был, по сравнению с ними, Матерью Терезой. Так что полной уверенности, насчет видовой принадлежности подручных красноаурного главаря, у старшего помощника не было. Впрочем, и хрен-то с ней - с видовой принадлежностью. Как справедливо полагал Денис, теоретические исследования можно отложить на потом, а сначала надо сделать практическую, можно даже сказать - лабораторную работу по нейтрализации этих гадов.
   Как и ауры, физические тела этих мерзавцев назвать ординарными, значило бы погрешить перед истиной. Они резко выделялись на фоне добропорядочной публики, сидевшей в ресторане, и так же резко разделялись между собой. Один из бандитов спокойно мог претендовать на роль секс-символа: высокий - не менее двух метров, атлетически сложенный брюнет, хорошее мужское лицо с резкими злыми чертами, которые так любят женщины - хорошим девочкам нравятся плохие мальчики, а уж двухметровые накаченные красавцы и подавно, холодный колючий взгляд - короче говоря - все при нем.
   Единственный недостаток, да и недостаток ли? - переразвитые ягодичные мышцы, из-за которых его попа имела вид двух накаченных мячиков, далеко выпиравших назад. Старшему помощнику это не понравилось - для девушки было бы в самый раз, а для матерого бандита как-то не то, но кто его спрашивал? Правда, Денис вполне допускал, что многие опытные дамы и юные барышни с ним не согласятся и сочтут эту перекачку дополнительным бонусом. Ну, да ладно - Бог им судья.
   Напарник "жопастенького" был вообще умопомрачительного роста - старший помощник готов был поклясться, что в нем было не менее двух с половиной метров! В одном из фильмов о Джеймсе Бонде одним из его противников был огромный мужчина со стальными зубами, которыми он загрыз акулу и перегрыз железную решетку, так вот - второй бандит точь-в-точь походил на этого "матерого человечища". Правда, у нашего экземпляра была непропорционально маленькая голова, за что Денис тут же окрестил его "микроцефалом". В отличие от первого бандита, который непременно должен был понравиться определенной части публики, а именно - женщинам, второй, с его пегими немытыми патлами, ничего кроме ужаса у нормального обывателя любого пола не вызывал.
   Теперь, когда мы имеем полное представление о том, как выглядели нападавшие, пора перейти к описанию их противоправной деятельности. В ресторан они вошли гуськом, друг за другом. Первым шел чернявый и вертлявый главарь, за ним на полшага сзади - "мачо", замыкал строй "микроцефал". Идти по другому они не могли из-за несоответствия ширины двери и ширины нападавших. И если в дверь спокойно могли бы пройти плечом к плечу сразу два чернявых главаря, то "жопастенький", из-за своих размеров лишь в одиночку, а "микроцефал" и вовсе - только боком.
   Проникнув на террасу, они выстроились фронтом, чтобы не перекрывать друг другу траекторию стрельбы. Во время всех этих маневров, никто, включая старшего помощника, внимания на эту компанию не обращал. Все были заняты своими делами: пили, ели, веселились, дожидались заказов, а Денис играл в гляделки с мажорами, испытывая истинное наслаждение от процесса.
   Огонь нападавшие открыли сразу же, как только нашли глазами "дедушку Шэфа". Вернее, как огонь?.. огонь-то - огонь, но оружие не у всех было огнестрельным - только у некоторых. "Мачо" и "микроцефал" действительно использовали обычные, ничем не примечательные стволы, а вот атаман стрелял молниями! Самыми настоящими молниями! На террасе сразу запахло озоном, как в эпицентре грозы в городе Багор на Яве, где грозы идут 322 дня в году. В это трудно поверить - насчет трехсот двадцати двух дней, но это медицинский факт!
   Публику, сидевшую в ресторане, охватила страшная паника, вызванная, во-первых, необычностью оружия чернявого бандита, из-за которого многим пришли в голову "Люди в черном" и прочие злобные марсиане, а во-вторых - отсутствием у "пришельцев" снайперских навыков. Пуляли-то они в главкома и надо честно признать - пару-тройку раз попали, но при этом умудрились поджарить и подстрелить несколько никаким боком непричастных к конфликту граждан, что закономерным образом и вызвало панику.
   Особую лепту в атмосферу ужаса, воцарившегося в ресторане, вносила абсолютная бесстрастность бандитов - они были спокойны и невозмутимы, как любые мастеровые люди, занятые своим делом. Землекопы, каменщики, столяры, плотники, дорожники и прочий рабочий люд не испытывает никаких чувств по отношению к своему предмету труда, разве что матюкнутся беззлобно на сучковатое полено, или застывший асфальт. Так и тут, бандитам и до паники и до сопутствующих потерь было столько же дела, сколько охотникам, стреляющим по уткам дробью, до воробьев, случайно попавшим под раздачу. Плевать они хотели на мирных граждан - их целью был командор, а сколько при этом погибнет непричастных - дело десятое. Лес рубят - щепки летят.
   Переход от мирной и благодушной курортной жизни к полю боя... точнее говоря - к бойне, где безжалостно, а главное - походя, между делом, абсолютно небрежно, уничтожаются твои ближние, с которыми ты только что веселился, рассказывал и слушал анекдоты, пропускал рюмочку, флиртовал и радовался жизни, был столь резок, что многие посетители ресторана не смогли его осознать и впали в ступор, застыв на своих местах и бездумно вглядываясь в происходящее.
   Те же, кто осознал, что их сейчас будут убивать, получили ударную дозу адреналина и занялись активной деятельностью, сколь бурной, столь и бессмысленной - они начали метаться по террасе в поисках спасения, как куры с отрубленными головами, которые двигаться еще могут, но цели у этого движения уже нет. И сквозь этот хаос и ужас, не обращая на него ни малейшего внимания, в ореоле молний, двигались "три всадника Апокалипсиса", сея смерть и разрушения. Одного всадника не хватало, но посетителям "Las Brisas Acapulco" и имевшихся в наличии троих было вполне достаточно. Про разрушения упомянуто не для красного словца, ибо одна из молний, не попавшая в Шэфа, а попавшая в его столик, разнесла столик к чертовой матери вдребезги пополам!
   Как только началось это светопреставление, Денис натянул капюшон и перевел шкиру в боевой режим, успев порадоваться тому факту, что любимый руководитель и так в активированной и эти долбанные пистолетные пули и молнии вряд ли смогут ему сильно навредить - шкиры и не такое выдерживали. А эти, вдобавок, новые и еще более навороченные. Однако, короткий взгляд брошенный на любимого руководителя показал, что все обстоит не так радужно, как представлялось старшему помощнику - командор лежал на полу и не шевелился.
   "Блядь! Откуда на Земле молниеметы!?!" - успел подумать Денис, вступая в бой. Мысль была интересной, но додумать ее до конца он не успел - надо было дело делать. Еще старший помощник успел пожалеть, что у него нет при себе любимого дырокола, или на худой конец - какого-нибудь ствола, но все эти мысли и сожаления не помешали ему, не теряя ни мгновения, атаковать противника.
   Прежде чем ввязаться в ближний бой, Денис принял все возможные меры для дистанционного воздействия на неприятеля. В конце концов, он дальнобойщик, или погулять вышел!?
   А раз дальнобойщик - надо использовать свои таланты и нанести врагу максимальный ущерб с дистанции, не вступая в контактное боестолкновение. Помахать руками и ногами всегда успеется. Да-а... будь у него дырокол, или ствол, он бы организовал бандитам по лишней дырке в голове в течении пары секунд и дело с концом, но чего не было, того не было. Так что, за неимением гербовой пришлось писать на простой.
   В качестве оружия старший помощник использовал посуду. Как говорится: в умелых руках и хрен балалайка. Вряд ли напавшие на Шэфа индивидуумы знали эту русскую пословицу, но что-то подобное должно было прийти им в головы. Причем, вместе с тарелками, пущенными Денисом в полет с демонической... а можно даже сказать - умопомрачительной скоростью и точностью. Дальнобойщик - он и в Акапулько дальнобойщик!
   Использовать в качестве оружия летающие тарелочки ему помог опыт предков. Нет, скорее всего, а даже не "скорее всего", а непременно, старший помощник пришел бы к этой идее и сам, но опыт помог. Денис вспомнил рассказ отца, который в стародавние времена тусовался с друзьями студентами в благословенном Гурзуфе, который в августе месяце был Меккой продвинутого студенчества со всех концов необъятного Советского Союза.
   По словам отца, всё тогда было замечательно: девушки красивые, солнце яркое, кипарисы стройные, море теплое, трава зеленая, ну и так далее, за одним исключением. А исключением этим являлась проблема питания - это если по-научному, а если по-простому - с хавчиком были проблемы. Точнее говоря не с самими хавчиком - еды хватало, а с доступом к нему. Катастрофически не хватало точек общепита. В ресторан можно было попасть только по блату, да и не по карману студентам, а кафешек было раз-два, да и обчелся, да и цены повыше, чем в столовках, а в столовых - огромные очереди. Так что приходилось маяться в очередях. С другой стороны были в этом стоянии и плюсы - с новыми девушками знакомились, так что время зря не терялось.
   Так вот... стоя в очередной очереди, отец стал свидетелем следующей сцены: какому-то грузину - огромному волосатому мужчине, сильно смахивающему на человекообразную обезьяну, в супе попались волосы. Таким образом, в одной точке пространства-времени сошлись сразу несколько невероятных событий. Ну-у... невероятных, пожалуй - перебор, а скажем так - маловероятных.
   Первое - грузин в те времена, а особенно на курорте, был символом состоятельного человека. По крайней мере, в Москве и Ленинграде бедных грузин никто не встречал. Может они и имелись в самой Грузии, да даже не "может", а наверняка, но в вышеуказанных местах, а тем более на курортах их не было.
   Второе обстоятельство, было следствием первого - если ты состоятельный человек, какого хрена ты делаешь в столовке? - иди в ресторан. Ну, и третье - волосы в общепитовской пище были явлением не сильно распространенным. Недолив, недосып, недовложение и пересортица - да, волосы - нет.
   Обнаружив волосы, грузин не стал требовать у персонала столовой сатисфакций, объяснений и извинений, а с громоподобным ревом, перемежаемым русским матом и идиоматическими выражениями на грузинском языке, начал метать в окно раздачи всю грязную посуд, скопившуюся на столах, а скопилось ее немало - посудомойки расторопностью и трудолюбием не отличались, да и жарко - тяжело быстро двигаться.
   Конечно же, грузину было проще, чем старшему помощнику - ему не надо было целиться - раздаточное окно достаточно большое - промахнуться было сложно, но принципиальной разницы не было - и тогда, и сейчас тарелки использовалась в качестве оружия возмездия.
   Под "артобстрелом" все повара, поварята и судомойки были вынуждены рухнуть на достаточно грязный пол, чем в некоторой степени компенсировали нанесенный грузину моральный ущерб. В дополнение к полу, сверху на них сыпались осколки и остатки пищи, всякие там капустные листья и прочая брюква. Так что с возмещением морального ущерба все было в порядке. Материальный же ущерб был компенсирован грузину огромной и "безволосой" порцией супа и гуляша. Эта отцовская байка и всплыла в голове старшего помощника в тот краткий момент времени, пока он натягивал капюшон, активировал шкиру и вываливался в кадат.
   Возвращаясь в Акапулько отметим, что Денису помогло то обстоятельство, что двигались бандиты с разной скоростью и их первоначальный строй "фронт" превратился в строй "пеленг" с углом равнения 45®. Самым дальним оказался чернявый и вертлявый главарь, за ним на полшага сзади и сбоку - "мачо", замыкал строй, также на полшага сзади и ближе всего к старшему помощнику, "микроцефал". Такое построение открывало Денису возможность атаки всех членов группы - они не перекрывали ему траекторию стрельбы. Чем он и воспользовался. Дополнительно он воспользовался посудой с только что накрытого соседнего столика.
   Самым опасным старшему помощнику представлялся главарь - именно он сжимал в руке молниемет. В его сторону и полетели две первые тарелки, одна в голову, другая - в руку с оружием. Аналогичные пары тарелок ушли в стороны "красавчика" и "чудовища". Разумеется, Денис не промахнулся - вся летающие посудины, словно ракеты с многоканальными головками самонаведения, достигли своих целей.
   Следует отметить тот факт, что в сторону головы главаря (каламбур, однако!) была отправлена не просто заурядная тарелка, а целое блюдо с мясной нарезкой. Причем, достаточно тяжелое блюдо, а его подручным достались чуть менее тяжелые, но вполне основательные супницы со всем содержимым, так что у старшего помощника были все основания надеяться на то, что ему остается лишь добить оглушенного, разоруженного и деморализованного противника.
   Денис легко перемахнул через ближайший столик, вызвав дополнительную оторопь сидящих за ним людей, которым и происходящего до этого вполне хватало, чтобы впасть в ступор, а тут еще какой-то хрен с черной металлической головой! Выйдя на ударную дистанцию, старший помощник сразу же ввязался в ближний бой, благо все фигуранты были в пределах досягаемости. Но! Опять это пресловутое "но". Как правильно отмечает народная мудрость: гладко было на бумаге, да забыли про овраги, а по ним ходить... Денис рассчитывал на оглушенного, разоруженного и деморализованного противника, а получил лишь разоруженного.
   Своим дистанционным воздействием, оружие из рук нападавших он сумел выбить. Тяжело, знаете ли, удержать в руках ствол, когда ты одномоментно получаешь сокрушительный удар в висок, лишающий тебе на какое-то время ориентации во времени и пространстве, и не менее резкий удар по пальцам, сжимающим пистолет. Этим успехи старшего помощника и ограничивались, потому что ни о какой деморализации и оглушении противника и речи не шло. К огромному сожалению старшего помощника, эти уроды удивительно легко перенесли далеко неслабые удары по головам и никакого блицкрига не получилось - началась настоящая, кровопролитная война.
   "Черные когти" находились в карманах шкиры, а шкира была скрыта под джинсами, вследствие этого сражаться Денису пришлось голыми руками. Поначалу он решил не заморачиваться - думал, что справится и так, а потом просто стало некогда - не давали ему бандиты ни секунды передышки, чтобы скинуть джинсы и извлечь клинки.
   В ходе боя выяснилось одно очень неприятное обстоятельство - вся эта компания если и уступала старшему помощнику в скорости, то ненамного. Точнее говоря - "амбалы" немного уступали, но двигались удивительно шустро для своей комплекции - явно были под каким-то "разгоном", а чернявый главарь и вовсе не уступал, а ведь Денис был в кадате! Вот таки пирожки с котятами.
   Этим плохие новости не ограничивались - беда не приходит одна, главарь сумел извлечь откуда-то из складок своего костюма серповидный кинжал самого зловещего вида. Достаточно сказать, что металл имел крайне неприятный красный оттенок! Старший помощник успел подумать, что если молниемет сумел парализовать любимого руководителя, несмотря на наличие на последнем шкиры, то и от кинжала можно ждать самых неприятных и непредсказуемых свойств.
   Короче говоря, вместо атакующих действий, Денис был вынужден перейти к активной обороне. В процессе постановки блоков, уклонов, нырков, уходов и перекатов он с огромной теплотой вспомнил мальчиков наставника Хадуда, лупивших его, как сидорову козу и прививших такие полезные рефлексы, которые не дадут никакие иные тренировки, в ходе которых отсутствует возможность сыграть в ящик.
   Все-таки осознание того факта, что тебя могут убить во время "тренировки" очень дисциплинирует и способствует быстрому и качественному усвоению "учебного материала", за что впоследствии "учителей" можно лишь поблагодарить. К огромному огорчению и не менее огромному удивлению старшего помощника его контратакующие действия никакого эффекта не давали. Возможностей для контратак у него было немного, но они были, и он ими пользовался. И все втуне. Это обескураживало... мягко говоря.
   Зубодробительные, в полном смысле этого слова, удары, которые Денис доводил до оппонентов, и которые должны были отправить их, в худшем случае, в глубокий нокаут, а в лучшем - в морг (имеется в виду в худшем и лучшем случае для старшего помощника, а для бандитов - наоборот), необходимого воздействия на гадкое трио не оказывали. И это было в высшей степени странно и неприятно, ибо Денис во-первых, был в кадате; во-вторых - накачан нанороботами; и в-третьих - в активированной шкире! Еще раз повторимся - это обескураживало.
   Для внешних наблюдателей весь этот "танец с саблями из балета Гаянэ" представлял собой торнадо, хаотично перемещающийся по террасе ресторана и сметающий все на своем пути. Рассмотреть подробности было невозможно - мелькали руки, ноги и серповидный кинжал - и все, и никакой конкретики: кто, кого, куда, чем и зачем. И непонятно, кто выигрывает, а еще больше непонятно - кого надо бояться в большей степени. А то из огня, да в полымя. Единственным положительным моментом всего этого действа было то, что оно отвлекло внимание нападавших от Шэфа. Этим список достижений старшего помощника и ограничивался.
   В какой-то момент положение Дениса из плохого стало катастрофическим. Он пропустил удар ногой от "мачо", который, естественно, особого ущерба ему не нанес - шкира есть шкира, но отбросил прямо на "микроцефала", который зафиксировал его в своих объятиях. Кстати говоря, во всех видеороликах в Интернете, показывающих, как маленьким и тощим задротам, противостоять тяжелым и сильным гопникам, говорится, что главное - не дать себя захватить. А старший помощник дал... Немедленно рядом нарисовался чернявый главарь, у которого от такой замечательной картины изо рта показались два тонких клыка, а в глазах загорелись предвкушающие красные огоньки.
   "Вампир, - удивленно подумал Денис. - Это ж надо, какая херня творится! Только вернулся на Землю, где нет никакой магии и на тебе! И молниеметы и вампиры и эти два ублюдка, непробиваемых... - Старший помощник скривился. - Явно с ними что-то не так! Магии тут нет. Ну-ну... - Страха он не испытывал. Конечно, будь старший помощник без шкиры, вряд ли бы смог сохранить подобное хладнокровие, а так... в шкире-то чего бояться? - Укуси меня в шею, дружок!" - мысленно хмыкнул Денис.
   Не надо думать, что старший помощник просто глазел на это исчадие Ада и не пытался высвободиться из объятий "микроцефала". Пытался, еще как пытался, но безуспешно - как в стальные тиски попал. Положение Дениса осложнялось тем, что этот двухсоткилограммовый амбал не только его сжимал, но и давил сверху, не давая возможности хорошенько лягнуть ни себя, ни своего главаря.
   А дело, между тем, принимало совсем скверный оборот. Давление "микроцефала" усилилось, а шкира, как хорошо помнил Денис после встречи с Гроссмейстером ш'Эссаром, от него не защищала, но это ладно - кости укрепленные тетрархскими нанороботами, да и весь организм, пропитанный этими чрезвычайно мелкими, но и столь же полезными "железяками" должен выдержать... наверное, а вот то, что вампир кусаться не стал, а протянул руку к горлу старшего помощника, к тому месту, где находилась замаскированная застежка шкиры, было реально плохо. Глядя на зловещий красный кинжал в руке вампира, Денис запаниковал.
   "Пиздец! Сейчас шкиру расстегнет и укусит! Или ножом по горлу! Пиздец!"
   Состояние у старшего помощника было, как в ночном кошмаре: надо бежать, сражаться, а ты не можешь даже пальцем пошевелить, а ЗЛО все ближе и ближе, и спасения нет!
   Но, как уже неоднократно можно было убедиться, Денис являлся главным героем, которого так просто не уконтрапупишь. Это всякую второстепенную шелупонь можно пускать в расход направо и налево, не считая, а главных героев ни-ни! Творец ли, судьба ли, или еще кто, достаточно могущественный, хранил старшего помощника. Внезапно давление ослабло, а в следующее мгновение вообще сошло на нет, а вампира будто ветром сдуло.
   В дело вступил пришедший в себя верховный главнокомандующий. В отличие от старшего помощника, он успел вооружиться "Черными когтями", коие и пустил в ход не задумываясь. Первой жертвой разгневанного командора стал "мачо". Выпустив в небо мощную, но быстро сошедшую на нет, струю крови, его голова слетела с плеч.
   С вампиром так быстро разобраться не получилось. Бестия что-то почуяла и мгновенно развернулась в сторону опасности. Непостижимым образом чернявый главарь сумел своим серповидным кинжалом отразить разящие клинки Шэфа и тому пришлось пустить в ход ноги. Командор провел маваши гери чудан, сколь быстрый, столь и мощный, который отбросил вампира на несколько метров вбок. Теперь оставалось только "разблокировать" старшего помощника. Дотянуться до "микроцефала" клинками было сложно, потому что он прикрывался Денисом, поэтому Шэф по-простому лягнул его в надкостницу. От дикой боли "микроцефал" разжал "тиски" и старший помощник получил долгожданную свободу.
   - Добей! - коротко приказал главком, устремляясь вслед за кровососом.
   Выполнить приказ любимого руководителя, никакого труда для Дениса не составило. Он схватил с ближайшего столика вилку и вогнал ее в глаз, так и не отошедшему от болевого шока и не способному оказать ни малейшего сопротивления, "микроцефалу". Удар был хорош, даже если оценивать его по гамбургскому счету - войдя в глазницу, вилка продемонстрировала городу и миру свои зубцы, вышедшие из затылка гигантопитека. Ну что ж - финита ля комедия. Дело сделано. Аура "микроцефала" стала гаснуть, а физическое тело рухнуло на пол.
   Старший помощник быстро огляделся на предмет не нужна ли его помощь любимому руководителю. Оказалось, что не нужна. Шэф оседлал вампира, лежащего на животе, задрал ему голову левой рукой, заставив выгнуться на такой угол, при котором у нормального человека уже сломался бы позвоночник, и медленно и печально перепиливал кровососу горло "Черным когтем", который держал в правой руке.
   Насчет "перепиливания" никакой гиперболы не было - работа шла очень медленно и трудно, чувствовалось, что плоть этого исчадия преисподней была прочной до чрезвычайности. Однако, как справедливо замечено: терпение и труд все перетрут! Голова вампира отделилась от его шеи и хлынула... Пожалуй - нет. Термин "хлынула" здесь не подойдет. Из шеи поверженного чудовища медленно потекла красно-бурая субстанция, консистенцией напоминающая разбавленный кисель.
   Шэф медленно поднялся и по этому движению Денис понял, что вся эта эпопея далась любимому руководителю нелегко - не зря он валялся на полу после удара молниями. А может и в пистолетах заряды были непростые, иди знай... Эти трое точно знали на кого устроили охоту и должны были хорошо подготовится - на дилетантов они походили меньше всего.
   - Собери всё, - приказал командор, поднимая с пола кинжал вампира и тяжело усаживаясь на стул.
   Всё - так всё. Старший помощник быстренько прошерстил разгромленный ресторан и оба ствола нашел без труда, а вот с молниеметом вышла загвоздка - будто корова языком смахнула.
   "Шкира! Все необычные предметы на дисплей!" - приказал Денис.
   "Какие именно?" - переспросил тетрархский комбез.
   "Ну-у... с магией наверно... - уточнил старший помощник, правда несколько неуверенно, потому что не было у него твердого убеждения, что молниемет магический гаджет. Не исключалось и чисто техногенное происхождение аппарата, поэтому Денис добавил: - И с большим электрическим зарядом... и вообще, где энергии много" - последнее уточнение старший помощник сделал сообразив, что не обязательно в молниемете должна быть большая электрическая батарея - там мог быть источник какой-нибудь другой энергии, которая преобразуется в электричество, или вообще какой-нибудь генератор. Короче - стрелял по площадям - авось куда-нибудь попадет. И попал! Оранжевый огонек загорелся внутри группы мажоров, испуганно сбившихся в кучку, словно овечья отара, застигнутая грозой.
   Денис хотел было приблизиться к ним вразвалочку, медленно, чтобы увидеть, как нарастает страх в глазах этих "хозяев жизни", по мере того, как приближается к ним страшное существо с черным металлическим лицом, в залитой кровью одежде и с двумя пистолетами за поясом. Хотел, но не стал, во-первых время дорого, чтобы тратить его на дешевые понты; во-вторых, немножко стыдно стало - ему пугать это овечье стадо - себя не уважать.
   Поэтому старший помощник быстро, рывком переместился к мажорам и требовательно протянул руку к "предводителю дворянства", который успел сцапать и припрятать артефакт. На свое счастье, тот не стал ни тупить, пытаясь изобразить непонимание, ни пытаться нажать на курок - в этом случае Денис его бы точно не пожалел и он, видимо, хорошо это почувствовал. Хорошая интуиция довольно часто заменяет недостающую информацию.
   Уже собираясь уходить, старший помощник поймал взгляд, которым смотрела на него снизу вверх, сидящая рядом "Мисс Америка". Взгляд был влажный, испуганный и одновременно призывный. Как уже упоминалось, хорошим девочкам нравятся плохие мальчики, а уж более дрянного мальчишку, чем Денис в данный момент, найти было трудно. Отсюда и взгляд.
   "Нам не жалко, - цинично ухмыльнулся старший помощник, откидывая капюшон. - Подарим девочке лучшее сексуальное приключение которое будет в ее жизни! Умирать будет - вспомнит!"
   "Кстати о смерти, - тут же вылез внутренний голос. - Ты умрешь не от скромности", - попытался съехидничать он, но Денис его не слушал - он наклонился и впился в податливые губы роскошной блондинки, которая с небольшим запозданием ответила на поцелуй. Одновременно, левой рукой (в правой был молниемет) старший помощник принялся ласкать ее грудь, чуть не выпрыгнувшую из декольте. Никакого удовольствия от этого Денис не испытал - рука-то была в перчатке, но сам процесс ему понравился - что-то похожее он видел в каком-то фильме с Аль Пачино, где тот играл дьявола и сцена старшему помощнику запомнилась.
   - Дэн, ты конечно можешь оставаться, но я пошел, - раздался насмешливый голос верховного главнокомандующего.
   С сожалением оторвавшись от сладких губ белокурой красавицы, Денис подмигнул ей, насколько мог цинично - нельзя было выходить из образа "Мальчиша-Плохиша" и развернулся в сторону Шэфа. Попутно он поймал полный негодования взгляд рыженькой и его на секунду кольнуло чувство вины. Получалось, что она лучше всех к нему отнеслась, а целовался он с другой. Нехорошо. Даже можно сказать - несправедливо. Но, особых мук совести старший помощник не испытывал - рыженькая сидела с другой стороны столика и добраться до нее было тяжело. Вот если бы она сидела рядом с блондинкой, то он несомненно выбрал бы ее - и из благодарности, и потому что она была ничуть не хуже. Но, жизнь не знает сослагательного наклонения - под руку подвернулась "Мисс Америка".
   Сложив все трофеи в свою сумку, дожидавшуюся его возле столика, где он ее и оставил, Денис подошел к Шэфу, тот кинул в сумку кинжал вампира и они быстрым шагом, сопровождаемые очумелыми взглядами уцелевших посетителей и персонала, направились к выходу из разгромленного ресторана. Однако уйти, как подобает уважаемым и благонамеренным обывателям - по лестнице, им не удалось - снизу раздался войн сирен и крики прибывших к шапочному разбору - это обычная практика в работе любой полиции мира, стражей правопорядка.
   - Ну что ж... мы пойдем другим путем, - процитировал Ильича командор.
   Альтернативный путь был только один - сигать вниз через перила террасы, что компаньоны и проделали на глазах изумленной публики. А изумлена она была из-за довольно приличной высоты, спрыгнув с которой обычный гражданский человек наверняка бы разбился насмерть, или сильно покалечился. Но, для Пчел с укрепленными нанороботами телами и в активированных шкирах это был такой пустяк, о котором не стоит даже говорить - не сложнее, чем изготовить советский паспорт при современном развитии печатного дела на западе.
   Приземлившись, компаньоны первым делом нашли темный закуток в котором главком сломал теннисную ракетку, чтобы она поместилась в сумку не выпирая, а старший помощник быстренько разоблачился до исподнего, точнее говоря - до шкиры, а все снятые шмотки покидал в сумку, которая после всего это достаточно сильно разбухла.
   Досужий наблюдатель, если бы таковой нашелся, наверное очень сильно удивился, когда из темного закутка, вместо вошедших туда старика и юноши европейской наружности, вышли две пяти-шестибалльные мексиканки, возрастом где-то под тридцать, ничем непримечательной наружности - взгляд на таких дамах не задерживается - соскальзывает. Но, таковых наблюдателей в природе не оказалось и эти удивительные метаморфозы прошли никем незамеченными.
   Вцепившись в сумку с двух сторон, как обычно они и перетаскивают тяжести, две женщины беспрепятственно миновали полицейское оцепление и свернули на соседнюю улицу, где уже не было никакого ажиотажа, и там остановили такси. Их хмурый вид и внешность, восторга, мягко говоря, не вызывавшая, заставили таксиста Хуана, болтливого, как сорока, промолчать всю дорогу. Вышли мексиканки за квартал от "Villas Sol Diamante", снова заскочили в темное местечко, откуда, через короткий промежуток времени, появились Шэф с Денисом в своем современном облике и направились в отель.
   - Сматываться надо, - немедленно озвучил свою позицию старший помощник, как только компаньоны оказались в номере.
   - Это понятно, что надо, - не стал спорить с очевидным командор. - Надо только выбрать способ.
   - Можно вплавь, - с самым серьезным видом предложил Денис, - но лучше самолетом.
   - Вплавь - это хорошо, без тени улыбки отреагировал Шэф. - Но, долго. Лучше прыгнуть.
  -- Глава
   Пока верховный главнокомандующий приходил в себя, старший помощник немного осмотрелся. Как себя чувствует любимый руководитель он боялся даже представить, потому что у него, проведшего длинный тяжелый прыжок всего лишь в качестве пассажира и то раскалывалась голова, звенело в ушах, в глазах двоилось и стоял ком в горле.
   Общее состояние было таким, будто его долго и умело били. Что испытывал Шэф, отработавший по полной в качестве носителя и по-прежнему находящийся в забытьи и бледный, как полотно, оставалось только догадываться, но делать этого решительно не хотелось.
   Из-за своего паршивого состояния и, как следствие - мутного взгляда на мир, детального впечатления об окружающей обстановки Денис не составил, но общее представление все же получил, и если охарактеризовать его одним словом, то словом этим будет "глухомань", ну, или - "тайга". Короче говоря - ничего хорошего - какая-то чаща.
   "Тьфу ты! - досадливо сплюнул (мысленно) старший помощник, - что ни дверь, что прыжок - то какие-то заросли! То кактусы, то вообще - буераки!"
   "Реки-раки ноги-руки береги! - вполне ожидаемо отозвался внутренний голос. - Скажи спасибо, что не болото с крокодилами, или полянка со змеями!"
   "Спасибо!" - буркнул Денис и только собрался как следует приструнить внутреннюю оппозицию и показать, кто в доме хозяин, как командор открыл глаза. Взгляд был мутный, как впечатление старшего помощника об окружающей обстановке.
   "Укатали сивку крутые горки, - с жалостью глядя на любимого руководителя подумал Денис. - То током шандарахнут, то меня на горбу катай..."
   "А ты учись прыгать, студент! - не преминул вставить свои пять копеек внутренний паршивец. Причем сделал это с таким апломбом, будто открыл истину, доселе миру неизвестную.
   "А то я без тебя не знаю, умник!" - со всем доступным сарказмом отреагировал старший помощник. К сожалению, объем сарказма был крайне невелик из-за паршивого самочувствия. Быть остроумным и саркастичным можно лишь находясь в хорошей физической форме. А если ты нездоров духовно, или физически, то сарказм превращается в брюзжание, а после твоих шуток окружающие смотрят на тебя с жалостью.
   Однако, Шэф был тертым калачом и простым длинным тяжелым прыжком, пусть даже и после поражения электрическим током, его было не взять. Через минуту он сел, а еще через одну поднялся на ноги. Правда, выглядел командор не ахти, и выражение лица имел желчное. Видимо поэтому, на вопрос старшего помощника: "Далеко ли до людей?", отреагировал неоднозначно:
   - Тебе в верстах, или в сутках?
   Денис был далеко не так прост, как представлялось верховному главнокомандующему, и прекрасно понимал, что ответ в километрах никакого информативного значения не имеет. От точки "А" до точки "Б" может быть два километра по прямой, но они могут находиться по разные стороны непроходимого ущелья, или с двух сторон высоченной горы, обойти которую невозможно, или же наоборот - между точками может быть сто километров, но их соединяет скоростное шоссе, или железная дорога. Поэтому - только время.
   - В граммах, блин! - так же угрюмо отозвался Денис, настроение которого, как и у главкома, начиналось с буквы "Х", но хорошим не было. Командор ответ оценил, как зачетный и ответил уже безо всякого ёрничанья:
   - Через двадцать минут выйдем на улицу Проходчиков.
   - Может город озвучишь, для разнообразия... или село, - после секундного раздумья расширил номенклатуру возможных географических объектов старший помощник.
   - Москва, - пожал плечами верховный главнокомандующий, как бы говоря: "А что еще могло бы быть?".
   - Ты мы в Лосином Острове, что ли? - сообразил Денис.
   - Бинго! - желчно ухмыльнулся командор.
   С души у старшего помощника свалился камень. Большой и тяжелый. Он уже настроился, что придется неделю кормить комаров, пока выйдут к людям, а тут двадцать минут и на месте! - именины сердца! Но, с другой сторон, раз до людей рукой подать, надо принять цивильный вид, а то две черные металлические статуи с большущими рюкзаками могут вызвать ажиотаж и брожение в незрелых умах. А особо одаренные, учитывая местонахождение в Лосином Острове, вообще могут за морян принять!
   Первый комплект из джинсов и рубашки был несколько подпорчен подозрительными бурыми пятнами, поэтому Денису пришлось использовать второй и последний - компаньоны предусмотрительно захватили по два комплекта, так что с одеждой проблем не было. Ну, а у Шэфа и первый был в идеальном состоянии, в отличие от костюма, который после "Las Brisas Acapulco" был только на выброс.
   Компаньоны переоделись, обулись, а командор еще и натянул маску старика. Конечно, можно было бы создать требуемый имидж шкирой, но ее заряд одна из немногих вещей, которых много не бывает, поэтому, с целью экономии, решили использовать маску, но и шкиры не снимать - мало ли что... - пусть будут. На всякий случай. Вот теперь все было готово для старта непродолжительного похода.
   - Ну, что - папистафалли? - нетерпеливо поинтересовался старший помощник. Денис любил цивилизацию и хотел как можно быстрее вернуться в ее лоно.
   - В карусельщики Диснейленда готовишься? - хмыкнул главком. - Погоди, давай эту штуку проверим. - С этими словами он извлек из рюкзака молниемет.
   Шэф направил ствол в небольшую лужу, метрах в пяти, и нажал на кнопку, расположенную в таком месте, где у нормального оружия должен быть курок. Как и следовало ожидать, ничего не произошло. Попробовал и старший помощник - с аналогичным успехом. Детальный осмотр гаджета и выводы по результатам осмотра решили оставить на потом. Сначала надо добраться до базы и перевести дух, да и поесть бы не мешало - в Акапулько сделать этого не удалось. А раз там не удалось поужинать, значит здесь надо позавтракать. Причем, непременно. А то это будет уже не жизнь, а лечебное голодание.
   Командор оказался обманщиком! Прошло не менее часа, прежде чем путешественники, протиснувшись между гаражами, вышли в обжитые места, на улицу Проходчиков. Никакими обещанными двадцатью минутами и не пахло - час интенсивного движения по бездорожью и ни секундой меньше! Правда, не исключено, что командор имел в виду, что последние двадцать минут пришлись на окультуренную часть парка с дорожками и деревянными медведями, но, в любом случае это было лучше, чем "наугад, как ночью по тайге", так что ворчал старший помощник про себя, молча. Но, главком то ли был телепатом и умел читать мысли, то ли, скорее всего, по насупленному виду старшего помощника догадался какие мысли того обуревают.
   - Если бы выбирались по прямой, то как раз двадцать минут и было, - пояснил он. - Но, тут везде камер понатыкано, как перьев на концертном костюме Киркорова. - Денис понимающе покивал - светить точку выхода из длинного прыжка нельзя. И так, практически у каждой двери ждут.
   - Хорошо еще, что комитета по встрече не было, - скривил рот в жесткой усмешке старший помощник.
   - Таки да... - не мог не согласиться командор.
   К удивлению Дениса, ловить тачку Шэф не стал, а бодро направился через дорогу, а потом, не останавливаясь, дальше во двор ближайшей шестнадцатиэтажки. Ключ от домофона подошел, как родной, лифт был засран в пределах санитарной нормы и работал, так что через несколько секунд компаньоны оказались на последнем этаже, где одна из квартир, как выяснилось, принадлежала командору, что явилось приятным сюрпризом для старшего помощника. Он заранее настроился на гораздо более длительный поход и был приятно удивлен.
   Нет, старший помощник ни в коей мере не был противником всяческих путешествий и приключений - только давай, но в данный конкретный момент времени он хотел лишь одного... точнее двух в одном: поесть и завалиться спать - уж очень умаялся и оголодал.
   К сожалению, сразу реализовать мечту не получилось - еды в доме не было, холодильник был пуст, как голова студента после экзамена. Да и к тому же, перед посещением какой-нибудь точки общепита предстояло еще кое-что сделать перед уходом, а именно - поставить шкиры на зарядку. В плоть и кровь компаньонов был вбит безусловный рефлекс - если есть возможность подзарядить батарею шкиры - надо эту возможность использовать!
   А для этого шкиры надо было сначала промыть, а уже потом подключать к сети, ну, а в процессе ухода за своим главным оружием, компаньоны, заодно, и сами приняли душ - ходить потными и грязными удовольствие небольшое. Так что определенное время прошло, и вот тут-то во весь рост, с новой силой, встал вопрос завтрака - есть хотелось уже совершенно не по-детски.
   - Пойдем, тут рядом кафе было неплохое. - С этими словами, командор вытащил из своего рюкзака тощую пачку тысячерублевок. Этим действом он напомнил Денису фокусника, вытаскивающего из своей шляпы самые разнообразные предметы, как то: ленты, бумажные цветы, живых кроликов, игральные карты, голубей и прочую никчемную чепуху. Но, была между главкомом и иллюзионистом и кардинальная разница - в отличие от престидижитатора, Шэф извлекал из "шляпы" предметы сугубо полезные, которым в подметки не годился убогий реквизит бродячих фокусников.
   - Я уже на любую забегаловку готов, - угрюмо зыркнул на командора старший помощник. - Могу уличную шаурму съесть!
   - Хорошо, что у тебе оруженосца нет, - ухмыльнулся главком.
   - Думаешь - сожрал бы?
   - Почему нет? - пожал плечами Шэф. - С тебя станется. Уж очень ты невоздержанный по части еды. Можно сказать - обжора! - осуждающе закончил командор.
   - На себя посмотри, - буркнул ему вслед Денис - верховный главнокомандующий уже начал процесс выдвижения из квартиры.
   Кафе оказалось на том самом месте, где оно и находилось в момент его последнего посещения главкомом, да к тому же не было ни закрыто, ни перепрофилировано в парикмахерскую, или еще во что-нибудь, что уже было хорошо, а то, что в нем еще и прилично кормили было уже совсем за гранью добра и зла - такой шалман, а кормят прилично! Парадокс!
   Хотя надо было многое обсудить, ели молча. Несмотря на довольно раннее, никаким боком не обеденное время, народа было густо и греть чужие уши не хотелось. Компаньоны на фоне публики ничем не выделялись, разве что аппетитом. "Смотри, как дед с внучком оголодали - метут все, как хлеборезки!" - поделилась результатами своих наблюдений толстая бабища, неопределенного возраста, со своей, не менее объемной, товаркой. Шэф с Денисом сделали вид, что глухие - ничего не слышат.
   По дороге домой сначала зашли в салон сотовой связи, где купили древние мобильники, которые были даже без фотоаппарата. Продавец... пардон - менеджер пытался что-то блеять о новых смартфонах, которые чуть-чуть дороже, а по функционалу небо и земля, но наткнулся на тяжелый взгляд командора и завял. Трудно сказать, за кого он принял компаньонов - за деревенских придурков, или же за бригаду киллеров, которым телефон нужен для одноразовой связи, но впечатление они оставили (судя по роже менеджера) не самое благоприятное.
   Затем Шэф с Денисом зашли в супермаркет, где закупили продукты в промышленных масштабах, так что еле дотащили пакеты, забили холодильник и завалились спать. Все разговоры, по молчаливому уговору, оставили на потом, когда отдохнут - уж больно суетным и нервным выдался денек. Конечно, по уму, надо было бы сначала протереть пыль, вымыть пол и вообще - сделать генеральную уборку, но болезненной чистоплотностью никто из компаньонов не страдал, так что по все тому же молчаливому уговору, оставили это неизбежное зло на потом.
   Квартира была двухкомнатной, так что не было ни тесноты, ни обиды. Заснули, как только головы коснулись подушек, спали без снов, проспали до самого вечера, проснулись практически одновременно и приступили к организации ужина: быстро настругали помидоры, лук и огурцы для салата, пожарили мясо с картошкой - в четыре руки работа на кухне прямо-таки кипела, и быстро поели. Молча. Покушав, закинули грязную посуду в посудомоечную машину, достали коньяк, шоколад, порезали лимон и приготовились разговаривать.
   Но, к беседе приступили не сразу, сначала мудрый руководитель извлек из своего рюкзака, неисчерпаемого, как шкатулка Пандоры, какую-то штуковину, сильно смахивающую на фумигатор от комаров, и воткнул ее в розетку.
   - Береженого Бог бережет, - туманно пояснил главком в ответ на удивленный взгляд старшего помощника и добавил: - Любой прослушке и приглядке кирдык. Ну-у... кроме магической, - уточнил командор. - А для магической у нас другие гаджеты есть, но это пока не актуально - некому нас здесь магически подслушивать.
   - А не магически?
   - А не магически - есть. - Шэф нахмурился. - Я не утверждаю, что обязательно будут слушать, но могут.
   Денис понимающе кивнул. Теперь можно было приступать к обстоятельному предметному разговору, но оставалось еще одно дело, которое желательно было проделать молча, чтобы ничего от него не отвлекало. Этим делом был осмотр молниемета, чем компаньоны и занялись. Они внимательно рассмотрели его со всех сторон, и даже понюхали. Если бы нужно было для дела, то и лизнули бы, но такой надобности не было - лижи, не лижи, информации от этого не прибавится. Короче говоря, молниемет долго крутили в руках и тщательнейшим образом разглядывали.
   Можно было бы сказать - изучали, но это было бы неправдой - всего лишь осматривали. Итак... Рукоятка очень удобная, обрезиненная, сидит в руке, как влитая. Корпус выполнен из какого-то стекловидного материала, зеленоватого, можно сказать - бутылочного оттенка. Формой напоминает оружие из фантастических фильмов, размером - с пистолет Макарова. Вес - грамм пятьсот - пятьсот пятьдесят. Никаких шкал и переключателей нет, присутствует единственная, также обрезиненная кнопка на месте курка. Все.
   Ну, что можно сказать... вещица явно неземного происхождения. Правда, полностью исключить вариант, что это изделие вышло из какой-то сверхсекретной лаборатории DARPA было нельзя, но в случае американского происхождения, молниемет вряд ли попал бы в руки таких придурков, как приснопамятное трио, хотя... в жизни все бывает.
   Исходя из имеющейся (скудной) информации, компаньоны выдвинули три гипотезы о происхождении молниемета: первая - оружие родом оттуда, откуда было родом "ружье", засветившееся при штурме замка Ортега-ар-Фарана, во время войны некромантов; вторая - оно попало на Землю из какого-то неизвестного компаньонам мира и третья - его сделали проклятые империалисты. Все три гипотезы были равновероятными.
   Правда, могло бы показаться, что вариант "родственности" с "ружьем" имеет приоритет из-за похожего функционала - отказа работать в чужих руках, но этот принцип настолько очевиден, и будет применяться повсеместно, как только позволят технологии, так что давать преимущество варианту "родственности" компаньоны не стали.
   Вариант, что его сделали наши, Шэф с Денисом не рассматривали. А не рассматривали по той простой причине, что даже если бы такую штуку придумал наш гениальный изобретатель, то его или бы с потрохами купили американцы, потому что наши ученые люди бедные, а кушать всем хочется, не только чиновникам и депутатам, или же секрет продали наши доблестные генералы, в руки которых он попал. А как не продашь? - детишки-то там живут, да и денежки в тамошнем банке, никак нельзя не продать. Китайский след не рассматривался из-за того, что китайцы, пока, только копируют и воруют технологии, своих прорывов еще нет. Но, это пока, китайский дракон еще покажет всем такую китайскую кузькину мать, что мало не покажется.
   Однако, если выжать всю воду из умозаключений, сделанных компаньонами, то в сухом остатке останется пшик. Производитель гаджета неизвестен, как он попал на Землю неизвестно, как попал в руки бандитов неизвестно, как им воспользоваться - неизвестно. Единственный значимый результат исследования, если считать, что в науке отрицательный результат не менее ценен, чем положительный, это знание о том, что ни в руках Шэфа, ни в руках Дениса молниемет не работает. Вот такая, блин, лабораторная работа.
   Компаньоны сделали по глотку коньяка, после чего старший помощник поинтересовался:
   - Ты таких придурков встречал раньше? - командор, перекатывая на языке капельку Солнца, молча покачал головой. - А слышал? - продолжил допытываться Денис. После небольшого раздумья, Шэф отозвался:
   - Слыхал... - он поморщился, - как-то раз про вампиров. Не поверил. Получается - зря.
   - А двое амбалов тоже непростые были, - встречно скривился старший помощник. - Они мне в скорости, практически не уступали. А я в кадате был! - Шэф на этот крик души никак не отреагировал. Да и что здесь скажешь.
   Компаньоны молча выпили, помолчали, и Денис снова взял слово:
   - Я думаю, это были не те, - он показал глазами на потолок.
   - Почему? - несколько меланхолично поинтересовался главком. У Дениса сложилось впечатление, что Шэф думает о чем-то другом - была в нем какая-то рассеянность, что ли.
   - Те по ауре наводились, а мы их сменили. - Командор покивал, соглашаясь. - Но, самое главное, они знали, как ты выглядишь. Вернее - как ты раньше выглядел. Целью был только ты. Если бы охотились на обоих, атаковали бы и меня.
   - И какой вывод? - после непродолжительного молчания задумчиво, продолжая размышлять о чем-то своем - о девичьем, полюбопытствовал главком.
   - Вывод такой... Я конечно могу ошибаться, - подстелил соломки старший помощник, - Но, мне кажется, что те ребята - которые твои знакомые, - тут он, на всякий случай, уточнил: - что меняют хрустальные черепа на истинное серебро, реально воюют с вампирами, а те решили перекрыть канал поставки. Логично?
   - Логично... Но... - Денис был удивлен. А если называть вещи своими именами, то - шокирован. Происходило невероятное - Шэф мялся и мямлил. Чувствовалось, что говорить ему не хочется, но главком все же продолжил: - Список моих, скажем так - недоброжелателей, - невесело хмыкнул командор, - несколько шире. Так что боюсь, что вампирами список этот не ограничивается.
   - А вот отсюда, Штирлиц, поподробнее! - старший помощник попытался скрыть за напускной развязностью, охватившее его смятение. - Или это секрет даже для ближайших сотрудников?
   - Никакого секрета... - произнеся эти слова главком замолчал, а потом неожиданно (по крайней мере для Дениса это было совершенно неожиданно) спросил: - Дэн, как ты думаешь, откуда я узнал, где расположены двери? Наверняка ты об этом задумывался.
   - Задумывался, - не мог не признать очевидного старший помощник.
   - Ну, и?
   - У тебя был наставник, или "тельник" подсказал, или же ты нашел какой-то другой источник информации... - Денис защелкал пальцами, подбирая дефиниции: - Ну-у... фолиант какой... свиток... или флешку... Короче - источник информации!
   Командор покивал, хмыкнул, поморщился и прокомментировал услышанное:
   - Логично. Но, ничего общего с действительностью не имеет.
   - А что имеет?
   - Что имеет... - повторил Шэф. - А имеет вот что... - Командор прикрыл глаза, потер переносицу и, как показалось Денису, сменил тему: - Не помню, я тебе рассказывал, как попал на Маргеланд?
   - Рассказывал. Гулял с няней в саду, отошел пописать и привет семье.
   - Да, - согласился командор. - Все именно так и было. Потом был Орден Пчелы и многое другое, но я ни на секунду не забывал, как в один миг из избалованного маменькиного сынка, чьи капризы исполняла многочисленная челядь, превратился в малолетнего узника лагеря смерти, - главком взглянул на старшего помощника и привычно усмехнулся. Правда, Денису показалась, что усмешка была горькая, но он мог и ошибаться, а Шэф продолжил свой рассказ: - Просыпаясь, я никогда не знал, доживу до отбоя, или нет. Да ты сам в курсе... немножко. Так что, если я и был когда-то добрым ребенком, - он хмыкнул, - честно говоря, не помню - может и был, то эту доброту из меня быстро выбила жизнь. А так как природа пустоты не терпит, то ее место заняла злость. Я стал очень злым человеком.
   - Ну-у... ты это... чего сейчас-то переживать, - попытался успокоить любимого руководителя Денис, но Шэф только махнул рукой.
   - Потом я стал Мастером Войны, много путешествовал по Маргеланду и однажды меня занесло в те края, куда я провалился. - Денис слушал исповедь любимого руководителя затаив дыхание - раньше за командором не замечалось стремления излить душу, а тут - на тебе. Надо было пользоваться моментом. Как говорили глашатаи бухарского эмира:"слушайте и не говорите, что не слышали!". - Память у меня хорошая, - главком сделал большой глоток коньяка, чтобы промочить горло - все профессиональные рассказчики пользуются этим приемом, после чего продолжил: - и я нашел то место. И мне пришла в голову простая мысль: провалился я - могут провалиться и другие. Надо с ними пообщаться. Деньги у меня были и я нанял парочку головорезов. Условия простые - за каждую голову, - командор ухмыльнулся, - десять золотых.
   - Обмана ты конечно же не опасался... - задумчиво протянул Денис.
   - Разумеется, - сухо подтвердил Шэф. - Они знали, что я - Мастер Войны, да и репутация у меня была... - командор щелкнул пальцами, подбирая слово.
   - Специфическая, - подсказал старший помощник.
   - Ну, пусть будет "специфическая", - кивнул верховный главнокомандующий. - Короче говоря, стали ко мне приводить ходоков. Они мне все и рассказали.
   - Добровольно? - поднял брови Денис.
   - А сам, как думаешь?
   Старший помощник сразу же вспомнил ту пару интенсивных допросов, на которых присутствовал в качестве допрашиваемого, и поежился.
   ... самое страшное, что мне плевать на этих людей...
   ... и к Шэфу я хуже относиться не стану...
   ... похоже стал таким же зверем, как он...
   ... но... сам бы не стал... наверное...
   - Свидетелей, конечно, не оставлял, - на всякий случай спросил Денис, хотя был уверен в ответе.
   - Никогда не задавай вопрос, ответ на который слышать не хочешь, - поморщился командор. - Все шло нормально, - продолжил он, - если то, что я делал с ходоками считать нормой. Я все рассчитал, и чтобы не вызывать подозрений, после поимки очередного "языка" охоту прекращал. Я на практике проверял полученные сведенья о дверях, на это уходило много времени, а когда возвращался, мои наемники возобновляли охоту. Но, любая серия, что в футболе, что в жизни, рано, или поздно заканчивается. Однажды мои ловчие заглотили добычу, которая была им не по зубам. Больше их никто никогда не видел.
   - Это, как с геологами, - покивал Денис.
   - В смысле?
   - Ехали геологи по степи на двух машинах. Встретили по дороге огромную отару овец, объезжать не стали - поехали прямо через нее. Из задней машины видят, как в переднюю, на ходу, затащили пару овечек, думают: Ага! - на привале шашлычок будет! Ан нет - через несколько метров выкинули овечек обратно. Потом выяснилось - вместо овечек затащили кавказских овчарок.
   - Похоже, - согласился командор. - Только в моем случае, овчарки сначала тщательно допросили геологов, а уже потом выпрыгнули. Следствием этого стало то, что Братство начало охоту уже на меня.
   - Братство?
   - "Братство" - организация объединяющая ходоков. Организация со строгой дисциплиной, иерархией, бюрократией, начальством, ну и так далее.
   - То есть, со всем тем, что ты так любишь, - не смог не съехидничать старший помощник.
   - Именно. Но, это еще не все. Братство стремится поставить всех ходоков под свой контроль, а несогласных уничтожить. Или, как в моем случае, попытаться уничтожить.
   - Их можно понять. Я про твой случай.
   - Можно. Но, не нужно.
   - Получается, что врагов у тебя...
   - У нас.
   - Согласен. У нас - до хрена и больше... - старший помощник ошарашено замолчал, пытаясь переварить полученную информацию.
   "Да-а... когда Шэф меня "вербовал", ничего такого не рассказывал..." - мысль билась в черепной коробке Дениса, как птица в клетке.
   "А если бы рассказал? Ты что - отказался бы от ног?" - внутренний голос задал свой вопрос очень серьезно. Отшутиться было нельзя.
   "Да... Нет... Пожалуй... Не отказался бы..."
   "Так чего сейчас сопли жевать!?"
   "Согласен".
   - Тогда получается, - Денису показалось, что один из многочисленных, не до конца собранных пазлов наконец сложился. - Что на Сете нас встретили люди из Братства, - он на секунду замолчал, потому что ему пришла в голову еще одна неприятная мысль. - И те, - он поднял глаза к потолку, - тоже связаны с Братством. - Он еще секунду помолчал. - И вампиры тоже.
   - Нет, - покачал головой Шэф. - С Братством у меня... у нас, - поправился он, - уже давно вооруженный нейтралитет.
   - Нейтралитет? - искренне удивился старший помощник.
   - Вооруженный нейтралитет, - поправил командор. - Ты вообще в курсе, что в любых отношениях существуют только три устойчивых состояния: "Ты", "Тебя" и "Вооруженный нейтралитет".
   - Нет, - Денис ненадолго задумался, а потом спросил: - А просто нейтралитета не существует?
   - Просто нейтралитет - это неустойчивое состояние. Оно в любой момент может измениться на одно из трех устойчивых.
   Старшего помощника так и подмывало спросить, какие отношения в их коллективе, но он хорошо запомнил совет мудрого руководителя, насчет вопросов, ответы на которые не хочешь услышать, поэтому он задал совсем другой вопрос:
   - А как ты его добился - вооруженного нейтралитета? Как я понимаю, у них особых стимулов не было.
   - Были у них стимулы. Были... - зло ухмыльнулся командор. - За время войны они меня пару-тройку раз ранили, один раз тяжело, а я уничтожил три зондеркоманды по пять человек в каждой. Командира третьей я убивать не стал и передал через него руководству Братства предложение о мире и дружбе, - снова ухмыльнулся главком: - Они прекращают охоту, а я больше не трогаю их ходоков - это пряник. А кнут - если будет еще одно покушение, я начинаю крестовый поход против руководства Братства. Судя по всему, они предложение приняли - больше инцидентов не было.
   - А нарушить конвенцию не могли? В Бобруйск-то всем хочется.
   - Теоретически могли. Почему нет. Но! - Шэф поднял палец. - Интуиция подсказывает, что ни сейчас, ни на Сете Братство ни при чем.
   - Ладно. Ни при чем, так - ни при чем, - покладисто согласился Денис. Он вполне справедливо полагал, что интуиция Мастера Войны - это такая штука, которой стоит доверять. Но, у него был еще один вопрос, который надо было прояснить немедленно: - Ты мне все это рассказал, чтобы я ходил и все время оглядывался?
   - Да.
   - И ни на секунду не расслаблялся?
   - Да.
   - Понятно... Шэф, еще вопрос.
   - Валяй.
   - Почему ты мне об этом раньше не рассказывал?
   - А смысл? Многие знания - многие печали. Сам знаешь.
   - Знаю.
   - Но, самое главное даже не это. Мы все время были вдвоем, я и караулил.
   - А сейчас что изменилось? - поднял брови Денис. - И сейчас вдвоем.
   - Нет. - После небольшой паузы ответил командор. - Сейчас ты остаешься один, а я ухожу лечиться к себе.
   - В смысле? - не понял старший помощник. - Ты будешь не в России?
   - Я буду не на Земле.
   Есть такое выражение: гром среди ясного неба. Что-то похожее Денис и ощутил.
   - Но... ты же говорил, что ты русский! - старший помощник сузил глаза. - Врал значит!
   - Для того, чтобы быть русским, - пожал плечами Шэф, - не обязательно родиться в России. Русский - это состояние души, а не место рождения. Ферштейн?
   - Ферштейн... - с сомнением в голосе пробормотал старший помощник, помолчал и внезапно перешел к высокому штилю: - О сколько нам открытий чудных готовят... - начал нараспев декламировать он, но рассказать стихотворение до конца не смог - перебил командор:
   - Ты никак еще "Очевидное - невероятное" помнишь? - изумился главком.
   - Помню, - не стал отпираться Денис. - Любил в детстве смотреть. А про свой мир расскажешь? - резко перевел он стрелки. Но, как известно, верховного главнокомандующего на простое постановление не возьмешь.
   - Многие знания...
   - Многие печали, - закончил за командора Денис. - Ну, на нэт и суда нэт, - легко согласился он, потому что, честно говоря, и не рассчитывал.
   - Ладно, с предварительными ласками закончили, - главком покрутил бокал, любуясь маслянистым следом, - переходим к основной части.
   - Так это была прелюдия!? - поразился старший помощник.
   - Да. Так что, бери ручку и бумагу. Там в секретере, - показал пальцем Шэф. - Будешь записывать.
   - Секретаря нашел, - буркнул Денис, но письменные принадлежности достал и приготовился стенографировать.
   - Не бурчи, - хмыкнул командор. - Это тебе нужно, а не мне. Многие вещи гораздо проще сделать в моем присутствии. Нужно составить список, что нужно сделать пока я здесь. Этим сейчас и займемся.
   После заявления верховного главнокомандующего о своем уходе, старший помощник ощутил некоторую растерянность... хотя нет, растерянность - это слишком сильно, а замешательство и подавно. Образ жизни Дениса, в последнее время, выжег из его характера черты, которые могли бы привести к растерянности, замешательству, нерешительности и неуверенности в себе. Так что, скорее всего, он просто испытывал определенное смущение. Дело было в том, что он никогда не жил один. Сначала с обоими родителями, потом с мамой, потом с Шэфом и никогда сам по себе - отдельно. Точнее говоря, немного пожил самостоятельно, но опыт был неудачным и должен был закончится суицидом. Образ жизни в Ордене Пчелы тоже особой свободы не предполагал. Так что, как ни крути, а в жизни старшего помощника наступал новый, доселе неведомый этап жизни, а это всегда несколько волнительно.
   Грядущей самостоятельности и связанной с ней свободе он не радовался нисколечко, ни капельки. Денис только внешне напоминал юного абитуриента, у которого от открывшихся перспектив проживания без родительской опеки, да еще не в родном Мухосранске, а в огромном мегаполисе, где есть ночные клубы и проститутки - да-да-да - самые настоящие проститутки, как в кино!, захватывает дух. А если учесть, что жить предстоит в университетской общаге, где по слухам девчонки вообще всем дают! - старшие товарищи рассказывали!, то от восторга может остановиться сердце. От таких перспектив у юношества в крови играет адреналин, эндорфин и прочие гормоны и это прекрасно - в жизни должна быть такая пора. Но... На самом деле старший помощник был взрослым, битым жизнью мужчиной, который прекрасно отдавал себе отчет в том, что самостоятельность - это прежде всего ответственность за принятые решения. Так что настроение у Дениса было неопределенным, но определенно не радужным.
   - Главное, что нужно для счастливой жизни в России это... - Шэф замолчал и выжидательно уставился на Дениса, ожидая его реакции, но старший помощник на эту провокацию, прямо скажем - дешевую, не поддался и в свою очередь уставился на командора, не менее выжидательно. Осознав через короткое время, что Денис говорить не сбирается, главком одобрительно хмыкнул - его школа!, и продолжил: - Самое главное для жизни в России это...
   - ... не обосраться! - меланхолично и внезапно, когда верховный главнокомандующий этого уже не ждал, озвучил свое виденье ситуации старший помощник. Это высказывание напоминало крысу, которую принес Монморанси для ирландского рагу - хрен поймешь, издевается, или реально хочет помочь.
   - Ты Россию с танком-то не путай, - ухмыльнулся Шэф. - Хотя... Ладно, - он стал серьезным, - шутки с в сторону. Главное в России это крыша.
   - Над головой, - уточнил Денис все тем же бесцветным голосом, так что понять - прикалывается он, или нет, было невозможно.
   - И над головой тоже, - согласился Шэф. - Но, ментовская важнее.
   - И кто у нас крыша? - небрежно, в стиле этаких великосветских салонов, поинтересовался старший помощник.
   "Ишь, поднабрался в Бакаре аристократических замашек!" - недовольно подумал главком, но от высказывания замечаний вслух воздержался.
   - А угадай. Ты его знаешь.
   Особо гадать старшему помощнику не пришлось - он знал лишь одного земного знакомца любимого руководителя.
   - Твой якорь - Леонид Иванович. Фамилии не знаю.
   Шэф беззвучно похлопал.
   - Маладэц Прошка! Ты не безнадежен. Леонид Иванович Раталин, генерал-майор ФСО.
   - Ишь ты! - присвистнул Денис. - Круче только Маршал Госбезопасности!
   - Ну-у... где-то так, - не стал спорить командор. - Если ты, конечно, имеешь в виду Генерального комиссара государственной безопасности.
   - Имею, - кивнул Денис.
   - В случае конфликта интересов с властями, он вопрос решит.
   - Любой? - скептически поднял бровь старший помощник.
   - Практически - да. Но! - Шэф поднял палец, призывая к вниманию. - За решетку лучше не попадать. Гораздо проще замять дело, чем выдернуть человека из кутузки.
   - Так что? - решил расставить точки над i Денис. - Если не дай Бог будет ситуация - или валить ментов, или идти под арест, то...
   - Валить! - безапелляционно заявил командор. - В смысле - бежать. Лучше попартизанить месяц по лесам и уйти на Тетрарх, чем попасть в мясорубку российского правосудия - бессмысленного и беспощадного. Однако же, сам понимаешь - гораздо лучше вообще не попадаться, а для этого надо научится прыгать. Время у тебя теперь есть - займись. Не научишься - сам виноват. Ферштейн?
   - Ферштейн-то - ферштейн... - грустно протянул Денис. - А как учиться?
   - Ну, ты же как-то прыгнул, когда тебя топили. Один раз получилось - получится и еще - дерзай!
   - А ты как прыгаешь?
   Шэф недовольно скривился и покачал головой.
   - Ты можешь объяснит человеку, который не умеет кататься на велосипеде, как это делать?
   Денис задумался.
   - Нет, наверное. - Подумал еще и добавил: - Формально смогу: поставить ногу на педаль, толкнуться, перекинуть вторую ногу, сесть в седло и крутить педали. Но, я тебя понял - такая инструкция ездить не научит.
   - Хорошо, что понимаешь, - кивнул командор. - А я прыгаю очень просто. Если близко, то смотрю на то место, куда надо прыгнуть и представляю, что я там. Если далеко - тоже представляю финиш, но уже по памяти. Все просто.
   - Я бы даже сказал - элементарно, - грустно ухмыльнулся старший помощник. - Но, выхода нет - придется научится, чтобы валить самому, а не ментов. Они же, блядь, порядок охраняют - их беречь надо.
   - И это правильно, - резюмировал Шэф. - Едем дальше. Что у нас на втором месте по важности?
   Денис ненадолго задумался, потому что претендентов на второе, если вообще не на первое место хватало. Это командор считал, что на первом месте крыша, а по мнению Дениса на первом месте деньги. Будут деньги - будет и все остальное. Так он любимому руководителю и заявил. Командор покачал головой:
   - А документы?
   Ну, к такому развитию событий старший помощник был готов, как пионер, то есть - всегда. Он без запинки отбарабанил текст, встреченный когда-то в сети и запавший в душу, как стихотворение Михаила Юрьевича Лермонтова "Белеет парус одинокой...":
   - Документом, удостоверяющим личность гражданина Российской Федерации, является банкнота в пятьсот рублей, вложенная в любой другой документ, не являющийся документом, удостоверяющим личность гражданина Российской Федерации.
   - Ну-у... эко ты загнул братец... - пятьсот рублей. - Шэф недоверчиво покачал головой, как бы не веря, что любимый помощник мог такое сморозить в здравом уме и твердой памяти. - Да по новому закону о милиции... тьфу ты - о полиции, любая купюра, явно, или неявно, предложенная сотруднику правоохранительных органов, номиналом меньше пяти тысяч рублей, считается оскорблением при исполнении служебных обязанностей! Пятьсот рублей! - хмыкнул командор, - это же курам на смех. - Денис пристыжено молчал. - Ладно! - Шэф стал серьезным: - Во-первых - мы не миллионеры...
   - Шутишь! - не поверил старший помощник. - С такой-то крышей, да не иметь пары-тройки лимонов зеленью. Не верю.
   - Ну, в вопросах веры я тебе помочь ничем не могу, - вздохнул главком. - Слишком это интимная тема - каждый сам решает верить ему, или нет, и в кого.
   - Ты тему-то не переводи, - покривил губы Денис. - Видел я у тебя в сумке бластеры с таблетками. Может скажешь, что не своему якорю притарабанил?
   - Бластер - это такое оружие фантастическое, - назидательно произнес Шэф, - вроде того, что на Сете было. И никаких бластеров с таблетками у меня нет. А если ты имел в виду блистеры, - ухмыльнулся командор, - то да - блистеры с тетрархскими таблетками есть, и да - Леониду Ивановичу.
   - Бесплатно? - со всем возможным сарказмом полюбопытствовал старший помощник.
   - Бесплатно, - как нечто само собой разумеющееся подтвердил верховный главнокомандующий.
   - Но почему!? - округлил глаза Денис.
   - А зачем? - встречно поднял брови Шэф. - Скажи на милость, зачем мне деньги на Земле?
   Надо сказать, что старший помощник когда-то давно, по какому поводу уже и не вспомнить, задался вопросом - верна ли сентенция: "Денег много не бывает", и пришел к парадоксальному, на первый взгляд, выводу - неверна. Денис рассуждал так: если на оси абсцисс откладывать количество денег, а на оси ординат удовольствие, получаемое от их наличия, то в результате получится стандартный колокол нормального распределения. Проще говоря, пока денег немного, с ростом их количества, удовольствие растет пропорционально - зарабатываешь и покупаешь машину, квартиру, дом, лимузин, особняк, самолет, яхту, дом в Майями, виллу на Лазурном Берегу, и... СТОП!
   Личное потребление заканчивается, и надо куда-то вкладывать деньги, а это уже совсем другая история. Туда, где ждут твоих инвестиций, ты вкладываться не хочешь, а туда куда хочешь - не пускают - самим надо. Да и защищать капитал приходится - много охотников до чужого добра у нас имеется, так что служба безопасности нужна, а как сказано в Писании: кто устережет сторожей? - еще один геморрой. Недаром ведь после банкротств, рейдерских захватов и смертей владельцев, бизнес часто переходит к начальнику службы безопасности - тенденция, однако. Короче говоря, получается парадокс - количество денег растет, а удовольствие падает. Все это старший помощник тогда же давно для себя уяснил, поэтому вопрос любимого руководителя в тупик его не поставил, но призадуматься заставил.
   - Черт его знает, - после непродолжительного молчания был вынужден признать Денис.
   - Вот именно. Поэтому, на втором месте после крыши - надежные документы, потому что денег у тебя будет немного, на взятки не хватит, - с этими словами Шэф протянул ему карточку. - Здесь миллион.
   - Баксов, надеюсь?
   - Рублей. Понадобится еще - заработаешь.
   - По способам заработка ограничений нет? - сухо поинтересовался старший помощник.
   - Есть. Нельзя попадаться. А так, хоть вагоны разгружай, хоть банки грабь.
   - Экономный ты наш ... - пробормотал Денис. - Но, с документами-то, как я понимаю, у нет проблем нет. Мы, вроде, на все случаи жизни приготовили. Или я принимаю желаемое за действительное? - нахмурился старший помощник.
   Полиграфическое искусство Островной Цитадели и возможности "тельника" по взлому и корректировке любых земных баз данных, позволяли компаньонам иметь документы, которые могли пройти любую электронную проверку. Загвоздка могла бы возникнуть лишь в случае тщательной проверки исходных бумажных носителей, необходимых для выдачи документов, но Шэф с Денисом рассчитывали, что до этого не дойдет. Человек всегда надеется на лучшее.
   - С документами у нас полный ажур, - кивнул командор. - Паспорта в ассортименте - на любой вкус, от американского до украинского. А для тебя дополнительно военный билет, студенческий билет и прочая ерунда - на все случаи жизни. Поймают - пришьют шпионаж в особо крупных размерах с расстрелом и конфискацией. Так что, не попадайся.
   - Папаша, вы бы лучше материально помогли, чем советами. А где я жить буду? За нормальное жилье ваш лимон за два месяца и уйдет!
   - А ключи от квартиры, где деньги лежат, тебе не надо? - ухмыльнулся Шэф. - Здесь будешь жить. "Тельник" прописку уже оформил. А пентхаусы снимать - пожалуйста за свои.
   - Жмот.
   В ответ главком лишь молча покивал, соглашаясь с предъявленным обвинением, после чего резко сменил тему:
   - Ты машину умеешь водить?
   - Нет.
   - Ничего, научишься - если зайца бить, он спички зажигать научится, а там всего две педали и ты не глупее зайца.
   - Спасибо. Но педалей - три.
   - Мы тебе автомат возьмем. На нем любой дурак сможет. - Денис хотел было возмутиться, но передумал - возник более важный вопрос:
   - А на какие шиши? На твой лимон? Так на него приличную тачку не купишь, а если купить ведро с гайками, то мне на нем что - бомбить что ли? Денег на еду-то не останется! Придется таксовать. Может мне еще патент оформить? - Старший помощник хмыкнул и покачал головой. - Буду единоличником с мотором!
   - В-о-о-о-о-т! - Шэф назидательно поднял палец. - Мы плавно переходим к бесплатным пилюлям. Когда мне что-то нужно, меня не интересует цена вопроса. Я просто обращаюсь к Леониду Ивановичу и прошу сделать то-то и то-то, а сколько это будет стоить, и насколько трудно - не мои проблемы. Ферштейн?
   - Ферштейн. А кстати, - совсем некстати вдруг заинтересовался Денис, - а какие у тебя отношения с якорем - "ты", или "нейтралитет"? Вариант "тебя" я не предлагаю, - ухмыльнулся старший помощник.
   - Вариант простой, - хмыкнул Шэф. - Он меня боится и имеет с меня большую выгоду. Самая сильная скрепа - любовь-ненависть, или, выражаясь по-научному - кнут и пряник.
   - Но, ведь может и продать?
   - Побоится. Леонид Иванович знает, что я умею прыгать и понимает, что я уйду, чтобы вернуться.
   - А пилюли от чего? От рака?
   - От рака нет универсального лекарства. Для каждого вида заболевания и для каждого человека готовится препарат с учетом генетической карты.
   - Ни фига себе! - присвистнул старший помощник. - Так что за пилюли ты возишь?
   - Антибиотики.
   - Антибиотики? - не поверил Денис. - А что - на Земле своих мало? Их же вроде туева хуча выпускается.
   - Туча-то - туча, - согласился командор, - но бактерии мутируют быстрее, чем создаются новые препараты и бывают случаи, когда местные лекарства не справляются. А если заболеет вип? - Денис понимающе кивнул. - А если самый главный вип!? - Шэф поднял глаза к потолку.
   - Понятно... А как он легендирует наличие у себя таких препаратов?
   - Понятия не имею.
   - Понятно... А как вы состыковались?
   - Как состыковались? - хмыкнул командор и перешел в режим акына: - Давно это было... Кстати, - вернулся он вдруг в стандартный режим: - Ты в курсе, что вся эта братия: чекисты, энкавэдэшники, кагэбэшники и прочие эфэсбэшники всегда очень интересовались всякой чертовщиной?
   - Как же, как же, - кивнул Денис. - Глеб Бокий - чекист и оккультист. Читал когда-то. - Он ехидно ухмыльнулся: - Оттуда есть пошла земля русская! В смысле - спецслужебная.
   - Спецслужбы на Руси зародились гораздо раньше, чем при большевиках, - покачал головой верховный главнокомандующий, - Но, все равно, приятно иметь дело с эрудированным человеком. Так вот... - главком вернулся в режим акына: - В разгар войны с Братством, в дело вмешалась третья сила - меня попытались арестовать какие-то непонятные люди. Я возражал. Последнего добивать не стал, решил, как принято в приличных домах, сначала допросить - может чего нового узнаю. И представляешь мое удивление! - Шэф очень правдоподобно изобразил на лице изумление. - Люди оказались не из Братства, а из КГБ. У Братства там были контакты и меня сдали спецотделу. Да-а... - в голосе командора прорезались ностальгические нотки по давно ушедшим временам: - Было время... - Чем была вызвана ностальгия верховного главнокомандующего - воспоминаниями, как главком резал чекистов, или какими иными причинами, старший помощник выяснять не стал, а командор продолжил деловым тоном: - Убивать молоденького лейтенанта я не стал. Зачем? Он человек подневольный - его послали, он пошел.
   - Да ты гуманист!
   - Спасибо, что толерастом не назвал, - хмыкнул Шэф и продолжил: - А через много лет, будучи опять на Земле, я почувствовал внимание. Не враждебное, но довольно навязчивое. И вот сижу я как-то раз в ресторане, ужинаю, заходят с интервалом минут в пять четверо спортивных парней - типа незнакомые между собой, - командор благодушно улыбнулся. Такая улыбка бывает у взрослых, наблюдающих за возней малышни в песочнице. - И рассаживаются по разным концам зала, на меня не смотрят, но внимание зашкаливает. Ладно, думаю - подожду. Заходит главный. Ба! -да это же Леонид Иванович собственной персоной. Подходит, здоровается, просит разрешения присесть. Почему бы нет? Побеседовали. Он крупной шишкой стал - начальник отдела по противодействию нетрадиционным методам воздействия. О как!
   - Вербовал?
   - А как же, голуба ты моя! - усмехнулся Шэф. - Сулил златые горы и реки полные вина!
   - Ты, естественно, согласился, - встречно ухмыльнулся Денис.
   - Естественно послал. Тогда Леонид Иванович обиделся и начал угрожать.
   - И ты снова всех перебил, а его оставил на развод?
   - Экий ты кровожадный! - верховный главнокомандующий неодобрительно посмотрел на старшего помощника. - Все б тебе кого-нибудь перебить, или валить. Нехорошо!
   - С кем поведешься... - буркнул Денис. - Так что ты сделал-то?
   - Я просто ушел. По-английски. Не прощаясь.
   - Прыгнул?
   - Да. А потом навестил Леонида Ивановича в его тщательно охраняемом загородном доме и вот там-то, беседуя тет-а-тет, мы и пришли к консенсусу.
   - Понятно. А он знает про другие миры?
   - Знает, конечно же. Ведь на меня он вышел через это блядское Братство! - обычно командор не ругался и столь эмоциональная оценка вышеупомянутого Братства явно давала понять, что нейтралитет между Шэфом и Братством, ну... как бы поточнее выразиться - уж очень вооруженный. Можно сказать - до зубов.
   - Понятно... - старшему помощнику показалось, что ему все стало ясно, как вдруг в его голову пришел еще один вопрос: - А он с тобой от себя работает, или от конторы?
   - А черт его знает. Нам татарам все равно.
   - Понятно.
   - Ну, что... вопрос с деньгами решили, - при этих словах Шэфа, Денис сделал очень скептическое лицо, но главком, не обращая на это ни малейшего внимания, продолжил: - с документами решили, с жильем решили... - он на секунду задумался, вспоминая, не осталось ли еще нерешенных задач, пришел к выводу, что не осталось и продолжил: - Ну, что ж - пора потрогать за вымя гражданина Корейко. Тьфу ты - гражданина Раталина.
   С этими словами командор извлек из недр своего неисчерпаемого рюкзака симку, из кармана древний, утром приобретенный мобильник, вдохнул в него жизнь, посредством вставки симки, и набрал номер.
   - Леонид Иванович... А уж как я рад... А как же, для этого и звоню... Нет. Сегодня. - Последовала пауза во время которой генерал что-то втюхивал Шэфу. Наконец командору это надоело. - Леонид Иванович, через сорок минут мы ждем вас в той кафешке, что около дома, - сказав это, главком дал отбой, не став слушать дальнейшие возражения собеседника.
   - Он знает адрес?
   - Да.
   - Плохо.
   Шэф пожал плечами:
   - Такие вещи скрыть практически невозможно. Тысячи камер, софт для распознавания лиц, мобильник отслеживается... - Главком вздохнул: - Не говоря уже про эти дебильные соцсети и прочие инстаграммы. Какой-нибудь придурок делает селфи, или же снимает таких же придурков, а ты случайно попал в кадр, - он поморщился. - Биг дейта. Не люблю Землю.
   - Понимаю... - задумчиво протянул Денис, после чего поинтересовался: - Генерал хотел завтра?
   - Да.
   - А чего ты не согласился? Надо показать, кто в доме хозяин?
   - И это тоже, но основная идея в другом. Ты остаешься с ним один на один, а он тебя и не знает, и не уважает, и не боится. Он помнит тебя безногим карликовым пуделем, с ампутированными задними лапками, а ты стал безбашенным, четырехлапым бультерьером. Надо показать товар лицом, во всей красе.
   - Почему безбашенным?
   - Нужны примеры? - прищурился командор.
   - Нет, - без раздумья отреагировал старший помощник.
   - Вот и ладушки. Значитца, сделаем так Шарапов...

*****

   Генерала Раталина обуревали чувства. Чувств было ровным счетом два и были они диаметрально противоположными. Первым чувством была радость. Предыдущая партия лекарства давно разошлась по нужным людям, требовалось еще и еще, и вот наконец-то соизволил объявиться поставщик. Поставщик... чтоб ему пусто было! Держит на голодном пайке, а форсу-то, форсу! А держится-то как скромно при встречах, можно сказать смиренно. Если не знать, что это за чудовище, то можно и поверить в этакую скромность. Тьфу! Правильно в Писании сказано: самоуничижение - сиречь гордость! Давно бы к ногтю гада... если бы была такая возможность, да только нет ее, к сожалению. Однако, радость все равно имела место быть, потому что Шэф наверняка обрадует несколькими блистерами с чудодейственным средством.
   Вторым чувством был гнев. Ну, может быть не гнев, но злость - точно. На Шэфа, а в основном на себя. Леонид Иванович не был ни хорошим человеком, ни порядочным - такие в Системе не удерживаются, но одновременно, он не был ни дураком, ни трусом. Однако же, при одном воспоминании о первой встрече с этим страшным человеком, да и человеком ли - черт его знает!, генерал ощущал озноб. Врать себе он не привык, и четко отдавал себе отчет в том, что боится Шэфа. Это было неприятно, но выхода из сложившейся ситуации он не видел. Но, очень надеялся, что пока. Все течет - все изменяется, мало ли, что может случиться в будущем. Надежда умирает последней.
   При мысли о "кулацком подпевале", который наверняка заявится на встречу вместе с Шэфом, генерал брезгливо поморщился. Как бывает любовь с первого взгляда, так бывает и ненависть. Ну-у... может быть не ненависть, но отторжение - это точно. Вот такое отторжение и было у генерала. С первого взгляда, при первой же встрече, этот безногий слюнтяй ему не понравился. Ну, что тут поделаешь - не любил Леонид Иванович слабаков, а юноша был именно что олицетворением этой категории людишек.
   "Как же его зовут? - попытался вспомнить генерал. - Какое-то дурацкое, модное для его возрастной группы, имя. Артем?.. Нет, не Артем. Максим?.. Нет. А-а! Денис! Точно - Денис. Тогда весь молодняк был Артемами, Денисами, да Максимами, на что-то другое у мамаш фантазии не хватало, а если хватало, то мода не позволяла. - Раталин мысленно поздравил себя с хорошей памятью, и в этот момент разглядел Шэфа, притулившегося за столиком в самом дальнем конце густо заполненной кафешки. Вроде бы он был в гордом одиночестве, по крайней мере, Дениса рядом с ним генерал не разглядел. - А действительно, - обрадовался он: - С чего я вдруг решил, что Шэф будет не один? Как, интересно знать, он протащит сюда своего безного клеврета? На руках, что ли? Коляске тут точно не протиснуться. Ладно - это их проблемы..."
   За десять минут до появления генерала, в кафе произошло событие, внешне не очень заметное, но произведшее на непосредственных участников неизгладимое впечатление. За "козырным" столиком, расположенном в самом дальнем и темном углу заведения, за которым сейчас Шэф поджидал генерала, в тот момент времени вольготно расположились четверо, авторитетных на районе, пацанов. Они собрались, чтобы перетереть о делах своих скорбных - в частности, и о глобальных пацанских проблемах - в целом.
   Хмурый, Бочка, Ниндзя и Волк вели себя шумно и развязно - как и полагается хозяевам жизни, они громко разговаривали, только иногда переходя на шепот, когда разговор заходил о вещах секретных и непредназначенных для чужих ушей, размахивали руками, матерились в голос, хлопали по попке официантку и время от времени бросали на окружающих грозные взгляды.
   Те же, наоборот, делали вид, что грозной четверки в природе не существует и в сторону их столика не смотрели, как будто его и в природе не было - этакий физический феномен - столик невидимка! Занятые своими проблемами, "авторитеты" появление деда, рядом с собой, пропустили. Зато не заметить его в дальнейшем было просто невозможно из-за его возмутительного поведения:
   - Ребята, погуляйте чуток, - улыбнулся псих. Почему псих? - да потому, что нормальный человек в здравом уме и твёрдой памяти к этой четверке с таким предложением не подошел, да и вообще - не подошел бы.
   Пацаны от такой наглости даже онемели на несколько секунд, но, к счастью, быстро взяли себя в руки.
   - Ты что, старый козел, - начал привставать Ниндзя - он, в свое время, долго занимался карате и кличку свою получил не с бухты-барахты. - Давно в бубен не получал?! Думаешь старый, так можно беспредел творить!?
   Друзья поддержали своего лидера нестройными матерками и демонстративными ударами кулаком о ладонь. По всему выходило, что дед сейчас свое получит. И, кстати - было за что! Наехал на уважаемых людей, как каток на ромашку - должен получить физическое замечание. Однако, дальнейший ход событий пошел по совершенно иному сценарию. Конец психологическому террору, направленному на бедного старика, который, по уже известной причине - явно больной на голову, - оставался к нему совершенно равнодушен, как будто не понимал, какая опасность над ним нависла, положил сам же дед:
   - Сдриснули быстро, с-с-суки, - не сказал, а как-то прошипел он таким низким голосом, что у всех уважаемых людей мурашки пошли по коже.
   Ужас, который испытали Хмурый, Бочка, Ниндзя и Волк был запредельным, а ведь они были тертыми калачами - участвовали не в одной уличной драке, когда и кастетом могло в голову прилететь, и ломиком, и перо в бок можно было получить, и ничего - труса не праздновали, а тут подишь ты... - будто дети малые в темном чулане. Чуть не обосрались. Друзья потом никогда не вспоминали об этом эпизоде, будто его и не было. А плацдарм пришлось оставить - безумный старикашка водрузил на нем свой стяг.
   Командор широко улыбнулся генералу и тот ответил ему такой же широкой неискренней улыбкой.
   - Присаживайтесь, Леонид Иванович, - пригласил Шэф, показав глазами на стул слева от себя. - Как самочувствие? - участливо поинтересовался он, когда гость устроился за столом. - Что-то с почками?
   Прозвучи вопрос от кого-нибудь другого, генерал наверняка бы изумился - о том, что у него позавчера пошли камни из почек, а процесс этот, грубо говоря - неприятный, а мягко здесь не скажешь, знал только он сам, да врачи из госпиталя Службы. А весь медицинский персонал хорошо усвоил, что если распускать язык, то можно очень легко оного лишиться. Причем, не в переносном, а в самом что ни на есть прямом смысле этого слова.
   Так что, со стороны "врачей-вредителей" утечки можно было не опасаться. Сам Леонид Иванович тоже никому постороннему на проблему не жаловался. Мог бы возникнуть закономерный вопрос - откуда Шэф в курсе дела? Но, не возник. После всего того, что генерал узнал о Шэфе, его способности к дистанционной диагностике были таким пустяком, о котором не стоило и говорить.
   Между прочим, старший помощник тоже обратил внимание на черные пятна в ауре генерала. Было понятно, что тот чем-то болен, просто, из-за отсутствия необходимых знаний, было непонятно чем именно. Денис сделал зарубку в памяти, что надо с этим вопросом - диагностикой по ауре, разобраться. Наверняка в будущем пригодится.
   Сам он, облаченный в активированную шкиру в режиме невидимости, расположился между любимым руководителем и кадкой с каким-то чахлым растением типа пальма. Место было выбрано с таким расчетом, чтобы после отключения невидимости и появления старшего помощника, у стороннего наблюдателя, в роли которого на сей раз выступал генерал Раталин, сложилось полное впечатление, что Денис в кафе телепортировался, потому что никаких иных способов просочиться в это место - между Шэфом и пальмой, незамеченным, не существовало.
   Любому другому человеку, разумеется за исключением ОХРАНЯЕМОГО ЛИЦА, на вопрос о самочувствии генерал ответил бы в духе, что мол не дождетесь, но здесь был другой случай. Казалось бы не было ничего особенного в облике Шэфа - пожилой подтянутый мужчина, по виду отставник, коротающий свои дни на даче, выращивая помидоры, огурцы и прочие сельхозпродукты, но развязность и амикошонство в общении с ним казались такими же невозможными, как громкий пуск кишечных газов (пердеж) во время вручения верительных грамот английской королеве, или турецкому султану. В первом случае будет очень неудобно, а во втором могут и голову отрубить, к чертовой матери. Поэтому, Леонид Иванович ответил сдержанно и по существу:
   - Шли камни, но теперь все в порядке.
   - Берегите себя, - улыбнулся командор. - Вы нам очень нужны.
   Улыбка была такой искренней, что генерал аж зубы стиснул от ненависти. Теперь это точно была ненависть - ее ни с чем не спутаешь - сильное чувство. И была эта ненависть ненавистью к самому себе. Генерал ненавидел себя за слабость, за то что боится этого, на первый взгляд, одинарного, ничем не примечательного старика. Казалось бы парадокс, как это ему! - человеку за спиной которого стоит вся мощь Системы, одному из руководителей самой могущественной спецслужбы страны боятся какого-то старика! Да одно движение мизинцем и этого человека в пыль сотрут, так что и памяти не останется!
   К сожалению, Леонид Иванович прекрасно осознавал, что ключевым словом в таком рассуждении было "казалось бы". На самом деле все было не так, как казалось. Генерал вполне допускал, что существо, известное ему под именем Шэф, можно уничтожить. Сложно, но можно. На снайперов надежды мало - почувствует, уйдет, но вот отравить, если яд поднесет кто-то задействованный втемную, чтобы не фонил, или ракетой с самолета, или подорвать дистанционно, да мало ли еще как - попробовать можно. Но! Во-первых зачем? Что генерал Раталин выиграет от смерти Шэфа? - ничего, а проиграет многое. А во-вторых, Леонид Иванович был почему-то уверен, что Шэф как-нибудь да выкрутится, а вот он нет, и станет его личным врагом. А вот этого он хотел меньше всего на свете. Вот такой коктейль из самых разнообразных чувств бурлил и играл в душе генерала.
   - А это вам, - командор торжественно вручил ему несколько блистеров. Леонид Иванович облегченно вздохнул, как ему казалось - незаметно. Он на каждой встрече боялся, что поставки закончатся, потому что, его ответные немногочисленные услуги, по большому счету, адекватными считаться никак не могли, а рычагов влияния не было. А это очень неустойчивая ситуация, когда тебе дают больше, чем получают взамен. В любой момент могут послать подальше, или же потребовать такое, что и назвать-то язык не повернется. Вот генерал и нервничал. Но, нервничал, как выяснилось, зря - Леонид Иванович был ценным кадром, чему было дано немедленное подтверждение.
   - Подержите в руке сколько сможете, - с этими словами Шэф протянул генералу маленькую серебряную статуэтку, весьма примитивную на вид, напоминающую скульптуры каменного века, выполненные в стиле "без излишеств": камень поменьше - голова, камень побольше - туловище, продолговатый камень - нога, ну и так далее.
   - Зачем? - подозрительно осведомился Леонид Иванович, почувствовав, что фигурка стремительно нагревается.
   - Хочу вас подлечить немножко, - улыбнулся командор.
   - Это... - генерал не смог подобрать нужное определение и остановился на слове "это", - лечит!?
   - Нет, - покачал головой Шэф, демонстрируя ему ауру, появившуюся вокруг аураметра. - Диагностирует.
   - Диагностирует... - разочарованно протянул Леонид Иванович. - Это и нас могут...
   - Разумеется могут, - подтвердил командор. - Но! - он сделал свою излюбленную паузу, добившись еще большего внимания от, и так внимательно слушающего его, генерала. - Я покажу, - он кивнул на статуэтку, - специалистам, а они подберут нужные лекарства.
   - Вот оно что... Спасибо.
   Как любой старый человек, абсолютно здоровым Леонид Иванович не был. Да что там старые - у нас и молодых здоровых людей не сильно много, так что уж говорить про пожилых. Генерал понимал, что кроме чудесного антибиотика, неизвестного на Земле, Шэф имеет доступ и к другим чудодейственным препаратам, но в открытую попросить что-нибудь для себя он не то, чтобы стеснялся, или побаивался, а как бы это сказать... - не хотел терять последнюю надежду. Согласен был с Булгаковым: "Никогда и ничего не просите! Никогда и ничего, и в особенности у тех, кто сильнее вас. Сами предложат и сами все дадут!". А то, если попросишь, а тебе откажут, да еще посмотрят эдак с презрительным прищуром на попрошайку, то второго шанса уже не будет. А то, что подлечиться надо, Леонид Иванович чувствовал хорошо. Особенно по утрам.
   От радости сердце генерала заколотилось, как швейная машинка - он даже перепугался поначалу, но постепенно сердце вернулось к обычному ритму. Об этом мало кто знает, но люди умирают от счастья. Нечасто, но умирают. Эмоциональное перевозбуждение приводит к сердечному приступу, инсульту и другим потенциально смертельным состояниям. Наш организм реагирует на радостное возбуждение так же, как на ощущение страха или стресса, вырабатывая гормоны адреналина и норадреналина. Эти гормоны запускают реакцию "борьбы или бегства", что готовит нас к опасной ситуации. Однако слишком высокий уровень этих гормонов может быть опасным для сердца, мозга и других органов. К счастью, в нашем случае, генерал остался жив.
   - Не за что. Вы главное меня дождитесь, - улыбнулся командор и тут же построжел лицом, показывая что неофициальная часть закончена. -Ладно. Давайте к делу. Я в ближайшее время ухожу, а здесь остается Денис. Мне нужно, чтобы к моему возвращению он был живым, здоровым и на свободе. - Последнего пункта, насчет свободы, Леонид Иванович не понял, но видя, что Шэф не закончил, переспрашивать не решился. А командор продолжил: - Отвечаете головой.
   Взгляд Шэфа явно свидетельствовал, что ответственность подразумевается в прямом, а не в переносном смысле слова. Генерал внутренне передернулся - уж больно этот взгляд напомнил про первое знакомство, когда зеленый лейтенантик, только-только из школы КГБ, познакомился с существом, сидящим с ним сейчас за одним столом. В то, что обычный человек, пусть даже обученный черт знает каким головоломным инопланетным техникам умерщвления себе подобных (и не только), может вырезать отряд спецназа КГБ, отправленный на его задержание, Леонид Иванович не верил и тогда, когда Шэф по какой-то непонятной причине не стал его убивать, не верил он и теперь. Факты, которых упорно придерживался генерал, упрямо свидетельствовали, что Шэф - не человек. А кто? А хрен его знает.
   - Конечно-конечно! - поспешил он заверить командора. - Поместим Дениса в хороший санаторий, сиделку подберем правильную, - тут генерал чуть было заговорщицки не подмигнул верховному главнокомандующему, но вовремя одумался. - Присмотрим, что бы его никто не обижал.
   После этих слов Шэф захохотал, да так, что слезы выступили у него на глазах. Генерал уставился на него недоуменно - он не мог взять в толк, чем его слова так могли насмешить собеседника. А командор, отсмеявшись, только махнул рукой.
   - Не обращайте внимания. Просто в действительности все обстоит с точностью до наоборот. О том, чтобы его никто не обижал, - фыркнул Шэф, как будто сказал что-то смешное, - Денис прекрасно позаботится сам. Ваша задача в другом - прикрыть, когда он обидит каких-нибудь влиятельных людей - командор на мгновение презрительно покривил губы, - из "сливок общества".
   Это не прошло незамеченным Леонидом Ивановичем. Генерал и раньше подозревал, что Шэф невысокого мнения о российской элите, а сейчас окончательно утвердился в этом предположении. Ну что ж... положа руку на сердце, в этом вопросе генерал был солидарен со своим визави. Да и, честно говоря, в данный момент, отношение "страшного гостя" к отечественному истеблишменту волновало Леонида Ивановича в последнюю очередь. Гораздо хуже было другое - к сожалению, ничего из сказанного Шэфом, он не понял и если бы не опыт работы в Системе, научивший хорошо скрывать внешние проявления любых чувств, то ему оставалось бы только удивленно хлопать глазами. В голове Леонида Ивановича никак не укладывалось - каким это, интересно знать, способом этот безногий тюфяк сможет огорчить уважаемых людей? Да так, что потребуется его вмешательство. Непонятно. Может Шэф шутит? Да нет - непохоже это на него. А командор продолжил:
   - Ну, и так, по мелочи - если ему потребуется что-нибудь - к вам обратится. - Леонид Иванович молча кивнул - этот пункт был понятен. - Денису, кстати, уже кое-что нужно, - улыбнулся Шэф сложной улыбкой - с одной стороны, как бы и осуждающей (в меру), а с другой, как бы понимающей, словно говоря ею: " Ничего не попишешь - молодежь, она такая - до материальных ценностей уж очень охоча! Нет бы до духовных...". - Ладно, Денис сам расскажет, что ему нужно. Я сейчас его позову, чтобы не было испорченного телефона. У нас сегодня был трудный день, - командор бросил взгляд на настенные часы, - Денис должен был бы уже появиться... заснул наверно. Ничего. Сейчас позовем.
   "Сейчас позовем" было ключевой фразой. Старший помощник дождался, пока командор сдвинет точку сборки в какую-то невообразимую область, отчего его взгляд, которым он сверлил генерала стал таким, что Леонид Иванович, в буквальном смысле этого слова, позеленел. После этого Денис проявился в своем закутке между Шэфом и пальмой. Вид у него, по договоренности, был самым затрапезным: всклокоченная голова, явно только что с подушки; мятая майка; штаны от тренировочного костюма и шлепанцы на босу ногу. По его хмурому виду было очевидно, что человека сию секунду оторвали ото сна. Денис хмуро оглядел присутствующих, протиснулся мимо любимого руководителя и плюхнулся на свободный стул.
   - Добрый вечер, - поздоровался он с генералом.
   Леонид Иванович от изумления смог только кивнуть. Генерал был в шоке, а причиной шока были ноги. Нет, Денис Иванович ни в коей мере не был лошарой непрошаренной, а вовсе даже наоборот - был вполне себе прошаренным челом - положение обязывало, и прекрасно понимал, что при современном развитии робототехники на Западе, изготовить советский паспорт... тьфу ты - роботизированные протезы, неотличимые от настоящих конечностей, это такой пустяк о котором не стоит и говорить.
   Но! Про развитие техники в целом, и робототехники в частности рассуждало сознание, подсознание же оперировало совсем другими категориями: волосками на тыльной стороной стопы, натянувшимся сухожилием, криво подстриженным ногтем и другими деталями, сознанием не воспринимаемыми. И подсознание говорило... да пожалуй не говорило, а вопияло - ноги настоящие! Живые! Из плоти, крови и костей!
   Но, ноги были только первой частью шока, была еще и вторая - сам Денис. В памяти Леонида Ивановича он остался каким-то аморфным, амебоподобным существом. Теперь же перед генералом предстал подтянутый молодой человек, спортивный и мускулистый. Мускулы не были ярко выражены, как у гимнастов, или штангистов легковесов, Денис был сухим и поджарым и более всего походил на боевого монаха из Шаолиня, как их показывают в американских и гонконгских боевиках. Однако, самое главное изменение во внешности Дениса заключалось в другом - он разительно помолодел! Генералу он запомнился молодым человеком неопределенного возраста - что-то около тридцати, или чуть поболее, потерянным и опустошенным, а теперь перед Леонидом Ивановичем сидел старшеклассник, или же, в лучшем случае - первокурсник! Но, это несомненно был Денис, ранее знакомый генералу.
   Единственное, что выбивалось из образа старшеклассника, или первокурсника - это глаза. Бррр! Не бывает у таких молодых людей такого взгляда. Прежняя амеба смотрела так растерянно и с таким плохо скрываемым страхом, что плюнуть хотелось в эти глаза. Зато теперь, взглянув в глаза нынешнему Денису, Леонид Иванович быстро отвел взгляд - уж больно глаза Дениса напоминали глаза Шэфа, когда они встретились в первый раз. Кошмар, из яви переместившийся в мир снов, снова получил материальное воплощение.
   Тогда, давным-давно, в сводную группу захвата, его - зеленого лейтенантика только-только из школы КГБ, включили лишь потому, что он был снайпером и неплохо владел боевым самбо. Руководство посчитало, что эти достоинства перевешивают отсутствие практического опыта оперативной работы. И в принципе, как ни удивительно, начальство было право - наличие такого опыта ничем не помогло остальным членам отряда, которые с операции не вернулись. В смысле - не вернулись живыми, так-то тела их были доставлены на базу.
   Вводная была очень простая: имеется особо опасный преступник, вооруженный, владеет навыками рукопашного боя и внимание! - гипноза. Необходимо взять живым, или мертвым. Предпочтительно живым, но в случае малейших сомнений в успехе немедленно открывать огонь на поражение. Все ясно и понятно. Засада была организована на какой-то недостроенной промышленной стройке в ближнем Подмосковье. Объект, по словам майора, руководившего операцией, должен был появиться из подвала, все входы и выходы из которого были перекрыты оперативниками. Каждое направление возможного движения объекта для надежности контролировалось парой сотрудников. Мышь не проскочит!
   Лейтенанта Раталина во время инструктажа посетила крамольная мысль - если объект будут задерживать на выходе из подвала, то каким образом он туда попадет? По подземному ходу что ли? Но, тогда целесообразнее отслеживать именно это ход, а не выходы из подвала. Однако, никаких вопросов он задавать не стал, посчитав, что начальству виднее, и раз уж ему пришла в голову такая мысль, то им и подавно. И вообще - молчание золото. А еще лейтенант подумал, что выскочек нигде не любят, а он человек в коллективе новый и прежде чем тянуть руку, как отличнику с первой парты, надо хорошенько осмотреться и обнюхаться, понять откуда ветер дует, чтобы не попасть впросак. Так что, еще раз отметим - был ли Леонид Иванович умным человеком - неизвестно, но дураком точно не был.
   Ну, а все, что произошло потом, долго еще возвращалось Леониду Ивановичу... хотя, нет - тогда еще Леньке, в ночных кошмарах. Не единожды пришлось заново пережить лейтенанту Раталину события того вечера. Бессчетное количество раз просыпался он в холодном поту с бешено колотящимся сердцем. Для круглосуточного дежурства их отряд был разделен на две группы по пятнадцать человек: начальник смены и семь пар оперативников, по числу контролируемых направлений. Напарником Раталина и командиром их двойки был капитан Соколов - жилистый невысокий крепыш с ястребиным взглядом желтых глаз. Был Олег неулыбчивым и неразговорчивым, но веяло от него такой силой и надежностью, что это перекрывало природную угрюмость. Рядом с ним Леха Раталин чувствовал себя спокойно.
   Трагедия произошла во время их третьего дежурства. От долгого бесплодного вглядывания в серый предрассветный сумрак терялась концентрация и начинали болеть глаза. В какой-то момент глаза стали слезиться и лейтенант прикрыл их, как ему показалось на секунду, чтобы успокоить. Но, скорее всего он все-таки заснул, да даже не скорее всего - чего уж себя обманывать, а точно заснул, потому что ему снился дождь. И даже когда он очнулся дождь не кончился - горячие капли барабанили Леньке по лицу.
   В первый момент он даже подумал, что это и взаправду дождь, только спустя мгновение сообразил, что в январе дождей не бывает. Да еще теплых и красных с запахом мокрого железа. Хотя нет... не с дождя все началось - сначала была беспорядочная стрельба со всех сторон, она-то и разбудила лейтенанта. Стреляли со всех шести постов, только они с капитаном Соколовым огня не открыли. Но, на это у их пары были серьезные причины - капитан лежал с перерезанным горлом, а сам лейтенант Раталин, как только стал поворачивать ствол в сторону неясной тени, промелькнувшей по краю бокового зрения, получил такой удар в живот, который напрочь вышиб из него дух.
   Когда тень материализовалась рядом и обернулась мужчиной неопределенного, но явно немолодого возраста, молодой лейтенант был абсолютно беспомощен: автомат лежал метрах в трех, кобура с пистолетом застегнута, единственная надежда оставалась на штык-нож, но самое страшное, что пошевелиться после удара, нанесенного "тенью", Ленька не мог - лежал, как парализованный - уж больно хитрым и сильным был удар. Сразу видно - бил специалист.
   Незнакомец присел на корточки и посмотрел лейтенанту в глаза. Ничего человеческого в этом взгляде не было - Тьма и Смерть смотрели на молодого человека. Потом это страшное существо начало задавать вопросы и Ленька правдиво на них отвечал - ему и в голову не пришло под взглядом этих страшных глаз соврать, или отказаться отвечать.
   В какой-то момент незнакомец внезапно исчез - вот он сидит, а в следующее мгновение его нет! Дематериализовался! Ну, это богатое слово Леонид Иванович узнал потом, много позже, но суть в другом - место в пространстве, которое занимало тело жуткого существа прошили густые автоматные очереди - подоспела на выручку отдыхавшая смена, да вот незадача - существа там уже не было. А потом и очереди смолкли, а лейтенант провалился в забытье.
   Впоследствии с него не единожды снимали показания, пытались ловить на противоречиях, но лейтенант Раталин твердо стоял на своем: сначала раздалась стрельба со всех сторон, потом она смолкла, потом увидел капитана Соколова с перерезанным горлом, потом промелькнула тень, потом удар в живот, потом ничего не помню. Все. Как были уничтожены остальные двадцать восемь человек не знаю. А ты почему живой!?! - Не могу знать. Виноват.
   Использовали на допросах и спецсредства - чего уж тут лукавить и употреблять эвфемизмы, надо называть вещи своими именами - лейтенанта именно, что допрашивали, разве что не били. Так вот, использовали на допросах и сыворотку правды, и полиграф, и гипнотизеров, но толку было чуть. Видимо Ленькина психика получила такой удар, что в привычные рамки уже не вписывалась - детектор лжи не мог различить, когда на контрольные вопросы Ленька врет, а когда говорит правду, а гипнозу он вообще не поддавался. В конце концов от него отстали и перевели в отдел занимающийся всякой "чертовщиной". Коллеги за спиной перешептывались, что там ему самое место и он был с ним согласен.
   Возвращаясь к шоку, испытанному Леонидом Ивановичем при виде "нового" Дениса, следует отметить, что отросшие ноги и кардинальное изменение имиджа Дениса были лишь маленькой надводной частью айсберга. Основная же, подводная часть была связана с осознанием открывающихся перспектив в плане улучшения своего пошатнувшегося здоровья. Да что там улучшения, бери выше - молодость могут вернуть! Если так омолодился Денис, значит и он так сможет! Как у всякого немолодого человека, у генерала постоянно что-нибудь да болело - не то, так это, а теперь перед ним забрезжила надежда избавиться от старческих болячек - как минимум, а уж про максимум и думать было страшно, чтобы не сглазить, но думалось... - это, как с белой обезьяной. По натуре и темпераменту генерал был ходок (не по параллельным мирам, а в привычном смысле), но в последние годы, по вышеизложенным причинам, был вынужден завязать с этим достойным хобби, а теперь перед ним замаячила реальная перспектива возвращения в ряды действующих сексменов. От осознания всего этого дух захватывало!
   Однако, были и негативные моменты. Все хорошо в нашем плотном, физическом мире не бывает, по крайней мере - надолго. Это там - в горнем мире, где нет мятущейся плоти, с ее неудержимыми порывами и иссушающими желаниями, а есть только бесплотный дух, любящий всех и любимый всеми - может быть, а здесь - точно нет. Смущало Леонида Ивановича следующее обстоятельство: он знал Шэфа много лет, и за это время он сам успел из молодого человека превратиться не сказать, что в старика, но в пожилого - точно. А вот Шэф не менялся, как был в самом начале знакомства - если их первую встречу можно так назвать, мужчиной неопределенного, немолодого возраста, так им и оставался. Не старел. Это и само по себе было странно, а теперь стало страньше еще более. Ведь если ТАМ сумели омолодить Дениса, то почему не смогли сделать этого с Шэфом? Вопрос...
   Предполагаемых ответов было несколько и первый был неприятным. Не исключено, что после определенного возраста процедура не работает в полной мере и омоложение невозможно. Генерал даже незаметно вздохнул, но тут же себя одернул - подлечат, уже хорошо. Можно будет вернуться к любимому хобби. Правда жена опять будет закатывать скандалы и устраивать истерики, но это так - обратная сторона медали, потерпим.
   К тому же, оставался второй вариант ответа - Шэф не человек, а какой-нибудь вампир, оборотень, или еще кто-нибудь - Леонид Иванович, в силу специфики службы, относился к таким предположениям так же спокойно, как какой-нибудь ученый к различным гипотезам происхождения жизни на Земле, или образования сверхмассивных черных дыр. Кстати говоря, скорость Шэфа, его неуязвимость, умение исчезать в никуда и появляться из ниоткуда, лили много воды на версию о высшем вампире, не боящемся солнечного света. А если экстраполировать это предположение дальше, то было вполне вероятно, что Шэфу уже хрен знает сколько тысяч лет и омолодить его уже невозможно, или же на вампирах методика не работает. Так что, еще не все потеряно - генерал не вампир - ему могут и вернуть молодость! А это воодушевляло!
   - Леонид Иванович, - выдернул генерала из мира грез голос старшего помощника. - Мне нужен автомобиль.
   - Какой именно? - мгновенно включился генерал в работу. Будущие печеньки следовало начинать отрабатывать немедленно и максимально эффективно - не тот случай, чтобы работать с прохладцей и спустя рукава. Слишком много можно получить в случае успеха, и соответственно - потерять, в случае неудачи. И кристально ясное осознание этого факта еще более дисциплинировало и мотивировало и так уже дисциплинированного и мотивированного генерала... хотя казалось бы - куда уже дальше.
   - Надежный внедорожник. Но, такой... - Денис пошевелил пальцами. - Без пафоса. Не Лэнд Ровер Дискавери, Хаммер, или Инфинити. Желательно с большими колесами, лебедкой, бампером железным... Ну, вы понимаете? - Леонид Иванович кивнул.
   - Козлов тоже не надо, - вмешался командор. - Ни старых, ни новых.
   - То есть, Хантера и Патриота не предлагать? - на всякий случай уточнил Леонид Иванович.
   - Именно, - улыбнулся Шэф. - Лишний пафос ни к чему, но не до такой же степени.
   - И еще хотелось бы, чтобы автомат, - Денис смущенно улыбнулся. - А то я водить не умею. А-а... да! - вспомнил он: - И человека, который научит водить. Вроде все.
   - Машина должна быть новой, или можно подержанную?
   - Машина должна быть надежной, - веско проронил Шэф. - И не очень выделяющейся. Остальное на ваше усмотрение. И номера, - добавил он, - чтобы менты не цеплялись.
   ... ага... ага... на мое усмотрение... сука...
   ... а если в лесу сломается... блядь...
   ... не видать мне омоложения, как своих ушей... сволочь!..
   ... но... придется подобрать... кровь из носу, но найду!..
   - Владение, или по доверенности? - Командор в ответ только рукой махнул - мол, без разницы.
   - Нужны персональные данные для оформления. Можете продиктовать? - генерал взглянул на Дениса.
   Компаньоны переглянулись и якобы смутились. Здесь начинался следующий этап охмурения ксендзами пана Козлевича, так сказать - второй акт Мерлезонского балета. Во время инструктажа перед встречей, мудрый руководитель так высказался по этому поводу: "Кашу маслом не испортишь!"
   - Нет документов? - удивился Леонид Иванович. Это было странно - обычно у Шэфа никаких проблем с этим не было.
   - Все есть, - поморщился командор и укоризненно взглянул на старшего помощника, а тот в ответ только пожал плечами и не без вызова заявил:
   - Ну, забыл! И что теперь!?
   - Да ничего! - рявкнул Шэф, причем так рявкнул, что и Денис и Леонид Иванович втянули головы в плечи - уж больно резким был переход от благодушной расслабленности командора к концентрированной ярости. Генерал Бога возблагодарил за то, что этот гнев направлен не на него, а испуг старшего помощника был только наполовину наигранным, хотя он и знал заранее сюжет пьесы, который разыгрывался в данный момент, но уж больно убедительным был Шэф. Станиславский обязательно поверил бы. - Мухой за документами! - скомандовал командор и старший помощник исчез. Обратно он появился секунд через двадцать, улучив момент, когда ошеломленный Леонид Иванович отведет взор от пустого стула, на котором только что восседал Денис.
   Все документы, естественно, заранее были помещены в карман шкиры. Но, вот с их извлечением был связан один тонкий момент. Если вытаскивать документы, когда старший помощник находится в имидже "только что со сна", то непонятно откуда он будет их доставать - в трениках кармана подходящего размера, в котором они могли бы поместиться, не было. Если же проделать эту операцию в режиме невидимости, то будет еще хуже - документы материализуются из ничего, что не есть гуд. Поэтому нужно было выбрать момент, когда генерал отвернется, мгновенно извлечь документы из кармана шкиры и "телепортироваться" на свой стул в кафе уже с документами в руках. Почти, как хоббит: туда и обратно, но за несколько секунд.
   - Вот! - старший помощник протянул всю стопку ошеломленному генералу. Леонид Иванович, недоверчиво покрутил документы, видимо оценивая внешний вид, полистал, но так - небрежно, а потом всерьез взялся за паспорт и права, которые представители власти, в лице гибддешников, любят многозначительно называть водительским удостоверением - видимо чтобы потешить чувство собственной значимости. Эти два документа генерал разве что не обнюхал и не попробовал на зуб.
   - Настоящие? - поднял он бровь, вопросительно глядя на командора.
   - В цифровом смысле - да. Во всех базах данных, где информация должна быть, она присутствует. В этом смысле документы настоящие. А вот с бумагой все обстоит хуже. - Леонид Иванович понятливо кивнул и вытащил смартфон.
   - Не возражаете, если я проверю?
   - Бога ради. Сами хотели попросить - вдруг какой прокол.
   Результаты проверки удовлетворили всех. Существование цифрового человека Дениса Ольшанского сомнений не вызывало. Леонид Иванович только головой крутил, да губы поджимал, получая ответы на свои запросы из разнообразных открытых, полузакрытых и совсем закрытых источников.
   - Рассказал бы кто - не поверил! - подвел он итог своим изысканиям в безбрежном океане информации. - Я думал наши базы данных лучше защищены. - Слово "наши" генерал выделил тоном. Шэф на это только скромно пожал плечами и сделал постное лицо, как бы говоря: "Ничего особенного. Я еще крестиком вышивать умею!". - Стало быть, никакой помощи по документам не требуется? - уточнил напоследок Леонид Иванович.
   - Требуется. Сами видите, больше, чем на второкурсника Денис не тянет. Надо с вузом определиться.
   - Я не совсем понимаю... - признался генерал. - Надо устроить Дениса на второй курс в какое-то определенное учебное заведение?
   - Не совсем, - покачал головой командор. - Просто подскажите нам... - закончить фразу он не успел - в разговор влез старший помощник:
   - Я помню, как во время осеннего и весеннего призыва менты и вояки ловили молодых людей призывного возраста в метро. Не хотелось бы, - Денис неприятно ощерился, - калечить представителей власти. Что лучше им показывать: белый, или студенческий билет. А если студенческий, то какого вуза? Чтобы без вопросов. МГИМО, или школа ФСБ, или как она там у вас называется, или еще какая академия Газпрома.
   - А такая существует? - удивился Леонид Иванович.
   - А хрен его знает, - честно признался старший помощник. Но, почему бы и нет? - у Газпрома все есть. Так отчего бы не быть и академии?
   "Не хочу быть московским мэром. Не хочу быть с огромным хером. Я хочу быть акционером ОАО Газпром!" - помимо воли всплыло в голове генерала.
   - Короче говоря, - Шэф сурово взглянул на Дениса, привычка которого перебивать старших по званию была неискоренима, как тяга населения к халяве и справедливости. - Что порекомендуете?
   Генерал призадумался и ответил только спустя некоторое время:
   - Белый билет... - он покрутил пальцами в воздухе, - ... это не совсем...
   - Почему? - удивился командор. - Исполнение - комар носа не подточит.
   - Дело не этом, - покачал головой Леонид Иванович. - Уж больно вид у Дениса... - он замялся подбирая определение, - "цветущий", - нашел он нужное слово, - для белобилетника. Явное несоответствие. Проверяющие наверняка усомнятся, попробуют задержать до выяснения...
   "Маладэц Прошка! - самодовольно подумал старший помощник. - Соображает, что меня не задержат, а попробуют задержать! А ведь за человека не считал. Помню, как на меня смотрел! С-сука!"
   "Как солдат на вошь" - уточнил внутренний голос.
   - Так что, да - лучше студенческий билет какого-нибудь вуза, но лучше не самого престижного. МГИМО не надо.
   - Классовая ненависть, - ухмыльнулся Шэф. Леонид Иванович кивнул:
   - И лучше не какую-нибудь ерунду вроде филологии, или журналистики, а что-нибудь практическое...
   - Котлы и турбины, - с самым серьезным видом перебил его Денис, вызвав неодобрительный взгляд генерала. Правда, от комментариев Леонид Иванович воздержался.
   - Ну, что ж... - подвел итог саммиту командор. - Все ясно. Большое спасибо.
   - Помощь с документами требуется? - генералу очень хотелось продемонстрировать свою полезность, но увы...
   - Спасибо, - улыбнулся Шэф. - Мы сами.
   - Тогда - всего доброго.
   - Всего доброго, - улыбнулся командор и исчез. Прыгнул домой.
   Воспользовавшись секундным замешательством Леонида Ивановича, продолжавшего глазеть в пустоту - на то место, где только что находился Шэф, Денис быстренько сунул документы в карман шкиры и тоже исчез. И хотя сделал он это не прощаясь, что было несколько невежливо, генерал внимания на нарушение правил приличия не обратил - не до того было. Имелись занятия поважнее - надо было разложить полученную информацию по полочкам и начать по-настоящему, а не на ходу, анализировать - тут уж не до этикета.
   Денис же включил режим невидимости, и осторожно, никого не задев по дороге, добрался до выхода из кафе, дождался попутчиков, проскользнул вслед за ними, и так никем и не обнаруженный, выскользнул на улицу. Если бы у входной двери в парадную, где находилась квартира командора, располагался сторонний наблюдатель, внимательно взирающий на панель домофона, то он был бы весьма удивлен открывшимся ему зрелищем, сочетавшем элементы как очевидного, так и невероятного. Сначала произошли события в высшей степени необычные - сами собой вдавились кнопки с номером квартиры, затем обычные - раздался голос ответственного квартиросъемщика: - Кого черт несет? - Затем, вновь необычайные - из пустоты, так как перед дверью никого не было, ответили: - Угадай! - После чего домофон сработал и дверь открылась.
   Вернувшись домой, старший помощник прополоскал и поставил на зарядку шкиру, переоделся в домашнее, которое шкира изображала в кафе, и присоединился к любимому руководителю, который потягивал на кухне кофеек.
   - Я только одного засек, - с ходу сообщил старший помощник. Это было как бы утверждение, но в то же самое время в нем чувствовалась определенная вопросительная интонация.
   - Один и был, - меланхолично отозвался командор. Денис почувствовал, как с души скатился камень. Не очень большой, но килограмм на тридцать-сорок потянул бы наверняка.
   - Значит - все прошло по плану? - оптимистично, но опять же несколько вопросительно, предположил старший помощник.
   - Как ты знаешь - полную гарантию дает только страховой полис, - командор вздохнул, как бы скорбя о несовершенстве мира, где так тяжело получить полную гарантию. - Но, будем надеяться.
   - Мужик лет сорока, с дебильной рожей, сидел за вторым столиком от входа с правой стороны, одет в белую водолазку, черную куртку из кожзама и джинсы, - на всякий случай описал Денис предполагаемого соглядатая.
   - Да ты - Эркюль Пуаро и Шерлок Холмс в одном флаконе, - восхитился командор. Старший помощник вступать в пикировку не стал, а задал конкретный и не побоимся этого слова - конструктивный вопрос:
   - А чей шпик, случаем, не знаешь? - Верховный главнокомандующий только плечами пожал.
   - Нам без разницы. Имя им - легион. Сам понимаешь - имеются эффективные пилюли, которых на Земле нет. Желающих окучить канал поставки - воз и маленькая тележка. Вот и интересуются.
   - А как узнали?
   - Не знаю, как сейчас, не интересовался, а в девяностые в русских спецслужбах сквозняк был, как на чердаке с разбитыми окнами, - командор брезгливо поджал губы, демонстрируя свое отношение к этому явлению. - Любая новая информация становилась известна кураторам из ЦРУ и АНБ в течении двенадцати часов. И то, временной люфт образовывался из-за того, чтобы не потревожить хозяев во время сна. А так бы - в ту же секунду. Короче, кто-то из окружения нашего генерала - он тогда еще подполковником был, пронюхал и стуканул. Оттуда и пошло.
   - Вербовать пытались?
   - А как же, минхерц! А как же! - ухмыльнулся командор. - Как же без этого... И ваши, и ихние. Но, отстали.
   - Просто так отстали? - не поверил старший помощник.
   - Ну-у... Не просто так, конечно. Помнишь, как у Высоцкого: "Сосед маленочка прислал. Он от щедрот меня позвал. Ну, я, понятно, отказал. А он - сначала". Так вот, процесс описан с точностью до десятого знака после запятой.
   - И все-таки, - не отставал от Шэфа теперь уже Денис. - Несколько раз тебя вербанули, ты отказался, и тебя оставили в покое. Не верю!
   - И правильно делаешь, - хмыкнул командор. - Конечно же не оставили. Когда окончательно дошло, что работать на дядю я не буду, попытались ликвидировать.
   Верховный главнокомандующий замолчал, видимо посчитав тему исчерпанной, но не тут-то было.
   - А ты!? - не отставал Денис. Командор медленно оглядел приставучего старшего помощника, как бы решая - сразу его послать, или повременить, и прядя к решению, что повременить, вздохнул и нехотя продолжил:
   - А я занялся вдумчивой ликвидацией ликвидаторов.
   - Вдумчивой - это как?
   - Вдумчивой - это всю цепочку, снизу доверху.
   - Получилось?
   - Получилось.
   - А кто был на самом верху?
   - Руководитель группы эй АНБ.
   Старший помощник уважительно присвистнул:
   - У нашей организации длинные руки!
   - А то, - самодовольно улыбнулся любимый руководитель.
   - Трудно было?
   - Имея шкиру и "тельник", а главное - умея прыгать - нет. - Командор на секунду задумался, и изменил оценку: - Точнее говоря - задача была сложная, но решаемая. Так будет правильно.
   ... бли-и-и-н... кровь из носу... надо научиться прыгать...
   ... хоть тушкой... хоть чучелом... но по любому надо...
   - А вообще, цепочка была большая?
   Шэф нахмурился и наморщил лоб, пытаясь вспомнить:
   - Ну-у... чтобы не соврать, то с точностью до короля, примерно так: уголовники исполнители, их куратор из милиции, начальник милицейского куратора, куратор милицейского начальника из ФСБ, начальник эфэсбэшного куратора, резидент ЦРУ, завербовавший эфэсбэшного начальника, начальник резидента ЦРУ, сидящий в Лэнгли, куратор цээрушного начальника из АНБ, начальник аэнбэшного куратора - заказчик, оба аэнбэшника из форта Джордж-Мид, штат Мэриленд.
   - Однако, широкая география... - уважительно протянул Денис. - И что, больше попыток не было?
   - Ты знаешь - нет. Тебя это удивляет?
   Старший помощник задумался и ответил только спустя некоторое время:
   - Ты знаешь - не удивляет.
   - Обоснуй.
   Теперь Денис задумался на гораздо больший срок - формулировал обоснование. Но, через пару минут заговорил:
   - У американцев существует такое понятие - разведсообщество. А я полагаю, что оно не ограничивается рамками одной страны и информация о такой показательной акции, какую провел ты, стала известна всем... - он замялся, подыскивая формулировку, - скажем так - заинтересованным лицам. - Командор поощрительно кивнул, показывая, что старший помощник движется правильным курсом. - И потенциальные заказчики выяснили для себя, что они не менее уязвимы, чем исполнители на самом нижнем уровне, - Шэф покивал с поощрительной улыбкой. - А кому охота свою голову подставлять? Никому! Ферштейн?
   - Ферштейн, - согласился командор. - Только ты особо не расслабляйся, - его лицо приобрело жесткое выражение. - Захотят убить - убьют. Наплюют на сопутствующие потери и убьют. В особенности - тебя. - Он немного помолчал и добавил: - Да и меня тоже. При особом желании. Ракетой, корректируемой бомбой, миной, беспилотники опять же... Найдут чем, при желании. Просто пока особого желания нет - пилюли всем нужны. Так что, не дрейфь студент, поживем пока.
   - Пока не появится альтернативный канал поставки, - хмуро уточнил Денис.
   - Знатоки раскусили вопрос, - ухмыльнулся Шэф. - Ладно. Ты, как хочешь, а я спать пошел.

*****

   Наличие нанороботов в телах компаньонов не только укрепляло их и так не очень слабые организмы, не только дарило фантастически быструю регенерацию и устойчивость к разного рода болячкам, но и позволяло восстанавливаться гораздо быстрее, чем обычным непроапгрейденными людям. Вследствие таких замечательных физиологических особенностей, проснулись они рано, совершенно отдохнувшими, после чего быстро привели себя в порядок, скромно, без разносолов, по походному - в стиле принца Флоризеля, позавтракали и растерялись.
   А растерялись они от того, что впервые за много дней им не нужно было что-то преодолевать, от кого-то бежать, кого-то догонять, с кем-то сражаться и куда-то стремиться. Промежуточная цель - Земля, где используя методы нетрадиционной медицины, будет восстанавливать свои надтелесные оболочки старший помощник, достигнута, а отправиться сей же момент на свою историческую родину с аналогичной целью, командор не может, пока не убедится, что Денису созданы все необходимые условия, чтобы он, после завершения курса лечения, мог встретить любимого руководителя целым и невредимым.
   И как бы ни показалось это странным, такое состояние таило в себе определенную опасность. Вот такой вот парадокс - переход от полной опасности жизни к ее спокойному варианту небезопасен. Тыловой синдром - на фронте люди не болеют, а стоит им оказаться в тылу, как вылазят всевозможные хвори и те, кто уцелел под огнем противника, уходит в мир иной от "мирных" болезней.
   Конечно, настоящее безделье в полном смысле этого слова, старшему помощнику не грозило. Он должен был не менее четырех часов в день - это была нижняя планка, а верхнюю никто не ограничивал - хоть круглые сутки, если есть желание, совершенствовать свое боевое мастерство. Все условия для этого имели место быть - через дорогу Лосиный Остров - бегай, прыгай, подтягивайся, отжимайся, растягивайся, прокатывай каты, круши пни и валуны, метай камни, палки, ножи и сюрикены. Раздобудешь патроны - стреляй из трофейного оружия, сколько влезет - шутка. Насчет последнего на общем собрании большинством голосов: два "за", ноль "против" и ноль "воздержался", было принято решение стволы никак не светить, а если, не дай Бог понадобятся, то можно с большой долей вероятности предположить, что дальнобойщик не промахнется.
   Но, все эти тренировки являлись фоном, рутиной, которая никак не загружает работой главный орган бойца - его мозг. А работает в полную силу этот орган только тогда, когда постигает что-то новое, доселе неизвестное. Повторение, которое мать учения, сильно мозг не напрягает. И это было проблемой, которая, к счастью, была временно отодвинута на некоторое время. А отодвинул ее звонок Леонида Ивановича. Генерал сообщил, что нашел несколько подходящих вариантов, машина за компаньонами уже отправлена, должна вот-вот подъехать, когда прибудет - снизу позвонят. Шэф сдержанно поблагодарил и отключился.
   - Дрессируешь, - ухмыльнулся старший помощник.
   - Не дрессирую, а держу в тонусе, - равнодушно пожал плечами верховный главнокомандующий. - Странно, что ты не видишь разницы. Вроде бы должен. Хотя... - мудрый руководитель безнадежно махнул рукой. Чем-то эта мимолетная пикировка напомнила ситуацию, когда подросший щенок, или котенок атакует мать, а та небрежным движением лапы опрокидывает малолетнего нахала.
   Пока Денис раздумывал, чтобы этакое сказать Шэфу, чтобы победа осталась за ним, или хотя бы свести поединок вничью, раздался телефонный звонок - карета подана. Не соврал Леонид Иванович - должна была вот-вот подъехать и действительно подъехала. Ну, карета, это так - для красного словца, а на самом деле подержанный "мерин" с соответствующим номером - никаких "АМР", "ЕКХ" и прочих блатняков - все чинно и благопристойно. И водитель соответствующий - такой же подержанный, единственной яркой чертой которого было отсутствие любых ярких черт. Идеальный сотрудник "наружки" - взгляд соскользнул - образ из памяти исчез.
   - Олег, - представился "неприметный", когда компаньоны устроились и машина тронулась. Денис открыл было рот, чтобы представиться в ответ, но шофер его опередил, объявив, что знает как зовут пассажиров. С другой стороны, забавно было бы предположить, что не знает.
   Первым на суд взыскательной публики был представлен новенький джип "Рубикон". Ну, что тут скажешь... у классиков есть крылатое выражение: "знойная женщина - мечта поэта". Если перефразировать это высказывание касательно данного случая, то будет примерно так: брутальный внедорожник - мечта мачо. Оставить равнодушным любого представителя сильной половины человечества, начиная с младенческого возраста, когда мальчишки впервые начинают играть в машинки и заканчивая дряхлыми, беззубыми стариками - ветеранами гонок на инвалидных колясках, данный представить автопрома потенциального противника не мог. Красный лакированный красавец был хорош до невозможности... и именно поэтому не годился.
   На все том же общем собрании, где голосовался вопрос о патронах, опять же подавляющем большинством голосов было решено, что автомобиль Дениса должен быть сколь хорош, столь и неприметен (по возможности), ибо черт его знает, куда занесет судьба старшего помощника в поисках мест силы. А на необъятных просторах нашей Родины встречаются такие уголки, где человека на вазовской десятке принимают за олигарха, со всеми вытекающими отсюда последствиями. Гусей лучше не дразнить - целее будешь.
   Памятуя о том, что уничижение - сиречь гордость, варианты с УАЗ-ми, во всех их ипостасях, начиная с козлов обыкновенных и заканчивая "Хантерами" и "Патриотами", а также продукция из Тольятти априори не рассматривались в качестве транспортного средства для старшего помощника. И, кстати говоря, совсем не потому, что эти внедорожники плохи. Как говорится - отнюдь. Они очень даже хороши, а самое главное - ремонтопригодны, а особенно в тех местностях, где до ближайшего автосервиса, как до Луны. В этих безсервисных локациях обычный "уазик", без наворотов, умелый человек может починить с помощью киянки, кувалды, лейкопластыря и такой-то матери. Просто, все дело в том, что Денис умелым человеком (лат. Homo habilis), по крайней мере в отношении ремонта автомобилей, не был ни в коей мере. Кое-что в других областях человеческой деятельности он умел, и неплохо, а вот в этой - нет.
   И все же, как ни крути, а "Рубикон" был хорош до чрезвычайности. Хорош до такой степени, что Денис готов был плюнуть на принятые решения, конспирацию, толерантность, феминизм и права человека. Он начал сверлить Шэфа взглядом, но многого этим не добился, а если называть вещи своими именами, то - ничего. Компаньоны обменялись взглядами, на немую мольбу старшего помощника, застывшую в его глазах, верховный главнокомандующий лишь безжалостно покачал головой и обратился к "неприметному":
   - Огласите весь список, пожалуйста.
   Лицо Олега осветила мимолетная улыбка и в этот миг стало понятно, что он не неприметный, а очень даже симпатичный человек.
   - Мясокомбинат на сегодня заявок не прислал, - хмыкнул он. Правда уже в следующее мгновение улыбка угасла и он вновь превратился в "неприметного". Ну, что тут скажешь - профессионал!
   Вторым городу и миру, в лице компаньонов, был представлен болотно-зеленый "Land Rover Defender" больше похожий на бронетранспортер, чем на гражданский автомобиль. Ни Шэфу, ни Денису он не понравился. Шэфу потому что слишком приметный, а Денису потому что слишком громоздкий - он побоялся, что не сможет с ним управиться в городских узкостях. В полях, лесах и говнах - другое дело, а в городе - нет.
   После просмотра двух этих аппаратов, компаньоны, как потом выяснилось, одновременно и не сговариваясь, пришли к выводу, что Леонид Иванович денег не жалеет, потому что пепелацы были не из дешевых. Ну, что тут можно сказать - мысли сходятся не только у дураков. Хотя... достоверных доказательств этому, принимаемым научным сообществом, нет.
   В следующем салоне им были продемонстрированы "Джимни". Сначала не последний, смахивающий угловатостью форм на детеныша "Гелендвагена", а предпоследний - более округлый - третьего поколения. Четвертым, по случайному, а может и неслучайному совпадению, был показан "Джимни" уже последнего, четвертого поколения, который маленький "Гелендваген". Ну, что тут можно сказать - и та, и другая модель компаньонам понравились, особенно округлый "Джимник", могли бы на нем и остановиться, но решили посмотреть всё, что подыскал Леонид Иванович, а то нехорошо может получиться - человек старался, а им лень даже досмотреть. Да и Олег внес свою лепту в сомнения, сказал, что машинка, конечно хорошая - и по городу и по плохой дороге, но, по его частному мнению, для настоящего бездорожья мощи у нее не хватает.
   Потом было много чего и ситуация стала напоминать аналогичную с покупкой обуви - полки магазинов ломятся от предложений на любой вкус, сами магазины на каждом шагу - покупай не хочу, а того, чтобы сразу легло на душу - вот они! - шузы моей мечты, нет. Приходится себя уговаривать, что мол эти - в самый раз - и цвет, и качество, и удобные, и бренд, и т.д. и т.п. Уговоришь, купишь, наденешь, походишь - не то. Жалеешь, что купил. Так что ошибиться с выбором автомобиля было нельзя. Кроме вышеупомянутых "Джимников", компаньонам глянулись разве что еще "Toyota FJ" и "Nissan Patrol ", но все это как-то неконкретно. Не было ощущения - это моя машина.
   Но, кто ищет, тот всегда найдет (особенно это относится к поискам приключений на собственную задницу). Искомый автомобиль нашелся. Правда не в салоне, а в каком-то замызганном гараже, который был последним в списке адресов, намеченным генералом для посещения. Как только Денис увидел машину, то сразу понял - это она!
   Старший помощник бросил взгляд на верховного главнокомандующего и по ответному взгляду стало ясно, что Шэф одобряет выбор. Среди полностью разобранных и полуразобранных автомобилей, стеллажей с запчастями и прочими специальными предметами стоял трехдверный, трехлитровый "Паджеро" с расширенными арками на огромных колесах. Картину дополняли мощная светодиодная "люстра" на крыше, стальной бампер, лебедка и кенгурятники спереди и сзади. По сравнению с остальными просмотренными автомобилями он выглядел, как ветеран "VI Железного легиона" среди новобранцев. И еще, несмотря на то, что машина даже на взгляд был не новая, а основательно подержанная, в ее плотной ауре не было ни малейшего изъяна.
   - А кенгурятники вроде, как запретили? - обратился Шэф к Олегу. Тот ответил абсолютно серьезно, лишь в глазах промелькнула мимолетная ухмылка:
   - Будут такие номера, что никакой гибэдэдэшник не остановит, а если остановит, то в техпаспорте будет написано, что все родное, с завода - и лебедка, и кенгурятники - экспедиционный экземпляр.
   ... а на крайний случай - звонок другу...
   - Откуда вообще такой аппарат взялся? - полюбопытствовал Денис. - Будто по заказу.
   - Нашему, - уточнил Шэф.
   - Люди привезли, - встрял в разговор подошедший мужчина лет сорока пяти, по внешнему виду типичный Кулибин. Такие люди чрезвычайно редки, они рождаются с маленьким гаечным ключом в правой руке и отверткой в левой. Им-то что, а рожениц приходится кесарить. - Заплатили аванс, чтобы мы полностью перебрали и оттюнинговали аппарат - к ралли готовились по пересеченной местности. - Он вздохнул. - А потом у них что-то пошло не так, главный позвонил, чтобы мы машинку продали и оттуда сделали расчет. Мы три месяца подождали, мало ли что... - продашь, а потом с нас спросят - где машина!? - Он снова вздохнул. - Но, больше ждать не можем - деньги нужны. Вот и выставили на продажу.
   - Берем? - обратился Олег к Шэфу. Денису это не сильно понравилось - автомобиль-то, как ни крути, предназначался ему - его, вроде бы и надо спрашивать, но фэсэошник - стреляный воробей и хорошо чувствовал, кто в доме хозяин. Командор взглянул на старшего помощника и они одновременно кивнули. Олег вытащил телефон, отошел в сторонку и быстро с кем-то переговорил, после чего обратился к хозяину мастерской:
   - Сейчас подъедут, заплатят и заберут машину.
   - Так это... - забеспокоился "Кулибин". - Мы ж о цене... - Олег только рукой махнул:
   - Не обидят. - После чего повернулся к Денису: - Завтра с утра машина с инструктором, а инструктор - это я, будет у вашего дома. Когда прикажете подавать?
   "Ишь ты, прикалывается, сук-кин сын! - беззлобно подумал старший помощник. - Когда прикажете! - мысленно хмыкнул он. - А действительно когда лучше?"
   "Чем раньше - тем лучше", - высказал поразительно мудрую мысль внутренний голос.
   "Чтобы я, блин, делал без твоих советов?"
   "Пропал!" - заявил голос на полном серьезе. Ну, что тут можно сказать? - нахал.
   Денис задумался. На сон ему теперь хватало часов пять, от силы шесть. Если прижмет, то и четырех хватит, но хотелось быть бодрым и свежим. Учеба сложнее работы - работать можно и полусонным, а вот учиться - нет - в голове ничего не остается, поэтому, с учетом того, что лечь он предполагал часиков в двенадцать, то на все про все: сон, подъем, приведение себя в порядок и завтрак должно было уйти не более семи часов. Как говорится: хватит за глаза и за уши.
   - В семь не рано?
   - В самый раз, - меланхолично согласился Олег. Закрыв вопрос со старшим помощником, он повернулся к командору: - Я в вашем распоряжении, - доложил фэсэошник Шэфу.
   - Если не затруднит, отвезите нас в салон с большим выбором ноутбуков, - попросил Денис, прежде, чем командор успел что-либо сказать. Шэф же только пожал плечами - в салон, так в салон, нам татарам все равно.
   В салоне карточка Дениса похудела на сто пятьдесят тысяч - кутить, так кутить! Они с Шэфом вполне справедливо считали, что не настолько богаты, чтобы покупать дешевые вещи. Аппарат выбрали замечательный - самый производительный процессор, последняя материнка, громадное ОЗУ, мощнейшая видеокарта, SSD память, поддержка последнего поколения мобильной связи, разрешение экрана такое, что можно разглядеть прыщик на заднице порнозвезды и т.д. и т.п. Весил ноут всего лишь полтора килограмма, а батарея была такая, что на сайте производителя обещали восемь часов работы в режиме максимального энергопотребления! Значит, часа на четыре можно было смело рассчитывать, что было уже хорошо. Ну, и наконец, алюминиевый корпус - пустячок-с, а приятно. После этого направились в салон связи, прикупили пакет мобильного безлимитного интернета и Олег отвез их домой.
  -- Глава
   Остаток дня и вечер прошли совершенно не так, как представлялось изначально старшему помощнику. Он думал, что они перекусят, точнее - плотно пообедают, он отдохнет полчасика и вперед - на мины, на бескрайние просторы Лосиного Острова, где он будет отрабатывать свою карму... тьфу ты - это из другой оперы. Будет отрабатывать комплекс упражнений борьбы за живучесть. Денис когда-то давно прочитал, что живучесть - это способность корабля продолжать бой, имея повреждения в различных жизненных частях. Термин ему очень понравился и он пришел к выводу, что все его тренировки являются именно, что подготовкой к борьбе за живучесть, только не корабля, а его самого.
   Однако, Дэн предполагает, а Шэф располагает. На вопрос старшего помощника: - Что будем готовить? - верховный главнокомандующий только молча покачал головой, вытащил откуда-то из недр своего рюкзака пластиковую карту и протянул Денису.
   "Ага! Деньжат решил подбросить, старый скряга, - с удовлетворением констатировал старший помощник. - Совесть замучила!"
   "Как ты можешь ТАК о любимом руководителе!?! - возмутился внутренний голос. - Он столько для тебя сделал!"
   "А нефиг любимого помощника на голодный паек сажать! Сам, небось, как в сыр в масле будет кататься! А я - сиди тут, понимаешь, и копейки считай!"
   Вид карта имела весьма импозантный, никакой серости и безликости, свойственной социальным картам пенсионеров и прочих бюджетников, не было и в помине. На строгом черном фоне, слегка оживленном серыми диагональными полосками, располагалась картина, достойная кисти Рафаэля, Тициана, или, на худой конец - Рубенса. Сюжет классический, но исполнение - пальчики оближешь! В центре карты располагался базовый сюжет древнеиндусской космогонии: коричневая черепаха, на ней три белых слона, на слонах голубая полусфера Земли.
   Обрамлял это великолепие золотой лавровый венок, особенно выгодно смотрящийся на черном фоне. Сверху венок имел разрыв, в котором размещалась то ли богатая шапка, то ли тиара, то ли корона с небольшим крестиком. Шапка, которая корона - золотая, а крестик - серебряный. Снизу, под венком, шла серебристая надпись: "V.I.P. PLATINUM".
   Из этой надписи старшему помощнику стало ясно, что все элементы карты, которые он считал серебряными были на самом деле платиновыми! А это сильно меняло дело! Платина - это вам не серебро! Платина - это ого-го-го! Завершал картину серебряный... пардон - платиновый череп, расположенный слева от венка и надпись справа от него: "АХА".
   "Что еще за АХА, на хрен? - удивился Денис. - И где название банка, где шестнадцатизначный номер карты, где дата окончания срока годности, где имя владельца, наконец? Где все это!?! - он перевернул карту, код CVV также отсутствовал, зато рисунок был идентичным тому, что был на лицевой стороне - так что единственным отличием обратной стороны от лицевой было наличие на ней магнитной полосы. - Похоже, Шэф мне подкинул скидочную карту в Ашан, или еще куда..." - сделал грустный вывод старший помощник.
   "Черепаха!" - неожиданно взял слово внутренний голос.
   "Что - черепаха?" - не понял Денис.
   "Слева "череп", справа "АХА", вместе - черепаха!"
   "Шарада, блин! - разозлился старший помощник. - Вместо банковской карты!"
   "Ребус" - поправил его голос.
   "Одно дерьмо!"
   - Чё за хрень? - угрюмо поинтересовался Денис у Шэфа.
   - Моя гарантия, что ты без меня не умрешь с голоду, - усмехнулся командор. - А ты, что подумал?
   - Что скидочная в Ашан, - не стал скрывать своих темных подозрений старший помощник.
   - Почти угадал. Тут есть клуб "Черепаха", его владелец был мне сильно обязан, денег я у него брать не стал, тогда он подарил мне эту карту. Я ею никогда не пользовался - не было нужды, а по ней можно бесплатно столоваться в "Черепахе" и пользоваться нумерами, - Шэф ухмыльнулся. - Ты у нас знатный ходок, вот и будешь туда девушек водить.
   - Поехали в нумера, - хмыкнул Денис, - инициализировать карту.
   - Поехали, - согласился командор. - Только сперва небольшой инструктаж. Дело в том, что владелец, в основном, живет на Кипре, в Москве бывает наездами, дела в "Черепахе" его особо не интересуют - у него много бизнесов гораздо больших, а заправляет всем в "Черепахе" его дальний родственник. По-правде говоря, родственник этот - первостатейная сволочь. - Командор даже покачал головой, как бы изумляясь, что на свете существуют такие нехорошие люди - как их только земля носит? - Меня он знает с плохой стороны, - Шэф хищно усмехнулся, - и боится. Надо, чтобы аналогичные чувства он испытывал и к тебе. Да и с деньгами у тебя не очень, поэтому сделаем так...

*****

   "Черепаха" располагалась в старинном здании заводоуправления ткацкой фабрики. Суперсовременный стеклянный портик в стиле хай-тек, с его сияющими колоннами и кровлей, как ни странно, великолепно сочетался с красными кирпичами с клеймами заводов: "В. Я.", "Н. Я.", "ТУМ", "А.Гусарев." и иже с ними, от которых веяло древностью, купеческой Москвой и уютными двориками с яблочными садами. Завершал картину огромный неоновый герб "Черепахи", исполненный нисколько не хуже, чем его маленькая копия на "скидочной карте", как обозвал Денис платиновую карту.
   Еще дома Шэф с Денисом нацепили биомаски, хотя на этот раз никто свое обличие не менял. Пока. Визуально компаньоны сохранили свою истинную - молодую внешность. Правда, про командора трудно было сказать, какой облик для него является подлинным. Ношение биомасок было необходимо для того, чтобы на видеозаписях и фотографиях, с участием компаньонов, сделанных, как с помощью современных электронных, так и старинных пленочных аппаратов, вместо их лиц были видны мутные белесые пятна. Все то же самое относилось и к любым другим системам видеонаблюдения - идентифицировать компаньонов с надетыми биомасками было невозможно. Никакой суд не принял бы такие видеоматериалы в качестве доказательства. Впрочем... Басманный, Печерский и Европейский суд по правам человека могли бы и принять.
   В принципе, особой надобности в подобной конспирации, с засвечиванием лиц, не было, но береженого Бог бережет. Как высказался Шэф по этому поводу на инструктаже: - Кашу маслом не испортишь. Конечно, можно было задействовать шкиры, тем более, что никаких проблем с подзарядкой батарей теперь нет - воткнул провод в розетку и все дела. Так что шкирой можно пользоваться направо и налево, без стеснения и опасения, что настанет момент, когда без нее не обойтись, а она разряжена в эпизодах, когда можно было перебиться и без нее.
   Но, видимо, стремление к экономии ресурса своего главного оружия сидело у компаньонов уже где-то в подкорке, на уровне условных рефлексов, поэтому единогласно было решено воспользоваться биомасками. Тем более, что после пары минут маски уже не ощущались, кушать, слушать, смотреть и целоваться не мешали, так почему бы и не использовать?
   Горящий транспарант на фронтоне портика сообщал бегущей строкой: "Закрытое мероприятие. Вход только по членским картам. Просьба проявить понимание". Видимо этим ограничением и объяснялось наличие приличного размера толпы, жаждущей попасть внутрь, но не имеющей таковой возможности и кучкующейся неподалеку от входа. Толпа, в основном, состояла из небедной молодежи (если судить по одежде) и немногочисленных людей среднего возраста. Вся эта людская масса оживленно общалась, размахивала руками, смеялась и явно на что-то надеялась, хотя, судя по всему, никто из участников этой тусовки не был счастливым обладателем вожделенной карты.
   Компаньоны, как люди опытные, можно сказать - собаку съевшие на всяческих спецоперациях (правда это относилось в основном к командору, но и старший помощник успел немного понюхать пороху), не стали переть напролом, размахивая своей вип картой, а решили для начала осмотреться, потусоваться, послушать разговоры и понять откуда ветер дует.
   Через несколько минут стало понятно, что в обычные дни вход в "Черепаху" свободный - естественно для тех, кто проходит фейсконтроль, а с этим здесь строго - клуб престижный, дорогой и солидный, а сегодня здесь будет выступать какой-то модный бард, отсюда и ажиотаж, и закрытое мероприятие.
   Затем они несколько минут понаблюдали за процессом форсирования КПП и установили интересный факт: некоторые резиденты клуба могли провести с собой нескольких человек, последовательно прикладывая к сканеру свою карту, а другие - только себя любимого. У тех, кто осуществлял "групповую проводку", охрана проверяла карту еще и визуально, у "одиночников" - нет.
   Один из таких "одиночников" попробовал смухлевать и был немедленно разоблачен - его подружка прошла, а когда он второй раз приложил карту, турникет закрылся, на индикаторе зажегся красный свет вместо зеленого и раздался резкий звуковой сигнал. Парень махнул девушке рукой, чтобы она проходила дальше, но та не захотела бросить любимого - она окинула охранников надменным взглядом и гордо вскинув голову, подиумной походкой от бедра, покинула территорию "Черепахи". Ну что ж, информация необходимая и достаточная для форсирования первого рубежа обороны условного противника была собрана, пришла пора приступать к делу.
   Электронная начинка карты сработала безупречно, пропустив компаньонов через турникет, а вот дальше начались проблемы. Правда, надо честно признать, что были эти проблемы в достаточной мере искусственными, и созданными самими компаньонами. Но, ничего не поделаешь - именно таким был план Шэфа, а приказы руководства не обсуждаются.
   Вахту на входе несли два двухметровых жлоба, с лицами профессиональных палачей, вызывавших у посетителей одно желание - чтобы стражники обращали на них как можно меньше внимания, а в идеале - никакого. Охранники привыкли, что обладатели золотых и серебряных карт, тут же протягивают им свои резидентские атрибуты для проведения визуальной аутентификации, стоит только потянуть руку, поэтому вопрос: - Чё надо? - заданный предельно наглым тоном привел их в некоторое, скажем так - замешательство.
   - Надо проверить карту, - через пару секунд нашелся один из них, видимо наиболее сообразительный.
   - А чё ее проверять? - нахально ухмыльнулся один из братьев - то, что это парочка - родственники, было видно невооруженным взглядом. - Турникет пропустил. Какие, блин, проблемы!? - Посетитель вел себя так нагло и вызывающе, что у привратников даже промелькнули опасения, не является ли он депутатом Государственной Думы, вором в законе, или прокурором. Но, при внимательном взгляде и наличии хотя бы начатков логического мышления все эти сомнения разбивались о его чрезвычайно юный возраст. А вот сыном, или племянником, кого либо из подобной категории лиц, посетитель вполне мог быть.
   - Положено, - угрюмо произнес второй жлоб. Он только что успешно справился с разрывом шаблона и смог вновь приступить к работе. Совершил, если можно так выразиться, камбэк.
   - Ну, гляди, если положено. - Слово "положено" Денис произнес так издевательски, что толстокожих жлобов, нисколько не склонных к рефлексии и самокопанию, аж передернуло. Давненько с ними никто так не разговаривал, а если хорошенько покопаться в памяти, то - никогда.
   С видом будто оказывает им величайшее одолжение, старший помощник, вытащил из кармана карту и продемонстрировал ее охранникам. Когда один из них попытался ее взять, Денис резко отдернул руку.
   - Убери клешни! - приказал он. - Хочешь смотреть - смотри. Руками не трогать. Дезинфицируй потом после тебя, - старший помощник брезгливо оттопырил губу.
   - Я вынужден связаться с руководством, - недобро глядя на компаньонов, сообщил один из охранников.
   - Да хоть с президентом Соединенных Штатов, - ласково улыбнулся Шэф. - Вы пока связывайтесь, а мы пошли.
   - Стоять! - приказали жлобы, заступая путь компаньонам.
   То, что произошло мгновением позже долго преследовало охранников в ночных кошмарах. Глаза "братьев" налились какой-то неестественной, нечеловеческой чернотой, зрачки исчезли, а из глазниц выглянула извечная, первозданная ТЬМА, та самая тьма над бездною, которая была, пока Бог не сказал: "Да будет Свет", тьма, затягивающая, будто омут. Жлобов обуял сверхъестественный ужас, какового они никогда не испытывали в своей жизни, волосы по всему телу встали дыбом - это еще хорошо, что на голове у них был короткий ежик, так что никто из многочисленных свидетелей этой безобразной сцены ничего не заметил, а удержать сфинктеры ануса в сжатом состоянии им помогло только колоссальное волевое усилие и долгие годы тренировок.
   - Прочь с дороги, - не сказал, а прошипел владелец карты. В этот момент в его бездонных черных глазах на мгновение мелькнул желтый вертикальный зрачок, а сами глаза полыхнули красным. Охрану будто ветром смыло и компаньоны неторопливо, с чувством собственного достоинства, прошествовали внутрь заведения.
   - Ну, я не знаю, что еще нужно было сделать, чтобы привлечь к себе побольше внимания, - хмыкнул Денис, когда они подошли к лестнице, ведущей на второй этаж, где располагался ресторан.
   - Да вроде все правильно сделали, - меланхолично кивнул Шэф. - Ждем ответный ход.

*****

   Как только страшные гости - чтоб им пусто было! - таким "гостям", скрылись из виду, давящее поле ужаса исчезло и охранники "отмерли".
   - Надо Вахтанга предупредить, - с определенной долей вопросительной интонации в голосе произнес один из жлобов. Из-за этой интонации было не очень понятно, что конкретно он имел в виду, то ли утверждал, что надо предупредить Вахтанга, то ли сомневался - стоит ли это делать.
   - Думаешь стоит? - Второй охранник тоже определенного мнения по этому поводу не имел. Жлобы задумались.
   Это нисколько не мешало им контролировать процесс прохождения турникета. Инцидент с "черноглазыми братьями" был настолько быстротечен, что публика ничего не заметила и вела себя как обычно - предельно сдержано и корректно. Авторитет охраны подорван не был. И это радовало.
   Зато не радовало другое - необходимость беспокоить начальника охраны "Черепахи" Вахтанга Перадзе. Контактировать с ним охранники хотели примерно так же, как посетители с ними. Вахтанг, если можно так выразиться - излучал ЗЛО. Конечно не так, как эта парочка - охранники поежились, но тоже мама не горюй.
   Внешне начальник охраны был "настоящий полковник" - пятидесятилетний, с гривой черных волос с проседью, стройный, подтянутый, с орлиным взором, на баб от сорока, да чего греха таить - и помоложе, производил роковое впечатление - текли, как мартовские кошки. Да что там говорить - орел! Вот только, когда он входил в комнаты с персоналом, людям сразу становилось трудно дышать - давил. С подчиненными не церемонился - за малейшее упущение выгонял за ворота с волчьим билетом. Его боялись даже больше, чем самого управляющего "Черепахой" Луарсаба Габуния, хотя и тот был сволочь еще та.
   Поэтому, охранникам надо было решать вопрос и решать быстро. Если "черноглазые" набедокурят, то первый спрос будет с них - почему пропустили? А если все будет тихо, а они поднимут волну, то опять же - отвечать им, но уже за паникерские настроения. Вахтанг найдет за что срезать премию.
   Подумав, решили пойти на компромисс - про странности клиентов... конечно если то, что они видели можно назвать странностями, а не как либо иначе, молчать как рыбы об лед, а донести только, что в клуб прошли два посетителя со необычной платиновой картой, без фотографии и номера, таковых карт они до сих пор в глаза не видывали. Задержать не решились, потому что ВИП! Обмозговав и обкатав текст доклада, охранники переглянулись и сдержанно улыбнулись друг другу - похоже выход был найден - и овцы сыты, и волки целы... или наоборот? Впрочем - один хрен. Сказано - сделано! Один из жлобов потянулся к гарнитуре и отбарабанил подготовленный текст. После небольшой паузы, Вахтанг сказал: - Смотрите у меня там! - и отключился. Грозовая туча, собравшаяся было над головами охранников, развеялась.
   Информация привратников начальника охраны насторожила. Несколько лет тому назад младшую дочку Давида - владельца "Черепахи" и много чего еще, похитили. Условия бандитов были простые: Давид переписывает весь свой бизнес на кого укажут и тогда девушка возвращается к отцу живой и здоровой. Срок на раздумья - одни сутки. Если за это время он не примет правильное решение, то Маринэ будут возвращать по частям, пока он не согласится.
   Давид знал этих людей и знал, что они не шутят. А они знали, что у него нет никаких шансов в борьбе с ними. Против его многочисленной службы безопасности они могли выставить еще более многочисленный отряд своих бойцов, против его связей в правоохранительных структурах у них имелись связи в более высоких эшелонах этих структур, а против Вахтанга у них имелись три не менее сильных "специалиста". Никакой альтернативы не существовало и Давид был готов отдать весь свой бизнес, чтобы спасти дочь, но никаких гарантий, что она вернется живой у него не было, точнее говоря - он был уверен, что Маринэ убьют.
   Живая она представляла опасность для похитителей. У Давида были влиятельные друзья на Западе, в Израиле и в государствах Персидского залива. Если он сможет вывезти Маринэ заграницу, то организовать широкую компанию по возвращению своих активов и дискредитации киднепперов и их высоких покровителей не составит никого труда. Похитители это понимали, и Давид это понимал, но сидеть и ничего не делать, дожидаясь пока убьют дочь, он тоже не мог.
   Давид стал готовиться к передаче активов и вот тогда рядом с ним появился какой-то человек, который решил проблему. Всех подробностей Вахтанг не знал, но он умел слушать, а из услышанного делать выводы. И какой бы фантастической не выглядела картина произошедшего, которую он сложил из мозаики слухов и фактов, но получалось, что этот человек (Вахтанг видел его мельком издалека - обычный старик) сумел пробраться в загородный особняк, охраняемый сводным отрядом бандитов и участвующих в деле силовиков, вырезать всех обитателей виллы, а затем, в ту же ночь исхитрился добраться до всех "руководителей проекта" и тоже пустил их под нож. И это с учетом того, что руководители были в разных городах!
   Вахтанг сам не поверил своим выводам, но другого объяснения у него не было, если не рассматривать совсем уж невероятную гипотезу, что Давид сумел организовать и скоординировать операцию с одновременной атакой на особняк с похитителями и тщательно охраняемые квартиры, дома и служебные кабинеты их покровителей, отстоящие друг от друга на сотни и даже тысячи километров. И все это за один день, а точнее говоря - за одну ночь!
   Никто не спорит - Давид хороший организатор, иначе не сумел бы построить свой огромный и разноплановый бизнес, у него есть друзья и дочерние структуры в нужных городах, но устроить такую "войсковую операцию", которая потребовалась для освобождения дочери и окончательного решения проблемы, он бы не смог. Да и никто бы не смог. Хотя... если бы в распоряжении Давида был спецназ ГРУ, или "морские котики" и вертолетный полк, то версию можно было бы принять к рассмотрению, хотя и с огромной натяжкой, но без всего этого - безоговорочно нет. Так что оставался "старик", как бы фантастически это не звучало, и из двух невероятных гипотез Вахтанг выбрал эту версию.
   Дополнительным доводом в пользу варианта со стариком служило то обстоятельство, что подобное деяние невозможно только для обычного человека, а для джиннов, ифритов и других подобных сущностей - ничего особенного. Кем был "старик" на самом деле Вахтанг определить не сумел - видел его очень недолго и издалека, но в том, что аура у "старика" была необычная, он был уверен. Так почему бы и нет?
   Почему он сейчас вспомнил всю эту историю? А потому, что слышал как-то раз обрывок разговора Давида с Малхазом, его старшим братом, в котором Давид рассказывал, что не смог уговорить шефа принять что-либо в знак благодарности и ему пришлось буквально встать на колени, чтобы всучить хотя бы платиновую карту, как сувенир. Слово "платиновая" и послужило сейчас ключом. Впрочем, словосочетание "платиновая карта" еще ни о чем не говорило, оно с тем же успехом могло, как относится к членской карте "Черепахи", так и нет. Да и по поводу личности шефа были определенные сомнения - мало ли кого Давид имел в виду. Усиливали неопределенность ситуации и еще нескольких моментов.
   Во-первых, Вахтанг никогда не слышал о безномерных клубных картах, все они, включая золотые и серебряные были персонифицированными: имели номер и фотографию владельца; во-вторых, он никогда не слышал, что существуют платиновые карты "Черепахи", но он допускал, что не все знает об этом мире в целом, и о платиновых картах "Черепахи", в частности.
   Вахтанг никогда не спешил, если этого не требовали обстоятельства и никогда не медлил, если обстановка требовала быстрого реагирования. Сейчас он решил не торопиться и, прежде чем принимать какое-то решение, тщательно обдумать, что именно предпринять в сложившейся ситуации.
   Первым его импульсом было направиться в серверную, которую он называл "смотровой", а называл ее так из-за того, что там помимо серверов и программиста Алика, находились мониторы службы видеонаблюдения, за которыми постоянно дежурили три балбеса. Балбесов начальник службы безопасности "Черепахи" не уважал - что это за занятие для мужчины - сидеть и пялиться в экран? А вот Алика, наоборот - уважал. Уважал за то, что тот грамотно справлялся со всеми нелегкими обязанностями "прислуги за все в сфере IT". А обязанности эти были весьма широки и начинались с написания запросов и триггеров для СУБД Oracle и заканчивались настройкой "1С:Предприятие" и вразумлением бухгалтеров по поводу магических возможностей программы Excel, и это не считая возни с железом!
   В "смотровой" Вахтанг мог бы посмотреть запись момента прохождения владельца безномерной платиновой карты через турникет, чтобы знать кого именно искать - клуб-то большой, народу много, поди разыщи того, не знаю кого! Вахтанг мог бы это сделать, но не стал. Без всякого сомнения, любой другой человек без этой картинки приступить к поискам не мог, да и для Вахтанга эта информация представляла определенный интерес. Определенный, но не ключевой - у начальника службы безопасности "Черепахи" были свои способы поиска неординарных людей, а в том, что владелец карты будет незаурядным, он не сомневался. Так что, несмотря на всю ее заманчивость, от лежащей на поверхности идеи посетить серверную, Вахтанг отказался. Решил не светить свой интерес.
   А поступил он так из-за того, что сначала интуиция тормознула, а потом начальник службы безопасности осознал, почему она это сделала. А сделала интуиция это потому, что от этого дела с безномерной платиновой картой плохо пахло. Точнее говоря - воняло. А раз так, то следует держаться от него подальше. Причем, как можно дальше. Вдобавок, надо сделать это так, чтобы не навлечь на себе подозрений в неполном служебном соответствии. Как говорится, два в одном: и в горку влезть и в кресло сесть. Ведь что получается: в "Черепахе" ЧП... ну, пусть не ЧП, а нештатная ситуация, а начальник службы безопасности самоустраняется от выполнения своих служебных обязанностей. Нехорошо...
   Луарсабу только дай повод настучать Давиду - он и без повода этим занимается с регулярностью восходов и закатов - никак не может смириться с тем, что Давид поставил их на "совместное княжение", подчеркнув, что хотя Луарсаб и управляющий, но Вахтанг не его подчиненный, а Давида. Они могут друг другу хоть глотки перегрызть (главное, чтобы не до смерти - за это взыщет!), но денежный поток от "Черепахи" должен быть непрерывным, без перебоев. За снижение интенсивности течения, или упаси Бог - остановку, спросит с обоих не разбираясь.
   И никак этот придурок Луарсаб не может успокоиться - как это он! - родственник!!! имеет равные права с каким-то пришлым. Вот и пучит его - завел какую-то свою, личную службу безопасности, хорошо, что маленькую - из двух человек. Телохранители, блин, особо приближенные. Вахтанг мысленно сплюнул - один внешне от гигантопитека неотличим, а второй - отморозок безбашенный. Ну, вот теперь и они пригодятся - не зря судьба распорядилась так, чтобы появились эти клоуны. Придурок наверняка пустит в ход свою охрану, а уж втроем-то они таких дров наломают, что только держись. Хотелось бы зафиксировать компромат, но тут загвоздка - Луарсаб имеет привычку отключать "Аргус" в кабинете, и это плохо. Однако, надежда умирает последней - вдруг забудет!
   Вахтанг верил в судьбу, верил, что если идти по жизни Своим Путем, то судьба будет благоволить, будет дарить удачу и ставить знаки предупреждающие об опасности и указывающие правильное направление. Главное их замечать и не пренебрегать - за пренебрежение она отмстит обязательно. И Вахтанг бдил, за что был регулярно вознагражден. Вот и сейчас судьба пришла к нему на выручку с помощью мобильного телефона. Главбух собирался ехать в налоговую, а с некоторых пор присутствие начальника службы безопасности стало на этом мероприятии обязательным. Все дело было в дамах бальзаковского возраста, составлявших костяк налоговой службы и пока главбух решала задачи, Вахтанг работал обаянием и эта связка давала отличный результат - налоговые издержки минимизировались.
   Начальник СБ "Черепахи" мысленно возблагодарил судьбу за помощь и тут же набрал Луарсаба. Чуйка говорила, что финансовый урон "Черепахе" не грозит, а вот Луарсаб, недалекий и гонористый, как мелкопоместный польский шляхтич, может огрести по самые не балуйся, чего Вахтанг от души ему и желал - надоели мелкие придирки и прозрачные намеки, что как только Давид передаст ему, по родственному, полную власть, то сей момент ноги Вахтанговой в "Черепахе" не будет. И хотя понятно было, что не случится такого никогда - Давид умный руководитель, а было неприятно. Раздражало. Так что устроить подлянку управляющему сам бог велел.
   Все люди, которые были в теме, знали, как Луарсаб стал управляющим "Черепахой": двоюродная сестра жены Давида слезно умолила ту помочь ленивому и безмозглому племяннику, а та - уже мужа. Все, включая Давида, знали, что Луарсаб, как работник ноль, а как человек - говно, но куда денешься, если жена пилит денно и нощно. Правильный ответ - никуда. И вот, кажется, настал момент, когда можно будет отправить обратно все дерьмо, которое вылил Луарсаб на начальника СБ "Черепахи", по обратному адресу. По крайней мере, появилась такая надежда.
   Луарсаб выслушал про платиновую карту и про налоговую, и процедил через губу, что разберется без него. Вот и ладушки. Осталось только взглянуть издалека, не привлекая внимания, на необычного гостя и можно отправляться в налоговую. Интуиция прозрачно намекнула, что пока концерт не начался, никуда, кроме как в ресторан, податься "варягу" будет некуда - не в баре же сидеть. Туда начальник службы безопасности и направился.
   Вахтанг прошел через кухню и остановился возле высокой этажерки из нержавейки, стоящей у выхода в обеденный зал. Поварята ставили на нее готовые блюда, которые потом забирали официанты. Отсюда он мог видеть всех посетителей ресторана, а его не видел никто. Начальник СБ перешел на истинное зрение и сразу увидел "возмутителей спокойствия" - их сияющие ауры выделялись на общем фоне, как светодиодные фонари среди свечей.
   Увидеть его никак не могли, Вахтанг был в этом уверен, но оба молодых человека, как по команде, повернули головы в его сторону и он поспешил отступить. "Черепаху" начальник СБ покидал в отличном настроении - его интуиция весело напевала, что Луарсаб обязательно наживет сегодня неприятности на свою толстую задницу, а интуиция редко обманывала Вахтанга.

*****

   Денис не выпендривался и заказал то, что обнаружил в меню, а именно: из холодных закусок - сациви из курицы по-тифлисски; из горячих закусок - сулугуни запеченный в шляпках шампиньонов; на первое - суп харчо (выбросила в пропасть); на второе - шашлык, а вот Шэф проявил себя с неожиданной стороны, как сноб и гурман.
   - Ниночка, - обратился он к хорошенькой официантке, имя которое прочел на бэйджике, уютно устроившемся на ее пышной груди. - А скажите пожалуйста, если я ничего этого не хочу, - он с пренебрежительной гримасой кивнул на роскошное кожаное меню. - А хочу я украинский борщ с чесночными пампушками и венский шницель. Только! - он предостерегающе поднял палец. - Именно венский шницель, а не шницель по-венски. А если ваш шеф не знает разницы между ними, то я, право слово, не знаю, что и делать. - Шэф театрально развел руками, показывая степень своего потенциального разочарования.
   Глаза официантки изумленно распахнулись - видимо нечасто ей задавали подобные задачки, но она быстро справилась с замешательством:
   - Сейчас узнаю, - улыбнулась Нина и упорхнула. Вернулась буквально через минуту: - Если у вас золотая карта... - чуть смущенно начала она - симпатичные парни ей понравились, но их курточки, джинсики и армейские башмаки явно свидетельствовали, что их обладатели так же далеки от золотых карт "Черепахи", похвастаться которыми могли только мажоры, а также их родители, как Луна от Земли, или зарплаты врачей и учителей от доходов депутатов Государственной Думы.
   - Золотая, - пренебрежительно фыркнул Денис. - У нас, - он продемонстрировал голливудскую улыбку. - Платиновая! - с этими словами он вытащил из кармана карту и протянул официантке. Девушка принялась разглядывать "платину" и чем дольше разглядывала, тем большее сомнение появлялось у нее на лице.
   - Какая-то она у вас, - Нина запнулась, подбирая слово, чтобы и скепсис выразить и понравившихся парней не обидеть: - Необычная! - нашлась она.
   - Давайте проверим, - предложил Шэф. - Оформляй его заказ, - он кивнул на Дениса. - А он заплатит этой картой. Если платеж пройдет, то карта настоящая, - он улыбнулся, - а не фальшивка, как вы подумали. - Румянец, вспыхнувший на щеках девушки и забегавшие глазки, подтвердили, что командор, как обычно, был прав.
   - Я не думала... - начала было оправдываться Нина, но Шэф только махнул рукой:
   - Имели право. Вы такой никогда не видела. Мало ли что... Скажите лучше, что там насчет борща, шницеля и золотой карты?
   - Леван Ираклиевич сказал, что если у вас есть золотая карта, то за два часа до прибытия надо позвонить, если его смена - он приготовит.
   - Прибытия, - хмыкнул Денис. - И сопровождающие его лица!
   Шэф же, продолжал гнуть свою линию:
   - Я, как сугубо русский человек, конечно же люблю грузинскую кухню. Но! - командор поднял палец. - Не каждый день.
   "Сугубо русский, - мысленно хмыкнул Денис. - Только, блин, не с Земли. С параллельного, блин, мира. Скажи кому - обхохочется!"
   "А что такого? - Русский мир, он знаешь ли - широкий, почему бы и нет? - удивился внутренний голос. - Что тебя не устраивает?"
   "Все устраивает. Особенно то, что мне в нем не жить".
   "Так ты русофоб!!!" - возмутился голос.
   "Вот только не надо ярлыки навешивать! - рассердился Денис. - Я - русофил... но жить лучше в швейцарском мире".
   "А чего там такого хорошего!? - запальчиво вопросил голос. - Швейцарский сыр?" - попробовал сыронизировать он.
   "Чего хорошего?.. А я тебе скажу. Ты только пальцы загибай. Все законы принимаются с помощью всенародного референдума - это раз. Хрен бы там повысили пенсионный возраст, стоимость ОСАГО и зарплату депутатам. В регулярной армии пять тысяч человек, остальные - резервисты, которые хранят оружие дома потому что все доверяют друг другу, и ничего - никто соседей не перестрелял. Это - два. Идем дальше. Правительство предложило выплачивать каждому гражданину две с половиной тысячи евро ежемесячно, независимо от того работает человек, или нет. Всенародный референдум отклонил - не любят там бездельников. Это - три. Могу продолжать".
   "Хватит".
   - Только у нас картридер нельзя уносить, - виновато сказала девушка. - Мне нужно будет взять вашу карту.
   - В чем проблема? - пожал плечами Денис. - Берите.
   - И кстати, я чувствую борща и шницеля мне сегодня не видать, - улыбнулся Шэф, - так что мне то же, что и ему, - он кивнул на старшего помощника. - И еще вопрос - "Абсолют" у вас не контрафактный? Только честно.
   - Я не пила, но наши, кто пробовал, хвалят, говорят, что настоящий "Абсолют Курант".
   - Тогда, ко всему еще бутылку "Абсолюта". Закупоренную, - уточнил командор.
   Когда девушка скрылась в направлении кухни и компаньоны остались одни, Денис поинтересовался:
   - Стесняюсь спросить, папаша, а чем венский шницель отличается от шницеля по-венски? Я так понимаю - от перемены мест слагаемы сумма не меняется. Или как?
   - Крестьянин, - укоризненно покачал головой Шэф. Его лицо выражало вселенскую скорбь по поводу вопиющей безграмотности старшего помощника в вопросах, которые должны от зубов отскакивать у любого интеллигентного человека. - Венский шницель, - назидательно произнес командор, - готовится из телятины. А если его готовить из свинины, курятины, кошатины, собачатины, человечины, или какого другого мяса, то это будет шницель по-венски. Ферштейн?
   - Ферштейн.

*****

   Сообщение о безномерной платиновой карте крайне взволновало Луарсаба. Он знал кому она принадлежит. В свое время Давид предупредил всех посвященных в историю с похищением и чудесным освобождением Маринэ, что если кто-то сумеет огорчить шефа и остаться при этом в живых, то Давид лично прострелит этому бедолаге колени. С точки зрения Луарсаба, это предупреждение было совершенно избыточным.
   Какой сумасшедший, скажите на милость, станет огорчать человека вернувшего в дом Маринэ, и по слухам полностью уничтожившего ее похитителей? Кто станет огорчать человека, которого сам Давид звал шефом - похоже признавал его главенство, и это Давид! - "владелец заводов, газет, пароходов", который ни перед кем "спины не гнул, прямым ходил"? Трудно было представить, что такой человек не сможет сам разобраться со своими обидчиками, но Давид сказал так, как сказал. По этой причине управляющий "Черепахой" хотел лично засвидетельствовать высокому гостю свое почтение. Поэтому он и не возражал, чтобы Вахтанг поехал в налоговую - нечего под ногами болтаться. И так много на себя берет - сын шайтана!
   Но, для начала надо было шефа найти. Эта задача не была такой тривиальной, как выглядела на первый взгляд. Количество разнообразных помещений, лестниц, переходов и прочих закутков и закоулков в старинном здании заводоуправления превышало все разумные пределы и могло посоперничать в этом плане с пресловутым Хогвартсом. Без применения технических средств осуществить такой поиск было если не невозможно, то весьма затруднительно, но соответствующая аппаратура в распоряжении управляющего "Черепахой" имелась. Система видеонаблюдения с искусственным интеллектом "Аргус" позволяла найти человека по его словесному описанию. Этой фичей Луарсаб и решил воспользоваться.
   - Палина, - нажал он кнопку селектора. - Найди мне пажилого чэловека, худащаваго, срэднего роста. - Когда управляющий "Черепахой" волновался, акцент его, обычно, практически, незаметный, усиливался.
   Несмотря на важность задачи, самому заниматься поиском Луарсабу было невместно и он поручил это ответственное дело своей секретарше. Платиновая блондинка, модельной внешности, была "три в одном". Во-первых, она превосходно исполняла роль "раскладушки" - Луарсаб раскладывал ее не менее трех раз на дню - ничего не попишешь - южный темперамент, подкрепленный финансовыми возможностями, позволял; во-вторых, Полине можно было поручить любое дело: от заварки кофе, до ублажения председателя любой проверочной комиссии (если, конечно же, председатель был мужчиной, если же наоборот, то в дело вступал начальник охраны). Луарсаб Полину к председателям не ревновал... Ну, разве что - самую малость. Он ее не любил. Уважал, возжелал, но не любил. Он жену любил и детей, как всякий порядочный грузин.
   Ну, и в третьих, Полина прекрасно справлялась с секретарской работой: напоминала о важных встречах, фильтровала документы, отсеивая пустую породу, чем здорово помогала управляющему "Черепахой" заниматься действительно важными проблемами, сортировала посетителей по степени важности, отсекала ненужных и т.д. и т.п.
   Правда, была у Полины одна черта характера, которая Луарсабу не очень нравилась - цену себе и своим услугам Полина знала превосходно и требовала, чтобы все оплачивалось по высшему тарифу. К примеру - за то, что она переспала с пожарником - старым, лысым и толстым генералом МЧС, который потом не глядя подмахнул все нужные бумаги, управляющему "Черепахой" пришлось выложить ей десять тысяч долларов. Это, не считая оклада, тоже немаленького. Но, несмотря на свою жадность и прижимистость, Луарсаб был доволен - не будь Полины, подпись генерала обошлась бы гораздо дороже. И он и она прекрасно это понимали. Да и вообще, Полина, единственная из всех претенденток на должность, сумела с первого раза правильно обратиться к нему по имени-отчеству: Луарсаб Мзевинариевич. Остальным девушкам это не удалось даже с третей попытки. А так как внешне соискательницы практически не отличались: высокие, стройные, длинноногие, грудастые и жопастые, с красивыми кукольными личиками, то выбор пал на Полину. О чем Луарсаб впоследствии ни разу не пожалел.
   Кстати говоря, и жена Луарсаб - Манана его к Полине не ревновала. Она справедливо полагала, что хороший муж должен утром уходить на работу, а вечером возвращаться домой, где его ждет любящая жена, пури, хачапури, назуки, сулугуни, бадриджани, мцвади и дети. Хороший муж должен обеспечивать достаток в доме и не давать повода для сплетен, которые могут повредить репутации семьи, что может плохо сказаться на детях. В остальном Луарсаб свободен - как он зарабатывает деньги, есть ли у него дневная любовница, сколько он оставляет денег шлюхам в сауне, сколько "Кварели", "Саперави" и "Чинури" выпивает с друзьями - его дело. Он мужчина. Надо сказать, что Полину, Манану и Лаурсаба такое положение дел вполне устраивало. Все были довольны.
   Прошло не более минуты с того момента, как управляющий "Черепахой" распорядился о проведении поиска пожилого человека, худощавого, среднего рота, как в селекторе раздался голос Полины:
   - Луарсаб Мзевинариевич, по описанию никого нет, вывожу на ваш монитор всех пожилых, что нашла.
   Управляющий хотел было возразить, что всех не надо, но не успел. Огромный экран, висящий на стене, справа от письменного стола Луарсаба, вспыхнул, разделился на шесть окон и показал соответственно шесть стариков, не стариков, но - пожилых мужчин, ни один из которых и близко не походил на шефа, каким его запомнил Луарсаб. Двое были высокими, импозантными мужчинами чуть старше среднего возраста, к пожилым их можно было отнести разве что за седые волосы; еще двое были лысыми и пузатыми стариканами в полном смысле этого слова, а оставшаяся парочка хоть и была среднего роста, но к худощавым тоже никак не относилась - оба были, что называется - в теле.
   Отрицательный результат хорош лишь в науке, да и то, придумали это неудачники в прожженных дешевыми реактивами грязных халатах, с завистью глядящие на удачливых соперников, купающихся в грантах и обожании молоденьких аспиранток. В реальной же жизни отрицательный результат он отрицательный и есть - пшик, ни на ноготь не приближающий к намеченной цели.
   Ситуация складывалась непонятная, если не сказать - загадочная. Получалось, что шеф, или уже покинул клуб, что было само по себе странно - он в него зашел и через пару минут вышел - зачем, спрашивается, заходил? Или же шеф находится вне зоны действия "Аргуса", но таких мест в "Черепахе" просто-напросто нет - система покрывает всю территорию клуба, начиная с кабинета самого Луарсаба и заканчивая туалетом для персонала на подземной парковке (правда, управляющий "Черепахой" имел возможность своим личным кодом отключить камеры в любом месте, что он и делал в своем кабинете, используя Полину по ее главному природному назначению). Тотальный контроль был введен потому, что Давид на дух не переносил наркотики и наркоманов и борьба с ними велась по-настоящему - без дураков, что вызвало, поначалу, пока не удалось уладить дело полюбовно, терки как с наркомафией, так и с наркополицией, но в конце концов "Черепаха" стала клубом без наркотиков.
   Луарсаб задумался, но так титаном мысли не был, то единственное, что пришло ему в голову - это отправить охранников, видевших шефа, прочесать клуб и найти высокого гостя. Он совсем было собрался отдать приказ о смене охраны на входе, но его опередила Полина:
   - Луарсаб Мзевинариевич, я от вашего имени распорядилась, чтобы из ресторана и баров немедленно сообщили, когда оплата будет произведена безномерной платиновой картой.
   "Вах! Малдэц девка! - подумал управляющий "Черепахой". - Но, и я маладэц! Пра ахранников-то она нэ падумала, а я падумал! Кагда еще шеф будет платить, а ахранники быстрее найдут!" - Луарсаб ощутил нечастое (мягко говоря) чувство интеллектуального превосходства над своей секретаршей, но продлилось это ощущение недолго.
   - Из ресторана сообщили, что посетитель за седьмым столиком, - продолжила доклад Полина, - заплатил такой картой. Вывожу на ваш экран.
   На мониторе появилась картинка: двое мужчин за столиком ресторана. Обычные, ничем не примечательные мужчины, за одним исключением - лиц разглядеть невозможно. Луарсаб с трудом, но все-таки превозмог свое гипертрофированное чванство и лично, без перепоручения работы аппарату в лице секретарши, взялся за дело.
   Для начала, он приказал "Аргусу" показать столик последовательно с четырех различный камер (со всех сторон света), потом применил трансфокатор и прочие уловки, но результат был один - вместо четкого изображения лиц, как у всех окружающих, у шефа и его спутника вместо лиц были мерцающие блики, не позволяющие рассмотреть физиономии данных субъектов.
   И это было подозрительно. Очень подозрительно! Не добившись успеха с помощью технических средств наблюдения, управляющий "Черепахой" вернулся к своему первоначальному плану - использовать охранников, стоявших на входе. Но! Не для прочесывания клуба, как планировалось изначально, а для получения словесного портрета обладателя платиновой безномерной карты, что и было тут же осуществлено. Надо честно признать, что ответ привратников Луарсаба не удивил - нечто подобное он и предполагал.
   По крайней мере стало понятно, почему видеокамеры вместо человеческих лиц транслируют какие-то блики. Управляющий сразу понял откуда ноги растут у этого странного (на непросвещенный взгляд) явления. Просвещенному же взгляду все было кристально ясно: два молодых прохвоста украли где-то безномерную платиновую карту "Черепахи", а чтобы не оставлять документальных свидетельств использования похищенного платежного средства, намазали морды какой-то гадостью, типа китового жира, что и вызывает блики, не позволяющие идентифицировать воришек! Бинго!
   Внимательный читатель непременно заинтересуется - почему был использован (по мнению Луарсаба) именно китовый жир, а не какой-либо иной? Дело вот в чем, когда управляющий "Черепахой" был маленьким мальчиком, а не солидным и влиятельным мужчиной, каким стал впоследствии, довелось ему побывать в детском санатории, где для укрепления здоровья детишек, их в принудительном и безальтернативном порядке, заставляли пить китовый жир. Кому в этой жизни не повезло и довелось испить рыбьего жира, тот знает, какая это гадость. Так вот - китовый еще хуже!
   С тех самых давних пор, китовый жир стал для Луарсаба средоточием всей мировой мерзости и ЗЛА. И несомненно именно им были измазаны поганые хари похитителей драгоценной платиновой карты. Оставалось задержать воров, примерно наказать (без привлечения органов охраны правопорядка - своими силами), дабы было неповадно впредь, изъять карту и вернуть ее или законному владельцу - шефу, или же, за невозможностью разыскать оного - Давиду. Вот такой, не побоимся этого слова - гениальный план созрел в голове Луарсаба. Оставалось его реализовать.

*****

   - Похоже началось, - пробормотал Денис, бросив быстрый косой взгляд на эффектную платиновую блондинку, приближающуюся к их столику походкой от бедра.
   - Похоже, - согласился Шэф. - Все помнишь?
   - А как же! - хмыкнул старший помощник. - Не извольте сумлеваться, Христофор Бонифатьевич. Усё будет сделано в лучшем виде! Стрижом, бреем перший зорт!
   - Тебе лишь бы балаган устроить, - тяжело вздохнул командор. - Чую - наплачешься ты без меня.
   Что собирался ответить Денис на это зловещее предсказание и собирался ли отвечать вообще, осталось неизвестным. У старшего помощника попросту не осталось на это времени - блондинка добралась до седьмого столика.
   - Здравствуйте! - блеснула она белозубой улыбкой. - Меня зовут Полина, я секретарь Луарсаба Мзевинариевича.
   Шэф встретил это программное заявление индифферентно - даже ухом не повел, будто отобедавший кот, который до того, как получить паек, пел хозяйке песенки, ласково заглядывал в глаза и понимал русский язык на уровне выпускника филфака МГУ. А как только поел - все: моя твоя не понимай. Какой такой Мурзик? - не знаю о чем вы. А вот старший помощник, в отличие от командора, отнесся к появлению блондинки с гораздо большим интересом. И не мудрено - рейтинг девицы по десятибалльной шкале составлял никак не менее восьми баллов, и может и до девяти дотягивал. Это - на глаз, а точнее сказать без тщательного тестирования было невозможно.
   - Здрасьте-здрасьте! - осклабился Денис. - Это ты по адресу зашла!
   - В смысле? - девушка улыбаться не перестала, но явно была несколько обескуражена.
   - Так это, - подмигнул ей старший помощник, постаравшись сделать это самым развязным и неприятным образом. - У меня бабы уже сутки не было, а с некрасивыми, - он тяжело вздохнул, - я не могу. А ты - ничо так! - гадидзе - грузин такой!
   "Пошутив", Денис заржал, как молодой жеребец, смутив тем самым Полину, которую в обычных условиях смутить было довольно сложно. Ну, а как тут не смутишься, если на их столик стали недоуменно оглядываться? Никак. Командор же, со своей стороны, наблюдал за всем этим представлением с полным безразличием.
   "Странно... - подумала девушка, - вроде бы все, как сказал Луарсаб Мзевинариевич: за седьмым столиком будет шпана галимая, но... один заторможенный какой-то, будто спит на ходу, а второй как роль играет... А еще зубы... - кольнуло Полину. - Не бывает у шпаны таких зубов. Странно это все..."
   Может показаться противоестественным и неправдоподобным наличие такой внимательности, а самое главное - присутствие такого, не побоимся этого слова - аналитического ума у молоденькой платиновой блондинки, но этому есть рациональное объяснение. Полина была родом из подмосковного Подольска, который местные жители иначе, как Подлянском не называют.
   Так вот, чтобы девушке из этого места, без высшего образования, да даже и при наличии оного, без малейшей помощи родителей, которые рады бы помочь, да сами еле-еле концы с концами сводят, устроиться в Москве на хорошие деньги, да чтобы работодатель оплачивал ей квартиру и подарил машину, одних - пусть самых выдающихся внешних данных не хватит. Нужен еще и ум. Ну, а если эти два ингредиента присутствуют, то остальное - дело техники. Красивая и умная женщина может достичь в жизни многого, а при наличии удачи - очень многого.
   - Присаживайся, - продолжил старший помощник сеанс куртуазного общения, - в ногах правды нет. - Правда, сделав это галантное предложение, вскакивать, подавать стул и вообще как-либо суетиться он не стал. Полина, сделав вид, что поражена учтивостью кавалера, благодарно улыбнулась. - "Артистка!" - ухмыльнулся про себя старший помощник. Он подождал пока барышня усядется, внимательно изучил, что написано на бэйджике, украшавшем ее высокую грудь, после чего светским тоном осведомился: - Чё хочем девушка?
   Полина, несмотря на молодость, была тертым калачом, кое-чего в жизни повидала, знала с кем и как себя вести и при необходимости давно бы дала укорот подмосковной гопоте, но задание у нее было совершенно другое. Ее улыбка стала еще шире:
   - Луарсаб Мзевинариевич приглашает вас на дегустацию "Сараджишвили ОС"! - Она кинула быстрый взгляд по сторонам, как бы опасаясь шпионов и заговорщическим тоном сообщила: - Только что из Тбилиси. Из Авлабарской Резиденции!
   - Стесняюсь спросить, - вступил в разговор Шэф. - А что за хрен такой с горы - этот Луарсаб Мзевинариевич?
   - Управляющий "Черепахой"! - подняла бровь и на секунду поджала губы Полина, невербально давая понять, что не знать, кто такой Луарсаб Мзевинариевич - это моветон. Это, как поинтересоваться у сержанта Королевского конногвардейского полка, охраняющего Букингемский дворец: - А кто такая Елизавета II?
   - А что за Тарабарская Резиденция? - заинтересовался в свою очередь старший помощник. Он наморщил лоб: - Это чёт из Буратины вроде... Читал в детстве, - доверительно сообщил Денис девушке. - Или я что-то путаю? - при этих словах старший помощник пристально уставился в глубокое декольте Полины таким сальным взглядом, что даже видавшей виды и не очень - мягко говоря, стеснительной девушке стало неудобно.
   - Именем Тарабарского короля! - ухмыльнулся командор. - Какая у тебя память, однако. Все помнишь. Впрочем, хрен с ней - с Авлабарской Резиденцией, - Шэф взглядом остановил девушку, уже открывшую было рот, чтобы дать развернутый ответ на вопрос старшего помощника о таинственной резиденции. - Меня другое интересует - откуда у твоего бугра такой интерес к нашим скромным персонам?
   - Да-да! - с жаром поддержал командора старший помощник. - Чё это твой Луарбас Карабас решил нас угощать? Подозрительно что-то...
   - Луарсаб, - с вежливой улыбкой поправила его Полина и добавила: - Мзевинариевич.
   - Да нам параллельно, - поморщился Денис, - как твоего Джамшута зовут. И вообще - мы не по этой части, - он нахмурился и уточнил: - не голубые. - После чего оглядел Полину раздевающим взглядом. - Одно дело, если бы ты решила нас угостить - это понятно - бабы нас любят! - при этих словах старшего помощника девушке стало противно: этот липкий взгляд, какой-то провинциальный апломб - типичный гопник из Подмосковья, а гонору-то - гонору! Ей стало абсолютно ясно, что Луарсаб Мзевинариевич был прав - эта парочка или где-то нашла, или же украла карту, правда смущали зубы... А Шэф лишь вздохнул и подумал: "Переигрывает... Хотя..."
   - Нет-нет, - смущенно улыбнулась Полина и даже всплеснула руками. - Вы меня не так поняли. Это моя вина, - потупилась она. - Я неправильно донесла до вас информацию. - Она стала серьезной. - Зайдем с другого конца. Скажите пожалуйста, кому из вас принадлежит безномерная платиновая карта "Черепахи"?
   - А в чем дело? - нахмурился старший помощник. - С ней что-то не так?
   - Ни в коем случае! - девушка даже выставила вперед ладони, как бы отталкивая такое абсурдное предположение. - С картой все в порядке. Просто Луарсаб Мзевинариевич полагает обязательным лично познакомиться с владельцем такой карты, - слово "такой" Полина выделила соответствующим тоном. - И приглашает вас обоих в свой кабинет.
   - Мог бы и сам подойти, - хмыкнул Шэф. - Если так сильно полагает, - повторно хмыкнул он. - Ему надо - пусть сам и идет!
   - Конечно-конечно! - не стала спорить девушка. - Вы совершенно правы, - похлопала она глазками в сторону верховного главнокомандующего. - Просто в кабинете гораздо уютнее, чем здесь, - она брезгливо поджала губы и оглядела зал ресторана. - Только поэтому...
   - Не парься, - бесцеремонно перебил ее старший помощник. - Ты другое скажи - коньяк-то у него хороший? Или он нас собрался сухарем угощать, - Денис презрительно поморщился: - Так я ослиную мочу не пью!
   - Сараджишвили ОС! - округлила глаза Полина. - Коньяк!
   - Хороший?
   - Очень! - честно ответила секретарша.
   - Может сходим? - старший помощник с надеждой посмотрел на любимого руководителя.
   - А наш заказ? - буркнул командор. - Я есть хочу.
   - Доставят в кабинет, - улыбнулась Полина. - Нет проблем.
   Компаньоны переглянулись и Шэф вынес вердикт:
   - Ну-у... ладно.
   И в этот момент, поймав и оценив взгляд, которым обменялись "гопники", Полине стало окончательно ясно, что здесь что-то не так. В следующий момент она поняла, что именно не так. Обычно, при новом знакомстве, люди стараются выглядеть лучше, или, по крайней мере - не хуже, чем они есть на самом деле. Парни расправляют плечи, втягивают животы, смотрят орлом, стараются разговаривать более культурным языком, чем обычно, ну и так далее. А эти двое старательно создавали имидж мелкой шпаны, которой они на самом деле не являлись. А зачем? А затем, чтобы показать, что никакой опасности они не представляют, и чтобы она отвела их в кабинет Луарсаба Мзевинариевича! Зачем-то им это было нужно.
   Полину полностью устраивало ее положение при Луарсабе: очень неплохие деньги (на первое время, пока не подвернется вариант получше), регулярный хороший секс (нужен для здоровья, а на серьезные отношения с офисным планктоном нет ни времени, ни сил, ни желания, а нефтяники и футболисты как-то не попадаются), уважение персонала "Черепахи", густо смешанное с откровенной завистью коллег, квартира, машина, короче - все, все, все. А уж глаза друзей и подруг детства, когда она наведывалась в Подлянск навестить родителей на своем красном мерине... это нужно было видеть.
   И вот теперь Луарсабу, впрочем хрен с ним - с Луарсабом, главное - ее положению при Луарсабе грозила опасность. Надо спасать! Но как? У нее четкое и однозначное распоряжение управляющего "Черепахой": не привлекая внимания окружающих, привести парней с седьмого столика к нему в кабинет. А вести никак нельзя, она сердцем чует - Луарсаб может пострадать, а значит - может пострадать и она. Что же делать?.. Что же делать?.. А вот что! Девушка всплеснула руками:
   - Я ужасная секретарша! Совсем забыла, что у Луарсаба Мзевинариевича сейчас встреча с...
   - Английской королевой, - криво и страшно ухмыльнулся Денис. - Ничего. Заодно и мы познакомимся. Пошли! - твердо приказал он. И она пошла, на вдруг ставших ватными ногах.
   Когда компания проходили мимо туалетов, от нее отделился Шэф.
   - Я пописать, - с доверительной интонацией сообщил он. - Вы идите, не ждите, я потом догоню.

*****

   В предбаннике кабинета управляющего "Черепахой" посетителей не было, зато присутствовали четверо охранников. Трое - стандартные "торпеды" - крупные, накаченные, с густым волосяным покровом, начинавшимся на голове и плавно нисходящим на грудь и спину.
   "Сдать в цирк - вместо обезьян можно использовать" - подумал Денис.
   "Или в поликлинику на опыты!" - высказал свое мнение внутренний голос.
   "Ну, или так..." - согласился старший помощник.
   Четвертый охранник был среднего роста и телосложения - не выше Дениса и был какой-то дерганный - как на пружинках. Он сидел в кресле и одновременно совершал массу движений: дергал веком, кадыком, головой, ногой, шевелил пальцами на руках и похоже было на то, что под одеждой все его тело пребывает в безостановочном движении. Зрелище было неприятным. Но, не из-за дерготни - старшему помощнику на это было наплевать - хоть пляску святого Вита тут исполни, под аккомпанемент ансамбля балалаечников столичной мэрии, неприятно было то, что под пиджаком "припадочного", как мысленно окрестил его старший помощник, явно угадывалась кобура.
   Три "торпеды" были обычными охранниками, подчинявшимися начальнику службы безопасности "Черепахи" Вахтангу Перадзе, а вот четвертый - тот, который дерганный, по кличке Бешеный, являлся одним из двух личных охранников Луарсаба Мзевинариевича, подчинявшихся непосредственно ему и больше никому, включая Вахтанга. Луарсаб вымолил у Давида такую привилегию, использовав тактику мужчины-зануды, которому проще дать, чем отказать.
   Про Бешенного, которого в глаза Бешенным никто не называл, а только Лаврентием, ходили слухи, что он служил в 11-ом батальоне "Коммандо" и был контужен во время нападения грузин на Южную Осетию. Так ли это, или нет, никто достоверно не знал, за исключением управляющего "Черепахой", но тот информацией не делился. Бешенного откровенно побаивались, и будем откровенны - было за что: во-первых - взгляд. Сумасшедший, не сумасшедший, но... было в нем что-то эдакое. Так смотрит собака за секунду до того, как вцепиться тебе в горло. Во-вторых - наличие ствола.
   Вторым личным охранником Луарсаба Мзевинариевича был огромный мужчина, которого прошаренные сотрудники "Черепахи" прозвали Крысобоем за гигантский рост, размах плеч и лицо со страшным шрамом. Непрошаренные сотрудники, неудосужившиеся даже посмотреть соответствующий сериал, не говоря уже о том, чтобы прочесть "Мастера и Маргариту", не знали откуда ноги растут у этого прозвища, но оно им нравилось. В глаза же гиганта называли Мамука. На неокрепшие умы его внешность действовала расслабляюще, вплоть до полного недержания. В данный момент Мамука находился в кабинете управляющего "Черепахой".
   Очутившись в предбаннике, Полина предприняла последнюю попытку сдемпфировать последствия встречи своего начальника и обладателя платиновой безномерной карты. Она резко рванула в сторону двери в кабинет со словами:
   - Одну минуточку, я только предупрежу Луарсаба Мзевинариевича!
   Денис, который ожидал чего-то подобного, был начеку и момент финишного рывка не пропустил. Он играючи догнал беглянку, притормозил ее, фамильярно приобняв за талию, гаденько ухмыльнулся и со словами:
   - Сюрприз будет! - вместе с Полиной, без стука, ввалился в кабинет.
   Денис Луарсабу Мзевинариевичу не понравился. Во-первых за то, что обнимал Полину за талию, а во-вторых... просто не понравился и все тут! Кстати говоря, чувство было взаимным - Луарсаб Мзевинариевич Денису тоже не понравился! Удивительное, можно сказать - редкое совпадение взглядов. А вот Полине, между прочим, понравилось, как ее обнимают. Женщинам нравятся стальные мужские руки и железный брюшной пресс, или, наоборот - железные руки и стальной пресс - у разных дам разные предпочтения.
   - А где поляна с коньяком? - удивился старший помощник. - Ты же сказала, что он, - кивок в сторону хозяина кабинета, будет угощать какой-то охрененной кониной из Тарабарского дворца! Что за палево, бля!?!
   Полина ничего не успела ни сказать, ни сделать, как в ситуацию вмешался Луарсаб Мзевинариевич лично. Его лицо налилось дурной кровью - никто не смел тискать его секретаршу у него на глазах (да и вообще, нигде!) - это раз, точнее - два, потому что раз - это то, что никто не смел так пренебрежительно кивать в его сторону, да еще называть "он", а в третьих - никто не смел так развязно вести себя в его кабинете.
   - Мамука! - приказал Луарсаб. - Заберы у этого неданоска карту и, заадно, паучи нэмного вэжливости!
   Крысобой улыбнулся, отчего его изуродованное лицо стало еще страшнее, медленно поднялся - это действо напомнило Денису кадры из хроники, как неотвратимо растет волна цунами, накатывающаяся на берег, превращаясь из маленького вала в водяную гору, грозно нависающую над оцепеневшими от страха зрителями.
   "Раньше бы уже поседел от ужаса!" - с усмешкой подумал старший помощник, глядя, как приближается к нему человек-гора.
   "Да ладно тебе - поседел... - отозвался внутренний голос. - Обойдемся без эвфемизмов - обосрался бы. Так точнее будет".
   "Не надо преувеличивать! - обиделся Денис. - В худшем случае - описался. И не более того!"
   На этом месте внутренний диалог прервался. То ли из-за того, что голос согласился с владельцем, хотя это вряд ли... - голос был той еще язвой и так просто свою точку зрения не менял, то ли из-за того, что Мамука вплотную приблизился к Денису и уже протянул свою руку, по размерам больше похожую на ногу, чтобы взять старшего помощника за шиворот, приподнять и немного потрясти. Эта нехитрая акция всегда вызывала требуемый эффект и оппонент выказывал полную готовность к конструктивному диалогу и не менее полную солидарность с позицией Луарсаба Мзевинариевича. После чего управляющий "Черепахой" начинал диктовать условия мирного договора, коие и принимались единогласно. Но, на сей раз все пошло наперекосяк.
   Те, кто получал удар по печени, знает, как это неприятно. Но, неприятность неприятности рознь. Одно дело, когда в печень врезается рука в боксерской перчатке - неприятно, конечно же, но эта боль стоит на самой низкой отметке условной шкалы. За ней следует та же рука, но попадание производится костяшками пальцев - это будет похуже. Потом удар коленом, потом - босой ногой, потом - ногой в подкованных сапогах, ну а на верхней отметке - удар ломом. Ну, и второй фактор - смотря кто бьет. Одно дело - хлипкий ботан, которого соплей перешибешь, и совсем другое - крепкий профессионал, собаку съевший на подобных экзерсисах.
   Так вот, Крысобой решил, что его ударил в печень ломом какой-то силач. И, несмотря на полную абсурдность подобного предположения, здравый смысл в нем был. Казалось бы, силач - понятно - Денис в кадате двигался чрезвычайно быстро, а энергия удара пропорциональна массе и квадрату скорости, а скорость удара была ого-го-го какая, но откуда Мамуке привиделся лом? Казалось бы, ерунда какая-то! Но, нет, не ерунда. Лом привиделся оттуда, что указательный палец старшего помощника по твердости не уступал этому предмету, и именно им (пальцем) Денис и ткнул Крысобоя в печень на очень высокой скорости. При желании, таким ударом он мог бы убить человека-гору, но такового желания у старшего помощника не было, нужно было просто вывести великана из игры, что и было профессионально выполнено.
   Проведя контратаку, Денис сделал небольшой шажок в сторону, чтобы не оказаться под руинами и вышел из кадата. Со стороны, низвержение Крысобоя выглядело не менее величественно, чем обрушение башен-близнецов Всемирного Торгового Центра и оставить равнодушным никого из зрителей (за исключением старшего помощника) не могло. И не оставило - Полина и Луарсаб пошли по кривой дорожке жены Лота и превратились в соляные столпы. Правда, ненадолго. Первой из оцепенения вышла Полина и, схватившись руками за голову, заорала.
   - М-а-а-л-чать! - веско скомандовал Денис, одновременно сдвигая точку сборки в положение "Смерть".
   Практикующие кастанедовцы знают (остальным придется принять на веру), как непросто двигать точку сборки, а старшему помощнику проделывать подобное действо, в последнее время, стало не сложнее, чем щелкнуть пальцами. С чем это было связано он не знал. Претендентов хватало: бои с магами, где шансов остаться в живых было, в лучшем случае, как и наоборот; попадание в ситуации, в которых у нормального гражданского человек поседели бы волосы по всему телу, а на голове просто бы выпали, типа участия в допросе третей степени в качестве допрашиваемого, выкапывания самого себя из могилы, попадания под термоядерную орбитальную бомбардировку, ну, и так далее. А может быть дело было в возросшей внутренней энергии - без нее точку сборки никак не сдвинешь. Но факт остается фактом - точка сборки старшего помощника стала весьма подвижна.
   Денис не знал, как он выглядит со стороны в таком состоянии, но судя по поведению девушки - весьма авторитетно. Она мгновенно замолчала, для верности зажав рот рукой, и принялась разглядывать старшего помощника огромными испуганными глазами, можно даже сказать - глазищами. Денис хотел было одобрительно ей улыбнуться, чтобы не боялась, но по трезвому размышлению решил этого не делать. Так-то она в ступоре - молчит, как рыба об лед, а если "отомрет"? - опять визжать надумает, или еще какую каверзу измыслит. Напуганные бабы - они такие...
   Луарсаба из оцепенения, вызванного сокрушением Крысобоя, вывел визг Полины. Выйдя из транса, он, не теряя времени, нажал на кнопку звонка, спрятанного под столешницей. В принципе, это было лишним, потому что охрана в предбаннике не могла не слышать подозрительный грохот и уже рвалась в кабинет. К величайшему сожалению управляющего "Черепахой", которого до чрезвычайности напугал мимолетный взгляд Дениса - черный и бездонный, как два ствола, направленных тебе в лоб, прибытие "кавалерии из-за холмов" несколько задерживалось. Эта, в высшей степени досадная заминка была вызвана тем, что три "торпеды" и Бешенный рванули в дверь кабинета одновременно, а как известно - нельзя впихнуть невпихуемое.
   Но все же, буря и натиск сказали свое веское слово и первым, как пробка из-под шампанского, в помещение влетел Бешенный и тут же, не отходя, как говорится, от кассы, получил умиротворяющий и расслабляющий удар в солнечное сплетение. Следом, одновременно - значит все-таки можно впихнуть невпихуемое!, влетели две "торпеды", ну а вслед за ними уже и третья. Никто не ушел обиженным - получили все. Получили и мирно улеглись на полу кабинета. Картина получилась идиллическая, а если бы все фигуры расположить не на паркете, а где-нибудь на травке, то, не побоимся этого слова - буколическая. Никакой гордости от своей молниеносной победы, своеобразного, так сказать - блицкрига, Денис не испытывал.
   Да и чем гордиться-то? Красная Пчела, армированная тетрархскими нанороботами, в разогнанном состоянии, настучала по репам обычным людям - такой эпизод в мемуары лучше не включать - поклонники не поймут. В одной из песен Владимира Семеновича Высоцкого есть такие слова: "Король сказал: - Он с вами справится шаля". Здесь был именно такой случай. Шаля. Так что, повторимся - гордости за победу старший помощник не чувствовал, а вот за то, как они с Шэфом все рассчитали и за то, что все идет по намеченному ими плану - ощущал.
   Денис неторопливо, вразвалочку, направился к вновь окаменевшему Луарсабу Мзевинариевичу, чтобы задать несколько вопросов, как вдруг заговорили ожившие мелиферы. Вот это, как раз, в планы и не входило, что еще раз доказывает, что все человеческое планирование - это фикция и обман зрения. И действительно, "как же может управлять человек, если он не только лишен возможности составить какой-нибудь план хотя бы на смехотворно короткий срок, ну, лет, скажем, в тысячу, но не может ручаться даже за свой собственный завтрашний день?" Как ни крути, а Воланд прав.
   Возьмем хотя бы ближайшую историю. Немецкий "План Барбаросса" исполнен с точностью до наоборот - планировалось уничтожение Советского Союза, а была разгромлена Германия. Идем дальше... Для чего Запад стремился ликвидировать СССР - для того, чтобы на халяву получить ресурсы и это удалось, но главная-то цель была в другом - повышение безопасности. Стал коллективный Запад жить безопаснее? - хрен! Россия гораздо быстрее пустит в ход свою ядерную дубинку, чем это сделал бы Советский Союз, потому что армия РФ гораздо слабее армии Союза и там, где СССР обошелся бы танками, самолетами и кораблями, Россия пустит в ход баллистические ракеты. Все опять с точностью до наоборот.
   Спустимся в бытовую сферу. Планирует человек приятно провести время с симпатичной соседкой, а вместо этого платит алименты восемнадцать лет, или же учится на инженера гидравлика, чтобы заниматься любимым делом, а после окончания вуза торгует трубами, объясняя покупателям тонкости гидравлики и гидродинамики. Чуток поднимемся - бежит олигарх со своими наворованными денежками в дальние страны, где планирует обеспечить "Dolce vita" не только себе, но и внукам и правнукам до седьмого колена. Обеспечит? - опять таки хрен! Раскулачат рано, или поздно, как российского шпиона и агента Кремля.
   Так что ничего удивительного в том, что план компаньонов дал трещину... ну, пусть не трещину, а трещинку, не было. Дело житейское. Они-то собирались просто-напросто исподволь подтолкнуть Луарсаба Мзевинариевича к неспровоцированному применению силы, затем старший помощник должен был быстро и бескровно подавить волнения, принудить, так сказать, восставшие провинции к миру, после чего, под рев фанфар и гром литавр, во всем блеске и славе, на арене должен был появиться командор и начать творить справедливый суд, раздавая всем сестрам по серьгам.
   И так оно все и шло, пока не зажглись мелиферы. А вспыхнуть они могли только в том случае, если Денису грозила реальная опасность. Исходить же она могла исключительно со стороны Бешенного - только у него был огнестрел. Кроме этого ничто не могло угрожать старшему помощнику в кабинете Луарсаба. И никто. Скажем сразу, что вины старшего помощника в создавшейся ситуации не было. Было стечение обстоятельств. Дело в том, что ему пришлось строго дозировать силу ударов, чтобы избежать фатальных последствий, а соответствующего опыта у него не было от слова "совсем". Его учили, и впоследствии он именно так и делал, наносить противнику максимальный ущерб, гарантированно выводя того из строя. Каждый удар Дениса в бою был смертельно опасным для врага и проводился, соответственно, в полную силу. А сейчас он удары только обозначал, вот и не рассчитал.
   Едва мелиферы дали о себе знать, старший помощник вошел в измененное состояние сознания, а как только температура подмышками достигла точки кипения, резко ушел в сторону. Сделано это было так быстро, что для всех внешних наблюдателей, в количестве семи человек, это выглядело так, будто он исчез в одном месте, а появился в другом. Ничего волшебного и удивительного в этом не было, многие наблюдали такой эффект пристально следя за мухой, которую собирались прихлопнуть - вот муха летит в одном направлении и вдруг р-раз! - и она с ловкостью НЛО меняет траекторию движения под таким углом, как будто на нее не действует гравитация, "исчезая" из поля зрения в одном месте и "материализуясь" в другом.
   Через краткое мгновение, то место в пространстве, которое ранее занимал Денис, прошила пуля. Не найдя цели, она пролетела дальше, отрекошетировала от кирпичной стены и с крайне неприятным визгом врезалась в другую стену, прямо над головой Луарсаба Мзевинариевича. Этот событие вызвало у него крайне негативную реакцию, не менее сильную, чем резкая и практически мгновенная утрата боеспособности охранявших его сотрудников службы безопасности "Черепахи" и его личных охранников. Глядя на сильно осерчавшего Дениса, Луарсаб почувствовал себя голым перед разъяренной коброй в пустой, запертой комнате. Ощущение было не из приятных. Он хотел крикнуть Лаврентию, чтобы тот не стрелял, но не смог - спазм сдавил горло.
   Старший помощник снова "исчез" и "проявился" в непосредственной близости от Бешенного, который продолжал тупо смотреть на то место, где только что находился террорист, нейтрализовавший всю остальную охрану и чуть было не выведший из строя даже его - Лаврентия! Но, не на того напал - самонадеянно решил Бешенный, не подозревая, что сохранил боевой потенциал не из-за своего железного здоровья и такой же силы духа, позволившей превозмочь боль и остаться в строю, а лишь из-за недоработки оппонента. И эта недоработка была немедленно исправлена.
   Первым делом Денис выбил пистолет из рук неадеквата, затем отшвырнул ствол ногой в противоположный угол комнаты, после чего от души врезал Бешенному по носу. После такого удара человек может плакать, пускать слюни и сопли, у него может течь кровь из разбитого носа, а вот прицельно стрелять он некоторое время не может. Затем старший помощник прихватил правую руку Лаврентия на болевой прием - учел, что тот правша.
   - Еще раз направишь в мою сторону ствол, сломаю руку, - бесстрастно пообещал Денис. Он несколько секунд подождал ответа, но так и не дождавшись, поинтересовался: - Ферштейн?
   - Да пошел ты! - несколько не в тему ответил Бешенный, все еще переживавший по поводу фиаско со стрельбой и последовавшими вслед за тем неприятными событиями.
   - Ответ неправильный, - констатировал старший помощник. Он немного усилил нажим и в кабинете управляющего "Черепахой" раздался крайне неприятный треск, мгновенно сменившийся диким воплем, переходящим в вой.
   - Заткнись! - приказал Денис, на что Лаврентий не обратил ни малейшего внимания. - Не замолчишь - сломаю палец, - предупредил старший помощник, чему Бешеный опять-таки не внял. И зря. Упорство вещь хорошая, главное, чтобы оно не перерастало в тупое упрямство. Новый вопль потряс кабинет - хорошо еще, что звукоизоляция была на уровне и за пределы помещения никакие звуки не вырывались. - Буду ломать, пока не заткнешься, - официально уведомил Бешенного Денис, но никакого взаимопонимания не достиг - тот продолжал орать... как бешенный. Ну что ж - ломать, не строить. И молчания все же удалось добиться, но лишь спустя два пальца.
   В процессе достижения консенсуса с Бешенным, Денис краем глаза замети, что одна из "торпед" медленно тянет ручонки к бесхозному пистолету.
   - Кто дотронется до ствола - убью, - хладнокровно пообещал старший помощник и на этот раз был услышан - ручонки торопливо отдернулись, а все присутствующие стали изображать из себя экспонаты музея восковых фигур мадам Тюссо.
   "Где этот хрен ползает? - раздраженно подумал Денис о любимом руководителе. - Надо дожимать этого хорька - Луарсаба, а его где-то черти носят!" - и оказался неправ! Шэф появился не рано, Шэф появился не поздно, Шэф появился строго в нужное время. Дверь кабинета распахнулась и на пороге возник командор в облике ... Черт его знает, как сказать: старик - сразу нет, пожилой... - тоже нет, короче говоря - в том виде, в каком Денис увидел Шэфа в первый раз, когда хотел самоубиться.
   - Дэн, тебя на секунду нельзя оставить, - мягко попенял старшему помощнику верховный главнокомандующий. - Чем тебе все эти люди не угодили? И вообще - что здесь происходит? Нас же приглашали на дегустацию коньяка. А тут не пойми что творится, - главком обвел помещение недоуменным взглядом.
   - На дегустацию! - взвился Денис, бросив красноречивый взгляд на Полину, от которого она задрожала, как березка на ветру. - Хороша дегустация! - он саркастически хохотнул. - Этот козел, - старший помощник кивнул на оцепеневшего Луарсаба Мзевинариевича, - хотел изъять карту. Своих шестерок натравил. А этот гондон, - кивок в сторону окровавленного и сникшего Бешенного, - стрелять в меня надумал! Вот такая вот, блядь, дегустация!
   Тень набежала на лицо Шэфа и смыла с него всяческое благодушие, даже намека не осталось.
   - Шеф! Шеф! - подал голос Луарсаб. - Я все объясню! Я все...
   - Заткнись, - приказал Денис и управляющий "Черепахой", видевший чем заканчивается игнорирование указаний этого страшного человека, немедленно прикусил язык.
   - Конечно объяснишь, - нахмурил брови командор. - Только не на публике. Посторонних попрошу покинуть помещение.
   Три, уже пришедшие в себя "торпеды", слегка бледный, но вполне дееспособный Крысобой, очень плохо выглядевший Бешенный и нисколько не пострадавшая Полина нерешительно уставились на Луарсаба Мзевинариевича, своего непосредственного руководителя. Им всем, включая Луарсаба, было страшно. Они испытывали ужас, перед страшным существом в образе человека, которое, двигаясь с невероятной скоростью, играючи вывело из строя пятерых охранников, а вдобавок еще умудрилось уклониться от пули, исчезнув в одном месте и появившись в другом.
   Кстати говоря, после этого кунштюка все они пришли к ошибочному мнению, что существо это умеет телепортироваться. Вот так, из неумения делать правильные выводы из наблюдаемых фактов, и рождаются байки на РЕН ТВ. Впрочем, Бог им всем судья - охранники, Луарсаб и Полина заблуждались искренне, не превращая заблуждение в источник дохода. Монстра боялись все семеро (даже Бешенный, а уж на что отморозок) и боялись очень сильно, потому что угроза была смертельной - у всей семерки никаких сомнений на этот счет не было.
   Трепетом перед Денисом страхи всех присутствующих, за исключением Шэфа, разумеется, не исчерпывались, но происхождение страхов было разным. У персонала "Черепахи" был страх перед Луарсабом Мзевинариевичем - источником материальных благ. Они стали свидетелями унижения патрона, потери им лица, а это самое страшное должностное преступление, которое только можно себе вообразить.
   Однако, этот страх был сильно дифференцирован. Он был гораздо слабее, и даже практически незаметен, у "торпед", которых уволить управляющий "Черепахой" не мог - они подчинялись непосредственно Вахтангу, а тот чихать хотел на неудовольствие Луарсаба, и они об этом прекрасно знали. А вот Крысобой, Бешенный, а в особенности Полина, зависели от Луарсаба Мзевинариевича целиком и полностью. Таких денег, какие платил им Луарсаб, они бы нигде больше не получили. Хотя... Полина, наверное, сумела бы извернуться, но кто хочет покидать уютную гавань и выходить в бушующее море?
   Луарсабу, с одной стороны, было лучше, потому что себя он, естественно, не боялся, с другой - хуже, потому что все остальные даже отдаленно не догадывались, что из себя представляет шеф и, разумеется, не боялись, а он наоборот - представлял, и боялся до икоты. Персонал можно было понять. Встречают-то по одежке. А, ни Денис, ни Шэф, а особенно в "стариковском" обличии, жути не нагоняли. Старшего-то помощника теперь, конечно, боялись, а вот командора - нет. Вот и ждали реакции начальства на приказ главкома, а Луарсаб из-за сковавшего его страха снова превратился в соляной столп и продублировать приказ шефа своим подчиненным пока не мог - снова горло перехватило. Пришлось Денису прийти к нему на помощь:
   - Вам что? - бесцветным голосом осведомился он, - уши заложило? Вон. - И хотя старший помощник даже голос не повысил, приказ был исполнен в мгновение ока.
   Первой, в очередной раз доказав, что она не только красивая и умная, а вдобавок еще и обладает отличной реакцией, кабинет покинула Полина, ну, а вслед за ней и остальная пятерка. На сей раз они в дверях не толкались, сначала выпустили поломанного Бешенного, затем гуськом шли "торпеды", а замыкал шествие Крысобой. Выходя, он бросил печальный взгляд на работодателя, печально вздохнул и покинул помещение последним, как капитан тонущего корабля. Луарсаб же, так и продолжал молча сидеть в своем роскошном кресле, изображая восковую фигуру.
   - Я тебя внимательно слушаю, - Шэф уставился тяжелым взглядом в переносицу Луарсаба. Внезапно он нахмурился и у него стал такой вид, как будто командор к чему-то прислушивается. Через мгновение выяснилось, что это так оно и было. - Там твоя секретарша в полицию названивает. Я бы не советовал...
   С Луарсабом мгновенно произошла метаморфоза, как детской игре замри-отомри. Он "отмер" и сразу же, отточенным профессиональным движением, ударил по клавише селектора:
   - Палина! - взвизгнул он. - Никуда нэ звани! Паняла! - секретарша отозвалась не сразу и Луарсаб снова закричал: - Ты паняла!?! Паняла, я тэбя спрашиваю!?!
   - Я поняла, - голос секретарши был испуганным и напряженным. - Никуда не звоню.
   - Харашо, - Луарсаб тяжело вздохнул и отключился.
   Пока длился этот диалог, компаньоны приставили к столу управляющего "Черепахой" два стула, устроились на них и выжидательно уставились на хозяина кабинета, с видом следователей прокуратуры, накрывших подпольное казино - вина фигуранта очевидна - остается договориться об отступных. И Луарсаб заговорил. Он долго и страстно рассказывал о том, что никакого корыстного мотива в его действиях не было. Он лишь хотел восстановить справедливость - ведь платиновая безномерная карта "Черепахи" была сделана в одном экземпляре и принадлежала уважаемому шефу, а предъявил ее совсем другой человек, вот он и подумал, что надо изъять карту и вернуть законному владельцу, другими словами - восстановить справедливость... Изложив свою версию произошедшего, Луарсаб замолчал, набрал в грудь воздуха и сказка про белого бычка началась сначала, но другими словами: не найдя шефа, он бы отдал карточку Давиду, корысти не было и бла-бла-бла. Когда Шэфу надоело слушать эти излияния, он поднял ладонь и Луарсаб сразу же замолчал.
   - Отвечай на мои вопросы только да и нет, - веско обронил командор. - Ты меня понял?
   - Да! - управляющий "Черепахой" дураком не был и сразу понял, что от него требуется.
   - Итак. Давид поручал тебе контролировать, кто именно владеет картой?
   - Н-нет, - после небольшой запинки отозвался Луарсаб, смекнувший откуда ветер дует и сильно струхнувший по этому поводу.
   - Хорошо. Я поручал тебе контролировать, кто именно владеет картой?
   - Нет.
   - То есть получается, - безжалостным, каким-то прокурорским тоном заговорил главком, - что, если бы на его месте, - Шэф кивнул на Дениса, - был обычный человек, - при словах "обычный человек", намекавших то ли на то, что Дэн был необычным, но все-таки - человеком, то ли на то, что он вообще человеком не был, Луарсаб втянул голову глубже в плечи. - Ты бы у этого человека карту изъял. А если называть вещи своими именами - ограбил бы. Так? - Главком сделал паузу, ожидая реакции оппонента, но не дождавшись ответа на свой, честно скажем - риторический вопрос, сам же на него и ответил: - Так.
   Луарсаб собрался было что-то возразить, но наткнувшись на взгляд командора подавленно замолчал. В кабинете воцарилось молчание, которое его владелец через какое-то время нарушил: - Это было недоразумение... - удрученно выдавил он.
   - Допускаю, - согласился Шэф. - Но, чтобы уладить это недоразумение тебе нужно будет выплатить десять тысяч.
   - Чего? - с надеждой уставился на него Луарсаб.
   - Ну, не рублей же, - хмыкнул командор.
   - Долларов... - грустно вздохнул управляющий "Черепахой", но чувствовалось, что грусть эта была какой-то наигранной, какой-то ненастоящей.
   "Ничего. Сейчас взгрустнешь по-настоящему!" - мысленно ухмыльнулся Денис и взял слово:
   - Пятнадцать тысяч евро. - Он сделал паузу в лучших традициях командора и, когда тишина в кабинете сделалась звенящей от скрытого напряжения, озвучил окончательный вердикт: - Каждому. - Луарсаб от озвученной суммы аж подскочил в кресле, выпучил глаза и открыл было рот, чтобы вступить в полемику, но наткнулся на холодный и безжалостный взгляд старшего помощника: - Торг здесь неуместен.

*****

   С того момента, как компаньоны, в сопровождении очаровательной Полины, покинули ресторан и до того момента, когда они снова уселись за свой столик прошло не более пятнадцати минут, ну - может чуть меньше, так что их заказ еще даже не был готов. Как только они устроились, подлетела Нина с подносом и с ловкостью японского робота, собирающего на конвейере разные Тойоты и Ниссаны, накрыла на стол.
   - Горячего придется немного подождать, - сверкнула девушка белозубой улыбкой, быстро выставляя на стол сациви и "Абсолют". - Приятного аппетита! - компаньоны синхронно поблагодарили официантку и безо всякого промедления принялись за еду.
   - За победу! - поднял рюмку командор.
   - За нашу победу! - откликнулся Денис, выделив слово "нашу".
   Компаньоны выпили, крякнули и приступили к трапезе.
   - Это ты ото лба уточнение сделал, или... - полюбопытствовал Шэф, наливая по второй.
   - Конечно "или", - пожал плечами старший помощник. - Видел я этот фильм.
   - А ты оказывается старый перец... - задумчиво протянул командор. - А с виду и не скажешь.
   - Ничего не старый, - Денис отсалютовал главкому рюмкой. - Просто дети запоминают всякую хрень - я и запомнил.
   На этом беседа прервалась, потому что Нина подала сначала харчо, а затем - шашлык, и возобновилась только тогда, когда пришла пора выбирать десерт. С учетом того, что завтра, прямо с утра, старшему помощнику предстояло осваивать тонкую науку вождения автомобиля в условиях мегаполиса, со спиртным поступили весьма сдержанно и заказали лишь бутылочку "Черного аиста". Ну и, естественно - кофе, а старший помощник еще и мороженое.
   - А ты, оказывается, жаден, Парамон... - хмыкнул Шэф, лениво потягивая божественный нектар.
   - В смысле? - поднял бровь Денис.
   - В прямом, - пожал плечами командор. - Договаривались на десять тысяч зелени, а ты раскрутил бедного Луарсаба на тридцатку евро...
   - А нефиг было в меня из пистолета палить!
   - Так это же не он, а охранник, - удивился Шэф. - Луарсаб-то здесь причем?
   - Луарсаб причем? - зло ощерился старший помощник. - У одного моего знакомого поговорка была: Скажи мне кто твой друг, и я пошлю тебя на хуй! Не умеешь дрессировать персонал - будешь платить!
   - А-а-а... Так ты за справедливость...
   - Именно! - отрезал Денис.
   И словно бы услышав о чем идет речь, а может действительно услышав ("Аргус" позволял), к столику, через пару минут, подошла Полина. Теперь, перед компаньонами вместо белокурой... в смысле - платиновой бестии, предстала Золушка, скромная и застенчивая, как бухгалтерша в начале корпоратива. А еще она напоминала деревенских девушек на танцах, только те от смущения теребили в руках платочки, а Полина - конверт.
   Ее скромность и нерешительность объяснялись тем обстоятельством, что она не знала, какое наказание грозит ей за обман. Она-то приглашала молодых людей на дегустацию коньяка и приятное знакомство с управляющим "Черепахой, твердо зная, что вместо накрытого стола их будет ждать Крысобой, то есть - заведомо заманивала на заклание - если называть вещи своими именами. И не ее заслуга, что молодые люди не пострадали - просто жертвенные барашки оказались волками в овечьих шкурах.
   Но больше всего ее пугало то, что она узнала в "старом" Шэфе "молодого человека", которого видела за столом, вследствие чего решила, что он оборотень. Современный кинематограф с его любовными историями с вампирами и оборотнями разлагающе действует на неокрепшие девичьи умы... впрочем, на окрепшие тоже. Все эти страхи и соображения были написано на ее лице большими буквами.
   - Луарсаб Мзевинариевич просит принять его извинения, - тихо произнесла Полина и положила конверт на край стола.
   "Вот же ж сука, - подумал Денис. - Девку прислал, вместо холуя какого-нибудь. Типа - попользуйтесь, если желаете. Дополнительный бонус от администрации!"
   "А что? Девица вполне себе. Очень даже ничего..." - оценивающе протянул внутренний голос.
   "Да ты что! - разозлился Денис. - Мало что ли баб, которые в койку прыгнут добровольно и с песнями! Не хватало еще служебным положением пользоваться! Извращенец!"
   "Ну... - тебе решать. Хозяин - барин!"
   А вот тут, честно говоря, старший помощник был неправ. Очень даже неправ. Какого такого холуя мог прислать управляющий "Черепахой"? Крысобоя? Ну, разве только для того, чтобы отвадить завсегдатаев от клуба. Увидев такое чудище, обладатели клубных карт торжественно бы их сожгли и поклялись страшной клятвой, что нога их никогда не переступит порог вертепа, где встречаются подобные монстры. Использование Крысобоя для деликатных поручений внутри "Черепахи" - прямой путь к снижению дохода от клуба до нуля и, как следствие потери места управляющего.
   Идем дальше. Бешенный. Его теоретически можно было бы использовать для подобной миссии, но Бешенный находился в состоянии не позволяющем его использовать ни для чего иного, кроме оказания интенсивной медицинской помощи. А больше холуев у Луарсаба и не было. "Торпеды" не в счет - они люди Вахтанга и не надо впутывать их в это дело - и так много лишнего увидели, наверняка все своему боссу доложат, но тут уж ничего не попишешь - так карты легли. Конечно, можно было бы самому отнести конверт, но это было бы совсем уже невместно.
   Конечно, если бы шеф приказал, чтобы он сам принес, тогда другое дело - пришлось бы идти. Но, такого распоряжения не было, значит остается один единственный доверенный человечек - Полина. Ничего, труд небольшой - конверт не тяжелый. А если эти... - Луарсаб даже мысленно не называл Шэфа и Дениса никакими бранными словами - опасался, мало ли что... Если молодой умеет от пуль уворачиваться, а шефа сам Давид ставит выше себя, то думать от таких людях надо прилично, иди знай чего они умеют... Да и с другой стороны, от Полины не убудет ежели чего - чай не впервой. А он ей премию выпишет, когда все закончится. Так что, повторимся, неправ был старший помощник, огульно осуждая Луарсаба Мзевинариевича.
   - Присаживайся, - улыбнулся командор и девушка робко уселась на краешек стула. И куда только девались грация и высокомерие светской львицы - была она напряженная и затравленная, как будто готовилась вскочить в любой момент и задать стрекача.
   - Тебе налить? - спросил Денис, кивая на бутылку, но Полина только молча покачала головой - ее губы были плотно сжаты, видимо для того, чтобы не выпустить наружу остатки душевных сил, позволяющих не грохнуться в обморок.
   И ее можно было понять - находиться рядом с людьми... точнее - с существами, одно из которых играючи расправилось с Крысобоем и Бешенным (не считая оболтусов из службы безопасности), а второе - вообще было оборотнем, это не каждому под силу. Но! Если ты сумел вырваться из недр Подлянска, зубами, ногтями и прочими частями тела выгрызть себе место в столице, значит справишься и с этим заданием. Как поет Трофим: "И на рынке знает каждый, Тофик - умный и отважный, потому что деньга накопил". То же самое можно сказать и про Полину - раз она сумела накопить денег, а она сумела! - значит она умная и отважная! Девушка задорно тряхнула своей платиновой гривой и попыталась улыбнуться, но признать эту попытку зачетной не смогли бы даже самые предвзятые судьи - заступ был очевиден.
   - Успокойся, - поморщился Шэф. - К тебе претензий нет. Ты не предатель, а боец невидимого фронта, выполняла задание руководства. - От этих слов на щеках девушки вспыхнул нервический румянец и она с надеждой перевела взгляд на старшего помощника, ожидая его реакции. А вдруг второе страшное существо не будет таким добрым, как оборотень? Что тогда!?! Денис улыбнулся:
   - Хочешь - посиди с нами и выпей, хочешь - просто посиди, хочешь - иди куда тебе надо. Мы тебя не держим. Налить?
   - Налить! - облегченно выдохнула Полина. В тот же момент, к столику подлетела Нина - поняла, что руководство остается, стало быть надо быстренько обслужить.
   - Полина Андреевна! - с дружелюбным подобострастием улыбнулась она. Такая улыбка свидетельствовала о том, что секретарь Луарсаба была человеком неплохим, иначе улыбка была бы просто подобострастной, безо всякого дружелюбия. - Чего вам принести?
   "Ишь ты - Андреевна! - прокомментировал внутренний голос. - Не хрен собачий! Но, я бы все равно трахнул. Хороша!"
   "Отвянь, - лениво отмахнулся Денис. - Заниматься сексом с пьяными, или зависящими от тебя женщинами - не комильфо! Мне это претит!"
   "Какие мы щепетильные! - восхитился голос. - Я тобой горжусь!"
   "Да пошел ты..."
   - Кофе, как обычно, - начала диктовать Полина. Официантка кивнула, - сыр, - новый кивок, - апельсины, лимон и еще бутылку вот этого, - Полина показала на "Черный аист".
   - Все?
   - Пока все.
   Денис взял конверт, собираясь убрать его во внутренний карман куртки. Ничего пересчитывать он не собирался, справедливо полагая, что вряд ли управляющий "Черепахой" станет их обманывать, или же Полина по дороге отслюнит купюру-другую, но был остановлен девушкой:
   - Проверьте, пожалуйста, - попросила она.
   - Я тебе доверяю, - улыбнулся старший помощник. Его улыбка, в отличие от улыбки официантки, была просто доброжелательной, безо всякого подобострастия. - И можешь на ты, я еще не старый, меня Денисом зовут.
   - Денис, проверь, - продолжила настаивать Полина. - Тебе нетрудно, а мне будет спокойно.
   Дальше спорить старший помощник не стал. Он отсчитал тридцать купюр и протянул любимому руководителю. Шэф секунду подумал и покачал головой:
   - Держи у себя пока.
   - Как скажешь. - Денис продолжил пересчет. Как и следовало ожидать, никакой недостачи обнаружено не было, в конверте было шестьдесят купюр по пятьсот евро.
   - Все сошлось, - улыбнулся девушке старший помощник. - Don't worry, be happy, - продемонстрировал он блестящее владение языком потенциального противника. Улыбнулась и Полина. Чувствовалось, что напряжение, владевшее ею, наконец отпустило секретаря Луарсаба Мзевинариевича.
   Компаньоны пили умеренно, а вот секретарша Луарсаба - нет. Видимо гасила алкоголем пережитый стресс. Фактически, вторую бутылку коньяка она высосала в одно жало и девушку развезло.
   - Пшли в номер! - горячо зашептала она в ухо старшему помощнику, одновременно вцепляясь мертвой хваткой в его рукав. - Я тебя хочу, а его боюсь! - Полина мотнула головой в сторону Шэфа и чуть при этом не грохнулась со стула. Помогло лишь использование Дениса в качестве якоря. - Он обртень! - доверительно сообщила она старшему помощнику страшную тайну, мучавшую ее.
   - Какой еще номер? - сделал вид, что не понимает Денис.
   - Такой! - девушка сделала усилие над собой и уточнила: - Я покжу!
   Ну, и что было делать старшему помощнику? Оставлять девушку одну в таком состоянии нельзя, сдать с рук на руки Луарсабу - неизвестно, как он отнесется к пьянству подчиненного на рабочем месте, может спустит на тормозах, а может и отыграется за все пережитое - сам он виноватым быть не может, значит нужен стрелочник, так что оставалось вести Полину в номер, положенный владельцу платиновой безномерной карты. Дорогу показывала сама девушка. Хоть ее и штормило, но с пути она не сбилась ни разу, а мест для этого было достаточно - вспомним Хогвартс. Когда Денис заботливо уложил Полину на кровать и шагнул к двери, она, хоть и была пьяная в дым, встрепенулась и четко, без заплетания языка, спросила:
   - Ты что, уходишь!?!
   - Да.
   Тут силы снова оставили ее:
   - Имптент! - выдвинула Полина необоснованное обвинение в адрес старшего помощника.
   - Ничего не импотент, - отверг инсинуации Денис. - Будешь трезвая - милости просим.
   Концерт Семена Слепакова компаньонам очень понравился. По дороге домой, то у одного, то у другого вдруг появлялась ухмылка на лице и звучала какая-нибудь цитата, типа: "А чё, бля, если нет!?", "Я работаю с людьми - я их хороню", "А въедешь ты в красавицу Тверь, и в ад приоткроется дверь", ну и так далее. Вечер удался.
  -- Глава
   Денис проснулся сам, без будильника. Открыл глаза, потянулся и отметил, как же все-таки замечательно чувствовать себя здоровым, когда ничего не болит, тебя не тошнит и нет всех остальных ощущений нездоровья. Обычно, молодые здоровые люди не умеют радоваться своему физическому состоянию - воспринимают, как должное. Но, это не их вина, чтобы ценить, надо, чтобы было с чем сравнивать, а у них пока что не с чем, а у старшего помощника было с чем - вот он и наслаждался. Как говорится - нет худа без добра - не было бы негативного опыта, не было бы и нынешнего счастливого состояния. С другой стороны нынешнее утро можно было рассматривать просто, как воздаяние за перенесенные страдания. Короче говоря - варианты радоваться были на любой вкус. Денис полежал пару минут, окончательно проснулся и направился в ванную, приводить себя в порядок.
   Командор уже встал и шебуршал на кухне - готовил завтрак. Запахи были вполне себе аппетитные, что вносило дополнительные краски в прекрасное утро. Когда чистый до скрипа, благоухающий дорогим мужским парфюмом и голодный, как волк старший помощник появился на кухне, Шэф уже допивал кофе после плотного завтрака. На вопросительный взгляд Дениса, не обнаружившего своей порции яичницы, главком пояснил, что слуг отменили с семнадцатого года. Пришлось старшему помощнику вставать к плите самому.
   - Ладно-ладно, - пробурчал он, - будешь старенький, хрен ты у меня стакан воды получишь.
   - А жевать за меня будешь, когда у меня зубы выпадут? - лениво поинтересовался командор, потягивая кофеек.
   - Фиг! - мстительно заявил Денис. - Будешь кашками из пакета питаться - они полезные и жевать не надо.
   - Точно знаешь? - заинтересовался Шэф.
   - Предполагаю.
   Когда старший помощник позавтракал и оделся, на часах было без четверти семь, Денис решил не дожидаться звонка фэсэошника дома, а встретить Олега во дворе - заодно и свежим воздухом подышать.
   - До вечера, - бросил он любимому руководителю, направляясь к двери.
   - Это вряд ли, - меланхолично отозвался Шэф.
   Соображал Денис быстро и объяснять ему ничего не требовалось.
   - Уходишь... - констатировал он с грустью, удивившей его самого. А с другой стороны, как не загрустить? - все-таки за время общения компаньоны стали походить на российский герб - одна тушка о двух головах. И это еще хорошо, что их было две, а не три, иначе был бы вылитый Змей Горыныч.
   - Подходи, поцелуемся, - предложил командор.
   - Потом. Если ты захочешь, - ухмыльнулся старший помощник, но быстро вновь стал серьезным: - А как же последний... - Денис осекся, - тьфу ты! - финальный инструктаж?
   - Финальный инструктаж... - протянул главком. - А собственно, о чем тебя надо инструктировать? Чего ты не знаешь?
   Старший помощник задумался. А действительно, о чем? То, что надо искать места силы? - не смешите мои тапочки. Как искать? - Шэф тут не помощник, это можно почувствовать только самому. Найти эти места, как можно быстрее, не теряя времени? - козе понятно. Короче, по местам силы инструкции не нужны.
   Идем дальше - видим мост. То, что надо регулярно тренироваться для поддержания формы, надо объяснять? - Нет. Надо хранить в тайне координаты дверей на Тетрарх и обратно, единственных, о которых Денис знал? - Если хочешь угодить в засаду, или в клетку - старший помощник поежился при воспоминании о последней пройденной двери, то не надо.
   Остается что? Остаются прыжки. Тут бы хороший инструктаж не помешал, но чувствовал Денис, что никакие объяснения здесь не помогут. Это, как с кадатом, рождением и смертью - можно сделать только самому. Нет, конечно в процессе твоего рождения и смерти участвуют и другие люди, причем, рождения - обязательно, но! Выйти первый раз осознанно в кадат, родиться и умереть можно только самому. Наверняка, то же самое и с прыжками. Однако, полюбопытствовать не мешает - вдруг будет что-то полезное. В любом случае, хуже не будет.
   - По прыжкам чего-нибудь скажешь?
   - По прыжкам... - командор побарабанил пальцами по столу. - Если у тебя что-то получится, - в голосе Шэфа чувствовался явственный скепсис, - далеко не прыгай.
   ... если встретишь Джавдета -- не трогай его, он мой...
   - Почему?
   Шэф призадумался на несколько секунд, но все же достаточно быстро подобрал нужные слова:
   - Прыжок похож на радиопередачу, которую ты транслируешь из одного места и ты же принимаешь в другом. Большое значение имеет расстояние. Одно дело связь в пределах прямой видимости и совсем другое - межконтинентальная. Для успешной трансляции, у передатчика должна быть достаточная мощность, а у приемника - чувствительность. Но, мощность и чувствительность это далеко не все, и даже не самое главное. Главное - помехоустойчивость. В условном эфире, в котором идет прыжок, полно разнообразных помех, от едва заметных, до таких, будто за стеной работает электросварка. - Главком вздохнул: - Тебе повезло, что ты не осознавал, а главное - не ощущал насколько опасно было прыгать из Акапулько сюда.
   Если командор хотел напугать старшего помощника, то он своей цели не добился. Дениса прошлые опасности волновали мало, его волновало то, что он не умеет прыгать. Он справедливо полагал, что отсутствие такого навыка рано или поздно станет фатальным, и наоборот - спасет когда-нибудь в ситуации, из которой по другому живым не выбраться. Научиться надо было обязательно.
   - То есть, если я, сквозь треск и помехи, на приемной стороне услышу всё, что сказал на передающей, это означает, что прыжок прошел успешно?
   - Да.
   - А если не услышу, или услышу не все?
   - Значит - неуспешно.
   - Недопрыгну?
   - Если ты имеешь в виду, что попадешь не в то место, куда прыгал, то это в лучшем случае. Но, вероятность этого очень мала. Неудачный прыжок - это, когда попадаешь туда - не знаю куда, в виде фарша... или большой, хорошенько прожаренной котлеты... или еще как, но не живым и не здоровым. Это понятно?
   - Да.
   - Хорошо. Итак, очевидно, что чем мощнее передатчик и чувствительней приемник, тем на большую дистанцию можно осуществить передачу. - Денис открыл было рот, чтобы задать естественно возникший вопрос, но Шэф его опередил - ответ был уже готов: - У тебя, в лучшем случае, детекторный приемник и китайский передатчик для радиоуправляемой машинки, но, скорее всего, нет ни того, ни другого. - Командор сделал паузу и ободрил старшего помощника: - Пока. - После чего продолжил: - Но, раз в год и палка стреляет. Я не исключаю возможность, что ты, сдуру, умудришься прыгнуть один раз и сразу попробуешь длинный прыжок. Так вот - делать этого категорически нельзя. Понятно почему?
   - Понятно.
   - Хотелось бы услышать развернутый ответ.
   - Потому что стану фаршем. Или котлеткой.
   - Это хорошо, что ты такой понятливый, - недоверчиво хмыкнул командор. - Так что, если получится, - снова скепсис в глазах, - то прыгать только в пределах прямой видимости. Метров двести, максимум! Ферштейн?
   - Ферштейн, - вздохнул Денис. - Ладно. Я пошел. - Он направился было к двери, но внезапно кое-что вспомнил. - Хотя нет! Еще вопрос.
   - Валяй.
   - Вещи дома хранить безопасно? Или...
   - А черт его знает, - пожал плечами главком. - С одной стороны, за домом наверняка присматривают и случайных воришек можно не опасаться. С другой - если будет реальная конфронтация с властями, или организованным криминалом...
   - А это не одно и то же? - ухмыльнулся старший помощник.
   - Не перебивай. На случай такого форс-мажора лучше держать рюкзак в каком-нибудь тайнике. Я так думаю.
   - У тебя есть?
   - Есть. Но, тебе надо сделать свой.
   - Чего не знаешь, то не выдашь? - понимающе покивал Денис и непроизвольно дернул углом рта, припомнив пыточный подвал.
   - Приятно иметь дело с понимающим человеком, - одобрительно покивал Шэф. - Еще вопросы есть?
   - Вопросов нет. Есть предложение. Держи, - старший помощник протянул командору его долю добычи из "Черепахи" - пачку купюр по пятьсот евро.
   Шэф взял деньги в руки, подержал пару секунд и протянул обратно.
   - Там, где я буду, обменников нет. Отдашь, когда вернусь, а то, вдруг, тебе бедненькому на баб не хватит, - ухмыльнулся командор. - Ты же так расстраивался, что я тебя без денег оставляю.
   ... ага-ага... в альтруизме Шэф замечен не был...
   ... стало быть деньги сразу после возвращения ему не понадобятся...
   ... а это значит... а это значит...
   ... а это значит, что обратная дверь где-то рядом...
   ... ну, ладно... не понадобятся, так не понадобятся...
   ...на нэт, и суда нэт...
   - А если нечего будет отдавать?
   - Отработаешь. Назначу тебя прислугой за всё. - Денис хотел было уточнить, что будет входить в его должностные обязанности, но не успел открыть рта. - Ладно. Некогда мне тут с тобой лясы точить. Раз не хочешь поцеловаться на прощание - проваливай.
   В ответ, старший помощник сделал командору ручкой и пошел учится на шофера.

*****

   Водитель-наставник, а заодно офицер ФСО, или же наоборот - офицер ФСО, и одновременно водитель-наставник - хрен знает, как правильно, подрулил, как и обещал, ровно в семь. Олег и Денис обменялись рукопожатиями и паджерик весело покатил вперед в светлое будущее.
   - Ты ПДД знаешь? - полюбопытствовал Олег.
   - Ну-у... примерно так... - Денис показал пальцами насколько он знаком с библией дорожного движения. Судя по всему, ответ фэсэошника не удовлетворил. Он хотел большей конкретики.
   - Рассказывай, что знаешь, - решительно потребовал Олег и старший помощник начал рассказывать.
   Денис поведал о цветовой гамме светофоров, о светофорах с дополнительной стрелкой, о знаках "кирпич", "главная дорога" и "морковка". Кроме этого старший помощник рассказал о помехе справа и о том, что если гаишник стоит к тебе спиной, или животом, то ехать точно нельзя, а если боком, то в принципе можно, но есть какие-то нюансы, которых он не знает. На этом фонтан его красноречия иссяк. Олег немного подумал и сделал ему комплимент:
   - Ты знаешь ПДД на уровне восьмидесяти процентов водителей. Где нахватался?
   - Да одногруппник готовился, вот уши всем и прожужжал, а я запомнил. - Статистика, озвученная фэсэошником, Дениса несколько удивила и он решил белых пятен в этом вопросе не оставлять и разобраться досконально. - А остальные двадцать? - полюбопытствовал он.
   - А остальные двадцать их вообще не знают.
   - О как! - расстроился старший помощник, представив, что встретился на нерегулируемом перекрестке с таким долбоебом. - Как же они права-то получили? - деланно изумился он.
   - А как и ты, - хмыкнул офицер и продолжил свой опрос, имеющий целью выяснить объем теоретических знаний и необходимых практических навыков у ученика: - Ты за рулем сидел когда-нибудь?
   Тут Денис призадумался. Объективно говоря, небольшой опыт вождения автомобиля с автоматической коробкой передач, а именно - "Land Rover Discovery", у него имелся. Единственная загвоздка была в том, что происходило это один раз точно во сне, а второй - не пойми где - то ли опять во сне, то ли в измененном состоянии сознания, то ли еще где. Поэтому, старший помощник решил сказать, что опыта нет.
   После этого небольшого предварительного теста, беседа перешла в учебное русло и Олег рассказал Денису о таинствах блокировки дифференциала, необходимости и опасности этого действа и еще много шоферских премудростей. Лекция была весьма познавательной и интересной и дорога до площадки пролетела совершенно незаметно. Площадка, по причине раннего времени, была практически пуста и ее "просторы" рассекала лишь маленькая красная машинка неизвестной породы.
   Денис пересел за руль и прослушал краткий инструктаж о назначении всех педалей, кнопочек, рычагов и рычажков. Ну, если про педали все было заранее известно, их было всего две - газ и тормоз, да и с положением рычага переключения передач тоже все было понятно: вперед, назад, нейтраль, парковка и три пониженные, то с многочисленными кнопочками и рычажками старший помощник встретился впервые и с интересом узнал, как включать дальний свет, дворник на заднем стекле и прочую машинную хрень.
   - Все запомнил? - задал Олег риторический вопрос, зная, что, конечно же, нет.
   - Да, - пожал плечами Денис, как бы говоря: - "А что здесь запоминать-то? - чай не "Китайско-Японский" разговорник".
   Фэсэошник не поверил и начал тщательную проверку. Когда Денис по третьему разу, вразбивку, без единой ошибки назвал назначение всех элементов управления, на которые было указано, и как ими пользоваться, он лишь задумчиво почесал в затылке и коротко прокомментировал увиденное:
   - Не видел ни одного человека, который запомнил бы всё со слов, с первого раза.
   Старший помощник в ответ лишь снова молча пожал плечами. Он и сам не очень понял, как у него получилось. Раньше никаких особых способностей за своей памятью он не замечал - память, как память, как у всех - не на что жаловаться и нечем гордиться. Произошедшее было чрезвычайно интересно и самому Денису, но время и место для изучения данного явления было неподходящее. Поэтому, за официальную точку зрения пришлось принять первую же гипотезу пришедшую в голову. Единственные, на кого можно было списать данный феномен, были тетрархские нанороботы, что старший помощник и сделал с легкой душой.
   На площадке пробыли недолго. Все обучение происходило по следующему алгоритму: Олег показывает и объясняет - Денис повторяет с первого раза без замечаний. Перефразируя Михал Михалыча Жванецкого можно сказать: хочется придраться, а не к чему! Когда старший помощник с первого раза правильно выполнил параллельную парковку, фэсэошник только крякнул и заставил повторить упражнение пять раз подряд, но ничего этим не добился - паджерик исправно вставал ровно посередине парковочного места. Заезд в бокс тоже никаких затруднений у Дениса не вызвал, но зато вызвал подозрительный взгляд у Олега. Про "змейку" и прочую дребедень и говорить не приходиться. Через сорок минут фэсэошник сдался.
   - Поехали в город! - приказал он и паджерик радостно вырвался а свободу.
   Старший помощник испытывал от езды удовольствие. Вновь испеченные водители, впервые оказывающиеся один на один с мегаполисом, с его бешенным трафиком и нервными, готовыми взорваться в любой момент по малейшему, самому ничтожному, поводу, участниками дорожного движения, не поверят, что можно ощущать кайф от вождения, когда справа от тебя движется фура, размерами напоминающая ракетный крейсер, слева "Lexus" со слегка неадекватной блондинкой, одновременно красящей губы, болтающей по телефону и совершенно не смотрящей на дорогу, а сзади подпирает маршрутка с горячим водителем. А Денис испытывал! Правда и машинка ему помогала - мало нашлось бы любителей попробовать на прочность его аппарат, ну, разве что фура, но там за рулем профессионал - ему не до глупостей.
   Повинуясь указаниям Олега, заехали на стоянку какого-го гипермаркета, где Денис в реале опробовал сначала параллельную парковку, а потом и простую - к тротуару. Замечаний у мастера-наставника не было.
   - Поехали в гараж! - распорядился фэсэошник.
   По пути заехали в пробку (по мнению старшего помощника, "Сусанин" завел его вместе с паджериком туда специально, с какими-то темными целями), где Денис получил задание из крайнего правого ряда пробиться, через четыре полосы, в крайний левый и развернуться. Следуя указаниям мастера-наставника, Денис включил поворотник и начал решительно сдвигаться влево. Бюджетный сегмент - всякие там логаны, кии, ниссаны и прочие лады не возражал - связываться с мини бронетранспортером и обдирать сияющие разноцветным лаком борта своих авто о его железные бамперы, кенгурятники и подножки никому не хотелось. Однако, мир не без добрых людей... тьфу ты, это из другой оперы - не без идиотов, с зашкаливающим чувством собственной важности.
   Черный мерин с блатными номерами, а пожалуй даже - с супер блатными, потому что блатные это: "111", "222", ну и так далее, а у мерса были: "666" - чтобы всем было видно в каком ведомстве подвизается хозяин транспортного средства и какому хозяину служит, никак не хотел уступать, Денис притормаживает, чтобы пропустить "несговорчивого" вперед и тот притормаживает, Денис ускоряется, чтобы проскочить перед ним и тот ускоряется, короче говоря - мешает всеми силами. Мерин сдался и пропустил в свою полосу только тогда, когда Денис вплотную притерся к нему стальной ступенькой своего паджерика, остановившись в считанных сантиметрах.
   "Смотри-ка - глаз алмаз у парня! Будто лазерный дальномер встроен! - подумал Олег. - И нервы железные. Никакого мандража, и это первый раз за рулем! Может врет? Конечно, не исключено, но зачем?"
   Денис дождался окна во встречном потоке, развернулся, выбрался на простор и прибавил газу.
   - Смотри-ка, за нами едут, - старший помощник оторвал взгляд от зеркала заднего вида и вопросительно посмотрел на фэсэошника, ожидая инструкций. По нему, так следовало остановиться, а если остановится мерин и его экипаж захочет разобраться, то помочь ему в этом желании. Но, у Олега было другое мнение на этот счет:
   - Прибавь и резко сверни в следующий переулок, не включая поворотник. Может отстанут.
   - Как скажешь, командир.
   Миролюбивая тактика, как это обычно и бывает, что в обычной жизни, что в большой политике, успеха не возымела. "Mercedes" рванул вслед за ними, обогнал, подрезал и остановился, преградив путь. Переднее двери открылись и из них выскочили двое горячих молодых людей с самыми недвусмысленными намереньями. О характере этих намерений свидетельствовали биты в их руках.
   "Сейчас машинку покурочат!" - перепугался старший помощник, он хотел было сразу выскочить, но вовремя вспомнил, что сначала надо перевести рычаг переключения передач в режим "Парковка", а то машинка потихоньку поедет вперед - автомат он такой! Сами понимаете, что действовал он очень быстро и к тому моменту, как Олег только начал открывать свою дверь, уже оказался перед одним из воинов. Почему "воинов", спросите вы? Да потому, что в единственной игрушке, которую уважал и в которою когда-то играл Денис - "Цивилизация", именно так выглядели самые примитивные боевые юниты - "воины" - брутальные тупые здоровяки в шкурах и с дубинами. В данном случае шкуры отсутствовали, а так - один к одному.
   Во время форс-мажора сдвиг точки сборки в положение "Смерть" у старшего помощника осуществлялся мгновенно, и когда "воины" внимательно разглядели лоха на "козле", которого вознамерились проучить, намеренье это у них сморщилось и скукожилось, как член после купания в проруби. Молодые люди не были трусами, они были не робкого десятка и бывали в таких переделках, о которых мирные обыватели, живущие стационарным маршрутом "дом - работа - дом", перемежаемым воскресными поездками в "Ашан", и не подозревают. А если бы подозревали, то спать спокойно, как раньше, уже бы не смогли - кошмары бы мучили.
   Но, у всего на свете есть предел, в том числе и у храбрости. Такой запредельной жутью повеяло из черных, беззрачковых глаз "лоха", в которых плясали яркие горящие точки, складывающиеся в картинки, показывающие, что именно ждет "бесстрашных воинов", когда они покинут земную юдоль и попадут к ХОЗЯИНУ трех шестерок, которого они вроде бы в шутку признали своими повелителем, а теперь выяснялось, что в каждой шутке есть доля правды, что биты, как по мановению волшебной палочки (привет Гарри!), выпали из их, ставших ватными, рук и с деревянным стуком упали на асфальт. Олег под "обаяние" черных глаз Дениса не попал, потому что был у него за спиной, но результат оценил.
   "Сильный гипнотизер! - с опаской подумал он. - Мгновенно парализовать таких отморозков - дорогого стоит! Однако, надо брать ситуацию под контроль".
   - Руки на капот! - рявкнул фэсэошник таким тоном, который показывал, что человек отдавший такое распоряжение имеет на это полное, законное право.
   Услышав приказ, от которого нормальные люди впали бы в ступор и описались, "воины" выдохнули и повеселели. Они вырвались из мрачного болота черной магии в объятия привычных опасностей, показавшихся после пережитого такими родными и нестрашными. На их губах (чуть не вырвалось - устах) появились робкие улыбки и они, с какой-то даже радостью, немедленно выполнили требование. Олег охлопал их на предмет оружия и, не обнаружив такового, приказал:
   - Документы!
   - Командир, может договоримся, - начал один из них, но был немедленно прерван Олегом:
   - Мы не менты. Так что не выйдет. Документы.
   - А кто? - последовал резонный вопрос от второго "воина". Ребята отходили от пережитого шока и начинали наглеть прямо на глазах. Надо было немедленно выправлять положение.
   - Чего ты с ними цацкаешься? - с хорошо разыгранной яростью (когда опасность для паджерика миновала, старший помощник снова стал спокоен, как мамонт) спросил Денис. - Вызывай тревожную группу и в пятый погреб. А потом в лес. Ну, или ментам сдадим. Хотя нет... - прервал он сам себя. - От ментов они откупятся. Так что - в погреб, а потом в лес.
   Вся эта тирада вновь сопровождалась черными глазами с искорками и "воины" опять поплыли, и стали бледными, как потолок после побелки.
   - Вы, уроды, угрожали офицерам ФСО, находящимся на выполнении боевого задания. Срыв задания ставит под угрозу должное обеспечения безопасности Президента Российской Федерации. Знаете, что за это бывает? - ласково осведомился Олег. Ответить "воины" не успели, потому что сзади стали яростно гудеть - как-никак, а полторы полосы, из двух имевшихся в наличии, были заблокированы наглухо. Легковушки еще кое-как, с горем пополам, объезжали, а вот автобусу было не проехать. - Быстро документы! - рявкнул офицер и плавным профессиональным движением выхватил пистолет. "Воины", как наскипидаренные бросились в машину и через несколько секунд появились с паспортами. Олег небрежным жестом выдернул их из рук растерявшихся молодцев и распорядился: - Завтра, в десять часов явитесь в приемную ФСО. Назовете дежурному свои фамилии.
   Когда паджерик возобновил движение, фэсэошник хмыкнул:
   - Ты их так напугал, что они даже не потребовали показать наши документы.
   - А нечего на машинку замахиваться! Удавлю! - Денис немного помолчал и прибавил: - Да и ты ствол вовремя достал. Хороший аргумент.
   - А кстати, что бы ты сделал если бы был один?
   ... да свернул бы им головы, нахрен...
   ... хотя нет... здесь вам не тут... это не Сета...
   ... инфаркт бы устроил... или инсульт...
   - Деактивировал.
   - Поясни, пожалуйста.
   - Ну, со сломанными руками не подерешься, а со сломанными ногами не побегаешь. Вот бы они и не активничали больше.
   - А дальше? - после довольно продолжительного молчания спросил Олег.
   - А дальше... Изъял бы документы, мобильники, оружие, если бы оно было, и позвонил Леониду Ивановичу.
   - Все правильно, - покивал офицер. - Правда, есть один нюанс. Связываться с Леонидом Ивановичем нужно только в том случае, если деактивация, - фэсэошник хмыкнул - видимо термин ему понравился, - будет касаться уважаемых людей. В остальных случаях звони мне. Но лучше, чтобы таких случаев было поменьше.
   - Так не от меня зависит, - пожал плечами Денис. - Сам же свидетель - они ко мне прицепились, а не я к ним.
   - Это да, - не стал спорить Олег. - Но, ты же видел, какой номер, какая машина... Пропустил бы, а следующая тебя пропустила и все было бы спокойно.
   - Учту на будущее, - пообещал старший помощник и сменил тему: - А какой у них номер, и кто у нас уважаемые люди?
   - Номер у них непростой - центрального аппарата МВД, но судя по их поведению, купленный. Иначе бы они своими удостоверениями размахивали, а не битами.
   - Бита надежней, - не согласился Денис. - Ксивой только лохов пугать. Ты же им сам не удостоверение показал, а ствол. - Крыть было нечем и офицер промолчал, хотя имел на этот счет особое мнение. - Вернемся к нашим баранам, - продолжил старший помощник. - Кто у нас уважаемые люди?
   - Ну-у... кто-кто... Это же очевидно: старшие офицеры МВД, ФСБ...
   - ФСО, - ухмыльнулся Денис.
   - ФСО, - согласился Олег. - Судьи, прокуроры, депутаты - не к ночи будь упомянуты, ну и... все остальные. Разберешься.
   - Договорились.
   - У тебя мыло есть?
   - Пока нет, только комп купил, но вечером, когда вернусь домой, заведу. А что?
   - Вот моя визитка, - Олег протянул невзрачный кусок картона, на котором были только имя, номер мобильника и адрес электронной почты. - Свяжись со мной - я тебе скину файл с сериями номеров, которые лучше объезжать десятой дорогой. У тебя, кстати, тоже такой - "АМР".
   - Это хорошо, - обрадовался старший помощник. - Какой русский не любит быстрой езды!.. тьфу ты - привилегий. А чего тогда эти в бутылку полезли?
   - Две наши беды, - вздохнул офицер. - В данном случае - дураки.
   - Понятно.
   Денис, несмотря на свою, почти что абсолютную память, как только покинул "место происшествия", выкинул произошедший эпизод из головы и никогда больше о нем не вспоминал, а вот с "воинами" все было не так. Во-первых, им регулярно стали сниться картины нехорошего будущего, которые они увидели в глазах старшего помощника, а во-вторых их стал мучить постоянный беспричинный страх. Это не могло не сказаться на их внешнем виде, а особенно на поведении, но на все расспросы товарищей - что с ними такого произошло, они угрюмо отмалчивались. Дальнейшая их судьба неизвестна, впрочем, и черт-то с ними.
   В гараж, после того, как фэсэошник еще раз все рассказал и показал (первый раз он это проделал на площадке), старший помощник заехал так же ловко, как делал все до этого. Олег уже ничему не удивлялся, но все же червячок сомнений продолжал грызть его душу:
   - Не пойму, зачем ты меня обманываешь? - предпринял он последнюю попытку докопаться до истины.
   - В смысле? - округлил глаза Денис.
   - За полдня научиться водить машину невозможно. Значит ты умел. Вот я и интересуюсь - зачем скрывал?
   - Нет, - покачал головой старший помощник. - Это я интересуюсь - зачем мне тебя обманывать? Придумай хоть одну причину.
   После небольшой паузы, сопровождавшейся интенсивной мыслительной деятельностью, фэсэошнику пришлось отступить на исходные позиции.
   - Вроде бы... незачем, - был вынужден признать офицер. - Но... Ладно. Не мое дело, - он решительно махнул рукой, отметая сомнения, разрешить которые не представлялось возможным, и продолжил инструктаж: - Мы тебе поставили наш навигатор, - Олег кивнул на гаджет, до этого момента не активировавшийся, который удобно расположился в специальном держателе на торпедо. Слово "наш" фэсэошник выделил тоном, давая понять, что это не какой-нибудь китайский ширпотреб для гражданских лохов, а вовсе даже наоборот - китайский ширпотреб для уважаемых людей. - Это честный прибор, не чета всяким смартфонам, - офицер презрительно покривил губы. - Работает со всеми спутниковыми навигационными системами: глонасс, джипиэс и галилео. Автоматически обновляет предзагруженные карты и информацию о трафике. Имеет мощный аккумулятор для автономной работы. - Олег наморщил лоб, пытаясь сообразить - все он сказал, или нет. Не упустил ли чего-нибудь важного. Вспомнил: - Умеет распознавать речь. Есть голосовое управление основными функциями, включая выбор меню и уровень громкости, не говоря уже о том, чтобы задать новый адрес или выбрать из избранных. - На этом фэсэошник выдохся. - С тонкостями разберешься сам, - справедливо решил он, - мануал вызовешь. - Денис согласно кивнул. - И последнее, он работает не только, как приемник, но и как передатчик.
   "Кто бы сомневался, - мысленно ухмыльнулся Денис, - передает в контору мои координаты".
   "А чего бы ты хотел, - удивился внутренний голос. - Ты бы оставил такого типа без присмотра?"
   "Нет".
   "Вот и они нет. Хорошо еще - честно предупредили".
   "Да какое там честно, - разозлился Денис. - Сказал про навигатор, а наверняка вся машинка жучками забита!"
   "И плевать, - совершенно спокойно согласился голос. - Нам нельзя только двери светить, а остальное пусть смотрят".
   "Пусть" - согласился старший помощник.
   - Надо ввести кодовое слово для вызова помощи, - нейтральным тоном продолжил Олег.
   - Какой еще помощи? - искренне удивился Денис.
   - Ну-у... мало ли что в жизни бывает, - пожал плечами офицер. - Ты исключаешь, что тебе может понадобиться помощь?
   После некоторого раздумья, старший помощник был вынужден признать:
   - Нет.
   - Тогда придумай слово.
   Денис задумался. Кодовое слово должно было быть таким, чтобы, с одной стороны, случайно не произнести - что-то вроде: "сугроб", "холод", "лужа", или что-нибудь похожее не годились, а с другой - не доставлять особых сложностей при произношении - таких, что язык сломаешь, вроде названия исландского вулкана, установившего над Европой бесполетную зону: "Эйяфьядлайёкюдль". Точное название вулкана старший помощник не знал, но помнил, что оно совершенно зубодробительное. В конце концов, в финал вышли "Навуходоносор" и "Монгольфьер".
   - Монгольфьер, - выбрал Денис.
   Олег кивнул, включил навигатор и начал с ним колдовать.
   - Озвучь, - попросил он через несколько секунд. Старший помощник озвучил. - Повтори, - Денис повторил. Экран навигатора мигнул три раза и на него вернулось главное меню. - Готово.

*****

   Дома старшего помощника ждал приятный сюрприз в лице верховного главнокомандующего. Командор жарил мясо в большой сковородке, в кастрюле дымилась картошка, салат из помидоров, огурцов и красного лука был уже заправлен маслом, посолен и поперчен, и судя по всему, интересы Дениса, в отличие от завтрака, были учтены - употребить в одно жало подобный объем пищи было бы затруднительно даже для такого матерого человечища, как Шэф.
   - Быстро ты! - завистливо восхитился Денис. - Прям, как Фродо.
   - Что за Фродо? - безразлично поинтересовался командор.
   - Ну, этот... - полурослик, - припомнил старший помощник главную особенность персонажа, - который туда и обратно.
   - Туда и обратно - это его дядя. Бильбо Бэггинс.
   - Неважно, - отмахнулся Денис. - Что случилось? Ты же собирался уходить.
   - Что случилось? - хмыкнул Шэф, - Случилось то, что у тебя чрезвычайно мощный ангел хранитель. Килотонн пятьсот, если не мегатонна.
   - В смысле?
   - Ты же расстраивался, что у тебя будет мало денег и придется тебе - сиротинушке, питаться серыми макаронами вперемешку с гнилой соломой. Вот он и позаботился.
   - Так, вроде, с деньгами все в порядке... - осторожно заметил Денис. А осторожничал он потому, что знал золотое правило: "Деньги плач любят" - его научил этому школьный приятель - заядлый преферансист. - После "Черепахи", - уточнил старший помощник, чтобы главком часом не подумал, что потребности его молодого организма могла удовлетворить жалкая подачка в виде карточки с миллионом деревянных.
   - А вот он, - командор поднял глаза к потолку, - считает, что сиротке всё мало. Мне позвонил Леонид Иванович...
   - Он хочет меня усыновить! - восхитился Денис.
   - Балабол, - невозмутимо прокомментировал Шэф. - Попросил сделать одну работенку по нашему профилю.
   - Мага завалить? - Денис стал серьезным.
   - Нет. Какой-то его хороший знакомец построил загородный дом, а жить в нем не может. Страшно там по ночам. Вот он к генералу и обратился - генерал-то спец по всякой чертовщине - ему и карты в руки, а генерал попросил меня взяться за это дело...
   - ... естественно, не бесплатно, - довольно ухмыльнулся старший помощник.
   - Естественно, - подтвердил командор. - Так что, будешь ты завидным женихом, а не безземельным селянином.
   Старший помощник, естественно, обрадовался. Однако, радость - радостью, а осторожность - осторожностью.
   - Слушай, - забеспокоился Денис. - А ты представляешь с чем, или с кем, придется иметь дело? Как тут вообще со всяким... - старший помощник замялся, подбирая термин, - сверхъестественным, - нашелся он. - Есть что-то, или народец от праздности надумал себе? У нас тут "Битва экстрасенсов", - осклабился старший помощник, - или реально что-то есть?
   - Ты все перепутал. Народец от праздности, не надумал себе, а взял привычку трескать, - хмыкнул Шэф. - Но, что-то есть.
   - Маги? - не поверил Денис.
   - Таких мощных, как на Сете, Маргеланде, или Тетрархе, чтобы файерболами кидались, конечно нет - слишком слабое метамагическое поле. - Увидев довольное выражение, которое медленно, словно изображение на фотобумаге (кто помнит), проявилось на лице старшего помощника, главком покачал головой. - Но, ты не расслабляйся. Маги есть. А недостаток силы они компенсируют изощренными техниками. Помнишь менталистов, которые нас во дворце Ортега водили? - Глаза Дениса сузились - он помнил. - Так что, не расслабляйся, - повторил верховный главнокомандующий. - Менталистов здесь хватает.
   - Но, ты сказал, что там не маг. А кто?
   - А я знаю? - поморщился Шэф. - Привидение, полтергейст, или еще какая тварь. На месте разберемся. Строят черте где, а потом спать не могут, - осуждающе покачал головой главком. - Нет бы, сначала на карте посмотреть, а потом строить, так нет - сначала строят, а потом начинают выяснять - не на плохом ли месте построили? Бараны, - резюмировал командор.
   - А что, реально есть карта, где нехорошие места отмечены?
   - Брюсова карта, - командор пожал плечами с таким видом, будто не знать подобное - моветон. Денис ощутил определенное смущение, подобное тому, что испытывает блондинка, которую попросили показать на карте Северный Ледовитый океан. Она помнит, что определенно что-то слышала об этом географическом объекте, но что, где, когда? Вот так и старший помощник - что-то, когда-то слышал, или читал о Брюсовой карте, но вспомнить что-либо конкретное не смог.
   - А поподробнее можно?
   - Можно. Только сначала поедим.
   Но, приступить к трапезе сразу не удалось - раздался звонок домофона. Денис поднял удивленный взгляд на Шэфа, мол - кого еще черти принесли, ведь только въехали, знакомых, кроме Леонида Ивановича и Олега нет, а те бы о визите обязательно предупредили, но командор вел себя будто так и надо - выслушал голос в трубке, сказал: - Поднимайтесь, - и открыл дверь. Курьер, а это был, как выяснилось, именно курьер, заходить в квартиру не стал, он передал Шэфу сверток и откланялся.
   Денис обратил внимание, что никаких денег главком не платил. Правда это еще ни о чем не говорило - верховный главнокомандующий мог заплатить и через Интернет, но старший помощник склонялся к мысли, что принесли что-то от Леонида Ивановича и это что-то необходимо для выполнения предстоящей работы. Так и оказалось. Правда, с получением информации пришлось обождать, сначала компаньоны поужинали, напились чаю и только потом Шэф возобновил дозволенные речи:
   - Ну-с, Шарапов, продолжим нашу лекцию: "Что бы вы хотели знать о политической ориентации трансвеститов, но стеснялись спросить". - Денис хотел было сказать, что ничего не знает, но ничего и не стесняется, но по трезвому размышлению решил промолчать - после сытного ужина было лень ворочать языком. А вот командору, как лектору, пришлось: - Итак, некоторые малообразованные личности искренне полагают, что Яков Вилимович на своей карте отметил места, где спрятаны разнообразные клады, - Шэф ухмыльнулся. - Некоторые, еще более необразованные товарищи, используют для поиска кладов еще и Брюсов календарь. - Ухмылка командора стала откровенно глумливой. - Каким же идиотом надо быть, чтобы предположить, что зная о местонахождении клада, генерал-фельдцейхмейстер не извлечет его на свет божий и не употребит на пользу Артиллерийского Приказа, а отметит на карте, чтобы вышеупомянутые идиоты могли найти клад и промотать? Это умница-то Брюс? - командор вздохнул. - Да и вообще, кроме светлого ума, он был человеком чести - сейчас таких не делают. Отдать деньги неизвестным проходимцам, а не использовать их на пользу Отечества он физически не мог. Не тот человек. - Главком сделал паузу, собираясь с мыслями. - А про то, что чернокнижник... - Шэф покачал головой, видимо не соглашаясь с какими-то виртуальными оппонентами. - Про него много разного напридумывали, и тогда и потом, - командор сделал небольшую паузу: - Хотя, дыма без огня не бывает - кое-что он мог...
   "Действительно, - подумал Денис. - Брюс входил в ближайшее окружение Петра - это я точно помню. А Петр придурков рядом с собой не держал, а чтобы отмечать реальные клады на карте надо быть не просто придурком, а клиническим!"
   "Слушай... - как-то нерешительно начал внутренний голос. - Тебе не кажется?.." - озвучив эту странную мысль, голос замолчал.
   "Чего не кажется?" - несколько раздраженно отреагировал Денис.
   "Ну-у... что Шэф рассуждает о Брюсе не как об историческом персонаже, жившем бог знает когда, а как о хорошем знакомом?"
   Честно говоря, это было несколько неожиданно и Денис призадумался.
   "Да вроде нет..." - несколько растерянно озвучил он свою позицию.
   "А чё, бля, если да!? - процитировал Слепакова внутренний голос. - Может спросить?"
   "Не скажет!" - вот в этом старший помощник был уверен.
   "Наверное..." - согласился голос и отключился. А Шэф, между тем, продолжал свой увлекательный рассказ:
   - Брюс был ученым, масоном, магом и все грани его таланта нашли свое отражение на его карте. Он сотрудничал с огромным количеством людей знания: магов, ведьм, ученых, шаманов, дипломатов, лозоходов, архитекторов... и чернокнижников. На своей карте он отмечал всё, что ему удавалось узнать: подземные реки, выходы на поверхность рудных жил, входы в пещеры и их границы, водные ключи, заброшенные и действующие монастыри и скиты, и прочее, прочее, прочее. - Командор сделал паузу. - Недаром Иосиф Виссарионович при сносе Сухаревой башни приказал разобрать ее по камешку, а не взорвать. Искал.
   - Карту?
   - Нет. Не карту. Просто это свидетельствует, что один серьезный человек, проявил уважение к другому серьезному человеку, поверив, что его наследие может быть настолько интересным, что надо разобрать по кирпичику огромную башню, чтобы его найти. Ладно, - вздохнул Шэф, - возвращаемся к нашим баранам. Нас интересует то, что на своей карте Брюс, кроме вышеупомянутого, отмечал нехорошие места: могилы колдунов, алтари, где проводились языческие и сатанинские обряды, старые капища, черные погосты и прочие места, где было нечисто.
   Командор замолчал. Выждав некоторое время, дабы убедиться, что продолжения не последует, слово взял старший помощник:
   - Я не спорю, - осторожно, чувствуя какое-то личное отношение Шэфа к этому гаджету в частности, и к Брюсу в целом, начал Денис. - Карта замечательная, но, - он пожал плечами, - она нужна застройщикам... точнее покупателям жилья, - поправился он. - А нам-то зачем?
   - Нам зачем? - поднял брови главком, как бы удивляясь, что подобный вопрос мог прийти в голову старшего помощника, которого до сего момента, командор держал за... не сказать, что сильно умного, но - неглупого человека. - Правда не понимаешь? - верховный главнокомандующий сделал последнюю попытку помочь старшему помощнику сохранить лицо, но тот ею не воспользовался.
   - Правда, - твердо объявил Денис.
   - Места силы.
   - На заброшенном погосте? - скептицизма в голосе старшего помощника не расслышал бы только глухой.
   - А ты уверен, что их там нет?
   После небольшой паузы, во время которой Денис интенсивно думал, его скепсис поутих:
   - Ну-у... может быть... Но, где найти эту карту?
   - А чего ее искать. Вот она, - с этими словами Шэф включил ноутбук и через несколько секунд Денис имел удовольствие лицезреть карту Москвы и Подмосковья, испещренную различными непонятными значками.
   - Брюс сразу электронную сделал? - съехидничал старший помощник, но командор тона не принял и ответил абсолютно серьезно:
   - Нет. У меня была аутентичная копия.
   "Небось, сам Брюс и подарил!" - хмыкнул про себя Денис.
   "Уверен, что нет?" - поинтересовался внутренний голос и старший помощник был вынужден признать, что полной уверенности у него нет.
   - ... "тельник" карту оцифровал, - невозмутимо продолжил Шэф, - наложил на топ-план и получилось то, что ты видишь.
   - А как привязывал? - сразу заинтересовался Денис.
   "По трем точкам, - влез в разговор "тельник". - По Кутафьей башне, по Пятиглавому собору Лужецкого монастыря и по Успенскому собору Колоцкого".
   - То есть, точность так себе, - сделал вывод старший помощник.
   "Ну, не хуже ваших спутниковых навигаторов" - боди-комп язвительно ухмыльнулся.
   "Сучонок!" - подумал Денис.
   "Сам сучонок" - отозвался "тельник".
   - А топ-план актуальный, или снимок? - продолжил расспросы любознательный старший помощник.
   "Актуальный".
   - Я понимаю, что у тебя актуальный, - начал злиться Денис, - я про свой комп спрашиваю?
   "Я про твой... калькулятор и говорю".
   - А как? - не поверил старший помощник. - Комп-то, в отличие от тебя, в информационное поле выходить не может.
   "На серверах АНБ все есть".
   - Как в Греции? - улыбнулся Денис, но тут же стал серьезным: - Ну, что тут сказать, насчет серверов АНБ - верю. А доступ к ним откуда? Там что, никакой защиты нет? Никогда не поверю.
   "От софта, который я поставил на твой калькулятор - нет".
   - Не там русских хакеров ищут, ох, не там... - на лице Шэфа появилась глумливая улыбка. - А матрасники-то и не знают...
   - Слушай, - забеспокоился Денис, - а если они засекут взлом, то вычислить меня по айпишнику, хоть он и динамический - дело времени. Можно приличный геморрой заработать, начнут разыскивать, запросы всякие делать, а дешевая популярность мне ни к чему. Я человек скромный. Блин!
   "Не засекут, - авторитетно заявил "тельник". - Мой софт не использует известные им протоколы".
   - Поясни! - потребовал старший помощник. На ответ, зная скверный характер "тельника", он особо не надеялся, но боди-комп, по каким-то своим, одному ему известным причинам, кочевряжиться и выпендриваться не стал:
   "Представь, что телеграф изобрели, а телефон нет. Имеется кабель из пункта "А" в пункт "Б", по нему идут телеграфные сообщения - на исходящем конце набирают текст, а на входящем он распечатывается. А я подключил к этому кабелю телефоны и могу слышать, что происходит на предающих и принимающих станциях. - "Тельник" сделал крохотную паузу и уточнил: - Да, даже не телефоны, а видеокамеры. Если грубо - где-то так..."
   "Круто!" - восхитился Денис.
   "А то!.."
   - А этот софт только для актуализации топ-плана можно использовать, - загорелся старший помощник,- или...
   "На твоем калькуляторе, - брезгливость "тельника", когда он был вынужден упоминать ноутбук, зашкаливала, - есть иконка "Знайка". Используй для поиска серьезной информации, чтобы не оставлять следов. А порнуху смотри из обычных браузеров".
   - Зачем из обычных? - не понял Денис. - "Знайка", что, не покажет?
   "Покажет. Но, не оставит информационных следов. Ты должен сформировать какой-то среднестатистический профиль в Интернете. Иначе будешь выделяться на общем фоне".
   ... как карась в канализации...
   - Все в дерьме, а ты в белом смокинге. Все смотрят, а ты - нет. Подозрительно, - усмехнулся Шэф.
   - Как скажешь, - встречно ухмыльнулся старший помощник. - Приятно, все таки, что начальство официально разрешает смотреть порнуху!
   - Но-но! - построжел командор. - Не в рабочее время!
   - Ну-у... вот... - расстроился Денис, но долго балагурить было некогда:
   - Послушай "тельник", а как мне восстановить твой софт, если придется переставлять винду, или я линь поставлю, или вообще комп сменю?
   "Если сменишь комп - никак. А на этом само восстановится".
   Денис хотел было пуститься в расспросы, каким именно образом произойдет самовосстановление без наличия установочных файлов и их инсталляции, но по трезвому размышлению пришел к выводу, что объяснение на уровне "телеграф - видеокамера" ему без надобности, а настоящее, скорее всего, будет не по уму. Внезапно старшему помощнику стало не до абстрактных умствований, потому что ему в голову пришла новая мысль, которая заставила его резко сменить тему:
   - Шэф, насчет пользы от Брюсовой карты и софта от "тельника" я все понял. Но... - Денис взял паузу и нехорошо прищурился. - Получается, что если бы не работенка от генерала, вы бы мне карту и "Знайку" не поставили?
   - Почему? - невозмутимо пожал плечами Шэф. - Всё сразу поставили, как появился ноут.
   - А почему не сказал?
   - Письмо отправил. Откроешь почту, да прочтешь.
   - То есть, и тебе, и "тельнику" просто было лень трепаться?
   - Да, - Шэф вздохнул. - Но, пришлось.
   - Понятно. А что курьер принес?
   - Шокеры.
   - Зачем? - поднял брови старший помощник.
   - Очень твари электричества не любят. Я всегда использую.
   ... всякой твари по харе... электричеством...
   ... прогресс однако...
   ... раньше осиновым колом обходились...
   - А какой у твари адрес?
   Шэф назвал и Денис воспользовался приложением, любезно предоставленным верховным главнокомандующим и его верным "тельником". По функционалу "Брюсова карта" сильно напоминала "Google Earth", только была, если верить боди-компу командора, гораздо актуальнее. Ну, что можно было сказать, исходя из географической информации? Неплохой, мягко говоря, участок земли в полгектара, расположенный в одном из самых дорогих предместий столицы, трехэтажный "господский" дом, гостевой домик, домик для прислуги (как решил старший помощник) и гараж, намекали на то, что "терпилы" в материальном плане не бедствовали.
   О том, что они не надумали свои проблемы, говорил значок в виде круга со спицами, больше всего напоминавший колесо от телеги и располагавшийся прямиком в левом крыле "господского" особняка - значит, какая-то аномалия присутствовала. Узнать, что именно пиктограмма обозначает не удалось. При наведении курсора на "колесо" всплывало окошко "Информация отсутствует". Чтобы проверить, всегда ли будет отсутствовать информация, Денис уменьшил масштаб, нашел еще один привет от Брюса в виде восьмиугольного креста, и навел на него курсор. Выяснилось, что информация отсутствует не всегда. На этот раз во всплывшем окошке было написано: "Могила черного дьяка".
   - Не знаешь, что за колесо? - полюбопытствовал старший помощник. Командор в ответ лишь молча покачал головой. Денис улыбнулся. - И я не знаю. Сюрприз будет.
   - Жаль, что не знаешь, - вздохнул главком. - Не люблю сюрпризы.
   - Да ладно тебе, с ними жить веселее! - жизнерадостно заявил старший помощник.
   - Не веселее, а интереснее, - возразил Шэф. - А если быть предельно точным в дефинициях, то - разнообразнее.
   После небольшого раздумья, Денис с поправкой согласился - сюрпризы - они разные бывают. Бывает, что тебе ни с того, ни с сего атомную бомбу на голову скинут, а бывает - утром ты одинок, как полярный волк на экваторе, вечером знакомишься с хорошей девушкой, а ночью эта красавица уже согревает тебе постель. Как ни крути, а бомба и девушка - сюрпризы. Но, разные.
   - Когда едем? - вернулся из высот философских абстракций в низины конкретики старший помощник.
   - А это, смотря, как поедем. Такси вызовем, или хочешь прокатиться?
   - Конечно, прокатиться!
   - Тогда тебе и карты в руки.
   ... игровые и географические...
   - Чертовщина там начинается после полуночи, приехать лучше всего за час, или чуть меньше, чтобы осмотреться на месте, принюхаться. Так что наметь маршрут и прикинь сколько тебе понадобится времени, чтобы добраться. Ферштейн?
   - Ферштейн.

*****

   До поместья добрались быстрее, чем Денис предполагал. Во-первых, совсем не было пробок, а он набросил на них пятнадцать минут, а во-вторых - средняя скорость была выше, чем он рассчитывал. Ненамного, но выше. Старший помощник не торопился и не насиловал себя, как некоторые начинающие водители, которые медленно ехать не могут, а быстро не умеют. И днем и сейчас он ехал с той скоростью, на которой ему было комфортно, и на которой он ощущал, что полностью контролирует дорожную обстановку. Почему сейчас он мог ехать быстрее, чем ему виделось при расчете маршрута, старший помощник не знал, просто чувствовал, что ехать медленнее - глупо, а быстрее - опасно.
   Видимо, дело было в том, что и город и трасса были хорошо освещены, а может в особенностях зрения старшего помощника, который как кошка стал неплохо видеть в темноте и без кадата, а не исключено, что в отменной реакции, рождающей уверенность, что он справится с любой нештатной ситуацией. А может работала совокупность этих причин, но было то, что было. И хотя Олег предупреждал, что ночью ездить сложнее - надо привыкнуть, но Денис никакой сложности не чувствовал, чему был рад до чрезвычайности. Для многих водителей, а особенно неофитов, вождение - стресс, и лишь для небольшого числа счастливчиков - наслаждение. Старший помощник, к своему удовольствию, попал в эту небольшую выборку, которая испытывает удовольствие от вождения.
   На месте были без пятнадцати одиннадцать. Въезд в элитный поселок преграждал настоящий блокпост: шлагбаум, караулка и вооруженная охрана. Никаких вопросов служивые - явно опытные, задавать не стали, то ли номер на них подействовал, то ли предупреждены были, то ли и то и другое. Хотя, судя по тому, что один из охранников сразу же начал, что-то бубнить в свою гарнитуру, скорее всего были предупреждены о вечерних, а скорее даже - ночных гостях, и он докладывал о их появлении. После того, как компаньоны проехали, на КПП состоялся любопытный обмен мнениями:
   - Никифорыч, а чё ты сразу-то открыл? Как наскипидаренный кинулся палку поднимать, даже документы не посмотрел для порядку.
   Вопрошавший, плотный, уже начавший набирать лишний вес в виде пивного животика, парень, лет двадцати двух, выжидающе смотрел на старшого - подтянутого мужичка, лет сорока, с явной военной выправкой - скорее всего отставного прапорщика. Отвечать бывший военный не стал, за него это сделал третий охранник - мужчина, не перешагнувший тридцатилетний рубеж, но близкий к нему, явного "силового" облика, такие люди легко находят себе применение в силовых структурах, как правоохранительных, так и наоборот.
   - Владимир Никифорович, - скрупулезно точно выговаривая имя-отчество начальника и подчеркивая этим, что обращение официальное, повернулся к "прапорщику" "силовик". - Может подашь рапорт, чтобы этого, - кивок на пивной животик, - от нас убрали?
   - За что!?! - изумился молодой.
   - А за то, что из-за твоей лени, гадёныш, подставишь ты нас когда-нибудь по-крупному!
   - Какой лени, нах!?! - попробовал начать быковать обладатель пивного живота, но его быстро укоротил "прапорщик":
   - А такой, Лёшенька, что тебе было сказано выучить блатные серии. Ты выучил?
   Алексей замялся и начал отвечать неопределенно:
   - Ну-у...
   - Баранки гну, козлина! - взвился "силовик". Чувствуя косяк, обижаться и реагировать на оскорбление Лёшенька не стал.
   - Знаешь, чьи это номера были? - грустно спросил "прапорщик". Алексей в ответ лишь испуганно помотал головой. - Конторские это номера, да и предупреждал Степан Андреевич, что будут гости. Вот сунулся бы ты с проверкой, - вздохнул начальник караула, - лишнего бы чего увидел, а потом лежал с простреленной головой...
   - Да и хер-то с ней, с его головой, - взял слово "силовик". - Из-за этого козла и нас могли, как свидетелей... - обладатель пивного животика подавленно молчал, полностью осознав вину и раскаявшись.
   - В общем так, Лёшенька, - подвел итог профилактической беседы старшой. - Если к следующему дежурству не выучишь блатные номера, - он сделал паузу, - подам рапорт.
   - А я проверю, - больно хлопнул Алексея по плечу "силовик". - Ничего личного, - хищно улыбнулся он. - Просто нам в команде, придурки не нужны.
   А компаньоны, между тем, уже были на месте. Ворота поместья начали открываться сразу, как только в непосредственной близости от них нарисовался бронированный бампер паджерика. Во дворе компаньонов встретила небольшая делегация, возглавлял которую сам глава семейства и по совместительству владелец элитной недвижимости депутат Государственной Думы Степан Андреевич Семилапый, статный моложавый человек лет пятидесяти. Привычное выражение властной уверенности, свойственное его лицу, в данный момент на лице отсутствовало. Его сменил коктейль из растерянности, тревоги, недоверия и робкой надежды.
   Растерянность была вызвана тем обстоятельством, что после того, как Степан Андреевич сумел присовокупить к своим капиталам и бизнесам еще и депутатскую неприкосновенность, он посчитал, что ухватил бога за бороду и теперь он кум королю и сват министру. И вдруг выяснилось, что деньги, заветная корочка, обширные связи и многочисленная вышколенная охрана в некоторых случаях оказываются бессильны. Растеряешься тут... Про тревогу и распространяться нечего, когда в новом доме еженощно творится такая чертовщина; недоверие же было вызвано слишком необычным видом бригады "Охотников за приведениями", а робкая надежда - тем, что Леонид Иванович - профессионал высшей пробы и раз он порекомендовал эту странную парочку - старика и зеленого юнца, то не исключено, что они все-таки решат вопрос. Помогут там, где до них потерпели фиаско многочисленные потомственные маги, ведьмы и победители "Битвы экстрасенсов".
   Вторым человеком, встречавшим компаньонов, была красивая, ухоженная женщина средних лет. Благодаря генам, хорошей жизни и дорогим спа-салонам она в свои сорок выглядела максимум на тридцать - и это еще, если тщательно присматриваться, а если не присматриваться - то еще моложе. Это была жена Степана Андреевича - Татьяна Витальевна. Эмоции, отражавшиеся на ее лице были аналогичны мужниным.
   Третьим встречающим был их восемнадцатилетний сын Миша, приятный молодой человек высокого роста и спортивного телосложения. Вопреки деньгам родителей, а может быть благодаря их уму и дальновидности, на типового мажора он не походил ни капельки, был нормальным студентом без комплекса дутого превосходства, порождаемого богатством предков и их безудержной родительской любовью, сочетающейся с отсутствием ума.
   Это наши нувориши позволяют своим отпрыскам бесконтрольно резвиться и прожигать папашины денежки в наркотическом и алкогольном угаре, а вот английские аристократы отправляют своих детишек в интернаты вроде Итона, где из них выбивают всяческую дурь и формируют правителей Империи, исповедующих лозунг: "Это моя страна, права она, или нет". Мише повезло - в части воспитания подрастающего поколения, его папаша был гораздо ближе к элите Туманного Альбиона, чем к своим однопартийцам из Думы. Что же касается сегодняшнего вечера, а точнее - даже ночи, то на Мишином лице общесемейная тревога тоже присутствовала, но было на нем и предвкушение чуда. В отличие от родителей, он сразу поверил в бригаду "Охотников за привидениями".
   После взаимных представлений и расшаркиваний, Татьяна Витальевна предложила перекусить, но Шэф мягко отклонил предложение, пообещав, с любезной улыбкой, вернуться к этой теме после того, как работа будет сделана. После этого командор попросил, чтобы во время того, как они с Дэном будут обследовать участок и строения, никакие лишние люди им на пути не попадались. Хозяева, разумеется, могут присутствовать, но лучше, чтобы не перед глазами и, по возможности, незаметно. Степан Андреевич заверил, что они мешать не будут ни в коем случае, а кроме его семьи никого в поместье и нет - и охране и прислуге дан отпуск до утра - все, как договаривались! При этих словах, тревога на его лице усилилась - отвык народный депутат обходиться без обслуги и охраны, но, тут уж ничего не поделаешь - жизнь прижмет, не так раскорячишься (удивительно глубокая и мудрая мысль!).
   Каждый из "потерпевших" попытался рассказать компаньонам, какие страхи и мучения он испытывает еженощно, но командор это дело решительно пресек. С вежливой, но непреклонной улыбкой, он объяснил, что информация эта, безусловно, ценна, но гораздо важнее найти гнездо твари. Спорить с главком не решился никто, включая депутата и старшего помощника, и вердикт главкома был принят всеми присутствующими к исполнению безоговорочно, после чего Шэф с Денисом принялись методично обследовать территорию. На первый взгляд, казалось, что нужды в этом нет, ибо на Брюсовой карте "тележное колесо" имело точные координаты и располагалось в десяти метрах слева от центральной оси "господской усадьбы", прямо в одной из комнат первого этажа. Точнее говоря - на земле, под одной из комнат первого этажа. Но, так это, или нет, следовало проверить, потому что много воды утекло с момента составления карты, да и точность совмещения Брюсовой карты с топ-планом не могла быть абсолютной.
   Времени до полуночи хватало и компаньоны принялись методично и не спеша обследовать территорию. Командор, разумеется, взял себе левою половину, ну, а старшему помощнику досталась правая половина поместья. Ресурс кадата Денис решил экономить - мало ли что... а вот батарею шкиры можно было подзарядить в любой момент, поэтому он, улучив момент, когда внимание хозяев было направлено на Шэфа, натянул капюшон, активировал тетрархский суперкомбез, "изобразил" свое лицо, чтобы не пугать семью Семилапых черной металлической головой, и принялся за дело.
   Результаты обследования, можно было свести к одной короткой фразе, которую мог бы произнести старший помощник, если бы его о них спросили. Фраза эта звучала бы так: "Я старался!" Помните, как в школе: "Я учил...". Не зная что конкретно искать, Денис приказал шкире искать аномалии, а в ответ на ее резонный вопрос: - Какие именно? - старший помощник ничтоже сумняшеся отрезал: - Все!
   Ну, и получил. Шкира начала перечислять значения каких-то неизвестных науке параметров, ну-у... имеется в виду - неизвестных Денису, которые, как в анекдоте о нерадивом студенте медике на экзамене по латыни, звучали так, будто шкира собиралась вызвать дьявола. Мало того! - она принялась сообщать о их отклонении от среднестатистических норм, показывать какие-то таблицы и графики, которые были не более понятны, чем аудио информация, и вообще, если называть вещи своими именами - погребла старшего помощника под завалами совершенно неудобоваримой информации.
   - Стоп! - скомандовал он, когда вновь начал соображать. - Давай интегральную оценку потенциально опасных мест, и все!
   Ответ был короток, понятен и звучал так:
   - В атмосфере, кристаллическом фундаменте и осадочном чехле факторов риска не обнаружено. Напряженность полей фоновая.
   Денис призадумался. С одной стороны, вроде бы, все хорошо - никакой гадости не обнаружено. С другой - все плохо. Ведь на самом-то деле "колесо" присутствует - "терпилы" же реально страдают! Да даже, если на минутку допустить, что виной их страха является не "колесо" с Брюсовой карты, а что-то другое, то шкира должна была бы обнаружить это "что-то". Но, не обнаружила. И это обескураживало. Занятый такими невеселыми рассуждениями, старший помощник тщательно обследовал свою "делянку" визуально, но результат был тем же - отрицательным. А насчет пользы от такого результата все уже было сказано выше.
   За пятнадцать минут до полуночи старший помощник и верховный главнокомандующий встретились у высокого крыльца "господского дома". На немой вопрос Шэфа, Денис так же молча покачал головой и в свою очередь вопросительно уставился на командора. Ответ главкома был аналогичным. За всей этой пантомимой с нескрываемой тревогой наблюдали хозяева поместья.
   - Что-то не так? - не скрывая волнения, с тоской в глазах, поинтересовался Степан Андреевич.
   - Не нервничайте, - улыбнулся Шэф. Такой улыбки у командора Денис никогда не видел. Обычно любимый руководитель ухмылялся, хмыкал, или же ехидно, или же скептически, или еще как, но не особо добро, улыбался, а вот теперь от его широкой улыбки прямо веяло несокрушимой уверенностью в победе и торжестве всего хорошего над всем плохим. - Просто обмен профессиональной информацией.
   "Ну, прям - кандидат в президенты от ЛДПР. Я бы проголосовал!" - подумал Денис.
   "Я тоже!" - поддержал его внутренний голос.
   - Скажите пожалуйста, - Шэф продолжал излучать спокойствие, гася тем самым возможные панические настроения хозяев поместья, - эпицентр проблемы находится в десяти метрах слева от крыльца?
   - Да, - грустно покивала Татьяна Витальевна, - в розовой гостиной ночью вообще невозможно находиться. - Да и во всем доме... - она зябко передернула плечами.
   "О, как бывает, - насмешливо подумал Денис. - Наворовался, а попользоваться не получается. Печалька".
   "Так это ж не она, а муж!" - вступился за женщину внутренний голос.
   "Муж и жена - одна сатана!" - Денис выкинул на стол джокера и голос замолчал.
   - Ну, что ж, - командор стал серьезным, как будто действительно готовился давать предвыборные обещания. - Там мы и будем работать.
   - А нам можно присутствовать?! - с фанатичным блеском в глазах попросил Миша.
   Шэф поморщился:
   - Можно. Но... не желательно. Скорее всего будет...
   - Опасно!? - перебила его Татьяна Витальевна.
   - Это вряд ли, - привычно хмыкнул главком, - будет неприятно. Скорее всего.
   - Мы хотим посмотреть! - твердо объявил Степан Андреевич, к которому на мгновение вернулась сановная уверенность в себе.
   - Да-да! Очень! - горячо поддержал его Миша.
   - Воля ваша, - пожал плечами командор. - Время наступает. Пошли.
   - Момент! - старшему помощнику внезапно пришла в голову мысль, которая долго зрела в глубинах подсознания и наконец вырвалась наружу, в большой мир. А смущало Дениса, как он сейчас явственно осознал, следующее обстоятельство: первый этаж здания был довольно высок - окна располагались метрах в двух от земли, а стандартная высота подоконника не больше метра, следовательно, если только в здании не имеется гипертрофированного фундамента, то в нем может присутствовать подвал, и именно там следовало искать "чертово колесо", потому что изначально оно никак не могло находиться на уровне высокого первого этажа "господского дома", а должно было располагаться на земле, или даже под землей. Шэф понял его с полуслова, а разъяснять остальным не было ни времени, ни желания. Поэтому главком не стал выяснять, есть в доме подвал, или нет.
   - Нужно идти в подвал, - распорядился командор тоном не терпящим возражений, в результате чего выяснилось, что подвал имеет место быть и семья Семилапых покорно, без вопросов и протестов, повела компаньонов в подполье.
   Воспользовались входом, который был в большой продуктовой кладовке рядом с кухней. Короткий спуск по винтовой лестнице, навеявшей на старшего помощника не самые приятные воспоминания, завершился щелчком выключателя и глазам всех присутствующих открылось обширное, практически пустое помещение, напоминавшее бетонный противоатомный бункер.
   Подвал был огромным - он был даже больше, чем стоящий над ним немаленький дом! Из полезного в подвале был только универсальный газовый котел, который должен был обеспечивать здание теплом и электричеством в случае обрыва на линии. За отопление в штатном режиме отвечали теплые полы и даже зимой никакого дополнительного обогрева не требовалось. Так, по крайней мере, считал глава семейства, которого в этом уверил архитектор, спроектировавший и построивший усадьбу. Правда это, или нет, было неизвестно, потому что в доме еще не зимовали, а в плане текущей ситуации было неясно удастся ли проделать это в принципе.
   Внезапно, как в дешевых фильмах ужасов, замерцал свет. Некоторое время продолжалась эта свистопляска, пока электричество окончательно не вырубилось и подвал не погрузилось во тьму. Так продолжалось некоторое время, а потом свет снова загорелся, но был он каким-то тусклым, словно вместо нормального включилось аварийное освещение. Никакого дискомфорта, а тем более страха, старший помощник не испытывал - шкира и возможность в любой момент выйти в кадат даровали ощущение защищенности.
   "А Семилапым-то наверно хреново сейчас" - подумал Денис.
   "Естественно, - согласился внутренний голос, - без шкиры и кадата..." - он хотел продолжить, но не успел, вмешалась шкира.
   "Магическая аномалия" - сообщила она и продублировала информацию целеуказателем.
   На полу, в том месте, куда показывала прицельная рамка, лежало колесо. Обычное тележное колесо. Кривоватое, косоватое, грубоватое - явно не каретное - те поприличней выглядят, пофасонистей. Ну-у... честно говоря, не совсем обычное, потому что за мгновение до того, как его заметила шкира, никакого колеса там не было. Так что, как ни крути, а обычным его, все-таки, не назовешь, но было колесо все равно каким-то непрезентабельным, явно от крестьянской, трудовой телеги.
   "Хорошо еще навозом не тащит!" - ухмыльнулся старший помощник.
   Как бы странно это ни прозвучало, но Денис, успевший насмотреться на огромное количество магических проявлений, в мировоззренческом плане оставался сугубым материалистом. Поэтому чудесное появление колеса его нисколечко не удивило и не заставило рассматривать это явление, как грубое нарушение, если не сказать больше - издевательство над всеобщим законом сохранения.
   Он списал все на телепортацию - если Шэф умеет прыгать, то почему надо отказывать в этом умении какому-то особо талантливому тележному колесу? По мнению старшего помощника все указывало на то, что если колесо сейчас возникло из ничего, то до этого оно где-то бесследно исчезло, и следовательно - все в порядке. Законы сохранения в очередной раз устояли, чему Денис был искренне рад.
   "Тебе не кажется, что ЭТО место силы?" - вкрадчиво поинтересовался внутренний голос.
   "Кажется..." - был вынужден признать старший помощник, но сделал это настороженно, небеспочвенно опасаясь, что паршивец может и поглумиться, типа: "Крестится надо!", однако у голоса были иные намеренья:
   "Проверить бы надо..." - продолжил голос все так же мягко и осторожно.
   "А я что делаю?" - возмутился Денис.
   "В активированной шкире?" - деликатно уточнил голос.
   Крыть было нечем и старший помощник мысленно хлопнул себя по лбу. Сомнений в том, что эманации места силы не смогут проникнуть сквозь несокрушимую тетрархскую броню и хоть как-то повлиять на больные надтелесные оболочки, у него не было - уж больно хороша была "кольчужка". Поэтому, чтобы получить хоть какой-то результат, желательно, конечно, положительный, надо было вылезать из окопа. Отключать шкиру не очень-то хотелось, но привести в порядок здоровье хотелось больше, поэтому результирующий вектор был за отключение. Но, старший помощник пошел еще дальше - гулять, так гулять, и не только деактивировал шкиру, но и откинул капюшон.
   Колесу, между тем, надоело изображать из себя простую деревяшку и оно неспешно принялось трансформироваться в свою другую ипостась, а именно - магическую деревяшку. Оно начало крутиться. Сначала медленно, а затем, с каждой секундой, все быстрее и быстрее. По мере увеличения угловой скорости, колесо стало в той же степени терять материальность. С каждым новым оборотом оно становилось все более прозрачным и призрачным, пока не превратилось в маленькое туманное торнадо, светящееся неприятным, каким-то гнилушечным, зеленоватым светом. Весь этот процесс продолжался до того момента, пока вместо колеса на бетонном полу подвала "господского дома" не образовалась зеленая светящаяся туманность правильной круглой формы. Ее диаметр тютелька в тютельку совпадал с диаметром колеса, ну-у... или так казалось на глаз.
   - Приготовься! - скомандовал Шэф и в тот же миг в руках Дениса появились стреляющие электрошокеры "Taser", но не то говно, что продается под этим брендом у нас, которым только землеройку, или полевую мышь можно шокировать, а настоящие - те, что используют американские копы. Пуляют почем зря в бедных ниггеров, политкорректно называя их при этом афроамериканцами. В этом-то и есть глубинная суть отличия нашей демократии от западной - шокером долбанут и тут и там, за милую душу, но у нас еще обматерят трехэтажно, а там все будет толерантно. Пустячок-с, а приятно!
   В руке же самого командора, как по мановению волшебной палочки, появился клинок, армированный истинным серебром. Для любой твари с Темной Стороны Мироздания, как телесной, так и бестелесной, он был не менее опасен, чем золингеновский тесак для теплокровных тварей из плоти и крови. Вот таким был непростой кинжал командора! Порядок действий и потребный реквизит были обсуждены компаньонами заранее, а не являлись каким-то экспромтом. Серьезные дела, равно, как и серьезные люди, экспромтов не любят. Они любят Ordnung und Disziplin.
   И вышеозначенные порядок и дисциплина имели место быть - пока все шло по плану: объявлен красный уровень тревоги, РВСН, ВКС, ПРО и ПВО в лице компаньонов приведены в состояние готовности номер один - всё готово к встрече гостей из царства Аида, или откуда они там явятся. А в том, что гости еще будут, старший помощник не сомневался - все члены семьи Семилапых - старший помощник успел бросить беглый взгляд в их сторону, были конечно же взволнованы появлением в их подвале колодца в преисподнюю, но не напуганы. По крайней мере, не напуганы хорошенько.
   И это было странно, мягко говоря. Для начала Семилапые должны были испугаться, когда в подвале их загородного дома, невесть откуда появилось тележное колесо. Но, это ладно - спишем на некую обыденность объекта - колесо и колесо, вот если бы какое чудище лесное - другое дело. Но, затем началась трансмутация этого тележного колеса в круглую лужу, наполненную то ли зеленым светящимся гноем, то ли какой иной мерзопакостной субстанцией, и назвать это явление тривиальным язык бы не повернулся - оно должно было вызывать страх, ну-у... пусть не страх, а сильную тревогу, но и той у Семилапых не было, а ведь раньше что-то доводило их до паники - иначе зачем было обращаться к "специалистам"? - значит это "что-то" должно было проявиться. По крайней мере, так полагал Денис. Однако, время шло, а страшно не было.
   "Похоже, сегодня кина не будет. Испугался нас полтергейст! Не придет!" - с некоторым разочарованием - душа рвалась в бой - зря что ли ехали! подумал старший помощник, разглядывая зеленое кольцо, в которое превратилась зеленая лужа. Что-то было в этом кольце смутно знакомое, что-то оно Денису напоминало, причем с каждой секундой все отчетливей, но вспомнить никак не получалось. А сделать это было жизненно необходимо - старший помощник явственно ощущал, что за этим воспоминанием кроется ключ ко всей этой истории, да и не только к ней. Но, повторимся, вспомнить никак не удавалось.
   Ничего сверхъестественного в этом не было - каждый может припомнить случай из практики, когда между объектом, или его изображением, и идентификатором объекта появлялся непреодолимый заслон - видишь фотографию артиста, или встречаешь старинного знакомого, которого не видел много лет, а имя из головы вылетело, или мелькнет в толпе цветастое платье, которое ты видел когда-то, на ком-то, а когда? а на ком? - не вспомнить... и бывает от этого неприятно, вот и Денис начал злиться на самого себя.
   Одновременно с раздражением от ускользающего воспоминания пришла необоримая сонливость, веки налились свинцом и старший помощник, будучи не в силах с ней бороться, на секунду прикрыл глаза. В краткий миг между явью и сном пришло озарение - не кольцо это, а руль! Открытие заставило в следующее же мгновение с ужасом проснуться - спать за рулем последнее дело, да еще в такой ситуации!
   Слава Богу, что шоссе было прямым, как стрела, достаточно широким и с нулевым трафиком, ибо "Land Rover Discovery 4", управляемый дрогнувшей рукой старшего помощника, умудрившегося заснуть за рулем, уже успел не только сместиться к осевой линии, но даже зайти за нее! Еще немного и попадание в плотную стену деревьев стало бы неизбежным, а на такой скорости - спидометр перевалил за двести, это было чревато, если не гибелью, то серьезными травмами.
   "Странно, - подумал Денис, бросив взгляд в зеркало заднего вида и разглядев два красных огонька, приближавшихся не то, чтобы очень быстро, но неотвратимо, - меня что - кто-то задним ходом догоняет на такой скорости?.. Или же это сигнальные огни самолета?"
   Понимание пришло через несколько секунд, когда огни скакнули вперед не плавно, как до этого, а каким-то рывком, после чего красные фонарики оказались на такой дистанции, что удалось разглядеть птичий силуэт, еще более черный, чем окружающая его тьма. Осознание пришло мгновенно, как будто щелкнул выключатель - Ворон! Адский ворон с горящими красными глазами! Ну, что тут можно сказать... многие знания - многие печали.
   Всё сразу встало на свои места, пазл сложился. Ситуация стала предельно ясной и конкретной, но никакой радости это не принесло, а вот наоборот - сколько угодно. Мутная волна ужаса накрыла старшего помощника с головой. Он хорошо помнил, что от этой птицы не уйти, что спасения от нее нет, но инстинкт самосохранения все равно заставлял предпринимать пустые хлопоты, в данном конкретном случае - повелевал бежать, так как драться с этим исчадием Ада было бесполезно. И, несмотря на панику охватившую Дениса, он действовал весьма здраво и осознанно - воткнул педаль газа в пол и автомобиль понесся вперед с еще большей скоростью.
   Вот только толку от этого было чуть - в следующее мгновение Ворон уже шел на таран. Как он сумел обогнать бешено мчавшийся "Rover", развернуться и выйти на боевой курс за такой короткий промежуток времени, был непонятно, но он сумел. Горящие нечеловеческой яростью красные глаза отбрасывающие кровавые отблески на черный металлический клюв, выкованный в какой-то адской кузнице, стремительно приближались. Старший помощник приготовился к смерти.
   - Десять... - с четкостью метронома начал обратный отсчет какой-то механический голос в голове Дениса.
   - Девять... - воронов таких чудовищных размеров в природе не бывает.
   - Восемь... - ворон увеличился до размеров орла.
   - Стреляй! - в голове появился еще один голос и между ними началась перекличка.
   - Семь... - адская птичка доросла до размеров кондора.
   - Дэн стреляй!
   - Шесть... - это был уже аргентавис.
   - Дэн! Огонь!
   ... Шэф...
   - Пять... а теперь дельтаплан.
   ... Шэф?.. Шэф!..
   - Четыре... - птеродактиль.
   ... Шэф приказал стрелять...
   - Дэн, стреляй!!!
   - Три... - размером с вертолет.
   - Дэн! Быстрей! Стреляй!!!
   - Два... - голова птицы выросла до размеров вертолета, а глаза превратились в два красных прожектора.
   - Дэн! Сука!! Стреляй!!! Твою мать!!!!
   - Один... - клюв превратился в стальной корабельный таран.
   Ветровое стекло с треском разлетелось под ударом чудовищного клюва, и этот звук вывел старшего помощника из ступора и заставил выполнить приказ верховного главнокомандующего. Руки Дениса, до этого момента судорожно вцепившиеся в руль, разжались, и указательные пальцы нажали на невидимые курки. Старший помощник не только не видел у себя в руках никакого оружия, но даже отчетливо ощущал, что они пусты, однако категорический императив безусловного подчинения приказам командора во время боевого выхода, заставил его совершить эти, на первый взгляд нелепые, движения.
   После этого произошло то, что в принципе не могло произойти, но все-таки произошло - дальнобойщик промахнулся! Электроды, вылетевшие из "Tasera", который старший помощник сжимал в левой руке, беспомощно воткнулись в бетонный пол рядом с маленьким, размером с тележное колесо, светящимся гнилушечным светом, туманным торнадо. Впрочем, все течет, все изменяется, за то время, что Денис провел "не здесь и не сейчас", не осталось неизменным и торнадо, оно превратилось в какую-то злую карикатуру на спрута, или осьминога - черт их разберет в чем между ними разница. Главным было то, что торнадо выродилось, или наоборот - вышло на новую ступень развития, и теперь представляло из себя пузырь метров двух в диаметре из которого тянулись многочисленные щупальца. Единственное, что указывало на кровное родство, на то, откуда ноги растут у "спрута", на его, не побоимся этого слова - гносеологические корни, был его цвет - зеленый и гнилушечный, а так - ничего общего.
   Щупалец было много, они тянулись ко всем людям, которых нелегкая занесла в подвал, а также уходили в потолок - видимо были еще и другие жертвы на поверхности. Судя по всему, полтергейст, или чем еще эта штука была, чихать хотел на границы участков и терроризировал всех, до кого мог дотянуться, а судя по количеству "окаянных отростков", сегодняшнюю ночь многие соседи семьи Семилапых будут вспоминать с содроганием.
   Всю эту картину Денис смог узреть лишь потому, что, как ни крути, а дальнобойщик - это все-таки дальнобойщик! Вторая пара электродов вонзилась куда надо, а именно - в гнилостный пузырь и разряд пошел. Мгновенно уровень ментального давления снизился до нуля и Денис вернулся в "здесь и сейчас". Исходя из того, что стрелял старший помощник не из подвала, а из кабины бешено мчавшегося сквозь ночь "Land Rovera", выстрел следует признать выдающимся, типа, когда снайпер поражает мишень с расстояния в пару километров.
   Открывшаяся панорама откровенно не радовала. Взгляду Дениса открылся глава семейства, скорчившийся в позе эмбриона на полу и сжимавший двумя руками голову, в которую было воткнуто "щупальце"; его жена и сын пребывавшие в аналогичных позициях; а самое главное - Шэф, спеленатый "щупальцами", словно Лаокоон змеями. Исходя из того, что командор бездействовал, можно было сделать вывод, что пакостная тварь оказывала не только ментальное воздействие, но и вполне себе физическое, ибо никакого "щупальца" в голове главкома не было - "щупальце" активно пыталось воткнуться, энергично атакуя голову командора, словно разъяренная кобра, но пробить активированную шкиру ему было не под силу.
   Электричество подействовало на тварь, как хорошая зуботычина на дворового хулигана - умиротворяюще. "Щупальца" выдернулись из голов жертв и начали стремительно втягиваться в пузырь. В случае же Шэфа, они просто разомкнули свои стальные объятия, чем он и не преминул воспользоваться. Командор рысью метнулся к твари и нанес колющий удар своим клинком, после чего быстро повел лезвие вверх, увеличивая "рану". Ответом на эти действия послужил вопль - не вопль, вой - не вой, но, скажем так - чрезвычайно сильный и противный звук, напоминающий те, что издают в кинофильмах раненые монстры. Кто у кого научился, звукорежиссеры у монстров, или же - наоборот, монстры у киношников, трудно сказать, но сходство прослеживалось отчетливое.
   Первым делом после "возращения" в подвал "господского дома", Денис вышел в кадат, затем, осознав, что левый шокер перестал быть актуальным, отбросил его, свободной рукой быстренько натянул капюшон, после чего активировал шкиру. Поэтому вопль твари особого впечатления на него не произвел, чего нельзя было сказать о семействе Семилапых. Они и до этого выглядели мягко говоря - не очень, а теперь совсем как-то нехорошо побледнели, дыхание их сделалось неровным и прерывистым, а лбы покрыла холодная испарина. Из чего старший помощник сделал вывод, что она холодная? Да из того, что если бы Семилапые покраснели, то и испарина была бы горячей, а они побледнели. Хотя, насчет испарины, он мог и ошибаться - чай не доктор.
   Двойной удар: электричеством - старший помощник продолжал давить на курок правого "Tasera", и клинком командора, который вспарывал "пузырь", как гнилую тряпку, не мог не привести к нужному результату. Когда тесак верховного главнокомандующего достиг верха "пузыря, его, скажем так - северного полюса, произошли одновременно четыре события.
   Первое - вопль монстра достиг такой чудовищной силы, что заставил сработать фильтры микрофонов, после чего звук резко оборвался - кульминация и катарсис! Тишина воцарилась в подвале.
   Второе - из разрыва в "пузыре", или раны - зависит от того, чем, или кем, была эта тварь, если живой, то - раны, а если нет - разрыва, вырвался луч все того же гнилостного зеленого цвета, но гораздо большей яркости и ударил в потолок. Там, куда ударил "зеленый луч" образовался вполне себе приличный кратер, диаметром сантиметров пятнадцать, а потолок, следует себе заметить, был не какой-нибудь там натяжной, а вполне себе бетонный.
   Третье - "пузырь" исчез, как не бывало, а на том месте, где находилось изначальное "чертово колесо" появилось его угольно-черное изображение, как будто выжженное в бетоне пола.
   Четвертое - ярко вспыхнул свет - аварийное освещение превратилось в нормальное.
   Победа была полной и безоговорочной. Поле боя осталось за компаньонами. Пришла пора подводить итоги. "Здесь Паша Эмильевич, обладавший сверхъестественным чутьем, понял, что сейчас его будут бить, может быть, даже ногами" - хорошо сказано! Старший помощник испытывал аналогичные чувства. Косяк его был велик и награда непременно должна была найти героя. Денис тяжело вздохнул и тоскливо уставился на Шэфа. Командор же бросил на старшего помощника многообещающий взгляд, но ничего не сказал - на данный момент у него были дела поважнее, а пистон никуда не денется - вот он, под рукой - всегда можно вставить. Куда торопиться?
   "Может обойдется?.." - тоскливо подумал Денис.
   "Это вряд ли..." - не менее тоскливо отозвался внутренний голос.
   Оба вздохнули.
   А Шэф, между тем, сноровисто и со знанием дела, принялся за реанимационные мероприятия - возвращал к жизни семейство Семилапых. Он давил на какие-то ему известные точки на руках, тушках и головах потерпевших, некоторые массировал, а некоторые даже прижигал! Правда использовал для этого не профессиональные сигары из высушенных лекарственных трав, а обыкновенные спички. Через несколько минут все трое были в порядке. Не сказать, что в полном, но - порядке. Семейство было в сознании и могло двигаться, а что еще нужно человеку после того, что они пережили? Да ничего!
   Правда, при виде очертаний колеса, выжженных в бетоне, и довольно-таки внушительной воронки на потолке, их всех стал бить мелкий озноб, но командор с помощью акупрессурных манипуляций справился и с этим. После этого Татьяна Витальевна предложила компаньонам отужинать, а после остаться ночевать, чтобы не ехать в такую даль (какую даль?) на ночь глядя, но все эти предложения главком вежливо отклонил, сославшись на огромную занятость и намекнув, что для них с Денисом эта ночь только начинается и что впереди их со старшим помощником ждут великие и неотложные дела. С видимым сожалением, хозяйка приняла предъявленные аргументы, но было видно, как ей не хотелось оставаться в доме без поддержки таких могучих экзорцистов. Ну, что тут скажешь? - ее можно было понять. Протягивая Шэфу, все еще слегка подрагивающими руками, конверт с гонораром, депутат заверил верховного главнокомандующего:
   - В случае чего обращайтесь, помогу чем смогу.
   - Вы тоже, - улыбнулся командор. - В случае чего свяжитесь с Денисом. Он поможет. - В ответ на вопросительный взгляд депутата: "Мол, а почему надо обращаться к подмастерью, а не к мэтру?" - главком пояснил: - А я уезжаю в длительную командировку.
   ... ага... ага... в одиночку меня такая тварь закопает, как пить дать...
   ...ну Шэф... ну сука... удружил, блин!..
   - А могут быть рецидивы? - испугался Степан Андреевич.
   - Я не знаю, - честно признался верховный главнокомандующий. - Первый раз в жизни встречаю такое... - при этих словах, все члены семьи Семилапых зябко поежились.
   - Какой у тебя номер? - слабо улыбнулся Миша. После произошедшего улыбка у него была несколько вымученной, но он старался держать лицо.
   - А черт его знает, - пожал плечами Денис. - Давай я тебя наберу.
   После того, как номер старшего помощника был зафиксирован в смартфонах всех троих Семилапых, компаньоны были отпущены с миром, но сделав пару шагов, Шэф развернулся:
   - Топор не подарите?
   - Топор? - изумился глава семейства, а Татьяна Витальевна и Миша лишь удивленно пооткрывали рты.
   - Топор, - подтвердил командор.
   - А какой именно? У нас вроде разные есть... Только я не знаю где, - сокрушенно развел руками депутат.
   - Ну, на нэт и суда нэт, - улыбнулся главком, разворачиваясь, чтобы продолжить движение.
   - Стойте-стойте! - вмешалась хозяйка дома. - Я знаю! - после чего гневно зыркнула на смущенного мужа, который под этим взглядом даже несколько скукожился.
   Требуемая вещь - отличный финский колун фирмы "FISKARS" с топорищем из композитного стекловолокна нашлась довольно быстро и была торжественно вручена компаньонам (разве, что только бантик не повязали), после чего Шэф с Денисом покинули, наконец, усадьбу Семилапых. Когда выбрались на шоссе, командор поинтересовался:
   - Сможешь серебрение на ходу сделать?
   - Чего!? - вытаращился на него старший помощник, но ответил "тельник", коему и был задан вопрос:
   "Нет".
   - Припаркуйся где-нибудь в незаметном месте, - скомандовал главком и на этот раз распоряжение уже точно адресовалось старшему помощнику.
   Подходящее место нашлось на окраине огромной парковки какого-то круглосуточного гипермаркета. По причине позднего времени суток, а с другой стороны - почти что раннего, не пришлось даже заезжать за шлагбаум - свободного места было навалом и перед ним. После остановки мудрый руководитель приказал любимому ученику сгонять за ковриком для ванны, что и было Денисом, чувствовавшим, что за косяк, произошедший во время "сеанса экзорцизма" еще предстоит ответить и не желавшего давать командору дополнительных поводов для вставки пистона, проделано весьма стремительно.
   Шэф открыл заднюю дверь паджерика, разложил на полу багажника коврик, купленный старшим помощником в гипермаркете, сверху положил снятый с груди "тельник", на него топор, а на топорище положил брусок истинного серебра, который достал из своего рюкзака. У Дениса серебра не было, да и рюкзак его оставался дома, в то время как верховный главнокомандующий все свое прихватил с собой.
   - Будешь должен, - буркнул командор, протягивая старшему помощнику конверт с гонораром, полученным от депутата.
   - Серебро, или деньги? - уточнил Денис.
   - И то, и другое.
   - А сколько здесь?
   - Посчитай, - пожал плечами Шэф и скомандовал "тельнику": - Приступай!
   Несколько секунд ничего не происходило, а затем брусок серебра начал медленно оплывать, словно кусок масла на сковородке, только с гораздо меньшей скоростью. Одновременно с этим обычный топор начал так же неторопливо превращаться в серебряный. Процесс затронул не только топорище, как изначально предполагал старший помощник, но и рукоятку.
   - Догадываешься для чего? - любуясь происходящей метаморфозой и не глядя на Дениса, спросил командор.
   - "Чертово колесо" порубить, если снова появится, так же заворожённо не отрывая глаз от происходящего таинства, отозвался Денис.
   - Вот удивляюсь я тебе, - непривычно серьезно заговорил Шэф. - Долгое время ты ведешь себя, как нормальный серьезный человек и я начинаю верить, что это так и есть на самом деле, - он вздохнул, а старший помощник пригорюнился. - А потом ты вдруг выкидываешь такой фортель, что хоть стой, хоть падай...
   У Дениса горели щеки - ему было очень стыдно. Хорошо еще, что в темноте это было не очень заметно, но на внешние проявления ему было наплевать. А вот на слова главкома и на то, чем они были вызваны - нет. Была договоренность, что как только станет понятно, во что стрелять, старший помощник немедленно стреляет из одного "Tasera" и накачивает тварь электричеством, а в случае необходимости пускает в ход второй шокер. Командор же, в это время оперирует своим серебряным тесаком. А он повел себя, как мальчишка... Да нет, пожалуй, не как мальчишка, а как полный придурок.
   - Что с тобой произошло? - главком наконец взглянул в глаза старшему помощнику. И Денис рассказал. Рассказал все без утайки, не старясь как-либо себя выгородить и не пытаясь что-то скрыть. - Да-а... - протянул Шэф, выслушав исповедь. - Ты хоть понимаешь, что мы могли в этом подвале и остаться?
   - Да.
   - Ну, надеюсь, что такого больше не повторится, - главком бросил взгляд на пунцового старшего помощника. - Думаю, что этот случай научит тебя впредь исполнять намеченные планы в точности. - Он снова вздохнул и это было так непривычно, что действовало на нервы гораздо сильнее, чем привычные ухмылки, подколки и выволочки. Чувствовалось, что Шэф глубоко расстроен. - Полагаю, что если данная ситуация тебя ничему не научила, то любые слова бесполезны, поэтому будем считать, что я тебе все сказал, а ты все понял. - Денис в ответ лишь молча кивнул, потому что действительно, говорить тут было не о чем.
   "Топор переверните" - очень вовремя подал голос "тельник", разряжая неприятную ситуацию.
   - Слушай, - ухмыльнулся командор. - А ты в детстве гвоздики в розетку не совал?
   - Нет. А должен был?
   - Ну-у... с твоими естествоиспытательными наклонностями... Ты же все на себе проверяешь. Пастер, блин. - Денис облегченно выдохнул, Шэф вернулся к своему штатному состоянию. Общаться с серьезным командором был непривычно и честно говоря - неприятно.
   Очень быстро, буквально в течении нескольких минут, "тельник" закончил процесс. От внушительного слитка истинного серебра остался маленький кусочек величиной с ноготь. При обычном серебрении материала потребовалось бы на порядок меньше, но дело было в том, что происходящее не было серебрением в каноническом смысле этого слова, когда используется вакуумное напыление, или на металлической поверхности гальванически осаждается серебряная пленка, образуя декоративное покрытие. "Тельник" провел совершенно иной техпроцесс, когда атомы серебра внедрялись в межатомные промежутки металла лезвия, образуя качественно иной материал, гораздо более плотный и прочный. Такое "серебряное покрытие" содрать было невозможно никоим образом. А вот рукоятка была посеребрена обычным способом - путем нанесения тонкой пленки. Внимательно осмотрев топор Шэф остался доволен результатом.
   - Ладно, давай прощаться, - командор подставил ладонь, по которой старший помощник незамедлительно хлопнул. - Будем надеяться, что еще увидимся. Хотя... - Шэф покачал головой, прозрачно намекая на малую вероятность подобного события.
   - Это ты из-за подвала? - хмуро уточнил Денис.
   - Нет. Это была одиночная несистемная ошибка, которую ты осознал и вряд ли повторишь. Дело в другом, у тебя в принципе неправильная модель поведения, которая до добра тебя не доведет.
   - В смысле? - искренне удивился старший помощник. Ничего такого он за собой не замечал.
   - Ты ведешь себя, как крупный хищник, а на самом деле ты...
   - ... баран, - услужливо подсказал Денис, вновь отчетливо припомнив, как чуть было не обосрался от страха во время атаки адского ворона.
   - Нет, - главком вновь покачал головой. - Ты хищник, но мелкий. Сначала ты был домашним плюшевым котиком с бантиком. Кастрированным, - уточнил командор. - Постепенно у тебя вновь отрасли яйца и ты превратился в дикого камышового кота. Можно даже сказать - бойцового кота. Такой кот, если повезет, может вцепиться в морду, волку, медведю, или еще кому, хорошенько подрать и даже выцарапать глаза, а потом удрать. Но! - Шэф поднял палец. - Постоянно везти не может и если дикий кот будет регулярно связываться с более крупными хищниками, долго он не проживет. Ферштейн?
   - Ферштейн.
   - Пока ты не научился прыгать - ты мелкий хищник.
   - А если научусь? - в глазах старшего помощника горела решимость сменить статус.
   - Если научишься, то выражаясь языком международной политики, войдешь в ядерный клуб.
   - Никто не захочет связываться... - понимающе протянул Денис.
   - Именно. - Видя, что старший помощник собирается еще что-то спросить, командор выставил перед собой ладони. - С тобой, как начнешь трепаться, так не остановиться, разговорчивый ты наш. Все, - главком сделал ручкой ,- я пошел, а ты ехай.
   - Ехай на хуй! Навсегда! - попытался исполнить шлягер "Ленинграда" старший помощник. Получилось, честно говоря, не очень.
   - Именно, - ухмыльнулся верховный главнокомандующий.
   Отъехав на несколько метров, Денис бросил взгляд в зеркало заднего вида - стоянка была пуста.
  -- Глава
   Во время оно, на необъятных просторах нашей Родины, часто можно было увидеть плакат: "Совесть - лучший контролер!". Исполнение было разным, иногда - просто лозунг, иногда лозунг на фоне сталевара, или еще какого рабочего, иногда на плакате присутствовали дамы, крайне... как бы поточнее выразиться... неприглядные? - не то, противные? - тоже не то, а какие?.. Ну что ж, раз не получается описать их прямо, попробуем пойти от противного - есть девушки сексапильные, разные там дорогие проститутки, артистки, стюардессы, эскортницы и иже с ними, а на плакатах были изображены барышни полностью им противоположные, которые могли бы ночью, обнаженными, продефилировать через лесопарк, где под каждым кустом скрывался сексуальный маньяк, без малейшего урона для своей чести и достоинства.
   Денис, успевший краем глаза, пару раз лицезреть подобные шедевры изобразительного искусства, считал их абсолютно бесполезными. И действительно, идеологи, сидящие в ЦК КПСС, и придумывавшие эту хрень, рассчитывали, что все халтурщики, пьяницы и прогульщики, увидев такой плакат, мгновенно перекуются, перестанут халтурить, пить и прогуливать и превратятся в передовиков социалистического производства. Ан хрен! Совесть, если она есть, в плакатах не нуждается, а если ее нет, то и многочисленные "Мадонны" Рафаэля не помогут, не говоря уже о плакатах в стиле соцреализма.
   Старший помощник вспомнил этот лозунг после стандартной четырехчасовой тренировки, когда сначала разогрелся бегом силы, сделал растяжку а ля Ван Дам, прокатал все каты с нарастающей скоростью - от удушающе медленной, до максимально быстрой, после чего, с легким сердцем, мог бы отправиться домой и там открыто взглянуть в глаза любимому руководителю, но, по причине отсутствия оного, посмотрел в глаза своей совести, а она сказала: "Надо бы еще...". Поэтому пришлось еще полчаса отрабатывать удары в полную силу руками и ногами на каком-то засохшем дереве, расположенном в самом сердце закрытой, особо охраняемой зоны, Лосиного Острова, использовав подсушину в качестве макивары.
   Нанести хороший удар из правильной стойки, находясь на оптимальной дистанции от неподвижной цели и имея достаточно времени для подготовки удара, несложно. Гораздо сложнее бить "от положения". Такое умение свойственно только высококлассным боксерам и бойцам смешанных единоборств. Вот такие удары Денис и отрабатывал. Казалось бы зачем? Ведь он уже и так не просто так, а красная Пчела! А это, доложу я вам - не фунт изюму!
   Но, старший помощник вполне логично рассуждал, что раз прыгать он не умеет, то должен, хотя бы, уметь очень хорошо драться, а то мало ли... - теперь заступиться за сиротинушку некому. Остались у сиротинки только четыре союзника - две руки, да две ноги и надо, чтобы они не подвели. Робкие соображения внутреннего голоса, что и так хорошо, были решительно отвергнуты. И правильно! Тело, армированное нанороботами - хорошо, скорость и сила, даруемые кадатом - еще лучше, но и отточенная техника лишней никак не будет.
   По причине того, что дома Денис появился только в третьем часу ночи, а утреннюю тренировку никто не отменял - совесть не позволяла, спортивного костюма у него не было. Приобрести оный ночью в гипермаркете, где старший помощник разжился ковриком для ванны, он не сообразил - там Денис просто тупо исполнял приказ главкома, в то время, как его мозг был занят пережевыванием слез и соплей по поводу поведения своего носителя в подвале "господского дома". Как бы ни хотелось считать по другому, но иначе, как порочащим высокое звание любимого помощника мудрого руководителя, такое поведение назвать было нельзя. И это не говоря уже о том, что вышеупомянутый любимый помощник являлся еще и красной Пчелой. Так что - позор в квадрате! Не до костюма было. А утром Денис элементарно не успевал - тренировка утренняя, значит должна проводиться с самого утра, а если тащиться в магазин, то статус утренней она теряет. Был бы Шэф рядом, можно было бы попросить перенести, или вообще отменить, а так - никак нельзя.
   Поэтому, пришлось в качестве спортивного костюма использовать шкиру. Выйдя на лестницу - не раньше и не позже, чтобы зря не расходовать энергию, старший помощник активировал суперкомбез и создал иллюзию, что он облачен в самый обычный спортивный костюм, абсолютно невыпендрежный, можно сказать - бюджетный, стоимостью не больше трех тысяч деревянных. В таком прикиде он и выдвинулся на территорию Лосиного Острова. Там он шкиру отключил, снял верх и завязал вокруг пояса, сделано это было для того, чтобы не пропустить место силы, буде такое встретится. Денис вполне здраво полагал, что находясь в активированной... да даже и - неактивированной шкире, он такое место не почувствует, а так - раз торс открыт, то и чувствительность потеряна не будет. Так это, или нет - хрен знает, но получить от него достоверную информацию еще никому не удавалось, поэтому приходилось опираться на логику.
   Во время тренировки, старший помощник отметил необычное поведение многочисленных кровососущих насекомых, вьющихся вокруг него. Все они, начиная с мелкокалиберной, можно сказать: "фронтовой авиации" - всякие там мушки, да комарики, и заканчивая "стратегами" - оводами и шершнями, подлетали, кружили, жужжали, но на кожу не садились. Это было приятно... хотя и настораживало. Настораживало в том смысле, что бесплатных пирожных не бывает, а тут - целый тортик! Да и понять хотелось: откуда что взялось, ведь раньше такого иммунитета к мерзким инсектам не наблюдалось. Одна гипотеза лежала на поверхности, ее-то старший помощник и решил принять в качестве официальной. Денис предположил, что все дело в измененной крови, мол кровососущие гады, обладающие сверхъестественным обонянием чуют, что что-то не так и опасаются.
   "Как бы проверить? - озадачился старший помощник. - А вдруг запах противный?"
   "По реакции баб, - немедленно высказал свое квалифицированное мнение внутренний голос. - Если забесплатно никто не даст, - голос глумливо ухмыльнулся, - значит противный!"
   "Не катит... - после небольшого раздумья возразил Денис. - Айшат была всем довольна, а роботы в крови уже были!"
   "Ни фига! - голос стоял на своем непоколебимо, как депутаты на защите своих привилегий. - Может у них, на Тетрархе, рецепторы в носу другие, ты на наших проверь!"
   "Может быть... - был вынужден согласиться старший помощник. - Проверю..."
   Использование шкиры в качестве тренировочного костюма натолкнуло Дениса на решение проблемы тайника. Он попросту решил с ним не заморачиваться. А исходил он из того, что единственным его ресурсом, по настоящему ценным, являлась вышеупомянутая шкира. Всё остальное, включая дыроколы, трофейные стволы и прочую ботву он за ценный ресурс не держал.
   Старший помощник представил крайне неприятную, но, к сожалению, вполне себе вероятную гипотетическую ситуацию, когда на него начинается охота со стороны правоохранительных органов и сочувствующего им криминалитета, всегда готового подставить свое дружеское плечо в случае необходимости. Причем охота начинается внезапно, без объявления войны. На первый взгляд, при такой-то крыше, как ФСО, такое развитие событий представляется крайне маловероятным, но вспомните, что в первую чеченскую войну у нас воевали между собой разные этажи Генштаба, а иногда и разные кабинеты на одном этаже, так что зарекаться не надо. Надо готовиться.
   Представив такую ситуацию и способы выхода из нее, Денис пришел к выводу, что при наличии шкиры и отсутствии всего остального оборудования, он из такой задницы, худо-бедно, но выкарабкается, а вот при наличии всего арсенала, но без шкиры - бабушка надвое сказала, и скорее всего - нет. Поэтому он задал себе вопрос - готов ли он оставлять свое главное сокровище без присмотра, и сам себе ответил - Нет! Никогда!
   В постоянном ношении шкиры неудобств было не больше, чем от использования высококачественного хлопкового белья, так что с этой стороны никаких проблем не было. Загвоздка была в другом - в потере чувствительности. Мало ли, где можно наткнуться на место силы, а вдруг оно находится в рекреационной зоне Лосиного Острова, или вообще в фойе кинотеатра, а ты, облаченный в шкиру, его не заметишь. Обидно. Но, старший помощник надеялся, что проблема решается оставлением торса "на свободе".
   А так-то шкира была гораздо удобнее любого нижнего белья - промыл под душем, встряхнул и она снова чистая и готовая к использованию. Знай таскай с собой кабель для подзарядки, а то мало ли где ночевать придется, и если не дома, то батарея останется хоть немного, но недозаряженной, что не есть гуд. Правда можно отрезать провод от любого электроприбора, но это может не понравиться хозяйке дома (ночевать у каких-либо мужиков Денис не планировал. По крайне мере добровольно).
   Да и в плане внешней незаметности шкира хороша - она тонкая, верхняя ее часть, обернутая вокруг пояса выделяться не будет - можно даже куртку, или пиджак не носить, достаточно свободной рубашки, или футболки. А ежели же какая барышня поинтересуется у старшего помощника, когда он станет раздеваться, что это мол за странные причуды, можно соврать про спортивное утягивающее электробелье, или еще какую хрень придумать - обманывать девушек нехорошо, но несложно. Приняв такое решение, Денис ощутил определенный душевный подъем, как всегда бывает, когда решишь очередную проблему, которую регулярно подкидывает тебе жизнь.
   Оставалось только определиться, где хранить деньги и документы, но и здесь старший помощник решил не рисковать, и не оставлять столь ценные, в плане выживания, ресурсы без надзора. Он решил довести принцип "Все свое ношу с собой" до логического конца (не путать с абсурдом), чтобы в случае внезапного форс-мажора не бегать по всяким буеракам, или трущобам, или банковским хранилищам, где его, вполне вероятно, будут ждать, а иметь всё необходимое под рукой.
   Поясов для скрытого хранения денег и документов пруд пруди, так что и тут велосипед изобретать не надо. Единственная проблема была том, что все они или кожаные, или из синтетики, так что придется подкладывать какую-нибудь хлопковую прослойку, но это все несложно. Занятый подобными размышлениями, Денис неторопливо трусил в сторону дома.
   Добравшись до квартиры, старший помощник сначала обиходил шкиру: промыл, стряхнул с нее воду и поставил на зарядку, и только затем принял душ и позавтракал - этим он напоминал правильных кавалеристов, которые сначала оботрут, вымоют, напоят и накормят коня и только потом себя. Сытый и чистый старший помощник уселся за комп, с целью поиска подходящего пояса, и тут выяснилось, что ситуация не такая сладкая, как ему представлялась. Поясов действительно было много - воз и маленькая тележка, но подходящего не было. Все они, по большому счету, представляли из себя сумки разных размеров, располагавшиеся на пузе и закрепленные на поясном ремне, а Денис хотел широкий пояс с карманами расположенными равномерно по всему периметру.
   Старший помощник желал равномерно распределить деньги и документы по всей окружности, без ненужной концентрации в районе живота, а такие предложения, повторимся, отсутствовали. Пришлось зайти с другой стороны и начать поиск ателье по ремонту одежды. Начал обзванивать, объясняя задачу, и если в первых двух отказали, сославшись на непрофильность заказа, то в третьем сказали: - Приходите. - Рассовав деньги и документы по карманам куртки, Денис вышел из дома и сел в паджерик.
   Ателье ютилось в маленьком подвальном помещении, а персонал в составе приемщицы, закройщика и портнихи был представлен одним человеком - женщиной средних лет, совмещающей в себе все эти ипостаси. Она еще раз внимательно выслушала старшего помощника, а потом предложила свой вариант, который выглядел следующим образом: прилегающий к телу пояс из плотного хлопка, а к нему пристегивается еще один, на котором уже будут располагаться карманы. Такая архитектура позволяет легко содержать в чистоте всю конструкцию, потому что стирать придется только пояс прилегающий к телу. Денис без раздумья согласился, уточнив напоследок:
   - Когда будет готово?
   - Завтра к вечеру подходите, - вздохнула женщина - она явно побаивалась, что срок исполнения может отпугнуть клиента, а увидев, что посетитель нахмурился, виновато улыбнулась: - Заказов много.
   Старший помощник молчал, и вправду задумавшись, не поискать ли другое место, где пояс сделают побыстрее. Из раздумья его вывел вопрос:
   - А почему вы не спрашиваете: сколько это будет стоить? - В ответ Денис вопросительно поднял бровь и женщина, с некоторой опаской, озвучила цифру: - Тысяча рублей. - После чего быстро заговорила: - Вы не думайте, тут работа довольно сложная, дешевле вам нигде не сделают. - Она немного помолчала и тихо добавила: - Но... я сделаю за девятьсот.
   Старший помощник в ответ на это щедрое предложение только махнул рукой и задал встречный вопрос:
   - А за две тысячи, когда будет готово?
   - Ну-у... сегодня к вечеру сделаю.
   - Договорились, - улыбнулся Денис и вытащил кошелек.
   Раскрыл на автомате, и только тут до него дошло, что налички-то у него и нет. Есть пластиковая карта и есть евро, а деревянных нет! Он хотел было извиниться и сказать, что сейчас сбегает к ближайшему банкомату и принесет, но тут его взгляд высмотрел краешек одинокой купюры, при ближайшем рассмотрении оказавшейся пятитысячной. Как она оказалась в кошельке старший помощник понятия не имел, но как-то оказалась, и слава Богу. Денис с облегчением протянул портнихе деньги:
   - Шейте.
   - Сейчас я сдачу найду, - засуетилась мастерица, но старший помощник покачал головой:
   - Сдачи не надо.
   "Пальто не надо!" - хмыкну внутренний голос.
   "Прекрати, - поморщился Денис. - Я же не из барского снобизма. Ты на ее руки опухшие посмотри..." - после этой отповеди голос пристыжено замолчал.
   - Как это? - не поняла портниха. А когда поняла, просияла - видать туго у нее было с деньгами. - Я за два часа сделаю, все отложу, просто надо много прошивать, - быстро заговорила она, волнуясь и торопясь, будто боялась, что ее перебьют, не дадут высказаться до конца, а ей отчего-то было очень важно это сказать: - стеганый должен быть, иначе держаться не будет... - она хотела еще что-то объяснить, но Денис выставил ладони и она замолчала.
   После этого оставалось только измерить объем талии, а когда это было сделано, у старшего помощника, впервые за последнее время, появились свободные два часа, когда перед ним не стояла конкретная боевая задача, чаще всего не слишком приятная. Ему не нужно было изнурительно тренироваться, сражаться не на жизнь, а на смерть, лечиться, сидеть в засаде, отсыпаться перед боем, принуждать к повиновению, ждать наступления какого-либо события, после которого снова надо будет сражаться, или сидеть в засаде, и все такое прочее. Последний раз, когда у Дениса было "личное время", был последний вечер с Айшат. Сейчас, хотя прошло лишь пару дней, ему казалось, что это было так давно, что не было никогда.
   Домой ехать не хотелось - чего он там забыл в пустой квартире?, и старший помощник, прихватив из багажника сумку с ноутбуком, неторопливо зашагал, лениво поглядывая по сторонам, в размышлении, куда бы бросить кости на время ожидания. Разнообразных точек, где можно посидеть, перекусить и скоротать время хватало, но ни одна ему почему-то не глянулась, пока внимание не привлекло кафе с сакраментальным названием "Ласточка".
   "У нас в кафе молочном "Ласточка", официантка может так" - сами собой всплыли в голове бессмертные строки, что и предопределило выбор. Денис решительно направил стопы в сторону этого заведения общепита. Небольшой, уютный и что особенно приятно - практически пустой зал сразу понравился старшему помощнику, равно, как и миловидная женщина, лет тридцати, за стойкой. Как называется ее профессия Денис не знал. С одной стороны, стоит за стойкой - значит барменша, но "Ласточка" не бар, а кафе, так что барменша не очень подходит, с другой - готовит кофе - значит бариста, но она еще раскладывает по тарелкам еду с витрины, мороженое накладывает в креманки - значит буфетчица, но "Ласточка" не буфет, может тогда вообще - раздатчица, но здесь не столовая, а кафе. Короче - хрен знает. Но, эта головоломка недолго занимала старшего помощника - только на то время, пока он делал пару шагов от двери к стойке, после чего, выкинув лингвистическую загадку из головы, Денис улыбнулся:
   - Карточки принимаете?
   - Принимаем, - встречно улыбнулась бариста (будем ее так называть - уж больно слово красивое, практически, как Рабиндранат Тагор). - Но, у нас нет вайфая, - честно предупредила она.
   - Неважно, - не убирая улыбки отозвался старший помощник. - Будьте добры мороженое, грамм двести, большую чашку капучино и апельсиновый сок.
   - Какое именно мороженое? У нас есть сливочное, крем-брюле, шоколадное, миндально-фисташковое... - она явно хотела продолжать, но Денис ее остановил:
   - Сливочное, крем-брюле, шоколадное. С сиропом.
   Забрав поднос, он, повинуясь выработанным условным рефлексам, устроился в уголке, спиной к стене и лицом к двери. Вроде бы - Земля, вроде бы - привычная обстановка, вроде бы - никакого форс-мажора, вроде бы - все спокойно, а руку, как в старом анекдоте, не собьешь. Приятным бонусом столика, за которым устроился старший помощник, было наличие розетки, так что батарея ноута, за то время, что Денис проведет за столом, блуждая по бескрайним просторам Интернета, не потеряет ни единого не то, что кулона, или миллиампер часа, а даже микроампер часа! Удобно устроившись, потягивая кофеек, неторопливо поглощая мороженое, запивая его соком, старший помощник завяз во всемирной паутине, вывалившись на это время из реального мира.
   Но, несмотря на поглощенность хозяина виртуалом, его продвинутые защитные системы отслеживать реал ни на секунду не прекращали и в какой-то момент времени Денис почувствовал на себе сначала один луч внимания, затем второй, а через некоторое время и третий. Мелиферы помалкивали - значит враждебным внимание не было, а было заинтересованным.
   Через некоторое время сканирование повторилось. Старшему помощнику стало интересно. С другой стороны - а кому бы не стало? Внимание было явно женским, потому что, если бы Денис заинтересовал представителей сильной половины человечества, то оно обязательно было бы враждебным. Почему спросите вы? А очень просто - если один самец другому безразличен, то он просто не обращает на него никакого внимания, а если обратил - значит он его, или боится, или же наоборот - ощущает превосходство. И в том, и в другом случае, внимание будет враждебным. Правда, речь идет о незнакомых самцах, со знакомыми спектр отношений будет шире.
   Через два столика, по диагонали от Дениса, устроились три подружки: две шатенки и блондинка. Весьма достойные барышни. По грубой классификации все три были из категории "Я бы вдул", а по тонкой: шатенки - семибалльные, а блондинка вообще - восьми! В данный момент они на старшего помощника не зыркали, а оживленно обсуждали печальку. Как понял Денис, беда заключалась в том, что единственный человек, который мог провести их сегодня в "Черепаху" - Арсен, на данный момент в городе отсутствовал, поэтому концерт Лободы пролетит мимо них, как поезд мимо стрелочника А это даже не катастрофа, это - беда!
   "Что за Лобода? - подумал старший помощник. - Мужик, или баба? Не знаю..."
   "Мужик, естественно, - снисходительно пояснил внутренний голос. - Стали бы они из-за бабы так переживать!"
   "Ну, наверное" - был вынужден согласиться Денис. В логике голосу было не отказать.
   "Ладно, свожу девочек на концерт. Сделаю доброе дело. Плюс в карму будет!"
   "Сдается мне, мил человек, - не поверил в альтруизм носителя голос, - что ты хочешь проверить противный у тебя запах, или нет, а вовсе не заниматься благотворительностью!"
   "Ну-у... не без этого... - припертый к стенке, Денис снова был вынужден согласиться с безупречной логикой голоса. - Ладно, я пошел"
   Среднестатистическому юноше (мы оставляем за скобками красавчиков, супермачо и богатеньких мажоров) съем красивых девушек дается нелегко. Над ними, дамокловым мечом, висит боязнь отказа, который трансформируется в моральную травму, потерю уверенности в себе, душевные терзания и прочие нехорошие вещи, которые ведут к язве желудка, простатиту, импотенции, а в особо запущенных случаях - к измене Родине!
   К счастью старшего помощника, для него вся эта нервотрепка была пройденным этапом. Большое число красавиц на его личном счету - если бы он, как летчик-истребитель рисовал звездочки на фюзеляже своего самолета, отмечая очередную победу, ему пришлось бы иметь в своем распоряжении целую эскадрилью - на одном аэроплане не поместились бы, а также высокое самомнение - и надо честно признать, полностью заслуженное, являлись определенной подушкой безопасности - он совершенно спокойно отнесся бы к тому, что его послали куда подальше - его самооценка нисколечко бы не упала.
   Но! Женщины, девушки и девочки ужасно тонко чувствующие натуры. Если ты подходишь к ним трепеща, горя, волнуясь и потея, то они будут выёживаться, как мухи на стекле. Ежели же ты спокоен, как мамонт: да - да, нет - нет, мне, в общем-то, пофиг, то твое предложение будет внимательно рассмотрено, и ответ, чаще всего, будет положительным. Так вот - Денис ни капельки не волновался, направляясь к столику с тремя не сказать, что красавицами, но весьма симпатичными девушками.
   - Привет! Я Денис, - представился он, плюхаясь на свободный стул. В ответ на него заинтересованно уставились три пары девичьих глаз. Старший помощник взял небольшую паузу, ожидая, что девушки тоже представятся, но так как делать этого они не спешили, он продолжил: - Я вечером иду в "Черепаху", могу взять с собой.
   - Всех? - немедленно отреагировала одна из семибалльных шатенок, причем в ее голосе сквозило откровенное недоверие.
   - Всех, - равнодушно пожал плечами Денис.
   - Сегодня там закрытое мероприятие - концерт Лободы! - проинформировала старшего помощника вторая шатенка.
   - И что? - поднял бровь старший помощник.
   - А то, - презрительно, через губу, объяснила восьмибалльная блондинка, - что нужна золотая карта "Черепахи", чтобы туда всем попасть. У тебя есть такая?
   Денис неторопливо извлек из кошелька карту и продемонстрировал девушкам.
   - Это серебряная, - вздохнула шатенка, - по ней только одного человека можно провести. - Старший помощник молча протянул ей карту, она машинально взяла, стала разглядывать и через секунду брови ее удивленно поползли вверх. - Платиновая!? - удивленно воскликнула она. - Но, таких же не бывает...
   Денис в дискуссию вступать не стал, он все так же молча забрал карту и так же неторопливо, как доставал, убрал в кошелек, после чего вскользь поинтересовался:
   - Во сколько шабаш начинается?
   - Какой шабаш?! - синхронно подняли брови девушки.
   - Ну, лабуда эта ваша?
   - Не лабуда, а Лобода! - поджала губы блондинка.
   - Нам татарам все равно, - хмыкнул старший помощник, - что водка, что пулемет - лишь бы с ног валила. Во сколько начало? - повторил он.
   "Правильно! - поддержал его внутренний голос. - Побольше цинизма, Киса, людям это нравится!"
   "Не учи ученого, - отмахнулся Денис. - Вот я без тебя не знаю!"
   - Начало в восемь, - сообщила одна из шатенок.
   - В девятнадцать тридцать у входа, - небрежно обронил старший помощник, поднимаясь из-за стола. - Не опаздывайте. Ждать не буду. - Встать он успел, а направиться к двери нет. Пришлось задержаться, потому что девушки решили сменить гнев на милость и представиться:
   - Я Вера, - улыбнулась шатенка, которой повезло подержать в руках платиновую карту "Черепахи". Если бы она знала, как мало в мире людей, удостоившихся подобной чести, то ее улыбка была бы в два раза шире. Старший помощник вежливо улыбнулся в ответ и кивнул. Сообщать, что ему очень приятно, он не собирался.
   - Я Вика, - улыбнулась вторая шатенка не менее приветливо, чем первая и Денис продублировал опробованный алгоритм со встречной улыбкой и кивком, после чего перевел взгляд на блондинку. Та молчала. Старшему помощнику пришли на ум строчки из песни Валерия Сюткина: "Ты, с высоты, красоты, своей, меня не замечаешь".
   "Ты посмотри, какая цаца! - несколько раздраженно подумал Денис. - Тоже мне - королева красоты третьего микрорайона, блин!" - Ждать, пока блондинка соизволит заговорить он не стал, и начал разворачиваться, чтобы уйти, но тут красавица, обладавшая сверхъестественной интуицией, поняла, что перебарщивает и мгновенно дала задний ход:
   - Я Марина, - запоздало улыбнулась она, но взгляд, которым наградил ее, стоявший вполоборота старший помощник, был холоден, как арктический лед... а пожалуй даже, как антарктический. Никакого намека на улыбку, а уж тем более - на кивок! Все строго. Накосячила - отвечай. В принципе, Денис был очень толерантен по отношению к слабому полу. Очень! Но, только до того момента, пока этот пол не начинал выпендриваться. А как только начинал, тут уж старший помощник был полностью солидарен с Фридрихом Ницше, которой говаривал: "Ты идешь к женщине? Не забудь плетку!"
   Старший помощник повернулся спиной к столику и уже начал движение к двери, когда его догнал голос Вики:
   - Денис! Запиши телефон. На всякий случай.
   Пришлось снова разворачиваться. Когда старший помощник извлек свой допотопный гаджет, глаза у девченок стали по пять копеек - тех старорежимных, а не нынешних, успешно ликвидированных, как класс. Если кто не знает, диаметр советского пятака составлял двадцать пять миллиметров. Барышень можно было понять. В нынешние времена, когда смартфон не является устройством для мобильной связи, совмещенным с карманным компьютером, а является предметом гордости, престижа и отличительным знаком принадлежности к какой-либо социальной группе, подобное пренебрежительное отношение к своему гаджету было подобно тому, как если бы французский дворянин заявился ко двору капитана королевских мушкетеров де Тревиля с плотницким топором вместо шпаги. Но, странный и чего уж греха таить - загадочный, новый знакомец уже так поразил воображение девушек, что они простили ему эту выходку. После обмена номерами, Денис, наконец, покинул гостеприимную "Ласточку" и направился в ателье забирать пояс.
   Через некоторое время после того, как за старшим помощником закрылась дверь, за столиком с тремя красавицами началось активное обсуждение произошедшего.
   - Странный тип, - несколько раздраженно произнесла Марина. Она была раздосадована тем обстоятельством, что молодой человек, можно сказать - мальчишка, никак не выделил ее из круга подруг. Обычно юноши, а в особенности мужчины, глаз с нее не спускали, сверкали глазами друг на друга, выпячивали грудь, напрягали бицепсы, напропалую шутили (иногда удачно), да и вообще - устраивали танцы с бубном, разве что колесом не ходили, чтобы только заслужить ее благосклонный взгляд, а тут на тебе - она чуть-чуть задержалась с представлением, чтобы он почувствовал, какую милость ему оказывают, не отказывая в знакомстве, и на тебе - будто ледяной водой окатил! Нахал!
   - Не странный, а необычный, - мягко поправила ее Вика. Она прекрасно понимала, откуда растут ноги у недовольства подруги и искренне за нее радовалась. Ну, что тут поделаешь, женская дружба она такая...
   - Да, Мариночка, - сделала большие глаза Вера, - откуда такой негатив? По-моему - очень приятный молодой человек. А если он нас еще и в "Черепаху" сводит, так вообще - замечательный!
   Марине очень хотелось возразить, но будучи блондинкой, дурой она никак не была, а вовсе даже наоборот - была вполне себе умным человеком, она успела перебрать в голове аргументы в пользу своей точки зрения, типа: сексуальный маньяк, сутенер, жиголо, динамист, нищеброд и т.д. и т.п., но ни один никаким боком не подходил, поэтому она резко сменила тему беседы и перевела ее на предполагаемые тренды наступающей осени. Эта тема была животрепещущей, потому что девочкам было "нечего надеть" и дискуссия за столом разгорелась с новой силой, правда к Денису она никакого отношения уже не имела, чего Марина и добивалась.
   А старший помощник тем временем, вспомнив про то, что все его финансовые активы ограничиваются пластиковой картой и иностранной валютой, решил разжиться наличностью, ибо предполагал, что в том месте, куда хотел отправиться, получив пояс, рассчитываться карточкой будет затруднительно. А собирался он на кладбище, навестить могилы родителей. С этой целью, еще до подхода к девушкам с нескромным предложением, от которого они не смогли отказаться, старший помощник поискал в сети адреса ближайших отделений Сбербанка и выяснил, что одно из них располагалось в ста метрах от "Ласточки". Конечно же, для таких целей было бы гораздо удобнее использовать обычный, банальный смартфон, как делают все вокруг, но у Дениса были свои резоны.
   Во-первых, расставаться со своим замечательным ноутбуком, содержащим Брюсову карту, а самое главное - "Знайку", он не собирался ни под каким видом и даже вовсе наоборот - намеревался повсюду таскать компик с собой, как бы смешно и нелепо это не выглядело в глазах окружающих. А раз ноут всегда с ним, то согласитесь - работать с большим экраном гораздо удобнее. А кроме того, на отказ от смартфона повлияло то обстоятельство, что несмотря на крайне негативное отношение к властям, свойственное всем интеллигентным, или почитающим себя таковыми людям, старший помощник оставался ярым патриотом, можно даже сказать - "PATRIOTOM", типа последнего "УАЗ"-ика. Поэтому, стиснув зубы он терпел, что его местонахождение будет известно отечественным спецслужбам, но допустить подобное в отношении спецов из главной вражеской конторы (куда там ЦРУ до нее!) - АНБ, никак не мог, а все смартфоны, как известно, докладывают о своем местонахождении именно туда.
   Сняв в банкомате пятьдесят тысяч пятитысячными купюрами, хотел сто, но банкомат не разрешил - видимо боялся, что кэш будет направлен на поддержку терроризма, старший помощник, на всякий случай, разменял одну купюру, прикупив мороженое в уличном лотке - уж больно охоч он был до этого продукта, и направился в ателье. Пояс был сделан именно так, как и хотелось Денису - он был плоским, удобным и незаметным. Укрывшись в крохотной примерочной, старший помощник равномерно распределил деньги и документы по многочисленным карманам, нацепил пояс, оделся и раскланялся с портнихой, премного им довольной. Клятвенно заверив ее, что в случае любой швейной надобности он обратится именно к ней, старший помощник погрузился в паджерик и отправился на кладбище.
   Там все было, как он и предполагал, то есть - плохо. За могилами, по вполне понятным причинам, никто не ухаживал и они заросли до такой степени, что разобрать, что это могила, а не поросший травой и кустарником холмик, покрытый толстым слоем пожухлой листвы, было невозможно.
   Могилы родителей располагались достаточно далеко друг от друга, но выглядели удручающе одинаково. Смотреть на них без скорби и стыда было невозможно. И хотя Денис умом понимал, что никакой его вины в этом нет, и что настоящие мама и папа - это не полусгнившие скелеты, закопанные здесь, а все равно, при взгляде на родительские могилы, на душе у него становилось муторно.
   Лучшим выходом из такого душевного состояния является физический труд. И по возможности - тяжелый. Однако, тяжесть - тяжестью, а без минимального набора инструментов тоже не обойтись. На счастье старшего помощника, в багажнике паджерика имелись рабочие перчатки и шанцевый инструмент - знать бы о нем заранее, не пришлось бы беспокоить уважаемого человека насчет топора, правда, с другой стороны, светить серебряный, в случае какой-нибудь бытовой надобности, было не комильфо, так что, пожалуй, все, что ни делается - все к лучшему. И теперь старший помощник был счастливым обладателем двух топоров - один, чтобы дрова рубить, другой - головы всяким тварям.
   Управившись с приведением могил в божеский вид, Денис направился в местную управу, чтобы договориться насчет установки памятников. Заплатив аванс - карточки здесь принимали с не меньшим удовольствием, чем кэш, да и не хватило бы у него налички в любом случае - все было очень дорого, старший помощник вернулся к родным могилам. Сначала постоял у маминой, попробовал завязать с ней мысленный разговор, рассказать о своей жизни и... ничего не получилось. Мама не откликнулась.
   Попрощавшись с ней, Денис пошел на могилу отца и вот с ним-то состоялся полноценный диалог. Папа очень обрадовался его приходу, внимательно слушал рассказ - откуда-то Денис это знал и что особенно интересно - сам задавал вопросы. Общение длилось не мене получаса, а потом Денис почувствовал, что отец уходит. Уходит с радостью - видимо очень нужно ему было последний раз пообщаться с сыном, не мог без этого завершить свой земной путь. Да и для Дениса был очень важен этот "разговор". Почему? - а кто ж его знает, но только чувствовал старший помощник, что теперь всё правильно - не осталось у него долгов перед самыми родными людьми. Они спокойны и он спокоен.
   На всякий случай, хотя и чувствовал, что это бесполезно, Денис вернулся на могилу мамы и снова попробовал "выйти с ней на связь" и снова у него ничего не получилось. С чем это было связано он не знал. Предполагал правда, что мама так с ним безногим настрадалась, что сожгла всю негативную карму и ее больше ничего не удерживало на нашем плане бытия - вот быстро и ушла. Так ли это, или нет, на самом деле, старший помощник, разумеется, не знал. Но, зато теперь он подсознательно чувствовал... хотя нет - не так - он твердо знал, что попрощался с родителями, что у них все хорошо, что они его любят, и от этого знания на душе у него было тепло, спокойно и хорошо.

*****

   Первоначально Денис планировал, что после кладбища сразу же поедет в "Черепаху", там пообедает и будет дожидаться девушек сидя в ресторане, потягивая сок, или кофе, а может осядет в каком-нибудь баре - благо их в клубе хватало. Но, как обычно - человек предполагает, а располагает вовсе даже и не он. Как только старший помощник устроился за рулем паджерика, тут же выяснилось, что есть хочется не по-детски и старший помощник понял, что до "Черепахи" не дотянет. Нужна дозаправка в воздухе.
   "Похоже, наники чего-то новое мутят, - подумал Денис. - Иначе, с какого фига такой аппетит?"
   "Это они майдан устроили, - ухмыльнулся внутренний голос, - с требованием довести качество и количество пищи, потребляемой носителем, до европейских стандартов!"
   "Хорошо, хоть не до американских, - буркнул Денис, - а то разжиреть с их рационом - раз плюнуть!"
   Пришлось тормознуть у ближайшей забегаловки, что поприличней, а там уже вечерний час пик, пробки и прочие прелести мегаполиса, так что до "Черепахи" старший помощник добрался только к назначенному времени - пораньше не получилось. Денис даже немного заволновался, потому что заставлять девушек ждать - последнее дело, особенно, когда они от тебя зависят. Правда, хоть он и не опоздал, но когда паджерик поравнялся с крыльцом, все трое уже были там - видно поверили, что дожидаться их не будут, и озирались достаточно тревожно, даже блондинка - вся спесь с нее куда-то слетела.
   Положение несколько осложнялось тем обстоятельством, что въезд на парковку осуществлялся через единственный автоматический шлагбаум и к нему сейчас выстроилась очередь, не то, чтобы очень большая, но и мгновенно пройти ее не получалось - требовалось определенное время. А его-то, чтобы не опоздать, как раз и не было. Чтобы не заставлять барышень нервничать зря, старший помощник, который был по сути гринписовцем - любил живую природу, а особенно ее юную поросль: щенят, котят, девушек и прочую млекопитающую живность, позвонил, что он уже здесь и осталось только машину загнать на парковку.
   - А какая машина ? - живо заинтересовалась Вика.
   - Внедорожник паджеро с большими колесами, на трактор похож, напротив крыльца, - лаконично доложил Денис и для верности посигналил и мигнул фарами.
   Девушки мгновенно успокоились, выражение тревоги с их милых лиц исчезло и сменилось доброжелательным спокойствием - это у шатенок, а у блондинки к нему добавилась некоторая доля надменности - типа, она ни секунды и не сомневалась в том, что мечта всей жизни у "проводника" - это сводить на концерт в "Черепаху" ее... ну, и подружек, заодно. Старший помощник, при виде всей этой пантомимы, только цинично ухмыльнулся, благо видеть его никто не мог. При иных обстоятельствах, а именно находясь на расстоянии прямой видимости от барышень, он бы себе такого не разрешил. Воспитание бы не позволило, а так - почему бы и нет?
   - Ты джипер? - был первый вопрос девушек, как только старший помощник появился рядом с ними. Озвучила его, с приятной улыбкой, Вера. Такая улыбка многое говорит понимающему человеку. Если выжать из нее всю воду и оставить только главное, то ее суть означает: "Я согласна!".
   - Отличная машинка! - аналогичной улыбкой поприветствовала Дениса Вика. - Ты - точно джипер!
   - Нет, - покачал головой старший помощник. - В говны, по собственной воле - никогда!
   - А зачем тогда такой трактор? - насмешливо подняла брови Марина.
   - По работе надо... - попробовал напустить туману Денис.
   - Разъездная торговля в депрессивных регионах? - усмехнулась блондинка. - По бездорожью?
   - Ну-у... типа того, - не стал спорить старший помощник.
   "Больно гонористая, - подумал Денис. - Конечно получше, чем шатенки, но по соотношению цена/качество - проигрывает. Ее убалтывать целый вечер придется. А оно мне надо? - задал риторический вопрос самому себе старший помощник, и несмотря на то, что вопрос был риторическим, все же, чтобы окончательно расставить все точки над i, дал на него четкий и однозначный ответ: - Оно мне не надо!"
   "И правильно! - горячо поддержал владельца внутренний голос. - Чтобы нам! - Князю Великого Дома "Полярный Медведь"! да уговаривать какую-то селянку!?! Не бывать такому никогда!"
   "Присоединяюсь, - меланхолично согласился Денис. - Шатенки без уговоров согласны. Которая первой из трусов выпрыгнет - та и будет королевой бала. Прикажу нарядить пастушкой и впредь звать Цицилией" - цинично ухмыльнулся старший помощник.
   "Правильно!"
   - Крошки мои, за мной! - скомандовал Денис - уж больно нравилась ему эта фраза из "Золушки", и возглавив колонну, двинулся на штурм "Черепахи". При всей натянутости данного определения действий старшего помощника, некоторая доля правды в нем была - уж больно густо роилась толпа перед входом - ничего не попишешь - ажиотажный спрос! Покрикивая время от времени: "Пропустите женщину с ребенком!" и не забывая работать локтями, Денис довел свой отряд до КПП без потерь - никто по дороге не потерялся и не отстал.
   Фейсконтролеров, напоминающих двустворчатые славянские шкафы ручной работы, было, как обычно, двое. Почему ручной работы, спросите вы? А потому что корявые. Фабричные, они хоть и невзрачные, но более, скажем так - единообразные и гладкие, а ручной работы - хоть и самобытные, но корявые. Один был, вроде бы знакомый - стоял на этом же месте, когда с Шэфом приходили - Денис почувствовал легкий укол ностальгии, второй - нет.
   После того, как старший помощник благополучно пропустил девушек через "игольное ушко" и сам прошел на вожделенную территорию, незнакомый шкаф вознамерился было проверить клубную карту Дениса, но был остановлен напарником - тот прихватил его за локоть и что-то пошептал на ухо, после чего "новичок" потерял всякий интерес, как к старшему помощнику, так и к его карте. Но, на этом успехи Дениса закончились - зрительный зал был забит под завязку. Выражение: как сельди в бочке, очень точно передавало атмосферу - сидячих мест не было вообще - об этом и речи не шло, но не было и стоячих - у стен и в проходах было не протолкаться! Судя по вялым и не побоимся этого слова - даже слегка изможденным лицам любителей вокала, похоже было на то, что народ пришел занимать места сильно заранее, как бы не к самому открытию "Черепахи" и парился тут уже много часов.
   "Психи!" - раздраженно подумал старший помощник.
   "Поклонники, - менторским тоном поправил его внутренний голос. - Ценители искусства!"
   Ввязываться в дискуссию Денис не стал - надо было неожиданную проблему решать, а не выяснять с внутренним голосом, кто из них главный специалист в вопросе именования фанатов какой-либо "звезды" отечественного шоу-бизнеса, а кто - только старший. Шатенки смотрели на него откровенно печально, как маленькие девочки, которым пообещали конфетку и не дали, а Марина с легким ехидством, хотя тоже расстроено.
   "Используй административный ресурс" - посоветовал внутренний голос.
   "Использую, конечно" - не стал кобениться Денис, типа: обойдусь как-нибудь без советчиков, хотя мысль о ресурсе сразу пришла к нему в голову. Но, ничего не попишешь - первым озвучил ее голос.
   "Зря телефон не взял" - вздохнул голос.
   "Зря..." - согласился старший помощник.
   - Так, крошки мои! - тон Дениса был по-прежнему веселый, но глаза построжели и девушки мгновенно на это отреагировали - стали как-то собранней, а в глазах появилась надежда, что конфетка все-таки будет. - Ждите меня здесь, пойду решать проблему.
   Дорогу в кабинет Луарсаба Мзевинариевича старший помощник, естественно, не забыл. Когда он появился на пороге, то все присутствующие в предбаннике: Полина, Крысобой и трое охранников, почувствовали то, что чувствуют цирковые, когда в комнату, где они отдыхают после представления, заходит черная пантера - любимица дрессировщика, а по совместительству - директора. С одной стороны - дикий зверь; с другой - умница, сытая, дрессированная, никогда ни в чем предосудительном не замечена, да и люди они не с улицы - привычные, но... Так и здесь - все мгновенно подобрались и тревожно уставились на Дениса.
   - Вольно, золотая рота, - улыбнулся старший помощник. - Расслабьтесь. Можно оправиться и закурить. - Сказать, что слова Дениса действительно помогли присутствующим расслабиться, как предлагал старший помощник, было бы большим преувеличением, но обстановка в комнате стала несколько спокойней. - Полина, - обратился он к секретарю управляющего "Черепахой", - во-первых продиктуй свой номер, чтобы я лишний раз ноги не стирал по самую задницу, тебя разыскивая, - указание было немедленно исполнено, после чего Денис перешел к основной повестке дня: - Мне нужно четверых человек пристроить на концерт. Поможешь? - Ответ был мгновенным:
   - Четверых не могу.
   - А сколько можешь?
   - Троих.
   - Гадидзе! - улыбнулся старший помощник. - Я как-нибудь переживу. Пошли.
   Денис вежливо пропустил даму вперед (чтобы пещерный лев полакомился сначала ею, а он смог убежать) и двинулся следом. Строгий синий костюм очень шел Полине - она в нем напоминала стюардессу. Костюм выгодно подчеркивал все ее достоинства, а вот недостатки не скрывал. Не скрывал не потому, что был плохо сшит, а потому, что таковых не было.
   "Зря не трахнул" - выразил общее мнение внутренний голос.
   "Зря, - согласился Денис, с удовольствием разглядывая прямую спину, тонкую талию, круглую попку и стройные ножки. - Но... в тех условиях это сильно смахивало бы на изнасилование, - он поморщился: - Такой хоккей нам не нужен!"
   "Это-то да... - согласился голос. Но, хороша!"
   "Хороша" - согласился Денис и мысленно ласково похлопал девушку по попе.
   Реакция Полины была для старшего помощника совершенно неожиданной - она резко развернулась, открыла было рот, чтобы что-то сказать и тут же резко его захлопнула - оценила, что дистанция была таковой, что старший помощник никак не смог дотянуться до ее пятой точки. Рот у нее закрылся, а так как ситуация требовала, чтобы что-нибудь округлилось, то у нее округлились глаза.
   - Что случилось? - вежливо поинтересовался Денис.
   - Ничего... - буркнула девушка, недоверчиво глядя на старшего помощника, после чего добавила: - Я на работе!
   Высказавшись, Полина развернулась и двинулась вперед.
   "Ишь какая чувствительная! - восхитился Денис. - А интересно, что бы она почувствовала, если бы я ее мысленно трахнул?" - в старшем помощнике проснулся дух естествоиспытателя. Не исключено, что одним из его далеких предков был Ломоносов - иначе откуда такая тяга к новым знаниям, получаемым не из скучных книг, а экспериментальным путем?
   "Давай попробуем!" - загорелся внутренний голос.
   "Не успеем, - вздохнул Денис. - Сейчас уже придем. А жаль. Было бы интересно..."
   "Жаль".
   "А к чему она, насчет работы? - вспомнил Денис. - Что мысленно гладить ее по попе можно только в нерабочее время?"
   "Ну-у... видимо - да..." - несколько неуверенно согласился внутренний голос. Твердой точки зрения на этот счет у него не было.
   - Пристрой этих барышень, пожалуйста, - попросил старший помощник, когда они с Полиной добрались до места. Знакомить их друг с другом он не стал. Зачем? - видят друг друга в первый и последний раз. Нечего головы забивать всяким мусором - для полезной информации места не останется. Денис был добрым человеком и заботился о девушках даже в таких мелочах.
   Несколько секунд вся четверка внимательно разглядывала друг друга - у старшего помощника сложилось впечатление, что даже - принюхивалась, но он мог и ошибаться. И как только этот процесс завершился, у каждой стороны сложилось четкое мнение друг о друге. И скажем честно - мнение нелицеприятное. А почему нелицеприятное? - изумитесь вы. С чего бы? - видят друг друга первый раз, откуда взяться негативу? А вот откуда. Такого рода знакомства напоминают отношения наших водителей на дорогах. Они с презрением относятся к более дешевым машинам и ненавидят более дорогие. Внешне оценки, выставленные девушками друг другу, никак не проявились - был обмен вежливыми улыбками, но на каком-то энергетическом уровне все обстояло именно так, и Денис это хорошо чувствовал.
   Полина с презрением поглядывала на шатенок, а они на нее с ненавистью - тут все было понятно: "Land Cruiser 200" против "Skoda Kodiaq". Кадьяк хорошая машинка - никто не спорит, но против крузака, она как плотник супротив столяра - не катит. А вот Марина и Полина обменивались странными взглядами. Тут дело было вот в чем: представьте - едете вы на хорошей машине, презираете и ненавидите остальных участников дорожного движения и вдруг на светофоре, рядом с вами, останавливается точно такая же, ну... может только цвет другой. Ну, и как вам к ней относиться? Вопрос... Презирать? - никак невозможно - это же, фактически, ВАША машина, какое может быть презрение? Ненавидеть? - можно, конечно же - она же место занимает на дороге, на парковке опять же конкурент... Но! - искренней ненависти не получится. А что получится? Вопрос... Короче говоря - отношение неопределенное. Вот что-то такое было в глазах Полины и Марины, когда они смотрели друг на друга.
   Взглянув на старшего помощника с победной улыбкой, типа: "И все-таки - я лучше!", хотя и проскальзывала в ней некоторая неуверенность, в связи с наличием Марины, Полина двинулась вперед, возглавив кортеж. Шатенки искоса поглядывали на Дениса с видом побитых собачек, ему было их искренне жаль, но помочь им он ничем не мог - против природы не попрешь, а вот Марина улыбнулась точно такой же улыбкой, как Полина и с той же затаенной неуверенностью.
   Целью короткого путешествия была неприметная, без таблички, дверь в коридоре, проходящем вдоль задней стены концертного зала. Подойдя к ней, секретарь Луарсаба требовательно протянула руку и старший помощник, прекрасно понявший ее без слов, выдал ей свою платиновую карту. И карта в очередной раз не подкачала - показала свой высокий класс, выступив в качестве электронного ключа. За дверью оказалось что-то вроде пятиместной царской ложи. Сразу стало понятно, почему Полина может посадить только троих - два места были заняты представительным мужчиной лет сорока, может - чуть старше, и белобрысой моделькой лет двадцати.
   "Меняю жену сорока лет на две по двадцать. Вариант четыре по десять не предлагать!" - ухмыльнулся про себя Денис, вспомнив старый анекдот. Похоже, здесь был именно такой вариант.
   - Полиночка! - взвился мужчина. - У нас же договоренность с Луарсабом Мзевинариевичем, что сегодня ложа только моя! В чем дело!?!
   - Ничем не могу помочь, - сухо отреагировала Полина. - У господина, - она кивнула на старшего помощника, - платиновая карта. Он потребовал предоставить ему директорскую ложу. Отказать не имею права.
   - Какая платиновая карта!?! - продолжил бушевать мужик. - Их в природе не бывает!
   "Ну, естественно, чего я не знаю, того в природе не существует, - хмыкнул про себя Денис. - Какой, на фиг, бозон Хиггса? Не надо нас дурить!"
   "Придурок!" - вынес свою безапелляционную оценку внутренний голос.
   "Да нет... - не согласился с ним Денис. - Просто мужик, уже немолодой, снял юную девочку, распустил перед ней хвост и тут на тебе - облом-с! Обидно. Вот он и нервничает. Можно понять человека".
   "Понять и простить" - вспомнил Бородача внутренний голос.
   - Полина! - голос мужика построжел. - При всем уважении, я вынужден поставить в известность Луарсаба Мзевинариевича! - Он вытащил мобильник, а девушка только пожала плечами - мол делайте, что хотите.
   За всем этим диалогом старший помощник наблюдал молча и абсолютно отстраненно - никак не вмешивался, Полина была так же спокойна и невозмутима, а вот "крошки" нервничали и посматривали с определенным испугом, а белобрысая моделька и вовсе смотрела на всех, кроме своего папика, злобно, как бюджетник на депутата. По мере развития телефонного разговора, негодующие взгляды, которые метал мужчина на Дениса и Полину, стали смягчаться и становиться несколько растерянными, а под конец и вовсе - испуганными, а после того, как разговор завершился, мужчина вздохнул и обратился к своей спутнице:
   - Наденька! Сегодня не наш день. Платиновая карта действительно существует и у нее приоритет. Ничего не поделаешь. Пойдем.
   И тут в ситуацию вмешался Денис:
   - Никому уходить не надо. Остаются только эти девушки, - он кивнул на своих подопечных, - а мы с Полиной уходим. - Мужик и моделька были в явной растерянности - не знали, как реагировать. Они-то предполагали насладиться концертом в интимной остановке, а тут такое... Но, Дениса эти переживания волновали меньше всего: хотят - пусть остаются, не хотят - уходят. Их проблемы. - Крошки мои, - обратился он к шатенкам и блондинке. - Я буду в ресторане. Подходите. - С этими словами он развернулся и покинул ложу. Вслед за ним вышла и Полина.
   - Ты мне должен, - негромко произнесла она, глядя в пол.
   - За ложу? - включил дурака старший помощник. - А я думал мне, как випу и особе приближенной к императору положено.
   - Нет, не за ложу. Ты мне кое-что обещал...
   - Тогда?
   - Тогда.
   - Всегда готов! - ухмыльнулся Денис. - Пошли! - С этими словами он попытался приобнять девушку за талию, но она ловко выскользнула из-под руки - чувствовалось, что движение было хорошо натренировано. Старший помощник перестал что-либо понимать. Единственное, что он обещал девушке - это заняться с ней сексом, когда она будет трезвая, и вроде намеки с ее стороны говорили, что именно это она и имеет в виду, но поведение Полины намекам не соответствовало. Что-то не сходилось... - Может я тебя неправильно понял? - осторожно осведомился он. - Что ты имела в виду?
   - Ты все правильно понял, но я на работе.
   - Тогда, пардон, какого... ты начала этот разговор? - изумился Денис.
   - А такого, - совершенно невозмутимо отреагировала Полина, - что я хотела заранее знать, пошлешь ты меня куда подальше, когда я тебе позвоню, или нет. Я ведь не все время на работе. Бывают и выходные.
   - Тогда и я хочу кое-что заранее узнать, - нахмурился старший помощник. - Я так понимаю, что недостатка в поклонниках ты не испытываешь. Правильно? - девушка молча кивнула. - И недостатка секса у тебя нет? - Снова молчаливый кивок. - Я конечно верю в свою неотразимость, - хмыкнул Денис. - Но... не сильно. Поэтому меня интересует, чем это я тебя так зацепил? - Полина уже открыла рот, чтобы ответить, но старший помощник ее опередил: - Я умею определять ложь, так что подумай, что отвечать. - Девушка закрыла рот и задумалась. Через некоторое время она сформулировала ответ. И был он дипломатичен до чрезвычайности - Талейран бы обзавидовался:
   - Я хочу с тобой подружиться.
   - Зачем? - мгновенно отреагировал старший помощник.
   - Подробно отвечу, когда начнем... - она замялась.
   - ... "дружить", - пришел на помощь Денис.
   - Да.
   И вот тут старший помощник призадумался. Плюсов в предложении было много: Полина была красивая и умная, спать с ней будет не только приятно, но и интересно, а самое главное - никакой речи о внезапно вспыхнувшей неземной любви не идет. Этого Денису хотелось меньше всего - транзитный пассажир не должен пудрить мозги юным привокзальным горожанкам, заранее зная, что все их мечты о тихом женском счастье будут разбиты - это без него! Старший помощник был честным человеком. Теперь о минусах - девушке что-то от него надо. И это что-то явно связано с боевыми возможностями, продемонстрированными им в кабинете Луарсаба. И это не очень хорошо - становиться киллером, или бандитом Денис не собирался.
   ... ладно... будем решать проблемы по мере поступления...
   ... не будем заранее бить себя ушами по щекам...
   - Звони, а там посмотрим, - завершил разговор старший помощник, сворачивая к ресторану. Поначалу он хотел было пригласить Полину поужинать, но в последний момент отказался от этой мысли. За то, что она останется голодной можно было не беспокоиться. Захочет - закажет еду в кабинет, захочет - сама придет в ресторан, а не захочет - посидит на дите. Так что, на этот счет, совесть Дениса была спокойна. Но, главное, если ее пригласить - придется с ней общаться, разговоры разговаривать, а старший помощник хотел посидеть за компом. И так ничего полезного, в плане восстановления дырявых оболочек, за день сделано не было, так хоть поизучать возможные места силы на Брюсовой карте - вдруг обломится чего-нибудь.
   "Есть-то, как хочется! - вздохнул внутренний голос. - А говорили, что пройдет, после полной ассимиляции. Обманули, выходит!".
   "Ну, а чего ты хочешь? - мысленно пожал плечами Денис. - Из ничего ничего и не бывает - мир-то немагический, а энергию наникам надо где-то брать, а кроме, как из еды - неоткуда. Вот и хочется есть постоянно".
   "Слушай, - внезапно всполошился голос, - а вдруг голод какой... как в блокаду! Что делать-то будем!?"
   "Что делать... что делать... - сухари сушить. Вот что! - в ответ на это предложение голос изумленно замолчал и Денис был вынужден пояснить: - Шутка, блин! А вообще - надо вставать на вершину пищевой цепочки!"
   "Так люди вроде и так... - голос был несколько неуверен в своих познаниях, но тут до него дошло: - Ты что!?! - людоедом хочешь стать!?!"
   "Ну-у... благородные рыцари хавали своих оруженосцев за милую душу, если во время осады жрать было нечего, стало быть и нам незазорно. Князь я, или не князь!? - Имею право!"
   "Ты серьезно!?"
   "Шучу я... шучу! Успокойся. И вообще... будут бить - будем плакать. А заранее не надо! Ишь придумал - голод, блин!"
   Народу в ресторане было немного - все поперлись на концерт, но ввиду того, что сидели все по одному, в крайнем случае по двое за столом, свободный столик было всего один и то крайне неудачно, с точки зрения старшего помощника, расположенный - в центре зала. Он-то любил с краю, чтобы спиной к стене, а лицом ко входу. Ну, вторая часть хотелки - лицом к двери была вполне себе выполнима, а вот спиной к стене - нет.
   Ничего не поделаешь, за неимением гербовой пришлось писать на простой. Как только Денис уселся, тут же подскочила официантка, такая же симпатичная и улыбчивая, как Нина - видать отбор шел по одному лекалу, только звали ее, если верить бейджику - Зина. Экспериментировать и искать добра от добра старший помощник не стал и заказал все ровно то же самое, что в первый раз - его тогда все устроило.
   Как только Зина упорхнула, Денис включил ноут и открыл Брюсову карту. Черный погост, Врата, Источник, Кладовая, Волчье Логово, Костяная Часовня, Провал, Шаманская Могила, Мертвый Клад - некоторые крестики и закорючки были снабжены всплывающими названиями, некоторые, вроде пресловутого колеса - нет. Да и от названий толку было мало - ни черта не понятно, а никаких пояснений нет.
   Старший помощник попробовал поискать в Интернете, но ничего интересного не нашел. Ни стандартные навигаторы, ни "Знайка" ничего не выдавали. Впрочем, как ничего? Кое-что выдавали. Например, на запрос: "Черный погост" и "Опера" и "Знайка" синхронно выкатили списки населенных пунктов, но ни единого битика информации о том, что имел в виду Брюс не было. Так что оставалось только ездить и смотреть, а если ничего не высмотришь - щупать и нюхать, чтобы понять, что за хрень отметил Брюс на своей карте.
   Особых проблем в этом не было, благо имелись колеса, да еще высокой проходимости, а то некоторые объекты располагались в такой глуши, куда общественным транспортом и не доберешься. Главное было понять глобально - тот ли это путь, или надо искать что-то другое - выходить на контакт с кастанедовцами, или какими иными сдвинутыми на голову индивидами, вроде ролевиков, или какими иными придурками, которые тоже вроде бы что-то мутят с местами силы, или думают, что мутят.
   Короче говоря - было понятно, что непонятно. К сожалению, никакие кабинетные мудрствования помочь здесь не могли, надо было идти туда - незнамо куда и искать то - незнамо что. Единственное, что успокаивало - в процессе поиска не надо будет стирать ноги по самые не балуйся, правда можно нажить геморрой от долгого пребывания на сиденье, но в жизни чаще всего приходится выбирать из двух зол, так что тут уж ничего не попишешь.
   "Прыгать учись, тетеря! - посоветовал внутренний голос. - Жопа целее будет. Во всех смыслах" - уточнил он.
   "Да пошел ты, советчик х..." - уточнять, какой именно советчик, Денис не стал, чтобы вредный голос помучался от неопределенности.
   Прокопавшись с Брюсовой картой до подачи горячего, старший помощник сделал зарубку в памяти (своей, а не компа) о нескольких точках в радиусе пары сотен верст от центра города - чтобы успеть одним днем, и принялся за еду, решив, что карту пока отложит. В голову ему пришла другая идея, чем себя развлечь, когда поест. Ждать девушек все равно придется, раз обещал, да и дело к ним есть, а тупо сёрфить по сайтам со сплетнями, гнилыми новостями и порнухой желания не было. Тяги к книгам и фильмам тоже не было. Раньше Денис любил читать разнообразную фэнтезийную и приключенческую литературу и смотреть соответствующие фильмы, а теперь, как отрезало. Тут видимо как - или читаешь и смотришь, или сам участвуешь, причем в реале.
   Дождавшись, когда уберут грязную посуду и на столе останется только кофе, мороженое, чизкейк, сок, шоколад и коньяк, Денис взялся за реализацию своей идеи. Кстати говоря, наличие коньяка ни в коем случае не говорило о том, что старший помощник собирался садиться пьяным, или даже - немного выпившим за руль. Все дело было в наниках в его крови - эти наноскопические творения сумеречного тетрархского гения перерабатывали алкоголь с демонической силой - видать им он тоже нравился, и опьянеть Денис мог минут на пять - максимум семь, а там опять - трезв, как стеклышко и никакого выхлопа. С одной стороны - хорошо, с другой - нажраться, если есть реальный повод, решительно невозможно. Так что считайте сами...
   Старший помощник активировал "Знайку" и поинтересовался, что за система видеонаблюдения установлена в клубе "Черепаха". Переспрашивать и уточнять о какой именно "Черепахе" идет речь - а их явно больше, чем одна на белом свете, "Знайка" не стал - скорее всего предположил, что раз человек сидит в какой-то "Черепахе", то о ней и речь, а если не так - человек скажет. Поэтому ответ пришел мгновенно: Система видеонаблюдения с искусственным интеллектом "Аргус".
   Следующей итерацией стало подключение к системе управления "Аргусом" - на что Денис, честно говоря, не особо рассчитывал, хотя и надеялся - иначе чего огород городить?, после чего старший помощник стал рассматривать картинки из жизни клуба. Девяносто девять из ста были абсолютно неинтересны - типа зрительного зала, но встречались и ничего себе. Денису очень понравился вид самого себя с бликующим лицом - он так привык к биомаске, что снимал ее только на ночь - никаких неудобств она не доставляла, а пользы принести могла много, ежели пугануть кого. Еще ему понравилось видео, как Луарсаб пользует Полину. Казалось бы - порнуха и порнуха, чего интересного? Её терабайты в сети - смотри, не хочу. Ан нет! Одно дело незнакомцы и совсем другое - хорошие знакомые. Старший помощник даже немного возбудился, чего от обычной порнухи никогда не бывало.
   Ресторан постепенно заполнялся и время от времени Денису приходилось отбивать поползновения присесть за его столик, или же забрать стул. Обычно хватало мрачного взгляда, но пару раз попадались упертые ребятишки и приходилось даже двигать точку сборки. Один сильно пьяный малец - видать в баре набрался, даже протрезвел, когда, не вняв предупредительным выстрелам, нарвался на настоящий сдвиг точки сборки в положение "Смерть", усиленный демонстрацией клыков, медленно появляющихся из под верхней губы старшего помощника - тут уж биомаска постаралась.
   Парнишка взбледнул, икнул и на неверных ногах припустил к своей компании, расположившейся за пару столиков от Дениса. Там он принялся что-то горячо им рассказывать, кивая в сторону старшего помощника, но, предусмотрительно, не оборачиваясь. Общество не поверило и несколько горячих голов уже начали было приподниматься, чтобы восстановить справедливость. Пришлось и им показать, после чего мир и спокойствие воцарилось за их столом - никто ничего не хотел, всем всего хватало. Вот так, коротая время за компом и охраняя столик, Денис и дождался своих "крошек".
   Все три расцеловали его (в щеки) - осознавали, как непросто было пристроить их в "царскую ложу". "Крошки" хорошо ощутили разницу, в каких условиях посмотрели концерт они и какая обстановка была в переполненном душном зале. Девушки принялись с воодушевлением рассказывать о прошедшем концерте, торопясь и перебивая друг друга. Восторгу не было предела! Барышни и сами по себе были достаточно хороши, а еще радостные, шумные, возбужденные они не могли не привлечь внимания окружающих и привлекли, естественно.
   Нет, разумеется, девушек в ресторане и без них хватало. И дурнушек, и никаких, и симпатичных, и красивых, но было их немного меньше, чем представителей сильной половины человечества, хотя на концерте все было с точностью до наоборот, но до ресторана дошло больше мужиков, а девушки куда-то по дороге отсеялись, может в барах зависли, а может на танцполе. И еще один момент - соотношение полов. За большинством столиков это соотношение было пятьдесят на пятьдесят - двое на двое, а за несколькими преобладало мужское население. И тут на тебе - такой перекос - один к трем, причем в неправильную сторону!
   Старший помощник стал ощущать на себе неприязненные взгляды - мужские, разумеется. Все было понятно - с какой стати этот малолетний щенок прихватизировал себе трех красоток, а им: настоящим мужчинам/хорошим парням/реальным пацанам - нужное подчеркнуть, не досталось ни одной! Непорядок!! Надо делиться!!! Девушки тоже ощущали взгляды, но другого рода, от которых начали непроизвольно ежиться.
   Стоит ли говорить, что весь этот "обстрел" велся со второй половины зала, которая была диаметрально противоположна той, где сидела первая компания "пострадавшая" от Дениса. С той стороны на их столик никто и не смотрел - там зацепило всех, кого больше, кого меньше, но пялиться на старшего помощника и его "крошек" желания ни у кого не было. Чего нельзя было сказать про "непострадавшую" сторону. Наконец Денису это надоело и он медленно и вдумчиво повторил процедуру. И как отрезало! Никто больше на их копанию зенки не пялил, даже косые взгляды не кидал.
   - Спасибо! - проникновенно сказала Марина, глядя на Дениса сияющими глазами. - От этих липких взглядов вся кожа чешется, - она дернула плечиком: - Под душ хочется!
   - Легко! - улыбнулся старший помощник. - Сейчас сделаем заказ и пойдем. - Зина! - окликнул он пробегавшую официантку и та мгновенно изменила курс, хотя ее давно уже ждали за другими столиками, но видимо в ее голове сложилась четкая система приоритетов - видать тоже попала под раздачу и прониклась. - Мне повторить, а девушки сами закажут. - Когда "крошки" наконец выбрали, что они будут есть и пить, Денис протянул ей карту: - Быстренько пробей, у нас срочное дело. - Девушка улыбнулась и галопом унеслась в сторону кухни, не обращая никакого внимания на призывные крики оголодавших посетителей. Поучив карту обратно, старший помощник кивнул Марине и со словами: - Пошли, - поднялся из-за стола.
   Около двери, Денис на пару мгновений вышел в кадат и включил дальнеслышанье.
   - ... как всегда Маринка первой подсуетилась! Гадина! В душ ей, стерве, захотелось! - негодовала Вера.
   - Дома надо было мыться, заразе! - вторила ей Вика.
   На этом старший помощник отключился.
   После того, как Денис сумел устроить их в "царскую ложу", Марина уже ничему не удивлялась и "нумер" восприняла, как должное. Она молча прошла в душ, пробыла там минут десять и вышла полностью одетая - старшему помощнику пришлось ее раздевать по всем правилам куртуазного искусства: целуя, поглаживая и нашептывая всяческие глупости. Когда Денис, в свою очередь, обнажился, девушка деловито поинтересовалась:
   - У тебя резинка есть?
   - Нам не надо, - улыбнулся старший помощник.
   - Почему? - несколько испуганно отреагировала девушка.
   - Потому что мы оба здоровы, а я - бесплоден. Так что опасности никакой.
   - А откуда ты знаешь, что здоровы?! - девушка уже начала жалеть, что согласилась пойти с этим странным - мягко говоря, типом и оказалось в его власти - голой не очень-то повоюешь.
   - Вижу, - пожал плечами Денис.
   - И что ты видишь!?! - в глазах Марины блеснули слезы.
   - Что вижу... - старший помощник вошел в кадат. Видимо облик его так изменился, что девушка забыла о своих страхах и округлившимися глазами начала разглядывать своего нового знакомца. - Что вижу... - повторил Денис. - А вот что. Сейчас ты полностью здорова. Ну-у... как может быть здорова обычная человеческая девушка, - подпустил он тумана на всякий случай. Девушки падки на всякую мистику - надо только бросить зерно в хорошо унавоженную почву, а дальше они сами все придумают и вырастет такое, что мама не горюй! - Но! - он показал пальцем. - Здесь и здесь у тебя были травмы. Давно.
   - Правильно! - с вновь засиявшими глазами, откликнулась Марина. - Это я в пятом классе с роликов упала, ребро сломала и колено повредила. Ты действительно экстрасенс!
   После этого никаких препятствий для секса сколь бурного, столь и незащищенного не было. Во время отдыха, когда голова девушки покоилась на груди юноши, Марина стал принюхиваться.
   "Вот он - момент истины! - встрепенулся внутренний голос. - Сейчас все и узнаем!"
   "Вряд ли... - отозвался Денис. - Если запах неприятный - постесняется сказать. Постарается побыстрей уйти..."
   "Ну, или так, - согласился голос. - Но, все равно - узнаем!"
   "Славик, чё-т я очкую!" - признался старший помощник.
   "Да узбагойся, лошара! Я сто раз так делал!"
   "Чего сто раз делал?" - не понял Денис, но внятного ответа получить не успел - девушка заговорила.
   - Какой у тебя необычный дезодорант.
   ... ну всё - пипец...
   - Неприятный? - спокойно поинтересовался старший помощник, хотя внутри все замерло - кому охота, чтобы от него воняло, как от хряка, а то есть такие мужики, чего уж тут греха таить - есть...
   - Нет. Не неприятный. Необычный.
   - Нравится?
   Марина стала принюхиваться интенсивнее.
   - Ты знаешь... сначала непонятно было... - ее голова стала сползать вниз, по направлению к животу. - А теперь разобрала, - она уже дышала в пах Денису. - Нравится. Очень нравится! - После этого заявления, оценочные суждения со стороны девушки прекратились, потому что рот Марины был занят.
   "Ни фига себе! - изумился старший помощник. - Я же не подмывался ни до того, ни после, а она... Неудобно получилось..."
   "С какого это хрена - неудобно? - не согласился внутренний голос. - Ты ее не только не заставлял, но даже не просил. Сама захотела!"
   "А чего хочет женщина, того хочет бог!" - усмехнулся Денис.
   "Именно! Повезло тебе, - восхитился голос. - Теперь с бабами лафа!"
   "Так и раньше, вроде, неплохо было" - не согласился Денис.
   "А теперь - вааще! Побегал, вспотел, подошел, повонял - она твоя!"
   "Я теперь, как венерина мухоловка" - хмыкнул старший помощник.
   "Не. Мухоловка механически ловит, а ты на запах. Это какие-то другие..."
   Когда Денис с Мариной вернулись за столик, Вали и Веры там уже не было, а на столе их дожидался холодный ужин.
   - Закажем по новой, чтобы холодное не есть? - предложил Денис, но Марина покачала головой. - Ты из-за денег? Так не волнуйся...
   - Нет, - улыбнулась девушка. - Просто очень кушать хочется.
   - И мне, - отзеркалил улыбку старший помощник, после чего они набросились на еду.
   Подружки нашлись в баре, где они тусовались с какими-то парнями. Марина решила, что не стоит их отвлекать, а Денису было параллельно. Немного выпив и потанцевав, молодые люди вновь отправились в "нумер", где и провели время до закрытия "Черепахи". Вера и Вика благополучно усвистали с новой компанией, о чем сообщили смской, и обратно молодые люди возвращались вдвоем. Перед тем, как выйти из машины, Марина, потупив глаза, спросила:
   - Когда увидимся? - чувствовалось, что задавать такой вопрос парню ей неловко, она привыкла к обратной ситуации, но ничего не поделаешь, жизнь - она разная.
   - Давай, для начала, я твой телефон запишу, - улыбнулся Денис, а то ты не дала, - девушка покраснела, вспомнив, как надменно себя вела и быстро вытащила мобильник. - А насчет встречи, - старший помощник очень натурально вздохнул, а Марина напряглась. - Нет-нет, - понял ее состояние Денис, - ты мне очень нравишься! Очень! - повторил он. - Но. Видишь ли, у меня такая работа, что я не знаю, где окажусь завтра... Могут вызвать в любой момент, - он сдвинул точку сборки в положение "Агент национальной безопасности".
   - Разъездная торговля, - слабо улыбнулась девушка.
   - Типа того, - улыбнулся Денис. - Как только буду в городе тут же тебе позвоню. Договорились?
   - Договорились, - Марина выскользнула из машины и направилась к своей парадной. Проводив ее взглядом, старший помощник тронулся с места только после того, как за ней захлопнулась железная дверь.
   Вернувшись домой, он первым делом извлек из пенала аураметр - уже второй, подержал его в руке и после получения изображения, сравнил картинку с той, что висела на первом - его он зарядил прошлой ночью, после разборок с "тележным колесом" в доме депутата. Денис хотел отслеживать динамику изменения ауры. Результаты пока не радовали - к главной цели пребывания на Земле он ни на йоту не приблизился - две внутренние оболочки не изменились ни капельки. Правда, вроде бы, не ухудшились, но это было слабым утешением.
  -- Глава
   Звонок от Миши - сына депутата, раздался, когда Денис неторопливо трусил по направлению к дому после утренней тренировки. На сей раз экипировка старшего помощника претерпела некоторые изменения по сравнению с прошлым утром. Во-первых - он был в футболке; во-вторых - за спиной у него висел небольшой плоский рюкзачок с компом и пеналом с аураметрами - Денис пришел к выводу, что хотя гаджеты для контроля состояния надтелесных оболочек и не жизненно необходимый ресурс в условиях форс-мажора, но все-таки достаточно ценный, чтобы не оставлять его без присмотра, да и места пенал занимал немного; в-третьих - на талии расположился пояс с деньгами и документами. За рюкзаком пришлось заезжать в круглосуточный торговый центр после того, как он расстался с Мариной. Уже подъезжая к дому старший помощник сообразил, что в сумке ноут будет "немножко" мешать во время бега и выполнения кат, так что лег Денис опять то ли очень поздней ночью , то ли очень ранним утром - это смотря с какой стороны посмотреть.
   Миша был расстроен, а еще больше напуган, впрочем, как, по его словам, и все остальное семейство. Из его рассказа следовало, что ночью опять повторился весь тот кошмар, который так здорово ликвидировали Шэф с Денисом. Сообщив эту информацию, он замолчал и лишь продолжал сопеть в трубку - ждал, что ему ответит старший помощник. Нетрудно было догадаться, что Миша очень боится, что Денис ответит в том смысле, что помочь ничем не сможет. Поэтому и депутат позвонил не сам - чтобы не нарываться на отказ - по статусу не положено - будет потеря лица. А надавить никакой возможности нет, потому как Семилапый, по всем раскладам, должен был полагать, что компаньоны - это креатура Раталина - генерала ФСО. А против ФСО никакое депутатство не катит. По крайней мере, так решил Денис, обдумывая сложившуюся ситуацию во время паузы в разговоре. Обдумав, он заговорил:
   - Миша, я попробую помочь. Удастся, или нет я не знаю. Мы с таким случаем никогда раньше не сталкивались, - "а я так вообще первый раз такой херней занимался", - подумал старший помощник, - так что обещать ничего не могу, но сделаю все, что в моих силах.
   - Спасибо! - облегченно выдохнул депутатский сынок. - А когда?..
   - Когда... - протянул Денис. Сразу соглашаться он не собирался - все, что дешево достается, дешево и ценится, а старший помощник хотел, чтобы его услуги ценились, как можно дороже, раз уж он вынужден терять время на занятия не связанные с его миссией в родном мире. - Я сейчас не дома, вернусь посмотрю расписание, когда у меня будет окно, и что мне потребуется для работы...
   - Все что нужно достанем! - горячо заверил Михаил.
   - До связи.
   Перезвонил Денис после того, как принял душ, обиходил шкиру, простирнул в стиралке пропотевшие футболку и "денежный пояс", погладил пояс, чтобы сразу надеть, после чего неторопливо, с чувством, с толком, с расстановкой позавтракал, то есть - не торопился.
   "Клиент должен созреть!" - прокомментировал его действия внутренний голос.
   "А то!"
   - Значит так, Миша, помнишь, как выглядело колесо?
   - Помню, - вздохнул сын врага народа... тьфу ты! - это не отсюда, - сын депутата.
   - Нужна цилиндрическая, или квадратная емкость с крышкой, куда это колесо поместится.
   - А размеры?
   - Измерь в подвале - там отпечаток остался, - Денис удивился, что такое простое решение не пришло Мише в голову, но, когда тот в ответ огорченно засопел, стало понятно, что спускаться в подвал Мише не хочется. Старший помощник ему посочувствовал, но помочь ничем не мог - не попрется же он в поместье Семилапых, чтобы измерить рулеткой диаметр черного пятна, дабы сообщить результат хозяевам. Понимал это и Миша. - "В конце концов, если он боится идти в подвал, - подумал Денис, - пусть идет другим путем: погуглит, в библиотеках пороется, или еще где, но узнает, какие колеса были на телегах". - Короче, Склифосовский, - старший помощник перешел на командный язык: - Емкость с тебя. Она должна быть серебряная, или посеребренная изнутри, а лучше и снаружи. На всякий случай.
   - На какой случай? - с некоторым волнением в голосе поинтересовался Михаил.
   - А вдруг, кто полезет колесо выручать! - мрачно понизив голос сообщил Денис. - Чтоб обжегся! - Сын друга народа, воспитанный на вампирских сагах и историях любви пищи к вампирам и оборотнями, враждующих с вампирами, представил себе такую картину в их подвале и тяжело задышал. - И еще, - продолжил старший помощник, - нужны кузнечные клещи такого размера, чтобы я мог переложить колесо в емкость, - "интересно, сколько весит эта зараза - может вообще неподъемная!" - вздохнул про себя Денис. - Клещи тоже должны быть посеребренными. Ферштейн?
   - Чего?
   - Ничего, - старший помощник вздохнул, вспомнив любимого руководителя. - Когда будет готово, сообщишь. Все понятно?
   - Вроде все... - неуверенно протянул Миша.
   - Исполняй.
   Чем заняться после завершения разговора с депутатским сынком, Денис в общем-то представлял - нужно смотаться в одно из мест Брюсовой карты и "потрогать там гражданина Корейко за вымя" - вдруг чего интересное обнаружится. Смущало только то, что потратить на это придется целые сутки. Для начала, с утра выехать на разведку, обследовать местность и пообщаться с аборигенами, узнать, где в окрестностях есть "нехорошее место", или наоборот - какой-нибудь "чудодейственный источник", или икона, или еще что-то в этом роде.
   Брюсова карта ведь не выдавала координаты своих артефактов с точностью современных навигаторов, типа: 59.937818, 30.357773, так что без контактов с аборигенами будет не обойтись. Точнее как, выдавать-то - выдавала, но не было никакой уверенности, что артефакт фактически находится именно в том месте, которое обозначено на карте - и времени прошло много; и изначально ошибки могли быть; и при переводе в цифру могла вкрасться погрешность.
   Конечно, существовала ненулевая вероятность, что прибыв в окрестности "Брюсовой отметки", Денис почувствует необоримую тягу в какое-то конкретное место, которое и окажется нужным ему "местом силы", но старший помощник в такое развитие событий верил слабо - закон Мерфи еще никто не отменил: бутерброд падает маслом вниз.
   Поэтому, на подарки судьбы Денис особо не надеялся, а рассчитывал на кропотливую работу с автохтонами, а это время и деньги. Денег не жалко, а вот время невосполнимый ресурс. Ну, а определившись с местом, придется ждать ночи, потому что, если что и будет интересного, то, скорее всего, не раньше полуночи. Так что домой можно будет вернуться хорошо если к следующему утру, а то и попозже, то есть потерять целые сутки, чего решительно не хотелось, а хотелось всего и сразу. Умом старший помощник понимал, что невозможно, но хотелось.
   Хотя, если ничего конструктивного в голову не придет, то ничего другого не останется. Что-то ведь надо делать. Можно конечно устроить небольшой отпуск, взять, так сказать - отгулы за ранее отработанное время и с толком их использовать: смотаться в "Черепаху", пройтись по бабам и вообще - пуститься во все тяжкие, но, можно-то можно, однако очень хотелось побыстрее завершить бодягу с восстановлением ауры и вернуться к нормальной жизни.
   Конечно, можно было, и даже - нужно было заняться прыжками, но, опять же, как? Вот и сегодня, после окончания основной тренировки Денис попробовал делать все, как туманно объяснял Шэф. Результат был, как легко догадаться, нулевой. Правда, никакого расстройства от этого старший помощник не ощущал, никаких упаднических настроений не было, Денис хорошо помнил, как нелегко дался ему кадат, и теперь он был уверен, что рано, или поздно прыгнет, но опять-таки - хотелось побыстрее.
   Несколько дней, прожитых дома на Земле, по сравнению со временем проведенным на Тетрархе, Маргеланде и Сете, ощущались старшим помощником, как овсянка быстрого приготовления против правильных чебуреков - из хорошего мяса, с нужными специями, не на прогорклом масле и приготовленных понимающим человеком. Конечно же, никто не спорит - кушать можно и то, и другое, но разница есть. Хотелось чебуреков и побольше.
   Дениса подспудно раздражало отличие здешней жизни от правильного мира, где, если на тебя напали - можно покрошить агрессора в навский шюрк и тебе слова никто не скажет, а если скажет, то и его покрошить. А здесь!? - камеры висящие на каждом углу, менты, депутаты, адвокаты, чиновники и прочая неприкасаемая сволочь, их детишки, а так же их родители (увидеть не хотите ли). Раздражала зависимость от генерала. В правильном мире достаточно было один раз показать стражникам, кто в доме хозяин, и все! А здесь ни-ни! "По морде только через адвоката!". Тьфу!
   С другой стороны непонятно было, откуда взялось у старшего помощника столько негатива, вроде реальных причин для этого не было. Правда, не исключено и даже вполне вероятно, что это больные надтелесные оболочки давали о себе знать таким образом. Точно можно было утверждать лишь одно - если яд свободы попал в кровь, то выжечь его оттуда можно только вместе с обладателем кровеносной системы, а иначе - никак.
   Однако, злись не злись, а дело надо делать, и для начала понять, что именно делать (и кто виноват). С этой целью присел казак на завалинку, почесал кудрявую головушку и закручинился, в смысле - задумался. Думал-думал и кое-что надумал! А надумал Денис следующее: прикупить крупномасштабную бумажную карту, перенести на нее всю информацию с Брюсовой карты, а параллельно вести поиск в сети по разным "местам силы" - может чего стояще проклюнется.
   Найденные в Интернете места также переносить на карту, а потом действовать методом какого-то экстрасенса - то ли Ури Геллера, то ли еще кого, старший помощник точно не помнил. А метод заключался в следующем: вышеупомянутый экстрасенс искал нефть по карте, и что характерно - находил! А чем Денис хуже? - ничем. Может и ему обломится найти то, что ему надо. Конечно, можно было и не переносить "точки силы" на бумажный носитель, а искать без них, но старшему помощнику казалось, что правильнее будет перенести, а раз казалось - значит так и надо сделать.
   А еще Денис решил, что если все его действия окажутся пустыми хлопотами, выйти на местных кастанедовцев. Только надо найти реальных людей, а то там девяносто девять процентов балаболов, типа ролевиков - собираются, чтобы потусоваться. А как их искать - реальных-то? Вопрос. Но, это уже план "Б", а пока надо исполнять план "А". А если дело дойдет до кастанедовцев, тогда и будем думать.
   Старший помощник открыл ноутбук, провел маркетинговый анализ и через десять минут заказал большую бумажную карту города и области, размером, приблизительно, два с половиной на полтора метра. Быстренько за ней смотался в пункт выдачи и через полтора часа уже закреплял ее на полу во второй комнате - не в той, которая служила ему спальней, а в другой, чтобы зря по карте не топтаться. На стену вешать не стал, потому что заранее неизвестно сколько времени придется водить по карте руками, пока она откликнется, а долго держать руки на весу - запаришься. Лучше сесть, а может даже - лечь и делать все вдумчиво и медленно.
   Разобравшись с этим вопросом, Денис перекусил и снова сел за комп, чтобы поискать всяческие "таинственные" и "проклятые" места в Москве и окрестностях. Кстати говоря, и заказ карты и этот поиск он делал через "Знайку", а не через обычный браузер - не хотел оставлять следов. Скажете: паранойя! - может быть... может быть... а может и нет! В принципе, эта информация к развлечениям никаким боком не относилась, а вовсе даже наоборот - была напрямую связана с его миссией на Земле, так может и правильно. Но, долго заниматься поиском старшему помощнику не удалось, отвлек его от этого занятия телефонный звонок. Звонил Миша.
   - Денис! Привет! Все готово! - радостно доложил депутатский отпрыск. - Приедешь? - несколько заискивающе поинтересовался он.
   ... ни фига себе, что крест животворящий творит!..
   ... в смысле - административный ресурс и деньги...
   ... быстро же они подсуетились, суки... видать сильно припекло...
   - Приеду, - после тщательно выверенной длинной паузы, во время которой Мишу пробил холодный пот от неопределенности - семейство Семилапых клято поверило, что кроме ученика колдуна никто, в целом свете, помочь им не сможет, отозвался старший помощник.
   - А когда? - в голосе депутатского сынка надежда боролась с самыми мрачными предчувствиями.
   - Когда?.. - протянул Денис и задумался. С одной стороны, сразу соглашаться - значит сильно обесценивать свой труд - его позвали, он тут же согласился - значит у него нет своих дел, или же они менее значимы, чем помощь депутату - нехорошо, потеря лица. С другой стороны, перенос работы на другой срок означал потерю целых суток - в этот день нельзя будет обследовать очередной объект Брюсовой карты, потому что к полуночи надо быть на депутатской даче, а сегодня день так и так потерян, да и работу надо доделать до конца, раз взялись за нее и деньги выплачены, а то нехорошо получится. В конце концов старший помощник принял Соломоново решение, как в горку влезть и сесть куда надо. - Я тут посмотрел расписание, - начал он, - окно будет через десять дней.
   - Так долго! - расстроился Миша.
   - Ничем не могу помочь, - сухо отреагировал Денис. - Много работы. Я предварительно позвоню. Всего доброго.
   - До свидания, - упавшим голосом попрощался сынок.
   Перезвонил старший помощник через час:
   - Миша, привет. Окно образовалось сегодня вечером. Клиент не дождался.
   - Как не дождался?! - упавшим голосом вопросил депутатский отпрыск.
   - Нервный срыв, в больницу увезли. А без владельца недвижимости я работать не могу, - на ходу придумал причину Денис.
   - А почему? - заинтересовался Михаил.
   - А кто мне будет всё открывать, показывать, рассказывать... - отмахнулся старший помощник. - Да и с юридической точки зрения... Ладно, - оборвал сам себя Денис. - Вас устроит сегодняшний вечер? - в голосе старшего помощника было усталое безразличие. - Или я звоню другим.
   - Можно я перезвоню через пять минут?!? - с надеждой попросил сынок. - Я отцу позвоню. Он решает.
   - Можно, - милостиво разрешил Денис. - Но, не дольше! - строго предупредил он.
   "А не переборщил ли я? - забеспокоился старший помощник. - Откажутся сегодня - придется потом сутки терять, блин!"
   "Да узбагойся, лошара! Я сто раз так делал!" - ободрил его внутренний голос.
   "Ну-ну..." - не очень-то поверил ему Денис, но голос оказался прав - ликующий Миша перезвонил через три минуты:
   - Да!! Давай сегодня!
   - Договорились.
   Следующий звонок был от Марины. Честно говоря, старший помощник не думал, что она так быстро даст о себе знать - девушка была явно избалована мужским вниманием - уж больно хороша. Такие особы, после знакомства, предпочитают первыми на связь не выходить - ждут сигнала от мужчины. А тут - на тебе! Правда, с другой стороны, они уже переспали, так чего особо ломаться, но все равно такого раннего звонка Денис не ожидал. Свою внешность он не переоценивал - симпатичный молодой человек и не более того, особой финансовой состоятельности он тоже не продемонстрировал: подержанный вездеход и ужин в "Черепахе" не говорили о том, что он Гарун аль-Рашид, значит была еще какая-то причина, или причины.
   "Это все феромоны! - выдвинул очевидное объяснение происходящему внутренний голос. - Запах твой не только комаров отпугивает, но и баб с ума сводит! Вернешься на Тетрарх - Ларзу в ножки поклонись!"
   "Какое в ножки! - возмутился Денис. - Поляну накрою! С "Черным аистом"!"
   "Теперь можешь вааще не работать, - продолжил резвиться голос. - Будешь жиголо!"
   "Да пошел ты!"
   - Привет! - несколько экзальтированно поздоровалась Марина. Это однозначно свидетельствовало о том, что девушка волнуется.
   - Привет!
   - Что вечером делаешь? - сразу взяла она быка за рога - будто кинулась в омут с головой.
   - Работаю.
   - Жаль... - расстроилась девушка. - Хотела тебя увидеть.
   "Увидеть? - удивился внутренний голос. - А я думал..."
   "Гусары! Молчать!" - поставил охальника на место Денис.
   - Если тебя устроит, я до двадцати двух свободен. Можем сходить куда-нибудь, - предложил старший помощник.
   - Сходить... - задумчиво произнесла девушка. - А знаешь что! Приезжай лучше ко мне в гости! - она очень натурально изобразила, что эта мысль только что пришла ей в голову, но Денис ей не поверил - это была домашняя заготовка. - Дом ты знаешь, квартира шестнадцать. Я тебя вкусненьким угощу! - пообещала Марина и на сей раз Денис ей поверил.
   - Уже еду.
   По дороге старший помощник прикупил все, что положено для конфетно-букетного периода: очень красивую орхидею в пластиковом контейнере, итальянское полусладкое шампанское, коробку конфет, шоколад, пирожные и, в противовес всему вышеперечисленному: сыр, копченую колбасу, карбонат и красную икру - черной не было. Через сорок минут он был у знакомого подъезда.
   Дверь девушка открыла в коротеньком халатике под которым ничего не было - все, как в русской народной песне: "а под купальничком у ей всё голо, блядь, всё голо, блядь, всё голо!", вследствие чего Денис мгновенно выпустил из рук цветы и пакет с вкусностями, даже не потрудившись вручить их хозяйке дома, а просто поставил на пол, и нашел для рук гораздо более важное занятие - подхватил на них Марину.
   Исходя из принципа: между первой и второй перерывчик небольшой, старший помощник сделал два "подхода к снаряду" из койки не вылезая, и только, как пишут в женских любовных романах, доведя второй раз девушку до вершин наслаждения (попутно достигнув их самому), горячие финские... чуть не вырвалось парни, нет - горячая русская пара отправилась на кухню подкрепиться.
   Марина оказалась правильным челом: нажарила мяса и сварила картошку - а что еще нужно человеку после?, и пока Денис с урчанием, как дворовый кот, уплетал за обе щеки вышеперечисленное, быстренько выставила на стол привезенные им несладкие деликатесы: сыр, икру и колбасу. После чего, по вековой привычке русских баб, уселась напротив, подперла щеку рукой и умильно уставилась на жующего старшего помощника, а когда тот сыто отвалился от стола - хорошо хоть не рыгнул, принесла шампанское и два хрустальных фужера. Себе Денис наливать не стал, а в ответ на недоумение, появившееся в глазах девушки - ведь вчера он прекрасно выпивал, несмотря на предстоящую поездку на автомобиле, коротко пояснил:
   - Перед работой нельзя.
   - Проверяют?
   - Ну-у... типа того, - хмыкнул старший помощник, представив, как его обнюхивает суровый охранник прежде чем пропустить в подвал депутатского дома.
   - Врешь, - пришла к выводу Марина.
   - Вру, - не стал отпираться Денис.
   - А что за работа?
   И тут старший помощник ненадолго, но подзавис. Обманывать девушку не хотелось - ничем не заслужила, да и самому противно. Сказать правду, что идет охотиться на монстров, так сначала не поверит, придется всякие подробности рассказывать, убеждать, а зачем? - ему это надо? - ему это не надо. А самое главное - завтра же о этом будут знать подружки и слух пойдет, как снежный ком - ему это надо? - ему это не надо. А не сказать ничего - обидится, отлучит от тела - его это сильно волнует? - его это не сильно волнует - чай, не в пустыне живем - девушек вокруг пруд пруди. Итак - молчим.
   - Мариш, - Денис сдвинул точку сборки в положение "Агент национальной безопасности", - врать не хочу, а говорить правду не могу, - он решил подсластить пилюлю и сказал не "не буду", а "не могу" - вроде того, что он бы всей душой, но проклятые обстоятельства - подписка о неразглашении и все такое прочее... - Так что рассказывай лучше о себе.
   Выкаблучиваться и вставать в позу девушка не стала - как уже отмечалось ранее, юные леди и их старшие сестры прекрасно знают, когда и с кем - можно, а когда и с кем - нельзя, а сейчас был именно тот случай, когда нельзя, и через несколько минут старший помощник узнал, что родители Марины врачи, что сама она учится на втором курсе медицинского и что квартира ее собственная - досталась от бабушки с дедушкой, и что они тоже были врачами.
   "Чувствую, если покопаться в генеалогическом древе, можно докопаться до врачей вредителей!" - предположил внутренний голос.
   "Покопайся, - не стал спорить Денис. - Если больше делать нечего. А мне лично - все равно. Мне главное, чтобы человек был хороший... в смысле - красивый!"
   - Ты мечта понаехавших, - улыбнулся старший помощник, - красивая, умная, да еще со своей жилплощадью.
   - Почему это только понаехавших?! - презрительно дернула плечиком Марина. - От местных отбоя нет!
   - Не удивлен, - согласился Денис и, чтобы прекратить эту бесполезную дискуссию, поднялся, обошел стол, встал у девушки за спиной и принялся ласкать ее нежную грудь. Как писал в своей книге "Трое в лодке не считая собаки", правда по другому поводу, Джером К. Джером: "Долго дразнить мою собаку не придется" - через несколько секунд Марина была готова к употреблению, ну, а про старшего помощника и говорить нечего - всегда готов! Юный пионер, блин.
   Когда они отдыхали после содеянного - голова девушки покоилась на груди Дениса... хотелось бы сказать могучей, но чего не было, того не было, она спросила, водя пальчиком по шрамам, оставшимся от мокреца:
   - Это от работы?
   - Это от учебы, - хмыкнул старший помощник. Не мытьем, так катанием, она хотела больше узнать о понравившемся молодом человеке.
   - Расскажешь?
   - Нет.
   - Странный ты.
   - Ты говорила - необычный. Дезик у меня необычный.
   - Это не дезик, - девушка глубоко вдохнула, - это твой запах. Я поняла - ты биоробот!
   - С фига бы это?! - от удивления Денис даже открыл глаза - до этого он лежал в расслабленной полудреме.
   - Очень просто, - продолжая водить пальчиком по шрамам, объяснила Марина: - Любой нормальный мужик распустил бы хвост и начал рассказывать сказки... - она бросила быстрый взгляд на старшего помощника и добавила: - ну, или правду говорить, о страшных опасностях и подвигах, во время которых он получил эти шрамы, а ты молчишь. Значит ты не мужик, а кто? - биоробот!
   - А моя миссия на Земле - глубокое проникновение...
   - ... в земных девушек, - хмыкнула Марина. - Я уже догадалась.
   - Я где-то читал, что спать с умной и красивой девушкой не только приятно, но еще и интересно... - задумчиво протянул Денис. - А с остроумной, еще и весело. Это точно про тебя.
   - Спасибо. А жилье у тебя свое? - резко сменила тему Марина. У женщин такое бывает. Причем никакой двоичной логикой объяснить такое невозможно, видимо у них мозг работает наподобие квантового компьютера, оперирующего с кубитами, имеющими значения одновременно и ноль, и единица.
   - Нет, снимаю.
   - Понаехал? - насмешливо улыбнулась девушка. - Я не злопамятная, - уточнила она, - просто память хорошая.
   - Да нет... я тут временно. В командировке.
   - Хочешь остаться?
   - Боже упаси!
   - Почему? - удивилась Марина. - В Москву все хотят.
   - Это, кто слаще морковки не хавал, - хмыкнул старший помощник.
   - Ты точно биоробот инопланетной цивилизации! - девушка обличающе ткнула пальчиком в грудь Дениса.
   - Почему?!
   - Потому что в Москву не хочешь!
   Для того, чтобы радикально отвлечь девушку и прекратить весь этот балаган лучше всего подходил способ сколь приятный, столь и древний, используемый мужчинами в течении многих тысячелетий, еще со времен жизни в пещерах и охоты на мамонтов, им старший помощник и воспользовался. Когда он кончил, на часах было полдесятого, времени оставалось только перекусить и сполоснуться.
   То ли Марина вся была в предвкушении, то ли просто не обратила внимания... хотя это вряд ли, то ли боялась сбить Дениса с "боевого настроя", то ли еще по какой причине, но, когда он раздевался, она никаких странностей в его одежде не углядела. Зато теперь, когда он одевался после душа, оторвалась по полной:
   - Точно биоробот! - безапелляционно заявила она, разглядывая шкиру.
   - Это утягивающее термобелье для похудения, - выдал старший помощник домашнюю заготовку, которая была встречена аудиторией с нескрываемым сарказмом.
   - Ага-ага, чтобы мумифицироваться! - улыбнулась Марина, окидывая одобрительным взглядом фигуру Дениса, состоящую из костей, мускулов и сухожилий, без единого грамма жира. - Тебя в качестве пособия на анатомии можно использовать. У нас, когда мышцы изучали, что-то похожее стояло.
   - Это был я... - старший помощник попытался пропеть строчку из какой-то песни Буйнова, осевшей в памяти. Получилось, или нет сказать было трудно, но, если судить по скепсису во взгляде девушки, дела с вокалом у Дениса обстояли мягко говоря - не очень.
   - А в поясе батарейки! - выдвинула очередную гипотезу Марина.
   - Не-а, - покачал головой старший помощник, - мануал.
   - Какой еще мануал? - не поняла девушка.
   - Как какой? - недоуменно пожал плечами Денис. - Руководство по технической эксплуатации. Я же биоробот.
   - А-а-а! Сознался! Завтра увидимся? - Марина снова резко сменила тему - ну, что тут поделаешь - кубиты, они кубиты и есть. И хотя держалась она уверено и несколько даже - насмешливо, в глубине ее очаровательных глаз притаилась тревога. Как ни крути, а чувствовала она себя неуютно. Девушка привыкла, чтобы ее добивались, а тут в роли добивающегося оказалось сама. Это было непривычно и, чего греха таить - неприятно.
   - Марина... - после небольшой паузы начал старший помощник и девушка ощутимо напряглась. - У меня такая работа, что я утром не знаю, где окажусь вечером. Поэтому... - Денис хотел сказать: - Ничего определенного обещать не могу, - но не успел.
   Накопленный негатив прорвался. Он начал копиться с первой минуты знакомства, когда этот мальчишка посмел вести себя с ней так вызывающе небрежно. Увеличился, когда он, походя, не приложив ни малейших усилий, уложил ее в койку, вырос, когда она ворочалась дома в постели, вспоминая его тело и запах и не могла заснуть от возбуждения, а его рядом не было. Он даже не предпринял никакой попытки остаться! А стеснительным его никак не назовешь - значит, не захотел!
   Негатив достиг невероятной отметки, когда она, презирая себя, все-таки не выдержала и позвонила первая, а он небрежно - видите ли у него работа!, уделил ей немножко своего драгоценного времени. Любой ее поклонник перенес бы подписание дорогущего контракта, лишь бы провести с нею ночь, а этот... Да и неизвестно - действительно у него работа, или едет тусоваться с другой дурочкой! Чертов мажор! Как известно, настоящая женщина может сделать из ничего три вещи: шляпку, салат и скандал. А тут даже повод был! Гневно сверкнув очами, что, кстати, чрезвычайно ей шло, девушка выпалила:
   - И все-то ты врешь насчет работы! Просто у тебя свидание с другой! Так бы и сказал!
   - Почему вру? - округлил глаза старший помощник.
   - Потому что слишком молодой. Какая у тебя работа!?! Ты школу-то окончил?!
   - Боишься, что привлекут за совращение несовершеннолетних? - ухмыльнулся Денис.
   - Ничего я не боюсь! - отрезала Марина. - Сколько тебе лет?
   - У мужчин возраст не спрашивают, - жеманным тоном отозвался старший помощник. - Мужчине столько лет, на сколько он выглядит.
   - Пятнадцать? - насмешливо фыркнула девушка. Марину сверстники не интересовали - ей нравились мужчины постарше и это тоже был дополнительный повод быть недовольной собой и уж, разумеется, Денисом - как этот щенок сумел так ее зацепить!?!
   "Ладно, - решил старший помощник. - По хорошему не понимает - значит вводим в бой авиацию и танки!"
   "Думаешь стоит?" - засомневался внутренний голос.
   "Стоит! - Денис был тверд в своем решении. - Девушка хорошая, в будущем можно общаться иногда, поэтому надо сразу отбить охоту задавать лишние вопросы и сомневаться в моих словах!"
   "Ну-у... смотри..." - голос уверенность владельца не разделял.
   - А так? - играя точкой сборки, сменить имидж было несложно, а уж наличие биомаски превращало это в такой пустяк, о котором не стоит даже говорить. Глаза Марины изумленно округлились - перед ней сидел все то же Денис, вот только из восемнадцатилетнего юноши он превратился в мужчину неопределенного, но далеко не юного возраста.
   - Ты оборотень! - испуганно выдохнула она. - Точно! И ешь очень много! - девушка нашла дополнительные аргументы в пользу своей теории и перепугалась еще больше.
   "И эта туда же!" - недовольно подумал старший помощник.
   "А ты побольше всяких фокусов показывай! - прокомментировал ситуацию внутренний голос. - Еще не то придумают. А я ведь предупреждал!"
   "Действительно, несколько лопухнулся... - был вынужден признать Денис. - Черт дернул выпендриться!" - сконфуженно признал он.
   "Прав был Шэф - доведут тебя бабы до цугундера!" - устало вздохнул голос.
   Надо было срочно выправлять ситуацию. Старший помощник безмятежно улыбнулся:
   - Мадам, вы уж определитесь: туда, или обратно? А то бесит! Оборотень, или биоробот?
   - Биоробот оборотень! - вынесла окончательный вердикт Марина и почему-то сразу успокоилась.
   - Короче, Склифосовский, повторяю, - старший помощник хотел было уточнить: - для тех, кто на бронепоезде, - но в последний момент от этой мысли отказался. - У меня такая работа, что я утром не знаю, где окажусь вечером и наоборот - вечером не знаю, где буду утром. Понятно?
   - Понятно, - с видом первоклашки отличницы подтвердила девушка. От ее недоверия и насмешливости не осталось и следа. Биомаска и филигранная работа с точкой сборки действует расслабляюще не только на неокрепшие, но даже на достаточно продвинутые умы. В особенности - женские. Представительницы слабого пола более склонны ко всякого рода мистицизму и экзальтации.
   - Хорошо, что понятно, - недоверчиво хмыкнул Денис. - Поэтому я не могу тебе ничего сказать - увидимся мы завтра, или нет. Я этого сам не знаю. И еще, - он сделал паузу, подбирая слова. Обижать девушку не хотелось, но точки над i надо было расставить сразу, а то получится, как у цыгана, который хвост у щенка отрубал частями - чтобы не так больно было. - Я здесь временно, - Марина открыла было рот, чтобы уточнить где это - здесь, и насколько временно, но старший помощник остановил ее взглядом. - Поэтому не надо строить никаких долговременных планов относительно меня. Я могу исчезнуть завтра, могу через месяц, могу через год, но это произойдет обязательно.
   - И больше не появишься? - все-таки перебила его девушка.
   - Очень маловероятно, - не стал ее обманывать и обнадеживать Денис. - Поэтому, если я тебя устраиваю в качестве партнера для веселого времяпрепровождения - милости просим. Если же тебе требуется что-то более серьезное - это не ко мне, - безжалостно закончил он. Денис считал, что хвост надо рубить одним ударом.
   За столом воцарилось молчание, во время которого старший помощник продолжал быстро, но аккуратно насыщаться, стараясь при этом не чавкать и не ронять крошек. Ну, что тут скажешь - интеллигент. Время поджимало, до выхода оставались считанные минуты, вот он и торопился, выходить на разборки с "колесом" голодным как-то не хотелось. Наконец девушка заговорила:
   - Скажи пожалуйста, а такие свободные отношения, про которые ты сказал, позволяют мне параллельно встречаться с другими мужчинами, или получится так: ты мне звонишь, а я в этот вечер уже встречаюсь с другим, отменять свидание не могу, или не хочу, говорю тебе, что увидимся в другой раз, а ты мне заявляешь, что я шлюха и ты видеть меня больше не желаешь?
   - С какой это радости? - изумился Денис. - Тебе же личную жизнь надо устраивать. Я же понимаю.
   - Ты понимаешь... - с какой-то непонятной интонацией протянула Марина. - А что ты будешь делать, когда я буду занята? Другую найдешь?
   - Ну, не онанизмом же мне заниматься, когда вокруг столько девушек, - пожал плечами старший помощник. - Да и вообще, я люблю разнообразие.
   - То есть, не исключено, что я звоню тебе, а ты занят с другой?
   - Естественно. Я вообще к гарему привык.
   - Забавно, - грустно улыбнулась Марина.
   - Что к гарему привык?
   - Нет. Забавно другое. Мне столько раз предлагали серьезные отношения, что я со счета сбилась. Замуж звали... Но, я всегда говорила, что не готова, а когда захотела - такой облом. - Что сказать в ответ на это признание Денис не знал и поэтому промолчал. - Ладно, - улыбнулась девушка. - Все, что нас не убивает делает нас сильнее!
   - Ты не только умная и красивая, а еще много знаешь!
   - Давай, льстец, выметывайся! Уже десять. - В дверях Марина крепко прижалась к Денису, порывисто поцеловала и попросила: - Позвони, когда будешь свободен.
   - Обязательно.
   "Ну, если она, сдуру, влюбилась, то я все сделал, чтобы это дело купировать" - думал старший помощник, спускаясь по лестнице.
   "Вроде да... - согласился внутренний голос. - Но..."
   "Что но!? - возмутился Денис. - Моя совесть чиста. Я девушку не обманываю. Устраивают свободные отношения - будем встречаться, не устраивают - не будем!"
   "Так-то оно так, но... птичку жалко!" - продолжил гнуть свою линию голос.
   "А чего ее жалеть, - удивился Денис. - Молодая, красивая, поклонники замуж зовут, своя квартира в Москве, умная - на врача учится. Ей завидовать надо, а не жалеть!" - голос ничего на это не возразил, но чувствовалось, что мнения своего не переменил.

*****

   Семейство Семилапых бросилось на грудь Дениса с радостным лаем, если бы позволил - вылизали! Видать сильно приперло. Но, не тут-то было! Старший помощник был решительным противником подобной экзальтации, он окинул всех троих суровым взглядом, влив туда немного "черноты", чем и пресек амикошонство на корню, после чего сразу же приступил к делу:
   - Показывайте, - коротко, в стиле любимого руководителя, приказал он.
   Степан Андреевич торжественно, как будто открывал памятник, откинул кусок брезента и явил городу и миру то, что было под ним сокрыто. Ну, что тут скажешь... Когда дорогу строят, или космодром, или еще чего, что строителю без надобности, то там и сроки срываются и воруют, причем так воруют, что у непричастного народа судороги от зависти случаются, а вот когда личная заинтересованность имеется, тогда и сроки не нарушаются и качество вполне себе приличное. Серебряный цилиндр и кузнечные клещи, на вид тоже серебряные, но наверняка только посеребренные, просто радовали глаз своим веселым блеском.
   Но, взгляд - взглядом, а назначение данных предметов было не декоративное, а вполне себе утилитарное и внешний блеск и мишура еще ни о чем не говорили - требовалось более тщательное ознакомление и старший помощник приступил к детальному изучению инвентаря. На взгляд, без использования линейки, рулетки, или какого иного измерительного инструмента, казалось, что диаметр цилиндрической емкости явно превосходил аналогичный параметр у "чертова колеса", так что зайти в "бидон" колесо должно было без проблем... если, разумеется, вообще удастся его туда запихать - никаких гарантий не было.
   - В подвале померили... - с определенной гордостью в голосе - мол, не побоялись!, начал пояснения Миша, а подхватил депутат:
   - ... мы с запасом взяли.
   Старший помощник молча кивнул и хмуро - с видом председателя приемной комиссии, которому дали не по чину маленькую взятку - можно сказать недодали, продолжил изучать емкость. Недовольство старший помощник не играл - просто вся эта история, с каждым мгновением, нравилась ему все меньше и меньше. Интуиция прозрачно намекала, что предстоящее дело весьма опасно и что зря он за него взялся. Но, деваться с подводной лодки было некуда. Это, как на глазах всего класса, а главное - "предмета любви", забраться на парашютную вышку - обратной дороги нет. Придется прыгать. Конечно, можно было молча развернуться и уйти, но это означало навсегда потерять уважение главного человека в своей жизни - самого себя, а такой вариант был для старшего помощника неприемлем.
   Фляга, если можно так выразиться, была сделана с умом: откидывающаяся крышка с запорами, как на больших алюминиевых бидонах, в которых раньше, в "довоенные времена", привозили с молокозаводов в магазины молоко, сметану, простоквашу и кефир, дарила надежду, что если артефакт в "бидон" попадет, то никуда уже из него не денется. Ручки по бокам позволяли достаточно комфортно передвигать емкость. Денис примерился - тяжеловато, но можно, а вот, что будет, когда и если будет загружено "чертово колесо" - вопрос. Клещи тоже функционировали штатно, до полуночи оставалось двадцать минут, так что можно было приступать к работе.
   Денис вернулся к машине и достал из багажника "серебряный топор" и пакет с шокерами и картриджами. Депутат в блистательном красавце свой подарок не узнал, и не мудрено - Золушка на балу и Золушка за работой - это две разные Золушки. Старший помощник кивнул на "бидон" и клещи и скомандовал:
   - Берите! - после чего, возглавив небольшой отряд, направился к дому.
   Доставив груз в подвал и расположив его неподалеку от черного пятна, оставленного предыдущим появлением "чертова колеса", Степан Андреевич и Миша выразили, на словах, твердое намерение остаться и по мере сил помочь Денису в его нелегком труде на их благо. Оба врали - больше всего на свете им хотелось уйти, им было страшно (старший помощник нисколько их не осуждал - ему самому было не по себе), но желание сохранить лицо было сильнее страха. Если бы старший помощник промолчал, или пуще того - принял их предложение, им бы пришлось остаться, но так как пользы от них было, как с козла молока, Денис пришел им на помощь и распорядился:
   - Уходите, будете мешать, - после чего депутат и сын, скрывая облегчение, направились на выход.
   Оставшись в одиночестве, старший помощник снял футболку и джинсы, а шкиру, наоборот - полностью, включая капюшон, натянул, но пока не активировал. После этого снарядил картриджами четыре шокера, из пяти имевшихся в наличии, и открыл "бидон". Шкира была надета, "Черные когти" ждали своего часа в карманах, серебряная емкость ожидала свой груз, четыре шокера лежали на полу у ног Дениса, серебряный топор он сжимал в правой руке, а "Taser" без картриджа в левой - всё было готово к приему гостей из преисподней.
   План Дениса, если конечно это можно было назвать планом - сам он к такому термину в отношении своей задумки относился в высшей степени скептически, заключался в следующем: после своего появления в подвале, "чертово колесо" начинало крутиться не сразу - между моментом его физического воплощения в нашем мире и моментом начала вращения существовал определенный временной люфт, его-то старший помощник и собирался использовать.
   Главное достоинство плана Дениса заключалось в его простоте. Положа руку на сердце, надо признать, что главное достоинство было одновременно и единственным - больше достоинств не было. Но, именно простота и дарила определенные шансы на успех. Итак, план "А": как только колесо появляется в подвале, старший помощник тыкает в него шокером (стрелять бесполезно - электроды не воткнутся в дерево, или из чего оно там сделано), некоторое время накачивает адского посланника электричеством, чтобы "оппонент смягчился, как ошпаренный", а затем начинает рубить к чертовой матери!
   В этом месте плана присутствовала точка бифуркации. Если рубка пойдет успешно, то расчленив колесо на несколько фрагментов, старший помощник перегружает их в "бидон", оттаскивает его подальше от черного пятна и на этом эпопея заканчивается - Победа! Горнисты играют "отбой", войска строятся в маршевые колонны и направляются на зимние квартиры. Ура-ура!
   Если же "чертово колесо" окажется несокрушимым, а такой вариант развития событий исключать было нельзя, и после двух-трех, максимум - четырех-пяти ударов останется неповрежденным, то Денис прекращает биться лбом в закрытую дверь, хватает клещи и, для начала, пытается сдвинуть колесо с места, и если это удается, то переваливает его в серебряную емкость и фиксирует там, закрыв крышку на замок, затем оттаскивает "бидон" подальше от места появления колеса. Старший помощник полагал, что если разорвать связь "колесо - точка воплощения", то проблема будет решена. Так это, или нет, было, разумеется, неизвестно, но гипотеза имела право на существование.
   Если же сдвинуть "чертово колесо" с места окажется невозможно, то отступить на заранее подготовленные позиции, дождаться там перехода колеса в "газообразную форму", и уже оттуда шокировать его с двух рук, по-македонски. После того, как колесо прекратит враждебную активность и прикинется ветошью, воспользоваться серебряным топором. Данный вариант развития событий был самым нежелательным, так как означал победу в сражении, а не в войне. После него следовало переходить к плану "Б".
   План "Б": следующей ночью "бидон" размещается непосредственно на черном пятне и в него, для страховки, укладывается серебряный топор. Делается это потому, что никто не может дать гарантию, что земное серебро так же губительно для нечисти, как истинное. Точнее говоря, старший помощник был в этом уверен. Как только "чертово колесо" материализуется внутри "бидона", старший помощник захлопывает крышку на замок и пытается оттащить "бидон" в сторону от черного пятна.
   Вот такой вот план и единственный вопрос по нему, который мог бы возникнуть у вдумчивого читателя должен быть таким: а почему бы сразу не начать с плана "Б", переименовав его в план "А", ведь он, на первый взгляд, выглядит наиболее простым и перспективным. Ответ прост: старший помощник сильно опасался за сохранность своего серебряного топора. Черт его знает, что с ним может произойти во время контакта с враждебной сущностью в условиях замкнутого серебряного пространства.
   Не исключалось полное разрушение инструмента, чего Денис решительно не хотел допустить - другой такой взять неоткуда, а топор, в будущем, мог понадобиться с большой долей вероятности. Как выяснилось, борьба с "нечистью" являлась довольно прибыльным бизнесом и в нем без серебряного тетрархского топора не обойтись, да и вообще... против колдунов хорош. Их вроде бы и нет, но кто знает, что там на самом деле. Так что рисковать топором старший помощник категорически не желал.
   Однако, вот наконец, и полночь. Почему Силы Зла (все, что противостоит компаньонам - Зло, причем с большой буквы!) предпочитают именно это время суток для проявления активности непонятно. Казалось бы, для всякой противоправной деятельности самое время - середина ночи, а если отбросить все условности и полостью перейти на позиции рациональной логики, то - момент наступления темноты, чтобы оставалось побольше времени для всяческих темных делишек.
   Но, полночь не делит темное время суток пополам - полночь не является серединой ночи - это раз. Более того, эта самая середина ночи для каждого географического пункта меняется в течении года. А самое главное, и это два - деление суток на двадцать четыре часа является чисто человеческим (или все-таки нет?) изобретением. Получается, что нечисть подстраивается под нашу, весьма условную, систему исчисления времени суток. Парадокс. Старший помощник, в свое время, немного размышлял об этом феномене, но к определенным выводам так и не пришел. Пришлось, поэтому, руководствоваться тезисом бородатого Карлы: "практика - критерий истины". А практика показывала, что все эти гады предпочитают появляться в полночь.
   Все начиналось штатно, как в прошлый раз: замерцал свет, через некоторое время электричество окончательно вырубилось и подвал погрузился в темноту, а потом включилось тусклое аварийное освещение. Колесо оказалось ровнехонько там, где и ожидалось - в черном пятне. Ну, что ж, как сказал, правда по другому поводу Поэт: "Пора, мой друг, пора!"
   Денис активировал шкиру и вышел в кадат. Резкий прыжок - его исходная позиция находилась в паре метров от "чертова колеса", и штекер воткнулся в трухлявый обод колеса. Точнее говоря - казавшийся трухлявым, потому что электроды не вонзились в траченную временем древесину, а лишь коснулись ее. Колесо, несмотря на вид: изъеденное временем дерево и проржавевший обод, оказалось гораздо прочнее, чем могло показаться. Дав шокеру проработать несколько секунд, старший помощник отбросил его в сторону, схватился за топор двумя руками, и изо всех сил нанес удар по ступице.
   Остро отточенное лезвие из сплава, гораздо более прочного, чем сталь, не оставило на трухлявой деревяшке ни малейшего следа, а отдача была такая, словно Денис рубанул по камню - топор чуть не вывернуло у него из рук, а на самом лезвии осталась внушительная зазубрина. Старший помощник замахнулся снова и в этот момент предполагаемый порядок действий со стороны "чертова колеса" был нарушен. Денис рассчитывал, что, как в прошлый раз, колесо начнет вращаться и из твердого состояния перейдет в газообразное и у него будет достаточно времени, чтобы решить проблему хотя бы на уровне сражения, если не удастся победить в войне. Так вот - отнюдь.
   Видимо, "чертову колесу" сильно не понравилось, как с ним обращаются, и его реакция не заставила себя ждать. У каждого боксера есть план на бой, но только до первого пропущенного удара и старший помощник этот удар пропустил, причем на первой же секунде первого раунда. С этого момента план "А" пошел под откос. Из ступицы вырвался... как бы получше охарактеризовать этот феномен? Луч? - не совсем так, луч это что-то нематериальное. Столб? - тоже не совсем подходящий термин, потому что столб это что-то сугубо материальное, а то, что ударило из середины ступицы в грудь Денису походило и на то и на другое одновременно. Это был светящийся уже привычным зеленовато-гнилушечным цветом столб света, диаметром сантиметров пятнадцать, прямой, как лазерный луч.
   Почему же нельзя, задастся вопросом читатель, считать это диво дивное и чудо чудное обычным световым лучом? Зачем усложнять? А вот зачем - луч света, пусть даже вырвавшийся из мощного лазера мог бы прожечь в старшем помощнике дырку (теоретически), но никак не смог бы отшвырнуть его с такой силой, что он, пролетев метров семь-восемь, так приложится о бетонную стену подвала, что на краткий миг потеряет сознание! И как бы ни был краток этот миг, но за время короткого беспамятства, Денис лишился еще и топора, выпавшего из его ослабевших рук.
   Тогда это не луч, а просто светящийся столб, скажет все тот же читатель и снова будет не совсем прав. Если бы это был вполне себе материальный столб, то пришедший в себя Денис смог бы нанести ему какой-либо урон "Черными когтями", которые он сумел извлечь из карманов шкиры, но так ведь нет! - когти проходили через этот столб-луч, или же луч-столб - пусть каждый выберет термин, наиболее близкий ему по звучанию, как будто эта чудовищная ложноножка "чертова колеса" была сделана из подсвеченного дыма, не нося ей ни малейшего вреда, в то время как, окаянный отросток воздействовал на старшего помощника вполне себе материально!
   Шваркнув Дениса о стену, столб-луч трансформировался в нечто, подобное кальмару - зазмеился многочисленными щупальцами, которые и оплели старшего помощника и стали подтаскивать к "чертовому колесу". За несколько мгновений, прошедших с того момента, как Денис пришел в себя после удара о стену и до того, как он полностью потерял подвижность, спеленатый щупальцами, как младенец в колыбели, он сумел несколько раз рубануть "Черными когтями" по этому порождению преисподней, но, как было отмечено выше, с тем же успехом можно было сражаться с дымом. Ситуация стала напоминать ночной кошмар, когда тебе снятся враги на которых не действует твое оружие, в то время, как их против тебя вполне себе боеспособно.
   Собственная беспомощность - он не мог пошевелить ни ногой, ни рукой, привела Дениса в ужас. Столб-луч тащил старшего помощника к "чертову колесу", словно гигантский кракен кашалота. И тот и другой были обречены - из стальных объятий было не вырваться. Одного ждала черная бездна глубин, а второго, не исключено, что кое-что похуже. Смерть - не самое страшное, что может случится с человеком, Денис это хорошо знал, но кто мог дать гарантию, что не существует твари питающейся бессметными душами!?! С одной стороны, она - вроде бы бессмертная, а с другой - иди знай... Неизвестность - страшная штука. Паника, словно приливная волна, затопила сознание Дениса.
   Сколько времени прошло, пока он был в черном забытьи, старший помощник не знал. Когда он "вернулся", то осознал два обстоятельства. Первое - что совершенно безмятежен - от страха и паники не осталось и следа, и второе - что он видит все происходящее в подвале сверху - сознание вырвалось из тела наружу и висело над ним. На смену страху и панике пришло бесстрастие и невозмутимость. Мгновенно оценив остановку, Денис расценил ее, как критическую. "Кракен" уже вплотную подтянул "тушу кашалота" к порталу в преисподнюю, оставалось не более метра между беспомощным и обмякшим, как куль с картошкой, телом старшего помощника и мерцающим зеленой гнилью торнадо, закручивающемся в черном пятне.
   Несмотря на некоторую отстраненность от происходящего внизу, сидеть сложа руки старший помощник не собирался. И к счастью, он твердо знал, как надо действовать в сложившихся обстоятельствах, благо опыт был. Топили его какие-то гады в Ордене... да не утопили - вырвался. "Верхний" Денис... - а точнее - просто Денис, потому что тело внизу Денисом не было, а представляло из себя бурдюк с кровью, костями и дерьмом, начал движение в сторону двери в подвал. Двигаться было тяжело, будто водолазу в скафандре со шлангом, бредущему по морскому дну. С каждым сантиметром, отделяющим старшего помощника от его бренной тушки, сопротивление нарастало - как будто натягивалась резиновая лента эспандера, прикрепленного одним концом к телу, а вторым к Денису.
   Старшему помощнику казалось, что двигается он мучительно медленно и, что он не успеет отойти на какое-либо приемлемое расстояние от страшного портала, прежде чем его тело будет туда затянуто, но он ошибался, время растянулось и он смог достичь намеченной цели прежде чем его тушка сгинула в недрах четвертого... а может быть и пятого, или еще какого измерения. Когда Денис все-таки "добрел" до двери в подвал, давление стало просто невыносимым, ему казалось, что еще чуть-чуть и тело выдернет его душу назад и на этом дело будет кончено - вперед с песнями в преисподнюю к хозяевам "чертова колеса".
   Но, "финишный рывок" все-таки сумел осуществить он, а не его безмозглая тушка! Последнее усилие, такое, что если бы его осуществлял старший помощник во плоти и крови, оно было бы на жилах, на крови из горла, на разрыв аорты... и Денис воссоединился со своим любимым телом около двери в подвал. Надо было срочно уносить ноги, и побыстрее, но старший помощник не мог не передать "последний привет" чуть было не погубившему его монстру. Совершено, естественно, будто рукой, он "подхватил" серебряный топор, лежавший метрах в семи и швырнул его точно куда хотел - дальнобойщик, есть дальнобойщик! - прямо в центр мерзкого торнадо, из которого произрастал еще более мерзкий кракен.
   И сразу, по тому, что стало происходить с чудовищным пришельцем из ниоткуда, стала понятна его первоначальная бурная реакция на удары серебряного топора - видать очень неприятно ему было и тогда, когда он был в "твердом" состоянии, а уж теперь - в "газообразном" и говорить нечего. Раздавшийся вой превосходил все, ранее слышимое Денисом, хорошо еще, что фильтры шкиры сработали оперативно, иначе глухоты, а может и еще чего похуже, было не избежать.
   А после началась вообще какая-то фантасмагория! Пространство пошло волнами, рябью, словно изображение в телевизоре с комнатной антенной, где-нибудь в глуши, удаленной от источника сигнала. А затем бабахнуло! Рвануло так, что старшего помощника снова хорошенько приложило о стену, от чего он опять, на несколько мгновений, выпал из реальности, а когда пришел в себя, огляделся, то осознал, что подвал подвергся значительным изменениям. Все многочисленные лампы были разбиты, а пол, стены и потолок покрылись мелкими трещинами.
   "Хорошо, еще потолок не рухнул!", - опасливо подумал Денис, с тревогой поглядывая наверх, откуда продолжала, время от времени, сыпаться какая-то труха.
   Трещинами дело не ограничивалось - на месте черного пятна образовалась воронка диаметром метра полтора и такой же глубины. Ее особенностью, резко отличавшей эту воронку от мириада своих сестер было то, что она имела строгую форму конуса, чего обычным взрывом достичь было невозможно. Но, и на воронке список потерь не заканчивался. Серебряный "бидон", если исходить из его вида, был сначала раскатан в тоненький блин и затем свернут трубочкой, а серебряные же кузнечные щипцы были исковерканы так, будто были сделаны из пластилина и побывали в руках какого-то великана-озорника, которому нечем было заняться, вот он и мял, что под руку попадется.
   Никаких следов от шокеров, остававшихся на полу, не было - видимо превратились в пыль, но это и хрен-то с ними, самое главное - бесследно исчез топор с лезвием из истинного серебра! Правда, старший помощник с мстительным удовольствием подумал, что если топор провалился в портал, то уж натворит дел на "принимающей стороне", но утешением это было слабым, ибо это была потеря, так потеря, теперь вся коммерческая деятельность по платной борьбе с нечистью оказалось под угрозой!
   "Ты это серьезно, насчет коммерческой деятельности?" - непонятным тоном осведомился внутренний голос.
   "А что? - сделал вид, что не понял Денис. - Жить-то на что-то надо. А где деньги взять? В грузчики, что ли идти?"
   "То есть, сегодняшнего, тебе... - голос запнулся, подбирая термин - Придурку! Мало!?!"
   "Ну-у..." - начал было Денис, но внятно сформулировать свою позицию не сумел и промолчал.
   После этого он медленно оделся и покинул слегка разгромленный подвал. И вот тут, когда все, вроде бы, закончилось, старший помощник почувствовал, как ему хреново! Боевой азарт иссяк, состояние аффекта закончилось и ему на смену пришла боль. Денису казалось, что не осталось ни одного участка на поверхности кожи, ни одного внутреннего органа, который бы не болел. Ощущения были очень специфическими, а еще Денис чувствовал голод. Страшный голод. Хотелось мяса, можно сырого, но лучше - жаренного.
   "Как насчет человеченки?" - ехидно поинтересовался внутренний голос. Старший помощник тщательно обдумал вопрос, прежде чем дать ответ:
   "Ну-у... если ничего другого не будет..."
   Хозяева дожидались окончания операции по принуждению полтергейста к миру, сидя в беседке. Августовская ночь была еще довольно теплая, они были соответствующим образом одеты и не должны были мерзнуть, но по мере того, как шло время, их стал потряхивать усиливающийся с каждым мгновением нервный озноб, а уж когда из дома донесся несколько приглушенный вой и последовавший за ним взрыв, их охватила настоящая паника.
   Семилапые во все глаза уставились на крыльцо своего особняка с трепетом ожидая кто, или не дай Бог - что, покажется на пороге. Кто победил в битве было непонятно. Неизвестность, словно холод, вытягивал тепло из их душ и тел, заставляя дрожать, но наконец неопределенность закончилась. Фигура старшего помощника, показавшаяся в дверях, позволила им облегченно выдохнуть, но облегчение было недолгим - только до того момента, пока он не подошел к ним поближе.
   Видимо отголоски размышлений о мясе отразилось на лице Дениса, потому что, когда он приблизился к семейству, они, вначале бросившиеся к нему навстречу, в последний момент испуганно отшатнулись. Денис связал такое поведение Семилапых с выражением своего лица и постарался придать ему, как можно более дружелюбное выражение - хозяева были ни в чем не виноваты, но помогло это слабо. Хозяева смотрели на него со страхом.
   "Ладно - их проблемы, - подумал старший помощник. - Мне еще только напуганных селян успокаивать. Перебьются, как-нибудь..."
   Не дожидаясь вопросов со стороны впавшего в оцепенение семейства, продолжившего, после небольшого перерыва, лязгать зубами и трястись, старший помощник подвел итоги сделанной работы:
   - Надеюсь, что больше тварь не вылезет... - Он немного помолчал и добавил: - Но, если снова появится, ищите кого-нибудь другого - я сделал, все что мог. - После этого Денис перешел к, по настоящему волновавшему его, вопросу: - Мясом накормите?
   Старший помощник ожидал, что благодарное семейство тут же подхватит его под белы рученьки и торжественно - с литаврами, хоругвями и приветственными кликами, препроводит в обеденный зал, или - на худой конец, в столовую. Поэтому, когда Семилапые с тоской во взглядах переглянулись, а потом, как по команде, синхронно покачали головами, он сначала не понял что произошло и только потом, нахмурившись, вопросил не самым дружелюбным голосом:
   - Почему!?
   - В-веганы мы, - клацая зубами пояснил Степан Андреевич. - Н-нет м-мяса.
   Черт! - выругался Денис, развернулся и бегом направился к паджерику.
   Когда машина мчалась по пустынному, в этот час, шоссе, старшему помощнику пришла в голову неожиданная мысль:
   "Я их, пожалуй, понимаю..."
   "Вампиров?" - безошибочно угадал внутренний голос.
   "Да..."
   Муки голода стали совершенно невыносимы, но в отличие от аналогичных ситуаций, связанных с вышеупомянутыми кровососами, которых, якобы, в этот момент захлестывает багровая волна безумия, Денис стал соображать еще лучше... ну, по крайне мере - не хуже, чем обычно. Его мозг лихорадочно искал пути минимизации времени ожидания пищи. И тут, как назло, его полет сквозь ночь был прерван - так часто бывает, когда сильно торопишься. Продавец полосатых палочек, скучавший возле своей машины, в то время, как его напарник мирно похрапывал в кабине, и тем самым приносил пользу, потому что не приносил вреда, замахал своим орудием производства так интенсивно, что непременно взлетел, если бы не был таким толстым, а его волшебная палочка имел профиль воздушного винта.
   Выматерившись Денис затормозил, резко сдал назад, чтобы тучному дорожному инспектору не пришлось далеко идти, приготовил деньги и стал ждать неторопливо - утиной походкой, приближающегося офицера. Подойдя, тот по всегдашнему ментовскому обыкновению наклонился к открытому окну, чтобы понюхать и вообще - оценить обстановку, типа - сколько вешать в граммах? Одного водителя можно развести на штуку, другого на - пять, третьего - только на пятьсот рублей, а с четвертым лучше вообще не связываться - себе дороже - у него и двухсторонний регистратор, и рожа человека, знающего с какого конца надо браться за меч... тьфу ты - за адвоката.
   Гайцы, как люди в массе своей достойные, можно сказать - благородные, обладающие такими замечательными качествами, как любовь к ближнему и нестяжательство - без этого на работу в ГИБДД, в частности, и в правоохранительные органы, в целом, не берут, еще и прекрасные психологи и знают, кого можно брать за пищик, а кого нет. Зачастую клиенту даже не надо демонстрировать сакраментальную красную книжицу, или еще какую бумагу, дарующую заветный иммунитет. Опытный дорожный инспектор и так моментально прочухает, что: "Что, мол, свои, мол, хау ду ю ду!"
   - Старший лейтенант... - начал свою песню властелин обочин, но вглядевшись в старшего помощника повнимательнее, повел себя странно, а именно - отпрянул назад, как будто увидел привидение, типа отца Гамлета, или же что-то не менее страшное, вроде известного депутата, или своего непосредственного начальника. - Проезжайте! Проезжайте! - закричал он визгливым фальцетом и замахал своей палочкой так, что на старшего помощника пошла волна воздуха, как от вентилятора.
   Долго уговаривать Дениса не пришлось, он молча пожал плечами и нажал на газ. Немного отъехав, старший помощник осознал, что приготовленная купюра так и осталась в его руке. Получалось, что опытный, судя по наетому брюху, офицер дорожной полиции не заметил приготовленную для него денежку!?! А если замети, то не взял!!! Вероятность такого события была не больше, чем у нарушения второго начала термодинамики, если бы теплый воздух собрался в одной половине комнаты, а холодный - в другой.
   Однако, в данный момент старшему помощнику было не до абстрактных парадоксов, его волновали более насущные проблемы. Пока он ждал гайца, его мозг лихорадочно перебирал варианты как можно более быстрого получения пищи. Увы, их было немного - всего три: первый - ехать домой и жарить мясо; второй - найти ночной ресторан и заказать там; третий - заехать к Марине в гости, предварительно уведомив ее о необходимости приступить к готовке немедленно.
   Второй вариант всерьез можно было даже не рассматривать - пока найдешь ресторан, пока растолкают поваров... Оставался первый и третий - домой, или к Марине. Первый вариант - домой, был более надежным, но если выгорит третий - к Марине, то можно будет получить определенный выигрыш по времени - к ней и ехать ближе и, если все получится, то к моменту появления Дениса еда уже будет готова. При мысли о мясе, живот Дениса скрутила жестокая судорога.
   Конечно, беспокоить девушку ночью, да еще по такому поводу было не очень удобно, а по правде говоря - совсем неудобно, но... Если бы старший помощник был барышней, да еще тургеневской, можно было бы сказать, что он/она в смятении - и хочется, и колется и мама не велит. Про старшего помощника сказать такое - что он в смятении, было совершенно невозможно - совесть не позволяет, но состояние было похожим.
   "Чего ты мнешься, как булочка в жопе? - сварливо поинтересовался внутренний голос. - Позвони!"
   "Неудобно... Может она вообще у родителей... нехорошо получится..."
   "Жаренное мясо! - голосом коварного обольстителя продолжил уговоры голос. - Позвони! Что ты теряешь!? Да - да! Нет - нет!"
   "А действительно! Ебись оно все конем! - решил Денис. - Позвоню!"
   Он вытащил телефон и набрал Марину. Все это было проделано на ходу, не снижая скорости, чем были злостно нарушены ПДД. Это к вопросу о гайцах: каков поп - таков приход, а в нашем случае: каков приход - таков поп. В Германии, например, дорожная полиция взяток не берет, так там и народ без hands-free за рулем не звиздит, и вообще - законы соблюдает, и не только на дороге, а у нас... Да и не с Марса, в конце концов, нам правителей прислали - сами выбрали. Бачили очі, що купували.
   Девушка не брала трубку долго, очень долго, а когда отчаявшийся старший помощник уже решил дать отбой, наконец ответила, точнее вызверилась:
   - Ты знаешь, который час!?!
   И честно говоря, понять ее было можно - человек спит, видит десятый сон и на тебе... Но, вступать в дискуссию по этому поводу, Денис не собирался:
   - У тебя мясо осталось? - огорошил он девушку неожиданным вопросом. Марина на несколько секунд зависла.
   - М-мясо? - недоуменно переспросила она.
   - Мясо, которым ты меня кормила, - старший помощник решил быть терпеливым и отвечать на все вопросы, какими бы дурацкими они ни были. - Или какое-нибудь другое.
   - Сырое... - после долгой паузы ответила девушка.
   - Можешь сейчас поджарить?
   - Сейчас?.. - пауза была не менее продолжительная, чем предыдущая.
   - Да, - невозмутимо ответил старший помощник. С трудом сдерживая раздражение от боли, рвущей его внутренности и тормознутости оппонента, Денис все-таки сумел не дать прорваться злости в его голос - боялся спугнуть потенциальную кухарку.
   - Могу... А сколько?
   - Жарь всё!
   - Шесть антрекотов?!
   - Да. - Старший помощник повесил трубку, чтобы не затягивать разговор. Чувствовалось, что Марина могла бы еще долго выяснять обстоятельства дела, так что беседу надо было прекращать решительно и бесповоротно, как ремонт.
   На свою беду, на Дениса натолкнулись трое гопников, "патрулирующих" микрорайон, где жила девушка. Увидев одинокую фигуру, бредущую от припаркованного автомобиля к дому, они бросились наперерез, как германские подводные лодки на одинокий транспорт союзников, где-нибудь в Северной Атлантике. Атаман уже обратился к старшему помощнику с сакраментальным вопросом:
   - Слышь, брателло, закурить не най... - как вдруг отшатнулся, вопроса не закончил и начал отступать назад, совсем не по-пацански выставив перед собой руки. Через секунду он, а за ним и подчиненные, бросились наутек.
   "Уважают суки!" - самодовольно подумал Денис, но внутренний голос был настроен скептически:
   "Странно это..."
   "Забей!" - посоветовал ему старший помощник, нажимая кнопку домофона.
   Когда Марина открыла дверь, она отшатнулась от Дениса, как Семилапые, гаец и гопники.
   "Тенденция однако..." - подумал Денис, не задерживаясь двигаясь к кухне, откуда доносились восхитительные запахи жаренного мяса.
   "А я о чем! - сварливо отозвался голос. - Нечисто что-то! А ты уважают-уважают...- передразнил он хозяина. - Хрен там!"
   Истина открылась в следующее мгновение, когда старший помощник бросил машинальный взгляд в зеркало. Оттуда на него смотрело существо с кожей серой, как шкура слона... - ну, может немного белее, и красными, как у вампира глазами.
   "Пиздец!" - Денис был ошеломлен.
   "Уважают, блин! - невесело ухмыльнулся голос. - Как бы охоту на зомби не устроили!"
   "Не сцы - отобьемся! - успокоил его старший помощник. - Дай только поесть!"
   Первые пять антрекотов, по ощущениям Дениса, не достигли даже стенок желудка - рассосались по дороге, и только шестой и последний, попал куда надо и создал приятную тяжесть в животе. В то время, пока старший помощник насыщался, Марина, вооружившись шваброй, испуганно выглядывала в кухню из-за приоткрытой двери. Но, видимо цвет лица и глаз Дениса вернулись к исходному состоянию, потому что под конец трапезы она на кухню все-таки проскользнула, хотя швабру и не бросила.
   - Что это было?! - с открытом вызовом и тщетно скрываемым страхом вопросила она, грозно сверкнув очами.
   - Налей чаю, пожалуйста, - попросил старший помощник, устало откидываясь на спинку стула. Пошел откат - он почувствовал насколько устал и измочален. - Спасибо тебе большое, - продолжил он, размешивая сахар. - Ты меня очень выручила. Извини, что напугал. Сейчас попью чаю и уйду.
   - С чего бы это!? - подбоченилась девушка. - Явился труп - трупом, а как в себя пришел, так уйду! Ни фига! Доедай и спать!
   - А в душ?
   - Не надо. Доедай и пойдем спать!
   "Помнишь фильм "Один дома"?" - поинтересовался внутренний голос.
   "Помню".
   "А помнишь, там были "мокрые бандиты"?"
   "Помню".
   "Ты будешь - вонючий соблазнитель!" - ухмыльнулся голос.
   "Сука".

*****

   Проснувшись, старший помощник, прежде всего, занялся самотестированием. К его удивлению, а еще больше - к счастью, у него ничего не болело, и удовольствие, испытываемое Денисом от этого обстоятельства, было велико до чрезвычайности. У него, к несчастию, было с чем сравнивать: и прошедшая ночь, да и раньше... Кстати говоря, к несчастью, или к счастью - сложный вопрос, если говорить о сравнении. Молодой человек, или девушка не испытавшие в своей жизни настоящей боли - боли не от разболевшегося зуба, разбитой коленки, или же расцарапанной руки, не могут оценить наслаждения от того, что у них ничего не болит и воспринимают это состояние, как данность, в то время, как человек опытный, успевший хлебнуть лиха на своем веку, радуется такому положению дел, как ребенок. Так что, как бы парадоксально это ни звучало, а стоит хотя бы раз в жизни испытать настоящую боль - чтобы было с чем сравнивать. Тут главное не переборщить.
   Хорошего настроения старшему помощнику добавляло то обстоятельство, что его пробуждение было не только безболезненным, но и весьма приятным - таким, каким оно и должно быть у каждого хорошего человека. Его рука покоилась на упругой девичьей груди и грудь была того замечательного размера, который точно помещается в ладонь - ни больше, ни меньше, а к паху прижималась не менее очаровательная, круглая попка, в то время, как член старшего помощника, словно арбалетный болт на своем ложе, уютно угнездился в ложбинке между ягодицами девушки.
   Есть старый анекдот: Приходит полицейский под утро домой: весь в губной помаде, нетрезвый, из кармана торчит лифчик. Жена с удивлением спрашивает:
   - Дорогой, ты где был?
   - Милая, всю ночь в засаде сидел...
   Тут тёща выглядывает из кухни:
   - Ну и как засадил?
   Так вот, Денис - засадил прекрасно! Марина сначала что-то непонятное буркнула - видимо еще не проснулась, но через несколько секунд начала принимать самое активное участие в процессе. К сожалению, даже это восхитительное занятие не выветрило из ее головы тревожных воспоминаний. Когда молодые люди потом завтракали, девушка осторожно спросила:
   - А что с тобой было, когда ты пришел? - В ожидании ответа она замерла и напряглась. Чувствовалось, что ответ очень важен для нее.
   "Боится, что ты оборотень, - съехидничал внутренний голос. - Или зомби!" - сделал он уже совершенно невероятное предположение, которое не лезло ни в какие ворота.
   "Зомби-то с фига?" - удивился Денис.
   "Похож!" - безапелляционно объявил голос.
   Старший помощник задумался. Просто промолчать было бы нехорошо - Марина здорово помогла ему. Мясо нажарила, да и вообще - не устроила истерику, хотя вполне могла бы, увидев серую рожу с красными глазами. Кстати говоря, наверняка про зомби подумала - уж очень в тот момент походил Денис на голливудские поделки. Откровенно врать тоже не хотелось и старший помощник решил ограничиться полуправдой, точнее говоря - не половиной правды и половиной лжи, а правдой в урезанном виде:
   - Охотился на одну тварь, - начал он, жуя бутерброд, - а в процессе охоты выяснилось, что это она на меня охотится. Еле ноги унес, - вздохнул он.
   - Это она тебя так?.. - участливо спросила девушка, с жалостью глядя на Дениса.
   - Нет, - вздохнул он еще более тяжело.
   - А кто!?
   - Менты.
   - Дурак! - Марина надулась.
   "Нет у человека чувства юмора, - вздохнул про себя Денис. - А жаль!"
   "Да ладно тебе, - встал на защиту девушки внутренний голос. - Главное, чтобы красивая была!"
   "Оно, конечно, верно... - согласился Денис, - но наличие приветствуется... - трахаться веселее!"
   "А ты попроси, чтобы щекотала во время, - посоветовал голос. - Будет веселый секс!"
   "Да пошел ты..." - отмахнулся старший помощник. Спорить не хотелось - он благодушествовал.
   Уже собираясь уходить, почти в дверях, Денис кое-что вспомнил:
   - Слушай, скоро первое сентября. Что тебе подарить?
   - Пенал с карандашами, - улыбнулась Марина, демонстрируя, что насчет чувства юмора она не безнадежна.
   - А серьезно?
   - Я не знаю... - замялась девушка, - в принципе у меня все есть...
   - Ну, а я тем более, - с этими словами Денис протянул ей две бумажки по пятьсот евро. - Купи, что хочешь - будет подарок от меня.
   - С ума сошел!? - Марина отдернула руки, как будто боялась ошпариться, и даже спрятала их за спину.
   - Согласен. Мало. - Старший помощник достал еще две купюры и положил их на тумбочку в прихожей.
   - Сейчас же забери! - опомнилась она, когда Денис уже открыл дверь. - Я что проститутка!?!
   - Ты еще скажи - содержанка, - ухмыльнулся старший помощник, разворачиваясь и заключая ее в стальные объятия. Девушка немного потрепыхалась и затихла.
   - И скажу! - упрямо повторила она, но высвободиться не пыталась, а наоборот - прижалась еще тесней.
   - Короче, Склифасофский, не хочешь покупать подарок себе - отдай на благотворительность. Деньги твои - делай, что хочешь. - Денис быстро поцеловал ее, будто клюнул. Сделал он это специально, потому что, если бы поцелуй был глубоким и чувственным, то процесс расставания мог затянуться на неопределенное время, которого у старшего помощника не было - и так выбился из графика. - До связи.
   - До связи... - эхом откликнулась девушка.
   "Ну, надеюсь, что всякие мысли о серьезных отношениях у нее исчезли" - благодушно думал старший помощник спускаясь по лестнице.
   "Из-за рожи?" - уточнил голос.
   "Нет, - развеселился Денис. - Потому что мало денег дал - скупой я. Плохой муж буду".
   "Я бы на твоем месте не обольщался..." - осадил его голос.
   "Это еще почему!?" - удивился старший помощник.
   "Ну, как почему?.. Вспомни... - красавица и чудовище... Да и вообще - кто этих баб разберет..."
   Денис призадумался. Как ни крути, а голос был прав, что не могло не огорчать - ему одинаково не хотелось, как серьезных отношений, так и обижать Марину, а придется, если она будет проявлять настойчивость.
   "Ладно, - решил он. - Будем решать проблемы по мере появления. Да и вообще - лучшее средство от влюбленной девушки - другая девушка, и чтобы они знали друг о друге".
   "Будем расширять гарем!" - внес резолюцию голос.
   "Поддерживаю!"
   Прежде, чем приступить к тренировке пришлось заскочить домой, надо было переложить в рюкзак ноут и пенал с аураметрами. Заодно старший помощник решил проверить, как повлияли на его надтелесные оболочки вчерашние события. Ничего хорошего он не ожидал, если уж рожа посерела от сверхусилий и капилляры в глазах полопались, то чего уж там... Он обнулил под холодной водой один из идентично заряженных гаджетов и провел измерения. И действительно, как и следовало ожидать, интенсивность фиолетового цвета внешних оболочек заметно снизилась. Из насыщенного он превратился в какой-то размытый, жидкий что ли, проще говоря - акварельный, а дальше Дениса ждал сюрприз - красный цвет двух "больных" внутренних оболочек заметно прибавил в густоте и сочности и, наоборот, стал гораздо более насыщенным.
   "Ни фига себе! - ошеломленно подумал старший помощник. - Это что же получается - чтобы подлечить внутренние оболочки, придется жизнью рисковать!"
   "Причем, по взрослому! - уточнил голос. - Это тебе не с таразнки прыгать!"
   "А может просто в "плохих местах" надо тереться?" - с надеждой, которой на самом деле не испытывал, подумал Денис.
   "Нет, - голос был безжалостен и холоден, как лед. - Первый раз были на этом же месте и ничего. Так что, не обольщайся. Рисковать придется!"
   "Интересно, а "плохие места" в процессе тоже должны присутствовать?" - вздохнул Денис, который и без голоса знал, что придется рисковать, но уповал на то, что голос его переубедит. Ничего не попишешь - надежда покидает человека последней, вот он и надеялся.
   "Кто ж тебе правду скажет?.. - вздохнул голос. - Проверять придется..."
   "Блин!"
   Благодушное и расслабленное настроение, в котором пребывал, до проверки ауры, старший помощник резко изменилось. Ему даже пришла в голову крамольная мысль, что тетрархские врачи ошиблись и что можно было точно так же рисковать своей шкурой там, участвую в спецоперациях "Морского Змея", что было бы гораздо лучше - и Айшат под боком и реаниматор. Мало ли, что может случиться. Но, история не знает сослагательного наклонения, или же, как сказал один умный человек: жизнь такова, какова она есть, и больше - никакова!
   "Это вряд ли... - грустно протянул внутренний голос. Он тоже был заметно расстроен вновь открывшимися обстоятельствами. - Не пропустили бы они такой возможности, если бы была..."
   Денис и сам прекрасно это понимал, но помечтать-то можно. Тренировку он провел яростно и даже несколько - исступленно, что ли. От пней и сухостоя только щепки летели, чего в обычных обстоятельствах добиться было сложновато. Звонок от Миши, по традиции, застал его, когда старший помощник возвращался домой.
   "Если у них опять чего - убью гадов, чтобы не мучились! - со злостью подумал Денис. - Достали, блин!"
   - Слушаю, - холода в его голосе было достаточно, чтобы остановить таянье льдов, начавшееся в Антарктиде.
   - Привет, ты как? - робко осведомился депутатский сын.
   - В смысле? - старший помощник прикинулся ничего не понимающим.
   - Ну-у... ты вчера выглядел не очень...
   ... не очень, Карл!.. да я выглядел, как протухший зомби!.. не очень, блин!..
   - Все нормально, - сухо ответил Денис, небезосновательно полагая, что его опять хотят припахать к разборкам с "чертовым колесом" и готовясь послать представителя семейки Семилапых куда подальше. Как говорил Людовик XIII мушкетерам, правда по другому поводу: "На сегодня хватит!" - Вот и старший помощник полагал, что на сегодня ему приключений хватит. Надо немного передохнуть.
   В диалоге наметилась тяжелая пауза - Миша мялся, не зная, как продолжить разговор, а Денис на помощь ему, задавая наводящие вопросы, не шел. Наконец, младший Семилапый снова заговорил:
   - Отец не успел тебе вчера гонорар отдать... - он снова замялся.
   - Ну и? - поторопил его старший помощник.
   - Давай встретимся, я передам! - выпалил Миша и только тут до Дениса дошло, что тот боится. Ничего удивительного в этом не было. Старший помощник очень хорошо его понимал - сам чуть не обоссался, когда увидел свою рожу в зеркале.
   - Со мной все в порядке, - хмыкнул старший помощник, - и лицо нормальное, - добавил он. - Так что - не переживай - стыдно не будет.
   - Да я не!.. - горячо начал врать Миша, но слушать его Денис не стал.
   - Давай часиков в восемь в "Черепахе". В ресторане. Буду там ужинать. Устроит?
   - Устроит!
   - До встречи.
   После душа и плотного завтрака, старший помощник приступил к "штабной" работе. Сначала он перенес на бумажную карту остаток отметок с Брюсовой, а потом засел за комп с целью поиска современных "нехороших мест". Как назло, координаты всяких "левых" объектов, типа "Недостроенный госпиталь КГБ-ФСБ", или же "Город призрак - бывшая позиция С-25" давались точно, типа: 55.6578508, 36.963132, а вот координаты всяких потенциально интересных мест, вроде "Заброшенная церковь в дремучем лесу" были очень даже приблизительны, что-то вроде: По Приморскому шоссе до Асфальтозавода налево, затем на Р504 направо до Дятлово. В Дятлово строго на север до поселка Хвойная Падь. Из поселка снова на север пешком 7 км. Чем-то это напоминало пиратские карты с сокровищами: в полдень дня летнего солнцестояния тень от "рога носорога" укажет на сухую ель, от нее двадцать шагов на юг, потом десять шагов на восток и там копать.
   Денис исходил из предположения, что если фигуранты Брюсовой карты "шалят" до настоящего времени, то их активность должна быть обязательно замечена аборигенами, проживающими неподалеку, и соответственно - должна найти свое отражение в городских/сельских легендах и прочем фольклоре. А если координаты таких мест совпадали, хотя бы приблизительно, с отметками на Брюсовой карте, значит такие "места силы" подлежали обследованию в первую очередь. Совпадений было не очень много, но они были. Подробную информацию о таких местах, включая текстовые описания, старший помощник сначала сохранял на Брюсовой карте - софт позволял, а затем делал соответствующие отметки на бумажной.
   Работа была и кропотливая и, одновременно, интересная, поэтому время летело незаметно. Оторвался от нее старший помощник только тогда, когда желудок недвусмысленно напомнил о своих правах. Пока Денис тщательно пережевывал пищу и тем самым помогал обществу, ему пришла в голову одна идея, которую он и реализовал сразу после обеда. Идея заключалась в том, чтобы совместить приятное с полезным. Полезное - получить заслуженный гонорар, приятное - выгулять Марину, которая заслужила, причем, что особенно приятно - без дополнительной потери времени.
   - Привет. У меня вечером деловая встреча в "Черепахе", потом останусь поужинать. Пойдешь со мной?
   - Пойду.
   - Заеду в семь.
   - Хорошо.
   Не успел старший помощник возобновить трудовую деятельность, как девушка перезвонила:
   - Слу-у-у-шай... - как-то смущенно начала она и замолчала.
   Денису, который в этот момент занимался привязкой "могилы шамана" с Брюсовой карты и "загадочного каменного шара" на коломенском тракте, про который он узнал из Интернета, разводить политесы было некогда:
   - Давай быстрее, я работаю, - сказал он хотя и без раздражения, но и безо всякой теплоты в голосе.
   Марина, не привыкшая к подобному обращению и вовсе наоборот - привыкшая к восторгам и обожанию, хотела было надуться, но вовремя вспомнила, что тут, где сядешь, там и слезешь, и перешла к конкретике:
   - А можно девочек с собой взять, а то мы раньше договорились...
   - Бери, - выслушивать окончания фразы старший помощник не стал и дал отбой. Это было, конечно же, не очень вежливо, но тут: или - или. Или ты прогибаешься под манеру общения, любимую прекрасным полом и вынужден часами трындеть ни о чем, апофеозом чего являются споры о том, кто первым положит трубку, или же экономишь драгоценное время, являющееся невосполнимым ресурсом. Денис предпочитал второй вариант.
   До шести он поработал, потом быстренько принял душ, оделся и отправился за девушками. Ровно в семь старший помощник отзвонился, что он внизу и через десять минут - долго ждать себя они не заставили, барышни уже сидели в паджерике. Расположились они с разной степенью комфорта: Марина на переднем сиденье с большей, а Вера с Викой на заднем - с меньшей. Правда, честно говоря, комфорт у всех троих был весьма относительный. Но, тут уж ничего не попишешь - трехдверный вездеход, это вам не лимузин и даже не седан Е-класса. Зато с перестроениями не было никаких проблем, стальные бамперы, кенгурятники и ступеньки, вкупе с огромными колесами, отбивали желание меряться письками, как у владельцев ведер с гайками, которым черт не брат, так и у обладателей роскошных авто, привыкших, что с ними все бояться связываться. Поэтому и до "Черепахи" добрались быстро и ровно в восемь Денис, эскортируемый тремя прелестными девушками, появился в ресторане.
   То ли народ нынешним вечером оголодал сильнее обычного, то ли по какой иной причине, но свободные места в зале имелись, а вот свободные столики - нет. И это было плохо, но кое-что было и хорошо. Миша уже был на месте - явился заранее, так что можно было забрать у него гонорар и отправиться в бар, посидеть там какое-то время, а потом снова наведаться - авось повезет, а если не повезет, то найти другое место для ужина - клубов и ресторанов в городе хватало.
   Миша тоже был не один, с ним за столиком сидели три парня его возраста и судя по тому, как оживленно они общались, познакомились ребята не только что - следовательно пришли вместе. Глядя на эту картину, старший помощник пришел к выводу, что встречаться с ним один на один депутатский сын не хочет - видимо побаивается. И, кстати говоря, Денис его за это нисколько не осуждал. Он сам бы не хотел иметь какие-либо дела с человеком с такой рожей, какая была у него вчера. Правда оставалась ненулевая вероятность, что и младший Семилапый, как и он сам, решил совместить приятное с полезным и провести вечер с друзьями, но старший помощник счел это маловероятным. Завидев Дениса, Миша подскочил и приветственно замахал рукой, призывая к своему столику. Потом, через несколько секунд, видимо сообразил, что это не очень вежливо с его стороны и опрометью бросился навстречу.
   - Привет! - несколько экзальтированно поприветствовал он старшего помощника.
   - Привет, - очень сдержанно отозвался Денис.
   Поручкавшись, Миша, опять же, как-то излишне суетливо, извлек из внутреннего кармана конверт, который старший помощник наоборот - абсолютно бесстрастно переложил в свой. На этом деловая часть вечера была закончена - можно было расходиться, но не тут-то было - младший Семилапый успел рассмотреть девушек и дать им достойную оценку.
   - Пойдемте к нам за столик! - горячо предложил он, завороженно глядя на Марину восторженным взглядом.
   - Ага, - ухмыльнулся Денис. - И сядем к вам на колени. - Он широко осклабился. - Ну, кто будет держать девушек, - продолжил он, - может и будут довольны. А вот, кто меня - это вряд ли.
   - Да нет! Возьмем стулья с других столиков и все дела! Поместимся! - начал уговоры младший Семилапый, но старший помощник отнесся к этому предложению скептически:
   - Будем, как сельди в бочке, а я хочу нормально поесть, чтобы ничьи локти мне в живот не упирались.
   В этот момент к ним подлетела Нина.
   - Всё занято, - смущенно улыбнулась она Денису, как будто в этом была и ее вина.
   - Ничего страшного, - тепло улыбнулся ей старший помощник. - "Черепаха" не последнее место в городе, где можно поесть. Посидим в баре, а заодно обзвоним рестораны - где-нибудь свободный столик и найдется.
   После этих слов Дениса расстроились все: Нина, которой то ли действительно сильно приглянулся старший помощник, то ли она не хотела терять выгодного клиента - Денис еще не разобрался в этом вопросе; Миша, который, как молодой жеребец при виде не менее молодых кобылок уже в нетерпении бил копытом; да и сами молодые кобылки, которым, естественно, льстило такое внимание. Спокоен, бесстрастен и холоден (как айсберг в океане) был лишь старший помощник. Он просто хотел покушать.
   - Денис, ну придумай что-нибудь, - наивно хлопая глазками, что безотказно действовало на знакомых, да и на незнакомых, самцов, попросила Марина.
   "Ты же мужчина! - мысленно закончил фразу и мысленно же скривился старший помощник. У него такие фокусы кроме раздражения ничего не вызывали. - Старею... - с грустью подумал он. - Раньше бы подорвался, как ошпаренный, а теперь противно. Ладно, -вздохнул он, - мы в ответе за тех, кого приручили. Попробуем включить административный ресурс - у нас платиновая карта, или где! - пусть столик из кухни вынесут, или еще что придумают".
   Однако, предпринять что-либо Денис не успел - инициативу взял на себя депутатский сынок, чем сильно Дениса обрадовал - заниматься всей этой канителью с обустройством ужина ему было влом. Привык, понимаешь, чувствовать себя Князем Великого Дома "Полярный Медведь" - тому стоило мизинцем пошевелить, как все было сделано в наилучшем виде - не извольте-с беспокоиться-с!, а тут напрягаться надо - ну, к черту!
   - Ниночка! - обратился Михаил к официантке с широкой, располагающей улыбкой.
   "Тренируется перед предвыборной компанией, - ухмыльнулся про себя старший помощник. - Хочет по стопам папаши пойти!"
   "Ни фига, - не согласился внутренний голос. - Дума в третьем чтении приняла закон, что депутатские мандаты теперь передаются по наследству. Так что ему без надобности с электоратом заигрывать - по любому в Охотный Ряд попадет. Просто человек хороший, вот с плебсом и не чинится!" - сделал свой вывод внутренний голос.
   "А вот и нет! Неправда ваша, барин, - старший помощник стоял на защите своей позиции непоколебимо, как наши под Сталинградом. - Закон о наследственных мандатах еще не принят - перенесли на весеннюю сессию. А приняли закон о людях!"
   "О людях стали заботиться!? - не поверил голос. - Не о нефтяниках, не о страховщиках, не о банкирах с олигархами? Точно знаешь?"
   "Точно. Сначала о земле позаботились - чтобы в частную собственность. Теперь о людях - крепостные нужны".
   "А-а-а... в этом смысле. Тогда - верю. Но, про мандаты я точно знаю!" - голос был не менее непоколебим, чем его владелец.
   "Ну-у... может быть..." - не стал спорить с голосом Денис. Тот лучше разбирался в политике, причем, как внутренней, так и внешней, а самому старшему помощнику все это было параллельно, а про крепостных он узнал случайно - в Интернете наткнулся.
   - Ниночка! И что решительно ничего нельзя сделать?
   - Боюсь, что нет, - девушка была реально расстроена. - У нас есть три банкетных зала: Лазурный, Серебряный и Золотой, - она кивнула в сторону трех задрапированных тяжелыми портьерами дверей, - но два заказаны, а третий - это личный зал Луарсаба Мзевинариевича, - вздохнула Нина, - только для его гостей.
   - Отлично! - обрадовался Михаил. - Тебе не трудно будет позвать вашего администратора? - Когда официантка упорхнула, он победно оглядел девушек - мол знай наших! Сейчас договоримся! Наградой ему стали их улыбки разной степени восторженности. Денис, чтобы не выделяться, тоже вежливо улыбнулся.
   Администратором оказался солидный мужчина средних лет с бейджиком, где было написано, что зовут его Берая Леван Ираклиевич.
   "Блин, - подумал старший помощник, - с такой фамилией надо работать генеральным комиссаром госбезопасности, а не администратором в ресторане!"
   "Мельчает народ!" - поддержал его внутренний голос.
   Метрдотель с выжидательной улыбкой уставился на молодых людей и Миша начал его охмурять:
   - Леван Ираклиевич! - на его губах появилась улыбка не менее радостная, чем у папаши из индийского фильма, опознавшем по фамильной родинке в форме эмблемы партии "Индийский национальный конгресс", сына, потерянного сорок лет назад на овощном базаре в Мадрасе. - Как бы нам разместиться в свободном банкетном зале? - И видя, что администратор не выражает особой готовности к сотрудничеству, прибавил: - Наша благодарность не будет иметь границ, в пределах разумного, в твердой валюте! - что понравилось Денису, ибо указывало, во-первых, на наличие у младшего Семилапого чувства юмора, а во-вторых, на знакомство с творчеством мэтров, уже неизвестных большинству современных молодых людей, что было весьма прискорбно. Мэтры такого забвения не заслуживали.
   - Боюсь, молодые люди, - вздохнул Леван, - что никак. Мне очень жаль, - совершенно искренне прибавил он. И его можно было понять - кому охота терять безграничную благодарность? Тем более выраженную в конвертируемой валюте.
   - А почему? - сделал большие глаза Миша.
   - Два банкетных зала зарезервированы, - Леван повторил уже всем известную информацию, - а "Золотой", - он кивнул сторону центральной портьеры, - только по личному приказу Луарсаба Мзевинариевича.
   - А если... - начал было Михаил, но администратор даже не стал дослушивать:
   - К сожалению - нет. Я не хочу потерять работу. Мне очень жаль, - и он развернулся, чтобы уйти.
   Крушение надежд весьма болезненный процесс и народ выглядел весьма удрученно. Денису даже стало их жаль, но еще больше ему было жаль себя, потому что ужин откладывался, а есть уже хотелось не по-детски. Похоже было на то, что после встряски в подвале депутатского дома, нанороботы в его крови опять раздухарились и жрали энергию, как свиньи помои.
   "Пора включать ресурс!" - решил он.
   - Задержитесь на минуточку, пожалуйста, - попросил старший помощник, доставая телефон. - Администратор удивленно взглянул на него, но остановился.
   Полина ответила сразу, как будто держала трубку в руках. А может так оно и было.
   - Привет!
   - Привет. Мне нужен банкетный зал.
   - Луарсаба Мзевинариевича?
   - Мне все равно, но, вроде, свободен только этот.
   - Хорошо, сейчас сделаю. Увидимся.
   - Буду рад.
   Денису показалось, что телефон Левана Ираклиевича зазвонил в ту же секунду, как он закончил свой разговор, ну-у... может и была задержка в несколько микросекунд, но он ее не заметил.
   - Слушаю, Полина Андреевна!.. - ответил на звонок администратор. - Да, Полина Андреевна!.. Конечно, Полина Андреевна!.. Обязательно, Полина Андреевна!..
   Закончив разговор, Леван Ираклиевич вытащил белоснежный носовой платок, промокнул вспотевший лоб и взглянул на Дениса с определенным испугом и, одновременно - с не менее определенным интересом.
   - Прошу за мной, я открою "Золотой зал"! - торжественно, словно распорядитель, открывающий Андреевский зал для инаугурации, объявил он. С этими словами Леван направился в сторону средней двери, скрытой тяжелой портьерой.
   - Крошки мои, за мной! - скомандовал старший помощник и двинулся вслед за администратором.
   - А нам можно с вами? - несколько растерянно и даже не побоимся этого слова - расстроено, поинтересовался депутатский сын. После своего фиаско, и последовавшего сразу же вслед за ним, триумфа Дениса, свой лоск и обаяние он несколько подрастерял. Старший помощник лишь безразлично пожал плечами:
   - Мне все равно. Как девочки скажут.
   - А твои друзья симпатичные? - кокетливо поинтересовалась Вера.
   - Я самый корявенький! - улыбнулся Миша, к которому вернулось хорошее настроение. Судя по всему, женским вниманием он обижен не был, и в вердикте девушек не сомневался. С другой-то стороны, с чего бы сомневаться? - спортивный, стройный, подтянутый, правильные черты лица, глазки умненькие с легкой наглецой, что так нравятся девушкам, язык подвешен, одет хорошо - значит без материальных проблем - знойный юноша, мечта поэта! Не подумайте ничего дурного - имеется в виду поэт женского пола. Стилистически правильно было бы: "Знойный юноша, мечта поэтессы", но слово "поэтесса", по мнению автора, звучит как-то уничижительно. У поэта нет пола, он, или - поэт, или - нет.
   - Присоединяйтесь! - улыбнулась Марина, озвучивая общее мнение женской части коллектива.
   Денис, в отличие от барышень, в меню даже заглядывать не стал.
   - Нина, мне шашлык, три порции, - объявил он сразу, как только уселся за большой круглый стол, рассчитанный на девять гостей. А чтобы девушка ничего не напутала, старший помощник, на всякий случай и для наглядности, даже показал три оттопыренных пальца. - Ждать, пока будут готовы все три, не надо. Очень кушать хочется, - жалобно улыбнулся Денис. - Так что, приноси по мере готовности.
   Официантка кивнула, одновременно строча в своем блокнотике, после чего поинтересовалась:
   - А закуски, салатики, гарнир?
   - Ничего не надо. Мяса хочу. - После небольшой паузы старший помощник прибавил с грузинскими акцентом: - И Ларису Ивановну! - чем вызвал удивленные взгляды всех четырех девушек.
   "Блин! Они же не врубаются, - грустно констатировал Денис. - Другое поколение..."
   "Мне триста лет, я выполз из тьмы" - пропел внутренний голос. Что интересно - старший помощник петь любил, но не умел - медведь на ухо наступил, а вот голос - вполне. У него даже получилось почти, как у Макаревича.
   - Теперь коньяк, - сменил тему Денис, чтобы отвлечь барышень от раздумий: кто такая Лариса Ивановна и чем это она лучше их? С чего бы это, находясь в таком цветнике, он хочет какую-то постороннею девицу!?! Нахал!!!
   - Теперь коньяк. Если есть "Черный аист", то его, но только! - уточнил старший помощник, - настоящий, а не тот, что льют в Мытищах. Если нет - "Белый аист", с тем же условием. Если и его нет - "Метаксу". Чем больше звездочек - тем лучше. В идеале двенадцать звездочек.
   Здесь следует сделать небольшое отступление и пояснить, откуда старший помощник так хорошо разбирается в коньяках. Никакого секрета тут нет, просто в старой "довоенной" жизни, один его одногруппник, из обеспеченной семьи, сам будучи фанатом хороших коньяков, обучил этому тонкому искусству всю группу, регулярно принося на всякие студенческие попойки разнообразные коньяки и читая лекции о достоинствах различных марок. Втуне его усилия не пропали - аудитория была благодарная и впитывала новые знания, как губка. В прямом и переносном смысле. Так что, если бы где-либо образовалась вакансия коньячного сомелье, то Денис и все остальные ребята из их группы могли бы смело на нее претендовать.
   Нина удивленно приподняла бровь:
   - А такие - двенадцатизвездочные, разве есть?
   - Есть, - заверил ее старший помощник. - Если ничего такого нет, - продолжил он, - то на выбор буфетчика. Да, и предупреди его, что если будет какая-нибудь бодяга, то... - "яйца отрежу ржавым садовым секатором" хотел сказать Денис, но в последний момент передумал и озвучил выхолощенный, толерантный вариант: - он сильно об этом пожалеет. - Ну, и сок апельсиновый. Побольше, - на этом свой заказ старший помощник завершил и к нему сразу повернулась Марина:
   - Денис... слушай... тут одно шампанское есть, но оно очень дорогое... - дослушивать старший помощник не стал:
   - Заказывайте, что хотите. - Получив разрешение, но, не раньше! - что свидетельствовало о глубокой порядочности девушек, они стали диктовать официантке, чего себе надумали.
   В это время подоспел и Миша со своими дружками - тремя молодыми жизнерадостными балбесами. Им делать заказ надобности не было - все уже было заказано, оставалось только дождаться пока принесут. Их первоначально обслуживала другая официантка, а теперь вся компания переходила под юрисдикцию Нины, но этот вопрос был решен оперативно и полюбовно - Миша выдал обездоленной официантке чаевые авансом и девушка осталась очень довольна - и работы меньше и деньги получила.
   Приняв заказ у Марины, Вики и Веры, Нина повернулась к Денису:
   - Чтобы меня не разыскивать в зале, когда понадоблюсь, запиши мой телефон.
   - С удовольствием! - улыбнулся старший помощник, доставая мобильник, после чего оба - и Денис и Нина заслужили подозрительный взгляд от Марины, которая не только допускала, а была вполне уверена, что молодой официанткой двигала не столько забота об удобстве обслуживания их столика, сколько кое-что другое. Насколько безосновательны были подобные предположения сказать было трудно, но и назвать их беспочвенными язык бы не повернулся.
   Как только вся компания угнездилась за столом, был проведен ритуал взаимного представления добрых молодцев и красных девиц с обязательным добавлением: "Очень приятно!", что забавляло старшего помощника до чрезвычайности. Разумеется, приятно познакомиться с миловидной девушкой, которую ты планируешь при первой же возможности отъестествовать и по поведению которой заметно, что она не против, чтобы ее отъестествовали, равно, как и отроковице приятно видеть, какое возбуждение она производит в чреслах отрока, но зачем же об этом так прямо заявлять-то? Скромнее надо быть, сдержаннее. Вида Денис, естественно, не подавал и тоже приятно улыбался, но веселился гораздо сильнее, чем показывал.
   Судя по тому, что никаких опасливых взглядов на старшего помощника никто из юношей не кидал, Миша об их делах не распространялся, что старшему помощнику понравилось - дешевая популярность ему была без надобности. Следует отметить, что говоря о своих друзьях, младший Семилапый душой не покривил - все трое были симпатичные. По-разному, но - симпатичные. Юра - высокий, стройный, с нервным лицом и длинными кудрявыми волосами - вылитый поэт серебряного века; Слава - среднего роста, кряжистый, основательный - явный спортсмен разрядник, то ли тяжелоатлет, то ли борец классик; Дима - чуть ниже среднего роста, в очках, склонный к полноте, с добродушным умным лицом - умняга. Ребята Денису понравились, а в особенности Дима, который напомнил ему самого себя в студенческие годы, задолго до встречи с любимым руководителем. Вспомнив о командоре, старший помощник незаметно вздохнул:
   "Как там, Шэф, интересно?.."
   "Да уж, наверное, делом занят! - сварливо отозвался внутренний голос. - В отличие от некоторых! Ауру лечит, а не по кабакам с бабами шляется!" - крыть было нечем и Денис промолчал.
   А за столом, между тем, открыла свою работу ярмарка тщеславия - юноши распустили перья и предались безудержному краснобайству, где правда, ложь и хвастовство смешивались в причудливый коктейль, от которого щеки девушек, на которых был направлен этот бурный поток обольщения, покрылись от удовольствия нежным румянцем.
   - ... а я такой!.. и тут мы!.. а я спокойно так!.. и ничего!.. а их-то пятеро!.. мама потом истерику устроила!.. но, мы удрали!.. ваши документы!.. - перебивая друг друга, и размахивая руками, надрывались молодые люди, охмуряя девушек. Симпатичные были все четверо, но, Юра и Миша, как наиболее симпатичные - это, как по Конституции - все люди равны, но, фактически - некоторые ровнее, так и тут, двое наиболее симпатичных охмуряли Марину, а двум оставшимся достались две девушки попроще (относительно, а так-то вполне ничего себе), но ребята все равно были рады. Слава клеил Веру, а Дима - Вику. Миша поначалу вел себя скромно - поглядывал на старшего помощника - не вызовет ли его активность недовольство последнего - ссориться с человеком, оставившем после себя такую здоровенную воронку в подвале их загородного дома как-то не хотелось, но постепенно юношеские гормоны брали верх над разумом и он включился в гонку за лидером - Юрой, которого никакие соображения о личной безопасности не сдерживали, и свой хвост он распустил более пышно.

Глухари на токовище бьются грудью до крови,

Не на шутку расходились - быть бы живу...

Так и мы когда-то жили, от зари и до зари,

И влюблялись, и любили - мчались годы с той поры.

Всплыли в памяти Дениса хриплые строчи Розенбаума, навеянные творящимся за столом действом. И тут грустно стало старшему помощнику, потому что следующий куплет был точно про него:

На болотах всё как прежде, крылья хлопают вдали,

Всё буянят, всё расплёскивают удаль.

Ну а я уже не буду - занавесочку спалил -

И то вспомню, то забуду, как за птичками ходил.

   "Точно... спалил я занавесочку... - меланхолично размышлял старший помощник. - Трахаться могу, а любить вряд ли..."
   "А Айшат?" - вкрадчиво поинтересовался внутренний голос.
   "Наверно нет, - честно признался Денис. Врать самому себе смысла не было. - За все дни, вспомнил один раз, да и то не потому, что соскучился. Так что - нет!"
   "Однако, странно, - грустно думал старший помощник, глядя на раскрасневшиеся лица Марины, Миши и Юры. - У меня кобылку из стойла уводят внаглую, а мне все равно. Нет бы рявкнуть, пугнуть "женишков", так нет желания. Никакого. А я ведь не старый еще, откуда такое безразличие? Непонятно..."
   "Это у тебя от гордыни!" - внезапно огорошил его внутренний голос.
   "В смысле!?" - искренне поразился Денис.
   "Ты подсознательно считаешь, что если девушка променяет такой подарок судьбы, как ты, на кого-то другого, то и жалеть о такой дуре нечего. Твое подсознательное кредо: в Красной Армии штыки чай найдутся - без нее большевики обойдутся! Баб много, а ты - такой, один!"
   "И ничего я такого не думаю!" - смутился и попытался оправдаться старший помощник, но голос был неумолим:
   "Мне лучше знать!"
   Не поверил голосу Денис, не чувствовал он в себе этой дешевой гордыни, но тоскливо ему стало и снова, как когда-то в Бакаре, в ночь перед уходом, почувствовал он себя чужим на этом празднике жизни. Вспомнилась Адель, пришло осознание, что где-то, в невообразимой дали, у него растет сын, или дочь... Совсем стало хреново старшему помощнику и лишь хорошо развитый самоконтроль позволил сохранить на лице легкую полуулыбку и не выпадать из коллектива, которому было хорошо.
   "Похоже, что молодые шумные компании тебе противопоказаны, - грустно констатировал внутренний голос. - Не вписываешься..."
   "Это они так разошлись еще трезвые, а что будет когда напьются?" - мысленно покачал головой старший помощник, испытывая определенную... да что там определенную - сильную зависть! - ему так развеселиться было не под силу. От грустных и бесплодных умствований Дениса отвлекло появление Полины.
   Красивая и элегантная, словно океанская яхта, она мгновенно переключила на себя львиную долю мужского внимания, стерев румянец со щек Марины, Вики и Веры. Две последние были ей не конкурентки, и они прекрасно это осознавали и даже не пытались оказать какое-либо сопротивление, а вот Марина с Полиной обменялись быстрыми взглядами, подобным смертоносным ударам опытных фехтовальщиков, или же - лазерным уколам каких-нибудь фантастических комических крейсеров. Но, опытные фехтовальщики на то и опытные, чтобы уметь защищаться, а на крейсерах была зеркальная броня, отразившая лазерную атаку и обе участницы этого скоротечного сражения остались при своих.
   Но, тут Полина сделал сильный ход, который должен был отдать ей стратегическую инициативу - походкой от бедра, заставившей всех представителей сильной половины человечества любоваться этим действом, она приблизилась к старшему помощнику.
   - Привет! - ослепительно улыбнулась девушка и наклонившись поцеловала Дениса. Правда в щеку, но очень чувственно. Старшему помощнику понравилось, а Марине - нет. Она еще больше побледнела. Денису хотелось бы считать, что от ревности, но нельзя было исключать, что просто от злости.
   - Привет! - встречно улыбнулся Денис.
   - Луарсаб Мзевинариевич, - приступила Полина к официальной части, - просил тебе передать. - С этими словами она протянула корзинку с тремя бутылками, оказавшимися при внимательном рассмотрении коньяком "Сараджишвили ОС".
   - Спасибо! - искренне поблагодарил секретаря управляющего "Черепахой" старший помощник. - Посидишь с нами?
   - В другой раз, - вздохнула девушка. - Работы много. Пока. - Она снова поцеловала Дениса - теперь в другую щеку, и покачивая стройными бедрами направилась на выход. Все присутствующие провожали Полину глазами, пока за ней не закрылась дверь. И если женские взгляды могли прожечь лишнюю дырку в ее очаровательной попке, то мужские компенсировали эту агрессию лаской, так что результирующее воздействие было, практически, нулевым. А не исключено даже, что и положительным, потому что мужских взглядов было пять, а женских только три. Но, здесь следует учитывать еще и интенсивность, так что дать точную количественную оценку не представлялось возможным.
   "И что это за цирк был, с конями? - старший помощник был в легком недоумении. - Чего она целоваться-то полезла? Нет, я не против. Было приятно. Но, с чего бы?"
   "Это аванс, - авторитетно заметил внутренний голос. - Ты же собираешься с ней встретиться? - задал он риторический вопрос, ответ на который знал. - Собираешься. Вот она и намекнула, какое небесное наслаждение тебя ожидает!"
   "Думаешь?"
   "Уверен!"
   Эти размышления были прерваны появлением Нины и еще двух официанток, притащивших огромное - казавшееся неподъемным, количество тарелок, бутылок, тарелочек, соусников, кувшинов и прочей посуды, наполненной самой разнообразной снедью - вкусовые предпочтения компании сильно различались и никакого единообразия в заказанной еде не наблюдалось. С удивление Денис обнаружил, что Миша заказал себе купаты на гриле.
   - Так ты же, вроде... - начал старший помощник, но младший Семилапый понял его с полуслова. Он смущенно улыбнулся:
   - Только дома, для мамы, а так-то мы с отцом мясо любим. Днем отъедаемся, а дома ни-ни, все только вегетарианское.
   ... высокие... высокие отношения!..
   - Все мужчины обманщики! - обожгла гневным взглядом Дениса, а заодно и Мишу Марина.
   К этому обвинению депутатский сын и старший помощник отнеслись по-разному. Младший Семилапый принялся горячо уверять ее в обратном, в стиле Слепакова: "Все мужчины изменяют своим женам! А я не такой, я не такой, я не такой!", а Денис молча приступил к трапезе, мысленно пожав плечами - когда это он успел обмануть бедную девушку? Он твердо знал, что не успел, так что нечего возводить на него напраслину! У него реальных грехов выше крыши, не хватало еще вешать на него вымышленные! Это уже будет перебор!
   Не обнаружив никакой реакции со стороны старшего помощника на свой демарш, Марина, в отместку, принялась напропалую кокетничать с Мишей и Юрой, полагая, что тем самым заставит испытывать Дениса нестерпимые муки ревности, благо определенный опыт в таких манипуляциях у нее имелся. Старший помощник, как мы знаем не был злым человеком и даже вовсе наоборот - был добрым, и с удовольствием подыграл бы девушке, изобразив лицом что-либо этакое... - в мавританском стиле, но он сильно хотел есть, да и лениво было, поэтому он сохранял на лице нейтральное, можно сказать - отстраненное выражение, которое, при желании, можно было трактовать и так, и этак - кому, как больше нравится.
   В оживленной беседе, царившей за столом, Денис участия не принимал, отделываясь односложными ответами - он размышлял, как интенсифицировать процесс исцеления поврежденных надтелесных оболочек, ответа не находил и настроение его из-за этого портилось. А в это время оппоненты, а если называть вещи своими именами - соперники - Миша с Юрой, разливались соловьями. Миша в данный момент рассказывал о своей учебе на международной журналистике в МГИМО. Этим он убивал нескольких зайцев стразу.
   Во-первых - блистал эрудицией, сыпя именами, фактами, слухами, историческими анекдотами и прочей дребеденью. Во-вторых - учеба в данном вузе и на данном факультете однозначно свидетельствовала о высоком социальном и финансовом статусе студента, что несомненно должно было импонировать девушкам. Нет, там учился и небольшой процент нормальных ребят, пробившихся в МГИМО через "Умниц и умников", но их было очень мало и они по ночным клубам не болтались и деньгами не сорили.
   И наконец, в-третьих - попасть на такую специальность можно было только имея большую мохнатую лапу, что сулило в будущем блестящие карьерные перспективы - собственный корреспондент в какой-нибудь из стран Евросоюза, или Штатах. Так что судите сами, какое воздействие эта информация оказывала на незрелые девичьи умы. Вернее, как незрелые? Незрелые-то они - незрелые, но где надо очень даже зрелые - быстро прикидывают что, где и почем. Так что шансы Миши в противостоянии с Юрой стремительно росли.
   "Поможем проигрывающим, - ухмыльнулся про себя старший помощник. - Уравняем шансы!"
   "Правильно! - горячо поддержал его внутренний голос, - а то бедный Йорик... тьфу ты! - Юрик совсем загрустил. Поможем бедолаге. Обосрем мажора!"
   "Ну, зачем же так грубо, - поморщился Денис. - Просто, немножко собьем спесь".
   "Давай-давай! - азартно подначивал голос. - Не тяни!"
   - Миша, - вклинился в поток слегка закамуфлированного самовосхваления старший помощник. - Я одного не пойму...
   - Да? - сразу же среагировал Михаил. Игнорировать человека, оставляющего за собой полутораметровые воронки в бетоне, депутатский сын позволить себе не мог, как бы ни хотелось ему продолжать процесс убалтывания Марины, глаза которой уже восхищенно сияли, даря будущему журналисту международнику надежду на скорое получение заветного приза. Да и какая девушка останется равнодушной, когда в ее честь устраивают такой рыцарский турнир? - Никакая! Кстати говоря, она решила, что вступление Дениса в разговор вызвано муками ревности, ею инициированными и осталась премного довольна этим обстоятельством, ибо нефиг! Не надо позволять себя целовать всяким посторонним лахудрам! Пусть теперь помучается! Это еще раз свидетельствует, к каким ошибочным выводам можно прийти, неправильно интерпретируя наблюдаемые факты.
   - Миша, - повторил Денис. - Поправь меня пожалуйста, если я ошибаюсь. Но я всегда полагал, что есть профессии, которым надо учиться, например - врач, - старший помощник кивнул на Марину, - а есть, которым учиться не надо, например: страховой агент, офис-менеджер, тренер по сетевым продажам, - глумливо ухмыльнулся Денис и продолжил со смешком: - или журналист. - Миша открыл было рот, чтобы возразить, но перебить экзорциста, как он мысленно окрестил Дениса, не решился, и старший помощник продолжил свой спич: - Если ты туп, как дерево, то учи тебя не учи - ничего не накропаешь, а если айкью чуть выше табуретки - что-нибудь, да напишешь. Или не так? - Младший Семилапый хотел было возразить, но поймав острый взгляд старшего помощника, который обещал определенные кары, в случае вранья, нехотя признал:
   - Ну-у... в принципе... так.
   - В-о-о-о-т! - удовлетворенно констатировал Денис. - То есть ваш факультет, да и вообще вся шарашка, это место скопления богатеньких мажоров и мажориц, типа клуба, где они тусуются, подыскивают подходящие партии и просто хорошо проводят время.
   - Ну, не совсем так, - не согласился Михаил. - А сессии? Напрягаться приходиться.
   - Бедненький, - издевательски посочувствовал ему старший помощник. На этом он счел свою миссию выполненной - пафос был сбит, Юра оживал на глазах, так что можно было возвращаться к трапезе, тем более, что Нина принесла очередной шашлык.
   - Смотри, не лопни! - мстительно заметила Марина, уловившая, что муками ревности Денис не очень-то и мучается.
   - Дорогая, - ухмыльнулся старший помощник. - Ты же знаешь, что я много ем.
   Это замечание заставило и Мишу и Юру нахмуриться - пока они мерялись письками между собой, на горизонте образовался еще один соперник, которого они совершенно упустили из виду! И действительно, все время, пока продолжалось застолье, Денис никаких прав на Марину не предъявлял, держался индифферентно, а тут на тебе - и "дорогая", и "ты же знаешь, что я много ем". А откуда, интересно знать, она знает!?! Значит, между ними отношения!
   Новая информация обескураживала, но сдаваться молодые люди, а в особенности Юра, не собирались. Ну что тут можно сказать? Про "поэта" сказать можно было только то, что незнание опасности рождает героев А вот Миша, хотя и принял решение из борьбы пока не выключаться, но в свете вновь открывшихся обстоятельств, был готов в любой момент врубить задний ход - ссориться с Денисом в его планы не входило. И это не было трусостью, это было мудростью.
   Марина тоже была недовольна фамильярностью Дениса. Она, как любая нормальная самочка, купалась в лучах сексуальной энергии, излучаемой двумя юными самцами, жаждущими обладать ее нежным телом и готовыми биться за него рогами, как олени, и лбами, как бараны, и вот на тебе - пришел лесник и выгнал всех из леса.
   Как себя вести в этой ситуации она не знала. Дать нахалу резкую отповедь, чтобы сохранить к себе интерес со стороны "излучателей"? - так можно по-настоящему поссориться с Денисом, чего она никак не желала. Заставить поревновать - ради бога, но без перегибов, а то действительно приревнует, да и пошлет подальше - мало ли что у этого "биоробота" на уме.
   Прекратить флиртовать с Мишей и Юрой и лишиться энергии? Тоже нежелательно. Марина была в том нежном возрасте, когда внимание поклонников, и чем больше, тем лучше, необходимо девушке, как воздух. Оно волнует кровь, заставляет чаще биться сердце и чувствовать себя живой! А от Дениса ничего такого не дождешься - холоден, как рыба! Разве что запах умопомрачительный, а так - ничего особенного. Вспомнив про запах, она придвинулась к старшему помощнику, втянула воздух, почувствовала запах и ощутила зарождающееся возбуждение. Следствием этих разнообразных мотивов стало то, что Марина не знала, как поступить, поэтому она скромно потупила глазки и промолчала.
   А Юра поступил мудро, он решил разбираться с проблемами по мере поступления. В данную минуту наступил удобный момент для контратаки - новый противник - Денис, оказался временным союзником, он сумел притормозить набравшего ход Мишу. Этим следовало воспользоваться, а как бороться с самим Денисом решим потом, когда до него дойдет очередь. И он взахлеб стал рассказывать про ролевые игры толкиенистов, в которых принимал самое живое участи в качестве эльфийского стрелка, да про пейнтбольные сражения. Этим Юра демонстрировал несомненные боевые качества, которые должны были импонировать любой представительнице прекрасного пола. И глазки Марины снова заблестели. "Поэт" торжествовал!
   Но, триумф его длился недолго. Как плохой боксер, Юра открылся - стал рассказывать, с каким аппетитом поглощается после сражений любая еда, прихваченная из дома участниками - от луковиц и морковок до буженины. И тут же пропустил встречный удар от младшего Семилапого. С византийским коварством, то ли природным, то ли почерпнутым в стенах альма-матер - как ни крути, а институт международных отношений - значит пропитан духом дипломатии, сиречь - коварства, Миша мимоходом, ненавязчиво обронил:
   - А я, недавно, у отца в буфете настоящие вареники с вишней попробовал. Пальчики оближешь!
   - Это где твой отец работает? - заинтересовалась Марина.
   Миша сделала паузу, невербально давая понять, что ему не хотелось бы об этом говорить, но так как это будет невежливо, то он вынужден ответить, как бы ни хотелось ему промолчать:
   - В думе.
   - Депутатом? - улыбнулась Вика, давая понять, что шутит.
   - Да, - виновато кивнул Миша. Лицом он изобразил, что мол - так получилось, и что сын за отца не отвечает. На женскую часть аудитории (для мужской это не было секретом) это признание произвело эффект разорвавшейся бомбы. Примерно, как если бы на пирушке в каком-нибудь захудалом приграничном баронстве, один из присутствующих объявил, что он принц крови. А здесь так... - проездом из Жмеринки в Париж.
   И снова бедный Йорик был отброшен на исходные позиции... - да что там исходные! - вражеская конница ударила в неприкрытый фланг его наступающей армии, заставив ее теряя знамена, штаны и барабаны бежать с поля боя. Ни о каком организованном отступлении и речи не было - разгром! Восхищенные взоры всех трех девушек скрестились на Михаиле. А тот - ну чистый иезуит! сумел сохранить на лице постное выражение, даже глазки победно не блеснули! Старшего помощника весь этот конный жонгляж веселил до чрезвычайности, но он тоже, по примеру депутатского сынка, сохранял на лице невозмутимое выражение. И тут Юра решил идти ва-банк и выбросил на стол свои последние козыри. Для лучшего понимания дальнейших событий, нужно описать диспозицию сложившуюся за столом. Итак, по правую руку от старшего помощника сидела Марина, по левую - Вика, а рядом с ней - Вера. И соответственно, напротив старшего помощника расположилась вся мужская часть компании.
   - Пойдем потанцуем! - призывно улыбнулся Марине "поэт", поднимаясь из-за стола.
   "Ну, вот это уж фиг! - решил Денис. - Это уже перебор. Кто девушку ужинает, тот ее и танцует!"
   - Марина танцует только со мной, - улыбнулся старший помощник разгорячившемуся юноше.
   - Уверен!? - в глазах Юрия загорелись нехорошие огоньки и он с вызовом уставился на Дениса, собираясь отстаивать свои гормональные права любыми средствами, начиная с банального мордобоя и заканчивая применением ядерного оружия.
   Так же угрюмо уперлись взглядами в старшего помощника два дружка "поэта" - "спортсмен" и "умник" - они поддерживали позицию своего товарища в области свободы съема целиком и полностью, голосуя за нее обеими руками и ногами, а так же прочими, жизненно важными частями тела, а вот Миша, как человек мудрый, предусмотрительно взгляд отвел.
   - Абсолютно уверен, - ухмыльнулся Денис.
   Юра в ответ открыл уже было рот, чтобы послать дерзкому сопернику картель, два его друга смотрели на старшего помощника с не меньшим вызовом, но тут Денису все это надоело. Переводить точку сборки в положение "Смерть" он не стал - много чести будет для этих молокососов, а просто в его взгляде появилось немножечко Тьмы. И этого хватило - рот пылкого юноши закрылся, так и не произнеся того, что планировал сказать его владелец, и все трое отвели взгляды.
   "Пиздец, сказал отец и дети положили ложки!" - озвучил свое виденье ситуации внутренний голос, а старший помощник лишь одобрительно хмыкнул.
   - А мое мнение тебя не интересует? - капризно дернув плечиком, повернулась к Денису Марина.
   - Нет.
   В тот момент, когда девушка взглянула на него, старший помощник еще не успел полностью вернуть точку сборки в исходное положение, и часть "заряда" досталась Марине, после чего она как-то резко поскучнела, притихла, перестала бросать озорные взгляды на парней и вообще - как-то скукожилась, как воробей, намокший под дождем. Молодые люди, попавшие под раздачу, тоже попритихли, унял Денис их юношеский задор, а глядя на них сникли и Вера с Викой. Старший помощник мысленно сплюнул, потому что непонятно было, что хуже - брачные танцы с бубнами, которые были до этого, или же мертвящая тишина, установившаяся за столом.
   Досадно стало Денису. Очень досадно. И вся эта досада была направлена на себя. Вместо того, чтобы заниматься делом - проверять потенциальные места силы, или, на худой конец - подыскивать их, собирая информацию где только возможно, он принимает участие в какой-то дурацкой молодежной тусовке - это, если политкорректно, а если называть вещи своими именами - в брачных играх бабуинов. Вместо того, чтобы встретиться с депутатскими сыном около дома, забрать деньги и продолжить работу, он, за каким-то хреном, устроил эту дурацкую вечеринку и теряет драгоценное время. От злости на себя, Денис даже скрипнул зубами! Кроме злости и раздражения старший помощник испытывал... как бы это сказать? - стыд - чересчур сильно, но, стыд - не стыд, а было ему неудобно. Он себя чувствовал себя, как взрослый, который рявкнул на расшалившихся малышей, а они теперь со страхом на него поглядывали. Приятного было мало.
   "Сейчас доем шашлык, - раздраженно подумал старший помощник, - и домой. Надоело! А эта коза пусть остается и делает что хочет. Хочет - флиртует, хочет - трахается. Хоть с одним, хоть с другим, хоть с обоими вместе!"
   "Да ты, никак, ревнуешь!" - усмехнулся внутренний голос.
   "Нет. Просто, если ты пришла куда-то с мужчиной, то не надо флиртовать со всеми подряд. Мне так кажется".
   "А как же нежный возраст? - глумливо продолжил голос. - Желание купаться в мужском внимании и обожании. В крови кипит гормональный огонь! Надо понять и простить!" - голосом Бородача закончил голос.
   "Надоело. Раздражает!"
   "Да ладно тебе, - хмыкнул голос. - Признайся, что банально ревнуешь!"
   "Может быть и так, - не стал дальше спорить Денис. - Мужик - он по натуре собственник, так что может быть ты и прав - против природы не попрешь, но я больше в этих играх не участвую. Хватит, блин!"
   Старший помощник достал телефон:
   - Ниночка! Еще шесть антрекотов, хорошенько прожаренных, - при этих словах Дениса все присутствующие удивленно на него уставились - неужели ему было мало трех шашлыков, читалось во всех взорах! - Возьму с собой, - внес он ясность в этот вопрос, - заверни во что-нибудь. - И еще хлеб ваш фирменный положи, тоже возьму с собой. - Старший помощник замолчал и стал слушать, что ему отвечают. - Слоеные с мясом? - спросил он после небольшой паузы и продолжил: - Давай и побольше. У меня не залежатся... Хорошо. И еще - посчитай меня и девушек. - Он улыбнулся: - Я бы с удовольствием, но завтра рано вставать. Дела.
   Закончив разговор, старший помощник оглядел притихшую компанию и внезапно осознал, что собравшиеся за столом люди его тяготят. Ничего удивительного - так всегда бывает, когда тебя кто-то обидит, или ты кого-то обидишь, в присутствии других людей. Вот и не хотел он никого видеть из этой компании - ни юношей, ни девушек, включая Марину. Что касается девушек, то он не только не хотел их видеть, а вообще не хотел, что само по себе было весьма странно. Для Дениса это было мягко говоря не совсем типично, а если называть вещи своими именами - совсем нетипично, потому что был он изрядным бабником. А вот не хотел, и все!
   "Слушай, - забеспокоился внутренний голос, а ты, часом, не мизантроп?"
   "Питекантроп, блин! - огрызнулся старший помощник. - А кто это, вааще?"
   "Погугли!" - посоветовал паршивец.
   "Да пошел ты, - отмахнулся Денис. - Мне не надо".
   - Где покойник? - с самым серьезным видом осведомился он у Михаила.
   - К-какой п-покойник? - отозвался младший Семилапый слегка заикаясь. Чем было вызвано это затруднение, сказать было трудно - то ли неожиданностью вопроса старшего помощника, то ли личностью вопрошающего.
   - Так что, здесь нет покойника? - округлил глаза Денис. Ответом ему послужили так же округлившиеся глаза всех присутствующих, совершенно ошалевших от приколов старшего помощника. - Так какого хрена вы сидите, как на похоронах? Идите, танцуйте, веселитесь! Наслаждайтесь жизнью! Марина, тебе это тоже касается, - повернулся к девушке Денис. - Я, разумеется шутил, насчет танцев только со мной. Я вообще не танцую! Так что - все в сад. Вы там будете танцевать.
   Спорить и пререкаться никто не стал - в организованном порядке все покинули помещение и старший помощник почувствовал облегчение. Денис сделал маленький глоток коньяка - большой был нельзя, потому что скоро за руль, и стал думать думу. Размышления были невеселые. Человек - животное общественное, ему нужно общение, а с этим намечались проблемы. Денису было совершенно неинтересно то, что занимает других людей, да и своими проблемами ему поделиться было не с кем, так что получалось типичное одиночество в толпе.
   Старший помощник и все остальные существовали в параллельных, непересекающихся мирах, что было не айс. Конечно, можно было найти утешение в бабах, но и с этим, как показал домашний анализ, не все было гладко. Денис с ностальгией вспомнил Шэфа - как выяснялось, его психологическая зависимость от любимого руководителя была гораздо глубже, чем представлялось на первый взгляд. Но, одиночество - черт-то с ним, в мире сотни миллионов одиноких людей и ничего - живут, как-то, не умирают. Главная проблема была в другом - пока получалось, что восстановление поврежденных оболочек было связано со смертельным риском, что было несколько хуже, чем проблема одиночества. Одиночество смертью не грозило.
   За всеми этими думами время летело незаметно, и возвращение разгоряченной, развеселившейся компании молодых людей и девушек стало для старшего помощника сюрпризом, ему показалось, что они вернулись едва ушли, однако это было не так - судя по жару, исходившему от их молодых тел, наплясались они вдоволь. Чуть позже, практически одновременно с ними появилась и Нина с тремя пакетами.
   - Мясо, - сказала она, протягивая Денису первый пакет, - пирожки, - пояснила она, вручая второй, а то, что в третьем хлеб в пояснениях уже не нуждалось.
   - За меня и девушек, - старший помощник протянул официантке свою карту.
   - А мне тоже пирожков с собой, - распорядился Миша, уловивший дивный аромат, исходящий от бумажного пакета с шедеврами местных кулинаров.
   - Я узнаю, но по-моему, больше нет.
   - Так пусть напекут! - депутатский сынок был непреклонен.
   - Я передам шеф-повару, - дежурно улыбнулась официантка.
   Вернулась Нина через несколько минут, во время которых за столом стоял веселый галдеж, что чрезвычайно обрадовало Дениса - похоже было на то, что его выходка была благополучно забыта. Единственное, что шло вразрез с этим предположением, были косые взгляды, регулярно бросаемые на него Мариной, но старший помощник решил внимания на них не обращать, а она, к счастью, с разговорами не лезла. Вернув Денису его карту, официантка повернулась к Мише:
   - К сожалению, - виновато улыбнулась Нина, - пирожков больше нет.
   - А напечь? - грозно нахмурил брови сын депутата.
   - Леван Ираклиевич сказал, что если у вас платиновая карта, то напекут, а если нет... - девушка сокрушенно развела руками, показывая высокую, можно даже сказать - высочайшую степень своего огорчения.
   - Платиновую? - поразился младший Семилапый. - Таких же нет!
   - У Дениса платиновая, - пожала плечами официантка.
   - Правда!? - повернулся депутатский сын к старшему помощнику. Опровергать его сомнения и удовлетворять любопытство Денису было не с руки и он вопрос проигнорировал. Это конечно же было невежливо, но старшему помощнику так осточертел весь этот "пикник", что терять время на ненужные ему разговоры он не собирался.
   - Я уезжаю. Кого-нибудь подвезти? - задал он вопрос и быстренько, чтобы, не дай Бог, кто-нибудь не успел ответить, продолжил: - Ну, на нэт и суда нэт. Мальчики, девочки, не обижайте друг друга, живите дружно! - и с этими словами, широко улыбнувшись, словно кандидат на предвыборном собрании, поднялся из-за стола.
   "Дадим миру шанс!" - подумал Денис усаживаясь в паджерик.
   "В смысле?" - не понял голос.
   "Захомутать депутатского сынка".
   "Это вряд ли... - засомневался голос. - В МГИМО красивых баб хватает, да и вообще, не дадут предки выбирать не из "высшего" - внутренний голос презрительно ухмыльнулся, - общества".
   Старший помощник мысленно пожал плечами:
   "Мое дело - предоставить шанс, а там, хоть трава не расти!"

*****

   Добравшись до дома, и уже укладываясь в постель, осознал старший помощник, что остался без оружия. Как показала практика, "Черные когти" против земной нечисти не были особо действенны, а истинного серебра, да и "тельника", чтобы сделать себе что-то навроде "волшебного топора" у Дениса не было. Электрошокеры, конечно, были достаточно эффективны - никто не спорит, но они были чем-то вроде авиации - вбомбить противника в каменный век можно, а победить - нет. Для окончательной победы нужна матушка пехота, которая придет и оформит акт о безоговорочной капитуляции. А вот пехоты как раз таки и не было, да и авиации тоже - все "Тазеры" были уничтожены в подвале депутатского особняка. Так что остался старший помощник голый и босый. С плохим настроением лег он в постель - и оружия нет, и вечер проведенный в "Черепахе" хорошего настроения не добавил, с тем и заснул.
   Спал Денис плохо. Всю ночь ему снилась какая-то мутная хренотень, которую он не запомнил, а уже под утро приснился кошмар, который и заставил проснуться. Снилась старшему помощнику все та же колдовская круглая полянка в окрестностях Паранга, на которую его заманивал, и чуть было не заманил, псевдо-Шэф, только теперь стоял Денис возле нее и не мог пошевелиться, а с чертовой полянки тянулся в его сторону белесый рукав тумана, становясь по мере приближения все более плотным и превращаясь в белую руку с шевелящимися по-змеиному пальцами.
   От ужаса волосы на голове старшего помощника встали дыбом и это было единственное движение, которое он смог осуществить, да и то непроизвольно, ничего больше для своей защиты ему предпринять не удалось - паралич разбил старшего помощника. А ужасная белая рука медленно, но неотвратимо приближалась. Из белых пальцев показались страшные черные когти, до горла Дениса оставались считанные сантиметры, когда что-то вырвало старшего помощника из черного омута кошмара.
   А вывело Дениса из столбняка и заставило проснуться жжение в груди, источником которого оказался медальон оборотня Тара Гливара, доставшийся старшему помощнику, как трофей после разгрома посольства Высокого Престола в Бакаре. Удивительным образом, волчья голова, выбитая на медальоне, вместо того, чтобы мстить убийце своего предыдущего владельца, помогала старшему помощнику. Вот и на сей раз она вырвала Дениса из когтистых и липких лап кошмара, а заодно помогла решить проблему, озаботившую старшего помощника перед сном.
   Как только Денис окончательно пришел в себя, ему стала понятна символика кошмара из сна. Белая рука - отголосок того всамделишного кошмара, который творился в подвале загородной усадьбы Семилапых, а медальон - подсказка от неизвестного доброжелателя, где найти оружие против земных монстров. А чего, спрашивается, его искать, когда оно висит на шее? Так что можно сказать, что восстал ото сна старший помощник в гораздо более лучшем расположении духа, чем отходил ко сну. Как часто бывает, подтвердилась пословица: утро вечера мудренее.
   Закончив утреннюю тренировку, позавтракав и приведя себя в порядок, Денис стал собираться в дорогу. Всех сборов было немного - сварить три литра крепкого кофе и перелить в термос, все остальное: мясо, хлеб и пирожки, в наличии уже имелись. Так-то старший помощник собирался столоваться в общепите, а запас еды был нужен, как НЗ - мало ли, как обернутся ночные бдения, не исключался вариант потери энергии, как после разборки с "чертовым колесом", а Марины, или еще какого источника вкусной и здоровой пищи поблизости не окажется. И что тогда делать - лапу сосать? Денис бы не побрезговал и таким вариантом, если прижмет, только были у него сомнения, что поможет - чай не медведь.
   Целью предстоящего путешествия была заброшенная церковь в дремучем лесу. Объект этот был интересен старшему помощнику не сам по себе - мало ли у нас заброшенных церквей в лесах различной степени дремучести? У нас, если покопаться, чего только заброшенного можно не найти. Ангар с крышей, обвалившейся на заброшенный "Буран", можно найти; восемь миллиардов деревянных, завалявшихся у борца с коррупцией, можно найти; ура-патриотов с британскими, американскими и израильскими паспортами, затерявшимися в их карманах, можно найти, а вы говорите церковь... Заброшенный храм был интересен Денису тем, что на Брюсовой карте в этом месте (ориентировочно) была отмечена "могила шамана". И вот такое соседство уже не могло не заинтересовать старшего помощника. Вероятность обнаружения места силы было достаточно высока.
   Путь был неблизкий, да и пробки и пробочки время от времени случались, а кроме того пришлось завернуть в оружейный магазин и прикупить обычный электрошокер, чтобы хоть какой был, так что на часах было почти пять, когда съехав с трассы, Денис оказался в последнем перед целью более-менее крупном населенном пункте со странным названием Зеленый Мыс. Старший помощник планировал здесь пообедать, или поужинать - название трапезы зависело от того, когда он в Зеленом Мысе окажется.
   В настоящий момент получалась полная неопределенность - это мог быть, как поздний обед, так и ранний ужин. В своих затруднениях с определением предстоящего действа Денис был не одинок, ранее с такими же столкнулся товарищ Бендер: "Кстати, в Берлине есть странный обычай, там едят так поздно, что нельзя понять, что это - ранний ужин или поздний обед?".
   Планируя свой вояж, старший помощник нашел в Интернете упоминание лишь об одной точке общепита, расположенной в поселке. Это было кафе с сакраментальным названием "Зеленый Мыс". Может быть были и еще, но упоминаний в Сети они не удостоились. Располагалось сие заведение на центральной площади этого населенного пункта. Название площади Денис узнать не удосужился - все равно промахнуться было сложно - единственная сквозная дорога через поселок, которая и вела к цели путешествия, проходила через площадь. Ожидаемо не заблудившись, старший помощник подрулил к "Зеленому Мысу" и припарковался рядом с кафе. Ни малейших трудностей это не составило, потому что никаких машин рядом не было. Можно было парковаться хоть вдоль, хоть поперек, хоть елочкой - как душа пожелает.
   "Всегда бы так!.." - мечтательно подумал Денис.
   "Да уж..." - согласился внутренний голос.
   Кафе, как и ожидалось, было небольшим - на пять столиков, народа не было вообще, но официантка - дебелая тетка неопределенного немолодого возраста, подрулила не сразу, пришлось подождать несколько минут, прежде чем она, переваливаясь, как утка, подошла и положила перед старшим помощником замызганное меню.
   Все это Денису сразу не понравилось, интуиция прозрачно намекнула, что неплохо было бы послать это заведение куда подальше (и лучше, если раз и навсегда) и продолжить путь, а то еще отравят чем-нибудь, но есть уже хотелось по-взрослому, другие точки общественного питания поблизости запаришься искать, а тратить НЗ из жаренного мяса и пирожков было нежелательно - вся ночь впереди и неизвестно, что там ждет старшего помощника. Может аппетит будет похлеще, чем после депутатской мызы. Поэтому, придушив сомнения железной рукой, и не притрагиваясь к меню, застывшего жира на котором хватило бы, чтобы поджарить яичницу из двенадцати яиц, старший помощник вежливо улыбнулся и обратился к тетке с такими словами:
   - Будьте добры какой-нибудь суп, или щи, или борщ на первое, хорошенько прожаренную свинину с картошкой на второе, и компот там, или кисель на третье. Главное, чтобы все было свежее и вкусное, - еще шире улыбнулся Денис, включая все свое обаяние. "Происшедшее нарастание улыбок и чувств напоминало рукопись композитора Франца Листа, где на первой странице указано играть "быстро", на второй - "очень быстро", на третьей - "гораздо быстрее", на четвертой - "быстро как только возможно" и все-таки на пятой - "еще быстрее"".
   Тетка в ответ хрюкнула что-то нечленораздельное, забрала меню и с недовольным видом, переваливаясь, удалилась в сторону кухни.
   "Да-а... грустно подумал старший помощник. - Не ценят здесь клиента, манкируют... На стол им что ли насрать?"
   "Не поймут-с ваше высокоблагородие-с! Азия-с!" - ухмыльнулся внутренний голос.
   Когда через пять минут официантка принесла суп... точнее говоря - какое-то непонятное варево, Денису стало ясно, что все его попытки наладить конструктивный диалог пропали втуне. Суп не только мерзко выглядел, но еще и противно подванивал - похоже было на то, что степень свежести данной похлебки была гораздо выше второй. Ситуация плавно приблизилась к точке бифуркации - необходимо было выбирать дальнейшую линию поведения. Или сваливать из заведения на хрен, или же, попытаться получить желаемое, обратясь к персоналу на понятном ему языке. Старший помощник решил не связываться - ну на фиг, здоровье дороже, и физическое и душевное - пусть сами жрут свой змеиный супчик. Он встал из-за стола, с милой улыбкой поблагодарил за угощение:
   - Спасибо. Кушайте сами, - и хотел направиться на выход, но не тут-то было!
   - А заплатить!?! - взвизгнула тетка. - Продукты трачены, повара трудились, електраэнерхия, опять же!!! Плати, сучонок московский!!
   И тут Денис взбесился.
   - Ну ты! Ведьма! - сдвигая точку сборки, обратил горящий взор на тетку старший помощник: - А ну-ка хлебни сама этого дерьма!
   "Да! Да! - горячо поддержал Дениса внутренний голос. - Небось решили помои не выливать, а скормить заезжему лоху! Дави гниду!"
   "Не волнуйся. Разберемся!" - заверил его старший помощник.
   Официантка, разглядев "ряд волшебных изменений милого лица", завизжала на одной ноте, как резанная свинья: - и-и-и-и-и-и-и-и-и! - и попробовала разорвать дистанцию, и отступить на безопасное расстояние, но именно, что - попробовала - куда ей тягаться с профессиональным охотником на магов. Поймав тетку за мясистый загривок он аккуратно - чтобы не повредить ненароком, ткнул ее лицом прямо в произведение местных кухарей, после чего отпустил - пусть гуляет болезная на все четыре стороны - старший помощник с женщинами (любыми) не воюет.
   Раздувать конфликт Денис не собирался, а вовсе даже наоборот - восстановив справедливость, собирался мирно покинуть сей негостеприимный приют, однако сделать этого ему не удалось. Из кухни выскочил здоровенный мужчина, густо поросший курчавым черным волосом, в грязно-белом фартуке и такого же колера колпаке, с огромным разделочным тесаком в руке, и бросился защищать честь и достоинство официантки.
   Денис вполне понимал его мотивы и даже разделял точку зрения - нельзя давать своих женщин в обиду, но в силу известных обстоятельств, не мог позволить мужику осуществить его законное право. Парой отточенных движений старший помощник сначала разоружил мстителя, потом, чтобы не было обидно жене, или сожительнице, или же просто коллеге по работе - черт их разберет, кем персонал кафе друг другу приходился, заставил повара отхлебнуть собственного творения. Проделать это было несложно - легкий удар в солнечное сплетение - мужичок сгибается пополам, хват за загривок, подвод к столу, принудительное кормление. Восстановив справедливость вторично, Денис легонько хлопнул повара по лбу, заставив приземлиться на пятую точку.
   Больше никакие дела старшего помощника в "Зеленом Мысе", как кафе, так и населенном пункте, не удерживали и он, не солоно хлебавши, решил продолжить свое путешествие голодным. Однако, осуществить это намеренье ему не удалось. Как ни скоротечна была "схватка", но дистанции в поселке были еще короче. Судя по всему, повар успел нажать "тревожную кнопку". Заниженная белая "девятка", тонированная в ноль, или в хлам - как правильно сказать? - короче говоря, тонированная так, что содержимое салона не было видно вообще, взвизгнув тормозами остановилась у входа в кафе.
   Из машины выскочили трое молодых людей одетых эклектично - это если попросту, а если по-научному, то - разномастно. Из моды девяностых у них имелись кожаные куртки косухи и блестящие спортивные штаны с тремя лампасами - видать мучила ностальгия по "павшим героям" из их счастливого детства, а из современного мейнстрима присутствовали кроссовки "Nike", явно приобретенные в бутике, а не сшитые армянами на коленке.
   Ребятишки были высокие - под метр девяносто, худощавые, жилистые, двигались резко и дергано - видать были под наркотой, что подтверждали и малюсенькие, как булавочные уколы, зрачки. Возраст от двадцати пяти до тридцати, лица обветренные, жесткие, в целом было видно, что ребятки повидали виды - кисти рук в наколках. Если говорить об общем впечатлении, то они напомнили Денису гадюк - такие же резкие, опасные и вызывающие гадливое омерзение.
   "Ишь, какие самородки в этаких ебенеях встречаются! - удивленно подумал старший помощник. - Прямо заповедник гоблинов!"
   "Не оскудела талантами земля Русская!" - согласился с ним внутренний голос.
   Здраво оценив обстановку, Денис пришел к выводу, что наверное мог бы справиться с этим трио и не выходя в кадат, в обычном состоянии сознания, но зачем ненужный риск? Парни не были деревенскими гопниками, как можно было бы подумать, встретив их по одежке. Отнюдь! Это были бойцы - суровые, жестокие, быстрые, ловкие и опасные, как помойные коты. Такие коты, при удаче, втроем-вчетвером и бродячую собаку, размером с немецкою овчарку, могут пустить на колбасу. Против стаи им конечно не устоять - задерут и косточек не останется, разве что черепушки, а с одиночками - вполне.
   Едва взглянув на парней, старший помощник увидел, что ребята обученные, отмороженные, пролить кровь им не сложнее, чем ему самому - не побоятся ручки запачкать. Так что, строить из себя супермена, оставаясь в обычном состоянии сознания Денис не стал - вышел в кадат.
   И правильно сделал - бойцы были обучены коллективному нападению и явно умели действовать в составе группы. Начавшаяся драка совершенно не напоминала боевики, как гонконгские, так и наши с американскими, где вокруг главного героя образуется толпа плохишей, которые поочередно его атакуют. Один нападает, а остальные стоят в сторонке и смотрят, как протагонист уделывает плохиша, после чего на смену плохишу приходит следующий, пока они все не закончатся.
   Атака была проведена одновременно с трех разных направлений и была грамотной до омерзения (если оценивать ее со стороны объекта поражения). Если же смотреть со стороны нападавших, то - безукоризненной. Удары были нанесены по трем разным уровням и, повторимся - с трех сторон. Первый бандит нанес рукой резкий, без замаха, правильный каратистский удар в голову старшего помощника, второй - ногой по корпусу, а третий, тоже ногой - лоу-кик по голени. Обычный человек, даже будучи спецназовцем с медными яйцами, железной челюстью и чугунным организмом, после такого воздействия, в лучшем случае, остался бы инвалидом, а в худшем и говорить не хочется.
   Но! К счастью, старший помощник обычным человеком не был. Как говорится - отнюдь! И хотя все бандитские удары пришлись именно в те точки пространства-времени, куда и намечались, да вот только нарушителя спокойствия там уже не было. В момент "ноль", когда началась атака, Денис быстрее чем полетели в него вражеские руки и ноги, отступил на шаг и оказался посередине между бойцом, атаковавшим его рукой в голову - тот оказался слева от старшего помощника, и нанесшим удар в туловище - тот теперь был справа, а пробивший лоу-кик остался прямо перед Денисом, правда не на боевой дистанции - между ними сейчас было два шага.
   Резко скручивая корпус, старший помощник нанес два удара кулаками. Правой рукой он ударил в область печени гарного парубка, находившегося слева, а на обратном ходу вонзил свой левый бронированный кулак в ребра правого бандита, круша их, как таран боевой галеры борт пузатого "купца". Бил, как учили - не поверхностно, а навылет, чтобы насквозь. Ну, пробить тоннель через бандитские тушки, разумеется, не удалось, но этого и не требовалось.
   Главное, что после таких "кумулятивных" ударов никакого добивания не требуется, чай не кинобоевик, где герои лупцуют друг дружку смертным боем, лупцуют, а потом поднимутся, отряхнутся, как собаки после купания, и разбегутся по своим делам: антагонист - творить зло, а протагонист - добро, и все довольны.
   В жизни, после таких ударов, в лучшем случае - на больничную койку, в худшем - в морг, а в кино - как с гуся вода. Тьфу! Но, у нас здесь было не кино, а самая настоящая жизнь, и два бандита были вычеркнуты из нее. На время, или же навсегда, покажет опять-таки жизнь. Главное, что их физическая дееспособность была сведена к нулю на период времени гарантировано превышающий тот, который требовался старшему помощнику, чтобы завершить дела не месте происшествия и убраться восвояси.
   О том, что ребятишки не были "партизанами", изучавшими высокое искусство мордобоя на улице методом проб и ошибок, а обучались у более-менее грамотных наставников, свидетельствовал тот факт, что после промаха, ударив в "молоко", третий братан не провалился вперед, как сделали бы девять из десяти уличных бойцов, а молниеносно вернул ногу на место и оказался в правильной стойке.
   Одновременно, правильно оценив диспозицию, боец, оставшийся дееспособным, пришел к не подлежащему сомнению выводу, что справиться в одиночку с врагом, играючи уложившем двух его подельников, ему будет сложновато и вызвал подмогу, в качестве которой выступил балисонг, или же - нож- бабочка, мгновенно, с хищным изяществом, оказавшийся в его руке. Но, задействовать своего союзника бандит не успел. После короткого выпада, Денис сначала выбил у него нож ударом ноги, а затем пробил ему в печень рукой, отправив в глубокий нокаут.
   По-уму, следовало добить это трио и старший помощник непременно так бы и поступил, находясь не на Земле, и тем более в России, а в более справедливом мире, где за преступлением следует адекватное наказание. Бандиты хотели убить его, или сильно покалечить? - хотели. Значит с ними можно (и нужно) поступать аналогично. Казалось бы логично, но не у нас. У нас - превышение допустимой самообороны и срок. Связываться с правоохранительными органами Денису не хотелось, но пришлось.
   Схватка продолжалась менее десяти секунд, но расстояния в поселке были крохотные, пробки отсутствовали, как класс, и, судя по всему, "обиженные" кулинары из "Зеленого Мыса" обратились с воплем о помощи в обе ветви исполнительной власти - и к бандитам, и к ментам. Об обращении к последним свидетельствовал полицейский "бобик", материализовавшийся возле кафе. Из него выскочил капитан полиции лет сорока - сорока пяти в мешковатой, плохо выглаженной, и как будто жеванной форме и с таким же мешковатым лицом, свидетельствовавшим то ли о плохой работе почек из-за постоянных стрессов, то ли о пристрастии к зеленому змию, то ли об обоих этих бедах одновременно. Офицер на ходу начал доставать из кобуры свой табельный "Макаров", но вглядевшись в номер папелаца старшего помощника, процесс этот прекратил и засунул оружие обратно в кобуру.
   - Что тут происходит!? - недружелюбно рявкнул капитан, - с видимым омерзением разглядывая скорчившиеся тела трех бандитов. Их негромкие стоны могли бы возбудить чувство жалости у людей менее черствых, чем старший помощник и полицейский, но таковых поблизости не наблюдалось.
   - Представьтесь, пожалуйста, - мягко улыбнулся сотруднику правоохранительных органов Денис, одновременно подпуская во взгляд Тьму. Когнитивный диссонанс пошел полицейскому на пользу - он смягчился, как член после того как, и заговорил совершенно нормальным тоном:
   - Участковый уполномоченный полиции, капитан Егоров Глеб Владимирович. Позвольте ваши документы.
   - А позвольте вам не позволить, - ухмыльнулся ему в лицо старший помощник.
   - Это как!?! - не понял страж порядка, делая шаг назад и начиная скрести кобуру ногтями - от волнения, это действо у него никак не получалось.
   - А ну, не дури капитан! - резко бросил ему Денис, одновременно сдвигая точку сборки в положение: "Агент Национальной Безопасности Старший По Званию, Выполняющий Ответственное Задание Руководства!". - Если я покажу тебе свои документы, то по инструкции вынужден буду тебя ликвидировать. - Капитан оторопел и ошеломленно уставился на старшего помощника, а тот вернув точку сборки на место, улыбнулся и продолжил сбивать с толку местного Анискина: - Я артист больших и малых академических театров, а фамилия моя... фамилия моя слишком известна, чтобы я её называл! Ферштейн? - Офицер в ответ только шумно сглотнул, но спустя несколько секунд все-таки сумел взять себя в руки и не то, чтобы потребовал, но скажем так - убедительно попросил:
   - И все же, я должен увидеть ваши документы!
   Когда Шэф с Денисом при помощи "тельника"... а вернее - когда "тельник", при участии Шэфа с Денисом, готовил пакет документов для старшего помощника, подобная ситуация - разборки с полицаями, была сочтена очень вероятной и были приготовлены соответствующее удостоверения, в частности - "ФЕДЕРАЛЬНАЯ СЛУЖБА ОХРАНЫ РОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИ" - все чин чином - золото на красном, герб, щит - от настоящего не отличить, да оно и было настоящим, если проверять по электронным базам, а вот всяческих сопутствующих бумажек в отделе кадров, конечно же, не было. Но, кто станет проверять? А если станет, значит идет настоящее следствие и старший помощник, в таком случае, давно должен был дать деру, а если не дал, пусть выкручивается, как умеет. По крайней мере, именно такую точку зрения на данный вопрос имел верховный главнокомандующий.
   Генерал Раталин об этой ксиве, да и обо всех остальных, не ведал ни сном, ни духом, что было правильно - меньше знаешь, крепче спишь. Кстати говоря, подобных удостоверений в арсенале Дениса было немало, по документам он был сотрудником многих серьезных организаций. Старший помощник служил соответственно старшим, но лейтенантом в ФСО, ФСБ и главном управлении МВД, а так же подвизался в качестве юриста 1-го класса в генеральной прокуратуре Российской Федерации. Были и другие удостоверения, заботливо хранящиеся в замечательном поясе Дениса, имеющем много кармашков для хранения всякой бумажной хрени.
   Все документы, включая водительские удостоверения, бумаги на машину, всякие там ПТС и полисы, а также паспорта, были на различные имена, фамилии и отчества, о чем генерал Раталин опять же не подозревал. Может быть догадывался о наличии таковых, а может и нет, иди знай. Правда, генералы от спецслужб особой наивностью не отличаются, так что Денис был склонен думать, что догадывался. Подведя итог, можно сказать, что Денис имел несколько "документальных личностей", готовых пройти любую несерьезную проверку. А серьезную не прошла бы ни одна из его личин, включая базовую, так как на самом деле он должен был быть тридцатилетним безногим бомжом, выглядящим лет на пятьдесят, если не больше, а не юношей самого нежного возраста.
   Кстати говоря, слишком молодая внешность старшего помощника не позволяла "присвоить" ему более высокое звание, чем старший лейтенант, да и это выглядело бы подозрительно, если бы он не умел виртуозно двигать точку сборки, придавая себе более солидный вид. Парадокс! - все стремятся выглядеть моложе, а старший помощник - наоборот! Вот такой он забавный зверек!
   Чтобы не завраться, старший помощник взял за правило держать "наверху" набор документов на одно ФИО - чтобы не запутаться самому и не запутать проверяющих - буде таковые найдутся, ибо они (проверяющие) могли бы сдуру принять его за иностранного шпиона, ошалев от того, что водительское удостоверение было выдано Семенову Геннадию Владимировичу, паспорт - Михельсону Конраду Карловичу, а удостоверение старшего лейтенанта полиции Беньковскому Михаилу Давидовичу! И что характерно, все эти документы украшало фото старшего помощника! В данный момент Денис был сотрудником ФСО Щелеватым Матвеем Константиновичем, что и было продемонстрировано дотошному участковому. Ознакомившись с ксивой, Глеб Владимирович доверительно осведомился:
   - Что произошло-то?
   Денис не стал ничего скрывать от представителя власти и рассказал, что его попытались накормить говном, что он отказался есть, что его хотели заставить заплатить за несъеденное говно, и что из этого вышло. Впрочем, что получилось было видно и так - бандиты стонали не переставая. Полицейский снял фуражку и вытер вспотевший лоб белым платком не первой свежести.
   "Небось, Арамис не такой платочек уронил, а поприличней..." - вдруг пришло в голову Денису.
   "Ну, так и капитан Егоров, чай не мушкетер!" - хмыкнул внутренний голос.
   - Тут вот какое дело, - вздохнул капитан, - тут тяжкие телесные получаются, - он кивнул на лежащих бандитов и снова вздохнул. - Оформлять протокол надо.
   - Протокол... - зловеще протянул старший помощник. - Тяжкие телесные получаются, - он саркастически хмыкнул. - А вот мне представляется, что ссученный мент отрабатывает свою зарплату у местной ОПГ. Как тебе такой вариант? - Денис зло ухмыльнулся.
   - Да за такие слова я тебя! - в глазах капитана зажегся нехороший огонек и он шагнул к Денису с самым решительным видом.
   - Охолонись! - резко приказал старший помощник. - Что ты меня? Арестуешь? Во ты меняя арестуешь! - он поднес к лицу полицая дулю, заставляя того отступить на исходные позиции. - А рапорт подашь, так я свой подам, что прослеживается явная коррупционная связь между местной полицией, в твоем лице, и местной организованной преступностью в их лице, - Денис кивнул на лежащих бандитов. - Лицо капитана от злости пошло красными пятнами, а старший помощник безжалостно продолжил: - И как думаешь, какому рапорту будет дан ход? - Полицай молчал. - И как думаешь? - Денис продолжил вечер вопросов и ответов. Правда, скорее вопросов без ответов: - Твое руководство будет тебя защищать, если мое наедет?
   - Дерьмо! - не сказал, а выплюнул Глеб Владимирович. К кому, или к чему это относилось - к Денису; к ситуации; к начальству капитана; или еще к чему - может ко всей его жизни, было непонятно, а уточнять старший помощник не стал. Вместо этого он сделал четкие и конкретные распоряжения:
   - В рапорте напишешь так: эти, - кивок на бандитов, - зашли в кафе и немножко побили персонал за некачественную еду, потом вышли на улицу и подрались между собой. Все. И еще... - у капитан по спине замаршировали мурашки - лицо московского хлыща неуловимо изменилось, вроде бы осталось прежним... почти, но что-то чужое, нечеловеческое проступило через мальчишеские черты и капитану, повидавшему виды - и клинки бандитские и стволы, стало так страшно, как никогда в жизни не было. - Не вздумай меня сдать дружкам этих, - снова кивок на поверженную тройку, - когда будут интересоваться. Погонами не отделаешься. Вернусь, и как с предателем. По законам военного времени. - С этими словами Денис забрался в паджерик и отправился восвояси не солоно хлебавши.
   Вместо того, чтобы двинуться по прямой к намеченной цели - заброшенной церкви, старший помощник развернул машину и снова выехал на федеральную трассу - заметал следы, ибо не сомневался, что "сослуживцы" поверженных братков непременно найдут всех свидетелей происшествия и получат информацию, необходимую для его поисков. Ехать же по единственной дороге, ведущей к церкви было то же самое, что пришпилить к груди одного из бандитов карту с обозначением места, куда старший помощник направился. Да не просто карту, а еще и словесное описание маршрута, чтобы они, не дай бог, чего не перепутали. Однако, "продолжение банкета" в планы старшего помощника не входило, вот и пришлось изгаляться.
   К счастью, так как Денис являлся нормальным героем, а они, как известно, всегда идут в обход, он еще на этапе планирования операции разработал альтернативный план действий - обходный план "Б", который вступал с силу, в случае невозможности реализовать план "А" - движение к цели напрямую через Зеленый Мыс. Согласно этого плана, нужно было проехать еще пять километров по трассе, затем свернуть на лесную дорогу, по ней обогнуть Зеленый Мыс и снова выехать на единственную дорогу ведущую к заброшенной церкви километрах в десяти за негостеприимным поселком. Вот этот-то план "Б" старший помощник сейчас и реализовывал.
   "Ну, доволен?" - поинтересовался внутренний голос, как только паджерик выбрался на федеральную трассу.
   "Чем именно?" - вопросом на вопрос ответил Денис, напрасно прикидываясь, что не понимает о чем идет речь.
   "Ну-у... как же... как же - проявил удаль молодецкую! - начал ерничать паршивец. - Руку правую потешил, сарацина в поле спешил!"
   "А что я должен был делать!? - огрызнулся старший помощник. - Утереться и заплатить?!"
   "Ты - придурок!" - вынес свой вердикт внутренний голос.
   "Это с чего вдруг?" - вяло отреагировал Денис.
   "Ты сразу почувствовал, что не надо в этом кафе оставаться, - безапелляционно заявил голос и задал риторический вопрос: - Не так скажешь?"
   После небольшой паузы старший помощник неохотно буркнул:
   "Так, - после чего эмоционально добавил: - Но, я есть хотел, и сейчас хочу!"
   "Сопли пожуй!" - посоветовал голос, после чего почувствовав, что дело свое сделал - настроение владельцу испортил, общение прекратил.
   И ровно в этот самый момент Денис заметил небольшой придорожный шалман - пристанище дальнобойщиков. Решив, что хуже уже не будет, старший помощник решительно, благо ехал в правом крайнем ряду, свернул к дымящимся мангалам. С парковочными местами здесь было посложнее, чем у "Зеленого Мыса", но он вполне успешно втиснулся между двумя громадными фурами.
   Обеденный зал "стекляшки" был наполовину заполнен, или же наполовину пуст - это смотря кто давал оценку - оптимист, или пессимист. Денис же просто принял эту данность, как факт. Как только он уселся за свободный столик, к нему тут же подлетела миловидная официантка средних лет, мгновенно приняла заказ, аналогичный тому, что был сделан в кафе "Зеленый Мыс", расположенном в поселке Зеленый Мыс - чума на оба эти дома!, и унеслась на кухню. Когда через сорок пять минут сытый и довольный старший помощник покинул заведение, он констатировал, что в отличие от многих точек нашего общепита, работающих по принципу: "- Иван Иваныч, что делать? Щи свежие прокисли! - Напишите в меню: щи кислые", в шалмане кормят вполне прилично.

В обход идти, понятно,

Не очень-то легко.

Не очень-то приятно,

И очень далеко!

Не очень-то приятно,

И очень далеко!

Зато так поступают

Одни лишь мудрецы.

С обходом подступают

Одни лишь храбрецы!

   Денис начал мурлыкать про себя эту замечательную песенку, как только свернул на проселок. Кто смотрел фильм, тот помнит, что чем дальше разбойники шли в обход, тем сложнее и тернистее становился их путь. Апофеозом стала сцена, когда Бармалей полностью ушел под воду, а его шляпа отправилась в свободное плавание. Ассоциации были вполне себе прозрачны и связаны с громадными лужами, густо разбросанными на пути.
   Глубину этих водоемов определить на взгляд было невозможно, а о том, что они проходимы свидетельствовали лишь заросшие травой колеи, идущие по лужам. Правда было неизвестно, проложены они до образования луж, или после.
   Разница была принципиальная, и по уму следовало выбираться перед каждой лужей из машины и измерять ее глубину и профиль дна, ибо застрять было бы весьма неприятно. Дело было в том, не работал телефон - или базовой станции поблизости не было, или профиль местности был такой, но факт остается фактом - сигнала не было, старший помощник проверил, как только начались лужи, так что вызов трактора, в случае чего, превратился бы в отдельную эпопею.
   "Зато чувство собственной важности потешил! - ехидно прокомментировал ситуацию внутренний голос. - Поваров наказал и браткам морду набил! Герой!"
   "Да пошел ты! - в сердцах откликнулся старший помощник, потому что ничто так не раздражает человека, как справедливый упрек. - Есть, что по делу сказать - говори! А нет - заткнись! Зануда!"
   Голос обиделся и умолк, а может не обиделся, а просто не было у него никаких конструктивных предложений, вот и замолчал - чего зря воздух сотрясать... или эфир... или еще какую среду, через которую он передавался. А Денис принял Соломоново решение. Вездеход он, или не вездеход?!? - Вездеход! Есть у него лебедка, или нет?!? - Есть! Так какого, спрашивается, хрена!?! Вперед с песнями! Сказано - сделано. Ногу на газ и погнали!
   Ну, что тут можно сказать - Бог хранит дураков. Эта сентенция нашла свое очередное подтверждение. Через сорок минут паджерик выехал на дорогу, ведущую к заброшенному храму, а еще через час навигатор любезно сообщил старшему помощнику, что он прибыл в место назначения. Смеркалось, да и вообще в лесу темнее, чем на открытой местности и очертания заброшенной церкви терялись в обступившем ее лесу, но абрис ее выглядел величественно и если бы на месте старшего помощника был обычный "гражданский" человек, то пугающе. Местные "декорации" идеально подошли бы к какому-нибудь фильму вроде "Омена".
   Садящееся солнце, длинные тени, полумгла, развалины, да еще не простые, а развалины Дома Бога, внезапно упавшая тишина, ощущение приближающейся Ночи, "когда силы зла властвуют безраздельно" - все это способствовало бы созданию нервического настроения у девяти людей из десятка, но не у Дениса. Старшего помощника волновало лишь то, что надо успеть до наступления темноты осмотреть развалины церкви и ее ближайшие окрестности, включая непременное кладбище, которое обязательно должно было быть подле храма. И волновало лишь потому, что он не хотел расходовать резервы шкиры и кадата на ночное зрение.
   Денис быстро разделся, чтобы случайно не порвать и не запачкать одежду во время работы - в лесу и развалинах сделать это - раз плюнуть, натянул шкиру и приступил к обходу здания и прилегающей территории. Капюшон он не надевал и шкиру не активировал по понятным причинам - чтобы не пропустить ничего интересного, а то будет сидеть, как в танке и ничего не почувствует.
   Осмотр кладбища был обязателен из-за того, что здесь где-то должна была находиться "могила шамана". Сейчас и церкви, и кладбища при них ставят там, где землица подешевле, а раньше место искали тщательно, с понятием, чтобы и к Богу поближе и мертвым земля, чтобы пухом. Так почему бы и шаману не лежать где-нибудь в уголке старого заброшенного кладбища? А где могилка непростая - там и место силы. А где место силы - там и поврежденные надтелесные оболочки можно подлечить. По крайней мере, именно на это рассчитывал Денис, отправляясь в путь.
   Поиски места силы старший помощник вел методом Карлоса Кастанеды, а именно - шныряя внутри церкви и в ее окрестностей, надеясь что-либо эдакое почувствовать, или же устать до изнеможения и бухнуться на землю без сил, а там где упадет, место силы и окажется! Можно было, конечно же, использовать лозу, рамку, или еще какое приспособление, но, к сожалению, лозоходом Денис не был, а жаль.
   А жаль, потому что ничего из его затеи не вышло - и не почувствовал ничего и не устал до изнеможения. Правда, и не мудрено - от кладбища ничего и не осталось, лишь несколько покосившихся и расколотых надгробий, да и не факт, что они покоились над могилами, а не оттащили их в сторону, так что сконцентрировать поисковые усилия на заброшенном погосте не удалось, пришлось прочесывать всю территорию вокруг церкви, а это был самый настоящий лес, разве что разной степени дремучести.
   Так что поиски места силы оказались безуспешными, не нашел его старший помощник. Вернулся он к паджерику, достал термос, глотнул крепкого горячего кофе, уселся на ступеньку и уставился в небо. И охватили его лепота и очарование, потому что вид звездного неба не может оставить человека равнодушным, трогает какие-то струны в его душе, отчего она начинает петь. И песня эта не веселая, и не грустная, она - возвышенная. И чувствует человек одновременно и ничтожную малость свою под этим небом, и одновременно - величие свое, потому что ощущает какую-то неразрывную связь между собой и небом со звездами. Разумеется, за каждого человека мы отвечать не можем, но Денис испытывал именно такие чувства.
   А тут и луна показалась на небе, да еще какая луна - огромная и красноватая! Полнолуние! Короче говоря, весь антураж для появления оборотней, или вампиров каких, был налицо. Оставалось только терпеливо ждать. Старший помощник проникся торжественностью момента, достал из машины шокер и положил поближе - мало ли чего...
   Однако, время шло, а ничего интересного не происходило, ни естественного, ни сверхъестественного. Тихо было в окрестностях заброшенной церкви, лишь время от времени вскрикнет ночная птица, да ветер прошелестит в вершинах деревьев, и больше ничего. Полночь миновала пару часов назад, Денис уже несколько раз прикладывался к термосу с кофе, а ничего, чтобы хоть как-то могло оправдать его поездку в эти богом забытые края не случилось. Ни оборотни, ни вампиры, ни даже обычные волки - никто не пришел навестить гипотетическую "могилу шамана" с целью возложить на нее цветы и тем самым раскрыть ее местонахождение старшему помощнику, а проделать это самолично (найти, а не возложить цветы) он оказался не в состоянии - кишка оказалась тонка. Ну, ничего не поделаешь, и если рассматривать экспедицию, предпринятую Денисом, как научную, то отрицательный результат был вполне приемлем - в науке это сплошь и рядом, а если, как практическую, то нет - были лишь потрачены средства, а самое главное - время. Дальше ловить было нечего и старший помощник принял волевое решение - еще раз осмотреть церковь и ее окрестности и сматывать удочки.
   Ночью разрушенный храм производил более гнетущее впечатление, чем днем. Почему? - Денис затруднился бы ответить. То ли звезды, заглядывающие внутрь через прорехи в куполе, так действовали на старшего помощника, то ли лунный свет, льющийся в разбитые окна, навевал грусть, но тоскливо было видеть Денису плоды человеческих рук, безжалостно разрушенные такими же человеческими руками. Воистину - человек мерило всех вещей. Один строит, другой крушит, так было, так есть и так будет. Философическое настроение завладело старшим помощником, но дела он не забывал - в последний раз медленно обошел разрушенный храм, прислушиваясь к своим ощущениям... Ничего. Ничто не зацепило его внимания - не было места силы в заброшенной церкви.
   Денис выбрался наружу и продолжил свой обход уже как бы по инерции - ни на что не надеясь. Просто, раз решил в последний раз осмотреть храм и его окрестности, значит надо осмотреть, и с чистой совестью и чувством глубокого внутреннего неудовлетворения убираться восвояси. То ли Брюс ошибся, составляя свою карту, то ли слишком много времени прошло, то ли еще какая причина, но нет здесь "могилы шамана", а поруганный храм местом силы для старшего помощника не стал. Он уже собрался сворачивать к паджерику, когда голос, раздавшийся за спиной, заставил Дениса резко обернуться. Еще не завершив разворот, старший помощник осознал, что голос звучит не в ушах, а в голове.
   "Заблудился, внучок?" - доброжелательно поинтересовался у Дениса сидящий по-турецки прямо на земле старичок небольшого роста, одетый в цветастый малахай и лисью шапку с двумя хвостами. Сморщенное лицо старичка-боровичка напоминало печеное яблоко на котором колко поблескивали маленькие звездочки глаз. Шамана - а это несомненно был именно он, старший помощник был в этом уверен на 99,99%, как в тесте ДНК на одном из дебильных каналов, можно было бы легко принять за существо из плоти и крови, если бы не некоторая прозрачность его фигуры, через которую просвечивали стволы ближайших деревьев.
   "А звать-то тебя как, милок?" - улыбнулся "дедушка", но отвечать Денис не спешил, хорошо помня, что истинное имя не та информация, которой следует разбрасываться направо и налево. В руках мага это очень серьезное оружие против тебя. Конечно, согласно официальным данным, на Земле настоящих магов вроде бы не было, но... старший помощник, как человек опытный, дующий на воду, решил для себя считать, что они есть и вести себя соответствующим образом. А то могло получиться, как с сексом в Советском Союзе: официально не было, а практически - сами знаете. Так что представляться Денис не стал, одновременно лихорадочно соображая, как себя дальше вести с мертвым шаманом.
   Никакой угрозы от старика не исходило, поэтому мелиферы и не предупредили о его появлении, стало быть можно попробовать договориться с ним по-хорошему - вдруг подскажет, где здесь место силы, а может и совет какой даст, как подлечиться. Ему на вид лет сто, да и после смерти ого-го-го сколько времени прошло, а он все еще бодренький такой - стало быть много чего узнал за долгую жизнь... тут старший помощник осекся и решил использовать другой термин, не "жизнь", а "время существования", потому что под "жизнью" мы все-таки пониманием существование физического тела, с которым у шамана был определенный напряг. Но, и сразу открывать карты было как-то не с руки, поэтому Денис продолжал помалкивать, внимательно разглядывая "прозрачного дедушку".
   "Кольчужка у тебя странная, однако, - продолжил витийствовать служитель запретного культа, не обращая никакого внимания на молчание старшего помощника, которое, при желании, можно было бы легко принять за проявление невежливости, однако лезть на рожон и предъявлять претензии старичок не стал и констатировал с некоторым даже удивлением: - Тела не видно, одна голова! - после чего задал неожиданный вопрос: - Ты, добрый молодец, дела пытаешь, аль от дела лытаешь?
   ... красиво излагает, собака!..
   ... прям, как баба-яга!..
   Не отреагировать на такой, прямо поставленный вопрос, было уже совершенно невозможно и Денис, наконец, соизволил ответить:
   - Место силы ищу, - правда, он сильно сомневался, что старикан поймет о чем идет речь, но, как выяснилось зря.
   "А зачем тебе, внучок, круг духов?" - уже без улыбочки, как будто намертво приклеенной к губам, а очень серьезно, спросил шаман.
   ... ладно... хода нет - идем с бубей!..
   ... режем правду матку в глаза!..
   - Подлечиться надо. Надтелесные оболочки у меня... того.
   "Надтелесные говоришь, - хитро, пo-лeнинcки, прищурился старый язычник, и внезапно перевел разговор в несколько иную плоскость, назвать которую конструктивной, язык бы не повернулся: - А не боишься ли ты меня, внучек?"
   "А должен?" - хмыкнул Денис.
   "Конечно должен! Дедушка-то голодный!" - улыбнулся шаман, показав мелкие острые зубы.
   Улыбка его с каждым мгновением становилась все шире, рот растягивался, стал больше головы, превратился в какой-то зубастый капкан, который надвинулся на старшего помощника, желая, по всей видимости, проглотить его целиком, или, на худой конец - зажевать. Подобное развитие событий не устраивало Дениса ни под каким видом и вынудило ткнуть шокером прямо в пасть "дедушки" и нажать на кнопку. Оглушительный визг, как будто городские неумехи резали целое свиное стадо, стал свидетельством того, что с электричеством шутки плохи, будь ты хоть живой электромонтер, хоть мертвый шаман.
   Раздухарившегося "дедушку" отбросило на пару метров и он скорчился на земле в позе эмбриона. Только, в отличие от ее классического вида, шаман руками обхватил голову, а не прижатые к груди ноги, а так - один в один.
   "Ты видно голоден, ну что ж - тебя я, сука, угощу! - перевирая слова старой песни, со злостью подумал старший помощник, расстегивая шкиру и срывая с шеи мини-моргенштерн, который так хорошо зарекомендовал себя во сне. - А не получится - шокером поджарю! Ну, держись, старая сволочь!"
   Однако, сволочь, хоть и была старая, но юношеского проворства и задора ей было не занимать. Пока Денис вытаскивал вервольфовский артефакт, "дедушка" превратился в здоровенную черную собаку а ля проклятие рода Баскервилей, размером с теленка и горящими дьявольским красным огнем глазами и пастью. Человека впечатлительного сей натюрморт мог бы довести до определенного конфуза. Наименее впечатлительные из впечатлительных отделались бы недержанием мочи - и это в лучшем случае, а уж что было бы с наиболее, и говорить не хочется.
   Вот только назвать впечатлительным старшего помощника язык бы не повернулся даже у самого последнего лгуна, не говоря уже о честных людях, так что эта ужасающая картина не произвела на него ни малейшего впечатления, и он подступил к псу с самым решительным видом и с самыми серьезными намереньями, о чем недвусмысленно свидетельствовало его оружие, которое Денис раскручивал в руке, словно пропеллер. Шаман оценил опасность ситуации, потому что снова из пса превратился в "дедушку", бухнулся на колени и завопил:
   "Кормилец! Не вели казнить, вели слово молвить!"
   ... и все-таки хочет, падла, подкормиться за мой счет!..
   ... ладушки... ща угощу!.. только не подавись... сука!..
   - Говори, гад! - загремел старший помощник, нависая над сдувшимся "дедушкой".
   "Не погуби, господин! - беззвучно возопил тот. - Пригожусь!"
   - Как именно? - холодно поинтересовался Денис, не забывая поигрывать своим оружием, которое явно произвело впечатление на мертвого шамана.
   "Место знаю!"
   - Какое нахрен место?
   "Где хворь твою, как рукой снимет!"
   - Говори!
   "Сначала поклянись, что мстить не станешь!" - начал торговаться "дедушка".
   "Пусть сам сначала клятву покорности принесет!" - прозвучало в голове у старшего помощника.
   "Это кто!?! - изумился внутренний голос. - Ты!?!"
   "Нет!" - Денис был не менее изумлен.
   "Это я" - снова прозвучал неизвестный голос и перед внутренним взором старшего помощника появилась волчья голова с горящими яркой зеленью глазами.
   Сказать, что Денис был удивлен - значит ничего не сказать, но в бою, а сейчас был именно что бой, время течет не так, как в мирной жизни и решения принимаются мгновенно и зачастую интуитивно. А если не принимаются, то чаще всего, потом их и принимать-то некому. Старший помощник был ошеломлен появлением нового, вроде бы союзника. Скажем больше - он не был полностью уверен, что это именно союзник, а не наоборот, но решение он принял мгновенно. И решил последовать советам "волка", потому что сам никакой стратегии поведения со зловредным "старичком", кроме его уничтожения, не имел. А согласитесь, что развоплощение шамана это плохой ход, потому что непоправимый - переиграть что-либо потом будет уже нельзя.
   - Сначала с тебя клятва покорности! - приказал мертвому шаману Денис.
   "Клянусь Макошью и Злебогом! - немедленно зачастил "дедушка". - Быть тебе верным до скончания века, пока... "
   Гад врал, Денис это отчетливо почувствовал. Клятва была ложная, что немедленно подтвердил "волк":
   "Подменная клятва! Врет кудесник. Пусть клянется всеми камнями и всеми именам, а если обманет - руби его! Не будет с него толка - будет обманывать!"
   - Слышь, дедушка... - миролюбиво и спокойно перебил его старший помощник, а потом взорвался: - Ты свой первый шанс проебал! Обмануть меня хотел, да опростоволосился! - От выплеска ярости шамана отбросило аж на полметра. - Даю второй и последний, - спокойным тоном, будто и не было только что выброса эмоций, продолжил Денис. - Еще раз обманешь... - и старший помощник красноречиво покрутил своим мини-моргенштерном, от чего "дедушка" скривился, будто раскусил перчинку. - Клянись всеми камнями и всеми именам, - приказал Денис и веско прибавил: - Как положено!
   - Ты и это знаешь... - изумленно прошептал "дедушка".
   Вот теперь мертвый шаман задумался. Видать проняло старичка, видать непростая была та клятва, которую потребовал с него старший помощник, да только, похоже, выхода у него не было - или по башке медальоном с волком, чего, как выяснилось, он желал не очень чтобы сильно, а говоря по правде - совсем не желал, или клятва покорности. Причем настоящая, потому что чертов "внучок" знал чего хочет и обмануть его не удалось. После короткого раздумья, "дедушка" выбрал клятву, и кто его за это осудит? Видать не очень плохо жилось ему в виде бесплотного духа, раз не решился он с этой "жизнью" покончить. Ну, что тут скажешь - его право.
   И "дед" завел волынку. Произносимый текст был так же далек от скажем... текста воинской присяги, как дождевой червяк от боа констриктора. Внешнее сходство есть, но разница огромная. В клятве тесно сплелись смарагдовые крылья и молнии Перуна; яшмовые когти и Вий с Кощеем; таусинный камень и Макошь; кремневый дикарь и диадема Сварога; балангус и плащ Ярилы; и прочее, прочее, прочее... Причем, все это было в таких комбинациях и так переплетено, что черт ногу сломит.
   Через пару минут после начала всей этой фантасмагории, старший помощник стал с трудом понимать о чем, собственно, идет речь, но "волк" помалкивал, стало быть все было правильно. Скорее всего. Клятва, озвучиваемая "дедушкой", очень напоминала Денису сочинения госпожи Блаватской, коие он в свое время пытался изучать. Прямо скажем - безуспешно. Предложения, в которых все слова по отдельности были понятны, а в совокупности - нет, плюс величина этих предложений, занимающих целую страницу, когда дочитывая предложение было совершенно невозможно вспомнить, с чего предложение начиналось, оказались не по зубам старшему помощнику. Схожим образом обстояло дело и с текстом клятвы, которую отбарабанивал мертвый шаман - чем дальше, тем меньше Денис вообще понимал о чем идет речь. А шаман, между тем, заливался соловьем и дело, судя по всему, шло к концу:
   "Я! - загремел старый хрыч, - тумэнбаши Кублай-хана Байгол-багатур..."
   "Хренасе! - изумился старший помощник. - Так он из татаро-монгольского ига! А какого тогда клянется славянскими богами!?!"
   "Это универсальная клятва, - невозмутимо пояснил "волк". - Для всех рас, племен и любого вероисповедования".
   "Ты откуда слова такие знаешь?" - насторожился Денис.
   "Из твоей головы" - у старшего помощника сложилось впечатление, что "волк" пожал плечами - мол, как можно не знать таких элементарных вещей?
   "АХ-РЕ-НЕТЬ!" - не удержался внутренний голос.
   "... приношу клятву покорности! Имя! - выкрикнул мертвый шаман. - Назови свое истинное имя!"
   "Лучше псевдоним" - мягко посоветовал "волк". Не доверять новому союзнику резона не было. Раз уж пошел у него на поводу с клятвой, надо идти до конца.
   - Я Арамис Князь Великого Дома "Полярный Медведь"! - не без гордости объявил Денис. Но, гордость - гордостью, а самое главное, что у старшего помощника не было и тени сомнения в том, что он князь и глава Великого Дома. А это самое главное - каждому по вере его. Обитатели дурдомов, все эти Наполеоны, Ленины, Моисеи и прочие Навуходоносоры сами до конца не уверены, что они Наполеоны, Ленины, Моисеи и Навуходоносоры, вот и врачи им не верят.
   "Арамису Князю Великого Дома Полярный Медведь!" - завершил клятву мертвый шаман и в тот же миг порыв ветра, пронесшийся по ночному лесу, бросил к ногам старшего помощника желтый лист какой-то странной формы, а в безоблачном небе прогремел отдаленный гром. Конечно, лист мог быть самым обычным - ботаником Денис не был, мог и принять самый обычный лист за необычный, а гром мог породить истребитель, преодолевший звуковой барьер, но было и еще кое-что:
   "Клятва принесена и принята!" - безапелляционно объявил "волк".
   "Теперь ты клянись!" - обратился шаман к старшему помощнику.
   - В чем это? - поднял бровь Денис.
   "Что не будешь мне мстить и притеснять!"
   - Хорошо... - после некоторого раздумья согласился старший помощник. - Только ты мне сначала еще кое в чем поклянешься.
   "В чем это? - насторожился "дедушка". - Я уже всем поклялся!"
   - Разговорчики! - прикрикнул Денис.
   Во время всей этой свистопляски с камнями и богами, свербила его какая-то подспудная мысль, которая оформилась только сейчас. Мысль была простая и конструктивная: клятва всеми камнями и всеми именам конечно хороша, но три закона робототехники - лучше. По крайней мере - понятнее. Их старший помощник помнил. Не то, чтобы наизусть, но смысл - точно.
   - Повторяй за мной, - приказал старший помощник мертвому шаману: - Ты не можешь причинить мне вред или своим бездействием допустить, чтобы мне был причинен вред.
   "Дедушка" отнесся к поручению творчески и повторил не механически, а как положено:
   "Клянусь, что я - Байгол-багатур не могу причинить вред Арамису Князю Великого Дома Полярный Медведь, или своим бездействием допустить, чтобы Арамису Князю Великого Дома Полярный Медведь будет причинен вред!"
   В таком же духе был перетрактован второй закон: "Робот должен выполнять приказы человека, если эти приказы не противоречат Первому Закону".
   "Клянусь, что я - Байгол-багатур буду выполнять приказы Арамиса Князя Великого Дома Полярный Медведь, если эти приказы не противоречат предыдущей клятве!"
   Третий закон: "Робот должен заботиться о собственной сохранности до тех пор, пока это не противоречит Первому или Второму Законам", в трактовке мертвого шамана звучал так:
   "Клянусь, что я - Байгол-багатур буду заботиться о собственном существовании до тех пор, пока это не противоречит двум предыдущим клятвам!"
   Покончив с привидением "дедушки" к присяге, Денис, в свою очередь, поклялся, что не будет мстить последнему и притеснять его, после чего можно было приступить к конструктивной части разговора.
   - Так что ты там про место говорил, где хворь мою, как рукой снимет? - нейтральным тоном полюбопытствовал старший помощник.
   "Есть такое место, - немедленно отозвался шаман. - Щучье озеро!"
   - Какое именно? Этих щучьих озер в России, как блох на бродячей собаке. Тысяч сто, или двести. А еще на Украине наверняка есть... - Денис подумал и добавил: - и в Белоруссии и в Прибалтике той же, а может и еще где. Поконкретнее говори!
   "Сказать не могу, - начал Байгол и старший помощник нахмурился. - Показать могу. Знаю, где сворачивать с Турманской сакмы".
   - Кого позвать?! - челюсть у Дениса не упала лишь благодаря огромному волевому усилию.
   "Ну-у... два дневных перехода от Кремля, десять десятков чакрым, не больше, - призрак пожал плечами, как бы говоря: - Стыдно не знать историю с географией!"
   ... ага.. ага... выбить крымского хана с Изюмского шляха!..
   ... я требую продолжения банкета!..
   Денис с трудом удержался, чтобы не выругаться.
   - Ну, и как, - старший помощник хотел добавить для связки слов "твою мать", но в последний момент удержался - уж больно древний был шаман, а старость надо уважать, - мы будем это озеро искать?
   "Я видел, у тебя самобеглая коляска есть. - Байгол снова пожал плечами, прозрачно намекая, что тупить-то не надо. - Поедем. Я покажу".
   - А это ничего, что ты такой - полупрозрачный будешь разъезжать? - хмыкнул Денис. - Народ пугать.
   "А я могу невидимым быть" - с этими словами шаман исчез, а через несколько секунд опять "проявился".
   Эта демонстрация явилась жирной точкой, подводящей итог миссии. Больше в окрестностях заброшенной лесной церкви делать было нечего, можно было отправляться домой - авось удаться немного поспать до рассвета, а там и новый день с его новыми делами и новыми заботами.
   - Поехали! - принял волевое решение старший помощник, поворачиваясь спиной к "дедушке" и делая шаг по направлению к паджерику. - Не отставай! - он махнул рукой шаману.
   Но, человек предполагает, а Бог располагает. Выспаться этой ночью Денису не удалось.
   "Постой-погоди! - замахал руками Байгол, изображая ветряную мельницу. - А вместилище забрать!"
   - Какое, нахрен, вместилище? - вежливо поинтересовался старший помощник. - И где оно?
   "Мое. Тут, - шаман показал пальцем вниз. - Копать надо".
   - Глубоко?
   "Сажень... - Байгол отвел глаза, - может чуть поболее..."
   Денис снова захотел выругаться, но опять сдержался, и вместо того, чтобы браниться, пошел к машине за шанцевым инструментом. Пока он копал, шаман вился вокруг и разве что об ноги, словно кот, не терся, одновременно подбадривая старшего помощника, что "вот-вот", что "почти уже", что "еще чуть-чуть". Результатом земляных работ стала извлеченная с глубины в полтора метра кисть руки, черная, высохшая и сморщенная, словно обезьянья лапа. "Дедушка" с грустью подтвердил, что это все, что от него осталось.
   - Ну, хоть что-то... - попытался его подбодрить Денис. - От других и того не остается...
   "Это-то да..." - печально покивал Байгол, после чего оба - и старший помощник и мертвый шаман задумались о бренности всего земного. Из этого философического состояния их вырвал яркий свет фар. Судя по иллюминации, к заброшенному храму приближался кортеж из трех машин.
   - Не верю я в совпадения, - пробормотал себе под нос Денис.
   "А я предупреждал! - тут же влез внутренний голос, которого давненько не было слышно. - Не надо было!.."
   "Ша! - остановил его излияния старший помощник. - Есть, что конструктивное - говори. Нет - помалкивай. Мешаешь!" - и голос заткнулся.
   Старший помощник был уверен, что явились по его душу. Интересовала бы церковь - приехали бы днем. И мотив был - побить члена ОПГ, это как проделать то же самое с ментом, только хуже. И те и другие - власть, а власть бить нельзя. Денис все это прекрасно понимал. Понимал и сейчас, понимал и раньше, когда проводил экзекуцию. Понимал, но удержаться не мог - князь он Великого Дома, или не князь!? А тут только дай слабину - сразу почувствуешь, что не князь, а потом и остальные поймут. Никак невозможно-с! Дать слабину означало потерять самоуважение, а без него жить нельзя, это равнозначно утрате души. По крайней мере, так полагал Денис.
   Красной Пчеле, владеющей искусством кадата, облаченной в тетрархскую шкиру с почти полной батареей, ночью, в лесу, перебить "пришельцев", сколько бы их там ни было и чем бы они ни были вооружены, труда бы не составило. Но! Крови не хотелось. Кровь - это расследование. А расследование - это регламентированная процедура, в ходе которой непременно выйдут на след старшего помощника. Видеокамеры, понатыканные на каждом шагу, регистраторы в каждой машине и показания очевидцев, которых вроде бы нет, а на самом деле любопытный нос торчит из-за каждой второй занавески, делают современную жизнь прозрачной и открытой. С одной стороны, вроде бы хорошо - легче преступников ловить, но так как у нас всё через жопу, то ничего хорошего. Много мажоров, ролики о которых гуляют по сети, где они устраивают гонки по ночной Москве, катаются на джипах вокруг Вечного Огня, в то время, как их почтенные папаши таранят машины мирных граждан, наказаны? Много? Вот то-то и оно...
   - Слышь, Байгол, - обратился старший помощник к мертвому шаману. - Ты в образе собачки, что с человеком сделать можешь?
   "Убить могу... - задумчиво протянул "дедушка", - напугать..."
   - До смерти, - хмыкнул Денис.
   "От человека зависит..." - степенно пояснил Байгол.
   - Мне надо, чтобы они остались живы, но... - старший помощник прищелкнул пальцами, соображая, что же конкретно ему нужно. Просто напугать мало. Надо что-то посерьезнее. - С ума свести сможешь? - сформулировал он техническое задание.
   "Попробую..." - шаман был несколько неуверен.
   - Давай. Но, только по команде. Я сначала послушать хочу, что говорить будут. Может это мирные туристы.
   "Которые костры жгут, мусорят, водку пьют, поют и баб по кустам валяют?"
   - Да, - механически подтвердил Денис. Он был занят - понимал, что что-то упустил в инструктаже, но не мог сообразить, что именно. И тут до него дошло: - Я сначала нейтрализую главного, чтобы ты его до смерти не напугал, а потом начнешь. По команде. Понятно?
   "Да".
   - И еще, - вспомнил старший помощник, - какой у тебя радиус действия?
   "Чиво!?"
   - Ну-у... насколько далеко ты можешь действовать от вместилища?
   "Так это... вместилище-то сейчас не в земле-матушке схоронено, а под месяцем ясным, могу хоть по всему лесу гулять и даже дальше!" - самоуверенно заявил Байгол.
   В это время на паджерике, как на фашистском ночном бомбардировщике, скрестились прожектора трех мощных внедорожников, взявших его в клещи с трех сторон. Сзади автомобиля Дениса подпирал дремучий лес, так что можно было считать, что он окружен. Из джипов, как горох из стручка, посыпались коротко стриженные спортивные ребята, которые деловито направились к машине старшего помощника.
   "Покоцают паджерик - убью!" - хмуро подумал Денис.
   "Правильно!" - поддержал его внутренний голос.

*****

   Известие, что какой-то фраер залетный покалечил трех его людей, достигло ушей Симинихина Кондрата Валерьяновича - плотного мужчины лет пятидесяти, с пронзительным взглядом серых глаз, буквально через полчаса после происшествия. Сим, а такое погоняло было у Кондрата Валерьяновича, был авторитетным бизнесменом. Руководствовалась ли братва, давая такую кличку одному из своих товарищей известной максимой: "Сим молитву деет, Хам пшеницу сеет, Яфет власть имеет", или же просто сделала выжимку из фамилии, неизвестно, но какой-то библейский оттенок в погоняле присутствовал. Официально Кондрат Валерьянович владел ЧОПом "Секьюрити Internationale", а фактически был одним из столпов власти в довольно обширном регионе, куда входил и поселок Зеленый Мыс.
   Через два часа после инцидента к двухэтажному частному дому на окраине Зеленого Мыса, в котором проживал участковый Егоров Глеб Владимирович, подкатил огромный - размером с автобус, черный внедорожник. Согласно своего высокого статуса и не менее высокого общественного положения, Кондрат Валерьянович должен был передвигаться в седане представительского класса, причем на заднем сидении, но любовь к вождению, поселившаяся в его сердце с рождения - в юности он даже был профессиональным раллистом, и наплевательское отношение к общественному мнению, позволяли ему экономить на персональных водителях. Шутка. У Кондрата Валерьяновича не было необходимости экономить и он не экономил - просто любил покрутить баранку. Разумеется, водители у него были - мало ли выпить надо с деловыми партнерами, или желания садиться за руль нет - всегда пожалуйста - перебирайся на заднее сидение своего Майбаха.
   Дом участкового был окружен капитальным забором. Разумеется, не какой-нибудь дешевкой из сетки-рабицы, позволяющей нескромным взорам проникать в частную, а иногда и личную жизнь хозяев участка, или же безумно дорогим и не более функциональным кованным забором, а солидным четырехметровым ограждением из оцинкованного профлиста, надежно оберегающим обитателей дома от любопытства прохожих.
   Случайно перебраться через забор - перелезть по пьяному делу, или пофорсить перед девочками и залезть за яблоками, было весьма затруднительно, а если сделать это сознательно, то нарушитель границ частного владения немедленно попадал в руки... а точнее говоря - в лапы, охраны, в качестве которой выступала кавказская овчарка, а может и не овчарка, а обыкновенная дворняга, но необычайно крупная, умная и злобная. Так что для нарушителя спокойствия очень хорошо подходила пословица: хрен редьки не слаще - человеку обычно параллельно, клыки породистой, или же беспородной собаки берут его за задницу.
   Участковый, предупрежденный о визите, встретил авторитетного бизнесмена во дворе, у предусмотрительно открытой калитки. Сдержанно поздоровавшись, мужчины проследовали в уютную беседку - в дом Глеб Владимирович Кондрата Валерьяновича не пригласил. Особой, да и не особой тоже, дружбы между ними не было. Встречались изредка по делу и только. Руководство области, в которое входил и Сим, никакого внимания на капитана полиции не обращало - не мешается под ногами, и ладно, а тот ни карьеристом, ни правдолюбом не был - сидел на жопе ровно и выслужиться, разрывая вышеупомянутую жопу, не пытался. Глеба Владимировича его жизнь устраивала, а перемены он полагал - только к худшему.
   - Кто это сделал? - с места в карьер начал Сим.
   - Вы это о чем, Кондрат Валерьянович? - сделал морду лопатой участковый.
   - В игры со мной решил поиграть, - зловеще ухмыльнулся авторитетный бизнесмен. - Ну-ну... Кто моих ребят покалечил?!? - рявкнул он.
   В ответ полицейский молча протянул ему несколько листов бумаги. По мере чтения, лицо авторитета постепенно багровело, и если бы Глеба Владимировича хоть в малейшей степени волновало здоровье Кондрата Валерьяновича, он бы мог обеспокоиться - не хватит ли того апоплексический удар, но так как оно его не волновало, то и беспокойства не было. Дочитав показания свидетелей - а это были именно они, Сим отшвырнул их с брезгливым видом и очень зло поинтересовался:
   - И ты хочешь, чтобы я этому поверил!?! - У него дернулась щека. - Что мои ребята сначала побили поваров, а потом передрались между собой!?! - Участковый лишь безучастно пожал плечами, как бы говоря: "Хотите верьте, хотите нет. У меня официальная бумага, где все запротоколировано". Глаза Кондрата Валерьяновича яростно сузились, а крылья носа от гнева затрепетали. - Ладно. Поспрошаем других свидетелей. А ты мне на другой вопрос ответь: что будешь делать, когда завтра без погон окажешься? А? У ментов врагов много, - он жестко усмехнулся. - Посчитаться с бывшим охотники найдутся!
   Второй раз за сутки, в течении нескольких часов, капитану полиции Егорову Глебу Владимировичу грозили сорвать с него нашивки брандмейстера и перевести в простые топорники, и если первая угроза его действительно напугала... точнее - не сама угроза, а грозящий - уж больно странным и пугающим был тип, угрозу озвучивший, то ее повторение ничего кроме душащего бешенства не вызвало.
   "Меня! Боевого офицера! И кто!? - Бычьё!!!"
   Служить в правоохранительные органы юный Глеб Егоров пошел из-за отца. Тот был честным ментом и погиб при исполнении, а сын решил продолжить его дело по защите мирных граждан от криминального элемента, а главное - найти убийц отца и покарать по всей строгости закона. Забегая вперед скажем, что ни одной из двух поставленных перед собой целей достичь Глеб Владимирович не сумел. Система или ломает человека под себя, или жует и выплевывает. Егоров сломался, но не до конца, сумел найти тихую заводь, где можно было прожить в ладу с собственной совестью.
   К удивлению окружающих, а еще более сослуживцев, она у него была. Брать Глеб Владимирович, естественно, брал - а как иначе? Во-первых, на ментовское жалованье не проживешь, а во-вторых - будешь белой вороной, будешь выделяться и тебя очень быстро подставят и выпрут из органов и хорошо, если не посадят. Не любит таких чистеньких начальство - опасные они.
   Так что, повторимся: брать капитан - брал, но невиновных не сажал, а виновным не помогал избежать наказания. Правда, мало что от него зависело, но это уже не его вина. И все равно, несмотря на то, что в глазах окружающих "селян" он выглядел чуть ли не ангелом - это если сравнивать с другими правоохранителями, в глубине его души зрел нарыв, который сейчас прорвался.
   - Так ты Сима, погоны с меня снять хочешь? - прищурился и нехорошо улыбнулся участковый.
   От такого обращения авторитетный бизнесмен дернулся, как будто получил пощечину. Его уже давно никто не смел называть по погонялу, полученному в далекой юности, и уже тогда он отучил шутников коверкать его и вместо "Сим", называть "Сима", "Симой" и прочими производными от имени "Сима". Он - Сим, и точка! Да и когда это было? - во времена царя Гороха, а теперь он уже давно Кондрат Валерьянович и никаких альтернатив!
   - Да ты, легавый, рамсы попутал! - зловеще протянул он. - Все! Пиздец тебе! - и Сим начал подниматься из-за стола.
   - Сидеть! - рявкнул Егоров и владелец "Секьюрити Internationale" от неожиданности икнул и сел. Он потянулся было за телефоном, но участковый покачал головой и очень убедительно произнес: - Никому не звони. Это в твоих интересах. Я тебе сейчас кое-что покажу. - С этими словами Егоров скрылся в доме. Вернулся буквально через минуту, авторитетный бизнесмен даже не успел прийти в себя и понять что происходит - по всему выходило, что наступил Апокалипсис, раз рядовые менты могут позволить себе так разговаривать с уважаемыми людьми. Так и не придя к какому-то определенному выводу, он с угрозой уставился на участкового, которого это, почему-то совершенно его не испугало. Егоров поставил перед ним включенный ноутбук и приказал: - Читай!
   Чем дольше Кондрат Валерьянович читал, тем хуже себя чувствовал. Сначала кровь прилила к голове и он покраснел, как вареный рак, а потом начал понемногу бледнеть и теперь выглядел если не как покойник, то очень близко. И на это были весьма веские причины. Несколько лет тому назад губернатору очень захотелось поставить небольшой, не больше трех этажей, домик на берегу озера. И его можно понять! - воздух, виды, рыбалка, загар, купание - никакой Майорки с Ниццей не надо - губернатор ведь патриот, и туда только если дома возьмут за задницу, а так ни ногой! Но, были загвоздки: и зона природоохранная и яхт-клуб древний мешал, нищебродами построенный для нищебродов, еще до нашей эры.
   И если с природоохранной зоной губернатор сам решил вопрос - "он чего-то там сложил, потом умножил, подытожил" и зона волшебным образом изменила свои очертания, то с яхт-клубом и его защитниками пришлось разбираться Симинихину. Как говорится: цирк сгорел и клоуны разбежались, да вот беда - пара-тройка клоунов пожара не пережила. Дело, естественно, замяли, недовольные рты, где подачкой, где угрозами, заткнули и казалось бы, что все концы в воду. Ан нет. Эта сволочь, которая сидит напротив, тихой сапой провела следствие, нашла свидетелей, все задокументировала, и если сейчас эти материалы всплывут, то губернатору новый срок никак не светит, впрочем и хер-то с ним, а вот Кондрату Валерьяновичу как раз таки светит! Лет пятнадцать, если не пожизненное!
   Сим с ненавистью посмотрел на капитана и глухо спросил:
   - Чего ты хочешь?
   - Для начала надо убедиться, что ты не идиот, - улыбнулся полицейский. Авторитетный бизнесмен дернулся, но вовремя одумался и промолчал. - Я надеюсь, - менторским тоном, убрав улыбку и очень серьезным тоном продолжил Егоров, - что ты понимаешь, что информация хранится не только в ноутбуке, а еще на нескольких серверах. Кивни, если понимаешь. - Симинихин кивнул. - Хорошо. Идем дальше. Если я в регламентированный момент не отменяю задание, то все это, - кивок на ноут, - будет выложено в сеть.
   Кондрат Валерьянович потрясенно молчал. Может быть он и не был особо умным, но и глупым он тоже никак не был. Сим прекрасно осознавал размеры бездны разверзшейся перед ним. Если что-то случится с этим козлом-участковым, то автоматически можно вешаться и ему самому. А если козел попадет под машину? А если с ним случится сердечный приступ, или еще что-нибудь такое, что этот козел не сможет остановить запуск? Оппозиции только дай пальчик - руку съедят. Они за всякие пустышки хватаются, а тут такое! Если материалы всплывут, то до тюрьмы еще дожить надо будет, слишком многие, начиная с губернатора, захотят его убрать.
   В минуты опасности голова работает на порядок, если не два, быстрее, чем в обычной жизни. Кондрат Валерьянович лихорадочно искал выход из этого исхода, и перебирал варианты спасения со скоростью суперкомпьютера "Tianhe-2". Заграница? Почему бы и нет - деньги есть, вид на жительство есть, уютная вилла в Льорет-де-Мар ждет хозяина - почему бы и нет? Но... Как только компромат всплывет в Сети, все пойдет прахом. К нашим и так стали плохо относиться там - считают (искренне, или нет, другой вопрос) агентами Кремля и мафиози, так что на денежки быстренько наложат арест, а через некоторое время они тихонько перекочуют на другие счета, а его самого выдадут Москве - никакой ценности для испанских властей Сим не представляет. Выдадут однозначно.
   Плохо. Все плохо. А может... А может он напрасно все так усложняет и на самом деле ничего ему не грозит - ни бегство заграницу, ни потеря бизнеса, ни "скитания на чужбине" с последующим арестом и выдачей на "горячо любимую Родину". Может решение гораздо проще, чем кажется? И в какой-то момент Симу показалось, что он его нашел - все гениальное просто - надо вывезти козла в лес, допросить с пристрастием, узнать, как отключить его проклятую информационную мину, и концы в воду, или под землю. Куда именно - вопрос технический. По ходу пьесы будет видно, что лучше - притопить, или прикопать тело сильно умного участкового. Глаза авторитетного бизнесмена сверкнули дьявольским блеском, что не могло пройти незамеченным полицейским и прежде, чем Кондрат Валерьянович потянулся к телефону, он заговорил:
   - Сим, не торопись вызывать своих нукеров, - участковый усмехнулся. - Вот я проверил сначала, не идиот ли ты, а ты меня сразу в идиоты записал. Без проверки. Нехорошо. Неужели ты подумал, что я не предусмотрел вариант с похищением и пытками? Подумал? - и так как авторитет молчал, насмешливо продолжил: - Так ты и впрямь идиот, Кондрат Валерьянович. Об этом-то я подумал в первую голову. Прошлым летом я автобусную экскурсию купил, по Европе прокатился, а заодно в разных странах нотариальный договор оформил. Какой, догадываешься? - Сим молчал, с ненавистью глядя на капитана. - Думаю догадываешься, но я тебе скажу. Если я пропаду без вести, или умру насильственной смертью, они выкладывают информацию в Сеть, а также пересылают в наши посольства, Интерпол и генеральную прокуратуру. Шуму будет... - авторитетный бизнесмен заскрежетал зубами от злости, но промолчал, а в глазах полицейского появился стальной блеск, отражающий ненависть не меньшую, чем у высокопоставленного братка. - И последнее. Если тебе вдруг придет в голову, как безболезненно от меня избавиться, ты сначала заедь поговорить. Я ведь тебе не все рассказал про "мертвую руку". Есть и еще нюансы. Так чтобы нам обоим не попасть впросак, заезжай, как надумаешь. А теперь пошел вон! Видеть не могу твою рожу бандитскую.
   Первая нематерная мысль, которая пришла в голову Кондрату Валерьяновичу, пока он шел от калитки к своему внедорожнику, была: "А откуда мент поганый знал, что именно я на него наеду? Почему компромат был на меня?". Вторая была ответом на первую: "А откуда ты знаешь, что только на тебя. Может у него и еще на кого есть...". Третья мысль подводила итог всем этим бесплодным размышлениям: "Хрен с ними, со всеми, надо просто следить, чтобы этого козла никто ненароком не обидел... Деньжат ему подкинуть из "Фонда Помощи Полиции"... звание следующее... чтоб он сдох, гад. Тьфу-тьфу-тьфу, чтобы не накаркать! Пусть живет, сволочь, и радуется! А сейчас надо думать, что пацанам говорить..."
   Происшествие очень взволновало братву. Давненько, если не никогда, их не били гражданские лица. ОМОН бывало бил, но гражданские никогда! Да еще так сильно! На потерпевших лица не было от боли и позора, когда на зов примчались их друзья, чтобы покарать неизвестных злодеев и восстановить мир и порядок на подведомственной территории. Каково же было их удивление, когда выяснилось, что "потерпевших" избил один человек. И кто!?! Мальчишка! Юнец позорный!
   Поруганная честь требовала немедленного отмщенья. Оставалось только найти негодяя, покусившегося на основы миропорядка и наказать. Ничего экстраординарного в этом желании не было - любые власти всегда негативно относятся к бунтовщикам, подрывающим основы. Мы даже не говорим о пламенных революционерах, вроде Ленина, или Марата, вспомним хотя бы Галилея, Коперника и Джордано Бруно. И если первые два сумели отвертеться и умереть в своих постелях, то последний все-таки понес заслуженное наказание. И этот пример служил для братков путеводной звездой.
   В принципе, про происшествие было известно всё - тройка "терпил" рассказала подробности, но, всё да не всё - номер автомобиля залетного фраера никто не запомнил. Это, как в анекдоте: "Да какие на сапогах буквы!?". А так-то машинка приметная: трехдверный внедорожник "Mitsubishi Pajero" в экспедиционном исполнении с лебедкой и "люстрой". Сим, как человек опытный, все яйца в одну корзину не складывал. Кроме очевидного хода - визита к участковому, он предпринял параллельные шаги - обратился к знакомому полкану в управлении ГИБДД, чтобы тот пробил по камерам бросающуюся в глаза машину и заодно отследил, куда она направляется. Ничего сложного в задании не было - примерное время приезда автомобиля в Зеленый Мыс и отъезда из поселка было известно. И вот очень вовремя раздался звонок ссученного гайца.
   - Добрый вечер Кондрат Валерьянович! - раздался в трубке солидный полковничий бас.
   - И вам того же, Демьян Андреевич, - ровным голосом отозвался Сим. Авторитетный бизнесмен умел держать себя в руках и не позволил проявиться ни горечи от разговора с ментом поганым, ни радости от такого своевременного звонка. Не будь его, пришлось бы вешать лапшу на уши братве, а это, зачастую, бывает чревато.
   - Нашли мы твою машинку, - доложил полковник и назвал номер. - Сначала въехала в Зеленый Мыс, потом выехала, но следующая камера на сто пятидесятом километре ее не засекла.
   - И куда же она делась? - удивился Сим. - В воздухе что ли растворилась?
   - Нет, не воздухе, - полковник барственно, как это любит делать начальство, хохотнул. - На этом участке только одно ответвление - лесная дорога.
   - Куда ведет?
   - Или к делянке, где незаконная вырубка, или к заброшенной церкви в лесу.
   - Хорошо... - после небольшой паузы протянул авторитетный бизнесмен. - Спасибо. - Он хотел повесить трубку, но не успел, потому что снова заговорил полковник. На сей раз он был очень серьезен и от промелькнувшего балагурства не осталось и следа:
   - Кондрат Валерьянович, я там не знаю, какие у тебя дела с водителем, но имей в виду, - он сделал паузу. - Номера фэсэошные. Так что...
   - Спасибо, - невозмутимо поблагодарил Сим, дал отбой и только после этого грязно выругался.
   Последняя коротенькая оговорка, всего из двух, казалось бы, ничего не значащих слов: "Так что...", на самом деле означала очень многое. Она говорила о том, что в случае какого-либо косяка со стороны владельца "Секьюрити Internationale" никакой поддержки от "друзей", кормящихся у него с руки, не будет. Никто не станет связываться с такой серьезной организацией, как ФСО, из-за какого-то, если назвать вещи своими именами - бандита. Своя рубашка ближе к телу.
   Расклад перед господином Симинихиным открылся простой и омерзительный. Он оказался между Сциллой и Харибдой. Братки жаждали крови и отмщения, а первый же "закадычный друг" из коридоров власти прозрачно намекнул, что в случае чего они в сторонке и, как только запахнет жаренным, то Кондрат Валерьянович ответит собственной задницей. Понятно, что в руки "московских" его не отдадут ни в коем случае, чтобы не начал, не дай бог, петь Лазаря в Лефортово. Быстренько сунут в местную каталажку и в камере придушат. Причем, свои же ребята, с которыми не одну цистерну водки выпил. Сложная задача встала перед авторитетным бизнесменом - чтобы и волки были сыты и овцы целы. Или наоборот.
   Повторимся - в кризисных ситуациях голова работает очень быстро. Ну-у... у тех, у кого она есть. Процесс этот очень индивидуальный: у некоторых людей креативное мышление активируется, когда они валяются на диване, или еще где; у некоторых - когда сидят с сигаретой и чашечкой кофе на кухне, или в кафе; у некоторых - во время прогулки; а Кондрату Валерьяновичу хорошо думалось во время езды, причем именно за рулем. И тронувшись с места, Сим начал перебирать варианты спасения, и уже подъезжая к выезду на трассу кое-что надумал. Авторитетный бизнесмен вытащил телефон и связался со своим замом, остававшимся в конторе на хозяйстве:
   - Объявляй общий сбор через час, - приказал Кондрат Валерьянович, не поздоровавшись, что должно было продемонстрировать его плохое настроение, и дал отбой. Добраться до офиса за час он мог бы только ночью, по пустой дороге, но никак не сейчас - в вечерний час пик, и Сим прекрасно это знал, но прибыть точно в срок в его планы и не входило.
   Офис "Секьюрити Internationale" располагался в отдельно стоящем здании бывшего детского сада, вовремя прикупленного авторитетным бизнесменом, вместе с прилегающей территорией, в мутные и лихие девяностые. Внутри здание было значительно перестроено и в нем появились такие, прямо скажем - несвойственный детским учреждениям помещения, как тир и конференц-зал. Забор из сетки-рабицы сменился металлическим, наподобие того, что окружал дом участкового, а вместо хлипкой калитки появились мощные автоматические ворота. Офис мог выдержать небольшой штурм, правда без применения тяжелой бронетехники. Против танков ему было не устоять.
   Внутренняя парковка была достаточно большая, но не в случае общего сбора, и подъезжая Кондрат Валерьянович с удовольствием отметил значительное количество дорогих машин кое-как приткнувшихся вокруг забора - это означало, что им не хватило места на парковке, что, в свою очередь, свидетельствовало о том, что явились практически все, что и требовалось для того, чтобы радикально отделить овец от козлищ.
   Дело было в том, что по мере того, как ЧОП рос и развивался, набирал силу и стал, в конце концов, одной из ветвей местной власти, его состав изменился в худшую (для Кондрата Валерьяновича) сторону. "Старшие товарищи" из администрации губернатора, прокуратуры, управления МВД, областной думы и других авторитетных организаций, с которыми Сим ходил в баню, на рыбалку и другие светские мероприятия, время от времени делали ему предложения от которых он не мог отказаться. Предложения эти касались приема на работу протеже этих самых авторитетных товарищей. Понятно, что пользы от них было, как шерсти с поросенка, а вреда значительно больше - стучали.
   Лидером этих "назначенцев" стал племянник прокурора области Генрих Смерляндский, молодой человек лет тридцати, по психотипу "отмороженный мажор", внешностью напоминающий мафиози из старых американских фильмов - среднего роста, худой, чернявый, дерганный с тоненькой щеткой усиков на бледном лице. Официального погоняла у него не было - Генрих и Генрих - и так экзотика, а неофициальным было "Племяш", но пользоваться им в глаза рисковали очень немногие - Генрих был злопамятным и особо не скрывал своей основной цели - смены власти в "Секьюрити Internationale". В фюреры рвался, сука. Устроить поганцу автокатастрофу, или несчастный случай на воде, или еще что-нибудь "естественное", конечно, было можно, но... Но, "старшим товарищам" это наверняка бы не понравилось и ответные меры могли быть самыми серьезными, вплоть до "увольнения" из жизни. Поэтому Сим терпеливо ждал свой шанс и, кажется, наконец дождался.
   Подойдя к дверям конференц-зала, Кондрат Валерьянович остановился и прислушался. Там витийствовал Племяш:
   - ... порвем на британский флаг!
   - На ленточки порежем! - вторил ему кто-то из "назначенцев".
   Дальше таиться смысла не было и Сим решительно толкнул дверь. На сцене, в его "командирском кресле", садиться в которое никому не разрешалось, вольготно - нога на ногу, расположился Генрих. Под взглядом Кондрата Валерьяновича, не обещавшим ему ничего хорошего, он было дернулся, но моментально сумел взять себя в руки и поднялся из кресла уже абсолютно вальяжно, неспешно, сопроводив свое действо шутовским поклоном и расшаркиванием. Дождавшись, пока Генрих спустится в притихший зал, Сим заговорил:
   - Вы тут кого-то собираетесь на британский флаг порвать, если слух мне не изменяет? Я ничего не путаю?
   - А что тут путать? - тут же влез Генрих. - Какой-то московский мажорик ребят покалечил, а мы это так оставим, что ли? Будем карать беспощадно! - закончил он под одобрительный гул зала.
   "Ай ты умница! Так бы и расцеловал! - с умилением подумал Сим. - Давай еще что-нибудь пиздани, чтобы уж никак не отвертеться!", но своего лидера перебил один из его главных прихвостней - выходец с Западной Украины и протеже начальника полиции, с очевидной кличкой "Хохол":
   - Москаляку на гиляку! - хохотнул он.
   - Уймите Бандеру, - приказал Кондрат Валерьянович и кто-то из сзади сидящих выписал Хохлу леща, после чего в зале снова стало тихо.
   - И много у нас неуловимых мстителей? - насмешливо поинтересовался Сим. Зал недоуменно загомонил, не понимая причины странного настроя своего руководителя.
   - А ты что, не поддерживаешь? - зло ухмыльнулся Генрих. - Против воли братвы идешь?
   ... вот ты и попался дружок!..
   - А ты значит, собираешься мстить?
   - Я - собираюсь! - гордо подтвердил лидер мстителей.
   - Значит вы все хотите отомстить за этих трех недоумков? - очень серьезно спросил Кондрат Валерьянович, кивнув на "потерпевших", расположившихся в середине зала.
   - А почему недоумков-то? - удивился кто-то, и в зале снова возник недоуменный гул.
   - Почему недоумков?.. - протянул Сим. - А я объясню. Вам всем было сказано запомнить, какие номера, какой организации принадлежат. Вы это сделали? полюбопытствовал Кондрат Валерьянович. Ответом руководителю и владельцу "Секьюрити Internationale" было молчание. - Так вот, - продолжил Сим, - эти придурки наехали на фэсэошника!
   - На кого? - не понял кто-то в зале.
   - На офицера Федеральной службы охраны, которая охраняет первых лиц Российской Федерации, - четко выговорил Кондрат Валерьянович, после чего в зале установилась мертвая тишина. - Эти придурки, - продолжил Сим, - не удосужились посмотреть на номер его машины, а если удосужились, значит не поняли кому он принадлежит. Я же говорю - придурки. Теперь дальше, - после крохотной паузы продолжил он. - Те, кто собираются мстить, пишут заявление по собственному желанию. Задним числом. Жду пятнадцать минут, я тут ночевать из-за народных мстителей не собираюсь. От тебя первого жду, - улыбнулся Сим Генриху, сидящему с таким видом, будто проглотил жабу. - Или очко жим-жим, а Племяш?

*****

   Когда свет фар выхватил из темноты трехдверный "Mitsubishi Pajero" с лебедкой и "люстрой", у Генриха, от злости, разве что пар из ушей не пошел - старый урод все-таки подставил его по полной, а он в глубине души, до последнего мгновения, не терял надежды, что "карательная экспедиция" не отыщет московского мажорика из ФСО. Связываться с этой организацией он хотел не больше, чем эта старая гнида - Сим, но "Noblesse oblige" - положение обязывает. Он так хлестался о защите чести и достоинства этих трех мудаков, так ратовал за беспощадное, справедливое мщение, что пойти на попятный означало крах всех его карьеристских надежд - братва не поймет. Ведь как? - пацан сказал - пацан сделал. А он сказал, и не сделал, значит - полная потеря авторитета. Так что пришлось делать хорошую мину при плохой игре и начинать действовать.
   Кстати говоря, первоначально, сам того не желая, Сим сыграл на его стороне. Он отказался сообщать какие-либо сведения о предполагаемом месте, где может находиться машина фэсэошника. На прямо заданный вопрос, он криво ухмыльнулся и сказал только одно слово: "Ищите". Генрих еще подумал, что Симинихин втайне его поддерживает - не хочет, чтобы они ввязались в это гиблое предприятие, что может рикошетом ударить по "Секьюрити Internationale", но потом понял, что это всего лишь осторожность - Сим не хочет никаким боком иметь касательство к охоте на офицера ФСО, полностью предоставив эту "честь" ему.
   Генрих дураком не был и мгновенно сообразил, как затянуть время, чтобы дать возможность мажорику раствориться на необъятных просторах нашей Родины, и предложил ехать в Зеленый Мыс с целью опроса свидетелей происшествия, но среди двенадцати придурков, добровольно решившихся на акт мщения сотруднику одного из самых могущественных силовых ведомств, нашлась пара "умников", внесших альтернативное предложение - использовать камеры ГИБДД. Генрих тянул время, как мог - путался в телефонных номерах, обращался не к тем людям, но до бесконечности это продолжаться не могло и где-то после полуночи информация о том, где именно надо искать московского мажорика, была получена, после чего неуловимые мстители на трех здоровенных внедорожниках отправились к заброшенной лесной церкви.
   После того, как паджерик был блокирован, братва выбралась из своих автомобилей и неспешно направилась к машине залетного мажора. За время поездки до многих, если не до всех, полностью дошло во что они ввязались и жажда справедливой, но жестокой мести осталась разве что у трех "терпил", у остальных она как-то поугасла. Этим, кстати говоря, и объяснялась их неторопливость - дать лишний шанс мажорику раствориться в ночном лесу. Где его там найдешь? А вечно тут околачиваться нет времени, с утра дел полно, так что можно будет покантоваться здесь до рассвета, шуметь побольше, чтобы москвич мог издалека их засечь, а утром с чистой совестью отправиться восвояси. Так что, и волки и овцы останутся довольны. План был неплох, но, человек предполагает, а Бог располагает. Не срослось.
   После того, как братва окружила пустую машину, Генрих, на правах неформального лидера, задал риторический вопрос, адресованный неизвестно кому:
   - Ну, и где этот дятел?
   - В церкви, наверное... - после короткой заминки отозвался один из "непримиримых".
   - Или в лесу... - развил тему второй.
   - Ищи ветра в поле... - подал правильный сигнал третий.
   "Ишь ты! Как по нотам разыгрывают! - удовлетворенно подумал Генрих. - До всех дошло, как себя вести. Молодцы!"
   - Хрен мы его в лесу найдем, - высказал здравую мысль четвертый. - Днем-то трудно, а уж ночью... - он махнул рукой.
   - А ну его нахрен - по лесу бегать, - заговорил пятый. - Сожжем ему машинку к хуям, и дело с концом!
   - От це дило! - поддержал Хохол, а остальная братва, еще не высказавшая своего мнения, одобрительно загудела. И это было ошибкой. Катастрофической ошибкой.
   "Я вам, блядь, сожгу. Я вас самих сожгу!" - со злостью подумал Денис, "материализуясь" в двух шагах от "группы товарищей". Предстал он в своем "штатном виде": джинсы, курточка, немодифицированное лицо. Первоначально, его появления никто не заметил - старший помощник находился за спинами присутствующих, но сначала один заметил старшего помощника и замолчал с открытом ртом, затем второй, третий, на их реакцию обратили внимание невнимательные и через несколько секунд вся братва уставилась на "пришельца" в немом изумлении.
   Денис улыбнулся и в это мгновение холодок прошелся по спинам людей, собравшихся жечь его машину. Человек испугается, увидев монстра вроде существа с человеческим туловищем и головой зверя, иди же наоборот - льва с человеческой головой, не говоря уже о каком-нибудь чудовище, вроде оборотня, или Шоггота, но гораздо более тонкий, если можно так выразиться, ужас охватывает нас при виде существа полностью подобного человеку, но с каким-нибудь пугающим отличием, ясно говорящим, что перед нами не человек. Ужас этот поначалу не такой сильный, как при виде очевидного чудовища, растет с каждым мгновением и делается в конце концов совершенно невыносимым. В нашем случае, этим отличием стали клыки.
   - Вампир... - прошелестело над оробевшей толпой, бывшей за мгновение до этого шайкой товарищей. Что ни говори, но современные масс-медиа действуют разлагающе на неокрепшие умы.
   Не давая братве прийти в себя, со все той же "убийственной" улыбкой, старший помощник поинтересовался:
   - Собачки моей не видели?
   - К-какой с-собачки? - слегка заикаясь отозвался кто-то из толпы.
   И в это мгновение из-за спин "товарищей", все внимание которых было приковано к "вампиру", раздался леденящий душу вой, заставивший толпу развернуться на сто восемьдесят градусов. И если до этого момента братки с трудом, но держались - никто не только не обосрался, но даже не обоссался, то появление черной, как смоль, собаки, размером с теленка, с горящей красным огнем пастью и такими же глазами, превысило порог их мужественности и в воздухе ощутимо запахло дерьмом.
   - Ты же есть хотел, - обратился Денис к исчадию ада и глаза присутствующих, с разгорающимися в них искорками безумия, уставились на него. - Теперь хоть по лесу бегать не придется, - улыбнулся он собаке. - Кушай.
   Торжествующий вой был ему ответом, а братки начали седеть на глазах. Зрелище это было столь необычным, что старший помощник, забыв, что на нем шкира, попытался протереть глаза. Разумеется, безуспешно. В данной ситуации, его пытливый ум не мог не задаться вопросом: "Почему на меня этот вой не действует? Потому, что я в кадате и в шкире, или же потому, что я Хозяин пса?". Внутренний голос, хорошо знавший своего владельца, отреагировал мгновенно:
   "Не надо Славик, чё-т я очкую!"
   "Да узбагойся, лошара! Я сто раз так делал!" - попытался рассеять его тревогу Денис.
   "Вот именно!" - стоял на своем внутренний голос, но старший помощник уже принял решение.
   Для начала Денис вышел из кадата и ничего в его ощущениях не изменилось - страшно ему не стало. Приободренный старший помощник отключил шкиру - появился страх, но такой... как бы поточнее выразиться... - неконкретный, как при виде змеи переползающей через лесную тропинку в нескольких шагах от тебя - неприятно, противно, немного страшно, но в меру. И тогда старший помощник решительно сдернул капюшон. Как выяснилось - зря. Волна ужаса немедленно парализовала его. Не было никакой возможности не только пошевелится - все мышцы как будто одеревенели, но казалось, что окаменели и застыли даже мысли и только ужас, с каждым мгновением, проникал все глубже в душу. Сколько длилось это состояние сказать точно Денис не мог, а вывел из него старшего помощника внутренний голос, монотонно, словно объявление воздушной тревоги, повторявший:
   "Выйди в кадат, придурок!"
   "Выйди в кадат, придурок!"
   "Выйди в кадат, придурок!"
   ...
   "Выйди в кадат, придурок!"
   Неизвестно, сколько раз голосу пришлось это повторить, но на какой-то итерации Денис среагировал и сделал то, что ему было велено, а затем натянул капюшон обратно и активировал шкиру. Придя в себя, старший помощник огляделся - вокруг стояла застывшая толпа бывших братков, пускающих сопли, слюни и другие технологические жидкости и, что самое главное, без малейшего проблеска мысли в глазах.
   - Заканчивай! - приказал старший помощник.
   Вой мгновенно оборвался, а на месте инфернального пса появился улыбающийся "дедушка".

*****

   Перед тем, как уехать, Денис закопал яму, где неизвестно сколько времени было захоронено вместилище его нового союзника. Старший помощник работал не торопясь, тщательно заметая следы. Для чего он это делал, четкого ответа у него не было, просто чувствовал, что надо. А раз интуиция говорит, что надо - значит надо! Денис никуда не торопился, будучи совершенно уверен, что больше никто, этой ночью, у заброшенной церкви не появится. А даже если и появится, то что? Какие вопросы могут возникнуть к Денису? Откуда он знает, почему несколько молодых людей сидят вокруг своих машин на земле и пускают слюни? Или бродят вокруг них, сталкиваясь через каждые пару шагов, словно слепые. Может наркоманы. Может хиппи какие, или сатанисты - черт их разберет. Может обряд у них такой. Он к ним и не подходил - боялся, мало ли что от таких типов можно ждать.
   Денис полагал маловероятным, что по событиям сегодняшней ночи будет проведено полноценное следствие, с целью выяснения истинных причин внезапного помешательства группы братков, но так как, под руководством мудрого руководителя, он привык работать тщательно и не оставлять ничего на волю случая, он предпринял дополнительные действия по пусканию следствия по ложному следу, ведущему в никуда.
   Точнее говоря, он попытался максимально затруднить гипотетическим следователям составить истинную картину произошедшего. С этой целью, закопав яму, старший помощник даже подтащил и водрузил над местом раскопа ближайший могильный камень, валявшийся на земле. Было очевидно, что надгробие и так находилось не на своем изначальном месте над чей-то могилой, потому что никакого холмика, да что там холмика! - тени намека на холмик под ним не было, но Денис все равно попросил у мертвых прощения. Почему-то он был уверен, что так будет правильно. Закончив заметать следы, он убрал в багажник лопату и вместилище мертвого шамана и тронулся в обратный путь.
   - Слушай, а сколько тебе лет? - поинтересовался старший помощник у призрачного Байгола, восседавшего рядом с ним на переднем сидении и азартно, крутящего головой. Старому хрычу все было интересно.
   "Я родился в начале четвертого круга огня и зайца, - начал "дедушка", а Денис от неожиданности поперхнулся.
   - Кого позвать? - прокашлявшись, старший помощник встречно хотел поставить в тупик зарвавшегося татаро-монгола, но, тот, как ни в чем не бывало, продолжал гнуть свою линию:
   "В год огня и обезьяны..."
   - Тьфу на тебя!
   "В первую летнюю луну" - закончил обстоятельный доклад Байгол.
   - А от Рождества Христова когда?
   "Не знаю".
   - Слу-у-шай... - протянул Денис, - ты когда клялся сказал, что был...
   "Тумэнбаши Кублай-хана!"
   - Именно. Но, это, как я понимаю, воинское звание, а на карте твоя могила была обозначена, как могила шамана. Не знаешь почему?
   "Знаю" - сказал "дедушка" и замолчал.
   Старший помощник особым терпением не отличался. Подождав десяток секунд, он недовольно повернулся к призраку:
   - Ну, чего молчишь? Излагай!
   "Чиво?"
   - Слушай ты - чурка Джавдет! Будешь придуриваться - развоплощу к херам!
   "Ты поклялся не вредить!"
   - А ты поклялся выполнять мои приказы! Так вот. Я тебе официально приказываю четко и ясно изложить свою биографию. Без обмана и недоговорок, - на всякий случай прибавил Денис, а то черт его знает - старый хрыч соврет и глазом не моргнет.
   "Я родился в маленьком стойбище у истоков реки Кара-Ирцис... - неторопливо, в духе акына, начал свое повествование Байгол. - От рождения я был Великим Шаманом..."
   - То есть, младенцем уже мог камлать и в бубен колотить, или что вы там делаете? - поразился старший помощник.
   "Нет конечно. Я от рождения имел силу Великого Шамана, потому что был им в четырех прошлых рождениях, но чтобы снова им стать надо было пройти все ступени. В пять лет я получил посвящение Ябаган-боо, в восемь - Духалгын-боо, в одиннадцать - Хаялгын-боо..."
   - Короче Склифасофский!
   Байгол проявил себя с правильной стороны - не стал изображать, будто не понимает, что от него требует "работодатель", и прекратил перечислять все ступени своего восхождения, сразу перейдя к последней:
   "В двадцать три года я стал Тэнгэриин пшбилгатай заарин-боо! В состоянии онго, я мог парить выше самых высоких деревьев, проявляя тем самым свою духовную чистоту и свободу от земных пристрастий!" - с вполне понятной гордостью объявил он.
   ... как-то "чистота" не вяжется с баскервильской собачкой...
   ... по-моему... или "чистота"... или собачка...
   ... ну да пес с ним - лжи не чувствую... пусть трендит...
   "Я полностью овладел всеми шаманскими и колдовскими силами! - гремел, вошедший в раж Байгол. - Я мог исцелять смертельно больных! Я мог управлять ветром, дождем и бурей! Я овладел искусством созерцания и безмятежного сосредоточения! Я мог перемещаться в любое место, слившись с духом онгона, и общаться с любым существом в физическом или духовном облике повсюду во вселенной! Я получил три больших бубна из трех шкур: воловьей, оленьей и козьей! У меня был шапка, украшенная изображениями солнца и луны!
   ... прямо мать Тереза, а не генерал Чингисхана...
   "Почему мать Тереза?" - заинтересовался внутренний голос.
   "Ну-у... народ исцелял, - слегка замялся Денис, потому что сам не знал, откуда вдруг пришла эта мысль. - Чистота опять же..."
   - Слушай, - перебил "дедушку" старший помощник. - А как ты из лица духовного переквалифицировался в военные?
   "Как-как... - погрустнел Байгол. - Очень просто... Слаб человек и велики беси..."
   "Маладэц Прошка! - восхитился внутренний голос. - Красиво излагает, сукин сын!"
   - А поконкретней?
   "Монаду Инь-Янь представляешь?" - вопросом на вопрос отреагировал татаро-монгол, в очередной раз подтвердив отсутствие еврейской монополии на эту методику.
   - Ну, в общих чертах. Круг, а в нем два дельфинчика - черный и белый. У черного - белый глаз и наоборот.
   "Все правильно. Внутри каждого начала таится его противоположность. Вот и внутри меня белого и чистого таилась черная точка. Оказалось, что я не полностью освободился от земных пристрастий..."
   - А почему? - удивился Денис. - У тебя же была пятая инкарнация - не хухры-мухры - должен был бы перебеситься.
   "Я слишком рано встал на Путь и, соответственно, слишком рано стал призывающим небожителей-богов. Не от всех земных пристрастий я получил свободу. Вот и сорвался..." - Байгол расстроено умолк.
   ... меры в женщинах и пиве он не знал и не хотел...
   - Понятно... - старший помощник, в знак солидарности, тоже сочувственно помолчал, потому что горечь в словах мертвого шамана ощущалась физически. - Ладно, не хочешь рассказывать - не рассказывай, - великодушно предложил он, но Байгол отказался.
   "Нет уж, - сухо отреагировал он. - Начал рассказывать - расскажу до конца. Чтобы больше не возвращаться".
   - Ну, как хочешь.
   "Я стал солдатом армии Кублай-хана, а мои знания и умения быстро возвысили меня и через время хан приблизил меня и назначил тумэнбаши".
   - Слушай, я в истории не очень... пардон, если ошибаюсь, но по-моему Хубилай к России отношения не имел, он где-то в Китае мутил, как мне припоминается.
   "Все так".
   - И камикадзе - "божественный ветер" - название тайфунов, которые дважды топили его флот вторжения в Японию?
   "Да".
   - Так каким боком ты в России оказался!? Где Китай, а где Россия?
   "Я был великим врачевателем и прожил очень долгую жизнь. Ты даже не представляешь, какую долгую... Я ходил с Тохтамышем на Москву!"
   ... вот же ж сука!..
   - И все-таки наши тебя уконтропупили! - мстительно заметил Денис.
   "Да как бы не так! - неприятно ухмыльнулся мертвый шаман. - Кишка тонка!"
   - От старости помер?
   "Нет".
   Байгол замолчал, но так как после Тохтамыша никакого сочувствия к нему старший помощник не испытывал, то и щадить его чувств не собирался, и приказал:
   - Продолжай!
   "А чего продолжать-то... Вызвал я ифрита, да не совладал. Сжег он меня, а суть поместил во вместилище из ладони, да закопал, чтобы я мучился до скончания времен!"
   "Ишь ты! - восхитился Денис. - Значит можно ифритов вызывать и разных прочих джиннов! А-БАЛ-ДЕТЬ!!!"
   "Хочешь попробовать? - скептически хмыкнул внутренний голос. - Ню-ню... Интересно, какое от тебя вместилище останется?.."
   "Да я чисто теоретически" - попытался сделать хорошую мину при плохой игре старший помощник, но голос ему не поверил:
   "Не вздумай!"
   "Я теоретически".
   - Научишь? - небрежно поинтересовался Денис, безуспешно делая вид, что эта тема интересует его так... - между прочим.
   "Чему?" - прикинулся шлангом мертвый шаман.
   - Чему-чему! - разозлился старший помощник. - Джиннов вызывать. Вот чему!
   "Нет!" - ответил Байгол тоном не терпящим возражений.
   - Развоплощу! - пригрозил Денис.
   "Ты клятву давал!"
   - Ты тоже! - сверкнул глазами старший помощник. - Не имеешь права не исполнять мои приказы!
   "Имею. Я поклялся, что не могу причинить вред Арамису Князю Великого Дома Полярный Медведь, или своим бездействием допустить, чтобы Арамису Князю Великого Дома Полярный Медведь будет причинен вред. А если я научу тебя, как вызывать огнерожденных слуг шайтана, то своим действием нанесу тебе вред!"
   Некоторое время в кабине царила тишина, Денис обдумывал слова Байгола, а тот молча пялился в окно. Через пару минут старший помощник снова заговорил:
   - Ты понял, в чем ошибся во время призыва?
   "Понял".
   - В чем?
   "Вместо: Ба'д ас-самах, йа сакени-н-нар, я произнес: Б'ад ас-самах, йа сакени-н-нар".
   - Так почему не можешь научить меня правильной процедуре?
   "Потому что не уверен, что ошибка была единственной. Могут быть еще".
   - А как ты сам научился призыву?
   "Нашел в развалинах около Самарканда древний арабский свиток. Там было написано, как вызвать ифрита... - от неприятных воспоминаний Байгол нахохлился, как воробей под дождем. - И было написано, как удержать его в повиновении. Как вызвать, было написано правильно, а как удержать - нет. Думаю, специально. Так что ошибок там может быть много".
   - Кстати, а как ты догадался в чем ошибся?
   "А я и не догадался... мне ифрит сказал, когда жег... смеялся, гад. Медленно жег. Так что могут быть еще ошибки..."
   - Могут... - нехотя согласился старший помощник, приходя к выводу, что вопрос следует закрыть. Закрыть, но... не навсегда. Денис непременно решил вернуться к нему в будущем - уж больно интересно! Сейчас же хватало других животрепещущих тем, о чем можно было поговорить с таким информированным собеседником: - Слушай, а чего ты так перепугался, когда я свой медальон вытащил, - полюбопытствовал Денис, при этом, для наглядности, похлопав себя по груди.
   "Я не медальон! - неожиданно отозвался "медальон". - Я - Небесный Волк!"
   "Пардон! - смутился старший помощник. - Не знал. Теперь буду знать!"
   "Потому что этот медальон, как ты говоришь, на самом деле Малый Истребитель Сути! - тут же наябедничал "дедушка". - А жить всем хочется. Даже мне".
   - А есть большой?
   "Есть".
   - И в чем разница?
   "Большим можно истребить суть заключенную в тело, а малым только бестелесную тварь, вроде меня".
   ... ага... ага... был у меня большой...
   ... да только прахом все пошло в Паранге...
   Ехать ночью, по пустому шоссе, да еще если ты хорошо видишь в темноте - одно удовольствие. За интересной беседой время летело незаметно, но путь был неблизкий и в город паджерик въехал, когда уже начало светать.
   - Слушай, а в чем тебя держать-то? А то, если увидит кто, неудобно получится. Шкатулку может какую купить... и из чего? А может кувшин медный, как джинну? - хмыкнул Денис. Ответа не последовало и старший помощник решил, что мертвый шаман обиделся на подколку. Он решил извиниться, но не успел, до него донесся слабый шепот:
   "... третьи петухи...", - после чего фигура Байгола, и так уже практически прозрачная, вспыхнула на мгновение и исчезла.

*****

   Приступить к поискам информации о Турманской сакме удалось только ближе к вечеру. Спать старший помощник лег часов в восемь, проспал до двенадцати, затем легкий завтрак, четырехчасовая тренировка, душ, плотный обед, короткий отдых, а тут, глядишь, и до вечера рукой подать. Перед тем, как усесться за комп, Денис проверил состояние своих надтелесных оболочек. Ну, что можно сказать, если в двух словах, то - ничего хорошего. Правда, с другой стороны - и ничего плохого. Ни положительной, ни отрицательной динамики в состоянии поврежденных надтелесных оболочек, зафиксировано не было. Статус-кво был сохранен.
   Отполировав обед чашечкой крепкого кофе, старший помощник уселся за комп. Буквально через несколько минут результат был получен. Отрицательный. Ни один поисковик, начиная со стандартных Yandex, Rambler, Google и заканчивая "Знайкой", ничего о Турманской сакме не знал. О Кальмиюсской сакме знал, о Изюмской знал, даже о Муравской знал, а вот о Турманской - нет. Такая вот засада. Но, нет худа без добра. Попутно Денис узнал, что сакма и шлях это одно и то же, а еще, что по этим самым сакмам, то бишь дорогам, крымские татары, наследники ордынцев, издревле шастали на Русь пожечь, пограбить и за рабами, и занимались этим промыслом долго - несколько веков, пока их не вразумил генералиссимус Суворов, что делать этого не надо.
   "Ладно, - мысленно махнул рукой старший помощник, - хрен с ней, с сакмой. Зайдем с другого конца. Как бишь, старый хрыч выразился?.."
   "Два дневных перехода от Кремля, десять десятков чакрым, не больше!" - услужливо подсказал внутренний голос.
   "Перехода - так перехода!" - молодцевато ухмыльнулся Денис и мысленно лихо подкрутил несуществующие гусарские усы. После чего снова обратился к Интернету. На сей раз никаких сложностей с поиском информации не было, но ответ был, мягко говоря - расплывчатым. Современные знатоки средневековых кавалерийских кунштюков утверждали, что дневной переход всадника это 30 - 50 километров. Но, тридцать, или пятьдесят? - согласитесь разница есть. И дело не в конкретных цифрах, хотя тридцать лучше.
   Одно дело отмерить на карте окружность радиусом в сто, или шестьдесят километров, с центром в Кремле, и методично поискать так называемые "Щучьи озера" на этой линии, или около. Задача сложная, трудоемкая, но вполне выполнимая, особенно если учесть помощь от мертвого шамана - ночью этот хрен должен быть вполне работоспособен. Старший помощник искренне надеялся, что заведомо пустые варианты Байгол сходу отметет и это сэкономит много времени.
   И совсем другое дело, если поиски придется осуществлять не по линии окружности, а внутри этакого плоского тора - если по-простому, или - плоского бублика - если по-научному, внутренний радиус которого шестьдесят километров, а внешний сто. Как говорят в Одессе - две большие разницы. Денис даже немного загрустил от открывшихся перспектив. Он-то, после обретения такого союзника, как мертвый шаман, грешным делом, воодушевился, и можно сказать - размечтался, что по-быстрому восстановит поврежденные оболочки и аста ла виста! Прости-прощай, Одесса-мама, здравствуй знойная Айшат! Ан хрен!
   Но, долго предаваться унынию было не в правилах старшего помощника, да и вообще уныние - смертный грех, и он очень вовремя вспомнил окончание фразы, произнесенной Байголом: "десять десятков чакрым, не больше". Выяснить, чему равен "чакрым" труда не составило - чуть больше километра. Так что, с большой долей вероятности можно было предположить, что поиски нужного "Щучьего озера" (не путать с Лебединым) следует вести по окружности радиусом в сто километров, с центром в Кремле.
   Дальше все было просто: надо было посмотреть масштаб карты, разложенной на полу, отмерить шнурок в сто километров, закрепить его в Кремле, взять карандаш и провести окружность. Но, это была методика века так скажем... XIV если не XIII, или вообще - XII, и старшему помощнику это было западло. Ему - человеку XXI века! и ползать со шнурком, когда есть электронные карты - смешно.
   Денис действовал по-простому: на Яндекс-карте с помощью инструмента "линейка" начертил стокилометровую линию, выходящую из Кремля и направленную вертикально вниз. Почему вниз? Очень просто - там юг, а татары приходили с юга, вот старший помощник и загадал - а вдруг сразу наткнется на нужное место. Вероятность крайне мала, - скажет скептик. - Но, она есть! - возразит оптимист. Окаянный отросток заканчивался где-то между Серпуховом и Ступино, а еще там река Ока присутствовала, так что сердце Дениса забилось в предвкушении - "а чё бля, если да!"
   Но, надеяться на удачу могут партизаны, а регулярная армия действует по плану, разработанному Генштабом, поэтому надо было все-таки начертить окружность и приступать к методичному поиску, правда начиная этот поиск с вышеуказанной точки между Серпуховом и Ступино. Старший помощник сделал скриншот карты, открыл его в "Paint" и попытался нарисовать там требуемую окружность. После нескольких неудачных попыток, он полез в Интернет, чтобы умные люди научили его, как в "Paint" нарисовать окружность с центром в заданной точке. И выяснилось, что фиг! "Paint" этого не умеет! Можно методом проб и ошибок нарисовать круг приблизительно удовлетворяющий заданным условиям, но чтобы точно - исключительно, если повезет.
   Неудача не охладила пыл старшего помощника. Решение проблемы было очевидным - надо было скачать какой-нибудь графический редактор помощнее, и уже в нем сделать все, как надо. Но, в процессе неудачных попыток нарисовать нужную окружность в "Paint", Денис осознал, что рисунок карты - это паллиатив. На самом деле нужно иметь электронную карту с нанесенной на нее окружностью, потому что на рисунке нельзя менять масштаб и изучать детали, а на электронной карте - можно.
   Старший помощник изменил формулировку запроса, потыркался минут пятнадцать, уходя по ссылкам в никуда... точнее говоря на сайты, которые не содержали решения его проблемы, пока не наткнулся на нужный, где умники, обитающие в Интернете, научили его, как это сделать с помощью приложения JSFiddle. Причем, какой-то добрый человек уже сделал именно такую карту Москвы, которая была нужна Денису, с синим кругом, имеющим центр в Кремле. Старшему помощнику оставалось только изменить в коде JavaScript радиус круга, который, естественно, был не тот - и все! Финита ля комедия!
   Интенсивная мыслительная деятельность требует значительных энергозатрат - косвенным доказательством служит то, как раскаляются в процессе работы процессоры (тоже, по-своему, думают), так что в том, что Денис сильно оголодал, пока решал вопрос с электронной картой, ничего удивительного не было. Пришлось отвлечься на ранний ужин, после чего снова напиться кофе.
   Переходить к активной фазе поисковой операции без мертвого шамана было невозможно, а "дедушка" пока что не показывался - видать амнистии не было, и чтобы не терять даром времени, старший помощник решил пока "пройтись" по окружности, посмотреть какие есть озера поблизости от нее, какие населенные пункты и дороги.
   С этой целью Денис снова и засел за комп. Первым объектом, который его заинтересовал, было Павленское озеро. Объект был всем хорош - располагался почти что строго на юг от Кремля, а самое главное - лежал практически на окружности, плюс-минус километр. Однако, тут же пришлось обломиться, потому что озеро оказалось заброшенным песчаным карьером. Вряд ли Байгол имел его в виду. Хотя... и все же - нет. Правда, рядом немедленно нашлось еще одно озерцо, а потом еще и еще и старший помощник пришел к неутешительному выводу, что без Байгола найти нужный водоем вряд ли получится. Надо ждать "явления" мертвого шамана. И "дедушка" не заставил себя ждать - появился ровно в полночь, как и предсказывала теория.
   "Здрав будь, боярин!" - поприветствовал Дениса, материализовавшийся около стола мертвый шаман.
   "О как! - ухмыльнулся внутренний голос. - Ты у нас, оказывается, еще и боярин! А мужики-то и не знают..."
   "А чего ты хотел? - мысленно пожал плечами старший помощник. - Князь я, или не князь? А раз князь, то боярин по-любому!"
   - И вам не хворать, - отозвался Денис. - Посмотри-ка сюда, - кивнул он на экран ноутбука. - Нет тут твоего Щучьего озера?
   Байгол долго - с минуту, всматривался в изображение и у старшего помощника забрезжила надежда, что старый хрен узнаёт знакомые места, но надежда эта была тут же безжалостно разрушена:
   "Зеркало Неба?" - с пиететом переходящим в благоговение вопросил Байгол.
   - Ты это о чем? - нахмурился Денис. - Какое, нахрен, зеркало неба? Это - карта Москвы и области. - Он тяжело вздохнул, интуиция однозначно подсказывала, что если вожделенный водоем и будет найден, то - нескоро. Но, надежда умирает последней и, на всякий случай, старший помощник отдал прямой и однозначный приказ: - Ищи, блин, Щучье озеро!
   "Какой блин!?" - глаза Байгола удивленно округлились, а старший помощник почувствовал себя дураком... ну, может и не совсем дураком, но придурком - точно. Вместо пояснений, он только крякнул, досадливо махнул рукой и уточнил задание:
   - Щучье озеро ищи.
   "Где?" - искренне удивился шаман.
   - На карте! - начал свирепеть Денис и ткнул пальцем в экран, чтобы исключить любую неопределенность.
   "Так пусть Зеркало Неба покажет, а я скажу: оно, или нет" - казалось, что Байгол был сильно удивлен непонятливостью, если не сказать - тупизмом своего сюзерена.
   Старший же помощник, в свою очередь, почувствовал, что с каждым мгновением они все меньше понимают друг друга. Надо было срочно что-то делать. Что-то в диалоге пошло неправильно, причем с самого начала.
   "Для начала надо разобраться в дефинициях!" - внес предложение внутренний голос. После короткого, но жаркого, обсуждения, предложение было принято единогласно.
   - Что такое Зеркало Неба? - обратился Денис к Байголу.
   "Ты у меня спрашиваешь? - брови мертвого шамана поползли наверх. - Владеешь такой волшебной вещью и не знаешь про нее?"
   - Короче, Склифосовский! - старший помощник был раздражен и не скрывал этого. - Докладывай четко и конкретно!
   Почувствовав, что начальство гневается, старый и мудрый хрыч ничего уточнять насчет "Склифосовского" не стал.
   "Зеркало Неба показывает всё, что творится на белом свете! - отбарабанил Байгол определение строевым голосом.
   "Ага-ага... - начал соображать Денис. - Яблочко по блюдечку... Свет мой зеркальце скажи... Я ль на свете всех милее, всех румяней и белее... и прочая ботва. Старый хрыч, решил, что ноут покажет озеро, а он только подтвердит... Засада, однако..."
   Следующие полчаса ушли на обучение "дедушки" основам информатики. Однозначно утверждать, что он что-либо понял из объяснений старшего помощника было бы, мягко говоря - опрометчиво, но кое-какие успехи были. Правда на ограниченном числе направлений. Точнее говоря - только на одном участке IT-технологий. Так что, единственное, что можно было сказать твердо по результатам обучения, это то, что порносайты старому хрычу понравились. А вот с картой ничего не получилось.
   "Это не карта!" - твердо объявил Байгол.
   - А что? - оторопел старший помощник.
   "Карта не такая!"
   - А какая?
   "Не такая!"
   Большего добиться от мертвого шамана не удалось и Денис, в конце концов, плюнул на это дело.
   "Да-а... - грустно подумал он. - Как я губищи-то раскатал... а оно вон как вышло..."
   "Ничо! - утешил его внутренний голос. - Чай не в последний раз облом вышел. Прикупишь в Ашане губозакаточную машинку и все будет хорошо!"
   "Да пошел ты..." - вяло огрызнулся старший помощник.
   Однако, несмотря на крах плана блицкрига, жизнь продолжалась. Предаваться грусти и унынию времени не было - надо было идти вперед. Стало ясно, что придется изрядно потопать ножками - в прямом и переносном смысле, потому что иного пути, как выезжать на "радиус" и там уже шерстить частым гребнем по "рокадным" дорогам, нет. В этом деле старый хрыч, по-прежнему, играл главную роль и, чтобы использовать "дедушку" с максимальной эффективностью, требовалось уточнить некоторые его ТТХ.
   - Так, Байгол, давай-ка уточним твой эффективный радиус.
   "Чиво?" - мертвому шаману явно не хотелось отрываться от просмотра ролика, который, по его просьбе, старший помощник ему запустил. А на экране огромный негр, с сизым членом душераздирающего размера, пользовал щупленькую азиатку во все дыры с яростным азартом. Зрелище явно пришлось "дедушке" по душе.
   - Чем быстрее сделаем все дела, тем быстрее я лягу спать, а ты сможешь продолжить просмотр, - пообещал Байголу пряник Денис. - А будешь дурака валять - выключу комп, - старший помощник щелкнул кнутом. - Так что кончай придуриваться. Для начала, мне нужно точно знать, насколько далеко ты можешь удаляться от вместилища. Сделаем так: ты обернешься светящейся точкой - чтобы народ не смущать своим видом, и медленно полетишь в ту сторону, - Денис показал рукой нужное направление. - А я буду смотреть из окна. Точных данных конечно не получим, но порядок величины оценим.
   Байгол не все понял в инструкции, но вычленил главное: чем быстрее он сделает то, что хочет Хозяин, тем быстрее можно будет вернуться к Зеркалу Неба. Поэтому он превратился в ярко светящийся шарик для настольного тенниса и медленно поплыл к окну. Результаты натурных экспериментов оказались обескураживающими.
   А ведь, как хорошо все начиналось! Около разрушенной церкви в ночном лесу, старый хрыч хлестался, что может контролировать весь многокилометровый лесной массив. И в глубине души старший помощник надеялся, что поиск вожделенного озерца с живой водой будет происходить по следующей схеме: они приезжают в заранее намеченную точку к полуночи, Байгол, как подорванный, обследует все в радиусе километров десяти-двенадцати, в случае успеха - Денис переходит к водным процедурам, в случае же неудачи - переезд в следующую, заранее намеченную точку. Такими темпами можно будет за неделю прошерстить весь периметр, а не только южное направление.
   На самом деле результаты, показанные "дедушкой", оказались скромнее. Гораздо скромнее. Итак. Из запертого помещения - имеется в виду квартира с закрытыми окнами, он сумел пробиться по горизонтали только на лестничную клетку и на улицу, на дистанцию около метра от стены дома, а по вертикали - к соседям сверху и снизу. И все! То есть, примерно на такую же дистанцию, на которую Байгол мог выбираться из свой могилы. Денис только молча покачал головой, глядя на поникшего шамана.
   Выбравшись на свежий воздух, старший помощник первым делом провел эксперимент с запертым паджериком. Результат был тем же самым - радиус действия мертвого шамана составлял метра три-четыре, не больше. В качестве охранной системы пойдет, но только в ночное время. Днем бери кто хочешь и катайся - Бобик сдох. Так что, не говоря уже о поисковых работах, но даже в качестве сторожа, полноценно приспособить шамана не получалось. Он и сам чувствовал себя неудобно и от этого, наверное, "выступал" хуже, чем мог. Так бывает с футболистами, за которых заплачены большие деньги, а игра в новом клубе не идет. Возникает положительная обратная связь, пускающая систему в разнос - чем хуже они играют, тем больше нервничают и, соответственно, чем больше нервничают, тем хуже играют.
   - Ладно, пойдем в лес, - вздохнул Денис, возвращая вместилище обратно в пластиковый пакет. - Попробуем, как ты играешь на чистых мячах.
   Ничего уточнять Байгол не стал - то ли мысли читал, то ли эмоции, но все ему было понятно. Укладывая сушеную шаманскую кисть в пакет, старший помощник вспомнил про еще один момент, который надо было прояснить.
   - Слушай, нам нужно вместилище для вместилища, пардон за тавтологию, - хмыкнул Денис. - А то вдруг приспичит в приличном обществе показаться, неудобно будет тебя в кармане, или пакете таскать. Из какого материала предпочитаешь? - тоном официанта из элитного ресторана, интересующегося у заезжего олигарха, что он предпочитает из коньяков, полюбопытствовал старший помощник. - Могу предложить дерево, сталь, серебро, золото... слоновую кость, - после некоторого раздумья прибавил Денис. - И моржовый член, - завершил он список.
   Байгол щедрое предложение оценил, сдержанно хихикнув и подтвердив тем самым наличие чувства юмора, что было чрезвычайно важно для последующих отношений. С человеком, или духом - неважно, невозможны какие-либо длительные отношения при отсутствии у него вышеназванного чувства. Конструктивно же он отозвался лишь спустя некоторое время - думал.
   "Я не знаю, - честно признался он. - При жизни, - улыбнулся шаман, - мне было бы все равно. Думаю, что так будет и сейчас, но надо проверить".
   - Договорились.
   Натурные опыты в Лосином Острове производились следующим образом: Денис нашел приметное дерево, искореженное так, будто в него постоянно, с регулярностью поездов метрополитена, били молнии. Вероятность перепутать его с каким-нибудь другим была такая же, как спутать старую беззубую негритянку с молодой Анджелиной Джоли, но старший помощник все равно - береженого Бог бережет, натянул и активировал шкиру и приказал ей запомнить место. Уложив вместилище под дерево, Денис в компании Байгола, принявшего облик "дедушки", направился прочь. Когда они отошли метров не пятьдесят, мертвый шаман остановился.
   "Все. Дальше не могу. Аркан не пускает".
   - Ну, на нэт и суда нэт! Пошли домой.
   И в этот момент мертвый шаман на секунду ярко вспыхнул, а затем начал гаснуть, как изображение в старом телевизоре с электронно-лучевой трубкой. Денис удивленно уставился на Байгола, а тот только и сумел придушенно просипеть: - "Вместилище..." - после чего исчез. Соображал старший помощник быстро, действовал еще быстрее, поэтому у искалеченного дерева оказался буквально через десяток секунд. Если кому-то покажется что для пятидесятиметровки это многовато, то пусть сделает скидку на дремучесть леса и время суток. Все-таки, ночь есть ночь, даже если ты видишь не хуже кошки, а кочковатая земля с торчащими корнями - не синтетическое покрытие беговой дорожки стадиона, да и про деревья, ветки и кусты забывать не стоит, так что, повторимся - десять секунд хороший результат.
   Вместилища на том месте, где его оставил Денис, как и следовало ожидать, не было. Возникал закономерный вопрос - зачем? Кому могла понадобиться мумифицированная, сморщенная, противная на вид, черная кисть руки, было непонятно. Как еда она могла заинтересовать разве что такого же мумифицированного зомби, которому все равно, что жрать - что говно, что конфетку. Любой представитель биосферы, хоть теплокровный, хоть наоборот, за такое угощение непременно дал бы угощающему в морду, а сам бы, добровольно, ни за что бы не польстился. Все эти соображения промелькнули в голове старшего помощника, пока он бежал к месту преступления.
   Но, оставался еще вопрос - как? Предположим, что кто-то, или что-то - Денис не исключал ничего, ни робота, ни мини-торнадо, ни еще какую неведомую хрень - короче говоря, какой-то субъект, схватил вместилище и бросился наутек. Как он сумел двигаться так быстро, что старший помощник, бегающий не хуже олимпийского чемпиона, не почувствовал "сигнала" от мертвого шамана, пока бежал к скрюченному дереву? Получалось, что похититель двигался от дерева быстрее, чем Денис к нему приближался. Ну-у... или, во в всяком случае - не медленнее. Фантастика... (Не путать с фэнтези).
   Старший помощник стоял около злополучного дерева затравленно озираясь, не зная, что предпринять. В крови бушевал адреналин, нанороботы перешли в боевой режим, а врага, которого надо было догнать и порвать на британский флаг не было. Засада... Сколько времени Денис провел в прострации сказать было трудно - может секунды, а может и минуты, но тут на короткое мгновение свет луны закрыла чья-то тень, и тут же к старшему помощнику пришло озарение. Птицы! Птицы, черт бы их побрал! Вот кто мог схватить вместилище и скрыться быстрее, чем он бежал. На пересеченной местности самый медленный вертолет всегда обгонит самый быстрый автомобиль.
   Так что, оставался лишь один вопрос - зачем? Кому могло понадобиться вместилище. И тут же, раз вопрос был правильно задан, пришел ответ. Как биологический объект, который можно употребить в пищу, рука мертвого шамана была никому не интересна. Старший помощник был в этом уверен даже не нас 99,9%, а на все сто процентов. А вот, как вместилище - почему бы и нет? Вместилище украл тот, кто знал что это такое и кому тоже, как и Денису, понадобился мертвый шаман.
   Ну что ж... жизнь заблистала новыми красками. Мало старшему помощнику было своих проблем, так теперь надо выручать из беды Байгола. Не бросать же на произвол судьбы. Раз "дедушка" принес вассальную клятву, то сюзерену полагаются не только плюшки в виде служения мертвого шамана, но и заботы по его защите. Так что, хочешь не хочешь, а придется разыскать похитителя, или похитителей, освободить своего... чуть не вырвалось "человека", своего слугу и воздать должное грабителям. Вот такой вот план-минимум созрел в голове Дениса, пока он, не солоно хлебавши, возвращался домой. Рыскать в темноте по Лосиному Острову, в поисках пропажи, раз уж не удалось ничего найти по горячим следам, было гораздо менее эффективно, чем искать иголку в стоге сена. Вот старший помощник и не рыскал. Вместо этого надо было подумать. Крепко подумать.

*****

   Спал Денис плохо. Мучили не то чтобы кошмары, а какие-то мутные бессюжетные сны, не оставившие в памяти ничего, кроме какого-то взбаламученного грязного осадка. Привычный маршрут утренней тренировки старший помощник изменил, теперь он несколько раз проходил мимо древесного уродца, возле которого прошлой ночью разыгралась мини-трагедия. Хотя... это для Дениса она - "мини", не успел еще душевно привязаться к мертвому шаману (если это вообще возможно), а вот для Байгола, не исключено, что произошедшее было самой настоящей макси-трагедией. Правда, тоже не факт. Может его социально близкие утянули и теперь ему хорошо. Иди знай... Но, проверить надо.
   Завершив тренировку, старший помощник неторопливой рысцой проследовал к этому недостойному выродку в славной семье царства растений. Понимая умом, что дерево ни в чем не виновато, Денис все равно относился к нему с некоторой неприязнью, полагая кем-то вроде молчаливого пособника преступников, типа - воровать не воровал, но на атасе постоял. Старший помощник снял рюкзак, натянул полностью шкиру, чтобы не простудиться, положил рюкзак под голову, закрыл глаза и то ли глубоко задумался, то ли слегка закемарил.
   В этом то ли сне, то ли раздумье, Денис четко осознал одну простую истину - разыскать Байгола невозможно. Раз не помогла погоня по горячим следам, когда старший помощник находился не далее пятидесяти метров от похитителей и похищенного, то это значит, что похитители наверняка знакомы с тактико-техническими характеристиками объектов, подобных мертвому шаману, и знают, как содержать их в неволе, чтобы не засветить.
   Можно, конечно, если ничем другим не заниматься и иметь лишних лет двадцать жизни в запасе, прошерстить частой гребенкой весь огромный лесной массив Лосиного Острова, но никто не даст гарантии, что отыщешь похищенное, даже пройдя над ним - смотря, кто прятал. Однако, этим список дерьма не ограничивается. Следует иметь в виду, что искать придется только ночью, потому что днем мертвый шаман уж никак не даст о себе знать, а это очень большой, можно даже сказать - жирный минус. Ну, а самое главное - какая гарантия, что "дедушку" не вывезли за пределы Острова в неизвестном направлении? Вот то-то и оно...
   Так что единственная надежда была на то, что похитители сами пойдут на контакт. Зачем? А хрен его знает. Каким образом? А хрен его знает. Но, дело происходило возле древесного уродца, стало быть - место им знакомое и если периодически здесь появляться, то может чего и получится. Вот такие резоны были у старшего помощника. За время его сна-раздумья ничего похожего на попытку выйти на связь не произошло и Денис с чистой совестью, но тяжелой душой, поплелся домой, решив вернуться ближе к полуночи, "когда силы зла властвуют безраздельно".
   Дома старший помощник сначала привел в порядок шкиру, потом себя, затем покушал. Что это было - второй завтрак, или ранний обед он не знал и просто решил считать очередным приемом пищи - на этакий военный манер. После всего вышеперечисленного Денис собрался позвонить своему "куратору" на предмет получения новых американских "Taser".
   Все, что были в наличии, пошли прахом в подвале депутатского особняка, а вещь, как показала практика была в высшей степени полезная, поэтому хотелось иметь небольшой запасец под рукой. Так... - на всякий случай. Конечно, можно было использовать и наши, подобные тому, что он прикупил в магазине, но это было как-то... как пересесть с "Гелендвагена" на "Жигули". Функционально одно и то же, но разница есть. Денис попробовал и то и другое, и несмотря на свой патриотизм, пришел к однозначному выводу, что американский шокер лучше. А так как неизвестно с кем, или с чем, ему предстоит иметь дело (если предстоит), то хотелось бы иметь наилучшую экипировку. Тем более, что с ее получением проблем, вроде бы, нет.
   Старший помощник совсем уже было собрался звонить, уже запустил руку в рюкзак, чтобы вытащить телефон, как в голову ему пришла одна мысль, которая заставила приостановить процесс извлечения мобильника на свет божий. Мысль была, в свое время, выкристаллизована в старом анекдоте: "Папа может, но бык лучше". Если перевести ее в контексте сложившейся ситуации, то она выглядела бы так: "На хрена шокер, если есть шкира?". Денис немедленно приступил к натурному эксперименту, чтобы доказать, или опровергнуть возможность использования тетрархского суперкомбеза в качестве шокера. Он быстренько натянул еще влажную шкиру, активировал, выставил два пальца правой руки "козой" и скомандовал: "Разряд!". И шкира не подвела! - искра проскочившая между пальцами была ого-го-го! То, что надо была искра!
   Однако, немедленно возник следующий вопрос: "Почему любимый и одновременно - мудрый руководитель, не использовал возможности шкиры, а пользовался "костылями"?". Старший помощник подумал и единственное, что пришло ему в голову было то, что командор хотел, по возможности, экономить заряд батареи, а самое главное - действовать с дистанции. Отметив в памяти эти обстоятельства, Денис наконец взялся за телефон и обнаружил, что он отключен.
   Как старший помощник выключил его, собираясь ехать к заброшенной церкви, чтобы по дороге не отвлекали, так и забыл о нем. С точки зрения современной молодежи, не выпускающей смартфон из рук даже в общественном туалете - чтобы сделать прикольное селфи, это было преступление против нравственности и общественной морали, но Денис, несмотря на имидж, к современной молодежи не относился, поэтому следует его простить.
   После включения мобильника, в нем обнаружились два пропущенных вызова - от Марины и от Миши. Звонок девушки никакого эмоционального отклика в душе старшего помощника не вызвал. Злость на себя, непроизвольно переброшенная на девушку, за то что не сумел сдержаться, когда она начала флиртовать с депутатским сынком, нейтрализовывалась приятным соображением, что восьмибалльная девица, а таких не больше десяти процентов в любой выборке, позвонила первой, пересилив природную спесь красивой бабы.
   Что ни говори, а не греть самолюбие подобный факт не мог. Правда, как ни крути, при подобной взаимной аннигиляции плюса и минуса, осадочек все же остался и выражался он в том, что никакого желания немедленно использовать бедную девушку по прямому назначению у старшего помощника не возникло. А это несколько напрягало - уж не заболел ли! Для самоуспокоения, Денис решил считать, что это временное явление и списал все на расстроенные нервы, но, не тут-то было. Немедленно вылез внутренний голос и начал крыть правду-матку, как он ее понимал:
   "Да ты, брат - Отелло! Признайся - приревновал, вот и не можешь ее простить! А самое главное - себя. Как же, как же - потеря лица! Тебя - Князя Великого Дома! И кто!? - селянка! Хотя сам предлагал свободные отношения. А как дошло до дела, так - не моги! Нехорошо, брат..."
   С ответом Денис несколько промедлил - пытался разобраться в себе. Потом все-таки ответил. Честно. Какой смысл врать самому себе?
   "Ты знаешь... да. Но! Не ревность, а чувство собственника. Как это, блин, моя вещь вдруг проявляет свободу воли и вместо того, чтобы преданно заглядывать мне в глаза и смотреть в рот, демонстрирует симпатию к кому-то другому!"
   "Ты сам разрешил!"
   "Признаю. Был не прав. Но, природу самца не переделать... это я про себя. За всех говорить не буду. Так что, сейчас ни видеть, ни слышать, ни знать о ней ничего не хочу. Потом, наверное - да. А пока пошла к черту! Баб на свете много!".
   "Тоже верно, - согласился внутренний голос. - Имя им легион!"
   А вот звонок депутатского сынка ничего, кроме раздражения не вызвал.
   "Небось опять у этих пидоров в подвале что-то завелось!?! Ну уж - нахрен! Я занят! Пусть сами гоняют!"
   "Правильно! - поддержал внутренний голос. - Бесы к бесам лезут, а ты отгоняй! Нашли, блин, Балду! - после чего хихикнул: - Поповна о Балде лишь и печалится".
   "Да пошел ты..." - лениво отмахнулся старший помощник и набрал фэсэошника.
   Олег проявил полное понимание и сказал, что в течении полутора-двух часов шокеры доставят, после чего полюбопытствовал:
   - Ты не в курсе, чего местные бандюки с ума посходили возле церкви, куда ты ездил?
   Денис ни секунды не сомневался, что за ним следят и к подтверждению этого факта отнесся равнодушно - на их месте сам бы так делал. Другое дело, что он заранее обдумал ответ, в случае, ежели последует вопрос, и ответил не задумываясь:
   - Я полагаю, собачки испугались.
   - Что за собака? - насторожился фэсэошник.
   - Большая такая собака...
   - А ты, конечно, не испугался, - хмыкнул Олег.
   - Я животных люблю. Чего их бояться?
   Не успел старший помощник положить трубку, как раздался звонок. Звонил Миша.
   "Телефон что ли отключить..." - подумал Денис, но тут, как обычно, вылез внутренний голос со своим особым мнением:
   "Не малодушничай! Пошли на хер! А то, так и будут приставать постоянно!"
   "И то верно" - подумал старший помощник и ответил на вызов:
   - Слушаю, - подпустил он в голос ледка.
   - Денис! - обрадовался депутатский сын. - Наконец-то ты в сети появился! Куда пропал?
   - Дела, - буркнул старший помощник, даже не пытаясь сымитировать встречную радость. После чего выжидающе замолчал.
   - Тут такое дело... - начал Миша.
   "Сразу на хер!" - напомнил голос.
   "Без тебя знаю!"
   - ... такое дело. У одной девушки из нашей компании аналогичная проблема. У нее...
   - Я занят, - грубо оборвал депутатского сына старший помощник.
   - Так ты не возьмешься?.. - Миша был явно растерян и, не побоимся этого слова - расстроен. Он замолчал, собираясь с мыслями, а потом решил зайти с другого бока: - Мы тут завтра собираемся отметить в "Ноевом Ковчеге" начало учебы, я думал ты подойдешь, я вас познакомлю...
   - Где я буду завтра, я не знаю, - перебил его Денис. - Сегодня я ужинаю в "Черепахе". Часиков с восьми и до десяти. Хочет - пусть подходит. Расскажет о своей проблеме. Может это вообще не мой профиль. Но, скажи ей, что пока не решу свои вопросы, браться за ее не буду. Пока.
   Отделавшись от депутатского сынка, старший помощник смог, наконец, взяться за свои дела. Спасение рядового Райана... тьфу ты - тумэнбаши Байгола, задача, несомненно, первостепенная на данный момент, но и о спасении своих поврежденных надтелесных оболочек забывать не надо. К решению этой животрепещущей проблемы Денис и приступил.
   Для начала, нужно было найти какие-либо объекты на Брюсовой карте, располагающиеся вблизи гипотетического места нахождения волшебного озера с живой водой. Задача немного осложнялась тем обстоятельством, что Брюсова карта не была браузерным приложением и использовать JSFiddle, чтобы нарисовать круг с центром в Кремле, возможности не было. Брюсова карта была закрытым софтом и могла делать только то, что заложил в нее разработчик. Можно было лишь добавлять новые объекты и комментарии к ним, ну и корректировать старые. Удалять и то было нельзя - защита от дурака, однако.
   Но, и особо сложной работа не представлялась. Денис хорошо помнил географические ориентиры вблизи границ стокилометровой зоны - города, речки, поселки, дороги и даже ручейки, и без труда вычленил с десяток объектов, располагавшихся в пределах южного сектора вблизи маленьких озер, или больших луж - определить точнее тип водоема по карте было невозможно. Надо было ехать, смотреть и проверять.
   За этим занятием время текло незаметно и звонок в домофон удивил старшего помощника - ему казалось, что прошло совсем мало времени после разговора с Олегом. Однако, это был именно, что курьер, доставивший пяток "Taser" и запасные картриджи. Денис посмотрел на часы - пора было собираться в "Черепаху". Только он об этом подумал, как позвонил Михаил:
   "Вспомни о чёрте - он и появится!" - прокомментировал звонок внутренний голос.
   "Точно" - согласился старший помощник.
   - Привет! Мы уже на месте, в "Лазурном" зале. Ты придешь? - в голосе депутатского сынка ощущалась некоторая тревога.
   - Скоро буду, - поморщился Денис. Вся эта свистопляска ему не нравилась. Изначально он планировал неспешно поужинать, настроиться - мало ли, что ждет его сегодняшней ночью, да и вообще - никакой тяги к простому человеческому общению, коее некоторые люди полагают за счастье, у него не наблюдалось.
   "Да ты, брат, мизантроп!" - пришел к неутешительному выводу внутренний голос.
   "Попрошу в моем доме не выражаться! - строго одернул его старший помощник. И успокоил: - Просто потихоньку в монстра превращаюсь. И все! Так что, пожалуйста, без инсинуаций!" - голос упорствовать не стал, осознал и пристыжено умолк.
   Марина, к счастью, не позвонила. Денис решительно не знал, как с ней обращаться. Послать? - так не заслужила вроде... да и вообще - не плюй в колодец, красивая девушка всяко пригодится. Любезно пообщаться? - нет никакого желания, да и не получится, скорее всего - уж больно настроение паршивое. Так что не позвонила и слава Богу - потом разберемся, как-нибудь. Или, не разберемся - да и хрен-то с ней - баб на наш век хватит. И даже красивых. Выкинув мысли о девушке из головы, старший помощник принялся готовиться к выходу. Из-за наличия шкиры и пояса с деньгами и документами этот процесс чем-то напоминал одевание платья с корсетом и кринолином, но был, разумеется, попроще и много времени не занимал.

*****

   Денис открыл дверь банкетного зала, окинул быстрым взглядом компанию, сидящую за круглым столом, и тут же об этом сильно пожалел. Имеется в виду, что пожалел он не о том, что рассмотрел людей - это-то, как раз было правильным действием, а пожалел, что открыл дверь и вообще повелся на приглашение депутатского отпрыска. Дело было в том, что назвать незнакомой компанию, вольготно расположившуюся в "Лазурном зале", язык бы не повернулся. Из восьми человек, сидящих за столом, старший помощник был знаком с пятью! Правда степень знакомства была разной. С некоторыми, надо честно признать, была весьма шапочной, но была. Но, именно то, что вообще была, и было плохо. А если называть вещи своими именами, то - очень плохо, и если пойти до конца и отбросить всяческие экивоки, то - катастрофически плохо!
   Итак. Первый знакомец - вышеупомянутый депутатский сын Миша. Знакомство с ним было наиболее тесным и ничего плохого в этом знакомстве не было. А вот дальше, все было хуже. Гораздо хуже. Вторым знакомцем был "предводитель дворянства" из акапульского "Las Brisas Acapulco", ну, и для комплекта, оттуда же присутствовали блондинка, брюнетка и рыженькая. Великолепная, блин, пятерка! Как пелось в старинной песне: "И все в порядке, если только на площадке великолепная пятерка и вратарь". И где теперь тот порядок (на хоккейной площадке), и где теперь тот вратарь?.. Для нас теперь грозный соперник не только финны, но и швейцарцы, которых мы и за людей-то не считали (в хоккейном смысле). Правда, вратаря здесь не было, но это было несущественной мелочью, которая не сильно повлияла на эмоциональную реакцию Дениса. Первым побуждением старшего помощника было сбежать. Вот только не надо, ни в коем случае, думать, что он испугался трех красивых девушек. Нет. Полярник жара не боится! Тяга к бегству была вызвана совершенно другими соображениями.
   "Акапульцы" наверняка раструбили про инцидент в "Las Brisas Acapulco" всем, кому только могли. Выражение: "Врет, как очевидец", при всей своей парадоксальности является абсолютно истинным, поэтому, в пересказе те события могли выглядеть, да и наверняка выглядели, как схватка пришельцев с разных планет, или разборка еще каких "зеленых человечков" между собой. Да, в принципе, по другому и быть не могло: молниемет, металлическая голова старшего помощника, старый дед, сражающийся, как молодой вампир... короче говоря - "Марс атакует!" в полный рост.
   Теперь же, узнав в Денисе одного из главных героев тех событий, молчать акапульцы не станут. "А вы помните, я вам рассказывал про бойню в ресторане в Акапулько, так вот - мы встретили того! - с черной головой, в "Черепахе"! Вот!". Казалось бы - ну и что? Пусть трендят. А вот и нет. Слухи распространяются со скоростью цепной реакции деления ядер урана и рано, или поздно, достигнут ушей заинтересованных товарищей. И кто даст гарантию, что эти "товарищи" не захотят повидаться со старшим помощником.
   Вряд ли встреча будет дружеской посиделкой, а это значит, что вместо того, чтобы спокойно и планомерно заниматься лечением надтелесных оболочек, старшему помощнику придется прореживать ряды врагов любимого руководителя, если вообще не пускаться в бега. Сомнительно, что гипотетическая охрана, о которой, кстати говоря, старший помощник не собирался никого просить, пусть даже от таких уважаемых организаций, как ФСО, ФСБ, или, к примеру, тех же ЦРУ, ФБР, АНБ и даже Шабак сумеет справиться с "ребятишками", умеющими пулять молниями. И наверняка это еще не все, чем "ребятишки" могли удивить - мало ли, что еще есть у них в загашнике. Проверять не хотелось. Все эти соображения пронеслись в голове Дениса быстрее, чем читатель успел один раз моргнуть.
   Старший помощник и так-то не был тугодумом, а уж в форс-мажорных обстоятельствах соображал еще быстрее. Осознав, что поздно пить боржоми, он не задерживаясь в дверях ни на мгновение, направился к столу, натягивая на лицо приветливую улыбку. Попутно рассмотрел незнакомцев - двух парней и девушку. Последняя была очень хороша - ничуть не хуже блистательной тройки, по крайней мере ее верхняя половина, которая возвышалась над столом. Кареглазая улыбчивая шатенка с тонкими чертами лица и очень светлой кожей - практически, как у знатной дамы на полотнах эпохи Возрождения, понравилась старшему помощнику. Ну, а двое молодых людей никакого впечатления на него не произвели - парни, как парни. Два здоровенных блондина - один кудрявый, второй нет.
   "Ишь ты - покер!" - восхитился внутренний голос.
   "Брюнетка, блондинка, рыженькая и шатенка?" - уточнил Денис.
   "Именно! Долго наверно подбирали!"
   "Скорее перекрасили, - старший помощник был полон скептицизма. - Мажоры - любой каприз за ваши деньги! Думаю, такие же богатенькие Буратино, как Миша, вот девки для них и стараются".
   "Из трусов выпрыгивают!" - подвел итог короткому обмену мнениями внутренний голос.
   - Привет! Я Денис, - лучезарно улыбнулся старший помощник и, не дожидаясь приглашения, уселся за стол.
   Реакция на его появление у всех присутствующих была совершенно разная. Миша и шатенка широко улыбнулись; лицо "предводителя" вытянулось, а в глазах заплескался откровенный страх; блондинка выглядела смущенной и одновременно обрадованной; рыженькая нехорошо сузила зеленые глазищи; брюнетка была сильно смущена и немного испугана, а у двух незнакомых парней - крупных блондинов, если судить по туловищам, на рожах появилось определенно брезгливое выражение - как будто увидели дохлую рыбу.
   - О-о-о! Колдун! Заждались... заждались, - с барственной улыбкой поприветствовал старшего помощника кудрявый.
   - Заказывай чего хочешь! Мы угощаем! - тем же тоном подхватил второй.
   "Баре, блядь!" - со злостью подумал Денис, не убирая с лица приветливой улыбки.
   "Какие баре, нафиг? - не согласился внутренний голос. - Два барана!"
   "Так кудрявый только один" - не согласился старший помощник.
   "И чё? Один - тонкорунный, второй - гладкошерстный" - хихикнул голос.
   Эту интересную дискуссию можно было бы и продолжить, но были дела поважнее. Рыженькая тряхнула челкой, зло сверкнула своими изумрудными глазами и уже открыла было рот, но старший помощник перехватил инициативу:
   - Как тесен мир! - еще шире улыбнулся он, доброжелательно разглядывая акапульскую (почти ливерпульскую) четверку. Правда, доброжелательность эта была распределена крайне неравномерно, впрочем, как и все в природе. Блондинке и рыженькой досталось по сорок пять процентов, брюнетке - десять, а "предводителю дворянства" - ничего. Еще один благосклонный взгляд старший помощник подарил шатенке. Незнакомых самцов он проигнорировал, а на депутатского сына посмотрел неопределенно, но тот под этим взглядом немного съежился. - Я всегда подозревал, - не убирая с лица "предвыборной" улыбки, продолжил старший помощник, - что Земля небольшой мирок, но не настолько же!
   - Вы знакомы? - удивился Миша.
   - Ну-ка... ну-ка, отсюда поподробнее, - недовольно покривил губы один из блондинов - тот, который кудрявый. - Откуда это ты наших девочек знаешь?
   Денису, кровь из носу, надо было перекинуться несколькими словами с акапульской четверкой без свидетелей. Как это сделать он еще не придумал. Были возможны два сценария вычленения "акапульцев" из общей группы: по-хорошему, или по-плохому. Вариант "по-хорошему" был, конечно, более предпочтительным, но и наверняка более долгим - надо будет "врасти" в компанию, а потом как-то подстроить так, чтобы побеседовать со всей четверкой без лишних ушей, а свободного времени у старшего помощника было не сказать, что особо много, а главное - не был старший помощник обучен политесу, да и не очень-то и хотелось. И самое важное - переговоры с акапульцами надо успеть провести до того, как кто-нибудь из них ляпнет что-то про его участие в приснопамятных событиях, иначе переговоры вообще теряют смысл. Так что времени на все про все у старшего помощника было не то, что немного, а оно просто поджимало!
   "По-плохому будет быстрее и надежней, - решил Денис. - Да и повод какой-никакой есть. Так что, работаем плохиша. Придется побыть свиньей, - с неудовольствием подумал старший помощник. - Но, иначе никак".
   "Смотри, не переборщи, - забеспокоился внутренний голос. - Ребята, судя по всему, не бедные. Еще отомстить захотят - наймут отморозков, или киллера с оптикой!"
   "Ой, боюсь-боюсь!" - невесело ухмыльнулся Денис.
   "Не придуривайся, - строго одернул его голос. - Вместо того, чтобы делом заниматься, придется бандюков умиротворять, или вообще - от пули увертываться! Нам это надо!?"
   "Нам этого не надо..." - вздохнул старший помощник.
   "Так постарайся не переборщить!"
   "Постараюсь..."
   - Я интересуюсь, - с доброжелательной улыбкой обратился старший помощник к кудрявому. - Вы барышнями владеете на правах личной, или частной собственности? - Денис сделал паузу, с удовольствием разглядывая оторопевшего блондина. Не дождавшись реакции, продолжил: - Как смотрите на расширение консорциума? Я бы тоже вступил в число пайщиков-концессионеров.
   - Браво! - захлопала в ладоши рыжая и повернулась к Денису: - Толик, вообразил себя крутым мачо и всегда наезжает на новых людей, чтобы показать, что он - альфа-самец. Я в этом сильно сомневалась и все ждала, когда его, наконец, обломят. Спасибо!
   - Всегда пожалуйста! - улыбнулся старший помощник. - Обращайтесь.
   В это время к столу, с дежурной улыбкой, подлетела незнакомая официантка:
   - Что будете заказывать? - обратилась она к Денису.
   - Анжелика, - именно так было написано на бэйджике у девушки и именно так обратился к ней старший помощник, мысленно добавив: "Маркиза ангелов", - скажите пожалуйста Нина сейчас работает?
   - Да-а... - удивленно отозвалась официантка.
   - Тогда я вас попрошу, передайте, пожалуйста, ей, чтобы она накрыла столик для Дениса с платиновой картой. Как обычно, но без спиртного, - уточнил старший помощник. - Девушка несколько секунд обдумывала услышанное, потом тряхнула головой, пробормотала:
   - Хорошо, - и быстро удалилась.
   За время короткого диалога Дениса и официантки, Толик очнулся от ступора, пришел в себя, покраснел, как вареный рак и со словами:
   - Ну все, пиздец тебе, колдун недоделанный, - начал подниматься из-за стола.
   - Толя, прекрати! - начала хватать его за руки блондинка, бросив при этом умоляющий взгляд на старшего помощника.
   "Не сцы, - криво ухмыльнулся старший помощник. - Моряк ребенка не обидит!"
   Обмен взглядами и циничная усмешка Дениса мимо внимания разгоряченного самца не прошли и привели его в состояние крайнего бешенства. Все говорило за то, что блондинка является предметом его страсти и терпеть такое наглое посягательство на сердце, а не исключено, что и пуще того - на руку! объекта матримониальных устремлений, "барашку" было в высшей степени невместно. А если еще учесть, что "предмет" обменивался непонятными взглядами с нахалом, позволившим себе такое! - то вообще никак.
   Старший помощник изобретать велосипед не стал и отреагировал стереотипно - точка сборки ушла в положение "Смерть", после чего оппонент смягчился, как пластилин в горячей детской ладошке, и рухнул обратно на свое место. Выяснять отношения горячему финскому парню как-то резко расхотелось и слово взял спокойный и рассудительный Миша:
   - А правда, Денис, вы действительно знакомы?
   - Ну-у... как знакомы, - протянул старший помощник. - Встречались. Я играл на пляже в футбол, а девушки были среди зрителей. Сам понимаешь, не обратить внимание на таких красавиц было невозможно, вот я и запомнил.
   - Там и Илья был в Акапулько, - Миша кивнул на "предводителя", уставившегося в стол и как будто съежившегося. Чувствовалось, что ему хотелось стать как можно более незаметным, а лучше - вообще невидимым.
   - Да? Может быть, - не стал спорить старший помощник. - Но, я только девушек запомнил.
   - Не мудрено, - улыбнулся депутатский сын.
   В это время в диалог вмешалась рыжая:
   - Так это был футбол? - насмешливо глядя на Дениса, поинтересовалась она.
   ... началось... блядь...
   - Или волейбол, - еще шире улыбнулся старший помощник, одновременно, на краткий миг, снова сдвигая точку сборки. Демарш произвел нужное впечатление - девушка вздрогнула, побледнела и закрыла свой очаровательный ротик. Хотя, судя по ее настрою, собиралась еще много чего сказать. Резкое изменение ее поведения не укрылось от внимания второго блондина - с прямыми волосами, который, судя по всему, неровно дышал к рыжей красавице.
   - А чего не в баскетбол, - ухмыльнулся он. - Ростом не вышел? - Его наглость объяснялась тем обстоятельством, что луч внимания старшего помощника, во время безмолвной "профилактической беседы" с Толиком, был узконаправленным и никого из окружающих, включая второго блондина, не задел. А как мы знаем, незнание опасности рождает героев, вот он перья и распустил. Пришлось старшему помощнику повторить "вразумление", после чего и второй горячий финский парень успокоился.
   - Кстати, насчет Акапулько, - Денис обвел "темным" взглядом притихшую компанию, задерживая взгляд на акапульской четверке. - Филологи среди вас есть? - неожиданно поинтересовался он. А так как ответом ему послужило молчание, констатировал: - Нет. Жаль. Разделили бы мое восхищение. - Восемь пар глаз удивленно уставились на старшего помощника, а он, с апломбом лектора общества "Знание", проводящего гастрольный тур по депрессивным районам Тамбовской области, продолжил: - Я с удивлением узнал, что в мексиканском испанском есть пословицы, которых нет в испанском испанском. Представляете?! Одна мне очень понравилась: "Чем длиннее язык, тем короче жизнь". С нашей: "Держи язык за зубами", вообще не сравнить. Согласны? - ответом опять послужила тишина, но на сей раз такой ответ старшего помощника не устроил. - Согласны? - повторил он с нажимом, усиленным движением точки сборки. И лишь после этого добился неуверенных кивков.
   - А ты филолог? - удивленно распахнула зеленые глазищи рыжая. - Я думала...
   Что она думала осталось неизвестно, потому что Денис ее снова перебил:
   - Короче, Склифосовские, - старший помощник строго оглядел притихшую компанию. - Это вам делать нехер, а я человек занятой, толочь воду в ступе времени нет. Поэтому - к делу. У кого проблема по моей части?
   - У меня, - блондинка посмотрела Денису в глаза. - Меня Света зовут. - Старший помощник говорить, что очень приятно, не стал и лишь кивнул, принимая информацию к сведению.
   - А меня - Юля, - улыбнулась рыженькая. Брюнетка представляться не стала и лишь бросила на Дениса надменный и в то же время - испуганный взгляд.
   "Да и хрен с тобой, золотая рыбка!" - с усмешкой подумал старший помощник, а внутренний голос почему-то промолчал, что было ему несвойственно.
   Блондины и шатенка тоже представляться не стали. Впрочем, Денис знал, что кучерявого зовут Толик, но на это, равно, как на имя прямоволосого ему было наплевать. Вот с шатенкой, при других обстоятельствах, он бы с удовольствием познакомился, но сейчас было не время и не место.
   История Светы была похожа и непохожа на Мишину. Похожа в том, что у обоих семейств проблемы были в загородном доме недавней постройки, а непохожа потому, что у семейства Семилапых игры бесов начались сразу после заселения и у них имелось "чертово колесо" - так что все укладывалось в концепцию "шалостей" непонятных сил в аномальных зонах, а у Светы чертовщина началась не сразу, а на второй год. Первый прожили спокойно. Ситуация осложнялась еще тем, что и Брюсова карта ее не прояснила - аномальщина, как в самом поместье, так и в его окрестностях, отсутствовала. По крайней мере, на карте, а что там в реале - иди знай... Так Денис и сказал:
   - По моим данным, ничего нехорошего ни в доме, ни вокруг нет. Вы там ничего не напридумывали?
   - Нет, - Света погрустнела. - Там реально страшно, а с наступлением темноты мы из дома теперь вообще не выходим.
   - Странно... - нахмурился Денис. Девушка ему нравилась и при других обстоятельствах он непременно заехал бы и посмотрел, что там к чему. Но, сейчас главным было раз и навсегда отбить у акапульской четверки желание трепать языком, а для этого надо было, для начала, переговорить с ней без посторонних глаз и ушей, а кроме того надо было, в первую голову, спасать своего вассала, а уже потом заниматься всякими отхожими промыслами.
   - Впрочем, без разницы, - Денис пренебрежительно скривил рот, - мне все равно сейчас некогда заниматься всякой ерундой. Свяжись со мной недельки через две, а лучше три, может будет окно. - Девушка недовольно поджала губы. - "А сейчас мы тебя добьем!" - мысленно ухмыльнулся старший помощник. - Мой гонорар тридцать тысяч евро.
   - Сколько!?! - взвился "барашек". - Ты в своем уме!? Да у меня ребята есть - бесплатно сделают!
   ... отлично!.. сам подставился!..
   - Это твой присяжный поверенный? - надменно, через губу, - протянул Денис. - Или бухгалтер?.. Хотя нет. По глазам вижу - туповат-с. Бой-френд? - поднял бровь старший помощник. - Любишь мясистых юношей? - ухмыльнулся Денис. Света и Антон синхронно покраснели.
   "Перебарщиваешь!" - вмешался внутренний голос.
   "Отстань! Я не мастер манипуляции! Делаю, как умею!"
   - А я вообще не верю экстрасенсам, - пришел на помощь кудрявому товарищу второй блондин - с прямыми волосами.
   ... отпился гнида!.. забыл, чем кормится!.. ничо!.. щас напомним!..
   Поддержка придала сникшему было "барашку" новые силы и он снова открыл рот:
   - Шарлатаны они все!
   ... и этот туда же!..
   - Ребята! Вы что!? Я же рассказывал... - начал было Миша, но прямоволосый блондин уже вошел в боевой раж и никакого внимания на это не обратил:
   - Покажи фокус, колдун, чтобы мы поверили!
   ... как это я жил без вашей веры?.. ума не приложу...
   - Не верим мы тебе! - с ухмылкой поддержал кудрявый.
   ... совсем наглость потеряли!..
   - Прекратите! - испуганно вскинулась рыжая. Она-то хорошо представляла, какие "фокусы" может показать Денис. - Вы что себе позволяете, придурки!
   "Приятно иметь дело с горячими финскими парнями, - с затаенной улыбкой думал старший помощник. - Большую часть работы ребята делают сами!"
   "Ты только не переборщи! - голос опять взялся за свое. - А то..."
   "Успокойся! - ухмыльнулся Денис. - Буду бить аккуратно, но сильно!"
   - Я, видите ли, молодые люди, не фокусник, - старший помощник с мягкой улыбкой уставился в глаза кудрявому блондину, одновременно сдвигая точку сборки.
   "Я - демон! - вдруг пришло в голову Денису. - Точно! Я - демон!"
   Судя по тому, как вздрогнул, побледнел... нет - даже не побледнел, а позеленел оппонент, затея удалась. Убедившись, что до первого дошло, как не надо себя вести с незнакомцами, старший помощник перевел взгляд на второго блондина - тот, как раз в этот момент очень удачно делал глоток шампанского. Естественно подавился, закашлялся, покраснел, а когда пришел в себя, начал быстро зеленеть, как и первый.
   - Молодые люди, - низким, страшным голосом, продолжая сверлить блондинов взглядом, начал Денис. - Даю вам честное благородное слово, что не являюсь ни экстрасенсом, ни фокусником, ни шарлатаном. - Про колдуна он на всякий случай умолчал - пусть думают, что хотят. Хуже не будет. - Но, - он сделал паузу. - Если вы еще раз вызовите мое неудовольствие, вы об этом пожалеете.
   За столом воцарилась звенящая тишина. И было отчего: акапульцы принимали Дениса за боевика Галактического Союза, или какой иной могущественной инопланетной цивилизации; Миша считал колдуном и вряд ли добрым, добрые бывают волшебники, да и то в сказках; мясистым блондинам и вовсе было плохо после игры в гляделки, а шатенка испуганно помалкивала за компанию. Старший помощник обвел тяжелым взглядом всех сидящих за столом и скомандовал:
   - Вас, - он выдернул взглядом акапульцев, - я попрошу пройти со мной для приватного разговора. Остальным оставаться на месте. Ослушаться никому и в голову не пришло, кроме одного человека - вот, что значит любовь! - вместе с встающей из-за стола четверкой попытался было подняться и прямоволосый блондин, он даже начал говорить:
   - Я не оставлю Юлю одну без... - без чего он не собирался оставлять рыжую узнать не удалось, потому что она не сказала, а прошипела:
   - Заткнись! Как ты меня достал, урод!
   После чего, то ли от этих страшных слов, то ли от не менее страшного взгляда старшего помощника, юноша бледный, со взглядом горящим, рухнул обратно на стул, а Денис вернул точку сборки в естественное положение, чтобы не пугать дальше и так перепуганный народ. Хорошенького понемножку.
   Как только компания устроилась за уже накрытым столиком в общем зале, тут же подлетела Нина, чтобы получить дополнительные указания, коих, впрочем, не последовало.
   - Спасибо, все хорошо, - улыбнулся Денис, а когда девушка повернулась к акапульцам, чтобы принять у них заказ, покачал головой: - Молодые люди ужинают в банкетном зале и тут только на минуточку, поговорить надо. Итак, - продолжил он, становясь серьезным, как только официантка отошла. - Я хочу, чтобы вы все твердо усвоили одну простую истину. Как только кто-то из вас расскажет третьим лицам, что тот самый, - он выделил голосом "тот самый", - человек из Акапулько это Денис, знакомый Миши, жить вам останется очень недолго. И смерть вашу приятной никто не назовет.
   Ответом было продолжительное молчание. Акапульцы переваривали новость.
   - Ты нас убьешь? - с испугом, и в то же самое время с вызовом, бросила через некоторое время рыжая Юля. Она первая пришла в себя.
   ... молодец девка!..
   - Мой дядя генерал полиции! - "предводитель дворянства" попытался сохранить лицо перед девушками и даже сделал попытку контратаковать.
   Блондинка и брюнетка подавленно молчали, а старший помощник расхохотался.
   - Чего смешного? - буркнула брюнетка.
   - Чего смешного? - улыбаясь, переспросил Денис и медленно перевел точку сборки в положение "Повелитель". - Просто представил, что Я! - Князь Великого Дома "Полярный Медведь" убиваю бездарных сервов... - он помолчал и брезгливо добавил: - То же самое, что котят топить. Нет. Вас будут потрошить разведгруппы атракаров.
   "Что за атракары?" - удивился внутренний голос.
   "Да припомнилось что-то... вроде муравьи такие. Читал в детстве".
   - Каких атракаров? - опять же первой среагировала рыжая.
   - Помните тех троих? - грозно сдвинул брови старший помощник. После недолгого молчания все четверо кивнули. - Это "Звезда карающих". Они вас найдут, как только вы заговорите о запретном!
   - А как найдут? - снова вылезла Юля. - Где Мексика, а где мы.
   "Вот настырная!" - восхитился Денис.
   - Представляете, что такое цепная реакция? - задал он встречный вопрос. После небольшой паузы, все четверо неуверенно покивали.
   ... жертвы ЕГЭ, блин!..
   - Нина, если не затруднит - листок бумаги и карандаш, - попросил старший помощник пробегающую мимо официантку и через секунду получил желаемое.
   - Смотрите, - начал он рисовать общеизвестную схему. - Так работает атомная бомба и так же распространяются слухи. Это лавинообразный процесс и через несколько итераций слух достигнет нужных ушей и атракары встанут на ваш след. Когда это произойдет, вам останется только принять яд, чтобы получить легкую смерть. - После этих слов, за столом воцарилось напряженное молчание, которое снова прервала рыжая:
   - Хорошо... допустим мы тебе поверили, - она пристально взглянула Денису в глаза. - Но, мне непонятно другое. Зачем тебе нас предупреждать. Ты видишь нас второй раз в жизни, мы тебе никто. Зачем?
   - Странно... - протянул старший помощник. - Ты, вроде, умная девушка. Неужели не сделать последний шаг в логической цепочке? Выйдя на вас, они автоматически выйдут на меня.
   - А как? - не поверила Юля. - Мы знаем только твой номер телефона, и то - только Миша. Как они тебя найдут?
   Это был тонкий момент. Старший помощник в деталях его не продумал - времени не было, и чтобы не попасть впросак он сначала ушел от конкретики:
   - Поверь мне. Найдут. Есть методы. - Уверенно объявил он. А затем резко сменил тему: - Теперь по поводу дяди генерала, - Денис повернулся к "предводителю дворянства". - Даже если бы ты сам, а не твой дядя, был президентом Соединенных Штатов, они бы добрались до твоей задницы.
   - С его-то охраной? - не поверил "предводитель".
   Денис улыбнулся:
   - Скажи пожалуйста, для своего времени мушкетеры были надежной охраной для французских королей?
   - Ну-у... наверное... да... - без особой уверенности отозвался "предводитель дворянства". Видать история, да и чтение, не были его коньком.
   - А теперь представь, что по королевскую душу явились современные боевые пловцы. Вылезли из-под воды с автоматами, приборами ночного видения, гранатометами и прочими прибамбасами. Сохранят мушкетеры в целости тушку очередного Людовика? - "Предводитель", вспомнив молнии в "Las Brisas Acapulco" подавленно молчал, а старший помощник безжалостно его добил: - Вот так и твой дядя генерал полиции тебе поможет. Хотите жить - держите язык за зубами.
   - Денис, - внезапно заговорила блондинка. Она смущенно улыбнулась: - А где твое княжество? - задала она совершенно неожиданный вопрос. Старший помощник на мгновение растерялся, но только на мгновение.
   - Далеко... - с хорошо разыгранной грустью отозвался он. - Очень далеко...
   - А может так далеко, - зло сверкнула зелеными глазищами Юля, - что его вообще не существует?
   "Ну, чистая тигрица!" - восхитился Денис.
   "Ревнует, что не ее за титьку прихватил!" - цинично предположил внутренний голос.
   "Могет быть... могет быть..." - не стал спорить старший помощник.
   Блондинка поджала губы и посмотрела на рыжую с некоторым, можно даже сказать - высокомерием, типа - проиграла - не вякай! После чего снова обаятельно улыбнулась Денису:
   - А ты с ними справишься... с этими... карателями?
   - Если бы мог справиться - нас бы не предупреждал! - мстительно объявила рыжая. - Боится, что через нас до его задницы доберутся!
   "Нет, ну какая умница! - в очередной раз восхитился старший помощник. - Да еще и красивая! Повезло блондину. Хотя... она его вроде послала... Ладно, не до баб пока. Теперь вишенку на торт".
   Денис грозно сдвинул брови - чтобы лучше доходило и, чтобы у некоторых, не будем указывать пальцами, не было желания спорить, и заговорил низким страшным голосом:
   - Остальным скажете, что я предлагал заняться групповым сексом, но вы отказались.
   - А он зачем? - рыжая кивнула на "предводителя", совершенно ошалевшего от слов старшего помощника.
   - В качестве запасной лошади, когда я устану.
   - Быстро устаешь? - ухмыльнулась Юля, а так как отвечать Денис не собирался, продолжила: - А ты только групповым сексом занимаешься? Как насчет индивидуального? Или только со сменной лошадью?
   "Вот же зараза! Ничего не боится! Так бы и взял за холку и в нумер. Но, нельзя, хахаль имеется. Да еще обиженный. И так-то нехорошо с этими двумя баранами все получилось. А жаль, что нельзя. Я бы вдул".
   "Только ей? А остальным трем не вдул бы? - удивился внутренний голос. - Заболел, никак..." - прикольнулся паршивец.
   "Вдул, - успокоил голос старший помощник. - Всем вдул, включая тебя!"
   "Извращенец!"
   - Тебе весело? - Денис в очередной раз сдвинул точку сборки и обвел притихшую (даже рыжая) четверку тяжелым взглядом. - Вы умеете останавливать сердце по желанию? Нет? Значит у вас есть другой способ умереть, прежде чем атракары начнут допрос? Тоже нет? Тогда я не понимаю причины веселья. - Слова старшего помощника падали тяжело, как глыбы при камнепаде. - Лично я попадать к ним в руки живым не намерен, а вам, судя по тому, что вы ничего не умеете - придется. Это страшная участь. - Денис припомнил, как его пытали в Паранге и что-то такое отразилось на его лице, потому что вся четверка разом даже не побледнела, а позеленела. Тяжелое молчание повисло над столом. - Все. Я вас больше не задерживаю.
  -- Глава
   Была уже пятая ночь, которую старший помощник проводил под сенью недостойного выродка в славной семье царства растений. Предыдущие четыре никакого результата не дали. В гениальности своей задумки Денис стал сомневаться уже на третью ночь, а сегодня пришел к выводу о полной бесперспективности этой затеи. Однако, начиная операцию по вызволению рядового Байгола из того места куда он попал (предположительно жопы, но существовали и иные варианты), старший помощник решил посвятить этому делу неделю, а потом плюнуть и забыть. Он вполне справедливо полагал, что есть дела, совершить которые в человеческих силах, а есть - которые нет. Главное четко отличать одни от других. Так что, оставалось скоротать эту ночь, а потом еще две и можно будет возвращаться к основной деятельности по восстановлению поврежденных надтелесных оболочек.
   Последние пять суток Денис провел в следующем ритме: с нуля и до шести часов утра - ночные бдения под деревом; с семи и до одиннадцати сон; с двенадцати до шестнадцати "утренняя" тренировка, по факту ставшую дневной; с шестнадцати до двадцати трех - личное время. Заниматься чем-либо полезным в личное время было невозможно из-за того, что теоретические исследования на тему, куда податься на поиски "места силы", когда так, или иначе закончится эпопея с Байголом, старший помощник уже провел, а практическую часть можно проводить только ночью, которая занята.
   Правда, в первый свободный день личное время старший помощник провел с пользой. Наконец-то руки дошли до изучения мануала к шкире, а то как-то все было некогда. Теперь же отсутствовала отмазка, что он бы с радостью, да времени нет - то магов надо мочить, то ноги от них уносить. Пришлось увлечься. Наш человек приступает к изучению руководства по эксплуатации любого девайса, только в том случае, когда неоднократно потыкал во все кнопки, а требуемого результата не добился. Не любит наш человек это дело. Денис исключением не был. Он честно боролся с собой и с зевотой три часа, но проиграл эту неравную схватку. Лень, в очередной раз оказалась сильнее человека.
   Честно говоря, особого осуждения старший помощник не заслуживал. Он всю жизнь придерживался императива, что знание небольшого числа принципов заменяет незнание множества фактов. О главных принципах работы шкиры он интуитивно догадывался и раньше, а теперь лишь получил документальное подтверждение. Итак. Самое главное, что вынес Денис из мануала - работой шкирой управляет искусственный интеллект, который и без вмешательства владельца делает все возможное для сохранения жизни и здоровья охраняемого субъекта. Если, допустим, носитель шкиры внезапно сойдет с ума и попытается снять капюшон, находясь в загазованном помещении, или выкинуть иной подобный фортель, ИИ этому воспрепятствует.
   Ну, об этом старший помощник догадывался, а вот следующая информация, которую он почерпнул, пока глаза его не стали неумолимо слипаться, стала для него, честно признаемся, полной неожиданностью. Он искренне полагал, что шкира реагирует на конкретные команды, мысленные, или акустические, или подаваемые путем тыканья в правую подмышку - неважно, типа: "Бинокль", "Облик", "Режим глубина" и прочее в таком духе. Оказалось - черта с два!
   Денис ошибался, как ошибается искренний приверженец какой-либо религиозной конфессии, полагающий, что к Богу можно обращаться только по протоколу, принятому в его религиозной традиции. Творец, создавший Вселенную, услышит тебя, только при условии, что ты произнесешь канонический текст, утвержденный церковными иерархами, а иначе - ни-ни! Иерархи с НИМ согласовали протокол на последнем совместном заседании! Бред? Бред! Господь ответит на любое искреннее обращение. Чем искренней - тем быстрей. Конечно, не стоит надеяться, что когда ты искренне попросишь мучительной смерти для начальника, то немедленно получишь желаемое. Тут все сложнее...
   Но, мы отвлеклись, возвращаемся к шкире. Нисколько не сравнивая изделие тетрархских магов, ученых, инженеров (рабочие в изготовлении не участвовали, потому что рабочих профессий там не осталось - роботы заменили токарей-пекарей) с Творцом, Денис отметил одну общую черту - и той и другому безразлично, какими словами к ним обращаются. ИИ шкиры прекрасно понимал, чего хочет носитель, как к нему ни обратись, и если это было в его силах - выполнял. Осознав эту идею, старший помощник изучение мануала прекратил, решив (справедливо, или нет - другой вопрос), что каждый гасконец с детства академик, так чего время зря терять?
   В остальные дни вынужденного отпуска, дневную часть личного времени, Денис частично тоже посвящал "условно полезной" деятельности, а именно: вяло изучал Брюсову карту, прекрасно понимая при этом, что и безо всякого изучения можно просто закрыть глаза, ткнуть пальцем в экран и наметить к разработке ближайшую к пальцу отметку. Вероятность попадания на что-нибудь полезное будет одинакова, что с изучением, что без. Но, ничего не делать ему не позволяла совесть. Еще он пытался работать Ури Геллером, водя руками над бумажной картой. К сожалению, никакого отклика не чувствовал. Похоже, экстрасенс из него был хреновый. Кроме этого, старший помощник вяло просматривал информацию о "местах силы", которой был забит Интернет, интуитивно чувствуя, что все это не то.
   Поэтому, много времени на всю эту лабуду Денис не тратил - пару часиков, не больше, а в остальное время просто бездельничал и наслаждался жизнью: гулял, шастал по всяким кафешкам в центре, занимался с симпатичными девушками легким флиртом, не переходящим в ничего более тяжелое, зашел даже на пару выставок, на которых, к своему удивлению, главным экспонатом не стал, ну, и все в таком роде. "Утяжелять" флирт смысла не было, ибо повести девушку к себе старший помощник опасался.
   Хотя он прекрасно понимал, что если его будут искать "по-взрослому", то, конечно же, быстро отыщут, но лишний раз светить свое жилище у него желания не было. А предложить новой знакомой, с которой познакомился пять минут назад: - Слушай, а как ты смотришь, чтобы пойти к тебе, быстренько потрахаться, а то у меня есть пару часиков свободных, - было как-то не комильфо.
   Конечно, можно было позвонить Марине, но особого желания (во всех смыслах этого слова) у старшего помощника не было, вот он и болтался эти пять дней, как добро в проруби, ведя рассеянный образ жизни. Как ни крути, а жить без дела тяжело, и те, кто мечтают о таком "modus vivendi", и думают, что им бы хорошо жилось, имея много денег и ничего не делая, зачастую ошибаются. Хотя есть определенный процент придурков, не без этого, но, нормальному человеку без настоящего дела, или, на худой конец - настоящего хобби, жить скучно.
   С чтением тоже были проблемы. В своей первой, "дореволюционной" жизни, до встречи с любимым руководителем, старший помощник очень любил читать, а сейчас, как отрезало. С другой стороны - а что читать-то? Фантастику и приключения, которые так любил "дореформенный" Денис? Вообще смешно - вся его теперешняя жизнь и есть фантастика и приключения, чего о них читать? Исторические книги? Они и раньше интереса у старшего помощника не вызывали. Он рано начал понимать, что история - это политика, направленная вспять. Как выгодно действующей власти, так и освещаются прошлые события.
   Что еще остается? Драмы, мелодрамы, любовь - к терапевту. Детективы... Можно. Но, хорошие. А где взять? Искать? - лень и некогда. То же самое с юмором. Хорошие книги, вроде "Швейка", "Трое в лодке", О.Генри, Довлатова, Генри Катнера и еще несколько прочитаны и перечитаны еще в детстве. Так что, с беллетристикой никак. Остается научная литература. Но... тяжело, знаете ли, заставить себя взять в руки какую-нибудь книгу, вроде "Лучевой метод для изотропной неоднородной упругой среды", или еще чего-нибудь в этом духе, и начать изучать. Сила воли нужна стальная, а главное - цель. А без цели - никак. А ее-то и не было.
   Короче говоря было скучно, но в один из этих пяти дней, случилось со старшим помощником небольшое приключение из серии "от судьбы не уйдешь", или "кому суждено быть повешенным, тот не утонет. В справедливости этой сентенции старший помощник убеждался неоднократно, начиная с детства. У родителей были хорошие знакомые - пожилая пара, которая жила в крохотной однокомнатной квартирке, образовавшейся путем деления на две части огромной коммуналки, и напоминающей трюм пиратского фрегата, забитый всяческим барахлом. Ни один лишний человек, да что там человек! - ни одно живое существо, превышающее по размерам инфузорию-туфельку, кроме двух этих старичков, разместиться для проживания в этом трюме... пардон - квартире уже бы не смогло - банально не было места. Да и не собирались старики никого заводить - ни кошечку, ни собачку. Не то, чтобы они плохо относились ко всей этой живности, но куда?
   Позднюю весну, лето и часть осени эта пара проводила на даче, больше напоминающей скворечник. И вот однажды, к ним на дачу пришли два маленьких котенка. У стариков было два выхода: не заметить, или начать подкармливать бедолаг. Естественно, стали кормить. Котята прижились и стали постоянными насельниками "курятника". И вот наступают холода, пора возвращаться в "трюм". Возникает регулярный русский вопрос: что делать? Оставить подросших котов на даче - умрут от голода и холода. Взять с собой? - ладно, где спать они найдут, но нет места даже для лотка, тем более, что коты привыкли делать все свои дела на грядке. Как им скажешь, что надо ходить только в лоток, да и где его поставить?
   И все же, делать нечего - приперли старики котов в город, купили и поставили лоток под раковину в кухне, наказали котам гадить только туда и с тяжелым сердцем пошли спать. Тяжесть объяснялась тем, что потайных мест в квартире, куда можно нагадить, было больше, чем денег у наших олигархов, а разыскивать и выковыривать какашки по углам было выше стариковских сил, потому что колени плохо сгибались.
   И что вы думаете? Коты, как попали в "трюм", ни разу мимо своего лотка не сходили! А вы говорите - животные думать не умеют, одни рефлексы! Эту историю Денису рассказал сам хозяин квартиры, когда они с отцом зашли к старикам в гости. Главные герои этой истории, разъевшиеся до демонических размеров, дрыхли во время беседы на коленях у хозяев. Вот тогда-то от хозяина дома, маленький Денис и услышал первый раз, что от судьбы не уйдешь. Старики были уверены, что коты были их судьбой, поэтому все так удачно сложилось, а оставь их на даче, на погибель, уже и сами бы загнулись от угрызений совести.
   Внимательный (да и не очень) читатель непременно поинтересуется: а какое отношение имеет вся эта история с котами к нынешнему старшему помощнику? А вот какое. Сидел он, третьего дня, в каком-то скверике на ласковом, уже ненавязчивом, осеннем солнышке, после того, как вкусно отобедал в одной из забегаловок в "Охотном Ряду", рассеянно поглядывал на людей, проходящих мимо и сидящих на скамейках, и благодушно думал ни о чем, наслаждаясь послеобеденным кайфом, когда что-то нарушило его расслабленную полудрему. Денис начал осторожно оглядываться в поисках причины дискомфорта и немедленно ее обнаружил. Напротив, на скамейке, чуть наискосок, сидела пара, которая диссонировала с окружающей обстановкой, как вороны на павлиньей ферме.
   Там расположилась бедно одетая женщина восточной наружности - то ли узбечка, то ли киргизка, то ли таджичка - короче говоря откуда-то оттуда и маленькая девочка, судя по всему, ее дочь. Женщина была нестарая, но какая-то высохшая, словно древняя старуха. Такой же высохшей была и девочка. Горе и отчаянье, излучаемые этой парой, ощущались физически, поэтому, несмотря на дефицит посадочных мест, никто к их скамейке не приближался. Даже развязная троица молодых парней, усевшаяся было рядом, выдержала не более минуты. Денис долго боролся с собой, убеждая себя, что хватает своих забот, что лезть в чужие проблемы - лучший способ нажить геморрой, что умный человек никогда так не поступит и почти убедил - поднялся, сделал пару шагов, но все-таки не выдержал, вернулся и подсел на скамейку к двум "воронам".
   История простая. Сами они из Душанбе, женщина - учительница русского языка, который теперь в независимой стране без надобности, муж погиб во время каких-то местных разборок, а единственная дочка заболела. Местный фельдшер - врачей уже не осталось, сказал, что вылечить могут в Москве. Продала все, что было и поехали. Дорога - это отдельная история, но добрались. Записались в нужную клинику, попали на прием и выяснилось, что помочь могут, но бесплатных квот на иностранцев нет, а платно - полтора миллиона рублей. Непонятно зачем, ни на что не надеясь, женщина - Денис даже не удосужился узнать, как ее зовут, взяла квитанцию, которую ей выдали со словами: - Когда оплатите, приходите.
   Старший помощник не был ни другом детей, ни особо впечатлительным человеком. К проблемам других людей он относился, как большинство из нас - нейтрально. Если бы кто-нибудь сказал ему, что он займется благотворительностью, Денис посчитал бы этого человека сумасшедшим. Однако...
   - Пошли! - скомандовал старший помощник, выслушав эту историю, и странная пара двинулась вслед за ним, как цыплята за курицей.
   В ближайшем отделении "Сбербанка" он поменял деньги и оплатил квитанцию. Затем взял такси и отвез женщину и девочку, не проронившую за все время ни единого слова и ни разу не оторвавшую взгляда от земли, в клинику. Дождался, пока женщина с просветленным лицом выбежала к нему в холл, подхватил, не дав бухнуться на колени, вложил ей в руку конверт с пачкой евро и быстро покинул клинику. И только на улице старшего помощника отпустило. Тяжесть свалилась с души и на сердце стало спокойно. Вот спрашивается - какого черта занесло его в этот скверик, а не в какой-нибудь другой, или женщину с ребенком куда-то в другое место? А ответ очень прост - от судьбы не уйдешь. А если уйдешь - пожалеешь.
   Все это и многое другое, в частности плавные обводы Светы и волнующая кровь дисгармония верха и низа у Юли, вспоминались старшему помощнику, сидевшему, прислонившись к стволу недостойного выродка в славной семье царства растений. Да что там говорить! - воспоминания о прелестях "изменщицы" Марины и то грели ему душу.
   "А вот интересно, - думал Денис, - если бы я просто ушел от них, что бы было? - Попытался представить - вот он встает со скамейки и уходит прочь, и в тот же миг почувствовал, что бы было - на душе стало тяжело и тоскливо, и чувства эти нарастали с каждым мгновением. - Стоп-стоп-стоп! Я же не ушел! Я остался! Я только предположил!" - всполошился старший помощник и только после этого к нему стало возвращаться душевное равновесие.
   "От судьбы не уйдешь..." - философски заметил внутренний голос, с таким видом, будто сам совершил это величайшее открытие.
   "Это точно! - согласился Денис. - Судьба у меня такая - помогать сирым и голодным! И вообще, я - просветленная личность!" - прикольнулся он.
   "Рабиндранат Тагор, мля и мать Тереза! - поддержал его голос. - В одном флаконе!"
   От этой в высшей степени интересной беседы с умным собеседником старшего помощника отвлекло какое-то шебуршание в ветвях - то ли белка какая проснулась, то ли птица ночная присела отдохнуть, и последовавший затем легкий щелчок по голове - что-то сверху упало.
   "Глубь накакал!" - ухмыльнулся внутренний голос.
   "Не звизди, - не согласился с ним Денис. - Что-то сухое было".
   Скорость реакции у старшего помощника была на должном уровне, видел он при полной луне очень даже хорошо, поэтому заметил, куда упало "что-то", свалившееся ему на голову. Нашел. Поднял. Ну, что сказать? - предчувствия его не обманули! Это был мизинец Байгола! Похитители на пятую ночь все-таки вышли с ним на связь.
   "Чего так долго ждали, спрашивается? - проворчал голос. - Раньше не могли? Или хотели, чтобы мы здесь по ночам околачивались? Уроды!"
   "Может присматривались, - выдвинул альтернативу Денис. - А может полнолуния ждали".
   "Может быть..." - согласился голос после некоторого раздумья.
   "Ну что ж, по логике жанра, убедившись, что я один и опасности не представляю, меня должны отвести в разбойничье логово и там сделать предложение от которого я не смогу отказаться!" - сделал вывод Денис.
   "Похоже..." - не стал спорит голос.
   Старший помощник вышел в кадат, включил "колдовское" зрение и посмотрел наверх. На верхушке недостойного выродка сидела то ли большая сова, то ли маленький филин - Денис не был крупным специалистом в орнитологии и сказать точно затруднялся. Впрочем, и хрен-то с ним - птица и птица.
   - Веди! - крикнул пернатому посланнику старший помощник. - Я готов!
   Было похоже на то, что птица прекрасно поняла сказанное. Она немедленно снялась с места, отлетела метров на пятьдесят, уселась на какое-то дерево и пару раз ухнула, привлекая внимание Дениса. В принципе, это было лишним, потому что старший помощник без особого труда отследил ее полет, но филин/сова об этом-то не знал, вот и каркал... в смысле - ухал.
   "То ли выпь захохотала, то ли филин заикал. На душе тоскливо стало у Ивана-дурака, - немедленно припомнилось старшему помощнику. Он вздохнул, потому что следующие строки очень точно отражали предстоящее ему действо: - И началися его подвиги напрасные, с Баб-Ягами никчемушная борьба Тоже ведь она по-своему несчастная, эта самая лесная голытьба".
   Денис натянул капюшон, активировал шкиру и приказал запомнить путь. Появилось у него ощущение, что поведут его не по кратчайшей линии между двумя точками, а кругалями. Откуда возникло такое чувство было непонятно, но оно возникло и игнорировать его старший помощник поостерегся, а с другой стороны - зачем игнорировать, если можно без труда не игнорировать? - слава Богу инструмент есть. Так оно и получилось, с путем. Вел его филин/сова очень даже извилистой дорогой - иногда даже назад возвращался! Чем это было вызвано сказать было трудно - то ли тем, что невидимая глазу тропа реально пролегала по болоту, то ли следы путал - иди знай. Впрочем, Денису это было параллельно - шкира все запоминала. А вот сам бы он, скорее всего, заплутал.
   Долго ли, коротко ли, сказка сказывается, да не скоро дело делается! - в справедливости этого утверждения старший помощник убедился на собственном опыте - птица по болоту поводила его изрядно - больше часа! А в том, что это было именно болото, Денис убедился сделав шаг в сторону - тут же увяз по колено. Больше не экспериментировал - шел строго по пеленгу. Шел-шел и пришел. Привел филин/сова старшего помощника на небольшую круглую полянку в самом сердце Лосиного Острова. Чаща кругом, бурелом - тайга, одним словом, не знал бы, что кругом Москва, в жисть бы не поверил.
   Посередине поляны - здоровенный пень, размером с круглый стол, на пне свернулась кольцами не менее здоровенная черная гадюка, метра три длиной и толщиной с мужскую руку и все это великолепие освещено, будто театральным прожектором, полной луной! Красота! В смысле - красота, если мизансцена для какого триллера, или фильма ужасов, а так-то - для нормального человека, очень даже зябко. Но, старший помощник к нормальным людям, в смысле - гражданским обывателям, давно уже не относился, поэтому особым, да что там особым - никаким трепетом не проникся. Опять же был в активированной шкире, а это несколько добавляет уверенности в себе. В принципе, если разобраться, ничего особо страшного не присутствовало. Ну ночь, ну чаща, ну бурелом, ну луна, ну гадюка - ничего из ряда вон, казалось бы. Однако была одна деталь в этой картине, превращавшая ее из произведения соцреализма в сюр. Этой деталью была золотая корона на голове змеи.
   "Однако, в шкире общения не получится" - вздохнул про себя Денис, отключая свой суперкомбез и откидывая капюшон. В тот же миг, вместо толстой змеи на троне, в который обратился пень, оказалась, стройная красивая брюнетка с золотой короной, венчавшей ее длинные распущенные волосы. Красавица полулежала на троне и была одета в глухое зеленое платье, укрывающее ее с головы до пят. Если присмотреться, то начинало казаться, что платье сделано из изумрудных чешуек, сверкающих в лунном свете.
   "Что и неудивительно..." - рассудительно констатировал внутренний голос.
   "Чего, блядь, неудивительно!? - изумился старший помощник. - Это же, блядь, какие-то русские народные сказки, блядь! - После чего, неизвестно с какого перепугу, добавил: - Руссо туристо, облико морале! Ферштейн!?"
   "Ну, почему же русские народные, - все так же невозмутимо отозвался голос, являвшийся большим знатоком всякой хрени: - Скорее уж какие-нибудь литовские: "Эгле, королева ужей", или еще что-то в этом духе".
   Ответить Денис не успел, потому что в его голове зазвучал еще один голос, на этот раз, для разнообразия, не внутренний:
   "Ш-ш-ш-дравствуй ш-ш-ш-мелый юно-ш-ш-ш-а!"
   -Здравствуйте! - вежливо отозвался старший помощник.
   "Хорош-ш-ш-ш-о, что ты реш-ш-ш-ш-ил мне посуж-ш-ш-ш-ить! - улыбнулась "королева гадюк", как мысленно обозвал ее Денис. При этом, у нее во рту, то ли мелькнул раздвоенный язык, то ли старшому помощнику это показалось, но стало ему очень противно и решил он турусы на колесах не разводить, а сразу перейти к делу, четко, без экивоков, обозначив свою позицию:
   - Мадам, вы тут моего слугу захватили. Попрошу отдать! - строго произнес Денис.
   "Дерш-ш-ш-ш-кий мальчи-ш-ш-ш-ка! - реакция "королевы" явно свидетельствовала, что на конструктивный диалог она не настроена. - Послужи-ш-ш-ш-и-ш-ш-шь! Тащ-щ-щ-щ-ите его!" - приказала она кому-то и в тот же миг старший помощник оказался спеленат по рукам и ногам, неизвестно откуда взявшимися здоровенными змеями, которые повалили его и потащили к трону. Похожая история, но в более жестком варианте, произошла с Лаокооном.
   Попыток вырваться по дороге Денис не предпринимал, справедливо рассудив, что все равно надо добраться до главной змеищи - так пусть его к ней доставят ее слуги - все меньше ноги придется стирать. Когда старшего помощника подтащили к подножию трона, он, сделал "козу" из указательных и средних пальцев на обеих руках и приложил "коз" к змеям. Правую - к гадюке, блокирующей его левую руку, а левую - наоборот. Проделав этот нехитрый кунштюк, он активировал шкиру и дал разряд.
   Результат оказался вполне себе ожидаемым - гады мгновенно разжали свои стальные объятия, вытянулись в струнку и разблокировали верхние конечности старшего помощника. Затем он проделал то же самое с гадюками, удерживавшими его ноги. После "лечения электричеством", четыре огромные, не меньше "королевы", змеи остались неподвижно лежать на земле. Еще две, работавшие "движителями", выказали наличие определенного интеллекта, или очень развитого чувства самосохранения - решайте сами, что ими руководствовало, и скользнули в ночь без применения оздоровительных электропроцедур. А освобожденный Денис упруго вскочил, натянул капюшон и вместо разъяренной женщины на троне перед ним предстала не менее разъяренная гадюка на пне.
   "Корону сорви!" - посоветовал Небесный Волк, появившись перед внутренним взором старшего помощника.
   "Угу!"
   Денис выбросил вперед правую руку, намереваясь схватить гадину за шею. Хотя... а где у гадины шея? Несмотря на определенную серьезность момента, глумливый склад ума старшего помощника дал о себе знать, выдав на гора из недр памяти старый анекдот, сильно подходящий к ситуации: Удав провинился. Слоненок: "Давайте отрежем удаву ебало". Остальные звери: "Да нет, жестоко сильно. Все-таки друг в прошлом. Давайте отрежем удаву хвост". Слоненок: "Базара нет. Отрежем хвост по самое ебало".
   Что-то отдаленно похожее получилось и у Дениса. Схватить "королеву" за "шею" около треугольной головы у него не получилось - тварь оказалась сильно шустрой - уклонилась и, в свою очередь, провела контратаку - распрямилась, как сжатая пружина, с которой сняли нагрузку, и засандалила своей треугольной головой в лицо старшему помощнику. Не ожидавший такой прыти от пресмыкающегося Денис, среагировать не успел (вот к чему приводит самонадеянность и отвлечение в бою на посторонние размышления!) и пропустил нокаутирующий удар. Ну-у... правда нокаутирующим он был бы, если бы старший помощник был без шкиры, а так - просто сильный. С другой стороны, будь Денис без своего чудо комбеза, наверняка был бы повнимательнее. Все-таки наличие шкиры действует расслабляюще на неокрепшие умы.
   С другой стороны, и для змеюки было потрясением, что ударила она своей головой (тоже ведь не железной) не в мягкую человеческую плоть, а как бы в кирпичную стену. Как ни крути, а разница есть. Так что потрясены были оба участника схватки, и когда старший помощник вновь потянулся к "шее" гадюки, так же ловко, как в прошлый раз, отреагировать она не сумела. Уклониться - уклонилась, но контратаки не провела, и Денис сумел-таки ухватить ее. Правда не за шею, а за хвост. Чем немедленно и воспользовался - начал раскручивать "королеву" над головой, изображая взлетающий вертолет.
   Ощущения змеюки были подобны тем, что испытывают космонавты на центрифуге, или во время старта и приземления, когда перегрузки доходят и до семи g! После таких упражнений особо не пошалишь. Покрутив "королеву" над головой секунд тридцать-сорок, старший помощник со всей дури шмякнул её головой о пень. Вполне ожидаемо, никакой активности после этого гадюка не проявляла - лежала тихо и спокойно, позволив Денису снять с нее корону. Точнее говоря - выдрать с мясом, потому что венец не лежал на голове, а врос в нее. В тот же миг, как черт из табакерки, выскочил Байгол.
   "Спасибо Хозяин, что выручил из полона! - он отвесил старшему помощнику земной поклон. - Если бы не ты, остался бы у этой кикиморы в вечном услужении! А здесь скукотища! - продолжил мертвый шаман. - Жабы, да гадюки, поговорить не с кем, по-человечески! Тоска ..." - не сказал, а как-то даже простонал он.
   - Ладно тебе, - Денис к своему удивлению почувствовал, что растроган. - Показывай, где вместилище, да пошли отсюда.

*****

   Сразу лечь спать не получилось - и не то, чтобы потряхивало после боевого выхода, а как ни крути, вызволение Байгола было именно что боевым выходом, но даже обычного отходняка после опасного мероприятия не было, однако же и сна тоже не было ни в одном глазу. Все-таки, хоть и не существовало настоящей опасности во время проведения мероприятия, но нервы напряжены были - заранее ведь не знаешь, как оно там обернется. Да и пообщаться со спасенным шаманом можно было только ночью, а то ведь утром сгинет, паршивец, придется следующей дожидаться. Поэтому заварил старший помощник крепкого чая, достал печеньки и уселся за кухонный стол, а напротив примостился бывший тумэнбаши Кублай-хана.
   - Ну, и что это было? - задал наводящий вопрос старший помощник.
   "Не что, а кто, - поправил его Байгол. - Дочь Владыки Леса".
   - Лешего, что ли?
   "Нет. Леший - один из слуг Владыки".
   - Вот оно чё, а мужики-то и не знают! - хмыкнул Денис. - Ладно, давай дальше с этой ноты.
   "Чиво?"
   - Чиво-чиво... - передразнил мертвого шамана старший помощник. - Ничиво! Подробно давай, что за Владыка такой и, что за дочь такая, мать её!
   "Шутишь Хозяин? - округлил глаза Байгол, явно не понимая, как тот может не знать таких элементарных вещей, но не дождавшись от старшего помощника ответа, заговорил: - Раньше тут лес был... - Он запнулся, пребывая в затруднении. И если немного подумать, то мертвого шамана можно понять. Вот как объяснить человеку, понятия не имеющему о нашей жизни, значение слова "олигарх", или, к примеру, тот же "депутат". Если взять определение из какого-нибудь толкового словаря, то одно будет, из Интернета - другое, а если рассказывать, как оно на самом деле - третье. А нужно правду доложить. Господина обманывать нельзя. Вот и будешь долго формулировать. - Большой лес, - добавил Байгол важную характеристику зеленого массива. К чему было это уточнение Денис не понял, но к сведению принял, а шаман продолжил рассказ: - У леса был Владыка, у Владыки слуги: лешие, бабайки, баранчи, верлиоки, ендари, зыбочники, лесавки..."
   - Хватит! - приказал Денис, у которого сложилось впечатление, что мертвый шаман может до бесконечности перечислять всякую хрень. Лично с него было достаточно. - Что за лесавки еще такие? - заинтересовался он, но сделал это больше для проформы, в то сам задал вопрос и сам же обрывает ответ на полуслове - нехорошо...
   "Дети лешего и кикиморы. Любят шалить, сбивают с дороги путников, путают тропы, сыплют на голову труху и обматывают паутиной" - четко, как дежурный по роте командиру пока, отрапортовал Байгол.
   ... хренасе!.. и это Земля не магический мир!?!.. ну, извините...
   - Все-то вы знаете Василий Иванович, - удивленно покачал головой старший помощник.
   "Байгол, мы!" - насупился шаман, на что Денис только махнул рукой.
   - Теперь давай по дочерям, - распорядился он. - Что за змеи?
   "Почему только змеи? - удивился мертвый шаман. - Разные... белки есть, лисицы, волчицы, ну и змеи тоже. Как же без змей-то?"
   - И действительно, - хмыкнул старший помощник. - Как же без змей? И много у Владыки дочерей?
   "Так одна Марлиша и осталась. Нет уже никого. И Владыки нет" - равнодушно сообщил Байгол, а старшего помощника от этого известия неприятно кольнуло.
   "Небось в Красной книге была записана, а ты ее головой об пень, - лицемерно вздохнул внутренний голос. - Нехорошо..."
   "Да пошел ты! Жалельщик хренов! - рассердился Денис. - Мне что? Надо было дать себя укусить!?"
   "Может она тебе поцеловать хотела!"
   "Ага-ага! Раздвоенным язычком? - скривился старший помощник. - Сам целуйся!"
   "Так я не могу..." - печально вздохнул голос.
   "Вот и помалкивай!"
   - А ты ей зачем понадобился? - Денис посмотрел на безучастно застывшего шамана.
   "Скучно ей. Поговорить не с кем. Раньше много людей в услужении было, а сейчас никого не осталось. Одна она была. А теперь, поди, никто уже не нужен. Сдохнет без короны..."
   - А нехрен было тебя воровать!
   "Правильно!" - поддержал Байгол.
   "Девушка пообщаться хотела, а ты ее головой об пень..." - снова завел свою шарманку внутренний голос. Денис хотел послать, но не стал. Почувствовал некоторое не то, чтобы расстройство от содеянного, а скажем так... - определенные угрызения совести. Ну-у... может угрызения - это слишком сильно сказано, но определенную щекотку почувствовал.
   - Ладно, - решил сменить тему старший помощник. - Это твое озеро целебное...
   "Щучье!"
   - Да хоть Сучье, неважно. К югу от Москвы?
   "На полдень".
   - Два дневных перехода?
   "Да".
   - Завтра вечером поедем. А теперь я спать пошел.
   "А мне что делать?"
   - Что тебе делать?.. - озадачился Денис. Хотел сказать: "Ничего", но внезапно ему в голову пришла одна идея. - Будешь паджерик охранять!
   "Кого?"
   - Да повозку самобеглую, на которой сюда приехали. Сможешь?
   "Да".
   - Ну, пошли. Ты только спрячься там. Вылезешь, если кто-то попытается отрыть двери, или капот...
   "Чиво?"
   Старший помощник призадумался и понял, что проще будет показать. Бурча себе под нос о средневековых бестолочах, он быстренько оделся и, прихватив вместилище, двинулся к машине. Байгол следовал рядом в виде яркой звездочки. Пока спускались по лестнице, Денису пришла в голову мысль, что надо бы проверить работу мертвого шамана в скажем так - свернутом, можно даже сказать - заархивированном виде - мало ли будет не та эффективность.
   "Собакой" мертвый шаман себя хорошо зарекомендовал, а как будет в свернутом состоянии неизвестно. Ведь, как ни крути, а в деле пугания, внешность пугающего играет далеко не последнюю роль. Но, как назло, никого из местных гопников, постоянно ошивающихся в шаговой доступности, на этот раз в поле зрения не оказалось. Это еще раз подчеркивает несправедливость жизни. Когда мирный обыватель провожает девушку в спальном районе, то с вероятностью большей единицы, к ним подвалит местная шпана на предмет закурить и "чё там по мелочи", а вот, когда они нужны, то ноги сотрешь по самую задницу их искавши, и хрен - нет никого!
   Ну, на нет и суда нет. Денис с Байголом направились к паджерику, где старший помощник положил вместилище в багажник и проинструктировал мертвого шамана о тонкостях караульной службы. В принципе, ничего сложного в обязанностях Байгола не было. Наверняка командовать тумэном было посложнее. Астроном может подрабатывать штукатуром, наоборот - вряд ли, но в данном конкретном случае именно астроном устраивался на подработку - должен был справится. И верно - никаких вопросов у экс-командующего тумэном не возникло, единственное, что пришлось уточнить в процессе инструктажа, это степень воздействия. Фигурально выражаясь, шаман хотел отрезать нарушителям спокойствия ебало, а старший помощник - только хвост. Сошлись на том, что Байгол будет пугать их до усёру - в самом, что ни на есть прямом смысле этого слова.
   Можно было возвращаться домой, однако, спать старшему помощнику все еще не хотелось и он решил немного подождать у моря погоды, а если говорить конкретно - сесть в засаду - мало ли чего обломится. Как поется в одной песне: "Чтоб чего-нибудь добиться, биться нужно до конца!", вот Денис и решил сразу не сдаваться, а поспорить с судьбой.
   Ближайшим местом, где можно было устроить "засаду", оказалась детская площадка - туда еще "дотягивался" Байгол. По причине позднего времени - было два часа ночи, на площадке не было ни души и можно было выбирать любое место - хоть банальную скамейку, хоть что-нибудь позаковыристее: качели, ручную карусель, или горку. Песочница в кастинге не участвовала. Старший помощник выбрал скамейку, уселся поудобнее и уставился в небо. А там было на что посмотреть. Солнце мертвых во всем блеске и славе полнолуния - завораживающее зрелище, любоваться можно долго, не надоедает. Старшему помощнику в какой-то момент даже захотелось немножко повыть, но он сдержался - не поймут-с. Азия-с! Иди потом доказывай соседям, что не волк и не оборотень.
   Ждать пришлось долго - полчаса, не менее, прежде чем терпение Дениса было вознаграждено. Гопники так и не появились, но их вполне заменил патрульный "бобик", остановившийся метрах в двадцати. Оттуда вылезли два полицая, внешне напоминавшие огромных жирных жаб, которые неторопливо, с чувством собственного достоинства и скрытой угрозы, направились к детской площадке. Вооружены они были демократизаторами, пистолетами и баллончиками с каким-то газом, а у одного еще висел на шее... точнее - лежал на животе, под углом сорок пять градусов к горизонту, автомат. Подойдя к скамейке со старшим помощником они несколько секунд молча рассматривали его, покачиваясь с пятки на носки, прежде чем один, который без автомата, заговорил:
   - Дурью приторговываешь?
   - Это у вас фамилия такая, или звание? - доброжелательно улыбнулся старший помощник.
   - Чего!?! - угрожающе рыкнул второй полицай, потому что первый просто оторопел от такой наглости.
   - Ну, как "чего"? - пожал плечами старший помощник. - Согласно устава патрульно-постовой службы, вы должны были сначала представиться, а потом начинать задавать всякие вопрос. - Денис отнюдь не был в этом уверен, но где-то, когда-то, слышал что-то похожее.
   - Умный, да!? - прошипел первый полицай, успевший прийти в себя. - Поехали! Поумничаешь в отделении!
   - С какой это стати? - удивился старший помощник. - Сижу, никого не трогаю, по ориентировкам не прохожу. Назовите причину задержания.
   - Причину тебе?.. - нехорошо улыбнулся "автоматчик". - Будет тебе причина, раз так хочется. - С этими словами он вытащил из кармана целлофановый пакетик с чем-то белым. - А не хватит, - он убрал пакетик обратно в карман и с видом фокусника вытащил два патрона, - добавим хранение... Так что отрывай задницу и пошли! Ур-род!
   - А может договоримся на месте, господа полицейские? - затравленно улыбнулся Денис.
   - Может и договоримся, - презрительно усмехнулся первый полицай, который без автомата. - Да боюсь, у тебя столько денег нет, чтобы с нами договориться.
   - Зассал, когда страшно, студент? - поддержал боевого товарища "автоматчик".
   - Именно, - улыбка старшего помощника из затравленной стала медленно превращаться в угрожающий оскал и это сильно не понравилось полицаям. Первый протянул пухлую руку к кобуре, а второй схватился за автомат, но сделать они ничего не успели. - Работай! - приказал Денис и в тот же миг стражники оцепенели, глаза полезли из орбит, а черты их, и так малоприятных лиц, исказила гримаса ужаса. Старший помощник дождался, пока со стороны охранников правопорядка ощутимо не потянуло дерьмецом и только тогда скомандовал: - Отпусти, пока. - Сдвигать точку сборки в положение "Смерть" он не стал - надо было провести чистый эксперимент по оценке боевых возможностей Байгола в свернутом виде. Дождавшись появления осмысленного выражения на лицах полицейских, Денис ровным тоном, резко контрастировавшим со страшным лицом, произнес: - Дёрнитесь, суки - сдохнете. Если понятно, кивните.
   "А чего не сам пугнул? - вяло полюбопытствовал внутренний голос. - Тебе тоже тренироваться надо".
   "Мы кого проверяем, меня, или шамана? - искренне удивился старший помощник. - Я-то всяко справлюсь!"
   "Папа может, но бык лучше!" - хихикнул внутренний голос.
   "Именно" - хмыкнул Денис.
   Дождавшись сдвоенного кивка от стражников, Денис продолжил: - Кто еще в машине?
   - Сержант Петренко! - быстро доложил полицай, который без автомата.
   - Пусть подойдет! - приказал старший помощник.
   - Он не выйдет, - горячо заговорил "автоматчик", - по инструкции не положено! Один должен оставаться в машине!
   - Подойдет, - неприятно улыбнулся Денис. Улыбка сильно напоминала оскал и контрагентов передернуло. - Подойдет, когда вы тут оба сдохнете, - равнодушно объявил он. И полицаи прониклись:
   - Петренко! - заголосил в рацию полицай с пистолетом. - Сюда бегом! - В ответ на неразборчивое бурчание, он завопил еще сильнее: - А я сказал - сюда! Быстро!
   И Петренко - такая же жаба, но пониже ростом был вынужден нарушить инструкцию и подойти. После того, как Байгол "обработал" и его - чтобы никто не ушел обиженным, старший помощник отпустил полицаев со словами:
   - Идите и больше не грешите.
   Когда они пингвиньей походкой - а по другому с дерьмом в штанах не очень-то и походишь, отошли метра на три, Денис скомандовал:
   - Стоять! - А после того, как они повернули к нему искаженные страхом и злобой лица, пригрозил: - Развяжите языки, вас навестит моя собачка! - После этих слов Байгол явил себя во всем великолепии "собаки Баскервилей" и запах дерьма усилился. - Проваливайте, - махнул рукой старший помощник и отвернулся. Полевые испытания мертвого шамана в заархивированном виде прошли успешно.

*****

   Утреннюю тренировку - на этот раз действительно утреннюю, Денис начал с того, что снова изменил штатный маршрут и пользуясь навигационной поддержкой шкиры добрался до "колдовской" поляны. Поверженная дочь Владыки Леса никуда не делась, к сожалению. Лежала неживою черной палкой на гигантском пне, где ее и оставил ночью старший помощник. Денис змей не любил. Мягко говоря. Но, от этой картины сердце его неприятно сжалось. В глубине души он все же надеялся, что не убил гадину. Одно дело рядовая гадюка, и совсем иное - вымирающий вид, занесенный в Красную Книгу, да не в обычную Красную Книгу, а в Волшебную Красную Книгу! Как-то не хотелось быть человеком, который убил последнего представителя... представителя чего? - а хрен его знает чего, но последнего. Ключевое слово - "последний". Другое дело, что она первая начала, но кому от этого легче.
   Старший помощник вышел в кадат и осмотрел змеюку "вооруженным взглядом". Ну, что можно было сказать - жизнь в дочери Владыки Леса еще теплилась. Последние ее капли медленно истекали через прореху в энергетическом каркасе, но змея еще жила. Как и следовало ожидать, "пробоина" находилась на голове гадюки на месте сорванной короны и в истинном зрении выглядела, как медленно вращающаяся воронка, высасывающая светящийся туман из тела поверженной рептилии.
   "Попытка, не пытка" - подумал Денис, приступая к делу.
   Он не сильно надеялся на успех, но попробовать было нужно - хотя бы для очистки совести. С другой стороны - а какие претензии могут быть со стороны совести? Он защищался - это раз, и не он первый начал - это два, но все равно какой-то неприятный осадок от всей этой истории присутствовал. Старший помощник накинул капюшон и активировал шкиру. Не то, чтобы он опасался полумертвую змею, но береженого Бог бережет. Да и какой смысл копаться в электрощите голыми руками, если есть резиновые перчатки? Можно, конечно, если нет другого выхода, но если он есть, то не нужно.
   Денис вытащил из рюкзака корону. Теперь, в беспощадном свете дня, стало отчетливо видно, что никакое это не золото, а так - ороговевшие чешуйки. Да и вообще, не зная предысторию этого артефакта, корону вполне можно было бы принять за какое-то естественное образование, вроде гриба на дереве. Но, старший помощник своими глазами видел этой ночью девушку на пне, его тащили к ней ее слуги и он был твердо уверен, что держит в руках корону дочери Владыки Леса, а не какую-то никому не нужную хрень, слепленную случайным образом из отвалившихся чешуек, слюны и яда гадюки. Денис быстро подошел к змее, неподвижно лежавшей на пне, водрузил корону на место и так же быстро отошел.
   Корона села на свое место, как влитая и даже было похоже на то, что не просто села, а - приросла! В кадате было видно, что истечение жизни из высокопоставленной гадюки прекратилось. Теперь от старшего помощника не зависело ничего. Все, что от него требовалось он сделал. Совесть Дениса успокоилась, он закинул рюкзак за спину и тронулся в обратный путь. Прежде чем шагнуть с полянки в лес он оглянулся - на пне никого не было. И то ли почудилось старшему помощнику, что ветер прошелестел листвой: - Спасибо... - то ли взаправду что-то такое было, но покинул поляну он с легким сердцем.
   Оттренировавшись, приведя себя в порядок и позавтракав, к двенадцати часам Денис оказался свободен, как птица в небесах. Хотя... если разобраться, то никакой свободы у птах нету. Они или пропитание себе добывают в поте лица своего, безостановочно маша крыльями, или же не менее интенсивно стараются не стать пропитанием для хищных собратьев, или еще кого - любителей мяса птицы хватает. И не удивительно - оно диетическое.
   Так что Денис оказался просто свободен, а не как птица. Выезжать на проверку озера с предположительно... прямо скажем - очень предположительно "живой" водой раньше двадцати двух часов смысла не было. На месте надо было оказаться примерно в полночь, расстояние - сто километров, дороги в это время уже полупустые, так что даже с учетом того, что место незнакомое, двух часов должно было хватить за глаза и за уши. В итоге у старшего помощника образовались десять часов свободного времени, которые нужно было использовать с толком, с чувством, с расстановкой. Желательно. Учитывая, что бесцельно шляться ему уже несколько поднадоело, он решил сменить вид отдыха на не менее активный, но более приятный. С этой целью Денис и набрал Марину, однако вместо девушки откликнулся бездушный робот, который и сообщил ему, что аппарат вызываемого абонента выключен, или находится вне действия сети, да еще и по-английски продублировал, мерзавец!
   Старший помощник призадумался. Женщину хотелось однозначно и он начал перебирать варианты получения желаемого. Первое, что приходит в голову в таких случаях представителям мужского пола - это высвистать кого-нибудь из старых знакомых. Старых не по возрасту, хотя... и все же - нет! Геронтофилов, расплодившихся на нашей эстраде, в расчет не берем. Старший помощник был не из таковских! Итак, если исключить из рассмотрения Марину, то в памяти телефона оставались еще три девичьих номера: Вики, Нины и Полины. Но, снова засада - получив желаемое от Вики наверняка рассоришься с Мариной, а этого бы не хотелось - девушка была хороша, а Нина с Полиной наверняка сейчас на работе, а оттуда, как с учебы, не смоешься.
   С другой стороны, кто сказал, что надо зацикливаться на этой троице?! В городе миллионы женщин, среди них сотни тысяч готовых немедленно заняться сексом, как только им предложат, среди этой выборки десятки тысяч более-менее привлекательных, а Денис должен ограничиваться тремя кандидатурами. Нонсенс! Оставалось только найти подходящий вариант, но вот с этим все было плохо. Лимит времени. Из-за этого ограничения, поиски могли оказаться удачными, а могли и нет. Было бы времени побольше, поехал бы старший помощник в "Черепаху", потерся бы немного на танцполе, снял бы какую-нибудь привлекательную деваху и вперед с песнями. Да вот только вперед с песнями можно было бы отправиться аккурат к тому времени, когда нужно будет Денису уезжать из города.
   Что еще остается делать в таком случае озабоченному самцу? Следующий очевидный вариант - вызвать проститутку. Простенько и со вкусом - деньги есть. Но. Опять же имеются подводные камни - светить свое жилище старшему помощнику не хотелось ни под каким видом, так что вызов на дом отпадал. Оставалась альтернатива с посещением борделя. Но, опять же, его сначала надо найти, а это опять-таки - время, а с другой стороны, посещение любого борделя наверняка оставит след Дениса в информационном поле. А это ни к чему. Был и еще один скользкий момент, связанный с покупкой "любви". И пожалуй - главный.
   В одной из песен Семена Слепакова есть такие слова: "А как заедешь в Новгород Великий, узнаешь ты, что дьявол двуликий". Вот таким же двуликим был вариант с проститутками. С одной стороны - самый простой и доступный, с другой - такой же невместный для Красной пчелы, одновременно являющейся Князем Великого Дома "Полярный Медведь". Мягко выражаясь, покупать продажных женщин после того, как у тебя в Бакаре была собственная "группа поддержки", старшему помощнику было не комильфо. Мягко говоря.
   Взгрустнулось старшему помощнику, но делать нечего - придется потерпеть, восстановление поврежденных надтелесных оболочек - в первую очередь, у этой задачи приоритет. Однако, судьба то ли сжалилась над Денисом, то ли решила подшутить, телефон тренькнул и сообщил, что абонент Марина снова в сети. Не теряя ни секунды, старший помощник повторил вызов и на это раз ему ответили.
   - Привет! - как можно более жизнерадостно поприветствовал девушку Денис, и сразу же взял быка за рога, справедливо рассудив, что раз они уже переспали, то можно все говорить открытым текстом, без намеков и экивоков: - У меня время образовалось свободное. До вечера. Увидимся?
   - Привет-привет... - очень прохладно отреагировала Марина. - И года не прошло, как обо мне вспомнил!
   ... какого года, блин?!.. и недели не прошло!..
   - Наверно у Полины месячные, раз я понадобилась. Так? - ехидно осведомилась девушка. - Ты что себе вообразил! - голос ее зазвенел от сдерживаемого гнева. - Что ты пропадаешь хрен знает насколько, не отвечаешь на мои звонки, а потом являешься - такой красивый, и я к тебе лечу, выпрыгивая из платья! Так!?!
   "Похоже на облом..." - выдвинул свою версию насчет итогов переговоров внутренний голос.
   "Похоже..." - грустно согласился Денис. Спорить с очевидным было глупо.
   - Чего молчишь!? - продолжила гневаться Марина. - Сказать нечего!?
   - Я, наверно, невовремя, - вздохнул старший помощник. - Извини, что побеспокоил. Пока. - И повесил трубку. Однако не прошло и пяти секунд, как поступил входящий вызов - звонила Марина:
   - Ты чего это трубку кидаешь, когда я еще не договорила!?
   - Прости, пожалуйста, - искренне повинился Денис. - Я думал, что разговор закончен.
   - Нет! Не закончен! - отрезала девушка. - Скажи, пожалуйста, а что это было в "Черепахе", когда мы там были в последний раз!?
   - Что ты имеешь в виду? - осторожно полюбопытствовал старший помощник, догадываясь, что Марина имеет в виду.
   - Я имею в виду, - ехидно хмыкнула девушка. - Что ты сам предложил свободные отношения и флиртовал напропалую! А когда я кому-то улыбнулась - устроил скандал! Скажешь, не так?!
   - Все так... - был вынужден признать Денис. - Был неправ. Переоценил свою сдержанность. Как показал домашний анализ, я имел в виду свободные отношения только со своей стороны, а с твоей - нет. Ничего не поделаешь, - вздохнул он. - Самцы - они такие. Так что - всего доброго и не поминай лихом.
   - Стоять!
   - В смысле? - не понял старший помощник.
   - Я заканчиваю в три, так что в три пятнадцать... - и девушка продиктовала, куда надо явиться старшему помощнику к этому времени.
   - Договорились.
   - Только учти, что там с парковкой напряженно.
   - Учту.
   Никакие домашние дела Дениса не задерживали, делать дома было нечего, и он решил ехать сразу, как только закончил разговор с девушкой, с тем расчетом, чтобы осталось побольше времени на поиск места, куда можно будет приткнуть паджерик. С парковками, пусть даже и не в самом центре, мягко говоря - плохо. Сами знаете. Он решил, что лучше заранее припаркуется, а потом в кафе посидит, или в скверике каком. Сказано - сделано, голому собраться, только подпоясаться, причем, в случае со старшим помощником, в буквальном смысле этого слова. Все шло штатно, ничто не предвещало никаких неожиданностей, но так только казалось. Когда старший помощник неторопливо вышел из подъезда, он впервые, после возвращения в Москву, почувствовал, что за ним следят.
   Дениса напрягало... хотя, пожалуй "напрягало" - слишком сильно сказано, скорее - оставляло в недоумении то обстоятельство, что он не чувствовал за собой слежки. Старший помощник ставил себя на место генерала Раталина и не мог придумать причины, по которой он, будучи на месте генерала, не стал бы следить за таким необычным объектом, как старший помощник. Должен был следить! Но, слежки не было! Точнее говоря - Денис ее не чувствовал.
   Объяснений этому могло быть только два: или слежки действительно по какой-то причине нет - ну-у... мало ли отсутствуют у генерала финансовые, людские и прочие возможности, чтобы отвлекать на эту задачу, или же слежка ведется с применением таких технических средств, отследить действие которых старший помощник не в состоянии. Может со спутника смотрят, с геостационарной орбиты. А что? - ФСО оно такое...
   В отсутствие средств Денис не очень-то верил - ФСО не та структура, на которой экономят, хотя и тут могли быть нюансы - старший помощник не исключал, что свою деятельность на его направлении генерал осуществлял не от имени организации, а в частном, так сказать, порядке. В этом случае затруднения с финансами и кадрами очень даже могли быть, но больше Денис склонялся к версии с необнаруживаемыми техническими средствами. Как говорится - накаркал! Утром ничего такого не было, а сейчас - здравствуйте пожалуйста!
   Луч негативного внимания бил из черного гелендвагена с наглухо затонированными стеклами - этакий черный кубик Малевича, нахально устроившийся прямо на газоне. И это было странно. Странно не то, что устроился на газоне, странно другое - уж больно демонстративно все было сделано, как будто напоказ, или крайне непрофессионально. Кто бы мог так себя вести? Предположение, что это люди генерала Раталина имело право на существование, но логики в таком предположении было ноль. С какой стати, через неделю после того, как старший помощник шарахается по Москве и области и никакой слежки за ним не ведется, вдруг начинать следить, причем так нарочито? Если следили раньше с помощью техсредств, зачем менять методу? Если не следили, зачем начинать? Версии с генералом старший помощник присвоил наименьший приоритет.
   Идем дальше, видим мост. Кто еще мог проявить интерес? Генерал ФСО с другого этажа. Мог? Мог. Получил информацию о таком необычном, мягко говоря, человеке, как старший помощник, и сильно заинтересовался. Вполне допустимая версия. Но! Конкурирующий генерал не стал бы делать это так топорно и демонстративно. По этой же причине Денис отвел версию с генералом ФСБ.
   Итак, кто дальше? Дальше менты. Могли бы? Могли, конечно... Но, опять-таки слишком демонстративно и главное - дорого, такой гелик больших денег стоит, на нем только большому начальнику разъезжать, а не наружке пользоваться. Так что - вряд ли. Кто у нас остается? У нас остается криминал. И тут все сходится - и роскошь, и непрофессионализм. А большая машина нужна, чтобы особо не теснясь - любят бандиты комфорт, впрочем, как и депутаты, как и губернаторы и прочие слуги народа, доставить плененного старшего помощника куда надо. В версию с криминалом всё прекрасно вписывалось.
   Все эти мысли вихрем пронеслись в голове Дениса, пока он шел от подъезда к своему паджерику. Когда нужно, мозг человека перебирает варианты со скоростью суперкомпьютера. Причем любого человека, но очень немногие этим пользуются. Монотонная неинтересная работа, как псевдо умственная - "Тебе повезло, ты не такой как все, ты работаешь в офисе", равно, как и монотонная физическая отключает эту функцию. Зато, когда человек занят по-настоящему умственной работой, или же физической, требующей мгновенного принятия решений в условиях дефицита времени - высококлассные спортсмены, спецназовцы и прочие подобные профессии, этот компьютер пашет, как раб на галерах. Так что, в быстром переборе вариантов старшим помощником не было ничего удивительного - еще не так станцуешь, когда пятки горят.
   Устроившись в машине, Денис первым делом разоблачился и полностью натянул шкиру. Активировать и надевать капюшон пока не стал - успеется. Затем он вытащил свой замечательный ноутбук и запустил "Знайку", чтобы тот выяснил, где находится ближайшая промзона, а в ней какой-нибудь заброшенный склад, или цех, или свечной заводик, или еще что-то в этом духе. "Знайка" уточнил - промзона обязательна, или нужно просто глухое место, без свидетелей. Старший помощник сказал, что просто глухое. Подходящий недострой обнаружился буквально в десяти километрах.
   Навигатор проложил маршрут и паджерик тронулся в путь. Гелендваген держался сади, как привязанный. На одном из перекрестков, Денис решил похулиганить - начал притормаживать на мигающий зеленый, а потом внезапно ускорился и проскочил уже на красный. Хотелось ему посмотреть, что будет делать водитель гелика. И тот ожиданий не обманул - ломанул вперед, чуть не устроив ДТП, но с хвоста не слез.
   "Последняя миля", ведущая к недострою от шоссе, больше напоминала лунную поверхность, или прифронтовую полосу, изрытую воронками, чем нормальную дорогу, но паджерику и гелику все было нипочем - на бездорожье и заточены. На финишной прямой старшему помощнику удалось оторваться метров на пятьдесят и затормозив, он беспрепятственно выскочил из машины и бросился к девятиэтажке. С задержкой в несколько секунд, понадобившихся гелендвагену, чтобы настичь остановившийся паджерик, его двери распахнулись, из них выбрались четыре человека и бросились в погоню.
   Перед тем, как покинуть машину, Денис натянул капюшон, активировал шкиру и изобразил тот облик, который был у него изначально, так что преследователи увидели все того же парня, которого видели раньше у его дома - пока никакой мистики. Влетев в подъезд, старший помощник слегка задержался, чтобы дать возможность немного отставшим преследователям себя увидеть, после чего метнулся по лестнице верх. Четверо крепких, коротко стриженных, спортивных парней бросились вслед за ним.
   Старший помощник установил такой темп бега, чтобы между ним и преследователями оставались два пролета - и из виду его не упустишь и стрелять неудобно - у каждого паренька, как успел рассмотреть Денис, имелась кобура скрытого ношения с короткостволом. Что там было: газовики, пневматика, травматы, или же нормальные боевые стволы было неизвестно и, хотя старший помощник был в активированной шкире, получить пулю в спину ему не хотелось. Зачем, если можно не получать?
   И хотя, Денис предполагал, что он нужен живым, иначе могли бы пальнуть из снайперской винтовки... впрочем, какая там снайперская? - с такого расстояния на котором был гелик от подъезда могли попасть из чего угодно, хоть из карамультука, но полной уверенности, что он нужен живым, не было, да и к тому же - живой не означает целый и невредимый - вполне может быть немного покалеченный. А этого тоже очень не хотелось бы. Чтобы проверять на своей шкуре защитные возможности шкиры по защите от огнестрела на близком расстоянии надо быть или фанатиком, или мазохистом. А ни тем, ни другим старший помощник не был.
   Внимательный и вдумчивый читатель несомненно задастся вопросом: а к чему такие сложности? Денис что, не мог покрошить эту "группу товарищей" в навский шюрк не отходя от кассы, прямо на месте? Ответ - несомненно мог! Но! План старшего помощника, созревший у него за время поездки был несколько иным. Он заключался в том, чтобы сначала послушать разговоры бандитов, если конечно же они будут общаться между собой, выявить главаря, чтобы знать с кем беседовать и только потом переходить к активным действиям.
   Да и активные действия можно провести по разному. Старшему помощнику хотелось обставить гибель "группы товарищей", а оставлять в живых он никого не собирался, за счет "естественных", так сказать, причин. А то будет несколько странно, если молодые, здоровые, тренированные парни вдруг возьмут да и испустят дух неизвестно от чего, да еще и единомоментно. Не надо множить слухи о необъяснимых и мистических явлениях, если можно этого не делать. Да и вообще, надо как можно меньше светиться в поле зрения правоохранительных органов. Не надо привлекать к себе ненужного внимания. Хватит и того, что отпечаток колес паджерика найдут рядом с геликом. Понимающему хватит.
   Добравшись до последнего, девятого этажа, Денис сделал несколько шагов от двери, встал в простенке между окнами и включил невидимость. Загонщики влетели вслед за ним через несколько секунд и это надо признать хорошим результатом. Ребята были неплохо подготовлены, правда надо честно сказать, что старший помощник и в кадат не входил и действовал отнюдь не на пределе сил. Далеко не на пределе. Перед глазами преследователей предстал длинный коридор, проходящий через все здание, построенное по галерейной схеме - со одной стороны коридора зияли провалы пустых окон без рам и стекол, с другой - такие же пустые проемы входных дверей. Коридор тоже был пуст, но это ловчих не смутило.
   - Клин! - распорядился высокий жилистый парень, лет тридцати, с узким загорелым лицом. - Контролируешь вторую лестницу, - он махнул рукой в направлении другого торца здания. Невысокий крепыш... хотя почему невысокий? - просто из-за чрезмерной ширины плеч молодой человек казался невысоким, а на самом деле был явно повыше старшего помощника, который был среднего роста, уже сделал было шаг в указанном направлении, но узколицый его остановил: - Погоди. Напоминаю всем, - он оглядел остальных членов группы - высокого поджарого парня с каким-то щербатым лицом, какое бывает у профессиональных спортсменов из-за неправильного обмена веществ и еще одного - крупного амбала двухметрового, а может и побольше, роста с дебильным лицом, не отягощенным признаками наличия какого-либо интеллекта. - Живьем брать демона!
   "Фигасе! - поразился Денис. - Надеюсь он не всерьез, а прикалывается! Тоже мне - демона нашел! Сам козел!"
   "Иди знай... - задумчиво протянул внутренний голос. - После того, что ты натворил у лесной церкви? Иди знай..." - повторил он, но тут командир загонщиков ухмыльнулся и стало ясно, что он все-таки прикалывается.
   - Повторяю последний раз, этот пидор нужен живым!
   - Из-за бабок? - остро стрельнул на жилистого глазами щербатый. - А на то, что Слоник теперь слюни пускает и вряд ли когда будет нормальным, плевать?
   - Вот разберется с ним прокурор, - процедил командир, - и отдаст нам. Не сам же будет кончать. Тогда и отведешь душу. А пока учти, Красавчик, - глаза жилистого превратились в две холодные льдинки. - Завалишь клиента, будешь должен мою долю...
   - ... и мою, - немедленно включился крепыш.
   - ... и мою, - с небольшим опозданием отреагировал дебил.
   - Ты все понял, Красавчик? - жилистый в упор уставился на щербатого. После непродолжительного молчания, тот нехотя, через силу, буркнул:
   - Все.
   - Тогда за работу, - хлопнул в ладоши командир. - Клин, контролирует вторую лестницу, а вы обыскиваете помещения. И поосторожнее, волыны у него вроде нет, но кто его знает...
   "Ну, за работу, так за работу. Как скажешь" - сузил глаза старший помощник.
   Дождавшись, когда трое бандитов прошли мимо, Денис вышел в кадат и двумя длинными, скользящими шагами добрался до главаря. Выйдя на ударную дистанцию, он нанес ему строго дозированный удар в солнечное сплетение. Дозировка была очень важна. Недосолишь - клиент сохранит дееспособность, пересолишь - отправится в лучший мир... правда исходя из личности клиента было весьма сомнительно, что тот мир для него окажется сильно лучшего этого, но кто его знает. Достоверной информации нет.
   Из-за эффекта замедления времени в кадате, главарь еще только начал сгибаться, а его ствол уже оказался в руках старшего помощника. Мишенями для первых трех выстрелов стали головы подельников жилистого, потом Денис расстрелял всю обойму по оседающим телам и вложил разряженный пистолет обратно в руку командира бандгруппы. Совершив все эти действия, старший помощник, с чувством выполненного долга, отключил шкиру, откинул капюшон и сел по-турецки напротив сползшего на пол жилистого.
   Тот не долго пребывал в отключке. О том, что главарь пришел в себя можно было судить по нескольким признакам. Во-первых - Денис видел изменения ауры главаря, свидетельствующие об этом, во-вторых - его выдали задрожавшие ресницы, а самое главное - он попытался убить старшего помощника, несколько раз нажав на курок своего пистолета. Хорошо тот был без патронов, а то...
   Не добившись желаемого результата, главарь швырнул бесполезный ствол в голову Дениса, заставив старшего помощника сделать две вещи. Первая - очень резко уклониться и вторая - пожалеть, что скинул капюшон. Мушка слегка чиркнула по уху Дениса, заставив пережить не самые приятные мгновения - было больно. Хорошо еще, что наники быстро купировали боль и занялись восстановлением поврежденного органа слуха.
   "Вот к чему дешевый выпендреж приводит!" - очень правильно заметил внутренний голос. Отвечать старший помощник не стал, потому что говорить было нечего.
   Между тем, оба противника вскочили на ноги, и бандит резко атаковал Дениса, показав очень неплохое знакомство с боевым искусством рукопашного боя - то ли спецназовцем был, то ли спортсменом. Бывшим, или действующим, непонятно. Несколько ударов жилистого старший помощник заблокировал, а потом перешел в контратаку и двумя точными лоу-киками по коленям с внутренней стороны (любимая техника мальчиков наставника Хадуда - чтобы жизнь была полной чашею и у него, и у мальчиков), обездвижил жилистого.
   - Рассказывай, - предложил Денис, присаживаясь на корточки рядом с поверженным соперником. Ответом ему послужил резкий удар с правой. Бандит предполагал провести стандартную "двоечку", но человек предполагает, а Бог располагает. С левой главарь ударить уже не смог, потому что старший помощник, знавший куда и когда будет нанесен удар, перехватил правую руку жилистого, взял на излом и, без зазрения совести, сломал. Поэтому, вместо вразумительного ответа, Денис услышал только вой.
   - Будешь говорить? - полюбопытствовал старший помощник, бесстрастно глядя на главаря, а тот в ответ попытался плюнуть ему в лицо, но успеха и здесь не добился, потому что не попал, а Денис за нереализованную попытку сломал ему еще и левую руку. Так что, как ни крути, а со стороны бандита, игра не стоила свеч.
   - То есть, если я тебя правильно понял, - пожал плечами старший помощник, - по-хорошему ты говорить не хочешь. Дело твое. Каждый человек кузнец своего несчастья.
   Произнеся эту в высшей степени философскую сентенцию, Денис приступил к пыткам, по собственному печальному опыту зная, что рано, или поздно, клиент заговорит. Жилистый продержался пять минут. Много это, или мало, трудно сказать - каждый решит для себя, когда попадет в аналогичную ситуацию. Тьфу-тьфу-тьфу, чтобы не накаркать.
   Сухой остаток информации, отжатый от дерьма, крови, мочи, соплей и слюней выглядел так: областной прокурор Смерляндский, которому проела плешь родная сестра, возжелал отомстить за искалеченного племянника. Менты, к которым он обратился, помогать категорически отказались, мотивировав отказ тем, что с ФСО связываются только душевнобольные, а они пока еще здоровые.
   Прокурор болезненно воспринял отказ, да еще такой, в формулировке которого прозвучало слово "душевнобольные", восприняв его, как тонкий намек на толстые обстоятельства, или наоборот. Поэтому, он обратился к знакомым бандитам, чтобы они доставили к нему на дачу виновника бедствия, произошедшего с его племянником. За живого он обещал заплатить сорок тысяч баксов, за мертвого - двадцать. Задаток в десять тысяч получен.
   Обдумав полученную информацию, старший помощник выяснил адрес дачи прокурора и, на всякий случай, его домашний адрес и адрес любовницы, после чего добил жилистого - чтоб не мучился. Как ни крути, а жестоким человеком Денис не был, и где мог проявлял милосердие к врагам. После этого он обыскал бандитов - это не мародерство, а сбор трофеев - что с боя взято, то свято. Улов был ни большим, ни маленьким, а так себе - средненьким, чуть больше десяти тысяч долларов.
   Денис вложил пистолет в руку мертвого жилистого, еще раз огляделся - вроде бы больше на этаже делать нечего - для обычных ментов сойдет и так, им надо закрыть дело, а не искать реальных виновников - им не за это деньги платят, так что для них тут все ясно: сначала троица погибшая от огнестрела измывалась над четвертым потерпевшим, потом он как-то ухитрился получить доступ к своему оружию и отомстил. Расследование завершено - можно докладывать начальству. Все довольны.
   Ну, а если кого-то реально заинтересует, что здесь произошло на самом деле, то и особого расследования проводить не надо, если этот кто-то будет обладать достаточными властными полномочиями. Исходя из личностей убитых можно выйти на прокурора, оттуда на его племянника, затем на машину старшего помощника - бандиты нашли, значит и кто-то найдет, ну и так далее. Было бы желание. Юридических доказательств причастности Дениса, конечно же нет - шкира следов не оставляет, но и сомнений в том, кто здесь похозяйничал, у кого-то не будет. Впрочем, и хрен-то с ним. Будут бить - будем плакать, а пока не будем.
   Примерно так рассуждал Денис, быстро одеваясь. Кстати говоря, некоторые люди не могут одновременно делать два дела, а старший помощник мог! Он думал и одевался! - то есть, практически, лишь немного не дотягивал до Гая Юлия Цезаря, который был способен одномоментно читать, писать, беседовать с соратниками и наблюдать за боем гладиаторов. Одевшись, старший помощник завел машину, развернулся, медленно объехал гелик и совсем было собрался уезжать, когда его кольнула неожиданная мысль. Пришлось глушить двигатель и идти обыскивать гелендваген. Ничего интересного он там не обнаружил за исключением того, из-за чего случился мысленный укол - видеорегистратора, на котором была записана погоня гелика за паджериком. Прихватив регистратор, Денис вернулся в свою машину. На сей раз никаких мысленных уколов не последовало и он тронулся в обратный путь.
   Теперь перед старшим помощником встала дилемма - самому ехать к прокурору, чтобы довести дело до логического конца, или же наябедничать генералу. За то, чтобы ехать самому было соображение, что если хочешь сделать что-либо хорошо, делать это должен сам. Против - окончательно рассоришься с Мариной - сам позвал и сам надинамил - святой взбеситься, а девушка особым терпением не отличалась, впрочем, как все красавицы. И второе - генерал просил вопросы с ментами решать через него. Взвесив все эти обстоятельства, старший помощник убедился, что сиськи Марины перетянули и набрал Олега. Изложив обстоятельства дела, он прозрачно намекнул, что особо долго ждать не будет. Олег выслушал, сказал: "Я тебя понял", попрощался и повесил трубку.
   В какой-то момент, Денис поймал себя на том, что напевает... ну, как напевает? - скорее бубнит себе под нос: "Двух негодяев вздернули на рею, но мало - нужно было четверых!"
   "Все по заветам мэтра! - мысленно осклабился старший помощник. - Отправил четырех мерзавцев в ад!"
   "Не боишься встретиться?" - тут же попытался испортить ему настроение внутренний голос.
   "Все может быть, - не стал спорить Денис. - Но, не знаю, как ты, а я лично надеюсь на Вальхаллу!"
   "Слушай, да ты совсем озверел!" - резко сменил тему внутренний голос, в то время, как Денис продолжал беззаботно крутить баранку.
   "В смысле?" - не понял старший помощник.
   "В прямом. Ты только что убил четверых людей, и никаких эмоций по этому поводу!"
   "Профессиональная деформация..." - был вынужден признать Денис.
   "Киса, вам нужно лечиться электричеством!" - вздохнул голос.
   "Ну, это вряд ли!" - не согласился старший помощник. - Мне на воды надо!"
   Опасения Марины оправдались, найти место для парковки оказалось нелегко, но используя огромный клиренс своего паджерика и его внедорожные качества, Денис сумел-таки пристроиться на куче щебня, куда остальным транспортным средствам (исключая танки и бронетранспортеры) путь был заказан. Перед тем, как покинуть салон старшему помощнику предстояло кое-что сделать, чем он немедленно и занялся, как только заглушил двигатель.
   Он извлек карту памяти из видеорегистратора, вставил в ноутбук и запустил улиту-шредер, уничтожающую информацию без возможности восстановления. Когда она закончила свою работу, Денис, на всякий случай, переломил карту пополам. Аналогичным образом перестраховываются монашки. Занимаясь сексом, они, на всякий случай, одевают на свечку презерватив. И, кстати говоря - правильно делают. Береженого Бог бережет.
   Но, зачистить карту памяти было только полдела. Регистратор мог обладать еще встроенной памятью. К счастью, старший помощник был запасливым, как кот Матроскин, и при покупке компа, приобрел все виды переходников, которые только есть в природе, поэтому подключиться к памяти регистратора с ноутбука труда не составило.
   Однако, при подключении встроенной памяти обнаружено не было. Денис, конечно же доверял софту, но своим глазам больше. Поэтому он развинтил регистратор (благо крестообразная отвертка имелась, куда же без нее?) и только убедившись в отсутствии как винчестера, так и SSD-накопителя, посчитал свою миссию законченной. Разобранный регистратор он сунул в бардачок, чтобы выкинуть вечером где-нибудь подальше, а обломки карты памяти сунул в карман.
   Выбравшись из машины, старший помощник первым делом решил направить свои стопы к месту рандеву, чтобы разведать подходы и оценить места возможных засад и лежек снайперов. Насчет засад и лежек - это конечно же шутка, но в каждой шутке есть только доля шутки - все остальное правда. Когда правды больше, когда меньше, но, присутствует она всегда. А последние события еще раз доказали, что терять бдительность нельзя ни в коем случае.
   К тому же, оставшись один, без любимого руководителя, Денис стал гораздо более осмотрительным. До настоящей паранойи было, конечно же, далеко, но определенная подозрительность присутствовала. Очень этому способствует осознание, что помочь тебе, в случае чего, некому. На генерала и его подручных, старший помощник особо не рассчитывал, полагая (справедливо, или нет - другое дело), что там, где он не справится с ситуацией сам, вряд ли ему кто поможет.
   Дорога до памятника, где была назначена встреча, заняла пять минут и в распоряжении старшего помощника осталось еще полчаса до назначенного срока. Он решил далеко не уходить, а побродить неподалеку, разглядывая витрины многочисленных магазинчиков. Ничто не привлекало внимания Дениса, пока он не наткнулся на небольшой антикварный магазин. Что заставило его зайти внутрь он не знал, но что-то заставило. К нему тут же подскочил вертлявый молодой человек - явно не хозяин, старшему помощнику почему-то пришло в голову слово "приказчик".
   - Интересуетесь чем-либо конкретным? - с намертво приклеенной улыбкой поинтересовался менеджер мелкого звена .
   - Скорее нет, чем да... - протянул старший помощник. - Но, может, чего и глянется. - С этими словами он неторопливо двинулся вглубь торгового зала, снисходительно разглядывать всякую хрень, разложенную не стеллажах. Приказчик держался сзади метрах в полутора, как приклеенный.
   "Приглядывает, чтобы я не спер чего..." - мысленно ухмыльнулся Денис.
   "И я его понимаю, - поддержал приказчика внутренний голос. - Вид у тебя подозрительный. Не внушаешь доверия!"
   "Исправлюсь!" - пообещал голосу Денис. - Потом. Если ты захочешь".
   Старший помощник уже развернулся, чтобы идти на выход, когда взгляд его что-то царапнуло. Всмотревшись, он понял зачем зашел в антикварную лавку - этим предметом была небольшая то ли шкатулка, то ли пенал, то ли портсигар из какого-то желтого металла - явно не золото, а медь, или бронза. На глаз эта штуковина идеально подходила как вместилище для вместилища Байгола - такая вот игра слов. Но, демонстрировать интерес явно - значит взвинчивать цену, это Денис знал хорошо, поэтому, для начала, он приценился к фарфоровой статуэтке пастушки с овечкой.
   - Сто семьдесят пять тысяч, - с любезной улыбкой озвучил цену приказчик. - Мейсен! - добавил он, объясняя этим откуда взялась такая цена.
   Врет, почувствовал старший помощник. На глазах изумленного менеджера он вытащил ноут и набрал в "Знайке" запрос: "Цена на Мейсенский фарфор". Результат он продемонстрировал приказчику - цены начинались где-то с трехсот тысяч, если не брать в расчет всякую ерунду, вроде "Морского льва", за которую просили сто тридцать тысяч. А статуэтки типа той, к которой приценился Денис стоили не менее шестисот тысяч.
   - Себе в убыток торгуешь? - нехорошо прищурился старший помощник и приказчик занервничал. Приклеенная улыбка сползла с его лица, он облизал вмиг пересохшие губы и бросил тревожный взгляд на вмиг подобравшегося охранника, безучастно сидевшего до этого на высоком трехногом табурете. - Да торгуй-торгуй, - ухмыльнулся Денис, - мне без разницы. А эта хрень сколько стоит? - кивнул он настоящий предмет своего интереса.
   - Пятьдесят тысяч! - не растерялся приказчик.
   - Сколько-сколько? Полкило, или весь мешок? - рассмеялся старший помощник. - Небось на свалке нашел? - продолжил наступление Денис. - Даю настоящую цену - две тысячи!
   - Сколько!?! - в свою очередь опешил продавец. - Да один металл больше стоит!
   - Да какой там металл - латунь, небось, - показал себя знатным металлургом старший помощник. - Так он вообще ничего не стоит!
   - Какая латунь!?! - возопил приказчик и начался торг.
   Через десять минут Денис заплатил за шкатулку двенадцать тысяч и вышел из магазина. Пришла пора подходить к памятнику. Старший помощник почувствовал даже некоторое... как бы поточнее выразиться - волнение?.. Нет. Волнение бывает у юношей бледных со взором горящим, когда им удается снять девушку, которая, фигурально выражаясь, им не по зубам - или слишком красивая, или слишком богатая, короче говоря, что-то в том плане, что не по Сеньке шапка. В таком случае бедный юноша мается: придет - не придет, и страдает от самых ужасных предчувствий.
   Денис же искренне полагал, что любой знак внимания, оказанный им! - красной Пчелой и Князем Великого Дома "Полярный Медведь", любой девушке, живущей между северным и южным полюсами Земли, является для нее драгоценным даром и подарком богов, и должен цениться соответственно. Поэтому, разумеется, ни о каком волнении "придет - не придет" и речи не шло, а было что-то вроде слегка щемящей ностальгии по далекой юности, когда это волнение имело место быть. Давненько старший помощник не ходил на свидания, вот осенним ветром и навеяло.
   Марина явилась на рандеву, как королева. Не в том смысле, что точность - вежливость королей - она опоздала минут на пятнадцать, но для красивой девушки это и за опоздание не считается, а имеется в виду, что в сопровождении многочисленной свиты. Старший помощник внутренне поморщился, но решил считать, что свита - неизбежное зло, положенное любой королеве красоты, коей девушка несомненно являлась. Денис с удовольствием оглядел ее с ног до головы и обратно, и лучезарно улыбнулся:
   - Привет!
   Старший помощник рассчитывал, как минимум, на не менее горячий прием, но реальность оказалась далека от его ожиданий. Красавица изогнула точеную бровь, и ледяным тоном, что в совокупности с обликом живо напомнило Денису Снежную Королеву, поинтересовалась:
   - А где цветы?
   У старшего помощника с цветами были особые отношения. Цветы он любил. Но! Только живые, которые где-то росли: на грядке, на клумбе, в поле, в горшке, короче говоря - в любом месте. А к срезанным цветам он относился, как к покойникам, которыми они на самом деле и являлись, потому что растения тоже живые и тоже чувствуют боль и не хотят умирать раньше отпущенного им срока. Представьте, что найдется инопланетная цивилизация, представители которой будут дарить друг другу по разным поводам букеты из людей. Нас сначала будут срезать, потом консервировать, а потом составлять разные, блин, икебаны, вроде этой: вокруг толстого лысого мужика три молоденьких девушки: белая, черная и красная. Все это в целлофане и перевязано розовой лентой. Понравится вам такое? Вот так же и цветам.
   - Ты как-то странно произносишь: "Здравствуй, дорогой!", - недобро ухмыльнулся Денис, начиная злиться. - Это на каком языке?
   - Не паясничай, - отрезала Марина. - И иди за цветами! Без них я с тобой никуда не пойду!
   "Вот же ж сука! Решила отыграться за "Черепаху"!" - с нарастающим гневом подумал старший помощник.
   "Имеет право, - меланхолично заметил внутренний голос. - Ты вел себя по-свински!"
   "А вот хрен ей в обе руки, а не отыграться!" - запальчиво отреагировал Денис, соображая, что делать дальше. И сообразил!
   - Нет, - ласково улыбнулся он. - Это ты иди! - После чего отвернулся от Марины, у которой от неожиданности и изумления приоткрылся очаровательный ротик, и повернулся к Вике, стоявшей в двух шагах и наблюдавшей за разворачивающимся представлением с широко распахнутыми от удивления глазами.
   - Привет! - белозубо улыбнулся ей старший помощник.
   - Привет! - расцвела ответной улыбкой девушка.
   - Хочу пообедать в "Черепахе", - доверительно сообщил ей Денис. - Не составишь компанию?
   - Составлю!
   - Пошли.

*****

   Выезжая вечером на "Изюмский шлях", старший помощник мог с удовлетворением констатировать, что хотя лошадей на переправе и не меняют, но в данном конкретном случае смена основной кобылы на подменную себя оправдала. Видимо на кобыл это правило - что нельзя менять, не распространяется, а действует только в отношении жеребцов. Как показала практика, кобыл можно. Подменная не подкачала и выражаясь эзоповым языком прекрасно доставила наездника из пункта "А" в пункт "Б". Пар был выпущен. Со свистом и полностью!
   Конечно, никто не спорит, что проехать подобный маршрут можно по разному, одно дело на Майбахе и совсем другое - на Жигулях. Но, разница между Викой и Мариной была далеко не такая разительная, как между шедеврами немецкого и отечественного автомобилестроения, здесь речь шла скорее о японцах: "Suzuki Grand Vitara" и "Toyota Land Cruiser 200". Спору нет - Крузак, разумеется, лучше, но и Витара очень даже ничего.
   - Мы еще увидимся? - тревожно заглядывая в глаза Денису, спросила Вика, когда они остановились около ее дома.
   Старший помощник мысленно поморщился - так чудесно провели вечер: ресторан - нумер - снова ресторан - опять нумер и на закуску еще раз ресторан, и вот начинаются неизбежные бабские штучки. Кстати о штучках, когда они во второй раз отъедались в ресторане после бешенного секса, явилась Полина, поздоровалась, поинтересовалась хорошо ли обслуживают обладателя эксклюзивной платиновой карты и явно, судя по змеиной улыбочке, собралась прокомментировать выбор сексуального партнера старшим помощником, и лишь его многозначительный и многообещающий взгляд позволил избежать неловкого для Вики развития событий. Полина, обладавшая сверхъестественной интуицией, все поняла и, вызывающе покачивая бедрами, удалилась.
   - А как же! - на голубом глазу соврал Денис. Тут главное самому верить, тогда и визави поверит. - Обязательно! - широко улыбнулся он. - Вот только у меня такая работа, - старший помощник сокрушенно покачал головой. - Чаще всего, я утром не знаю, где буду вечером. Вот, к примеру, сегодня утром я знал, что буду свободен до двадцати двух и то возник форс-мажор и я едва не опоздал... - Про то, что он чуть-чуть не опоздал на свидание с Мариной оба предпочли не уточнять.
   - Ты прямо, как агент национальной безопасности, - улыбнулась девушка, но чувствовалось, что доля шутки в ее словах не превышает пятидесяти процентов.
   - Позвольте представиться, - ухмыльнулся Денис. - Бонд. Джеймс Бонд. Ладно милая, - грустно улыбнулся он. - Мне пора. - Но, прежде чем девушка привстала со своего сиденья, он вытащил из внутреннего кармана пачку долларов, отсчитал двадцать купюр с изображением Бенджамина Франклина и протянул ей. - Купи что-нибудь на память об этом вечере.
   "И похвастайся Марине!" - прокомментировал подарок внутренний голос.
   "Я такого не говорил!" - пошел в отказ старший помощник.
   "Но, хотел!" - продолжал настаивать голос.
   "Хотел... - был вынужден признаться Денис. - Ибо, нефиг!"
   Тут ему, весьма кстати, припомнился стишок, очень подходивший к сложившейся ситуации, сочиненный его однокурсником, проживавшем в общаге:

Не пришла ты утром

Не пришла ты днем

Думаешь мы плачем?

Мы других ебем!

   Вика от предложения денег даже пошла красными пятнами от переживаний и возмущения. Она сразу начала стандартный отмаз, что она не такая! что как он мог подумать! что она не проститутка! и все такое прочее. Старший помощник весь этот поток пресек так же стандартно: что от чистого сердца! что он не знает, чего ей хочется - пусть сама купит подарок от него! что на память о сегодняшнем вечере! и бла-бла-бла. После чего молодые люди наконец расстались довольные друг другом. Оставшись в одиночестве, Денис облегченно вздохнул и нажал на газ.
   То ли навигатор, установленный в паджерике был не таким, как у всех, то ли карты были какие нужно карты, то ли присутствовали оба этих обстоятельства одновременно, но в назначенное время старший помощник прибыл именно туда, куда намеревался, а не хрен знает куда, как часто бывает у мирных обывателей с их обывательскими навигаторами.
   Практически одновременно с материализацией Байгола, автомобиль Дениса остановился на загаженном отходами человеческой жизнедеятельности берегу озера... точнее говоря - большой грязной лужи, посреди которой лежала шина демонического размера - может от "Кировца", а может и от карьерного самосвала. При первом же взгляде на водоем, старшему помощнику стало абсолютно ясно, что если вода в нем и была когда-то живой, то время это безвозвратно ушло. Кануло, как говорится, в Лету. А мертвый шаман немедленно объявил, что это вообще не то озеро, про которое он говорил.
   "То озеро - в лесу! - назидательно сообщил он, - А это... - он покрутил носом, как будто мог что-то унюхать... хотя, черт его знает, что он мог, а что не мог, - в дерьме!"
   Нельзя сказать, что Денис был особо разочарован. Нет, конечно же, разочарован он был, но так... - без фанатизма. Старший помощник был мудр не по годам и, надеясь на лучшее, готовился к худшему, поэтому и горевать, размазывая сопли и слезы по небритым щекам не стал, а немедленно занялся делом. Неподалеку, километрах в десяти, находилось еще одно озеро, которое следовало проверить, чем он и занялся.
   Двигался Денис практически по Высоцкому: "Наугад, как ночью по тайге", но внедорожные качества паджерика в совокупности с навигатором "Made in ФСО" снова оказались на высоте и через сорок минут старший помощник оказался на берегу следующего озера. Ну, что можно про него сказать? Был этот водоем, не в пример чище, чем первый, да и берега его "заминированы" не были, но вот только "живой водой" и здесь не пахло. Справедливости ради, надо отметить, что и говнецом, как на первом, тоже не тащило. Хоть какой-то прогресс.
   Обследование третьего озера, расположенного в пяти километрах от второго, дало аналогичные результаты. А Байгол, все время глазевший по сторонам, с горящими глазами - так ему все было интересно, признался, что вообще ничего не узнаёт. И не мудрено, блин, за пятьсот, или сколько там лет, ландшафт не мог не измениться. Денис конечно же предполагал подобный ход развития событий и даже полагал его наиболее вероятным, но определенные иллюзии все же питал, коие и были только что безжалостно разбиты. Но, ничего не поделаешь: человек предполагает, а Бог располагает.
   - Грустно девушки, - констатировал старший помощник, - гиря не золотая!
   "Какая гиря?" - заинтересовался шаман.
   - Не бери в голову, - отмахнулся Денис. - Смотри лучше, какое вместилище для твоего вместилища я нашел. - С этими словами, старший помощник продемонстрировал мертвому шаману то ли шкатулку, то ли пенал, то ли портсигар, купленный в антикварной лавке. - Нравится?
   "Не золото..." - вынес вердикт Байгол после того, как внимательно осмотрел вместилище вместилища.
   - А ты хотел золотое? - удивился старший помощник. - Ты не говорил.
   "Нет. Но..."
   - Найду золотое - куплю золотое, - успокоил его Денис. - А пока давай-ка проверим - не экранирует ли тебя металл.
   "Чиво?"
   - Чиво-чиво - ничиво! - передразнил шамана старший помощник. - Отлети-ка на максимальную дальность, - распорядился он. Байгол незамедлительно выполнил приказ и застыл метрах в пятидесяти, в полном соответствии со своими тактико-техническими характеристикам.
   - Дуй назад! - велел Денис и Байгол мгновенно вернулся к паджерику. - А теперь полезай в ларец! - Старший помощник бережно переложил сморщенную ладошку и палец, послуживший письмом от дочери Владыки Леса, из полиэтиленового пакета в шкатулку (для простоты, Денис решил считать эту штуку шкатулкой).
   Начало эксперимента было обнадеживающим - после перемещения вместилища мертвого шамана в новое место хранения, интенсивность его свечения нисколько не изменилась, по крайней мере, на глаз.
   - Как ощущения? - полюбопытствовал старший помощник. - Что-нибудь поменялось?
   Байгол отвечать не спешил - видимо тщательно обследовал новое "место жительства" и отозвался только спустя определенное время:
   "Вроде нет..." - несколько неуверенно сообщил он.
   - Давай опять на максимальную дальность! - скомандовал Денис и вновь результаты эксперимента оказались положительными - мертвый шаман застыл ровно в той же точке, что и в первый раз.
   - Ну, вот, - удовлетворенно констатировал старший помощник. - Будет у тебя нормальное жилье. Это тебе не в земле лежать и не в пластиковом пакете! С тебя причитается!
   "Так я!.. Да только прикажи!.. Да нешто ж мы не понимаем!?!.." - разволновался Байгол, на что Денис только махнул рукой:
   - Шутка. Ладно, - вздохнул он. - Поехали домой. Ловить тут больше нечего.
  -- глава
   Следующая неделя прошла безо всякой пользы для дела. Каждую ночь старший помощник выезжал на потенциально интересные водоемы расположенные вблизи от стокилометрового радиуса, но результат был один - нулевой. Но, озера ладно - хрен-то с ними, однако и попутное обследование мест, отмеченных на Брюсовой карте, тоже ничем не порадовало. Как показала практика, разборки с "чертовым колесом" и явление миру Байгола были исключением из правил, а не правилом. Больше никаких интересных находок не было. Когда обследованный сектор составил шестьдесят градусов - по тридцать в обе стороны от оси "Север - Юг", старший помощник решил плюнуть на южное направление. Байгол несомненно не врал - было такое озеро. Было, да сплыло. Однако, плюнуть было легко, а вот что делать дальше было решительно непонятно.
   "Графа Монте-Кристо из меня не вышло, - грустно думал Денис. - Придётся переквалифицироваться в управдомы"
   "Кстати, - тут же высказал свое мнение внутренний голос. - Никогда не верил, что Великий Комбинатор тупо поперся вплавь через границу. Наверняка что-нибудь придумал и добрался-таки до Рио!"
   "Естественно, - согласился старший помощник. - Но, кто бы дал напечатать такое? Если бы дали опубликовать, как все было на самом деле, то получилось бы, что можно плюнуть на строительство социализма, хапнуть денег и свалить в Рио-де-Жанейро, где полтора миллиона человек, и все поголовно в белых штанах".
   "А главные улицы города по богатству магазинов и великолепию зданий не уступают первым городам мира!" - тут же подхватил голос.
   Денис только вздохнул, жалея Остапа, обобранного румынскими пограничниками, а заодно - и себя. Его, правда, никто не обобрал (пока), но у обоих разбились хрустальные мечты.
   "Вот и пришлось всякую фигню писать Ильфу и Петрову под конец, - грустно констатировал он. - Хорошо еще, что вообще напечатали!"
   Однако, озеро - озером, а надо было жить дальше и старший помощник вновь приступил к изучению Брюсовой карты. Честно говоря, он уже дошел до такой степени отчаянья, что его даже стали посещать мысли об общеизвестных "местах силы" - чем черт не шутит! Всякие там: горы Белуха, Демерджи и прочие дольмены, по которым шарахаются толпы народа, желая достичь просветления и постижения. Останавливало его только то соображение, что хорошее массовым быть не может.
   Человеческая природа такова, что найдя что-то по-настоящему ценное, трубить об этом на весь свет никто не будет. Прибережет для себя любимого, а на крайняк - для близких друзей, но никак не для "общества" - мало ли изгадят, поломают, да и вообще - может запас "силы" не бесконечен и тратить его надо бережно. Конечно, может оно и не так, но проверять умный человек не станет. Разумеется, никто не спорит - есть на свете всякие просветленные личности, которые всё для людей, но старший помощник таких в реале не встречал, поэтому и не сильно в них не верил.
   От немедленного похода по общеизвестным "местам силы" его удерживал здравый смысл и воспоминание об одном эпизоде из далекой юности. По улице перед Денисом шел молодой отец с сыном лет пяти-шести, а рядом с ними уличный торговец продавал билеты мгновенной лотереи, обещая выигрыш в каждом билете. Малец тут же загорелся - надо брать! Отец, на это задал ему только один вопрос: "А почему он не оставит все билеты себе?". Пацан задумался и больше не канючил.
   И все же, как известно (хорошее словечко, "как известно", после него можно любую фигню нести, как устно, так и письменно - хрен подкопаешься, а для пущего усиления эффекта можно использовать словосочетание: "по данным современной науки"), так вот, как известно, законченным циником старший помощник не был и допускал определенную вероятность существования просветленных людей, а поэтому считал возможным для себя, когда все остальные способы излечения поврежденных надтелесных оболочек будут исчерпаны, поход по "Ленинским местам", но! - не ранее того. Брюсовой карте он доверял как-то больше.
   От грустных размышлений и не менее грустного разглядывания Брюсовой карты его отвлек телефонный звонок, коему старший помощник даже обрадовался - все какое-то развлечение. Звонил Миша:
   - Привет!
   - Привет.
   - Тут такое дело, - весело начал он: - Светка твой телефон спрашивает. Можно дать?
   - Зачем? - без тени приветливости осведомился Денис. Он честно говоря, был уверен... хотя слово "уверен" не совсем точно отражает его ожидания по данному вопросу, а скажем так - сильно рассчитывал, что никогда больше с "акапульской четверкой" не пересечется.
   Нет, поймите его правильно - старший помощник не имел ничего против привлекательных девушек, скажем больше - он их даже, по-своему, любил, а все три девицы были несомненно первосортные, при мысли о них, в голове старшего помощника всплывало название цирюльни из какого-то то ли фильма, то ли сериала, то ли книги: "Стрижом Брэим Пэрший Зорт". А всплывало потому, что и рыженькая и блондинка и брюнетка были несомненно "Пэрший Зорт", но иметь с ними какие-либо дела и даже секс было категорически нежелательно.
   Устраивая свой демарш в ресторане "Черепахи", Денис рассчитывал, что его поведение отобьет у контрагентов всяческую охоту к общению с ним. А дальше по пословице: с глаз долой - из сердца вон. Постепенно из трех прелестных головок выветрятся всяческие воспоминания о бойне в "Las Brisas Acapulco" и роли старшего помощника в этих событиях. Ну, а в том, что как можно быстрее воспоминания о нем постарается выбросить из головы "предводитель дворянства", являющийся одновременно генеральским племянником, Денис не сомневался.
   А не будет воспоминаний, не будет и болтовни, а не будет болтовни, не будет шансов у "друзей Шэфа" встать на его след. Так что, сугубо отрицательное отношение старшего помощника к общению с "акапульской четверкой" было вполне логично и объяснимо. Непонятно было другое - стремление блондинки к общению. Понадобился в роди "экзорциста"? Вряд ли... На Брюсовой карте ничего отмечено не было, да и ее хахаль обещал подогнать бесплатных экстрасенсов, чтобы решить вопрос, так что - вряд ли. Что еще?
   "Не может забыть, как ты ее за титьку взял! - цинично ухмыльнулся внутренний голос. - Душа требует продолжения банкета!"
   "Похоже на то, - с искренним сожалением согласился Денис. - Я бы всей душой, но..."
   "Понимаю..." - голос притворился, что разделяет грусть владельца по поводу невозможности продолжения знакомства, но чувствовалось, что паршивец нисколько не расстроен, а наоборот - втихаря потешается. Мерзавец.
   - Да все по тому же вопросу, - начал объяснять кулацкий... тьфу ты! - депутатский сын. - Какая-то нечисть у них в загородном доме. Светка говорит - житья нет.
   - Так вроде ее бой-френд обещал каких-то экзорцистов привести. Бесплатных.
   - Не смеши меня, - хмыкнул Михаил. - Какой бой-френд? Толик что ли?
   - Вроде да... - засомневался Денис. - Кудрявый такой, на барашка похож, - уточнил он.
   - На барашка, гы-гы-гы... - засмеялся младший Семилапый. - Он давно к Светке подкатывает - считает себя неотразимым мачо. Барашек! - гы-гы-гы, - снова похихикал Миша. - Подкатывает, но похоже безрезультатно. Толик...
   - Так что там с изгнанием дьявола силами местной самодеятельности? - перебил рассказчика старший помощник. Тонкости взаимоотношений Светы и Толика его интересовали мало.
   - Светка говорит, что он привез двух... таких же баранов, - чувствовалось, что метафора Мише понравилась. - Они стали чего-то мутить - типа очищать пространство от скверны, так стало только хуже, а с этими экстрасенсами вообще нервный припадок случился, так что пришлось скорую вызывать!
   "Хренасе! - подумал Денис. - Похоже там действительно нечисто! Но, связываться все равно не хочется".
   "А может стоит попробовать? - вылез со своим особым мнением внутренний голос. - Оболочки только один раз удалось подлечить - когда ты с "чертовым колесом" разобрался. Может и тут что-нибудь получится? Ситуация-то похожа..."
   "Может и получится... - был вынужден согласиться старший помощник. - Но, как же тогда: с глаз долой - из сердца вон? Боюсь, как еще раз увидят, не утерпят - болтать начнут, сучки!"
   "Так и хорошо, что увидят! Посмотришь зверем - они и присмиреют. А то, наверное, забывать уже начали!"
   Все аргументы внутреннего голоса "ЗА" были, конечно же, так себе, за исключением одного - насчет исцеления надтелесных оболочек, что в конечном итоге и повлияло на решение Денис. Он на Землю зачем вернулся? Лечиться он вернулся, а лечение приятным редко бывает, а иногда и опасным - можно после операции не проснуться, а могут и просто залечить - хирурги пьяные под Новый Год тампон забудут и зашьют, или еще чего - вариантов хватает. Никто не обещал, что все будет просто.
   - Раз спрашивает - дай, - распорядился старший помощник и хотел уже повесить трубку, но тут Михаил огорошил его неожиданным вопросом:
   - Слушай, а в футбол поиграть не хочешь?
   - Хочу! - быстро ответил Денис прежде, чем успел сообразить, что не все так просто с его хотелками. Первый неприятный момент - куда он денет свой рюкзак с ноутом и шкатулкой с Байголом на время матча, второй - куда пояс с деньгами и документами, и самый главный - куда деть шкиру? Оставить все дома без присмотра? Для того, чтобы мячик погонять? - уже смешно. Приехать на "паджерике" и оставить все в нем, а самому во время игры все время коситься - не подбирается ли кто к его сокровищам? Тоже мало приятного. Старший помощник вздохнул: - Но, не могу.
   - А чего так? - искренне огорчился Миша. - Юлька сказала - ты здорово играешь! А нам левый защитник нужен.
   "Вот гангрена, неймется ей!" - мысленно покачал головой Денис.
   "Ревнует, что не ее за титьку ухватил!" - развязно предположил внутренний голос.
   "Логишно... логишно..." - согласился старший помощник.
   Это словечко - "логишно", прилипло к нему еще в детстве, классе в восьмом, а потом время от времени всплывало в памяти в подходящих ситуациях. Тогда кто-то из записных школьных остряков рассказал анекдот: Идет урок физики в сельской школе. Старенький учитель спрашивает: - Робятки, какой предмет нельзя поднять? - В ответ недоуменное молчание и только одна поднятая рука - Вовочкина. - Ну, Вовочка? - Хуй! - Почему? - Не захочешь, не поднимешь! - Логишно... логишно... А какой предмет, робятки, нельзя опустить? - Снова Вовочка: - Хуй! - Почему? - Не захочешь, не опустишь! - Логишно... логишно... А какой предмет, робятки, нельзя ни опустить, ни поднять? - И опять Вовочкина рука. Учитель: - Стой Вовочка, ты мне так всю физику на хуй сведешь. Анекдот, конечно, дурацкий, но логишно... логишно...
   - Играю я, как все, - дезавуировал инсинуацию Денис. Ну, по крайней мере, попытался это сделать.
   - А чего Юлька тогда?.. - удивился депутатский сын.
   - Остальные вообще не умели - вот ей и показалось, - на ходу сочинил отмазку старший помощник.
   - Ладно, если соберешься - позвони. Мы по субботам играем, с утра.
   - Непременно, - пообещал Денис. На сем и расстались.
   Света позвонила минут через десять.
   - Здравствуй Денис... - начала она с робостью, красивым девушкам обычно не свойственной. Как правило, красавицы ведут себя с "позиции силы", вербально и невербально демонстрирую окружающим, что те должны быть обязаны им по гроб жизни за возможность лицезреть, а пуще того - общаться с такою красотой! В данном же конкретном случае не было и намека на такую линию поведения, а вовсе наоборот - чувствовалось, что это она благодарна старшему помощнику за возможность "подать челобитную". Видать припекло.
   - Привет. Рассказывай, - сразу перешел к делу Денис и девушка запинаясь и повторяясь стала рассказывать.
   Когда она замолчала, старший помощник мысленно сделал выжимку и получил сухой остаток. В нем осталось то, что ничего принципиально нового Светлана не поведала. О своих бедах она уже рассказала во время их встречи в "Черепахе", так что ситуацию Денис примерно представлял: прошлый сезон, когда только построили загородный дом, все было хорошо, а в этом началась какая-то чертовщина. С наступлением сумерек оставаться в саду стало невозможно - было страшно. И ладно бы только ей, или маме, а то ведь и папе и даже охранникам, которых за последнее время сменилось пять штук! Устроятся, проработают неделю и уходят и даже денег не требуют за отработанное время! Да что там охранники! - даже их сенбернар Борька, каждый вечер, поджав хвост, бежал в дом, а ведь так любил поваляться на травке. Прошлым летом в дом было не загнать!
   - А что там за сеанс экзорцизма был? - полюбопытствовал старший помощник.
   - Да, Толик, - Денис явственно почувствовал недовольную гримаску, - привел каких-то двух якобы экстрасенсов. Так после них только хуже стало. Они... - девушка видимо собралась рассказывать о их манипуляциях, но старшему помощнику это было неинтересно и Свету он бесцеремонно оборвал:
   - Короче говоря, ты хочешь, чтобы я занялся вашим делом?
   - Да.
   - Сумму гонорара помнишь?
   - Да.
   - Ты будешь платить?
   - Нет. Папа.
   - Он в курсе, или сюрприз будет? - хмыкнул Денис.
   - В курсе, конечно. Он до этого попа приводил и ничего... - девушка тяжело вздохнула. - Я с папой согласовала. А когда ты сможешь?
   Старший помощник хотел было понабивать себе цену, сделать вид, что ищет окно в напряженном графике гастролей по лучшим площадкам мира, включая парижский зал "Олимпия", миланский "Ла Скала" и "Карнеги-холл" в Нью-Йорке, но в последний момент подумал: "Зачем? Гонорар согласован, а понты ради понтов... Это не наш метод!"
   - Мне все равно.
   - Давай сегодня!
   - Договорились. Приеду к полуночи.
   - А почему так поздно? - заволновалась девушка. - Самый разгар будет...
   - Именно поэтому. Чтобы долго не искать.
   - Ну-у... тебе видней. Адрес ты знаешь, - полувопросительно, полуутвердительно сказала Света.
   - Знаю. На карте смотрели.
   - Тогда, до вечера.
   - До вечера.

*****

   Въезд в коттеджный поселок, где находился особняк Светланы, вызвал у Дениса чувство дежавю - и шлагбаум и охранники были копией виденных у Семилапых. Но, одинаковые шлагбаумы - ладно, небось в одной мастерской клепали, но вот охранники! - было полное ощущение, что они то ли клоны тех, которые охраняли поселок Семилапых, то ли их всех на 3D-принтере напечатали по одной программе. Однако, все эти совпадения - это присказка, сказка впереди. Подъехав к воротам нужного особняка, старший помощник еще на улице, точнее - линии, в поселке все проезды, отходящей от центральной улицы, назывались линиями, почувствовал, что ему страшно!
   Ему! - красной Пчеле и Князю Великого Дома, за спиной которого битвы с магами, дуэли, боевые действия против таких врагов, с которыми не справится и махачкалинский ОМОН, страшно! Страшно не в глухом мрачном колдовском лесу, где опасность подстерегает за каждым кустом, да и куст может представлять опасность, страшно не в темной пещере, где свила себе гнездо семья вурдалаков, страшно не в замке могущественного некроманта, или еще в каком-то подобном месте, а страшно на ярко освещенной земной улице, куда доносятся мирные звуки, порождаемые огромным количеством обывателей, проживающих в близлежащих особняках. И это было странно! Очень странно.
   "Неладно что-то в датском королевстве..." - подумал старший помощник
   "Тоже обратил внимание?" - прикололся внутренний голос.
   Отвечать паршивцу Денису не хотелось, а хотелось побыстрее натянуть капюшон и активировать шкиру, но вот именно этого делать было нельзя. Пока. Сначала надо было разобраться, что здесь происходит, а для этого надо было прочувствовать на своей шкуре (не путать со шкирой), что чувствуют мирные граждане в этой обители ЗЛА. И в кадат нельзя было выходить по этой же причине.
   "Придется потерпеть!" - вздохнул старший помощник и нажал на клаксон.
   Во дворе, освещенном, как съемочная площадка голливудского блокбастера - так что было светлей, чем днем, Дениса поджидала целая депутация - на глаз, человек двадцать и столько же, или чуть меньше роскошных иномарок! Поместье было немаленькое, но и машин было немало, так что двор был похож на парковку "Ашана" в час пик. Часть народа сидела внутри вычурной беседки, а те, кому не хватило места, на вынесенных из дома стульях. Непосредственно встречать старшего помощника вышли три человека: первым была Света; вторым - женщина лет сорока, плюс-минус два-три года; и третьим - коренастый мужчина, лет пятидесяти, с жестким властным лицом. Старший помощник, обладавший сверхъестественной интуицией, сразу сообразил, что это родители девушки.
   Теперь нужно сказать несколько слов, как выглядел он сам. Шкиру, за исключением капюшона, Денис надел заранее, еще дома, а перед въездом во двор загородного особняка Кривобраско частично активировал, чтобы скрыть черные "металлические" руки. Поверх шкиры на нем была надета черная куртка с капюшоном, черные джинсы, черная футболка и черные кроссовки, чтобы на фоне всей этой черноты терялось горло шкиры и ее откинутый капюшон. Так что перед многочисленными зрителями Денис предстал этаким черным колдуном!
   "Чего это они такую толпу собрали? - недовольно подумал Денис. - Цирк им тут что ли?"
   "Ну-у... может и цирк, - не согласился внутренний голос, - но мне кажется, главное в другом. Чем больше народу, тем менее страшно!"
   "Страх делится на количество людей? - мысленно поднял брови старший помощник. - Так что ли, по-твоему?"
   "Я полагаю - да!"
   Денис в ответ лишь неопределенно хмыкнул, четкой позиции по данному вопросу у него не было.
   - Аристарх Иванович Кривобраско, - представился гипотетический отец Светланы, протягивая руку.
   - Денис, - индифферентно отреагировал старший помощник.
   Рукопожатие у Аристарха было сильное, но без фанатизма. Проверять крепость ладони старшего помощника на излом он не стал. Представившись, глава семьи (судя по всему) некоторое время внимательно смотрел в глаза Дениса, как будто чего-то от него ожидая. Старший помощник решил, что папаша какая-то известная личность и ожидает вопроса, типа: - "Простите, вы тот самый Кривобраско!?", или что-то в этом духе, но так как Денис никаких Кривобрасок не знал, да и знать не хотел, то он перевел взгляд на маму Светланы и надо честно признать, что тут было на что посмотреть. Мать и дочь выглядели, как два наброска к одной картине. К счастью, от папаши (в части внешности) девушка ничего не взяла и была копией матери. Не точной, но очень хорошей. Точнее - обе были хороши.
   "Да-а... повезет же кому-то! - подумал старший помощник. - Чтобы понять, как будет выглядеть твоя девушка через двадцать лет, надо посмотреть на ее маму".
   Так вот, повторимся - Светина мама выглядела прекрасно и (несмотря на возраст... хотя, какой там возраст?), безо всяких оговорок входила в категорию "я бы вдул". Она была немного ниже дочери, немного шире в кости, но это ее ничуть не портило, а прекрасный цвет лица, веселые глаза с бесовской искоркой, белоснежная улыбка и неуловимый женский шарм, лишь добавляли очарования и Денис не удержался от встречной улыбки.
   - Алиса Сергеевна, - представилась она, протягивая старшему помощнику руку. Денис на мгновение завис, не зная, как поступить. С одной стороны, по уму, надо было бы руку поцеловать - уж больно элегантно выглядела хозяйка дома - прямо герцогиня какая; с другой - неизвестно, как к этому отнесется окружение во главе с мужем - наживать проблемы на ровном месте не хотелось, ну, а самое главное - старший помощник был очень брезглив и, зная себя, он был уверен, что после поцелуя его потом будут мучить опасения не чистила ли Алиса Сергеевна рыбу пред тем, как протянуть ему руку, или еще чего похуже. Из песни слово не выкинешь - не был романтиком старший помощник, никак не был. Так что он просто уважительно пожал ее руку, чем вызвал мимолетную недовольную гримаску - похоже Алиса Сергеевна догадалась о его сомнениях. Но, и на это недовольство Денису было наплевать.
   "Вот интересно, - подумал старший помощник, - что нашел в ней Аристарх двадцать лет тому назад - понятно. Алиса была красавицей и ею и осталась, а вот, что она нашла в нем?"
   "Красавцем Аристарха никак не назовешь, - согласился внутренний голос, - а то, что он сумеет стать богатеем надо было как-то угадать".
   "Видимо у женщин есть какой-то орган, который осуществляет финансовое предвиденье" - предположил Денис.
   "И я даже знаю, где он находится и как называется!" - ехидно ухмыльнулся голос.
   "Гусары, молчать!" - осадил распоясавшегося охальника старший помощник.
   - Денис, - нахмурился Аристарх, - прежде чем вы начнете... - он замолчал и прищелкнул пальцами, подбирая слово.
   - Работать, - подсказал старший помощник.
   - Работать, - не стал спорить старший Кривобраско. - Надо утрясти один момент. - Аристарх замолчал ожидая вопроса, но Денис лишь молча поднял брови, и вместо него это сделала Света:
   - Какой вопрос, папа? - немного нервно спросила она.
   - А такой! - сверкнул глазами Аристарх. - Что ты не спросясь у меня договорилась с человеком на совершенно немыслимый гонорар!
   Старший помощник перевел удивленный взгляд на девушку - она в телефонном разговоре сказала, что все обговорено с держателем контрольного пакета, а выходило, что это не так. Света потупилась и покраснела.
   - Ну-у... папа... - начала она канючить.
   - Не папкай! - строго оборвал ее глава семьи и вновь обратился к старшему помощнику: - Я заплачу эти тридцать тысяч евро, но не сразу!
   - Финансовые проблемы? - равнодушно поинтересовался Денис.
   - Никаких проблем! - отрезал Аристарх. - Но, я должен быть уверен, что дело сделано, а то этот, - он кивнул в сторону исподволь подобравшегося Толика, который остановился немного в сторонке и внимательно прислушивался к разговору, - привел каких-то двух придурков, так только хуже стало! Да и я приводил батюшку, - старший Кривобраско скривился, как будто откусил незрелое яблоко. - Пользы от них, от всех, как с козла молока, а деньги уплачены! И что!? - начал он заводиться. - Как творилась какая-то чертовщина, так и творится! Во двор вечером не выйти. Мурашки по спине ходят и волосы дыбом встают! А я не трус, ты не думай! У меня за спиной... - тут он оборвал свой монолог - видимо, чтобы не наговорить лишнего. - Поэтому я заплачу эти чертовы тридцать тысяч, - он пренебрежительно махнул рукой. - Но! Через две недели! Когда буду уверен, что дело сделано!
   - Когда мы договаривались со Светой, ни о каком отсроченном платеже речи не шло, - нахмурился старший помощник.
   - А теперь идет! - грозно сверкнул глазами Аристарх. Похоже было на то, что к возражениям он не привык.
   - Я смотрю, - улыбнулся Денис, - вы любите менять правила игры по ходу пьесы. Ну что ж... сыграем. Мяч, как я понимаю на моей стороне.
   - Какой мяч?! - сделал вид, что не понимает о чем идет речь глава Светиного семейства.
   - Круглый, - ухмыльнулся старший помощник. - Я пойду вам навстречу и соглашусь на отсрочку платежа на две недели, - начал Денис, а на губах Аристарха появилась торжествующая улыбка - он, в общем-то, и не сомневался, что условия его ультиматум будут приняты. - Но! - старший помощник вернул улыбку. - Через две недели мой гонорар составит пятьдесят тысяч евро. - А когда ошеломленный старший Кривобраско начал беззвучно открывать и закрыть рот, как выброшенная на берег рыба, хмыкнул: - Из-за инфляции.
   - Сколько!?! - возопил Аристарх, когда к нему вернулся дар речи. - Тридцать тысяч и так-то были несусветной суммой, а пятьдесят вообще ни в какие ворота не лезут!.. - он собирался еще что-то сказать, но Денис его совершенно невежливо перебил:
   - Я не собираюсь торговаться, - холодно заявил он. - Если вас не устраивают мои условия - я уезжаю. - Старший помощник подождал несколько секунд, но видя, что от зависшего Кривобраско ни тпру ни ну, повернулся к Алисе Сергеевне, с тревогой наблюдавшей за развитием событий. - Ну, на нэт и суда нэт! - развел руками Денис, после чего развернулся и направился к "Паджерику", но сделать успел только один шаг, потому что сзади послышался какой-то звук, напоминающий тот, который бывает, когда палкой выбивают ковры, а затем раздался сдавленный и как будто придушенный голос Аристарха:
   - Я согласен.
   Когда старший помощник вернулся "за стол переговоров", Алиса Сергеевна встретила его с доброжелательной улыбкой:
   - Денис, я нисколько не ставлю под сомнение ваше право назначать гонорар, просто хотелось бы понять, откуда взялась такая цифра?
   - Откуда? - хмыкнул старший помощник. - Да оттуда, что работа эта просто-напросто опасная, а самое главное - я монополист! - осклабился Денис.
   - В смысле? - сделала большие глаза Алиса Сергеевна.
   - Если тварь по-настоящему сильна и опасна, то кроме меня с ней никто не справится, - самонадеянно заявил старший помощник. В глубине души он в этом сомневался, но наружу отблески этих сомнений не прорывались. - А если она не опасна, или это просто плод воображения, то и бороться не с чем.
   - А почему тварь? - вступила в разговор Света.
   - Потому что "энергоинформационная сущность" дольше выговаривать, - снисходительно пояснил старший помощник, и на этом вопросы у семьи Кривобраско закончились.
   Завершив обсуждение финансовой темы с "начальством", Денис переключил свое внимание на "сопровождающих лиц" - раньше так писали в газетах: глава делегации и сопровождающие его лица. Только здесь - во дворе роскошного загородного дома, эти "лица" скорее напоминали не толпу клерков, а, скорее, дачников чеховских времен, собравшихся на любительский спектакль в усадьбе хлебосольного хозяина дома. Все были молодые - скорее всего друзья Светы.
   Семерых из них старший помощник уже видел в "Черепахе", а четверых из этой семерки, включая Светлану, еще раньше - в Акапулько. Остальные парни и девушки были ему незнакомы. Хотя нет - он знал еще троих парней, которые были с Мишей в "Черепахе", когда он первый раз рассорился с Мариной. Так что, с половиной присутствующих он был так, или иначе, знаком. Вся эта компания смотрела на старшего помощника, как селяне на бродячего фокусника, что сильно Денису не понравилось. Он сюда приехал дело делать, а не пресыщенных мажоров и их развратных подружек развлекать.
   - Решила издержки сократить? - ухмыльнулся старший помощник, поворачиваясь к младшей Кривобраско. Та непонимающе округлила глаза. - Почем билеты продавала? - на полном серьезе полюбопытствовал Денис. От такого предположения девушка даже потеряла дар речи, и вместо того, чтобы послать старшего помощника куда подальше, она мило смутилась и даже слегка покраснела, но ответить ничего не успела. - Впрочем, ладно, - продолжил Денис. - Это не мое дело. Я начинаю работать.
   - Что требуется от нас? - крайне деловым тоном поинтересовался глава семьи.
   - Очистить двор, - не менее серьезно отозвался старший помощник. И в ответ на изумленный взгляд Аристарха Ивановича, веско уронил: - Так надо.
   К чести господина Кривобраско он сумел так организовать эвакуацию, что уже через десять минут двор был освобожден от запрудивших его автомобилей, которые переместились за ворота и выстроились в два ряда вдоль забора. По внутренним правилам коттеджного поселка парковать машины можно было только на придомовых территориях, но учитывая позднее время и форс-мажор, старший Кривобраско пошел на это нарушение.
   Как только "рабочее место" было очищено от посторонних предметов, Денис с облегчением вышел в кадат. С облегчением потому, что несмотря на яркий свет и обилие народа вокруг, ему было не по себе. Не мурашки по спине и вставшие дыбом волосы, как выразился Аристарх, но определенный... да что там "определенный" - сильный дискомфорт он ощущал. Это, как нырнуть на несколько метров - сразу почувствуешь разницу в давлении на себя любимого. Так вот, в усадьбе Кривобраско присутствовало что-то похожее на такое давление, только давило не на тело, а на душу, что было гораздо хуже - из воды можно было вынырнуть, а из этого ощущения - нет.
   В кадате страх исчез. Если продолжить аналогии с погружением, то если раньше старший помощник был в одних трусах (если вообще не голый), то сейчас - в жестком скафандре, который и принял на себя избыточное давление. Так что, с этим вопросом все было хорошо, плохо было с другим - в истинном зрении ни черта не было видно! Денис как будто очутился в плотном тумане крайне неприятного - грязно-белого цвета, какой бывает у наполненного влагой весеннего снега. Старший помощник внезапно вспомнил городской дворец Ортега-ар-Фарана в Паранге - ощущения были очень схожи.
   Однако, ощущения - ощущениями, а надо было дело делать, или же работу работать. По смыслу, вроде бы одно и то же, но глубинная разница, все же, имеется. По крайней мере, так виделось Денису. Есть такая книга: "Дело, которому ты служишь", про врачей. Настоящих врачей, которым главное больному помочь, а не денежки с него стрясти - это, что касается "дела".
   А есть работа, которая только ради денег и на которую ты идешь, как на каторгу. Так вот, несмотря на выбитый гонорар, глубинным побуждением старшего помощника было все-таки дело - он хотел помочь понравившейся ему девушке. Правда, предполагая при этом, что особо напрягаться не придется, как говорится: "Veni, vidi, vici" - пришел, увидел, победил, но теперь, после погружения в этот мерзопакостный туман, дело превратилось в работу. Противную и, не исключено, что опасную работу.
   Побродив по двору "вслепую" минут пятнадцать, стараясь определить эпицентр творящегося непотребства, старший помощник загрустил. Он ощущал себя водолазом в мутной воде, где не видно вытянутую руку, и надо честно признать, что ощущение было не из приятных. Да и результатов не было никаких. Или плотность "тумана" везде была одинакова, или же Денису не хватало чувствительности, чтобы определить градиент, но никакого успеха на этом поприще он не достиг.
   Стало очевидно, что методом броуновского движения - хаотически болтаясь по территории, как добро в проруби, источник дерьма он не найдет. То есть, было ясно, чего делать не надо, неясно было другое - что делать. Да и кто виноват, тоже было непонятно. Как показывает практика, которая критерий истины, от вечных русских вопросов никому и никогда не уйти. Благословенный кадат, помогавший всегда и везде, на этот раз оказался бессилен. И более того - он даже мешал! В обычном состоянии сознания хотя бы все было видно.
   Последней каплей, заставившей Дениса отказаться от "метода научного тыка" в измененном состоянии сознания стало то, что блуждая в колдовском тумане, и ни хрена не видя, он налетел на какую-то девицу, не успевшую убраться с его пути, и чуть было ее не уронил. Хорошо еще, что реакция у старшего помощника была на уровне и он успел подхватить девушку, а не то бы быть беде - случайные падения, во вроде бы безобидных ситуациях, зачастую приводят к тяжелым травмам, включающим переломы рук и ног. Это столкновение стало для Дениса тем, чем яблоко для Ньютона - подтолкнуло к новому осмыслению окружающей реальности. Но, для начала, выйдя из кадата, старший помощник хмуро оглядел окружившую его молодежь.
   - Послушайте, - начал Денис обводя юношей и девушек горящим от злости взглядом.
   Под этим взглядом толпа отступила на шаг и притихла. Правда ребята не догадывались, что злился старший помощник, в основном, не на них, а на себя. И прямо скажем, было отчего. Как же, блин! - приехал великий экзорцист, практически Ван Хельсинг, выбил гонорар в пятьдесят тысяч евро, которые нормальный человек заработает, в лучшем случае, года за четыре, приступил, с понтом, к работе и... жидко обосрался. Было от чего расстроиться и разозлиться.
   - Мой косяк, - продолжил старший помощник. - Не предупредил, что от меня надо держаться подальше, метрах в пяти, а лучше десяти. Так вот - сейчас предупреждаю!
   - Зачем? - подняла брови рыжая Юля.
   - Затем, - Денис сдерживался и старался говорить спокойно, хотя в душе у него все кипело, - что я пока не понимаю, что здесь происходит. Никогда раньше с таким не сталкивался и чего ждать от твари, устроившей все это, я не знаю. Когда я ее найду, может быть все, что угодно. Миша не даст соврать, - старший помощник кивнул на депутатского сына, который в ответ энергично закивал и даже слегка закатил глаза, подтверждая, что мол, такое может быть, что мама не горюй!
   - Почему твари? - задала закономерный вопрос одна из девушек, имени которой старший помощник не знал.
   - Потому что "энергоинформационная сущность" дольше выговаривать, - вместо Дениса отбарабанила Света, заслужив его благосклонный взгляд.
   - И еще, - старший помощник обратил внимание на телефоны в руках практически... да что там практически - в руках у всех присутствующих. - Не вздумайте меня снимать! - жестко распорядился он.
   - Это еще почему? - вскинулась рыжая. - Наша Конституция провозгласила право каждого гражданина на свободный поиск, получение и передачу информации. - Она бросила победный взгляд на Дениса - мол, съел!
   "Не ту ты титьку прихватил! - развеселился внутренний голос. - Помяни мое слово, рыжая тебе еще крови попортит..."
   "Похоже на то..." - был вынужден признать старший помощник.
   - Повторяю для тех, кто плохо слышал, - Денис в упор уставился на Юлю, - или плохо понял. - Он сделал короткую паузу. - Меня! Не! Снимать!
   - Но, почему? - раздался чей-то голос.
   - Потому что, я так сказал! - рявкнул старший помощник, и этот рык заставил всех, включая строптивую рыжую красавицу, попятиться. Что ни говори, а в гневе Денис был страшен - школа любимого руководителя! Как говорится - мастерство не пропьешь!
   Доведя до окружающих свою точку зрения, а если называть вещи своими именами - необсуждаемую инструкцию, как им надлежит себя вести, старший помощник не сходя с места, прямо там, где стоял, уселся на землю в позе лотоса, закрыл глаза, волевым усилием выкинул всякую постороннюю хрень из головы и задумался. Думка была одна - что делать?
   "Байгол, что-нибудь есть?" - полюбопытствовал Денис, заранее зная, что ответ будет отрицательным. Если бы мертвый шаман, что-либо почувствовал, он бы немедленно сообщил об этом. Байгол все это время физически находился рядом со старим помощником. Его вместилище располагалось в шкатулке, приобретенной в антикварной лавке, шкатулка лежала в рюкзаке, а рюкзак висел на спине Дениса - оставить свою "прелесть" без присмотра старший помощник поостерегся. Мертвый шаман просканировал пространство в радиусе пятидесяти метров от своего вместилища, но его успехи были аналогичны соответствующим у его патрона, то есть - никакими.
   О том, что с тумэнбаши Кублай-хана не обязательно общаться акустически, а можно мысленно, старший помощник догадывался и раньше, что Байгол и подтвердил перед началом операции. Просто раньше такой необходимости не было, а сейчас она появилась. Согласитесь, было бы странно, если бы Денис, на глазах изумленной публики, начал задавать вопросы невидимому собеседнику, ответы которого не слышны. Так и до дурки недалеко. Нет, разумеется, санитаров никто бы вызывать не стал, но репутационные потери случились бы непременно. А зачем, если можно без них?
   "Я ничего не почувствовал, - отозвался шаман, а потом неожиданно добавил: - Плохо тут!"
   "Я обратил внимание, - невесело хмыкнул Денис. И тут же у него вырвался крик души: - Что же делать, блин!?!.."
   "Ну-у... если исходить из того, что действие твари изотропно..." - вмешался внутренний голос.
   "Чиво!?" - изумился шаман.
   "Изотропно, говоришь... - задумчиво протянул старший помощник. - Тогда что?.. - задал он риторический вопрос и, соответственно, сам же не него ответил: - Тогда нам, чтобы найти центр круга, нужны три точки на окружности... Так?"
   "Так!"
   "А как найти?.. - задумался старший помощник. - По идее, интенсивность "тумана" должна уменьшаться с увеличением расстояния от центра, где находится тварь, и четкой границы не будет... Как найти эту чертову окружность?.. Четкой границы, скорее всего, нет и, соответственно, не будет и окружности..."
   "А чё, бля, если есть? - раздраженно отозвался голос. - Надо пойти, да посмотреть! Помнишь, ты у ворот что-то почувствовал. Оттуда и надо начинать!"
   "Согласен, - признал правоту голоса Денис после небольшого раздумья. - Ничего другого, все равно в голову не приходит. Пойду посмотрю".
   Ну, что можно сказать? - только одно: судьба, наконец, сжалилась над старшим помощником - "туман" обрывался резко, как отрубленный каким-то гигантским топором. То есть, окружность была найдена! Остальное было делом техники. У Брюсовой карты имелась функция "Отметить местоположение". Три точки, необходимые для нахождения центра окружности, были отмечены в течении нескольких минут. Заинтересованная публика не могла понять - чего это "колдун" сначала вышел за ворота с компом в руках, потом вернулся во двор и начал расхаживать, время от времени останавливаясь, замирая и как будто вглядываясь во что-то, им невидимое.
   А вот после нахождения этих трех точек, дело застопорилось. У Брюсовой карты не было софта, позволявшего напрямую построить описанную окружность для треугольника и надо было что-то изобретать. Имелось два пути. Первый - можно было скопировать нужный кусочек карты в "Paint" и там начать манипуляции, но в нем все пришлось бы делать на глазок и о точности можно было бы забыть. А так как старший помощник небезосновательно полагал (памятуя историю с Байголом), что придется копать, и не исключено, что глубоко, то приблизительная точность его не очень устраивала. Копать он не любил, а в особенности впустую. Поэтому, лучшим вариантом Денису представлялся такой: напечатать нужный фрагмент карты на бумаге, а затем с помощью обыкновенной линейки (о циркуле Денис и не мечтал), найти точку пересечения серединных перпендикуляров к сторонам треугольника, образованного найденными точками.
   Старший помощник очень надеялся, что принтер в доме найдется и предчувствия его не обманули. Нашлась и линейка, циркуля, как и предполагал Денис, не оказалось. Но, и этого было достаточно. Через несколько минут, центр окружности, где предположительно засела тварь, был найден. Оставалось привязать эту точку к местности, что тоже особых трудов не составило. Гадина засела (если предположения и графические построения старшего помощника были верны), в точке где пересекались перпендикуляры идущие от правого конца крыльца (если смотреть на дом) и ближайшей к воротам колонны, украшающей беседку.
   Операция по принуждению твари к миру входила в горячую фазу - настала пора вооружаться. Для начала, старший помощник снял, наконец, свой рюкзак и достал оттуда заряженный "Taser", который положил в карман куртки, затем извлек из-за пазухи медальон с Небесным Волком и поместил в другой карман, чтобы можно было воспользоваться без задержки, затем открыл багажник "Паджерика", влез туда с головой, и пока был скрыт от посторонних взглядов, накинул капюшон и активировал шкиру. Ну, а вишенкой на торте была извлеченная из багажника лопата, которая была нужна не только сама по себе, но и объясняла многочисленным зрителям необходимость возни старшего помощника в багажнике, главной целью которой была скрытая активации шкиры.
   Светить свои секреты Денис не собирался. Он исходил из того, что недостатка во врагах, во время пребывания в родном мире, у него не будет и хотел инвертировать для них известную формулу: "Предупрежден - значит вооружен!" на "Не предупрежден - значит разоружен!" и надеялся, что это у него получается. По крайней мере, пока. Старший помощник был реалистом и понимал, что вечно хранить секрет невозможно, но желал это время, по возможности, максимизировать.
   Денис еще раз мысленно проревизовал свои активы: шкира активирована, Небесный Волк и "Taser" готовы к немедленному применению, лопата на плече - пора начинать! Он немного прогулялся вдоль беседки взад и вперед, не обращая внимания на недоуменные взгляды собравшихся - видимо Света, предоставившая принтер и наблюдавшая за геометрическими построениями старшего помощника, не сочла нужным оповещать остальных о его выводах. Так что для них действия Дениса представляли сбой загадку.
   Старший помощник определил на глаз где проходит перпендикуляр от дорожки, ведущей к дому, к ближайшей к воротам колонне беседки, после чего поманил к себе пальчиком незнакомого молодого человека, оказавшегося ближе всех, тот нехотя, недоуменно оглядываясь на товарищей, подошел и старший помощник установил его в качестве вешки. Юноша хотел было отказаться и уже открыл для этого рот, но Денис внимательно посмотрел ему в глаза и молодой человек решил, что дешевле будет постоять в качестве ориентира.
   Потом старший помощник повторил геодезическую операцию в отношении правого конца крыльца, затем провел лопатой нужные линии и нашел точку их пересечения. Перефразируя известное библейское выражение: "Есть время собирать камни и есть время разбрасывать камни", можно было сказать: "Есть время копать и есть время закапывать". Так вот, для старшего помощника наступило время копать. Чего он, к слову говоря, очень не любил. Зажрался. Как же - Князь Великого Дома и копать собственными ручками. Невместно! Но, делать было нечего - передоверить кому-нибудь было нельзя - мало ли, что из ямки покажется, и Денис приступил к процессу.
   К его огромному удовольствию долго копать не пришлось. Не успел старший помощник снять дерн на участке примерно в квадратный метр, как на полотне лопаты что-то ярко блеснуло. Толпа, давно забывшая про запрет, и плотно окружившая Дениса, в едином порыве подалась вперед, чтобы получше рассмотреть находку. На лопате, меж комьев чернозема, весело поблескивая в ярком искусственном свете, лежало кольцо из желтого металла.
   - Золото! - выдохнул кто-то из толпы, завороженно глядя на незатейливое украшение.
   Надо признать, что этот металл обладает какими-то мистическими свойствами. Иначе, чем объяснить ажиотаж, вызванный находкой. Ладно бы собрались люди, проживающие рядом с чертой бедности (один хрен с какой стороны от этой черты - и там, и там ничего хорошего нет), для которых золотое кольцо представляло бы хоть какую-то материальную ценность, так ведь нет! - все, до единого, были обеспеченные люди, которые каждый день, не задумываясь, оставляли в модной кафешке, или ресторане, стоимость такого кольца. И вот на тебе! - глаза горят, ноздри разуваются, скрюченные пальцы инстинктивно тянутся к находке.
   Старший помощник наблюдал за всем этим цирком со злой усмешкой. Он видел то, чего не видели другие. В истинном зрении кольцо пылало злым алым огнем словно маленькое солнце и трогать его голыми руками, без шкиры и не просто шкиры - а активированной шкиры, он не стал бы ни за что на свете - руки, знаете ли, не лишние. Но, кроме него, этого не видел никто.
   "Не могу их понять, - брезгливо думал Денис. - Им же страшно, они не могут не понимать, что источник этого страха скрыт в этом кольце, что это может быть опасно, и все равно тянутся к золоту. Что ими движет? Не по-ни-ма-ю!"
   "А я думаю, что все просто, - задумчиво протянул внутренний голос. - Человеческая глупость беспредельна!"
   "Так вроде не все идиоты, - не согласился старший помощник. - Я же общался. Есть нормальные!"
   "Психология толпы!" - веско изрек голос.
   "Ну-у... может быть..." - не стал спорить Денис, потому что стало не до споров. В битве за главный приз выявился фаворит и кто бы сомневался, им оказалась рыжая Юля. Когда ее нежная ладошка оказалась в непосредственной близости от опасного артефакта, старший помощник лениво процедил:
   - Хочешь без руки остаться?
   Вопрос был задан абсолютно спокойным, можно даже сказать - безмятежным тоном, и то ли сказалось подчеркнутое безразличие, без какой-либо экзальтации, с которым был задан вопрос, что действует гораздо эффективнее, чем истошный крик, то ли девушка сама что-то почувствовала, но она отдернула руку, будто обжегшись. Разумеется, эта короткая сценка не могла пройти мимо внимания ее блондинистого воздыхателя. И он вообразил, что наконец-то настал его час! Он, словно сказочной рыцарь, добудет для любимой то, чего она хочет, и в чем отказал ей проклятый колдун. Ну, что тут поделаешь - незнание опасности рождает героев.
   - Держи, Юля! - с этими словами блондин схватил перстень, намереваясь вручить его предмету любви. И в ту же секунду раздался его душераздирающий вопль, а на ладони паладина прекрасной дамы начал вспухать безобразный пузырь от ожога. Перстень, разумеется, упал обратно на землю, откуда его и поднял Денис. Он обвел хмурым взглядом, окруживших его людей и угрюмо поинтересовался:
   - Кто-нибудь еще хочет примерить кольцо ифрита? - ответом старшему помощнику послужила гробовая тишина. Промолчали все, даже рыжая, бойкость которой не знала границ (в пределах разумного).
   "Почему ифрита?" - изумился внутренний голос.
   "Там внутри какая-то надпись есть. Я заметил. Похоже на арабскую вязь... вот я и подумал. И вообще - надо же им что-то сказать!"
   "Надо" - согласился голос.
   Денис подкинул кольцо на ладони.
   - Что? Больше никто не хочет? Странно... - насмешливо протянул он в ответ на коллективное молчание. Затем еще раз окинул взглядом обступивших его людей, разве что не висевших у него на плечах, и неприятно ухмыльнулся: - Я смотрю, вам всем плевать на мои слова. Ну-ну... - зловеще протянул он, глядя на смартфоны в руках собравшихся. После чего рявкнул низким, страшным голосом, которому научился у мудрого руководителя: - Вон!!! - Когда испуганная молодежь отхлынула, словно покидающая берег волна, старший помощник пробормотал себе под нос: - Ну, что ж... приступим, - после чего приказал шкире: - "Разряд!"
   Маленькая молния, ударившая в кольцо, вызвала целую лавину событий. Призрачный туман, видимый только в кадате, задрожал, распался на какие-то клочья и полосы, и вся эта смесь начала вращаться, сначала медленно, потом все быстрее и быстрее. С каждым оборотом эта адская карусель уменьшала свой диаметр, одновременно уплотняясь, и становясь похожей на торнадо, причем хобот этого смерча недвусмысленно устремился к кольцу, по-прежнему лежавшему на ладони Дениса. Дожидаться, когда кольцо и хобот соединятся, старший помощник не стал и бросил опасный артефакт на землю.
   И надо честно признать - вовремя! Как только хобот и кольцо воссоединились в своем омерзительном союзе, почему-то вызвавшем у Дениса ассоциации с соитием жаб, мерзких и склизких, торнадо остановило свое вращение, приобрело четкие контуры и превратилось в подобие джинна, выбравшегося из лампы, или кувшина, или еще откуда, где они там обретаются. По крайней мере, исходя из иллюстраций к арабским сказкам и диснеевским мультикам, именно так представлял себе старший помощник такое существо.
   Все видовые признаки были налицо: рост - метра три в высоту; чалма; мерзкая рожа с кривым клыком, торчащим изо рта; пестрая и грязная безрукавка, открывавшая мускулистую, волосатую грудь; отсутствие ног, вместо которых, имелся хвост... не хвост, а какая-то постепенно сужающаяся хрень, уходящая в кольцо. Да и вообще чувствовалось - это джинн! Ну-у... или ифрит. Или еще кто из этой оперы.
   "Смертный червь! - завопил джинн, сверкая маленькими горящими глазками. - Ты причинил мне боль! Ты пожалеешь об этом, человечек! Я сдеру с тебя кожу и брошу живого в муравейник! А когда ты умрешь, я..."
   Дослушивать угрозы в свой адрес, Денис не стал. Вместо этого он выхватил из кармана "Taser" и нажал на спуск. Электроды пронзили призрачное тело джинна (или кто он там был на самом деле), но вместо того, чтобы упасть на землю, застряли в глубине этой призрачной туши, нащупав что-то достаточно материальное, чтобы удержать их. Под воздействием электричества, тварь стала биться, как припадочная.
   "Не нравится, сука! - со злостью думал старший помощник, давя на гашетку и глядя, как корежит джинна. - Меньше выебываться надо! А то: "Ты пожалеешь об этом, человечек! Я сдеру с тебя кожу и брошу живого в муравейник!" Как же, как же... Еще пожалеешь гад, что со мной связался!"
   "Правильно! - горячо поддержал его голос. - Спрятался бы в свое кольцо и не отсвечивал! Мы бы и не тронули! Что мы - звери какие!?!"
   "Мы - люди! - ухмыльнулся Денис. - А это гораздо хуже!"
   Между тем, насыщение твари электроэнергией, видимо, достигло какого-то предела, что выразилось в том, что нижняя часть хобота, или хвоста - черт его знает, как правильно называется эта часть тела у таких деятелей, совершенно истончилась и в какой-то момент с тихим мелодичным звоном лопнула. Тело джинна несколько секунд сохраняло форму, а затем медленно, но неотвратимо стало расширяться - казалось, еще секунда-другая и оно снова превратится в мерзопакостный туман.
   "Уйдет!" - завопил внутренний голос.
   "Уйдет!" - вторил ему Небесный Волк, жжение которого старший помощник почувствовал сквозь активированную шкиру, хотя было непонятно, как это вообще возможно? Скорее всего это были игры разума, но Денис мог бы поклясться, что припекло!
   Не теряя ни секунды, он выхватил цепь с медальоном и рубанул по распадающемуся телу джинна. Результат атаки превзошел все ожидания. Старшему помощнику повезло, что он был в активированной шкире - сработавшие фильтры сохранили ему зрение и слух, потому что эффект от соприкосновения Истребителя Сути и твари из сказок тысячи и одной ночи был подобен взрыву свето-шумовой гранаты "Светлячок", используемой в боевой практике Отдельного Отряда Специального Назначения "Морской Змей".
   Но вспышкой и звуком дело не ограничилось, были и дополнительные эффекты от уничтожения столь мощной энергоинформационной структуры, как джинн. Законы сохранения работают всегда и везде и уклониться от их исполнения невозможно. И если от взрывной волны сработала сигнализация на всех окрестных автомобилях, то электромагнитный импульс, порожденный распадом джинна привел к тому, что на участке Кривобраско, а не исключено, что и не только на нем, сработали аварийные автоматы от перегрузки в электросети и, соответственно, погасло освещение.
   Так что можно смело утверждать, что джинн покинул наш мир с изрядной помпой! - хоть и в темноте, но под вой сирен, мигание фар и проблески маячков тех машин, на которых они были. А так как поселок был элитный, тот таких автомобилей хватало. Конечно, не новогодний салют в Сиднее, но тоже ничего! А в довершение всего, в воздухе запахло озоном, как после хорошей грозы.
   Воспользовавшись темнотой и неразберихой - режим секретности надо соблюдать хоть чучелом, хоть тушкой, - это превратилось для Дениса в категорический императив, он замел следы своей эпической битвы, достойной пары строк, а то и целого абзаца в Махабхарате, или какой иной похожей книге.
   Старший помощник деактивировал шкиру, откинул капюшон и повесил на грудь Небесного Волка, убрал "Taser", подобрал и сунул в карман отстрелянный картридж, а самое главное - поднял и спрятал подальше дьявольское колечко. Сейчас оно выглядело мирным и безобидным, словно обручальное кольцо какой-нибудь учительницы младших классов, но кто его знает, чего еще от него можно ожидать. Оставлять без присмотра опасный артефакт было бы неразумно.
   И надо прямо сказать - замел следы Денис своевременно, потому что буквально через несколько секунд раздался звук от заработавшего аварийного дизель-генератора и над участком снова зажегся свет. Правда был он тусклым, со штатным не сравнить, но аварийный другим и не бывает. Казалось бы - работа выполнена и можно со спокойной совестью уезжать, чтобы хоть немного нормально поспать - впереди новый день со своими заботами, а здесь больше делать нечего. Но, так только казалось. Оставалось еще одно дело, не сделав которое, покидать поместье было нельзя.
   После эпического ухода джинна, народ пребывал в некоторой прострации: кто-то бродил по участку ничего не видя и натыкаясь друг на друга; кто-то сидел на траве, раскачиваясь, обхватив голову руками и тихонько подвывая; кто-то сидел по-турецки уставившись в одну точку, будто медитировал, короче - все сходили с ума по-своему, а старшему помощнику, для намеченного действа, было необходимо, чтобы все присутствовавшие во время его работы и ставшие свидетелями его, прямо скажем - неординарных действий, были в здравом уме и твердой памяти.
   Ему пришлось подождать полчасика, пока все более-менее оклемаются и придут в себя. За это время старший помощник успел попить чайку и перекусить вкусными бутербродами с ветчиной и красной рыбой - во дворе было организовано что-то вроде шведского стола. Кроме Дениса аппетита ни у кого не было, так что насыщался он в гордом одиночестве. Когда, по мнению старшего помощника, все присутствующие стали адекватно воспринимать окружающий мир, он громко похлопал в ладоши и скомандовал:
   - Всем подойти ко мне! - народ, разбредшийся по участку, нехотя, на заплетающихся ногах, побрел в его сторону. После пережитого, людям хотелось только одного - покоя, чтобы утихла боль в голове, резь в глазах и шум в ушах, но ослушаться приказа "черного колдуна" не посмел никто, хотя недовольный ропот и присутствовал - как же без него. Однако, нестройная толпа, собравшаяся возле него, была не совсем тем, что было нужно Денису для исполнения его плана, а если называть вещи своими именами, то - совсем не тем.
   - Я попрошу вас выстроиться в одну шеренгу, - попросил он. Ропот усилился, кто-то даже начал огрызаться, но старший помощник на это никак не реагировал, он молча стоял, вперив взгляд в пространство и через некоторое время перед ним предстал неровный строй, состоящий из злых и недовольных людей. Оглядев собравшихся, Денис заговорил: - Я отдал вам два распоряжения. Первое - держаться от меня подальше. Второе - не использовать гаджеты для съемок моей работы. Оба приказа выполнены не были. - Строй недовольно зашумел и через мгновение, как выразитель общего мнения, из него выдвинулся какой-то незнакомый старшему помощнику юноша с холеным, надменным лицом.
   - А кто ты такой, чтобы нам приказывать?! - запальчиво начал он. - Подумаешь, колдунишка! Устроил тут спецэффекты и туда же! Ишь раскомандовался! - толпа одобрительно загудела. Никто не любит выполнять приказы, не любит даже от непосредственного начальства, а тут какой-то мутный хрен с горы. Да и пережитый страх требовал выплеска, а тут такая удобная мишень. Всегда удобнее попенять на зеркало, чем на кривую рожу. - Да ты вообще знаешь, кто мой отец!?! - ободренный поддержкой "соратников", продолжил разоряться тип с холеным лицом. Денис молча, с каменным выражением лица выслушал эту тираду, дождался, когда оратор выдохнется, и мягко улыбнулся:
   - Мне плевать, кто твой папа, - эта реплика заставила юношу яростно выпучить глаза, он уже открыл было рот, чтобы обрушить на старшего помощника весь арсенал угроз, имеющихся в его распоряжении, но был остановлен старшим помощником, распорядившимся: - Встань в строй! - Юнец дерзко уставился в лицо Денису не собираясь выполнять приказ, так что старшему помощнику пришлось привычным образом сдвинуть точку сборки в положение "Смерть", после чего стрелецкий бунт был подавлен не начавшись, и молодой человек, пяться, потому что боялся повернуться к страшному колдуну спиной, занял свое место в притихшем строю.
   - Попрошу меня больше не прерывать, - продолжил свое выступление старший помощник, не возвращая точку сборки в нормальное положение, отчего его слова приобрели удивительную убедительность, можно даже сказать - чрезвычайную! - Все вопросы и возражения, - он криво ухмыльнулся и всем в строю стало сильно не по себе, - потом, когда я закончу. Итак. Два раза моих распоряжения выполнены не были. - Денис тяжело оглядел застывших перед ним людей, заставив всех опустить в страхе глаза. - И это осталось безнаказанным. Больше такого не будет, - тяжело обронил он. - Слушайте и не говорите, что не слышали! - торжественно произнес старший помощник на какой-то тысяча и одна ночный манер - видимо общение с джиннами действует разлагающе даже на окрепшие умы. - Итак, первое. Я приказываю уничтожить все фото и видеоматериалы, полученные во время моей работы, а уж тем более запрещаю выкладывать их в Сеть, или демонстрировать кому-либо. - Старший помощник помолчал, ожидая услышать возражения, не дождался и продолжил: - Второе. Я не знаю, что вы видели, но всем должны говорить, что экстрасенс, - Денис мысленно поморщился, - трижды обошел дом с зажженной свечой. Свеча то ярко горела, то чадила черной копотью. После этого проклятье было снято. Всё. Можете задавать вопросы. - Некоторое время царило угрюмое молчание, а затем на передний план вылезла (и кто бы только мог подумать?!) рыжая.
   - А что будет за неисполнение? - дерзко ухмыльнувшись вопросила она. - Утащишь в ад?
   ... умница!.. и что бы я без тебя делал!?..
   ... пришлось бы самому говорить...
   ... а на вопрос отвечать гораздо лучше!..
   - Нет, - встречно ухмыльнулся старший помощник. - Не хватало еще лично заниматься подобной ерундой. Это сделает моя собачка.
   "Байгол, на выход! И поэффектнее!" - скомандовал Денис.
   Честное слово, не знай старший помощник, что сейчас произойдет - испугался бы! Ей Богу, испугался бы! Имидж, который сумел создать мертвый шаман был выше всяческих похвал. Баскервильская собака, которую Байгол изображал до этого, выглядела по сравнению с его новым творением, как карликовый пудель рядом с бультерьером! Рос шаман над собой, несомненно рос! Несомненно творческая личность!
   - Запомни всех! - скомандовал Денис и дьявольская собака одним длинным и тягучим прыжком переместилась к строю, застывшему соляными столпами и забывшему, как дышать.
   Процедура выглядела так: посланец ада подходил к очередному несчастному, немного поднимал голову, если человек был высоким, а к некоторым даже наклонялся, потому что голова черной собаки с горящими угольками глаз и пылающей алой пастью, находилась на одном уровне с головой человека среднего роста, после чего монстр несколько секунд внимательно всматривался в глаза очередной жертвы, отчего цвет лица последней менялся с белого на зеленый. Добившись нужного эффекта, Байгол переходил к следующему человеку. Обойдя весь строй, собака повернула голову к старшему помощнику и вопросительно на него уставилась.
   - Всех запомнил? - доброжелательно осведомился Денис, на что пес утвердительно кивнул, посеяв еще большее смятение в сердца присутствующих. - Тогда домой! - скомандовал старший помощник, но в ответ раздался недовольный вой, от которого попытались встать дыбом волосы даже на голове Дениса, не говоря уже обо всех остальных, у которых они успешно встали. - А я сказал - сегодня никакой охоты! - рявкнул старший помощник. - Домой! - На сей раз пес упрямиться не стал, сделал длинный прыжок и растворился в воздухе.
   "Молодец! - прокомментировал действия Байгола Денис. - Представляю тебя к награждению орденом Дружбы Народов!"
   "Чиво?"
   "Да, не "чиво", - развеселился старший помощник, - а: Служу Советскому Союзу! Понятно?"
   "Нет".
   "Ладно, отдыхай".
   - Итак, - Денис с открытой улыбкой оглядел застывший строй. - Моя собачка запомнила сигнатуру ваших надтелесных оболочек. Как только вы нарушите мой запрет, она придет за вами. Ферштейн? - он подмигнул юноше, пугавшему его своим отцом, на что тот негромко пукнул.
   - И не спрятаться? - снова вылезла, удивительно быстро пришедшая в себя, рыжая.
   "Вот же неугомонная! - восхитился Денис. - Не нервы, а стальная проволока!"
   "Непотопляемый авианосец!" - поддержал его внутренний голос.
   - На Земле - нет, - отрезал старший помощник.
   - А не на Земле? - продолжила допытываться Юля, пока все остальные молча и с испугом взирали на "черного колдуна", владельца гончей из преисподней.
   - Даже на Плутоне не отсидишься, - хмыкнул Денис.
   - А дальше? - не отставала девушка и старшему помощнику это стало надоедать. Он сдвинул точку сборки в положение "Недостижимое Превосходство" и заговорил холодно и отстраненно, чеканя каждое слово:
   - Единственный. Способ. Спастись. От. Моей. Собаки. Это. С. Ней. Не. Встречаться.
   Однако и этого Юле показалось недостаточно и она снова открыла свой прелестный ротик, чтобы задать очередной вопрос, но ее мягко, но непреклонно перебила хозяйка дома:
   - Денис, скажите пожалуйста, а что делать с Андрюшей?
   - Каким Андрюшей? - не понял Денис.
   - Как с каким? - изумилась Алиса Сергеевна, что можно не знать о ком идет речь. - У него рука повреждена.
   ... так этого бугая Андреем зовут... будем знать...
   - У вас ствол какой-нибудь есть? - повернулся старший помощник к хозяину дома.
   - Есть... - после короткой паузы сообщил Аристарх Иванович, бросив на Дениса подозрительный взгляд. - Двустволка от Питера Хофера! - с гордостью уточнил он.
   - Так пристрелите Андрюшу, чтоб не мучился! И все дела, - хмыкнул старший помощник. Но увидев, как вытянулись лица у отца и матери Светы, тут же пошел на попятный: - Шучу-шучу! - он сделал паузу. - Просто отрежьте руку и все!
   - А я не шучу! - строго взглянула на Дениса Алиса Сергеевна. - Что делать?
   - А я откуда знаю, - искренне изумился старший помощник. - Я не целитель и даже не врач!
   - Он - наоборот! - встряла в разговор рыжая.
   - Как это? - не поняла Алиса Сергеевна, а рыжая бестия с ухмылкой чиркнула себя ладошкой по горлу.
   - Фу-у-у!.. Юля!.. Речь о твоем бой-френде, а тебя это, как будто не касается!
   - Никакой он мне не бой-френд! - сверкнула зелеными глазищами девушка. - Если он повсюду за мной таскается - это его проблемы! А у меня нет никакого бой-френда!
   "Это она тебе открытым текстом намекает!" - высказал свое предположение внутренний голос.
   "Похоже на то... - согласился Денис. - Надо будет заняться. Хороша..."
   - Так, ладно, с Андрюшей и его рукой разберетесь сами, а теперь, - старший помощник повысил голос. - Разъезжаемся!
   - Как это? - округлила глаза Алиса Сергеевна. - Ночь на дворе! Куда ехать!? Ребята останутся до утра!
   - Нет! - отрезал Денис. - Детишки уедут сейчас!
   - Но, почему!?
   - Потому что утром все увидят, где припарковано столько маши и поймут, где проходил бал вампиров!
   - И так догадаются! - стояла на своем Алиса Сергеевна, но старший помощник был неумолим:
   - Догадываться - одно. Знать наверняка - другое. По машинам! - рявкнул он и больше никаких возражений ни от кого не последовало.
   Когда старший помощник укладывал свой рюкзак на заднее сидение "Паджерика", к нему подошла Юля.
   - Подвезешь?
   - А денежки у тебя есть, чтобы за проезд заплатить? - прищурился Денис.
   - Нет.
   - А как расплачиваться будешь?
   - Как обычно. Натурой.
   - Гадидзе! Залезай!

*****

   Пока Юля устраивалась на сидении, старший помощник внимательно, в упор разглядывал ее специальным мужским взглядом, который нравится красивым девушкам и не нравится дурнушкам. Рыжей было что показать и не было чего скрывать, поэтому девушка отнеслась к наглому разглядыванию вполне благосклонно. По результатам осмотра, Денис утвердился в своем изначальном мнении, что молодежь псевдоэлиты баб подбирать умеет. "Псевдо" потому, что элиты в истинном понимании этого слова у нас нет - элита должна жить хорошо, а наши ученые, инженеры, изобретатели, писатели, летчики, подводники и прочие люди, которые и составляют настоящую элиту, живут плохо, а хорошо живут совсем иные люди.
   "Ну что ж... - Старший помощник окинул девушку финальным оценивающим взглядом и не нашел никаких недостатков, а даже наоборот - нашел одни достоинства. - Наставим мажорчику рога!" - с чувством глубокого внутреннего удовлетворения решил Денис.
   Рыжая выглядела так аппетитно, что хотелось немедленно, не отходя от кассы, содрать с нее обтягивающие джинсы и прочие детали туалета, и отъестествовать самым решительным образом, и лишь теснота "Паджерика" удерживала старшего помощника от претворения в жизнь этих харассментских планов.
   "Как-то нехорошо получается..." - с постной рожей вылез внутренний голос.
   "Что именно?" - индифферентно поинтересовался Денис.
   "Ну как: "что именно?" - сам же понимаешь: ее хахаль раненный, а она с тобой уезжает. Нехорошо..."
   "Я ее не звал, - мысленно пожал плечами старший помощник. - Сама пришла. А хахаль - это ее проблемы. Я причем?"
   "Да я все понимаю, - был вынужден признать голос. - Но все равно, как-то... - он помялся, - не комильфо!"
   "Да брось ты! - успокоил его Денис. - Обычные бабские штучки. Он чего-то не сделал, чего она хотела - она демонстративно уехала со мной - он будет на стены от ревности бросаться - потом помирятся и барашек сделает все, что хочет его овечка. Ферштейн?"
   "Ферштейн..."
   Продиктовав адрес, куда ее нужно отвезти, Юля бросила на Дениса лукавый взгляд, ожидая его реакции. Не дождавшись таковой, она поерзала, всем своим видом показывая, что сиденье могло бы быть и поудобнее, после чего похлопала по торпедо и с брезгливым выражением на прелестной мордашке поинтересовалась:
   - Сам из трактора переделал, или в тюнинговом ателье сделали?
   - Тебя чего-то не устраивает? - холодно отреагировал старший помощник. Он хотел было добавить, что ее никто не звал, но воздержался, ибо хоть девица и вела себя нахально, но пока что желание ее трахнуть пересиливало негатив от ее поведения.
   - Да нет... - картинно вздохнула Юля. - Я к такими вещам отношусь снисходительно, но просто не представляю, как нормальная девушка сядет сюда, чтобы поехать в театр, - она сделал паузу, - или в ресторан, где собираются приличные люди.
   - Да только пальчиком помани, - Денис ухмыльнулся со всей возможной степенью цинизма, доступного ему в данный момент. - Из трусов выпрыгнут, пока будут бежать, - он хмыкнул. - Спотыкаясь.
   - Ну-у... не знаю... не знаю... вот Светка бы ни за что не села!
   - Проверим, - пообещал старший помощник и по тени, мгновенно пробежавшей по лицу девушки, понял, что такой ответ ей понравился не очень.
   - Думаю, вряд ли! - безапелляционно объявила она. - Это я такая толерантная, а Светка сноб, каких поискать.
   - И в чем эта твоя толерантность выражается? - удивился Денис.
   - Села в твой тарантас! - сверкнула белозубой улыбкой Юля.
   Может она и шутила, да даже, наверняка, шутила, но у старшего помощника был тяжелый день, точнее - ночь. Разборка с джинном, только на первый взгляд прошла достаточно легко и просто, а на самом деле сил отняла предостаточно и крови попортила немало и настроение у него было ниже среднего, поэтому отреагировал он несколько... скажем так - своеобразно:
   - А я всегда считал, что толерантность - это когда белая девушка делает минет негру в привокзальном туалет, - он ухмыльнулся, - а оно вона как выходит - в мой "Паджерик" села!
   - Хам!
   Высказав таким образом свою точку зрению на позицию Дениса относительно толерантности, Юля вздохнула, обиженно поджала губы, раскрыла сумочку, достала пачку сигарет, зажигалку и собралась закурить. Не говоря ни слова, старший помощник вытащил у нее изо рта сигарету и выкинул в открытое окно.
   - Ты что себе позволяешь!?! - вспыхнула девушка, сверля Дениса гневным взглядом. Но, на старшего помощника где сядешь, там и слезешь. Он и ухом не повел, продолжая молча смотреть на дорогу. Не дождавшись никакой реакции на свой демарш, Юля, крайне саркастически поинтересовалась: - А нельзя было просто сказать, чтобы я не курила!?!
   - Можно, - после небольшой паузы отозвался Денис. - Если бы ты попросила разрешения закурить, я бы тебе так и сказал. Но, ты решила поставить меня перед фактом, - старший помощник ухмыльнулся, - а я поставил перед фактом тебя. Все справедливо.
   На самом деле курить Юля не собиралась. Она была комсомолкой, спортсменкой и просто красавицей и вела здоровый образ жизни. А с помощью сигарет она тестировала новых знакомых мужского полу. До знакомства с Денисом, встречались два типа реакции. Первая - юноша с подобострастной улыбкой подносил зажигалку и отвешивал какой-нибудь плоский комплимент, типа - как сексуально она держит сигарету, или еще какую-нибудь хрень, подобного типа. Второй тип реакции был свойственен не ровесникам девушки, а мужчинам постарше - они начинали проявлять трогательную заботу о ее здоровье, цвете лица, мягко отговаривать от пагубной привычки, но все равно никаких действий по пресечению процесса отравления организма рыжей красотки никотином, смолами, мышьяком, бензолом и прочими нехорошими химическими веществами, не предпринимали - боялись потерять ее расположение.
   - О моем здоровье заботишься? - усмехнулась девушка.
   Денис покачал головой:
   - Просто не переношу табачный дым, - он сделал паузу и добавил: - А без меня затягивайся поглубже, - старший помощник глумливо ухмыльнулся: - чтобы дым из задницы пошел.
   Не стоит сразу, не разобравшись в мотивах, навешивать на Дениса ярлык грубияна, хама и просто невоспитанного человека. Просто дело в том, что он оценил надтелесные оболочки Юли - такой пышущей здоровьем ауры он давненько не видал. Это говорило только об одном - девушка так же далека от вредных привычек, как старая проститутка от полезных. Значит что? Значит она его тестировала. А теперь он протестирует ее.
   Юля отреагировала, в принципе, ожидаемо - бросила на старшего помощника гневный взгляд и надулась. И его реакция тоже была вполне предсказуемой - никакой. Денис осознал, что его первоначальный условный рефлекс - содрать джинсы и отъестествовать был ложным и, что набиваться в гости к рыжей он не будет - слишком устал. Не физически, а духовно. Для того, чтобы заниматься с девушкой предварительными ласками, пусть и в виде пикировки, а потом и сексом, нужен кураж. А для куража - душевная энергия, а вот ее-то и не было. Вся была сожжена во дворе усадьбы Кривобраско. А теперь пришел откат и опустошение после боя. Денис с непроницаемым лицом крутил баранку, и мысли его были заняты отнюдь не девушкой. Отнюдь...
   Размышления старшего помощника сводились к одному - а именно к тому, что он в очередной раз попал. Денис клял себя последними словами за то, что связался со Светой, ее родителями и их долбанным загородным домом.
   "Надо было сразу посылать подальше..." - думал он, угрюмо глядя на дорогу.
   "Русский мужик крепок задним умом!" - прокомментировал сложившуюся ситуацию внутренний голос и он, к сожалению, был прав.
   Дело было вот в чем - в то время, как старший помощник дожидался пока хозяева и гости поместья Кривобраско придут в себя после эпического завершения его битвы с ближневосточным диверсантом, ему в голову пришла следующая логическая цепочка, безукоризненная в своей непротиворечивости.
   Цепочка выглядела так: в первый сезон никакого джинна на фазенде не было, ибо не заметить его присутствия было невозможно, следовательно кольцо с ним появилось только на второй год после завершения строительства. Самозародиться в почве оно не могло - чай не опарыш какой, значит кто-то его туда положил. Подкинули кольцо явно не хозяева дома... ну, если они, конечно же, не лунатики , или же не мазохисты высшей пробы. Так что, с большой долей вероятности можно утверждать, что кольцо с джинном принесли посторонние люди - не хозяева.
   Это могли сделать гости дома, но Денис в эту версию верил слабо - трудно представить, чтобы люди, приехавшие на пикник, или на какое иное торжественное мероприятие, смогли бы, незаметно для хозяев, выкопать ямку и посадить там три золотых сольдо... тьфу ты - кольцо ифрита. Во-первых - нужен шанцевый инструмент, во-вторых - трудно остаться незамеченным.
   Так что, в первом приближении, гостей дома старший помощник из рассмотрения исключил. А кто мог? Охранники могли? - могли. Садовники и прочие конюхи могли? - могли. Короче говоря - любая обслуга могла. Могли и специально обученные люди, которых Родина-мать долго и упорно учила, как пробраться куда-то незамеченным, что-то подложить и так же незамеченным уйти, а потом выкинула за ворота того учреждения, где учила, за ненадобностью, ибо все наши бывшие потенциальные противники в одночасье превратились в лучших друзей и подкладывать стало некому.
   Из этих соображений следовало, что подложить кольцо, теоретически, мог кто угодно, а практически круг таких людей был очень узок. Если кто забыл, напоминаем - держать в руках кольцо ифрита себе дороже, можно не только без рук остаться, но и без головы. Следовательно, человек, который осуществил закладку, или обладал соответствующими, и видимо достаточно обширными, знаниями по практической демонологии, или же был магом. И то и другое для Дениса было плохо, потому что тот, кто закопал кольцо, сделал это не просто так, а с какой-то целью, а вмешательство старшего помощника планы этого человека нарушило.
   Скорее всего, целью закладки было уменьшение стоимости поместья, чтобы можно было купить его за бесценок, когда хозяева просто-напросто не смогут в нем жить, и все к тому и шло, но тут на белом коне явился неизвестный рыцарь в блистающих доспехах и все планы темных сил пошли псу под хвост. От такого афронта, даже монахи, давшие обет молчания, не смогли бы удержаться от мата, а чего можно ожидать от представителей темных сил оставалось только догадываться. Но, явно ничего хорошего. Вот так, на ровном месте, старший помощник приобрел себе новых врагов, причем неизвестно насколько опасных, но явно не мальчиков для битья. Мало ему было "друзей Шэфа из Акапулько" и местного криминала, усиленного районным прокурором, трепетно относящимся к родственным узам, так еще новая головная боль образовалась! Если так и дальше пойдет, то впору будет не о лечении надтелесных оболочек думать, а как ноги унести с любимой Родины. Вот такую грустную думку и думал Денис, пока Юля его снова не отвлекла от размышлений.
   - Слу-у-шай... - капризно протянула она, давая понять, что так и быть - она его простила и больше не сердится. Но! - в последний раз и, чтобы больше ни-ни! - А почему ты свою собаку не использовал там, - она мотнула головой вбок, - в Акапулько?
   До старшего помощника не сразу дошло - ЧТО ИМЕННО ОНА СКАЗАЛА! Но, как только дошло, он немедленно крутанул руль вправо и ударил по тормозам. "Паджерик", как вкопанный встал на обочине, а девушка, если бы не была пристегнута, непременно вылетела через лобовое стекло, таким резким было торможение. Несомненно, если бы существовал международный конкурс по умению сыпать соль на раны, то Юля могла бы его выиграть, а уж в призеры попала бы наверняка.
   - Напомни мне, - Денис бросил на девушку такой взгляд, что она, собравшаяся было закатить скандал из-за экстренного торможения, испуганно отшатнулась и побледнела. - Разве я не запрещал обсуждать с кем-либо тот эпизод? - осведомился он бесцветным страшным голосом.
   - Да-а... но... я думала... - тут Юля запнулась и замолчала. Молчал и старший помощник, продолжая сверлить ее тяжелым взглядом и девушка была вынуждена продолжить: - что с тобой можно...
   - Я сказал, что со мной можно обсуждать тот эпизод? - поднял бровь Денис.
   - Сказал... или не сказал... Я не помню! - уже с вызовом подняла голову девушка. - А что такого!?!
   - А что такого? - переспросил старший помощник спокойным тоном, после чего взорвался: - А то! Пустая ты башка! - что слова - это не только вибрации воздуха, а еще и колебания эфира! И тот, кому надо, отслеживает эти колебания! А когда отследит - встанет на твой след! Но, и черт-то с тобой - ты сама выбрала свой путь! Но, они выйдут и на меня! - Он покачал головой, глядя на поникшую Юлю. - Слышала песню "Ты очень красивая, но очень тупая"? - девушка подавленно молчала. - Эта песня про тебя, - устало выдохнул Денис. - Выкинуть бы тебя из машины, - мечтательно произнес старший помощник, - но тебя же через пять минут изнасилуют, а потом убьют.
   Весь оставшийся путь до ее дома, девушка пришибленно молчала, что вполне устраивало старшего помощника.
   "Я думаю, - вылез со своим мнением внутренний голос, - что она к тебе в машину влезла не потому, что ты такой красавчик, а потому, что хотела про Акапулько поговорить!"
   "Может быть и так..." - меланхолично отозвался Денис.
   После вспышки ярости, вызванной безответственным - мягко говоря, поведением Юли, он чувствовал себя, как выжитый лимон и сил на проявление каких-либо эмоций у него не осталось, но все же старший помощник удивился, когда внимательно рассмотрел, где находилась финишная точка их маршрута. "Паджерик" уперся в красивые двухстворчатые ворота, вправо и влево от которых уходила высокая металлическая ограда, за которой находился парк. В этом не было бы ничего удивительного, если бы не два обстоятельства: первое - место это располагалось в двадцати минутах езды от центра города (если без пробок) и второе - сквозь деревья просвечивали силуэты домов самого футуристического вида. Следовательно - это был не парк, а жилой комплекс, причем очень недешевый.
   "Насосала квартирку в таком месте! - с удивлением и некоторым даже уважением подумал Денис. - Молодец! Голова работает!" - ухмыльнулся он.
   "Во всех смыслах работает ! - хмыкнул внутренний голос, а потом предположил: - Может не купила, а снимает..."
   "Нам татарам все равно, - отмахнулся старший помощник. - Меня другое волнует... точнее говоря - беспокоит, - поправился он. - Уж больно круто я на нее наехал... Надо бы извиниться, но не хочется. Воспримет, как разрешение и дальше пиздеть. С нее станется - привыкла, что все вокруг нее пляшут, вот и делает, что левая ножа захочет!"
   "А ты ей дай возможность послать тебя подальше - пусть отыграется!"
   "Маладэц Прошка! - после небольшого раздумья согласился с предложением внутреннего голоса Денис. - Так и сделаем!"
   - Ну что, хочешь пригласить меня на палочку кофе, но стесняешься сказать? - самым развязным тоном обратился к угрюмо молчащей Юле Денис, положив при этом руку ей на колено. - Ну, так и быть - я согласен! - ухмыльнулся он самым циничным образом.
   ... давай, посылай... да я поеду... спать охота...
   - Ты что - всерьез думаешь, что после всего, что ты мне наговорил, я приглашу тебя к себе!?! - глаза девушки, до этого момента потухшие, загорелись зеленым огнем.
   ... а можно побыстрее?.. без лишних разговоров...
   - А как же, - пожал плечами старший помощник. - Ты, как увидела меня первый раз, сразу влюбилась. Как кошка, - добавил он, чтобы наверняка послала.
   Юля несколько секунд молчала, потом достала из сумочки брелок, нажала на кнопку и ворота стали медленно открываться.
   - Поехали, - буркнула она, не глядя на Дениса.
   "Вот так вот! - ошеломленно думал старший помощник, заезжая в подземный гараж. - А я - дурак, в первой жизни с девушками себя вел, как кот Леопольд с мышами, а с ними вот как надо!"
   "Побольше цинизма - людям это нравится!" - поддержал его внутренний голос.
   Старший помощник не понаслышке представлял, как живут обеспеченные люди в других мирах, ему приходилось бывать и в дворцах и в особняках тамошних аристократов, а вот как живут отечественные богатеи, впрочем, как и их заграничные коллеги, он не знал, да, честно говоря - и знать не хотел. Раньше, в первой жизни, Денис и отечественная псевдоэлита обретались в параллельных, непересекающихся мирах. Теперь, после возвращения, эти миры пересеклись. Никаких усилий в этом направлении старший помощник не прилагал, но от судьбы не уйдешь - кому суждено быть повешенным, тот не утонет. Близкое знакомство с рыжей бестией позволило ликвидировать это упущение.
   Жилище рыжей Денису понравилось - и сам дом, и квартира. И то и другое было новехоньким, с иголочки, в стиле хай-тек. Кончено, этому новоделу было далеко до благородного обаяния особняка Айшат, или же золотого блеска загородного дворца Генерал-губернатора Бакара, но на фоне халупы старшего помощника, да и квартиры Марины - очень даже ничего. Как только молодые люди очутились в большой, минималистически обставленной прихожей, Юля, которая шла впереди, резко развернулась, подбоченилась, гневно сверкнула глазами и заговорила:
   - Имей в виду!..
   Что она хотела сказать осталось неизвестным, потому что слушать ее Денис не стал. Вместо этого он сделал то, что давно намеревался - с того самого момента, как она уселась в "Паджерик": сгреб девушку в охапку, ловким движением спустил с нее джинсы, вместе с трусиками, развернул к себе великолепной - белой, круглой и упругой попкой, упер в какую-то тумбу, подходящей высоты, и засадил! Можно даже сказать - яростно засадил - будто не женщину брал, а с врагом сражался!
   Весь накопившийся негатив этого вечера: торговля с Аристархом Ивановичем; устройство Светой "цирка" для друзей, с ним в роли коверного; бесплодные, поначалу, поиски гнезда твари; сражение с джинном; "вразумление" мажоров с использованием "собаки Баскервилей"; осознание глубины задницы, в которую он попал, поведясь на этот заказ; выпендреж и дурацкое поведение Юльки - весь этот негатив сейчас щедро выплескивался из старшего помощника вместе с энергичными движениями бедер. Пикантность ситуации усугублялась большим зеркалом, в котором Денис мог наблюдать весь процесс как бы со стороны. Получалось что-то среднее между мягкой порнографией и жесткой эротикой и, честно говоря, этот фильм с собой в одной из двух главных ролей, старшему помощнику нравился.
   Как только "прозвучал финальный аккорд" и Денис отстранился от Юли, девушка немедленно натянула обратно снятые с нее трусики и джинсы, причем проделала это не менее быстро, чем они с нее были сдернуты, а затем, в том же темпе, не снижая скорости, отвесила старшему помощнику звонкую пощечину. Изначально, удар должен был прийтись в ухо и чтобы избежать этого, Денису пришлось немого развернуть голову.
   "Левша" - подумал старший помощник, потому что пострадала правя щека.
   "Ты крещеный?" - поинтересовался внутренний голос.
   "Вроде... да..." - несколько неуверенно отозвался Денис, потому что точных данных на этот счет не имел.
   "Тогда придется подставить еще и левую" - вздохнул голос - ему было жалко владельца.
   И точно! - будто подслушав диалог двух джентльменов, Юля отвесила старшему помощнику вторую пощечину - уже по левой щеке.
   "Тенденция, однако... - подумал Денис. - Но, пора заканчивать с этим делом. Тоже мне - макивару нашла!" - и когда разъяренная девушка попыталась ударить его еще раз, поймал ее руку. После этого, уже не пытаясь драться, Юля завопила:
   - Мерзавец!!! Ты меня изнасиловал!!! - старший помощник поморщился, будто увидел идущего навстречу свидетеля Иеговы, который уже начал ему приветливо улыбаться. Такая реакция еще больше раззадорила девушку: - Ты меня заразил, подонок!!! - Денис зевнул. Сделано это было не специально - просто день был тяжелый, но Юля-то этого не знала и считала ровно наоборот. - Так ты еще издеваешься, гад!!! А мне из-за тебя аборт делать!!! - Наконец, старшему помощнику это надоело.
   - Ну-ка фу! - приказал он низким властным голосом и девушка, скорее всего, от неожиданности - никогда до этого ей не подавали собачьих команд, замолчала. - Отвечаю по пунктам. Аборт делать не придется, потому что я бесплоден. Я тебя не заразил, потому что здоров. Я тебя не насиловал - сама хотела.
   - Я не хотела! - горячо начала Юля, но Денис только поднял бровь и усмехнулся и девушка сбилась: - Я не хотела... сегодня. Я собиралась об этом сказать, но ты не стал меня слушать и изнасиловал. - Тут ей пришла в голову новая идея: - А вдруг это я тебя заразила! - Она язвительно улыбнулась: - Не боишься!?!
   - Нет.
   - Почему?
   - Потому что, прежде чем тебя "насиловать", - хмыкнул старший помощник, - я посмотрел. Ты - здорова.
   - Неправда! У меня кое-что болит!
   - Не может быть, - нахмурился Денис, - я хорошо смотрел. Но, давай посмотрим еще раз, - с этими словами старший помощник вышел в кадат и стал внимательно осматривать ауру девушки. Ну, что можно было сказать по результатам осмотра - великолепная, пышущая энергией аура абсолютно здорового человека - никаких изъянов. Хотя нет... при повторном, более тщательном осмотре Денис заметил темное пятнышко на левом предплечье девушки. - Ну, разве что здесь, - старший помощник прикоснулся к руке Юли, - да и то, - он пренебрежительно махнул рукой, - ерунда какая-то. А больше ничего нет. Не выдумывай!
   Распахнувшиеся в изумлении зеленые глазищи, подтвердили диагностические способности Дениса.
   - Это я на теннисе, руку потянула, - призналась девушка, - с восхищением глядя на старшего помощника, но уже в следующее мгновение взяла себя в руки, нахмурилась и прокурорским тоном объявила: - И все равно - ты меня изнасиловал!
   - Заявление в ментовку будешь писать? - ухмыльнулся Денис.
   - Подумаю... может, и буду! А пока что... - видимо Юля собиралась зачитать старшему помощнику условия безоговорочной капитуляции, но он ее перебил:
   - А пока что, - его взгляд потемнел и сделался пронзительным, так что девушка даже поежилась: - или ты прекращаешь выебываться, как муха на стекле, или я немедленно уезжаю. - Денис сделал паузу, чтобы лучше дошло и продолжил: - Если прекращаешь, то быстро меня кормишь, а то я готов уже съесть тебя!
   - Кухня там, - показала пальчиком Юля, после секундной заминки, во время которой она соображала, как и в горку влезть и не ободраться - и лицо сохранить, и чтобы старший помощник никуда не делся. - Что найдешь - твое. А мне в ванную надо!
   - Учти - будет мало еды - ты следующая.
   - Почему-то я не удивлены, что ты не только насильник, но еще и каннибал! - напоследок высказалась девушка, закрывая за собой дверь ванной комнаты.
   Еды в холодильнике оказалось не очень много и вся она относилась к холодным закускам: сыр, колбаса, масло, икра. Были еще всякие йогурты и прочая ботва для здорового образа жизни типа овощей, фруктов и соков, но не было самого важного - кастрюлек с котлетами и жаренным мясом. Гуляша и того не было!
   Все эти претензии Денис и высказал Юле, когда она наконец - не так-то и скоро, появилась на кухне. Правда, надо честно признать, что время она провела с пользой - выглядела еще лучше, чем до того. Хотя казалось, что лучше некуда, а оказывается - есть!
   - Тебе правда этого мало? - с удивлением спросила девушка, открыв холодильник и обнаружив, что колбаса, сыр, икра и масло исчезли.
   - Правда, - вздохнул старший помощник. - Очень много энергии ушло. Надо восстанавливать. - Он грустно улыбнулся. - От судьбы не уйдешь, придется домой ехать - там у меня есть еда.
   - Ничего не придется! - отрезала Юля. - Сейчас схожу к родителям и принесу. У них наверняка есть.
   - Далеко?
   - Очень, - фыркнула девушка и направилась в прихожую. Через мгновение там хлопнула дверь, но, к удивлению Дениса, не входная. Через несколько минут Юля вернулась с большим блюдом, на котором аппетитно расположились несколько кусков жаренного мяса в окружении картошки-фри.
   Старший помощник немедленно приступил к трапезе, а девушка, как делали миллионы русских баб до нее и, как будут делать миллионы русских баб после, пристроилась рядом, подперла щеку рукой и с умилением уставилась на кушающего мужика. Однако, с течением времени умиление сменилось удивлением, а потом и изумлением. В конце концов, когда блюдо опустело, Юля округлила глаза:
   - Это сколько ж в тебя лезет, прорва ушастая! - не выдержала она. После чего, не стесняясь... впрочем чего уж теперь стесняться, погладила Дениса по животу и изумилась еще больше: - И даже не надулся! Признавайся, куда все делось!?!
   Старший помощник догадывался, а если называть вещи своими именами - точно знал, куда все делось - наники подкрепились, но озвучивать правду было как-то не с руки и он отделался полуправдой:
   - У меня обмен веществ такой. Быстрый, - уточнил он.
   - Повезло... - вздохнула девушка, - можешь жрать сколько хочешь и не толстеешь. А мне, чтобы в форме держаться, и диета нужна и спортом заниматься. А я пирожные люблю! - пожаловалась она.
   - Кстати, - прищелкнул пальцами Денис, - я там в холодильнике пирожные видел. Тащи! И кофе свари, пожалуйста.
   Бросив на старшего помощника взгляд, которым девушки, сидящие на диете, одаривают своих мужчин, собирающихся в их присутствии приступить к поеданию санкционных продуктов, Юля все же поднялась, но прежде чем направилась к холодильнику, высказала, что она думает по данному поводу:
   - Ты - гламурный подонок!
   - А гламурный-то почему? - искренне удивился Денис. Он помнил свое изображение в зеркале и честно признаемся - оно ему нравилось, но никакого гламура он там не замечал. Или же, он чего-то не понимал. Старшему помощнику стало интересно и он требовательно уставился на девушку, ожидая пояснений. И они были даны:
   - Такой же тощий, как скелет и морда наглая!
   Денис был обескуражен, и чтобы сформулировать вопрос, ответ на который окончательно расставил бы все точки над i, ему потребовалось несколько секунд:
   - Слушай, рыжая, я не понял - это такой комплимент, или тщательно завуалированное оскорбление? - Юля в ответ лишь сделала загадочное выражение лица, молча поставила на стол коробку с пирожными и занялась кофе.
   Заполировав холодные закуски и мясо с картошкой пирожными и кофе "Блек Айвори", старший помощник почувствовал, что сыт. Больше всего ему теперь хотелось немедленно нырнуть в койку, но воленс-ноленс нужно было сполоснуть шкиру и простирнуть "денежный пояс".
   - Ну, ладно, я в ванную, - обратился он к Юле, - а ты иди ложись. Я сейчас приду.
   - Тебе сюда, чистоплотный ты наш, - указала на нужную дверь девушка.
   - Постой, - поднял бровь Денис. - Я конечно могу спутать, но мне показалось, что ты пошла в ванную туда, - и он показал на дверь с другой стороны коридора.
   - Естественно. Там - моя ванная, а здесь - гостевая, - пожала плечами девушка. - А спальня - там, - она показала пальчиком. И, кстати говоря, правильно сделала - чтобы молодой человек зря не блуждал, а она не теряла время, его дожидаясь, потому что дверей было еще много.
   - Ну, у богатых свои законы, - ухмыльнулся старший помощник. - Но, зачем?
   - Я не хочу, чтобы мои мужчины видели, чем я пользуюсь для наведения красоты. Они должны видеть только результат.
   - Согласен. Вопрос снимается, но есть следующий. А ты в гостевую ванну не ходишь? А то у меня тоже есть секреты.
   - Член навинчивающийся? - фыркнула рыжая.
   - Не только, - улыбнулся Денис. - У меня очень своеобразные кальсоны, - он приспустил джинсы и показал край шкиры. - Я их сполосну и повешу сушиться...
   - Вешай. Мне-то что? - пожала плечами девушка.
   - Не надо их примерять и вообще трогать, - попросил старший помощник.
   - С ума сошел? - Юля выразительно покрутила пальцем у виска. - Чтобы я стала примерять твои вонючие кальсоны!
   - И это правильно, а то может быть нехорошо.
   - В смысле? - подняла тонкую бровь Юля.
   - Помнишь, что случилось с твоим бой-френдом, когда он схватился за кольцо?
   - Он не мой бой-френд! - метнула зеленую молнию рыжая.
   - Неважно. Просто, если влезть в мои кальсоны - будет еще хуже.
   - Врешь!
   Денис шагнул в ванную, и уже закрывая дверь, улыбнулся через плечо:
   - Если ты все же решишь проверить - значит ты самая красивая девушка в мире.
   - И самая тупая? - успела задать вопрос Юля, но ответа уже не получила - дверь закрылась.
   Через полчаса, когда молодые люди обнявшись отдыхали после бурного секса, девушка прошептала, гладя юношу пальчиком по шрамам на груди:
   - Я тебя никогда не забуду. Буду умирать - вспомню!
   - Что? Так понравилось? - тщетно пытаясь скрыть нотки самодовольства в голосе, полюбопытствовал Денис. Да и кто на его месте остался бы равнодушным - как ни крути, а приятно услышать такое от красивой молодой девушки! Вот и старшему помощнику было приятно.
   - Ты это о чем? - приподнялась на локте Юле, заглядывая ему в лицо. - О сексе что ли?
   - А о чем еще? - удивился в свою очередь Денис, начиная подозревать, что мир устроен не так просто, как ему казалось, и не стоит на черепахе и трех слонах.
   - Нет, секс был... - Юля наморщила носик, - так... на троечку. - Заметив, как вытянулось лицо старшего помощника, она решила подсластить пилюлю: - Ну-у... - на троечку с плюсом. Я о другом. Меня сначала трахнули, а потом поцеловали. И это сделал ты! Надеюсь, со мной такое в первый и последний раз. Так что, я тебя никогда не забуду! Честное слово!
   "Упс! - прокомментировал ситуацию внутренний голос. - Можно покупать губозакаточную машинку!"
   "Можно..." - уныло согласился Денис.
   Немного отыгрался старший помощник, когда они уже засыпали. Парочка лежала на левом боку, сморщенный член Дениса уютно покоился между упругими булочками Юли, а его правая рука лежала на ее не менее упругой груди не менее уютного второго размера. И тут черт дернул девушку поинтересоваться:
   - Ну, и чья лучше?
   - Чья что? - сонно отреагировал старший помощник.
   - У кого лучше грудь - у меня, или у Светки?
   В подобной ситуации ни один нормальный мужчина, если он, конечно же не, не латентный самоубийца, никогда не признается, что Светкина грудь лучше, даже если она действительно лучше, а Денис, помимо вполне обоснованных опасений за собственную жизнь в случае неправильного ответа, просто не помнил досконально, какие ощущения у него были тогда в Акапулько. Помнил, что было приятно, а как определить, чья грудь лучше, чья хуже? Это, как правильно организованный конкурс красоты, с нормальными девушками - все хороши, ни одну из койки не выгонишь, а как определить, кто королева, а кто нет - это только жюри может. Нормальному человеку это не под силу. Так и с этими двум грудями. По-уму, конечно, надо было бы отдать пальму первенства Юле, и в конце концов, старший помощник так и поступил, но сделал это несколько завуалировано:
   - Чья в руке, в данный момент - та и лучше. Спи.
   - Так значит! - обиделась девушка. - Если бы Светка первая успела... - тут она поняла, что сболтнула лишнее и резко сменила тему: - Значит у нее грудь лучше! - сделала она чисто женский логический вывод, никоим образом из слов Дениса не вытекающий.
   - Отвянь, - попросил старший помощник, которому ужасно хотелось спать.
   - Нет! Это ты отвянь! Хватит меня лапать!
   - Как скажешь, - кротко согласился Денис. Ему было жарко и он давно бы уже отодвинулся, но не хотелось обижать Юлю - девушки очень трепетно относятся к таким объятьям, считают их жутко романтичными, и если отодвинуться - будет кровная обида, а тут такой повод! Старший помощник тут же перевернулся на другой бок, подвинулся и через мгновение засопел.
   - Мерзавец! - успел услышать Денис, уходя из объятий девушки в объятия Морфея. Последнее слово осталось за Юлей и старший помощник решил, что этим она вполне удовлетворится и бить его сковородкой по голове не станет, так что можно спокойно спать, что он и сделал.
   Проснулся Денис ровно в девять, если, конечно, не врали часы, проектирующиеся на потолок. Старший помощник отметил удобство этого метода отображения времени - не надо головой вертеть в поисках часов, или какого иного гаджета, используемого в качестве инструмента для определения текущего времени суток и решил внедрить подобную штуку у себя. Исходя из того, что спал он теперь не больше четырех часов, Денис сделал вывод, что угомонились они с Юлей около пяти.
   Вид прелестей девушки, лежавшей рядом, подстегнул утренний стояк, присущий всякому молодому мужскому организму, а наличие женского в пределах шаговой доступности, продиктовало иной способ избавления от стояка, чем тот, который использовал старший помощник обычно, а обычно он использовал холодный душ.
   "А теперь душа девица, развигай-ка ягодицы!" - цинично ухмыльнулся Денис.
   "А теперь душа девица, на тебе хочу жениться! - поправил его внутренний голос и сам ухмыльнулся: - Ты спутал, батя!"
   "Не, обойдемся без свадьбы..."
   Старший помощник немножко подвинул лежащую на боку девушку - так опытный футболист легким касанием обрабатывает трудный мяч, перед тем, как нанести разящий удар по воротам, после чего пристроился сзади и осуществил право нации на самоопределение. Юля так и не проснулась... или сделал вид, что не проснулась.
   "Оно и к лучшему, - думал Денис, принимая душ. - Долгие проводы - лишние слезы! У нее или папа богатый, или папик, или оба, так что может институт прогулять - за неуспеваемость не выгонят - откупится, а мне работать надо!"
   Приведя себя в порядок, старший помощник отправился на кухню, где ничтожно сумняшеся провел ревизию в холодильнике, по итогом которой забабахал яичницу из десяти яиц с луком и помидорами. Кроме того он сварил кофе и вот это-то и было ошибкой. Денис намеревался заточить яичницу и кофе в одно жало и тихо, по-английски, покинуть гостеприимную квартиру Юли, однако, не получилось - девушка пришла на запах. Пришлось делиться.
   - Слушай... - задумчиво начала Юля, сделав глоток. - Если я с тобой поговорю про то, что было сегодня ночью у Светки, ко мне твоя собачка, - она зябко передернула плечами, - не явится? - Задав вопрос, девушка немного помолчала и добавила: - И учти! Ты мне должен!
   - Это за что? - поднял бровь старший помощник, одновременно делая глоток восхитительного ароматного напитка.
   - За что? - встречно подняла бровь Юля. - А за то, что ты опять меня изнасиловал!
   - Это когда!?! - поперхнулся кофе Денис.
   - Сегодня утром!
   - Так ты не спала! - прищурился старший помощник. - И не возражала! - обличающе покивал он головой. - Значит была согласна!
   - Ничего подобного! - невозмутимо возразила девушка. - Ты не получил моего явного согласия!
   - Ты где этой хрени набралась? - задумчиво полюбопытствовал Денис.
   - В Англии. Училась там год.
   - Чего не осталась?
   - Скучно.
   - Понятно... - зло ощерился старший помощник. - К памятнику неизвестному солдату на джипе не подъедешь покататься, да на Кутузовском ночные гонки не устроишь...
   - Ты меня с тупоголовыми мажорами не путай! - гневно сверкнула зелеными глазищами Юля, после чего несколько секунд сжимала и разжимала кулаки, сверля Дениса яростным взглядом, но потом все же взяла себя в руки и перевела диалог в конструктивное русло: - Поговорим?
   Старший помощник поморщился и недовольно буркнул:
   - Ты часом не на журфаке учишься?
   - Мишка наябедничал? - пытливо взглянула ему в глаза девушка, - или Светка?
   - Никто не говорил, - пожал плечами Денис. - Просто ты настоящий журналюга!
   - В смысле? - насторожилась Юля.
   - Да в прямом, - хмыкнул старший помощник. - Без мыла в задницу влезешь!
   Несколько следующих секунд Денис мог наблюдать ожесточенную внутреннюю борьбу, развернувшуюся в сознании девушки между партией обиды, которая требовала немедленно надуться и прекратить всякое общение с хамом, и партией профессионалов, которая хотела продолжить интервью любыми способами, вплоть до самых экстремальных. В итоге победили профессионалы - Юля обиженно поджала губы, но спросила ровным тоном:
   - Так можно поговорить, я надеюсь?
   - Говори, - нахмурился старший помощник. - Но! - он на секунду сдвинул точку сборки в нужном направлении. - Помни, что дала подписку о нераспространении!
   - Какую подписку? - удивилась Юля. - Я ничего не подписывала!
   - Подписывала-подписывала, - ухмыльнулся Денис. - Байгол всех запомнил, и тебя в том числе!
   - Ну, конечно! - зло прищурилась девушка. - Ты же рыцарь света, блин! - борешься с порождениями мрака, а грязную работу твоя собачка делает. Ты сам ручки не пачкаешь в карательных операциях!
   "Это она о чем!?! - изумился старший помощник. - Какой, на хер, рыцарь!?! Какого, на хер, света!?! Она, что - очумела, блин!?!"
   "Не парься, - успокоил его внутренний голос. - Это пэмээс!"
   "Предменструальный синдром?"
   "Или пост... - запнулся голос. - Я не гинеколог - точно сказать не могу".
   Но, Юля недаром училась на журналиста - могла отбросить шелуху и сосредоточиться на главном, так что - все обиды, как настоящие, так и придуманные - побоку, главное - информация! Пусть даже ее не пустить в ход в обозримом будущем, но пусть будет! Она снова взяла себя в руки и заговорила ровным спокойным тоном:
   - Что это было... там... ночью?
   - А ты, что видела? - вопросом на вопрос отреагировал Денис.
   - Джинна! - немедленно откликнулась Юля. - Как в мультике! - глаза ее горели - наконец она получила возможность обсудить эту животрепещущую тему с человеком, который знал правду и это дорогого стоило!
   - Еще что? - со вздохом спросил старший помощник.
   - Ты выстрелил в него из электрошокера, потом ударил цепью на которой что-то было, потом он взорвался. Все. - Она помолчала и вопросительно уставилась на Дениса: - Ну?!
   - Что "ну"? - поморщился Денис. Похоже было на то, что все присутствующие в усадьбе Кривобраско прекрасно рассмотрели все перипетии эпической битвы и это было плохо - слухи пойдут. Он снова вздохнул: - Ты все правильно рассказала. Так все и было.
   - Это был джинн!?! - глаза Юли сияли, как у маленькой девочки, которой Дед Мороз принес в подарок куклу Барби о которой она мечтала и рассказывала о этой мечте только маме. Так что Дед Мороз был настоящий - иначе откуда бы он узнал?!
   - Я не знаю...
   - Как это? - недоверчиво нахмурилась девушка.
   - Я с такой тварью первый раз встречаюсь, - развел руками старший помощник. - Мне тоже показалось, что это джинн, но кто он там на самом деле - кто ж его знает... Тварь.
   - А ты - тварь? - внезапно задала вопрос Юля.
   - В расширенном смысле - да.
   - Это как?
   - Тварь - энергоинформационная сущность, а у меня еще физическое тело есть.
   - И я - тварь? - задумалась Юля.
   - А как же! - обрадовался Денис. - Еще какая!
   - Дурак!
   - Слушай, - вздохнул старший помощник, - значит получается - и все остальные джинна видели?
   - Совсем не обязательно! - вздернула носик девушка. - Я часто вижу то, чего не видят остальные. Меня еще в школе Вангой дразнили!
   ... вот оно чё Михалыч, а мужики-то и не знают...
   И тут в голову Дениса пришла одна идея, которую он тут же и реализовал. Старший помощник, не мешкая ни мгновения, извлек из рюкзака пенал с аураметрами, из пенала неактивированную фигурку и протянул Юле со словами:
   - Подержи в руке.
   Денис ожидал вопросов, но заинтригованная девушка без возражений сделала то, о чем ее попросили. Когда аураметр разогрелся, Юля в испуге его отшвырнула, но старший помощник, ожидавший такого хода событий, поймал артефакт прежде чем тот коснулся пола. Результат измерений Дениса грубо говоря - удивил, а мягко выражаясь - обескуражил. Все надтелесные оболочки девушки имели насыщенный фиолетовый цвет! Сказать, что Юля, успевшая рассмотреть свою ауру, а потом и надтелесные оболочки, была заинтригована, значит ничего не сказать. Она была заворожена увиденной картиной.
   - Что это? - прошептала она. - Моя аура?
   - Да.
   - А это? - она нарисовала в воздухе пальцем кольцо.
   - Состояние надтелесных оболочек.
   - И какое состояние? - с тревогой спросила девушка.
   - Ты ненормально... - старший помощник сделал паузу, а Юля застыла в тревожном ожидании, - здорова. - Девушка выдохнула, а Денис улыбнулся: - Я думал, что такое невозможно без чистки генотипа, а оно вон как получается. Так что будешь жить долго и счастливо, если конечно, - старший помощник сделался серьезным, - будешь держать свой розовый язычок за белоснежными зубками. - С этими словами он убрал аураметр в пенал, а пенал в рюкзак.
   - А нельзя мне эту штуку оставить? - ласково заглядывая в глаза старшему помощнику, попросила Юля.
   - Ну, конечно можно! - еще более ласково улыбнулся Денис. - Ты ее всем знакомым продемонстрируешь, расскажешь где взяла...
   - Какой ты все-таки гад! Сказал бы просто "Нельзя", так нет - надо поиздеваться обязательно!
   - А не надо дурацкие вопросы задавать! - разозлился старший помощник. - Ты еще спроси: можно всем рассказывать, про то, как твою ауру измеряли? - девушка обиженно надулась. - Ответ - нет! Никому, ни полслова! Журналюга чертова! Небось свербит поведать всему миру...
   Закончить свой спич Денис не успел, его прервал звук открывающейся двери. И снова, по звуку, а красная Пчела в таких вещах разбирается дай Бог каждому! - это была не входная дверь, а как помнил старший помощник - дверь ведущая на родительскую половину... а может и на три четверти, если не больше - кто его знает, какая площадь была у квартиры Юлькиных родителей.
   Через секунду в кухню стремительно вошел, а если называть вещи своими именами - ворвался высокий подтянутый мужчина лет пятидесяти с жестким волевым лицом, а вслед за ним ухоженная женщина среднего возраста, напоминающая мать Светы. Внешне они похожи не были - эта женщина была повыше и постройнее, но объединяло их то, что несмотря на возраст, старший помощник из своей койки их бы не выгнал, если они, конечно, туда бы забрались.
   - Хай, предки, - лениво отсалютовала родителям поднятой кружкой Юля.
   - Здравствуйте, - старший помощник вежливо привстал и слегка поклонился. - Я - Денис.
   - Чего приперлись, - Юля сделала глоток кофе и смягчила формулировку: - в такую рань?
   - Чего приперлись!?! - саркастически переспросил отец (а никем иным, после приветствия девушки, он быть не мог). - А где твоя машина, скажи пожалуйста!?! И почему на стоянке чужой автомобиль!?! - задавая все эти вопросы, папа - такой идентификатор для внутреннего пользования присвоил ему Денис, почему-то буравил взглядом старшего помощника, хотя на половину этих вопросов Денис не мог бы дать ответа просто по определению. Однако, как уже отмечалось, на старшего помощника где сядешь, там и слезешь - он продолжал невозмутимо прихлебывать кофе, глядя в глаза папе, а у самцов всех теплокровных это прямой вызов. И папа вызов принял, полностью сместив направление атаки в сторону Дениса: - И почему на этом драндулете фэсэошные номера!?!
   Мама - очевидный идентификатор для внутреннего пользования родителя номер два, попыталась изменить тональность разговора:
   - Юленька, почему твой телефон вне зоны доступа? Мы с папой так волновались!
   - Да? Странно... Сейчас посмотрю, - с этими словами девушка пошла в спальню за телефоном. Вернулась она быстро, так что папа новых агрессивных действий в отношении старшего помощника предпринять не успел. - Действительно не работает. Наверно... - повернулась она к Денису и осеклась, потому что дальше должен был последовать текст: "Сгорел во время взрыва джинна", или что-то в этом духе. Недомолвка не осталась незамеченной папой, что его еще больше распалило.
   - Где твоя машина?! - грозно повернулся он к дочери.
   - На институтской стоянке, - безмятежно пожала плечами девушка.
   - Почему!?
   - Потому что я поехала к Светке на ее машине, собиралась там остаться, а приехала на его, - она кивнула на старшего помощника, продолжавшего потягивать кофеек с самым невозмутимым видом.
   Ничего не добившись на восточном фронте, папа переключился на западный:
   - Я повторяю свой вопрос, - грозно сдвинул он брови, - откуда на драндулете фэсэошные номера?!
   - А вы, собственно, кто такой, чтобы задавать подобные вопросы? - улыбнулся Денис.
   - Кто я такой?! - задохнулся от ярости папа. - А я вот вызову сейчас охрану и поговорим по другому!
   - Не советую, - влезла в разговор Юля.
   - Почему!?
   - Он набьет морду охране, а заодно и тебе. Будешь фингалом светить на заседаниях - люди засмеют, - хмыкнула рыжая бестия.
   - Ладно, - немного сбавил тон папаша. Видимо знал, что дочь слов на ветер не бросает, иначе чем объяснить смягчение его позиции? - Я сделаю депутатский запрос и узнаю, кто раздает спецномера всяким... - кому именно он не уточнил, поймав многообещающий взгляд старшего помощника, которому этот цирк начал надоедать. Одно дело быть зрителем, да и то он цирк не любил, а его еще попытались использовать в качестве подсадного. Пора прекращать представление. Старший помощник вытащил свой древний телефон, на который все присутствующие уставились, как на тень отца Гамлета.
   - Генерал, доброе утро. Тут один чел грозит дать депутатский запрос о том, кто выдал фэсэошный номер на мою машину. Его по инструкции надо ликвидировать. Выполнять, или как? - на кухне наступила гробовая тишина. Все присутствующие как-то сразу поверили, что странный молодой человек не шутит. - Дать ему трубку? Ладно... Но, только из уважения к вам. - Денис, не вставая из-за стола, протянул телефон папе и тот был вынужден приблизиться к столу и взять аппарат с гораздо большей скоростью, чем того требовали приличия.
   - С кем я разговариваю? - начал папа достаточно уверенно, но через мгновение тон его изменился: - Да-да... конечно узнал... Нет, Леонид Иванович никаких проблем... Да-да... Конечно да!.. И вам... И вас... Всего доброго, Леонид Иванович... Конечно увидимся!
   Вернув телефон старшему помощнику, безучастно сидевшему во время этого короткого разговора, папа покивал каким-то своим мыслям и обратился к Денису:
   - Так вы значит тот колдун, который подвал у Семилапых взорвал, а сегодня ночью у Кривобраско работал, - полувопросительно полуутвердительно произнес он, на что старший помощник молча кивнул. - Тогда понятно...
   - Что именно?
   - Ее, - папа кивнул на Юлю, - на экзотику тянет. Прошлый хахаль у нее был байкер!
   - Не байкер, а рокер! - поправила его дочка.
   - Один хрен! - обозлился папа. Байкер. Рокер. Байкер-рокер!
   - А какая тут экзотика? - удивился Денис. - Вот если бы байкер-виолончелист - тогда, да. А так... - он пренебрежительно махнул рукой.
   - Ладно, некогда нам, - папаша принял крайне деловой вид. - Пошли, - скомандовал он жене и через мгновение на кухне остались только Денис с Юлей.
   - Ну и компания у вас, - покачал головой старший помощник, когда они остались вдвоем. - Куда ни плюнь в депутатского сынка попадешь... или в дочку.
   - Не надо в меня плевать, ты и так уже надо мной хорошо поизмывался, - а когда Денис удивленно поднял бровь, пояснила: - Изнасиловал несколько раз.
   - Так, - глаза старшего помощника потемнели и девушка испуганно съежилась. - Шутка повторенная дважды становится несмешной, трижды - просто глупой. Если ты повторишь ее еще раз, я больше не буду иметь тобой никаких дел. Никогда. Понятно?
   - Да.
   - Я пошел, - старший помощник резко встал из-за стола, подхватил свой рюкзак и хотел направиться на выход, но не успел. Девушка подхватилась, подлетела к нему и прильнула всем телом. Молча. Денис знал таких людей - им легче застрелиться, чем признать, что они неправы и попросить прощения. Молодые люди простояли обнявшись несколько секунд, потом Денис так же молча нашел ее губы и поцеловал.
   - Подожди, - попросила Юля и метнулась в спальню. Вернулась она с брелком. - Иначе ворота не откроешь.
  -- Глава
   Турбины взвыли в последний раз, гася реверсом остатки посадочной скорости и командировка старшего помощника, в которую он отправил сам себя и что характерно - за свой же счет, завершилась. Две недели он провел в Пермском треугольнике - знаменитой аномальной зоне, в которой чего только нет: и загадочные огни в небе есть; и контакты с представителями внеземных цивилизаций есть; и изменение хода времени есть; и прочая... прочая... прочая... в таком духе.
   Перечислять все чудеса, встречающиеся в этой "Зоне" смысла нет - интересующиеся самостоятельно найдут многие гигабайты соответствующей информации в Сети. Повторимся, в "Зоне" было все, чего только душа захочет, включая даже очевидцев, которые клялись, что видели, как неодушевленные предметы самостоятельно поднимались в воздух, зависали там и опускались обратно через несколько минут! Не было там только одного - положительной динамики изменения состояния двух внутренних надтелесных оболочек старшего помощника. Но, не было и отрицательной, что не могло не радовать.
   В командировку Денис отправил себя на седьмой день после начала тесного общения с депутатской дочкой (не путать с капитанской). В очередной раз проснувшись утром в ее постели, он понял, что так жить нельзя. Очень приятно... но, нельзя. Все дни, прошедшие после начала их близкого знакомства, проходили по одному и тому же сценарию: утром Юля отправлялась на учебу, а старший помощник к себе домой.
   Дома он проводил утреннюю тренировку, завтракал второй раз, немного и, прямо скажем - рассеянно работал с Брюсовой картой, намечая объекты для инспекции, зная в глубине души, что сегодня вечером никуда не поедет, потом звонила Юлька, он брал такси и мчался на встречу, пересаживался в ее небесно-голубой "Bentley Bentayga" и они начинали светскую жизнь: музеи, театры, выставки, рестораны, клубы и прочие пати. Все это сильно напоминало его времяпрепровождение с Айшат, но там не страдало дело - старший помощник и огневую подготовку проходил и нанороботами накачивался, а здесь только развлекался и это было плохо.
   В один из вечеров парочка завалилась в "Черепаху". Поужинали под ревнивыми взглядами Нины, которые лишь смешили рыжую - она официантку за соперницу не считала, и не из снобизма своего высокопоставленного положения, а из трезвой оценки силы своих и ее женских достоинств - у Нины они были, прямо скажем, пожиже, затем Юля с Денисом потанцевали, потом снова вернулись в ресторан. Но, почивала на лаврах Юля недолго, только до прихода Полины. Как говорится: и на старуху бывает проруха! Личный секретарь Луарсаба Мзевинариевича сумел сбить спесь с рыжей красотки.
   Как только Юля заметила платиновую блондинку, будто сошедшую с рекламного плаката какой-то авиакомпании, направляющуюся в их сторону, она насторожилась. А уж когда Полина своей летящей походкой от бедра приблизилась к их столику и остановилась рядом со старшим помощником и девушки обменялись трассирующими взглядами, сродни тем, которыми капитаны фрегатов оценивали противника, прежде чем вступить в бой, и пришли к выводу, что "огневая мощь" приблизительно одинакова, рыжая подобралась, словно пума, готовая к защите гнезда и с вызовом уставилась на потенциальную соперницу, как бы говоря: "Милочка, место занято, вас здесь не стояло и стоять не будет!". Полина прекрасно поняла беззвучный посыл и презрительно усмехнулась в ответ: "Еще посмотрим!", вслух же она вполне политкорректно поздоровалась, а потом интимно смахнув несуществующую пылинку с плеча старшего помощника, поинтересовалась:
   - Надеюсь, претензий к работе персонала нет?
   - Ну, какие претензии, Полина, - улыбнулся Денис. - Нина прекрасная официантка. Сама же знаешь.
   Секретарь управляющего "Черепахой" вернула старшему помощнику белоснежную улыбку.
   - Как насчет особых пожеланий? - осведомилось она, причем это было сказано таким сексуальным голосом, выделяя слово "особых", что старший помощник даже ощутил определенное волнение в чреслах. Под прожигающим, лазерным взглядом Юли, он лишь молча покачал головой, а Полина с чарующей улыбкой продолжила: - Если что-то будет нужно особенное, позвони, - после чего покачивая великолепными бедрами удалилась. Стоит ли говорить, что слово "особенное" опять было выделено.
   "Вот же стерва!" - то ли с осуждением, то ли с восхищением подумал старший помощник. Он и сам не мог понять, какое чувство вызвало у него "произвольное выступление" Полины. Скорее всего - оба, причем в равной пропорции.
   "Бабы..." - коротко озвучил свою позицию по этому вопросу внутренний голос. И тоже было не вполне понятно его отношение к произошедшему.
   Зато отношение Юли было кристально ясно и старшему помощнику пришлось приложить определенные усилия, чтобы погасить вулкан и, честно признаемся - удалось это не без труда. Пришлось даже покинуть "Черепаху" раньше, чем предполагал Денис, ибо рыжая пару раз порывалась пойти и разобраться с "этой прошмандовкой" конкретно!
   Сами понимаете - подобный образ жизни затягивает. Как справедливо было отмечено в бессмертной комедии Гайдая: "Хорошо жить хорошо!.. А хорошо жить еще лучше!", и именно это и произошло с Денисом - он стал жить еще лучше. Так что, только Бог знает, каких титанических усилий стоило старшему помощнику наступить на горло собственной песне... точнее говоря - на присущие любому человеку гедонистские устремления и послать рыжей sms: "Срочная командировка в соседнюю Галактику. Вернусь - позвоню", после чего он выключил телефон и заказал билет. Демарш старшего помощника был вызван теми грустными обстоятельствами, что ни сражение с джинном/ифритом, ни сладкая жизнь с Юлей никаких положительных изменений в поврежденных надтелесных оболочках не произвели, а лечить их надо было по любому, так что пришлось резать по живому и выходить из зоны комфорта. Да что там комфорта - из зоны Dolce vita!
   Возвращение к родным пенатам, прошло достаточно успешно - и рейс не отложили, и топлива хватило, и пилоты были трезвые, так что не только приземлились, но даже в расчетное время. Багажа у Дениса не было - только рюкзачок с обычным набором гаджетов, плюс две пары сменного белья - при наличии шкиры такого минимума вполне хватает, поэтому ждать багажа ему не пришлось и уже через двадцать минут после того, как аэроплан коснулся бетонки, старший помощник уже сидел в машине аэродромного бомбилы. Конечно, можно было бы сэкономить, вызвав такси по телефону, или через Интернет, но у богатых свои причуды - пару тысяч туда, пару тысяч сюда, Денис за деньги не считал и принял первое же предложение. Единственное, что он сделал - пресек попытку бомбилы поискать попутчиков. Хватило одного выразительного взгляда, даже точку сборки не пришлось беспокоить.
   Расплатившись с таксистом и выбравшись из машины, Денис наконец почувствовал, что он дома. Старший помощник с умилением оглядел "Паджерик", который стоял там, где он его оставил и даже подходить не стал для инспекции - он был уверен, что автомобиль дожидается его в целости и сохранности. Уверенность Дениса проистекала из того рассуждения, что днем заниматься угоном будут вряд ли, а ночью машина была под надежной защитой мертвого шамана, которому был дан приказ гасить всякого, посягнувшего на ее честь и достоинство. В приказе была только одна оговорка - гасить не до конца, а оставлять татям капельку сил, чтобы они могли самостоятельно покинуть место преступления. Расстояние, на которое разбойники должны были убраться, определили в пятьдесят метров - как раз радиус действия Байгола, а что с ними будет дальше - их проблемы.
   Войдя в квартиру, первым делом старший помощник подкрепился, вторым - привел себя в порядок, приняв душ и промыв шкиру - этого удовольствия они оба были лишены в течении всей экспедиции. Денис меньше всего на свете любил шарахаться по лесам и полям, спать на голой земле, или в палатке и гадить под кустиком, и соответственно, наоборот, он любил цивилизацию и даруемый ею комфорт, поэтому он стремился минимизировать время своего пребывания в Пермском Треугольнике, а для этого ему пришлось максимизировать интенсивность своих поисков. И скажем прямо, Денису не в чем было себя упрекнуть, за прошедшие две недели он побывал во всех более-менее значимых местах Зоны.
   И как уже отмечалось, получил отрицательный результат - на его чертовы оболочки не подействовало ни пребывание на Центральной поляне; ни на Змеиной горке, где он даже удостоился лицезрения знаменитой "Калитки" - старший помощник решил, что это дверь, но соваться туда, естественно, не стал; ни ночевка в Скопино; ни посещение Выселок, по которым он проблуждал всю ночь; ни близкое знакомство с Ведьмиными кольцами; ни даже созерцание фосфоресцирующих силуэтов на Мухортовском завале.
   Посетил он и прочие аномальные места -- Поляну Юриса, Поляну кругов, Поляну ужасов, Астральную поляну, Линзу, Перелом, а последнюю ночь провел на Космодроме - и все с тем же успехом. Все эти аномалии были для его оболочек, как мертвому припарки, вследствие чего перед старшим помощником вновь, во весь рост, встал вопрос: что делать? О том, кто виноват он уже и не думал - ни один ли хрен, по большому счету? Все равно, до истинных виновников любой крупной пакости не доберешься, а разбираться со стрелочниками - себя не уважать.
   Однако, дела - делами, но и о себе, любимом, забывать не надо, и Денис вполне резонно решил, что после двухнедельных трудовых подвигов можно... а скорее даже - нужно дать отдых измученному телу и душе. Он вытащил из рюкзака телефон и включил. Выяснилось, что за время его отсутствия Юля звонила два раза, Света - три, а Марина с Викой по разу. Старший помощник почувствовал законную мужскую гордость - столько красивых девушек жить без него не могут! Ну, а что? - любой бы на его месте загордился. Как говорится: пустячок, а приятно! Денис набрал рыжую.
   - Привет! - услышал он ее радостный голос на фоне музыки и застольного гомона. - Как прошла посадка? Звездолет цел?
   ... ишь обрадовалась!.. соскучилась!.. сейчас из трусов выпрыгнет!..
   - Привет! - улыбнулся старший помощник. - Я использую телепортацию. Никаких звездолетов. Это вчерашний день.
   Денис предполагал, а вернее - был уверен, что его слушают, поэтому решил подкинуть лишнюю гирьку на весы, чтобы у слушающих не оставалось никаких сомнений в том, что он умеет прыгать - мало ли пригодится. Правда, у тех же слушающих наверняка заведется червячок сомнения: "А чего тогда он не прыгнул в Пермский Треугольник, а?", но все равно - сомневайся, не сомневайся, а полной уверенности, что он не умеет прыгать, не будет - так что будут бояться. Это, как с атомной бомбой у Кима - а чё, бля, если есть!?!
   - Когда увидимся? - поинтересовался старший помощник, ни секунды не сомневаясь, что ответ будет: "Немедленно приезжай! Я так соскучилась!"
   - Когда?.. - задумалась девушка и это несколько не понравилось Денису, а еще больше ему не понравилось, что в этот момент в трубке послышался мужской голос: - Юля, пошли, нас же ждут! Потом поговоришь! - И уж совсем не понравился старшему помощнику ответ рыжей: - Завтра созвонимся. Извини, меня ждут, - после чего Юля повесила трубку.
   "Оп-па-нь-ки! - мгновенно прорезался внутренний голос. - Так говоришь - столько красивых девушек жить без тебя не могут! Вижу... вижу...".
   Крыть было нечем и Денис лишь подумал:
   "С-сука!" - причем было непонятно - к рыжей, или к голосу это относится. Скорее всего - к обоим сразу.
   Следующие несколько минут старший помощник провел в прострации... не в прострации, а в скажем так - в тягостном раздумье. И если выжать из этого раздумья всю воду, то в сухом остатке окажется: "Как же так!?! Меня!?! Боевого офицера!?! И кто!?! Бычье!?!". Предыдущая парадигма с супермачо Денисом - последней инкарнацией Джакомо Казановы, рушилась, как карточный домик. Остановил этот процесс, который мог завершиться самыми печальными последствиями, вплоть до ухода в мужской... или в женский монастырь, телефонный звонок. Звонила Света. Судя по акустическому фону, она находилась не в одном месте с Юлей - гомон вертепа отсутствовал и наоборот - в трубке присутствовала благопристойная тишина, ну, и голос девушки, разумеется.
   - Привет!
   - Привет!
   - Я тебе звонила раньше - ты был вне зоны доступа, а теперь увидела, что ты снова в сети... - сделав это сообщение, не принесшее старшему помощнику ни единого бита новой, неизвестной ему информации, Света замолчала, молчал и Денис. Задавать вопрос: "Чего тебе, собственно, надо" было бы по меньшей мере бестактно, а больше ничего в голову старшему помощнику не приходило - он еще не до конца отошел от крушения парадигмы и вяло, будто перевернутая на спину жаба, барахтался под ее обломками. Пришлось девушке продолжить, не дождавшись наводящих вопросов: - Отец поручил передать тебе гонорар, - Света вздохнула, - я звонила, но ты был вне зоны...
   - Да... - отозвался Денис, чтобы что-нибудь сказать, а то его молчание становилось уже несколько невежливым. Света ничем такого отношения не заслуживала и старший помощник постарался добавить тепла в свой промороженный голос: - Пришлось отлучиться по делам, а там связи нет, - не моргнув глазом, соврал он.
   - Когда встретимся? - сразу перешла к делу девушка. - Давай побыстрей... - она смутилась, сообразив, что сказала двусмысленность. - Не люблю быть должником... - начала объяснять она, но Денис ее остановил:
   - Понимаю. Сам такой. Назначай место и время. Можем хоть завтра, но мне не горит. Деньги на еду пока есть, - усмехнулся он.
   - А сейчас ты занят? - совершенно неожиданно для старшего помощника задала вопрос Света.
   - Н-нет... - через пару мгновений отозвался несколько ошарашенный старший помощник. Но, то время, что он мямлил с ответом, не пролетело зря - он сумел собраться и вновь превратиться в куртуазного джентльмена и практически вернуть утраченную уверенность в своей неотразимости. Парадигма с последней инкарнацией Джакомо Казановы восставала из пепла, словно птица Феникс. - Собирался поужинать в "Черепахе". Составишь компанию? - куртуазно поинтересовался Денис.
   - Бульон с пирожками на первое и антрекот на второе тебя устроят? - сделала встречное предложение Света.
   ... если ты на третье, то - да!.
   - И где так замечательно кормят?
   - Записывай адрес.

*****

   Ну, что можно сказать? Только то, что старший помощник нисколько не покривил душой, когда говорил Юле, что лучшая грудь та, которая в данный момент в твоей руке. А если еще учесть, что грудь эта упругая, белоснежная, ароматная, отличного размера - чуть больше, чем помещается в ладонь, но это даже и хорошо, а самое главное с аккуратными розовыми сосочками, то и говорить нечего! Несомненно, в данный момент времени Светкины перси были лучшими! Чтобы прийти к такому мнению много времени старшему помощнику не потребовалось. Вручение гонорара с последующим ужином как-то плавно и незаметно сменилось предварительными ласками, которые с неизбежность смены времен года перешли в бурный секс.
   Но, как бы ни был увлечен Денис процессом, несколько зарубок в памяти он сделал. Автоматически. Первая - Света не проявляла никакого беспокойства и не задавала никаких вопросов по поводу того, что старший помощник "работает" без презерватива и кончает прямо в нее. Это могло говорить лишь том, что у нее была предварительная информация о том, что Денис бесплоден и здоров. А получить такую информацию она могла только от рыжей, следовательно рыжая похвасталась перед подругами своей "победой", причем не пожалела красок и подробностей. Отметил данное обстоятельство старший помощник не потому, что это сколько-нибудь его волновало, а потому, что давала о себе знать привычка анализировать все, что происходит вокруг.
   Вторая зарубка вытекала из первой. Судя по всему, Юле с ним было хорошо. Даже очень. Такие вещи чувствуются. Поэтому было странно, что после достаточно короткого расставания, рыжая повела себя так, как повела. По-идее, после телефонного звонка, она действительно должна была выпрыгнуть из трусов, чтобы побыстрее встретиться с Денисом. Обоснования? - пожалуйста! Первое - им было хорошо в постели и никакой неудовлетворенности Юля не испытывала, так что потребности в смене сексуального партнера у нее не было. Ну-у... разве что она страдала бешенством матки и не могла обходиться сколь угодно малое время без секса, но старший помощник, за то время, что они были вместе, ничего такого не заметил. Хотя... он мог и ошибаться.
   Второе, и самое главное - рыжая обожала экзотику, а более необычного молодого человека, чем Денис, ей вряд ли удалось бы найти. Поэтому, ее поведение было странным, что и отметил старший помощник. Но, все эти обстоятельства, связанные с Юлей, особого внимания Дениса не привлекли и были обработаны в фоновом режиме. Его позиция была проста: нашла лучшего? - флаг в руки и пожелание всех благ. Никакого расстройства по поводу "изменщицы" старший помощник не испытывал. "Песок плохая замена овсу", - говорил О. Генри, но в данном случае овес был заменен на овес - Света была ничем не хуже.
   Кстати говоря, квартира ее располагалась в том же жилом комплексе, что и у рыжей, правда в другом доме. Света попросила, чтобы он позвонил, когда будет подъезжать и встретила его у проходной, где на нее с понятным интересом пялились охранники, но ее помощь в преодолении преграды не понадобилась - брелок от ворот, который в свое время выдала Юля, оставался у Дениса, чем он и воспользовался, и роскошной блондинке оставалось только показать ему, где находится гостевая парковка. Раньше в этом не было нужды, потому что "Паджерик" старшего помощника и "Bentley" рыжей с трудом, но помещались в одном боксе, а вот с огромным, белоснежным - в масть хозяйки "Cadillac Escalade" такой номер не проходил.
   Как обычно, на сон Денису хватило четырех часов. Это уже не вызывало у него того радостного чувства, которое было вначале, когда суперспособность только-только появилась. Ну, что тут можно сказать - к хорошему быстро привыкаешь. А поначалу, когда старший помощник еще помнил муки обычного человека, которому надо вставать по будильнику, а времени на сон катастрофически не хватает, очень радовался. В той далекой первой жизни, Денис мечтал об управлении временем. Допустим, прозвенел будильник, но ты не встаешь и знаешь, что следующее срабатывание будет через десять минут. Так вот, будущий старший помощник страстно желал, чтобы эти десять минут растянулись на несколько часов, пусть даже они и будут вычеркнуты из жизни - так ему хотелось спать! Зато теперь времени на сон хватало всегда.
   Света, в отличие от первого раза с рыжей, перед тем, как заснуть никаких дерзостей и глупостей не наговорила, а наоборот - была "нежной и удивительной", чем полностью и воспользовалась - как обвилась вокруг Дениса, будто лиана вокруг чего они там обвиваются, так и спала. После пробуждения, прикосновение нежной девичьей плоти не оставило равнодушным уже плоть самого старшего помощника. Она (плоть) воспряла, подняла голову, в смысле - головку, и чтобы ее смирить пришлось осторожно высвободиться из сонных объятий девушки, потом не менее осторожно расположить ее к себе надлежащим образом, а затем медленно и печально - чтобы не разбудить, заняться с нею сексом... или любовью.
   Денис про себя точно знал, что занимается сексом, а вот про Свету утверждать что-либо определенное было трудно - может она видела эротический, или порнографический сон, а может только притворялась, что спит, и тоже занималась сексом, а не исключено, что и любовью - иди знай. Чужая душа - потемки.
   Завершив все свои дела в постели роскошной блондинки, так окончательно не проснувшейся и лепетавшей сквозь сон какие-то милые женские глупости, старший помощник быстренько привел себя в порядок, позавтракал чем Бог послал, а именно: яичницей со шкварками, пятью бутербродами с черной икрой, двумя эклерами, апельсиновым соком и кофе, и не прощаясь, по-английски - благо входную дверь можно было просто захлопнуть без ключа, отправился восвояси.
   По дороге домой, Денис печально размышлял о том, что так жить нельзя - поставленная цель не приближалась - пораженные надтелесные оболочки не восстанавливались. Единственный успех, когда после расправы над "чертовым колесом" оболочки изменились к лучшему, больше повторить не удалось ни в случае с мертвым шаманом, ни с джинном. Это, как говаривал Михал Михалыч Жванецкий, обескураживало. Так что, как нельзя жить было понятно, а как нужно - нет.
   Вернувшись домой, старший помощник наступил на горло собственной лени и провел полноценную тренировку. Поначалу он хотел сделать себе послабление, мотивирую это тем, что и так настрадался в чертовом треугольнике и нуждается в заслуженном отдыхе, но потом совесть взяла верх над ленью и он вялой трусцой отправился в Лосиный Остров. Натренировавшись вволю, так что даже совесть сказала "хватит!", он снова принял душ, позавтракал второй раз и сел за комп, где начал бездумно разглядывать Брюсову карту. Никаких конструктивных идей по поводу, как жить и что делать, в голову не приходило. Отвлек его от этого занятия очередной телефонный звонок. На этот раз звонила Полина.
   - Добрый день, Денис, - поздоровалась девушка и старший помощник инстинктивно насторожился - в ее голосе не было привычных "мурлыкающих" обертонов, которые всегда присутствовали, когда она с ним общалась. Специально Полина так делала, или это у нее получалось, потому что он ей реально нравился, старший помощник не знал, но отсутствие оных резануло слух. Что-то было не так. Денис мигом припомнил, что секретарь Луарсаба Мзевинариевича как-то обмолвилась, что у нее есть к нему какое-то дело, и у него неприятно засосало под ложечкой - он печенкой почувствовал, что очередные неприятности не за горами.
   - Привет! - как можно более игриво отозвался старший помощник. Этим он как бы пытался вернуть девушку на путь истинный - милый флирт, легким движением руки переходящий в мягкую эротику, сменяющуюся тяжелой порнографией, но из этой затеи ничего не вышло. Впрочем, в глубине души, он на это и не надеялся. И, кстати говоря, правильно делал - девушка игру не приняла.
   - Денис, - каким-то сухим, безжизненны тоном отозвалась Полина, - помоги мне... - и тут ее голос дрогнул, в нем появились какие-то затравленные, истерические нотки. - Пожалуйста!
   "Блин! Мало нам своих неприятностей! - немедленно отреагировал внутренний голос. - А тут еще эта фифа!"
   "Что предлагаешь? - сухо полюбопытствовал Денис. - Послать?"
   "Нет... ну-у... зачем же так... - сразу послать..." - заюлил голос.
   "А что предлагаешь? - старший помощник попытался добиться конструктивного ответа, но голос молчал, будто его и не было. - Вот, когда не нужно - пиздит без умолку, - со злостью подумал Денис. - А когда нужен реальный совет - не дозовешься!"
   - В чем помочь? - тяжело вздохнул старший помощник. Спектр потенциальных вариантов был достаточно широк: от разборок с бандитами и ментами до разрушенных отношений с Луарсабом Мзевинариевичем. Ввязываться куда бы то ни было не хотелось.
   Полина помолчала несколько секунд, как будто собираясь с духом, чтобы нырнуть в холодную воду, а потом задала вопрос, от которого Денис на несколько мгновений впал в ступор:
   - Скажи пожалуйста, ты - ходок? - Странным... а может наоборот - естественным образом, явная растерянность старшего помощника успокоила девушку и продолжила она уже обычным, без истерических ноток, голосом: - Я тебя очень прошу - приезжай - я все объясню.
   - А по телефону нельзя? - попытался избежать неизбежного Денис, но получил ожидаемый ответ:
   - Это не телефонный разговор!

*****

   Когда старший помощник стоял в очередной пробке, позвонила Света. Вот тут мурлыкающих и воркующих обертонов было хоть отбавляй. Девушка начала щебетать, как она соскучилась и перечислять варианты куда можно будет отправиться вечером. Денис послушал, потом тяжело вздохнул и прервал ее. Сделал это он с сожалением. Причем, большим.
   Во-первых - самому хотелось окунуться в безудержное студенческое веселье - нет в жизни человека лучшего времени, чем учеба в высшем учебном заведении на дневном отделении - до него школа, а там мало чего веселого и самое главное - нет свободы, потом - взрослая жизнь со своими взрослыми заботами, когда свободы еще меньше, чем в школе, и чем дальше, тем меньше, зато студенческая пора - это молодость и свобода, а что еще нужно человеку для счастья?
   Но, кроме во-первых, было и во-вторых - старший помощник опасался, что такого - все время занятого кавалера, белокурая красавица пошлет далеко и надолго - в Красной Армии штыки чай найдутся и без старшего помощника обойдутся. А этого бы не хотелось. Рыжая ушла в свободное плаванье, теперь еще блондинка уйдет - куды христианину податься!?! Нет, конечно же, до активного использования правой/левой руки дело не дойдет - какой-нибудь вариант обязательно подвернется - та же Вика, или опустившая хвост Марина, или еще кто, но Света Денису понравилось и терять ее без веской причины не хотелось. Поэтому он попытался быть максимально ласковым:
   - Света... - он тяжело вздохнул, демонстрируя, как неприятно ему это говорить: - мне очень жаль, но у меня срочная работа. Я не знаю, когда вернусь.
   - Да-а... - ожидаемо надулась девушка, помолчала несколько секунд, потом обиделась - у настоящих женщин это умение возведено в ранг искусства, и закончила с чисто женской логикой - Ну, и как хочешь! - после чего кинула трубку. Старший помощник еще раз вздохнул и подумал, что если у Полины не будет объяснения зачем она его выдернула, причем объяснения, которое его устроит, то, хоть он человек завистливый, он ей не завидует.
   Однако, для того чтобы избавить Денис от последних иллюзий, что мол, это розыгрыш, или такая игра, чтобы гарантированно заманить его в гости, или какой иной мирный прикол, хватило одного взгляда на девушку. Есть такое выражение: "краше в гроб кладут". Так вот, Полина могла бы послужить иллюстрацией к нему в каком-нибудь учебнике русского язык для иностранцев, где рядом с идиоматическими выражением часто располагается соответствующая картинка.
   Старший помощник не видел девушку чуть больше двух недель и за это время из цветущей молодой красавицы она превратилась в ее тень - черные круги под глазами, кожа какого-то мертвенного серого оттенка, потухшие глаза и выражение глубокого отчаянья на лице. Стиль одежды тоже изменился - вместо элегантного костюма, или приличествующего случаю кокетливого халатика, или стильного домашнего платья, на Полине были джинсы и свитер грубой вязки под горло. Денис внутренне передернулся - было ясно, что дело плохо, но внешне это никак не проявилось - держать лицо старший помощник умел.
   Денис молча проследовал за Полиной на кухню. После того, как девушка открыла дверь она тоже не проронила ни слова. Молодые люди уселись за пустой стол и Полина заговорила:
   - Спасибо, что приехал...
   Старший помощник немедленно ее перебил:
   - Что ты там сказала насчет ходока?
   Девушка помолчала несколько секунд, а потом устало попросила:
   - Не перебивай меня, пожалуйста. Тут надо рассказывать с самого начала, иначе будет непонятно. Хорошо? - она бросила на Дениса такой просительный и затравленный взгляд, что старшего помощника внутренне передернуло, ему стоило большого труда не показать, как ему неприятно это видеть - прежняя Полина никогда бы так не посмотрела! От этого взгляда у Дениса даже появилась горечь во рту, будто через много лет встретил одноклассницу - гордую и красивую девушку, стоящую в подземном переходе с протянутой рукой и заискивающей улыбкой на лице. Б-р-р-р...
   - Рассказывай! - старший помощник улыбнулся улыбкой главного героя из голливудского боевика - надо было как-то успокоить девушку и внушить ей уверенность, что "крепкий орешек" справится с любой проблемой, вплоть до спасения земного шара от раскола - в прямом смысле этого слова. Честно говоря, сам Денис никакой уверенности в этом не испытывал, но, Noblesse oblige - положение обязывает. Взялся помочь - помогай!
   Рассказ Полины нисколько не походил на обычные женские излияния, напоминающие равнинную реку, петляющую, извивающуюся подобно змее, текущую иногда вспять, а походил на стремительный горный поток, пробивший себе путь напрямую через ущелье и старшему помощнику даже не пришлось включать свой многотысячетонный пресс логики, предназначенный для выжимания воды из подобных историй, потому что не было ни многочисленных отступлений, ни закатываний глаз, ни прижимания сжатых кулачков к груди, ни плача, ни прочих женских штучек, коие Денис очень не любил, а был простой и ясный рассказ о сложившейся ситуации.
   Дело обстояло так - лет до двенадцати Полина была уверена, что у нее есть папа, мама и бабушка с дедушкой - родители отца. Про родителей матери речь никогда не заходила и девочка о них никогда не задумывалась - хватало своих детских забот, как серьезных, так и нет. И вот в двенадцать лет, как раз в начале летних каникул - она хорошо запомнила этот день, Полина впервые услышала это имя - бабка Клавдия.
   Прозвучало оно в очень странном контексте - отец с матерью разговаривали на кухне и не слышали, как Полина зашла в дом, зато она хорошо разобрала странные слова, которые запомнила навсегда. Говорил отец: "Я лучше убью бабку Клавдию, чем отдам ей Полинку!". Мать что-то ответила, но что именно девочка не разобрала, а услышав, что родители направились на выход из кухни, отступила к дверям и сделала вид, что только что вошла. Маленькая хитрость удалась - родители ничего не заподозрили, а Полина получил бесценную информацию, которая навсегда засела у нее в голове.
   Засела и не давала покоя. Любой нормальный ребенок тут же начал бы выпытывать у родителей о какой такой бабке шла речь и почему отец готов ее убить, но не отдать ей дочь и зачем вообще отдавать? Но, Полина не случайно выбилась в люди - вырваться из Подольска и обосноваться в Москве в собственной квартире человеку без денег и без связей - дорогого стоит. У нее с рождения были ум, воля и характер и благодаря этим качествам она не бросилась сразу к родителям с расспросами - чувствовала, что правду не скажут, а выждала время и как-то раз, когда мать была одна, задала неожиданный вопрос: "Мама, а кто такая бабка Клавдия?".
   Мать от неожиданности выронила в мойку кастрюльку, которую драила, начала что-то пыкать-мыкать, попыталась спрыгнуть с темы встречным вопросом: "Откуда, мол, Полинка узнала?", но девочка обладала характером посильней, чем у мамаши и додавила. Услышанное ее, мягко говоря - удивило, а грубо здесь не скажешь - будет сплошной мат. Итак - по женской линии ее матери через поколение рождаются ведьмы и бабка должна обязательно передать внучке свою силу, иначе не будет ей покоя на том свете! Не больше и не меньше! И вот эта самая бабка Клавдия - мать Полининой матери, ее родная бабушка, должна передать свою силу Полине!
   Родители Полины были из одной деревни, любили друг друга с первого класса, и окончив школу вместе сбежали в большой город, подальше от Клавдии, потом в другой, учились и работали, получили образование, потом долго заметали следы, пока не осели в Подольске и считали, что старая ведьма их любимую дочурку не найдет - ан нет! Пришло письмо, где она требовала, чтобы девочку отправили к ней на каникулы! Отец ответил категорическим отказом - отписал, что лучше убьет старуху и отсидит, но дочку не отдаст! Больше писем не было.
   Время шло и Полина стала не то чтобы забывать эту историю - такое вряд ли забудешь, но как-то стала история с потомственной ведьмой стираться в памяти, покрываться дымкой забвения, превращаться в какое-то туманное воспоминание о событии, которое то ли было, то ли нет, тем более, что бабка Клавдия никак о себе не напоминала. Правда иногда, оставаясь наедине чувствовала девушка какой-то взгляд... не взгляд... а что-то такое... - необычное... - ледяной ветерок по коже в жаркий день. Неприятное чувство. Но, нечасто.
   И вот с месяц назад, как раз перед знакомством с Денисом, история получила продолжение. Вернулась Полина, как обычно, под утро, с работы, поднялась на свой восьмой этаж на лифте, глядь, а на коврике перед дверью конверт лежит. Белый, заклеенный, ничего на нем не написано - ни кому, ни от кого, да только от вида конверта этого захолодело сердце у Полины - поняла от кого и кому. Но, делать нечего - подняла. Долго не решалась распечатать, однако взяла себя в руки - открыла, а там записка коротенькая:

Умираю. Приезжай.

   и адрес.
   Испугалась Полина. Так испугалась, что позвонила Луарсабу - это ночью-то!, взяла выходной - он не артачился, по голосу почувствовал, что дело серьезное, и помчалась к родителям в Подольск советоваться. Отец с матерью на дыбы - ни за что! Не для того мы цветочек аленький растили, чтобы он чудищу достался! Ну, и Полинка того же мнения. А для страховки решила пожить какое-то время прямо в "Черепахе" - у нее там свой номер есть, наподобие того, что для VIP клиентов - вроде старшего помощника с его платиновой картой.
   Сказано - сделано. Перебралась на ПМЖ в свой клуб и не пожалела - и время на дорогу тратить не надо и никаких больше посланий страшных не было. Успокоилась. А тут и знакомство произошло с Шэфом и Денисом. Луарсаб Мзевинариевич потом сознался, что старик - колдун, а молодой - скорее всего, его ученик. И решила тут умная Полина, привязать к себе ученика колдуна при помощи своих женских чар, тем более, что понравился он ей, чтобы помог в нужный момент от ведьмы отбиться. Вот такой хитрый план придумала девушка и честно в этом созналась. Но все пошло наперекосяк.
   Десять дней назад пришла к ней ведьма первый раз. Во сне. Потом стала наведываться каждую ночь. Первую неделю уговаривала, чтобы Полина к ней приехала. Слезно молила, на колени вставала, но девушка ни в какую - нет и все! Не хочу этого колдовства за все сокровища мира, не мое это! НЕ ХО-ЧУ! А три дня назад... точнее - три ночи назад все изменилось. Снова пришла бабка Клавдия в сон Полины, но больше не уговаривала, а только зыркнула взглядом от которого кровь девушки мигом заледенела и процедила через губу: "Не захотела в дом прийти, на погост придешь!". А потом руки у нее стали удлиняться... удлиняться... а Полину паралич разбил - ни рукой, ни ногой не пошевелить, а руки-то бабкины все ближе... ближе... пока за горло не взяли. Проснулась с криком. С тех пор девушка уже не спала. Боялась.
   Закончив свой рассказ, Полина бросила на Дениса затравленный взгляд, а потом резко оттянула ворот свитера. И тут старящего помощника окончательно проняло. Черно-синие следы на ее шее мог, конечно же, оставить кто угодно, но девушка за все время не сказала ни единого слова неправды, так что вполне логично было предположить и то, что душила ее именно мертвая ведьма. Причем, не только во сне. Скажем честно - даже повидавший виды старший помощник был в растерянности, ну, а в каком состоянии была Полина можно было только догадываться.
   Помолчав несколько секунд, за которые Денис проанализировал услышанное и разложил по полочкам, он отметил, что ответа на ключевой вопрос так и не последовало, вследствие чего был вынужден мягко поинтересоваться:
   - А ходок-то откуда?
   - Ходок... - протянула Полина, явно не совсем понимая о чем идет речь - три дня без сна даром не проходят, потом вспомнила: - Вчера... или позавчера... не помню точно, - у нее дернулась щека, а у Дениса защемило в груди - ему больно было видеть девушку в таком состоянии, - я наверно задремала, потому что бабка Клавдия снова пришла. - Полина опять замолчала, будто впала в забытье, потом, очнувшись, продолжила: - Она сказала: "Хочешь жить - приведи ходока!"
   - А почему я?
   - Она показала.
   И снова Полина говорила правду - все так и было. И встала тут перед старшим помощником в полный рост дилемма. Это ведь только в приключенческих книгах и фильмах главный герой очертя голову бросается спасать, рискуя жизнью, всяких малознакомых... да даже и хорошо знакомых людей. В реальной жизни трижды подумает. Кому охота перо в бок получить, заступаясь за неизвестного гражданина перед обкуренной шпаной? Вот то-то и оно...
   И говоря по правде, решение ввязаться и помочь Полине, Денис принял не без внутреннего сопротивления. Ну, а действительно? - видел ее считанное число раз, ничего их не связывало - так, легкий флирт и больше ничего, а тут явно придется шкурой рисковать - бабка, судя по синякам на шее у девушки, была очень непроста. Очень. Да еще откуда-то знала его истинную сущность, а это вдвойне опасно. Так что, не без колебаний принял свое решение старший помощник. Но, принял.
   Те, кто успели обвинить Дениса в трусости, конечно же правы. Сами они, наверняка, гуляя темной ночью по всяким закоулкам и видя, как группа отморозков избивает приличного гражданина, немедленно бросились бы ему на помощь - у нас таких героев каждый второй, не считая каждого первого! Особенно много их в Интернете, где они пишут комментарии ко всяким роликам криминального толка, начинающиеся со слов: "Я бы на его месте..." - далее следует инструкция, что должен был делать лох, подвергшийся физическому замечанию. А сколько на улицах таких безымянных героев, мгновенно ставящих на место распоясавшихся мажоров и гопников! Вот поэтому-то у нас такой порядок и благолепие в городах и селах - все герои! А вот Денис, к сожалению, не такой - трижды подумает, прежде чем головой рисковать. Неприятно, конечно, но слово из песни не выкинешь.
   "Ну, что ж... - окончательно решил старший помощник, - взялся за грудь не говори, что не дюж. Хошь, не хошь, а придется работать..."
   "Ты хорошо подумал?" - бесстрастно осведомился внутренний голос.
   "Да".
   "Ну-ну..."
   - Ты знаешь, куда надо ехать? - Денис почему-то был уверен в ответе и не ошибся - Полина отрешенно, как кукла, покачала головой. - А где записка с адресом?
   - Сожгла... - по щеке девушки, оставляя неровный след, поползла слеза.
   "Она вообще уже ни хрена не соображает!" - зло сообщил внутренний голос.
   "Похоже на то..." - невозмутимо согласился Денис.
   На самом деле старшему помощнику очень хотелось выругаться матом, но он сдержался - пользы от этого не было никакой.
   - Звони матери... - Денис на мгновение запнулся и расширил зону охвата, - или отцу. Узнай адрес, где жила бабка, - приказал старший помощник. - Уточни, где погост, чтобы ноги зря не стирать!
   "По самую жопу!" - мстительно уточнил внутренний голос, надеясь вывести владельца из равновесия - он был недоволен решением принятым Денисом, но старший помощник ввязываться в дискуссию не стал.
   Полина в точности и мгновенно, словно дух команду дембеля, выполнила распоряжение Дениса, а когда мать в ответ стала что-то бубнить, сказала страшным голосом только одно слово: "МАМА", после чего затребованная информация была немедленно получена - девушка стала быстро писать на заранее приготовленном листе бумаги. Узнав все, что было нужно, она тут же дала отбой, несмотря на голос доносящийся из трубки - мать все же хотела объяснений, но дать их ей не представлялось возможным. По крайней мере, сейчас.
   Старший помощник без промедлений включил свой ноут и посмотрел на карте, где находится жопа мира, куда им следует отправиться. Результат был следующим: триста километров по хорошей (можно надеяться) дороге; пятьдесят - и так и сяк; пятнадцать - проселок, типа Изюмского Шляха; "последняя миля" - скорее всего, танкодром. Время в пути, соответственно, неопределенное - будет зависеть, как от трафика, так и от состояния дорожного полотна.
   Денис бросил взгляд на часы в правом нижнем углу экрана - 15:07. Для того, чтобы успеть осмотреться до темноты - времени в обрез, и хорошо бы выехать прямо сейчас, но увы, это невозможно - еще нужно подготовить материальную часть экспедиции.
   - У тебя мясо есть? - Вопрос прозвучал несколько неожиданно, а не исключено, что и двусмысленно, и Полина лишь испуганно помотала головой. Потом сообразила: - В морозилке есть.
   - Сколько времени размораживать?
   - Минут двадцать... полчаса...
   - Поблизости можно купить свежее?
   - Нет.
   - Тогда живо размораживай и будем жарить.
   - Сколько?
   - Побольше.
   Девушка немедленно кинулась к холодильнику.
   "Идеальная жена, блин!" - саркастически хмыкнул внутренний голос.
   "И из тебя вышла бы идеальная, - встречно ухмыльнулся Денис, - если так напугать!"
   Сам же старший помощник отыскал кофе, сахар, большой термос и поставил на огонь чайник. Когда мясо оттаяло, Денис нарезал его, отбил, а потом вместе с Полиной, в четыре руки, на трех сковородках, взялся за жарку. Через час они выехали.

*****

   Даже при ярком солнечном свете, заброшенная деревня не то место, где случайному путешественнику захочется остановиться, спешиться, или вылезти из кареты, или автомобиля и прогуляться, чтобы размять затекшие ноги. Хотя... есть любители, но речь идет о нормальных людях. Нормальный человек кожей, или подсознанием, или еще чем, чувствует, что места, оставленные человеком, недолго остаются пустыми. Природа не терпит пустоты. "Любители" тоже это чувствуют, а некоторые даже доподлинно знают, но именно это-то их и привлекает.
   Эти люди чем-то напоминают прыгунов с "тарзанки", которые в курсе, что девять тысяч девятьсот девяносто девять прыжков пройдут штатно, а после десятитысячного их тушка наполовину уйдет в землю. Однако, ни "прыгунов", ни "любителей" это не останавливает. Кого-то из них привлекает адреналин и алчность, а "любителей" еще запретные знания и безумная надежда соприкоснуться с миром, с которым нормальному человеку соприкасаться не надо.
   Но, все эти "любители" вольны распоряжаться своей судьбой - остановиться, или проехать мимо - в места населенные людьми, а есть люди, которые в силу служебного долга, или иных обстоятельств непреодолимой силы не вольны в своих действиях, и им приходиться останавливаться в таких нехороших местах.
   Как уже было отмечено, и при ярком солнечном свете покинутые человеческие жилища не самое уютное место на свете, так что уж говорить про густые осенние сумерки, нагоняющие тоску и в более веселых местах. Короче говоря, антураж полностью соответствовал духу и цели экспедиции, а именно - нагонял ужас. Даже старший помощник чувствовал что-то такое, а бедная Полина просто скрючилась на сидении, зябко обхватив себя руками.
   Хорошо еще, что девушка не видела всего, что отражалось в зеркале заднего вида, не до того ей было - тупо смотрела вперед, невидящим взором, а вот Денис наоборот - внимательно поглядывал не только вперед, но и по сторонам и назад. И вот в какой-то момент, а именно - при въезде в заброшенную деревню, то ли взаправду увидел, то ли показалось ему в панорамном зеркале, что три черные тени на миг прикрыли звезды, проявившиеся сквозь прорехи в густых осенних облаках. Были тени, или нет - неизвестно, но свое дело они сделали - заставили вспомнить Ворона и стало старшему помощнику, скажем так - неуютно. Однако, уютно, или неуютно - взялся, не говори!
   Согласно дорожной легенде, дом бабки Клавдии был последним на единственной деревенской улице - не промахнешься, но были еще и "особые приметы" - колодец напротив, на другой стороне, а метрах в пятидесяти за домом - деревенский погост, являвшийся естественным тупиком, которым проселок и заканчивался - не ошибешься, даже если очень захочешь.
   Как только в безжалостном холодном свете заранее включенной над кабиной "люстры" высветились покосившиеся кресты, можно было считать, что цель путешествия достигнута. Старший помощник медленно свернул к скособоченному и покосившемуся дому, несколько секунд разглядывал его, недоумевая, как можно было здесь жить - одной, без людей, без магазина, без электричества и вообще без всего, что человек обычно не замечает, но без чего становится очень тоскливо, когда "это" исчезает - вспомним хотя бы блэкаут, или пожар на московской телебашне.
   "Однако, - философски подумал Денис, - человек такая скотинка - ко всему привыкает!"
   "Это точно!" - поддержал его внутренний голос.
   - Этот дом? - на всякий случай уточнил старший помощник у Полины. Девушка молча кивнула, затравленно глядя на "родовое гнездо", выглядящее так, будто это не человеческое жилище, а декорации фильма ужасов. - Уверена?
   - Да... - Полина зябко передернула плечами. - Она мне показывала.
   - Не боись! - ухмыльнулся Денис. - Я лучший охотник на привидения, которого я знаю! - сам он никакого веселья не испытывал, но девчонка была совсем плоха, надо было как-то выводить ее из панического состояния. - Когда я делаю свои первые пассы, то глухие начинают ходить, а хромые разговаривать! - продолжил он балагурить, одновременно натягивая шкиру.
   Но, судя по тому, что Полина не обратила никакого внимания, как на его разговоры, так и на переодевания, поставленная цель достигнута не была. Девушку продолжала бить крупная дрожь. И это было плохо - неизвестно, что ждало их впереди и было необходимо, чтобы Полина четко выполняла все его указания, а для этого надо было привести ее в адекватное состояние.
   Нужно было принимать какие-то экстренные меры, потому что так и до нервного срыва недалеко. И что делать тогда, когда у тебя на руках будет биться в истерике девица, а тебе надо "работать" с очень непростой мертвой ведьмой? Кого "успокаивать"? Старший помощник на несколько мгновений задумался, но кроме традиционного национального метода борьбы со стрессом, ничего другого ему в голову не пришло. Денис перегнулся назад и вытащил из спортивной сумки, лежащей на заднем сидении, початую бутылку водки "Абсолют", предусмотрительно прихваченную им из холодильника Полины - вот и пригодилась!
   - Пей! - приказал он, сунув ее в руки девушки.
   Но, даже эту несложную команду выполнить Полина не смогла. Вернее, как не смогла? Смогла, но скажем так - частично. Взять бутылку в трясущиеся руки она смогла, однако продолжила сидеть, даже не пытаясь сделать глоток. Пришлось старшему помощнику брать процесс в свои руки. Он забрал бутылку у нее из рук, отвинтил пробку, поднес горлышко к губам, надавил на болевые точки на нижней челюсти, заставив открыть рот и влил приличный глоток. В следующее мгновение девушка резко оттолкнула бутылку, закашлялась, из глаз у нее потекли слезы, а еще через некоторое время с ней уже можно было разговаривать - в глазах появилось осмысленное выражение, а дрожь прекратилась.
   - Пойдем посмотрим, что в доме делается, - улыбнулся Денис, с таким непринужденным видом, будто приглашал девушку в кафе полакомиться мороженным и шампанским, но Полина снова мгновенно скукожилась, а взгляд ее опять стал затравленным:
   - А можно я не пойду, - умоляюще попросила она.
   - Конечно можно, - пожал плечами старший помощник. - Сиди, грейся.
   Он заглушил двигатель и погасил "люстру". Сделал это не для того, чтобы сэкономить горючее, или не сажать аккумулятор. Наоборот, хотя и видел прекрасно в темноте, но с включенной "люстрой" было как-то уютнее, что ли. Но! Обманывать себя Денис давно отучился и знал, что тени в небе ему не померещились и, что недаром подсознание, или интуиция напомнили о Вороне - значит уловили что-то, чего не углядел он сам, или углядел, да не разглядел. А если оставить свет включенным, то лучшей подсветки для тех, кто будет следить за ним из темноты, когда он пойдет в бабкин дом, не придумаешь. А в том, что будут следить, старший помощник не сомневался.
   Проверить же дом Денис хотел вот по какой причине - хотя бабка приказала Полине прийти к ней на погост, но старший помощник не мог понять, как она туда попала? Нет, то что она могла умереть, вопросов не вызывало - все мы смертны. А вот, как смогла "захорониться" без посторонней помощи было непонятно. Деревня-то была реально безлюдная. Это было видно по пустым и мертвым домам, по отсутствию собачьего лая, кошачьих морд, выглядывающих из кустов и прочих следов жизни, да и просто чувствовалось. Мертвая была деревня. То есть, или бабка, хоть и мертвая, по-прежнему в доме, но тогда зачем говорила про погост, или же ее кто-то похоронил. Кто? Короче говоря, надо было посмотреть. Не любил Денис оставлять непонятное за спиной.
   Не успел старший помощник сделать и пары шагов, как дверь машины хлопнула и сзади послышался голос Полины:
   - Подожди, пожалуйста, - в ответ на недоуменный взгляд Дениса, она со вздохом объяснила: - Страшно одной.
   Никакого замка на входной двери не было, а чтобы она не открывалась кто-то подпер ее снаружи длинной суковатой палкой, и сделал это недавно - древесина на срезе не успела почернеть.
   "Значит были люди, закрыли дверь после похорон" - отметил про себя старший помощник.
   "Уверен, что люди?" - без всякой иронии, а очень даже серьезно, задал вопрос внутренний голос.
   "Нет, блин! - ухмыльнулся Денис. - Сама вернулась и прикрыла!"
   "Почему нет?" - голос по прежнему к веселью расположен не был. А через короткое время не до веселья стало и старшему помощнику.
   Как только они с Полиной из сеней прошли в горницу, входная дверь с громким звуком захлопнулась. Конечно, это мог быть и ветер, но впечатление было такое, будто по ней хорошенько приложились ногой. А вот следующие действия "гостеприимных хозяев" на ветер списать было уже решительно невозможно: сорвался с крюка и с лязгом свалился на пол большой медный ковш, а вслед за тем, словно это было сигналом к началу "выступления", кто-то, или что-то, завыло в печке, сами собой открылись и снова закрылись оконные рамы, заскрипел пол, будто кто-то тяжелый, вразвалочку, направился к молодым людям, в трубе раздалось какое-то мерзкое уханье, перешедшее в издевательское хихиканье, длинная полка, висящая вдоль дальней стены, завибрировала и с диким грохотом сорвалась вниз, подняв при падении облако пыли и какого-то мелкого мусора.
   Полина застыла и начала стремительно бледнеть, а на старшего помощника все происходящее произвело гораздо меньшее впечатление, чем на девушку - чай в шкире, как-никак, да и попривык ко всякому, пока с любимым руководителем шарился по разным местам. Так что не испугался Денис, а разозлился. Вышел в кадат, взглянул на происходящее "вооруженным взглядом", и увидел, что все пространство внутри дома как бы заткано слабо светящейся паутиной, а в ее центре, аккурат на полатях между печкой и стеной дома, расположился и сам "паучок", выглядящий, как мохнатый шар размером чуть побольше, чем мяч для большого тенниса.
   Особо церемониться старший помощник не стал - шар первый начал. Метнулся к нему Денис и шарахнул разрядом из двух пальцев, благо шкира позволяла. "Паучок", скорее всего, к такому обращению не привык, потому что вскрикнул очень жалобно, словно подстреленный заяц, втянул в себя паутину и исчез, будто его и не было, безобразия сразу прекратились и старший помощник уже беспрепятственно обошел весь дом - в нем было еще две комнаты, ничего и никого заслуживающего внимания не нашел и вернулся к Полине, продолжавшей изображать из себя жену Лота, превратившуюся в соляной столп.
   - Отомри! - скомандовал Денис и слегка встряхнул девушку за плечи. Подействовало. Отмерла. Однако попыталась сразу же грохнуться в обморок, но старший помощник этот процесс остановил, решив лечить подобное подобным: - Потеряешь сознание - здесь оставлю! - пригрозил он. - Одну! - уточнил Денис и угроза подействовала ничуть не хуже нашатыря, или какого иного средства, вроде скипидара - Полина, хотя и напуганная, хотя и бледная, хотя и с дрожащими губами, осталась в сознании и смогла передвигаться без посторонней помощи, чего старший помощник, собственно, и добивался.
   Вернувшись к входной двери, Денис почувствовал, что их ждут. В очередной раз, предчувствия его не обманули - были тени в небе, были... И Ворон не зря вспомнился.
   "Поиграть со мной решили, сук-ки! - окончательно разозлился старший помощник. - Лады! Поиграем! Как скажете!"
   "Ты это... - давай без излишнего героизма!" - озаботился внутренний голос.
   "А как же! Я же не благородный рыцарь Айвенго на рыцарском турнире! - сузив глаза, ухмыльнулся Денис. - Щас забрало и закрою!" - он снял с шеи и сунул в карман свой мини-моргенштерн с Небесным Волком, чтобы быстрее воспользоваться в случае чего, натянул капюшон и активировал шкиру. Чтобы еще больше не напугать Полину, изображение головы он сохранил, так что она ничего и не заметила.
   - Стой за спиной и ничего не бойся! - приказал девушке старший помощник. - Я по таким делам специалист! - подмигнул он испуганно глядящей на него Полине и распахнул дверь. Посредине двора, между крыльцом и калиткой, неподвижно стояли три черные тени. Девушка за спиной Дениса испуганно охнула, а старшего помощника охватил боевой азарт.
   "Уговаривать внучку принять силу - это одно, а вот душить - совсем другое!" - зло подумал старший помощник
   "За такие вещи морду надо бить!" - озвучил свою позицию по данному вопросу внутренний голос.
   "А это, надо полагать, пособнички!" - заиграл желваками Денис. - Ну что ж... - с них и начнем!"
   Старший помощник решительно шагнул вперед. Он и так прекрасно видел, кто преграждает им путь, но в этот момент, как по заказу, из-за туч выглянула полная луна - солнце мертвых, и осветила своим неверным светом всю мизансцену, так что и Полина увидела все достаточно отчетливо. Три фигуры, одетые то ли в длинные плащи с капюшонами, то ли в монашеские рясы, неподвижно, будто статуи, застыли перед молодыми людьми. Их одежда полностью скрадывала фигуры и закрывала лица, давая пищу для самой безудержной фантазии.
   - Эй, Гюльчатаи, - насмешливо бросил Денис, останавливаясь в шаге от "статуй", - сами личики откроете, или содрать с вас маскхалаты?
   - Ничего с нас сдирать не надо! - не менее насмешливо отозвалась средняя фигура, после чего все три, синхронно, откинули капюшоны и перед изумленным старшим помощником предстали три молодые, красивые, рыжие и зеленоглазые девушки. Они были разными, но было и что-то общее в их лицах, как часто бывает с сестрами. Но больше всего старшего помощника поразило другое - несомненное сходство с Юлей.
   "Похоже, что рыжая из этой же породы!" - ошеломленно выдохнул внутренний голос.
   "Змеиной!" - угрюмо уточнил Денис.
   "Ведьмы!" - пришел к выводу внутренний голос.
   "Спасибо, Кэп!" - вежливо поблагодарил его старший помощник. Хотелось бы ему оспорить этот очевидный вывод, да аргументы отсутствовали. Шума мотора, пока он был в доме, не было - значит не только что подъехали. Приехать раньше, чем они с Полиной, тоже не могли - никаких транспортных средств во время их поездки по деревне замечено не было, да и спрятать было негде. Значит что? Значит - прилетели! Тени в небе Денису не показались.
   Все три ведьмы смотрели мимо старшего помощника на Полину, и назвать этот взгляд дружелюбным было бы большим преувеличением, а учитывая красные огоньки, время от времени вспыхивающие в глубине зеленых глаз рыжеволосых красавиц, намеренья у них были вполне серьезными. Вполне естественно, что Полину снова начала бить нервная дрожь. Хорошо еще, что дело происходило не в полной темноте. В холодном лунном свете она могла хотя бы видеть лица и фигуры непрошенных гостей, а не только глаза, горящие во тьме.
   "Так, надо переключать внимание на себя, - принял решение Денис. - А то эти сучки совсем девушку замордуют. А будут выебываться - по морде!"
   "Правильно! - горячо поддержал его голос. - По наглой рыжей морде!"
   - Барышни! - рявкнул старший помощник, отчего все взгляды немедленно скрестились на нем. - Стесняюсь спросить - какого хера надо?
   - Помолчи! - надменно процедила правая ведьма. - Целее будешь! У нас разговор к тебе, - она снова перевела взгляд на Полину: - Ты почему не приехала, пока Клавдия была жива?! Зачем мучиться заставила!?!
   От этих слов и взглядов, которыми ведьмы продолжали буравить бедную девушку, Полина качнулась назад и непременно упала бы, если бы Денис не успел сделать шаг и подхватить ее. Это стало последней каплей, переполнившей чашу терпения старшего помощника. Честно признаемся - была она не сильно глубокая, но уж какая есть. Пора было прекращать это безобразие. Убедившись, что Полина взяла себя в руки и может обойтись без посторонней помощи, Денис резко шагнул к ведьмам, продолжавшим стоять неподвижной стеной, и зло заговорил:
   - Послушайте, сучки, все вопросы к ней, - кивок через плечо, - только через меня. Считайте, что я адвокат. Все вопросы к моему доверителю - строго через меня. Понятно!?! - угрожающе закончил старший помощник.
   - Ай, какой смелый мальчик! - проворковала левая ведьма. - Совсем не боишься?
   - Кого? - искренне изумился Денис.
   - Да хотя бы меня!!! - воскликнула правая и начала трансформироваться. Лицо ее стало вытягиваться, белые зубы увеличиваться в размерах, превращаясь в клыки, руки, которые она выпростала из-под одежды вытягиваться, покрываться шерстью, а аккуратные ногти начали превращаться в острые когти. Что характерно, все это была иллюзия - на самом деле ведьма ни капельки не изменилась - как была рыжей девушкой, так ею и осталась, и старший помощник, пребывая в кадате, прекрасно все это видел. Но, надо было показать распоясавшимся ведьмам, кто в доме хозяин. Денис молча шагнул вперед, коснулся двумя пальцами лба ведьмы и дал разряд от которого ее отбросило метра на два и опрокинуло на землю, где она и осталась лежать, даже не пытаясь подняться. За "сестричку" тут же вступилась левая - она стала что-то нашептывать, не отрывая от Дениса испепеляющего взгляда. Это старшему помощнику сильно не понравилось:
   - Заткнись! - приказал он, делая шаг в ее сторону, но ведьма проворно отскочила, сохранив дистанцию. - Замолчи! Хуже будет! - пообещал Денис.
   - А что ты нам сделаешь? - усмехнулась средняя. - Сейчас Илга очухается и пожалеешь ты!
   - Ах так! - окончательно рассвирепел старший помощник. - Буду убивать! - с этими словами он выхватил из кармана мини-моргенштерн с Небесным Волком и ускорившись оказался на ударной дистанции от продолжавшей бубнить ведьмы.
   - Элга, замолчи! - завопила средняя и левая ее немедленно послушалась. - А ты, - она испуганно улыбнулась Денису - от первоначальной спеси не осталось и следа, - прости нас. - Она поклонилась старшему помощнику в пояс. - Не признали. Пусть Клавдия сам раз... - видимо она хотела сказать: "разбирается", но после ощутимой заминки сказала: - разговаривает. А мы, - она бросила взгляд на левую, успевшую прийти в себя и встать на ног. - Уходим.
   Ведьмы сделали по шагу назад и уже были готовы раствориться во тьме осенней ночи, когда их остановил резкий окрик Дениса - у него еще оставались вопросы, на которые дать ответы могли только они:
   - Стоять! Я вас еще не отпускал! - старший помощник боялся, что они сбегут - гоняться за тремя, если они порскнут в разные стороны было бы бесполезно, тем более, если они действительно умеют летать, но рыжая троица покорно остановилась - видимо еще была деморализована, после демонстрации "оружия Судного Дня".
   - Бабка умерла?
   - Да.
   - Вы похоронили?
   - Да.
   - Раньше полуночи не появится?
   - Нет.
   - Где могила? - кивок в сторону погоста. - Ждать надо на могиле?
   - Не обязательно. Она далеко... может.
   - Можно в машине подождать?
   - Да.
   На этом обязательная часть программы кончилась, осталась произвольная. Ответы на эти вопросы практического значения не имели, но Денису было интересно.
   - Зачем нас ждали?
   - Не нас, а ее! - кивок на Полину, застывшую сзади.
   - Зачем?
   - Посмотреть на предательницу!
   - Только посмотреть?
   - Д-да, - первый раз старший помощник почувствовал, что ему лгут.
   - Ладно. Проваливайте. И чтобы я вас больше не видел.
   Дважды повторять не пришлось - ведьмы сделали пару шагов назад, растворились во тьме, раздался шелест крыльев и три большие птицы исчезли в ночном небе. До полуночи оставалось еще полтора часа, делать было решительно нечего и Денис предложил Полине прогуляться по деревне - мол, когда еще такой случай представится! Трудно сказать, понравилось ли такое предложение девушке, но оно было сродни тем, от которых невозможно отказаться, ведь альтернативой было остаться одной, пока старший помощник шастает где-то вдали, а этого девушке хотелось меньше всего на свете.
   Результатом прогулки стало то, что Денис еще более утвердился во мнении, будто заброшенная деревня не более веселое место, чем заброшенное кладбище. На заброшенном кладбище покоятся забытые и заброшенные, никому не нужные покойники, которые будучи живыми людьми, были хоть кому-то да нужны, пусть даже только самим себе, а вот после смерти - никому. Дети разъехались по разным городам и весям, многие и сами уже отдали Богу душу, а внуки и правнуки и знать не знают, где лежат кости их предков, да и знать не хотят. Так же и с заброшенными домами, где раньше жили эти самые, когда-то нужные, а после смерти никому не нужные люди. И все это было грустно, но старшего помощника ждали дела и он попытался выбросить весь этот негатив из головы и настроиться на работу. Получилось, или нет, трудно сказать. Но, одно можно утверждать определенно - зря он устроил эту экскурсию, лучше бы в машине посидел - дешевле бы было.
   Не успели на экране цифры "23:59:59" смениться на "00:00:00", как рядом с "Паджериком" появилась бабка Клавдия. Полупрозрачная старушка выглядела вполне себе презентабельно и чем-то смахивала на "мисс Мурпл в роли мисс Бурпл", как представлял ее себе Денис. Но, если отбросить шутки в сторону и говорить серьезно, то и взаправду - демонические черты в ее облике отсутствовали, и было вообще непонятно, как эта бабушка божий одуванчик решилась маленько придушить любимую внучку. Ну-у... может и не особо любимую, но - внучку. Ей бы с клубком шерсти сидеть в уютном кресле, рядом с дремлющим котом, а не всякими нехорошими излишествами заниматься. Усилили благостное впечатление и первые слова старушки, обращенные к девушке:
   "Полина, не держи зла на меня. Не я к тебе в последний раз приходила, а Сила" - Слово "Сила" Клавдия произнесла, а точнее говоря - подумала, потому что призраки звуки издавать не умеют, не просто с большой буквы, а скорее даже, как "СИЛА!".
   "Пизди-пизди - приятно слушать!" - хмыкнул про себя старший помощник. -
   "Не мы такие - жизнь такая!" - ухмыльнулся внутренний голос. Оба - и он и носитель, не поверили старой карге ни на грош.
   "А ты - ходок, как хочешь думай! - обиженно поджала тонкие губы старуха. - Убеждать не буду. Твое дело - верить, не верить, да только не вру я! Ладно! - махнула она сердито рукой и вновь обратилась к внучке: - То, что не приняла ты Силу - плохо, что меня страдать заставила - тоже плохо, но, за то, что привела все-таки ходока, простила тебя Сила. Живи, как хочешь..." - бабка снова махнула рукой, но на этот раз не зло, а сокрушенно.
   Денис в эти разглагольствования особо не вслушивался, его интересовало только одно - откуда Клавдия взяла понятие "ходок" и какой смысл она в него вкладывает. Вот это ему было действительно интересно. Впрочем, чего себя обманывать? - не просто интересно, а чертовски интересно! И эти вопросы мертвой старушке он и не преминул задать. Клавдия запираться не стала и сообщила, что позвать ходока приказала Сила, а насчет того, кто такой "ходок" только пожала плечами - мол, шастает там, где хорошему человеку заповедано и знается незнамо с кем. Так что ответы старший помощник вроде как и получил, но были они несколько расплывчатыми и неопределенными. Сразу же после этих туманных ответов, Клавдия перешла к конкретике:
   "Сила велела передать, что надлежит тебе, соколик, до окончания месяца - неделя тебе сроку, - уточнила старуха, - привести на это самое место твою рыжую подружку".
   Старшего помощника от слов: "надлежит тебе" изрядно покоробило. Единственный человек на свете от которого он готов был выслуживать какие-либо распоряжения был очень далеко. Хотя... - одернул себя Денис, пожалуй, так же безропотно он бы подчинился приказам Ларза. Так что, таких людей было двое, но никакая неведомая Сила в их число не входила. Таким образом, перед Денисом встала дилемма - сразу послать мертвую ведьму куда подальше, или получить побольше информации об этом странном - мягко говоря, предложении. Природное любопытство возобладало над природной же спесью:
   - Уважаемая Клавдия... - начал старший помощник, - не знаю, как вас по батюшке...
   "Бабка Клавдия!" - отрезала старушку.
   - Ну, бабка, так бабка, - не стал спорить Денис. - А скажите мне пожалуйста, для чего мне это надо - приводить сюда Юлю, да еще неизвестно зачем? Профит мой в чем?
   "Профит, говоришь... - жестко усмехнулась старуха. - А вот в чем - Сила болезнь твою подлечит..."
   - Подлечит? - тут же перебил Клавдию старший помощник. - А почему не вылечит?
   "Мне то неведомо, - покачала головой мертвая ведьма. - Сила велела сказать, что подлечит. А как, да почему, я не знаю".
   - Ладно, с этим разобрались, - кивнул Денис. - Теперь посмотрим с другой стороны. Если ошибусь -