Умнова Елена: другие произведения.

Мое тело напротив меня. Том 3 Конец света по-эльфийски

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 8.08*244  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Окончание истории об очередной попаданке в другой мир.
    Когда в дело вмешиваются боги надо делать ноги. Но если именно для этого дела тот самый бог тебя сюда и притащил? Придется расхлебывать кашу. Даже если божий промысел отдает сумасшествием. Даже если планы летят к чертам. Даже если кажется, что выхода нет. Главное, чтобы любимый дроу перестал переворачивать все с ног на голову!
    Мое тело напротив меня. Том 1 Приручить дроу. - окончен.
    Мое тело напротив меня. Том 2 Алтарь на двоих. - окончен.

    Черновик. В процессе. Бесплатно.
    Произведение в работе. Пополняемый файл. Обновление от 19.08.17.
    Текст сказки будет выложен частично, окончание по бесплатной подписке. Как она будет организована оглашу позже. Почему именно подписка узнать можно - здесь.
    Обновления отдельным файлом - здесь.

    19.08 Глава 48 конец. Маленький кусочек от следующей главы на следующей неделе и одновременно с ним открытие подписки.




Мое тело напротив меня.

Том 3

Конец света по-эльфийски.

Глава 32. Все предусмотреть не могут даже боги.

   В следующий миг мы оказались на залитой солнцем поляне, так что пришлось спешно прикрывать глаза. И только после того, как они привыкли к дневному свету, я, наконец, увидела что-то кроме ярких кругов перед глазами. Это действительно был палаточный лагерь, причем, так как разбит он был на склонах небольшой лощины в горах, то стояли мы как на сцене античного амфитеатра, а вокруг, постепенно забираясь все выше, располагались палатки. Не то, чтобы их было несметное количество, но их было много и видно было, как их продолжают ставить. Продолговатая лощина же явно использовалась как портальная площадь, ибо сиреневатые шестиугольники возникали то тут, то там, пока мы шли по ее центру к шатрам внушительных размеров, расположенным недалеко.
   Похоже, это был штаб. По крайней мере, это были самые большие сооружения в округе, и около них было постоянное явно организованное движение немалого числа эльфов.
   - Мама здесь? - неожиданно переполошилась Эфа.
   - Да, - ответил ей Эдориэль.
   Глаза девушки и без того счастливые, загорелись еще ярче, и она заспешила вперед.
   - Твоя мама в штабе? - удивленно спросила я, шагая рядом.
   - Да, конечно. Мама илис, что-то наподобие генерала в вашем мире, - беззаботно ответила Эфа. - Она руководитель пограничной службы.
   Я так и выпала в осадок. Да, эта информация была у меня в голове, но до сегодняшнего дня я даже не задумывалась, чем занимаются родители Эфы. Покопавшись (пусть и запоздало) в памяти еще, я поняла, что и отец Эфы не так далеко ушел от матери. Не генерал, точнее илис, конечно, но шишка тоже крупная и командующая. Неудивительно, что за Эфой вели профессиональную слежку, в полиции было все схвачено, да и, в конце концов, как мы не прятались, нас все-таки нашли. Надо, кстати, спросить как!
   "Да... Куда же я попала на сей раз? Или, точнее, к кому?"
   - Генеральская дочка значит, - пробормотала я, вздыхая.
   Эфа, услышавшая это, хихикнула, оборачиваясь ко мне.
   - Вы с мамой найдете общий язык, я уверена, - вроде бы однозначно, но все же довольно загадочно сказала она, и я увидела, что Эдориэль тоже улыбался.
   "Что-то я начинаю волноваться..."
   Мы же тем временем дошли до одного из шатров (слава богу, не центрального) и у входа нас встретил эльф в форменной одежде.
   - Этер, - он чуть склонил голову, едва завидев Эдориэля.
   - Доложи, - сказал ему мужчина.
   Эльф, а похоже это был секретарь, бросив любопытный взгляд на Эфу с Костей, нырнул в шатер сразу же. Впрочем, ждать он нас долго тоже не заставил, почти тут же появившись и снова с кивком сообщив, что мы можем пройти. Я с любопытством шагнула внутрь и обозрела все пространство шатра. Он был просторным, но свободного места почти не было. Несмотря на походные условия, шатер выглядел как настоящий рабочий кабинет, в нем было несколько столов, за которыми работали эльфы, немало шкафов, заполненных какими-то бумагами и видимо какими-то артефактами, огромная карта на стене с кучей пометок, церемониальный уголок с разложенными, если мне не изменяет память, предметами для ритуала поиска, огромный стол для переговоров и совещаний и небольшой мягкий уголок на самых задворках, видимо, для отдыха сотрудников этого министерства пограничной службы на выезде. По-другому у меня язык не поворачивался назвать это четко организованное место.
   В это время эльфы один за другим поднимались со своих рабочих мест и тихо исчезали на выходе. Последней со своего места поднялась эльфийка, что-то дописывавшая в документе, лежавшем перед ней, и я, наконец, смогла увидеть ее полностью.
   Это была высокая статная женщина в простом, но изысканном длинном светло-сером платье. Ее золотистые, точь-в-точь как мои, волосы были украшены только серебряным обручем и волнами ниспадали до самых колен. Но цельный образ илис элле создавали глаза. Они были бледно-серые, почти до прозрачности, и, может быть, от того слегка пугали. Их взгляд, казалось, пробирал до костей, хотя на несколько вытянутом лице у женщины было всего лишь сосредоточенно-спокойное выражение. Она была очень похожа на мое нынешнее отражение в зеркале, а от отца Эфе досталось не очень много. Только невероятно зеленые глаза, да отсутствие кудрей. Впрочем, характер у нее, тоже, кажется, больше в папу пошел, что не могло не радовать меня.
   Не знай я, что это мать Эфы, и не приди мы сюда непосредственно для встречи с ней, я бы предпочла обойти ее по широкой дуге, не хуже чем великих дроуских матерей. А сейчас остается только надеяться, что опасности, которой от нее веет, нужно остерегаться врагам, а не нам.
   - Мама, - радостно проговорила Эфа и поспешила к эльфийке. Я с интересом наблюдала за реакцией. Лед в глаза дрогнул, а неестественное спокойствие на лице сменилось искренней улыбкой.
   - Эфйейль, - сказала они, обнимая дочь.
   А я почувствовала, как напряжение, наконец, плавно меня отпускает. Я все-таки до последнего сомневалась в Эфиных родителях. Точнее, в то, что они не принадлежат к культу темного бога и не собираются приносить дочь в жертву, я поверила как-то сразу (опрометчиво? Да. Но все больше убеждаюсь, что не ошиблась), а вот примут ли они саму Эфу такой... Учитывая отношение даже светлых эльфов к людям, я с напряжением ожидала встречи с ее родителями, которая рано или поздно все равно бы состоялась. Что ж, вот и она. И, кажется, все разрешилось к лучшему. Теперь надо, правда, понять, как они относятся ко мне, да и к Костику с Дэнэлем.
   - Я рада, что ты, наконец, снова с нами, - мать ласково провела рукой по волосам дочери. - Пусть и в таком облике. Главное, что ты цела!
   - Со мной все в порядке, - заверила мать Эфа, хотя в этом явно и не было нужды. - Но почему вы мне не сказали?!
   - Так надо было, Эфйейль, - веско ответила элле. - Но, к сожалению, все предусмотреть мы не в состоянии. Некоторые же вещи и вовсе не в нашей власти. И это тем больший повод радоваться, что все разрешилось настолько благополучно, насколько это возможно в данных условиях.
   - Но жертва... - видимо вспомнив то, на чем мы остановились в своих рассуждениях, понурилась девушка.
   - Все будет хорошо, Эфа. Не волнуйся, - голос элле звучал уверенно. Она наклонилась и поцеловала дочь в лоб, снова ласково потрепав за волосы и, улыбнувшись, обратила свое внимание на меня. - А тебя, как я понимаю, следует поблагодарить за спасение моей дочери, - сказала она, когда подошла ко мне ближе.
   Пронзающий взгляд серых глаз снова прошелся по мне, но это был вполне доброжелательный интерес. Костя, в это время все еще стоявший рядом с Эдориэлем напряженно следил за нами, Дэнэля же я не видела, из-за того, что он стоял чуть позади меня, и, может быть, в другое время меня бы это нервировало, но сейчас все мое внимание было сосредоточенно на этой женщине.
   - Василиса Дмитриевна Роммель, - решила я в первую очередь познакомиться, даже если эльфийка уже знала, как меня зовут. Однако с приветственным жестом замешкалась. Эдориэль сам представился первым и приложил руку к груди, признавая меня равной себе. А илис ковена может придерживаться и иного мнения на этот счет. Впрочем, кланяться в любом случае было уже несколько поздновато, так что я изобразила нейтральный приветственный жест, выражающий чистоту намерений.
   - Ливланэль Саани Жоэйли Илиэнкюр, - ответно произнесла свое имя мать Эфы, демонстрируя тот же жест, так что я успокоилась на этот счет. - Позволь выразить тебе глубокую признательность и как матери, и как должностному лицу за защиту и покровительство, оказанное моей дочери. Ты, скорее всего, не представляешь, какую неоценимую услугу оказала этому миру.
   - Думаю, уже представляю, - ответила я ей и добавила из чувства справедливости. - И я не одна этим занималась.
   - Не одна, - чуть приподняла бровь мать Эфы, но почти сразу отвела от меня взгляд, обернувшись к Косте. - Человек из другого мира, - несколько задумчиво проговорила она, окидывая его изучающим взглядом. - Ты очень похож на винорда, хотя некоторые особенности лица нельзя перепутать. Эфа в этом теле гораздо более необычная для нашего мира, чем ты. Как тебя зовут?
   - Константин Евдокимов, - слегка осипшим голосом назвал свое имя Костик. Я заметила, что Эфа, подошедшая к нему, постаралась незаметно сжать его руку.
   - Константин Евдокимов, - Ливланэль попробовала его имя на язык. Вероятно, для элле наши имена звучали довольно резко, и выговаривать их было неудобно. - Спасибо и тебя за заботу о дочери.
   - Не стоит благодарности, я ничего особенного не делал, - уже более уверенно, но все еще слегка хрипло ответил Костя.
   На этом мать Эфы отвела взгляд от Кости и повернула голову в другую сторону.
   - И дроу, - Ливланэль впилась взглядом в Дэнэля.
   Я не выдержала и обернулась. Мужчина почтительно склонился, очевидно, демонстрируя свое превосходное владение этикетом.
   - Неожиданно, - честно сказала эльфийка. - Он принес тебе клятву верности? - это она спросила уже у меня.
   - Да, - я, в целом, и не собиралась делать из этого секрет, но ее вопрос в лоб меня, признаться, огорошил.
   - Занятно, - изрекла Ливланэль и, кажется, озадачилась еще больше. - Полагаю, это тот же дроу, что напал на тебя, когда ты только еще вселилась в это тело?
   - Да, - снова подтвердила я.
   - Интересно, - хмыкнула она и переключила свое внимание на дроу. - Как твое имя?
   - Дэнэль, - ответил мужчина, чуть склонив голову.
   - А дома, стало быть, нет, - она не спрашивала, она утверждала. - Ты был изгнан до совершеннолетия?
   - Да, этерни, - подтвердил Дэнэль. Его лицо выражало лишь внимательное почтение, ни намека на то, что ему неприятно об этом говорить.
   - Хм... - задумалась Ливланэль, не прекращая пристально смотреть на Дэнэля. - Безупречные манеры, высокое воинское мастерство, зачатки магической силы и аристократически белые волосы, недавно криво подровнены до подобающей длины, - добавила она глядя на конец косы, которая съехала мужчине на плечо, когда тот кланялся в первый раз. - Какой из благородных домов мог додуматься изгнать очень перспективного мужчину да еще и до возраста принесения кляты? Разве что один из Великих, - эльфийка задумалась лишь на мгновенье, за которое Дэнэль деланно небрежным движением закинул косу за спину. - Ка'Хэт ор Дорзаж. Младший. Действительно красавец, - выдала она. - Она таким образом хотела избавиться от конкуренции в лице королевского дома?
   - Да, этерни, - разом все подтвердил Дэнэль и стиснул челюсти так, что стало видно желваки.
   - А ты сбежал, а потом получил задание убить элле, которой в итоге принес клятву вечной верности, - скорее для себя проговорила Ливланэль. - Воистину, пути божьи неисповедимы! - покачала она головой.
   Я в тихом шоке смотрела на эльфийку. Как Эфа, живя рядом с такой матерью, которая в два счета вычислила Дэнэля и всю его историю, умудрилась ничего не знать о дроу?
   - Прошу вас не благодарить меня, - неожиданно заговорил Дэнэль, снова низко кланяясь. - Я лишь искупил свою вину, за то, что пытался ее убить.
   - Я рада, что ты это понимаешь, - отозвалась Ливланэль. - И ты прав, я собиралась поблагодарить, хотя слуг обычно и не благодарят лично. Что ж, пойдемте, поговорим, - она приглашающе указала на тот самый мягкий уголок. - Скрывать уже не имеет смысла, а скорее даже вредит делу, а оно чрезвычайно важное для всего мира.
   Все мы проследовали за хозяйкой этого кабинета к дальней стенке шатра и расселись на диванах, после того как она заняла кресло. Эфа с Костей и Эдориэлем на один, а мы с Дэнэлем на другой. Точнее Дэнэль попытался встать рядом с моим диваном, но, получив малозаметный и малопонятный лично мне знак от Ливланэль, сел рядом.
   - Эфа действительно ключ к апокалипсису, - не то, чтобы я задавала вопрос, но мне хотелось услышать однозначное подтверждение и мне его дали.
   - Да, - веско и просто сказала Ливланэль.
   - Давно вы это узнали? - в разговор вступила сама Эфа. Кажется, впадать в истерику она не собиралась и вообще выглядела скорее по-деловому. Если это на нее мать так действует, хотелось бы мне этому тоже научиться.
   - С твоего рождения, - ответил ей отец.
   - Что? - Эфа округлила глаза. - И все это время вы молчали?!
   - Таков был завет светлого, - снова подал голос Эдориэль. - Да и что ты хотела услышать от нас? Знаешь дочка, у меня для тебя есть важная новость. Ты только не пугайся, но ты можешь начать апокалипсис этого мира?
   - Да хоть бы и так, хотя есть масса и менее дурацких способов, - взвилась Эфа.
   - Запреты богов не нарушают, - спокойно, но непререкаемо сказала Ливланэль. - К тому же, мы были с ним согласны. Чем меньше народа знает, тем больше шанс сохранить все в тайне и уберечь тебя и мир.
   - Уберегли, - пробормотала Эфа, недовольно глядя в пол.
   - Увы, все предусмотреть не могут даже боги, - в голосе эльфийки слышалось искреннее сожаление, но голос звучал твердо. - Весь план пришлось спешно корректировать и дальше события развивались уже совершенно без нашего ведома. Конечно, если бы вы вместо того, чтобы ударяться в бега, просто вернулись домой, все было бы проще, но я не могу вас винить в недоверии. Мы сами создали эту ситуацию, - она взглянула на Эдориэля, а потом перевела взгляд на меня. - И теперь мы хотим это исправить, устранив все недомолвки, рассказав все и выработать дальнейшую стратегию.
   - Дальнейшую? - зацепилась за слово я. - На вашем воссоединении история не заканчивается?
   - История закончится через два дня.
   - Когда Луна войдет в третью квадру созвездия Серого дождя, - припомнила я.
   - Я вижу, вы узнали довольно много, - одобрительно кивнула илис элле. - Но начать предлагаю все же с начала, - и она снова перевела взгляд на Эдориэля.
   Мужчина кивнул.
   - Мы знали, что ты будешь особенная еще до того как ты родилась, - немного помолчав все же начал отец Эфы. - Нам сообщили жрецы, когда Ланэль была беременна. Это все была строжайшая тайна и, будь мы простыми эльфами, нам ничего не рассказали бы, но мы уже в то время занимали не последние места в ковене. Ты родилась совершенно обычным ребенком, и мы, признаться, некоторое время малодушно полагали, что жрецы ошиблись, пока у тебя не проявилась сила. Сначала еще можно было списывать на детскую нестабильность и подростковые перепады, но потом стало совершенно очевидно, что это не так. К тому моменту, как мы признались в полном своем бессилии в отношении твоей магии, ты уже была вполне себе сформировавшейся личностью, и молиться мне всю оставшуюся жизнь темному богу, если была на свете другая более чистая душа. Пророчество, оставленное нам светлым богом, сбывалось. Светлая душа, не несущая в этот мир зла, душа, которую нужно хранить как зеницу ока, потому, что темная сторона может захотеть воспользоваться ей в своих целях. Великий дар божий, и великая ответственность, - Эдор замолк.
   - И не так давно темная сторона возжелала заполучить тебя, - продолжила за него Ливланэль. - В том нет ничьей вины, это закономерность, это был известно заранее. Иначе бы ты не появилась на свет. Потому мы лишь усилили надзор за тобой. Помимо нашего наблюдения у тебя появилась еще и личная охрана владыки. Но, похоже, они решили, что раз ты лишена возможности колдовать, то и мозгами пользоваться не обучена... - женщина не скрывала раздражения в голосе.
   - Ланэль, они же объяснили свои затруднения, - мягко напомнил Эдориэль.
   - Это все отговорки, а они профессионалы! - отвергла его аргумент эльфийка. - Мои люди справились бы незаметнее.
   - Ну, может быть, и был смысл отправлять следить тайных агентов, - не стал спорить мужчина, - а не элитных силовиков, но ведь побоялись, что не смогут вовремя оказать достаточное сопротивление.
   - Поздно уже сожалеть, - Ланэль отставила в сторону тему вместе с раздражением. - Имеем то, что имеем. Ты заметила слежку и попыталась скрыться, причем даже вполне успешно. Что привело к ужасным последствиям, но дало мне повод тобой гордиться, Эфа. Ты ушла от элитной охраны самого владыки, не имея возможности воспользоваться даже простейшей магией. А дальше вы расскажите нам.
   - Одну минуту, - перехватила я инициативу на себя. - А что конкретно было в том пророчестве?
   - Их было два, - охотно отозвался Эдориэль. - Первое я пересказал практически дословно, оно заключалось только в том, что Эфа родится особенной и, что ее нужно беречь от тьмы. А второе было предупреждением о дне, когда Луна войдет в созвездие Серого дождя. Редчайший по своей магической природе день, во время которого любые ритуалы темного культа имеют особую силу, в том числе и жертвоприношения, и благодаря светлому мы знали, кто будет избран темным для жертвы.
   - А боги разве не всезнающи? Как так вышло, что светлый бог узнал, кого выберет темный до того, как тот выбрал? - окончательно запуталась я. - Простите, если задаю очень глупые вопросы, я просто в вопросах теологии полный ноль.
   - Боги мощные эфемерные сущности, магия в чистом виде, но даже они не объемлют весь мир в каждую его секунду, - терпеливо пояснил мне Эдориэль.
   - А откуда тогда светлый узнал? - удивилась я.
   - Он все-таки светлый, ему проще найти самую чистую душу, - чуть улыбнулся отец Эфы. - И он до последнего рассчитывал скрыть Эфу, но ее душа слишком ярко светится, - на этих словах он взял руку дочери в свои. - Поэтому нам и надлежало ее защищать.
   - От темного бога? - спросила я, поражаясь амбициозности планов.
   - От его последователей, - ответила мне Ливланэль. - Боги с некоторых пор не могут напрямую вмешиваться в мир и воздействуют на него лишь через своих последователей, как например светлый через наших жрецов.
   - Погодите, но кто тогда притащил нас в этот мир и поменял нас с Эфой телами?! Я думала светлый бог, чтобы запутать темного...
   Ланэль и Эдор заговорщически переглянулись.
   - Все, так все, - тихо сказал эльф. - Это действительно сделал светлый и именно с этой целью.
   - Но это было несанкционированное вмешательство, - догадалась я. - А теперь Темный все знает, после того как Эфа помолилась ему.
   - Нет, не знает, - опровергла мои мысли Ланэль. - Он знает, что душа Эфы теперь в этом теле, но не кто этому поспособствовал и кто ты такая.
   - Ну ладно, кто поспособствовал мы и сами не знали, но все обо мне и Косте? Он не прочитал все мысли Эфы, пока та молилась? - удивилась я.
   - Я закрыла их! - возмущенно воскликнула Эфа.
   - Чистейшая душа, - с легким благоговением повторил Эдориэль. - Темный не властен над ней.
   - Вон оно как, - протянула я. Другие вопросы в голову мне не пришли, так что я начала свой рассказ.
   Сухой краткий пересказ наших попыток разобраться, что происходит, не занял много времени. Чуть подробнее пришлось остановиться только на Вернадже и его секте. Элле об это ничего не знали и весьма заинтересовались новой информацией. В остальном, если что-то их и удивило, или не понравилось им, вида они не подали. Когда же я, наконец, закончила, Ливлэнэль неожиданно повернулась к Дэнэлю.
   - Твой заказ все еще в силе? - спросила она.
   "Заказ! Как мы умудрились совершенно про него забыть?!"
   Дроу чуть нахмурил брови, поднимая руку, и продемонстрировал запястье.
   - В силе, - сама себе ответила элле, взглянув на метку. - Учитывая, что они уже знают, что душа в другом теле, то, похоже, он о нем забыл.
   - А может это не его люди, а он все еще не в курсе? - предположил Костя.
   - Дроу, - машинально поправила его Ланэль. - Его. Каарнаж До'Дэрн ор Лахэш, так зовут этого нанимателя. Мы его давно разрабатываем.
   - Лахэш, - озадаченно повторил Дэнэль, которому имя явно говорило больше, чем нам с Эфой и Костей.
   - Правящий, да собственно и единственный клан города Изис-Шатэ, - пояснила Ланэль для нас.
   - Города, где правят мужчины, - пробормотала Эфа, чуть раньше меня отреагировавшая на название города.
   - Именно, - кивнула элле. - До'Дэрн, конечно, далеко не самая первая семья там, но сравнительно недавно блеснула своим самородком. Наследник родился с сильным магическим даром, чего в этой семье давненько не бывало. Это как раз и есть Каарнаж. На данный момент у него есть тайное общество, главой которого он является. В него входят только мужчины-дроу, и их цель начать в мире апокалипсис, чтобы свергнуть узурпировавших власть женщин и начать новую эру правления мужчин и возвеличить темного бога, незаслуженно попранного светлым.
   "Вот что значит профессия. Даже в частном разговоре она слышится".
   - Ф-фига! - Костино междометье прозвучало особенно громко в повисшей после слов элле тишине, однако явно выражало наше общее мнение. - А больше ему ничего не надо?
   - Полагаю, правителем нового мира он собирается стать лично, - ответила на, в общем-то, риторический вопрос Ланэль.
   - Да... не хилые замашки, - согласилась я. - И много у него эльфов в этом тайном обществе?
   - К сожалению, немало, в том числе одаренных магов, и в целом организация неплохая, особенно учитывая, как долго он продержался и чего смог добиться. Но вот информированность почти никакая. Полагается исключительно на божественные откровения и стандартные теневые структуры.
   - Это поэтому он отряд простых воинов за Эфой прислал? - спросила я.
   - Войны это были не простые, - ответил вместо Ланэль Эдор, - но кто ж воинов посылает против боевого мага?
   - Да это его коронный номер, - усмехнулась я, бросив взгляд на Дэнэля.
   - Может, сходишь с этими, за жизнь потрындишь и в нашу веру обратишь? - предложил мне Костя, усмехаясь.
   - Боюсь, дважды один и тот же фокус не сработает, - покачала я головой, все еще улыбаясь. - Кстати, как вы нас нашли?
   - Не без помощи светлого, - тут же ответил мне Эдориэль. - Эфа, прежде чем молиться темному богу, очень предусмотрительно попросила прощения у светлого. После этого наш поисковый ритуал, наконец, сработал мгновенно с помощью бога и я, взяв с собой передовой отряд, сразу же отправился в указанное место.
   - Очень вовремя, надо сказать, - заметила я.
   - То есть вы все это время меня искали, и мне нужно было просто пойти в храм и помолиться?! - воскликнула Эфа.
   - Да искали, начали сразу, как только присматривающая группа доложила, что потеряла тебя из вида, - кивнула Ланэль. - Но ритуал довольно медленный, так что ты успевала покинуть место до того, как мы туда являлись, а в какой-то момент он перестал работать.
   - До твоего письма, мы не знали, что и думать, - подхватил рассказ ее отец. - Светлый, поменяв вас телами, посчитал, что инцидент исчерпан, и мир спасен и занялся другими делами. Твое письмо очень нам помогло и тем, что мы поняли, что ты жива и с тобой все в порядке, и скорректировать поисковый ритуал. Однако без материальной привязки ритуал становится весьма специфическим.
   - И бесполезным без божественной помощи, - более конкретно охарактеризовала послушно всплывший у меня памяти ритуал Ливланэль.
   - Говорила же я, что надо было ехать к родителям! - Эфа хмуро посмотрела почему-то только на Костю. - А вы "опасно, а - вдруг они замешаны, а если и нет, то вдруг их используют или вообще навредят"!
   - Исключительно правильный подход, - совершенно искренне одобрила Ланэль. - В условиях отсутствия информации доверять никому нельзя, все нужно проверять, предполагать худшее и надеяться только на себя.
   Я удивленно вскинула брови.
   "Это она только что одобрила нашу тактику и стратегию выживания в новом мире?" - удивилась я.
   - Разумеется, были и ошибки, такие как, например, визит в Араджар, - продолжила элле, - но некритичные и объяснимые отсутствием полной картины мира. Да и решения, касающиеся дроу, так же довольно сомнительные, хоть и опять же некритичные, и в целом имеющие скорее положительный результат.
   Я была довольно сильно удивлена такой реакцией. Мне казалось, было бы логично ругать нас за этот побег, нежелание сотрудничать и в целом довольно опрометчивое поведение. Но нам сделали скидку на дезинформацию и иномириное происхождение и в итоге дали довольно высокую оценку. И к человеческому облику Эфы отнеслись спокойно, и ко мне, нагло занявшей ее тело с благодарностью, и даже на дроу нормально смотрят. Меня это, конечно, безумно радует, но и настораживает одновременно.
   - То есть вы считаете, что мы поступили абсолютно правильно? - прищурившись, спросила я.
   - До абсолютно тут как до края мира пешком по морю. Если хочешь, мы можем позже обсудить и разобрать все ошибки и рассмотреть более верные пути решения, - предложила Ланэль.
   - Погодите, - качнула я головой. - Вам, что безразлично, что Эфа теперь человек, а в ее теле какая-то посторонняя девчонка из другого мира? - удивленно вопросила я.
   - Разумеется, нет, - уверенно ответила элле. - Что заставляет тебя так думать?
   - Вы так спокойно реагируете, - чуть стушевалась я.
   "В самом деле, почему они должны мне показывать свое беспокойство? Радоваться надо, что так хорошо приняли, а не... - но червячок сомнения все-таки жил во мне. - Не может же все быть так гладко!" - и этот червячок отказывался принимать такие важные вещи на веру и требовал объяснений.
   - Беспокойно мы реагировали несколько дней назад, когда Эфа пропала, и мы не знали что с ней, да и когда узнали, что случилось, тоже беспокоились, - ответил Эдор. - А сейчас уже все в порядке, - он положил руку на плечо Эфы и чуть сжал его. - Неважно, какое тело, главное, что все хорошо.
   Эфа прильнула к отцовскому боку, на ее лице играла улыбка искренней радости и умиротворения. Нет, все-таки совершенно напрасно я в них сомневалась!
   - А насчет посторонней девчонки в ее теле, - подхватила разговор Ланэль, - то кажется, мы можем быть спокойны. Мощный магический дар и знания по его использованию попали в достойные руки, и получили, наконец, применение и развитие. Учитывая, что в этих человеческих телах нет ни капли магии, я вижу еще один повод считать тебя достойной этого тела. Ты овладела даром и начала его развивать, при этом не взялась применять его направо и налево в сомнительных целях. И ты защищала нашу дочь.
   "Ну вот, напросилась на комплименты... - смущенно подумала я. - А ведь хотела просто понять, что они обо всем этом думают. И было бы достаточно сказать, что они присмотрелись ко мне и решили, что все не так плохо".
   - Как понять я начала его развивать? - спросила я, не зная, что еще спросить, чтобы поскорее увести от этой неловкой темы.
   - Твой дар растет, - максимально кратко пояснила Ланэль. - Когда мы видели, Эфйейль в последний раз ее дар был силен, но он был меньше, чем у Эдориэля. Сейчас я вижу, что ты стала сильнее, а точнее вплотную приблизилась к моему уровню. И думаю, ты его преодолеешь. Мы это ожидали. Эфа потомок двух мощных магических родов, непрерывно совершенствующих силу, но она свой дар развивать не могла по понятным причинам, а ты, как только начала его применять, сразу же дала мощный толчок к его росту. Таким образом, ты уже сейчас является одним из сильнейших магов страны, а это еще не твой предел, как мне кажется.
   Я в очередной раз за сегодняшний день испытала шок. Я неделю назад узнала, что магия существует, а сейчас я являюсь одним из сильнейших магов элле? Убиться и не жить!
   - Как-то многовато для простой человеческой девушки, - честно сказала я.
   - Не очень-то и простая, раз справилась с переселением в другой мир в эльфийское тело, - покачала головой Ланэль.
   - А меня зачем в этот мир затащили? - подал голос Костя, когда после слов Ланэль повисла тишина.
   - Случайно, - пожала плечами эльфийка. - В момент переноса светлый не смог разделить вас, слишком похожим было эмоциональное состояние и порыв души. Время поджимало, так что он выдернул вас обоих и уже на месте разобрался, кто есть кто. Для подобного рода авантюр все же подходит не любое существо. Тело должно выдержать перенос и переселение душ, и некоторые другие параметры, которые необходимы для адаптации в новом теле. Василиса достаточно хорошо подходила для Эфы, чтобы светлый не стал тратить время на поиски альтернативы.
   - А обратно чего ж не закинул, когда разобрался, раз случайно цапнул? - видно было, что Костя раздосадован своей случайностью.
   - Перенос существ из одного мира в другой даже для богов не самая простая и легкая задача, а тут еще и два сразу, - ответила Ливланэль.
   - То есть я тут его стараньями застрял навсегда? - недовольно уточнил Костя.
   - Нет, он может вернуть вас назад, но давайте к этому вопросу вернемся позже, когда разберемся с тем, зачем все это затевалось.
   Костя видимо вспомнил, что тут вообще-то на кону судьба мира и благоразумно заткнулся, согласившись подождать, а меня тем временем, наконец, посетил еще один дельный вопрос.
   - А где мы вообще находимся?
   - В эллейском военном лагере, - ответила мать Эфы.
   - Военном? - переспросила я.
   - Да, место дислокации боевого корпуса магов и штаба командования, - чуть более развернуто, но бесполезно пояснила она. Я спрашивала не о том.
   - А где это физически находится? - успел вставить свой вопрос Костя.
   - Мы в Арканзаларе, восточнее Изис-Шатэ, максимально близко, чтобы оставаться при этом скрытыми, - ответил Эдор.
   - Скрытыми? Невидимыми? - спросил не разбирающийся в военном деле элле Костя.
   - Над лагерем защитное поле. В настоящее время продолжается переброска войск, вы собственно ее и наблюдали, пока шли сюда, - охотно пояснил эльф. - К вечеру палаточный город будет закончен и заполнен полностью. Весь корпус боевых магов будет собран и приведен в полную боевую готовность.
   - Боевая готовность? - всполошилась я и таки задала свой вопрос. - У вас, что, война?!
   - Пока это не война, а скорее локальное подавление бунта, - пояснила Ланэль.
   - Когда войска одного государства вторгаются на территорию другого, чтобы навести порядок, это называется военная интервенция, если я не ошибаюсь, - заметила я.
   - Завтра к вечеру прибудет королевская гвардия дроу, и город будет взят в кольцо. Так что не более чем дружественная помощь правительству соседнего государства в подавлении бунта, - качнула головой Ланэль.
   - Но почему весь город? В тайное общество же входят не все жители, - возмутилась Эфа.
   - Вот потому и окружат, а не сожгут дотла, - ответила ей илис элле. - Королева-мать не склонна к либеральным решениям, но экономический упадок не в ее интересах, так что можно надеяться, что достанется только До'Шизермах за то, что у них под носом крутятся тайные общества, а они ни сном не духом. Да и то у градоначальника послезавтра есть шанс реабилитироваться и отделаться только отставкой.
   - А если он им не воспользуется, что будет? - зачем-то спросил Костя. Можно подумать, он сам не догадывался!
   - Тогда его ждет публичная казнь на главной площади Демел-Зельдо. Говорю же, королева-мать не склонна к либеральным решениям, - пожала плечами Ливланэль.
   - То есть за Каарнажем вы следите давно и вместе с правительством дроу, - я попыталась суммировать все, что услышала.
   - Да, мы довольно давно его вычислили, - подтвердила мать Эфы.
   - И то, что темному будет нужна Эфа и он будет науськивать на нее Каарнажа вы тоже давно знаете?
   - Всю информацию свели вместе мы не так уж и давно, но не вчера, - подтвердила и это Ланэль.
   - Но совместную операцию запланировали на послезавтра! Зачем, если вы все заранее знали, вы дотянули до этой чертовой Луны в квадре... в Сатурне? - воскликнула я, дивясь странной логике эльфов. - Не проще было раскрыть и уничтожить загодя, чтобы не давать развиваться таким опасным структурам. Тогда бы и Эфа была в безопасности, и богу несанкционированно вмешиваться не понадобилось, и всей вот этой военной операции не понадобилось. Хватило бы небольшой группы захвата, чтобы уничтожить главаря заговорщиков, пока он еще не создал такой мощный инструмент, - разродилась я, как мне казалось, вполне очевидным монологом.
   Я действительно недоумевала, как все это можно было допустить, да еще и радоваться, что все так благополучно разрешилось! Какое чудо, дочь жива, но в человеческом теле! А в это время две мощных армии собрались, чтобы навалять одному какому-то заговорщику, который оккупировал целый город! Как можно было, все это заранее зная, не задушить в зародыше. Чего они ждали? Что оно как-нибудь само рассосется?!
   Ланэль совершенно неожиданно для меня улыбнулась.
   - Мне нравится, как ты мыслишь, но у тебя опять же не хватает данных, - сказала она, не стирая улыбку с лица. - Не все так просто. Видишь ли, Луна в Сатурне, как ты говоришь, не знаю, правда, что за Сатурн, это объект непреодолимый. Он наступит вне зависимости от нас или от богов. Это само мироздание так устроено. Это особый день для всего мира, и все образованные и тем более заинтересованные лица об этом знают. И, так или иначе, этот день будет использован, темный просто не допустит иного. Да мы знали, что Эфа особенная, что она привлечет внимание темного чистотой своей души. Тогда мы и стали искать чьими руками будет действовать темный. Сначала сами, потом совместно с королевским домом дроу, когда определились, что угроза исходит из Арканзалара. Когда тайное общество было вычислено, мы стали пристально за ним наблюдать. Тайных агентов внедрить, к сожалению, возможным не представлялось, так что вся информация была внешней, но и ее было достаточно, чтобы определить общество как приоритетное и завершить поиски. Как оказалось напрасно. По вашим рассказам, у темного есть запасной план с людьми. Впрочем, особого интереса он так и не представляет, опять же, судя по вашему рассказу.
   - Вернаджева секта с Каарнажевым обществом явно ни в какое сравнение не идет, - согласилась я.
   - Так вот внешние наблюдения за магическим фоном с нашей стороны и энергетическими всплесками со стороны дроу показали, что общество явно общается с темным богом, и тот так же с ними активно сотрудничает. Скрыть Эфу нам, разумеется, не удалось, так что мы усилили присмотр за ней и занялись подготовкой к этому дню. Ты спрашиваешь, почему мы не уничтожили общество сразу, как только заметили, а позволили ему развиваться? Потому что мы потратили уйму времени на его поиски и подтверждение его реальной связи с темным богом. Повторно проделать ту же работу мы могли не успеть. А ее пришлось бы делать, если бы мы уничтожили это тайное общество до сегодняшнего дня. Темный бог бы разумеется на этом не успокоился и занялся бы поиском другой площадки для своих планов, а при поддержке бога даже такая убогая секта как у Верндажа представляла бы угрозу миру.
   - А так общество развивалось фактически у вас под присмотром, - кажется, начала понимать я суть этой комбинации.
   - Именно, - кивнула Ланэль. - Мы следили и в некоторых случаях даже контролировали его деятельность. В то же время главный объект этого общества, который оно всеми силами старалось заполучить, был под полным нашим контролем. Изначальный план как раз и заключался в том, чтобы оберегать Эфу до последнего, не давать им возможности заполучить ее, но и не позволить им почувствовать, что она совершенно недоступна, чтобы они не переключились на другую возможную жертву во славу апокалипсиса. А такие существуют, пусть и значительно уступают нашей дочери в душевной чистоте.
   - Тонко, - оценила я острие лезвия, по которому все это время ходили родители Эфы вместе со всеми эллейскими верховными магами. - Собственно, по той же причине вы и не пытались сделать Эфу менее чистой, если можно так сказать, или вообще устранить ее физически. Пришлось бы искать другую потенциальную жертву...
   - Да, нам повезло, что наши родительские чувства совпали с тем, что будет лучше для мироздания, и нам надлежало охранять Эфу, а не применять силу и после горько оплакивать, - подтвердила Ливланэль.
   - Я не стала бы сопротивляться, если бы знала! - обиженно воскликнула Эфа.
   - Ни минуты не сомневаюсь, что судьбу целого мира, ты поставила выше своей жизни, дочка, - обернулась к ней Ланэль. - Но, слава светлому, такие жертвы миру не нужны.
   На глаза девушки, все еще сидевшей плотно прижавшись к отцу, уже навернулись слезы.
   - Да уж, ему бы наоборот пригодилось, если бы ты была сильной и смогла бы защищаться сама, но тогда бы ты не была столь чистой, - заключила я, гладя на нее.
   "Надо же для какого существа оказалось пригодно мое тело..."
   - Мне нравится, что ты можешь рассуждать отстраненно и понимаешь, что когда судьба мира на кону не до сантиментов, - неожиданно похвалила меня Ливланэль.
   - Куда уж отстраненнее, не больше часа назад я думала, что мне придется лечь на алтарь для спасения этого мира, - усмехнулась я.
   - Это был запасной план светлого, когда он понял, что основной проваливается. Подменить душу под носом у темного, и таким образом заставить его принять в жертву не ту душу. Но ты выжила сама, защитила Эфу и вернула наши действия к первоначальному плану. Теперь, когда вы обе здесь, ничто не помешает провести нам карательную операцию и быстро очистить этот город от скверны. И кстати, предлагаю, и тебе поучаствовать в этом. Ты как-никак полноценный боевой маг немалой силы.
   - Но я же ничего не умею и не знаю, кроме памяти, что мне досталась от Эфы, - даже растерялась я от такого резкого перехода.
   - А что тебе еще нужно? Разве что, потренироваться в командной работе, но я думаю, Эдор это легко организует, - Ланэль посмотрела на мужа, тот без промедления кивнул. - Если хочешь, конечно.
   - Хочу, наверное, - ответила я, прежде чем успела до конца обдумать. - Как-никак идем бить того засранца, из-за которого мне всю жизнь с ног на голову перевернули.
   Губы Ланэль снова чуть тронула улыбка. Глядя на нее в такие мгновенья, я могла понять, как Эдор мог полюбить эту властную, холодную и явно очень умную женщину.
   - Не сомневалась, что ты не откажешься, - сказала она.
   - Погодите, я вот только одного не понял. А зачем этот Каарнаж или как его там, послал Дэнэля убить Эфу, если она нужна была ему живой на жертвенном столе! - наморщив лоб, неожиданно спросил Костя, до того поразительно тихо слушавший наш разговор.
   Ланэль перевела на него изучающий взгляд. Кажется, мы с Костей сегодня несколько пошатнули ее мнение о людях и их умственных способностях. Надеюсь только, что мнение сдвинулось в лучшую сторону...
   - Мы не учли в своих расчетах довольно сильного пророческого дара Каарнажа, - ответила она. - Он видел не только посылаемые ему темным божественные откровения, но и сам мог предвидеть будущее. Я предполагаю, а заказ Дэнэля в полной мере подтверждает эти предположения, что Каарнаж мог видеть разные варианты развития событий и ни в одном из них не видел желанного. В этих целях он, вероятно, решил изменить ритуал жертвоприношения и вместо тела положить на алтарь лишь душу, за которой и послал наемника. Тут-то собственно и пришлось вмешаться светлому.
   - Хм... - задумался Костя.
   Тут в палатку вошел уже виденный нами у входа эльф, быстро пересек шатер и, почтительно склонив голову, вручил Ливланэль стопку каких-то бумаг.
   - Протокол допроса плененных дроу, - сказал он, когда Ланэль взяла бумаги в руки.
   - Благодарю, - кивнула она, с интересом вглядываясь в текст. - Можешь быть свободен.
   - Да, этерни, - снова кивнул эльф и так же быстро скрылся за пологом.
   - Что ж, - сказала элле, с явным трудом отрываясь от протокола. - Полагаю, мы прояснили все недопонимания и формальности и, если больше у вас вопросов нет, то предлагаю вам отправиться располагаться. Для вас приготовлены палатки, - сообщила она, поднимаясь из кресла. Мы последовали ее примеру.
   - Правда, там пока только пара штук готовы, - несколько неловко сказал Эдор.
   - Нам хватит двух! - заверила его Эфа.
   - До вечера их доделают все...
   - Пап, двух достаточно, - повторила Эфа.
   - Хорошо, пойдемте, - не стал дальше развивать тему ее отец. С Ланэль они даже не переглянулись, а я с трудом сдержала улыбку, пока мы не покинули шатер.
   "Интересно!"
  

Глава 33. Будем лечить.

   Покинув шатер, илис Илиэнкюр, люди и эльфы последовали за Эдориэлем, который уверенно повел их между рядами палаток. Впрочем, идти было недалеко. Белые офицерские палатки (а палатки были явно больше виденных ранее на склонах) находились недалеко от центра и, хоть и ютились друг к другу очень близко, выглядели достаточно вместительными. Дэнэль, впрочем, особо на все это внимание не обращал, лишь машинально запоминая путь, по которому их ведут. Мысли его были заняты только что завершившимся разговором. Элле вызвали у него двоякие чувства. С одной стороны они явно были очень сильны и опасны, особенно Ливланэль, которая буквально на глаз определила его бывший дом. С другой - они приняли свою дочь человеком. Не то чтобы легко, но приняли и продолжают о ней заботиться! И эти два факта никак не хотели укладывать у дроу в голове вместе, постоянно конфликтуя. Так и не придя ни к какому выводу до конца пути, он решил просто смириться и оставить все как есть. Все равно он ничего не мог бы поделать. Ему просто нечего противопоставить этой силе.
   - Вот, эти две палатки, дальше, как видите, еще не возвели, - Эдориэль остановился и указал на стоящие друг напротив друга две совершенно одинаковые палатки. - К вечеру будут готовы.
   Продолжение "и вы сможете расселиться" так и повисло в воздухе, хоть и не прозвучало.
   - Ну что? Мальчики налево, девочки на право? - усмехаясь, предложила Василиса.
   - Я не буду с ним спать, - не очень уверенно, но все же запротестовал Костя.
   - Ну, значит эльфы налево, люди направо, - рассмеялась девушка, поворачивая к левой палатке.
   Бросив выжидательный взгляд на дочь и так и не дождавшись никакого протеста, Эдор взглянул на Василису.
   - Я организую тренировку и через час приду за тобой или пришлю кого-нибудь, - сказал он.
   - Хорошо, - согласилась девушка, все еще продолжая улыбаться.
   На этом эльф быстрым шагом удалился, а четверка осталась стоять между палатками.
   - Крепкие нервы, - похвалила элле, кивая в сторону удалившегося отца Эфы.
   - Почему? - наивно спросила Эфа.
   - Ну его дочка заявила, что будет спать в одной палатке с мужчиной, а он даже убить его не пообещал, если тот к ней хоть пальцем притронется, - откровенно веселилась Василиса, поглядывая то на Эфу, то на Костю.
   - Я не заявила! - воскликнула девушка. - И почему убить?!
   - Ну ок, мужчина заявил, что он будет спать с тобой, а ты и не против! Любой нормальный отец взбеленился бы, - авторитетно сообщила девушка.
   - Я совершеннолетняя, - нахмурилась Эфа.
   - А отцам это без разницы, - философски пожала плечами Василиса.
   - Вторая дочь вообще с дроу спать будет, я же молчу! - съехидничала человечка.
   - Э нет, я дочь дракона, а не эльфа! - запротестовала элле.
   - Д-дракона? - в ужасе переспросил почему-то Костя.
   - Ну да! У меня папа родился в год дракона, - совершенно искренне подтвердила Василиса.
   - Да тьфу на тебя! Китайский гороскоп-то тут причем?! - даже обиделся Костя.
   - А с чего это Эфин отец стал моим? - вопросом на вопрос ответила та.
   - А чье это тело вот тут вот? - Костя потыкал в девушку пальцем. - Не его ли дочери?
   - Так-то лишь тело, - отмахнулась эльфийка.
   - Так как бы в вопросах ночевки с мужчиной надо о теле в первую очередь думать! - прозрачно намекнул Костя, поигрывая бровями.
   Василиса не выдержала и расхохоталась.
   - Черт, и правда, - смеясь, стукнула она парня по плечу. - Бедный папаша! - заключила она. - Ладно, идемте.
   На этом она сделала оставшиеся пару шагов к палатке и нырнула внутрь. Дроу, так и не проронив ни слова, последовал за ней, строго на шаг позади.
   Оказавшись внутри, девушка с интересом осмотрелась и, бросив сумки посреди палатки, отправилась обходить ее по периметру.
   - Любопытно, - заключила она, когда вернулась к прежнему месту. - Не палатка, а полноценный гостиничный номер с туалетом и душем. Даже кровать настоящая и большая! А возле нее самый настоящий ковер! Магия просто чудеса творит, и неважно, что это тавтология! Она же еще и по всем углам тут понапихана, свободного места нет. Безопасность и надежность в одном лице. И даже двустороннее заглушающее заклинание стоит. Палатка-люкс!
   - Полагаю подобные предназначены для высших чинов, - счел нужным вставить дроу.
   - Да уж не для простых магов явно, - покивала она, соглашаясь и, окинув крышку стоящего у кровати сундука, изучила его внутренности.
   Там оказались полотенца, дополнительное одеяло и простые предметы личной гигиены - все это плавно перекочевало на небольшой кофейный столик, стоявший ближе к входу, а в сундук была загружена сумка и лук. После того как крышка была плотно захлопнута, девушка возложила на крышку руки и пробормотала распространенную среди элле формулу запечатывания. Осмотрев сундук со всех сторон, и даже подергав крышку, девушка пробормотала что-то одобрительное и отомкнула заклинание.
   - Если хочешь тоже клади сюда, но тогда взять сможешь только с моей помощью, - обернулась она к дроу, скидывая куртку и вешая ее на вешалку. - Заклинание проще тут накладывать не имеет смысла.
   С этим трудно было спорить, находясь в военном лагере ковена магов, да еще и в офицерской его части, где по определению слабых магов быть не могло. Разве, что дроу-недоучка и пара вообще не колдующих людей. Но девушка и не от них вещи запирала.
   - Вряд ли мне что-то понадобится в ближайшее время, - рассудил мужчина.
   Элле пожала плечами, приглашающе махнув на сундук, а сама уселась на кровать, а потом и вовсе откинулась назад, закрыв глаза.
   - Разговор с Вернаджем столько сил не высосал, как с Ливланэль, - пожаловалась она, не открывая глаз.
   Дэнэль неотрывно смотрел на нее, пользуясь этим. Сейчас вокруг нее не бушевала магия, тугие ее струи не сплетались в смертоносные заклинания в этих маленьких нежных руках, и не был виден тот несгибаемый стержень, который она так непринужденно демонстрировала родителям Эфы. Она была просто девушкой, и ее тонкая хрупкая фигурка манила просить разрешение к ней прикоснуться. И она позволяла видеть ее такой лишь Эфе, Косте и ему.
   - Илис элле - это не какой-то человеческий маг среднего пошиба, - не то чтобы возразил, скорее напомнил дроу, тоже снимая и вешая куртку.
   - Ну да, она наркотой меня не накачала, - серьезно согласилась элле.
   "Шутит? Наверное, шутит" - не очень уверенно решил дроу, слишком поглощенный созерцанием, чтобы разбираться.
   - Ей не было в этом нужды, - ответил дроу.
   - Ну да, - опять согласилась девушка, открывая глаза и бессмысленно глядя в потолок. - Она и так меня уложит, без наркоты, если понадобится, - конкретизировала она свой ответ, и шумно выдохнув, поднялась. - А ты чего стоишь? Садись. Нам тут целый час куковать.
   Дэнэль кивнул, сделал шаг вперед и плавно опустился на колени перед сидевшей девушкой. Брови Василисы плавно поползли на лоб:
   - Издеваешься, да? - вкрадчиво спросила она, глядя прямо мужчине в глаза.
   - Нет, - опроверг ее предположение Дэнэль, он не понимал, в чем она это усмотрела.
   - А это что? - элле указала на позу эльфа.
   - Почему ты считаешь, что это издевка? - ответил он вопросом на вопрос.
   Он бы понял, если бы в издевательстве его обвинили дроу, перед которыми ему приходилось так стоять раньше. Он никогда не делал этого с должным почтением, хоть и полностью в рамках этикета. Но сейчас он был как никогда искренен.
   - Потому что будь это доброй шуткой мне бы было смешно, а я чувствую себя глупо, точнее полной идиоткой, - ответила Василиса, сдвинув брови. - А так как чувствую я себя так из-за твоих действий, я делаю вывод, что ты издеваешься.
   - Но почему ты так чувствуешь? - недоуменно спросил дроу.
   Чаще всего ему приходилось вставать на колени перед матерью дома (собственно, и биологической матерью по совместительству), которая является госпожой всех несовершеннолетних дроу дома, и той всегда это нравилось. Дэнэль знал, что вовремя приняв коленопреклоненную позу, можно было сильно сбавить градус гнева и скостить себе наказание, ну или привести в более благодушное настроение перед какой-то просьбой или делом.
   - А ты не понимаешь? - чуть прищурилась эльфийка, с недоверием заглядывая ему в глаза.
   - Нет, не понимаю, - дроу был совершенно честен. Он не понимал почему его искреннее признание и уважение госпожи заставляет ее чувствовать себя глупо.
   - Потому что я несколько дней общалась с человеком... эльфом. Общалась нормально, без предрассудков и неуместных расшаркиваний, как... как с партнером, - чуть запнулась девушка, подбирая слово. - А теперь этот эльф неожиданно вспомнил, что он вообще-то слуга и удумал в ноги кланяться!
   - Я действительно твой слуга, но я ничего не удумал. Так положено по этикету.
   - Но тут никого нет! - воскликнула она, обводя пространство рукой.
   - И не должно быть, - в противовес тихо и мягко ответил дроу. - Так положено вести себя наедине с госпожой. Прилюдно колени преклоняют только перед матерями домов на официальных мероприятиях дома, перед королевой или в случае серьезной вины.
   - Но передо мной-то зачем? Я что, примадонна какая, или еще хуже - истеричная дроуша?! - негодовала эльфийка.
   - Дело не в том кто ты, дело в том кто я, - снова осторожно возразил Дэнэль.
   - Глупые отговорки, - безапелляционно заявила Василиса. - Кем бы ты ни был, это не мешало тебе неделю общаться нормально.
   - Это ненормально, особенно в первый дни, - покачал головой мужчина.
   - Кстати о первых днях. Даже будучи в плену ты что-то не спешил падать в ноги, так зачем сейчас? - девушке явно казалось, что она привела достаточно убедительный аргумент.
   Дроу сдержал тяжелый вздох.
   - Не спешил. Ты для меня была никем, точнее даже хуже, и обращаться к тебе подобающим образом я не собирался, скорее уж наоборот, - признался Дэнэль. Он, конечно, постарался обойти острые углы, но прекрасно понимал, что смысл его слов от этого не менялся, и с опаской ожидал ответа. Но девушка отреагировала на его признание совершенно спокойно.
   - То есть не стоять на коленях - это для тебя проявлять неуважение? - спросила она.
   - Можно и так сказать, - согласился мужчина.
   Вообще это было довольно грубое определение. Подобный вариант общения обозначал куда более глубокие взаимоотношения нежели просто выказывание уважения. Это было признание госпожи, подтверждением клятвы верности, беспрекословного подчинения. Это же было и особым расположением госпожи, позволяющее мужчине свободное приватное общение с ней, выделяющее его из общей массы. А так же это было и вверение своей жизни в ее руки. И только с ней наедине он мог себе позволить подобное.
   - А стоя на ногах или сидя рядом ты уважение проявлять не умеешь? - огорошила его новым вопросом элле.
   - На людях. Наедине я могу позволить себе больше, - вновь осторожно ответил дроу.
   На самом деле, что он мог или не мог себе позволить, решала госпожа, но он рискнул предположить, что если ему было разрешено коснуться ее тела, то это и есть позволение. Правда, последовательность событий должна была быть обратной, но у него всегда все не так, как положено.
   - Как с тобой сложно, - потирая переносицу, сообщила девушка, чем поставила дроу в тупик.
   Что может быть с ним сложного? Он весь ее, от начала и до конца, причем не только по закону, но и по собственному выбору. Ей принадлежит и его тело, и его разум, он не в силах ей сопротивляться. Что бы она ни приказала ему, что бы ни сделала с ним, главное, чтобы это была она. Никогда и ни перед кем он не желал принимать коленопреклоненную позу, это была просто обязанность или необходимость. Но перед ней готов был опускаться на колени в любой подходящий момент, чтобы хоть так выразить все то, что он испытывал к ней. Иначе он чувствовал, что сорвется. Сорвется и наделает глупостей, которые уже не оправдаешь ее действиями и не спрячешь за этикетом.
   А еще был небольшой шанс, что она коснется его, проведет по щеке или по волосам в знак расположения или поощрения, как иногда делали дроу. Хотя откуда ей, девушке из другого мира знать, что делают дроуские госпожи?
   - А на равных у вас мужчины и женщины никогда не бывают? - тоскливо спросила она.
   "Равные? Что значит равные, когда я схожу с ума от одного твоего прикосновения?.." - недоумевал дроу.
   - Я не совсем понимаю, о чем ты.
   - Будешь ли ты слугой, другом или мужем, ты всегда должен будешь стоять на коленях?
   - Если ты позволишь, - опустив взгляд в пол, ответил Дэнэль.
   - А я могу запретить? - заинтересовалась элле, чуть подавшись вперед.
   - Разумеется, - подтвердил мужчина, не отрывая взгляд от ворса ковра.
   Сердце его так и ухнуло вниз.
   - И что это будет значить? - однако, наученная горьким опытом в постижении дроуской логики девушка делать поспешные выводы не стала.
   - Что ты считаешь меня недостойным этого, - дроу старался, чтобы его голос звучал ровно.
   - В качестве наказания значит, - по-своему, но в целом, верно поняла его Василиса. Хотя Дэнэль бы сказал, что это будет самая настоящая пытка для него. - Нет, это мне не подходит. А другого варианта поднять тебя с колен нет? Чтобы это была награда.
   - Я не могу заслужить большей милости, - дроу, обнадеженный отказом от прямого запрета, рискнул поднять на госпожу взгляд.
   - Чудно, - заключила девушка, поджав губы, и резко вскочила на ноги и заходила по небольшому свободному пространству палатки. Дроу молча следил за ней вполоборота. - Дурдом! Это же надо до такого додуматься?! Самое лучшее - это поза покорности! Только дроу такое могло прийти в голову, - ужасалась девушка, расхаживая туда-сюда. Неожиданно она изменила траекторию и подошла к дроу почти вплотную. - Ты считаешь, что так нормально? - глядя на него сверху вниз спросила она. - Тебе не кажется это унизительным?
   - Нет, - не колеблясь ни секунды, ответил Дэнэль. - Ты моя госпожа.
   Девушка уже открыла было рот, чтобы сказать что-то еще, но мелодичный звон колокольчика не дал ей начать. Оба эльфа одновременно обернулись на полог, который был дверью в палатке.
   - Это час прошел так быстро или Эфа с Костей по нам соскучились? - пробормотала Василиса, поворачиваясь к двери. Дроу немедленно поднялся с колен, так что обернувшаяся на его движение девушка, встретилась с ним взглядом, когда их глаза были практически на одном уровне. Говорить она, впрочем, ничего не стала, лишь покачала головой и подошла к двери.
  
   Этот дроу все-таки сведет меня с ума! Я не могу понять, что творится у него в голове! Что за странные извращенные мысли и понятия? Стоять на коленях - наилучшее поощрение. Неужели реально можно так думать?! И как ему удается так отвечать, что мне просто не за что зацепиться? Со всех сторон выходит, что все правильно и логично! И нет никакой возможности поднять на ноги! Кроме стука в дверь... И кого еще черти принесли?
   - Добрый день, - лучезарно поздоровался со мной совершенно незнакомый эльф, стоило мне отдернуть полог.
   - Добрый, - довольно хмуро поздоровалась я, окидывая взглядом новый субъект.
   Это был элле. Хотя кому бы еще быть в военном лагере светлых эльфов? Высокий, стройный, как и все элле, он был одет в простую одежду коричнево-зеленых тонов, которая скорее всего была форменной, хоть и никаких отличительных знаков, полный список которых мне услужливо предоставила память, я на ней не нашла. Похоже, это был простой служащий.
   - Я по поручению этера Эдориэля, - сообщил тем временем он, не переставая улыбаться и заставляя меня сомневаться в его душевном здравии. - Он сообщил, что эдоноэль Эфйейль нашлась, и просил принести обед вам и вашим сопровождающим.
   - Очень любезно с его стороны. Передайте ему мою искреннюю признательность за заботу, - ответила я, только сейчас обратив внимание, что у парня, а я все-таки определилась, что передо мной молодой эльф, в руках два подноса.
   - Прошу, - он протянул мне один из них. - Счастлив, что вы нашлись и снова с нами, эдоноэль.
   - Благодарю, - кивнула я, принимая поднос. - Но к Эфйейль вам в палатку напротив, - я указала направление и поспешила скрыться в своей палатке.
   Память таки соблаговолила выдать мне досье на этого странно радостного эльфа. Его звали Жестэраль, и это был одним из слуг Илиэнкюров. Он действительно был молод, а еще безответно влюблен в Эфу уже несколько десятилетий. Причем как-то раз ни разница в возрасте, ни в положении ему не помешали признаться ей в этом! А Эфа, добрая душа, разумеется, и не подумала отшить его как положено. Так и возилась с ним все время, в сотый раз объясняя, что он ей совершенно не нравится. Чистейшая душа!
   Я, было, шагнула с подносом к столику, но он уже был занят вещами из сундука.
   - Переложи на кровать, - попросила я Дэнэля, опасливо косясь в его сторону.
   Дроу освободил площадь, и я, наконец, поставила поднос. Там было две порции второго, салат в общей миске, пара сладких булочек и две чашки чая.
   "Как Жестэраль два таких смог принести, ничего не расплескав и не уронив? Впрочем, тут же все эльфы", - подумала я, и снова покосилась на Дэнэля, ожидая очередной пакости с его стороны.
   - Что? - спросил он, наверняка почувствовал мои сомнения на его счет.
   - Да я уже боюсь тебя, - честно призналась я. - Я просто не знаю, что от тебя ожидать теперь! То на колени падаешь, то вскакиваешь! Что дальше в программе?
   - Я же сказал, что это только наедине с госпожой, - кажется, мужчина был растерян.
   - Ага, великая милость, - саркастически передразнила я его. - Есть-то ты можешь нормально как раньше?
   - Могу. Василиса, я... - начал было дроу, но я не позволила ему продолжить.
   Опять сейчас меня сейчас заговорит так, что я не смогу ничего против сказать или очередную дроуской заморочку поведает, после которой я сама уже есть спокойно не смогу.
   - Тогда садись и ешь, - перебила я его.
   Я пододвинула к столику единственный стул, а дроу досталась мягкая табуретка из дальнего угла палатки. И еще вопрос, кому из нас было удобнее. Столик был кофейный и, хоть и радовал глаз своей изящностью, для обедов явно было не предназначен, ибо стул был вполне себе обычный и его сидение было почти вровень со столешницей. Табуретка же, которая досталась Дэнэлю, была низкой и явно больше подходила к столику по высоте. Покрутившись и так и так, я в итоге плюнула и, взяла тарелку в руки, предварительно положив туда немного салата. Так было явно удобнее!
   Был ли овощной гарнир с мясом таким вкусным или я просто так проголодалась, но съела я свою порцию довольно быстро и потянулась за чаем, когда мысли о ненормальном дроу вытеснило неожиданное озарение.
   - Черт! Я же не спросила у Эфиных родителей, должна ли я притворяться Эфой или наш обмен телами ни для кого не секрет! - воскликнула я.
   - Спросишь, когда этер Эдориэль за тобой придет, - сказал Дэнэль.
   - Да уже Жестэраля послала... Не дай бог он опять его пришлет! - ужаснулась я.
   - Это тот эльф, что обед принес?
   - Угу.
   - Ты его знаешь?
   - Эфа знает, - пожала я плечами. - Блин, да если он и снова его пришлет, я же не смогу с ним так же как Эфа общаться! Да и с другими не смогу. У меня ни терпения, ни личной памяти Эфы нету. Надо поговорить с Эдориэлем, - пришла к выводу я и пригубила чай. Тот оказался едва теплым, хоть и вкусным. В голове немедленно появилось подходящее к случаю заклинание, которое я без особых раздумий применила, делая чай нужной мне температуры. Попробовала его вновь и одобрительно улыбнулась. Как все-таки с магией удобно!
   Допив чай, я решила ознакомиться с эллейской походной ванной комнатой поближе, а заодно и воспользоваться ей. И она оказалась на диво полноценной. Здесь был и туалет, и душ, и зеркало, а так же полка для полотенец и средств личной гигиены. Так что, ненадолго вернувшись в основное помещение, я сгребла все банные принадлежности в охапку и разместила в более подходящем для них месте. Собственно, наверняка это предполагалось изначально, просто я не очень осведомлена о военном быте эльфов, да и Эфина память мне в этом деле не помощник.
   Когда я вышла, то застала Дэнэля лежащим на кровати, что было и неудивительно. Делать-то в палатке больше было нечего. А вот отсутствие подноса меня заинтересовало. Заметив мой внимательный взгляд, Дэнэль пояснил:
   - Заходил тот же эльф и забрал его.
   "Жестэраль? Интересно было бы посмотреть на его лицо, когда он увидел дроу".
   - А ты его как узнал? - удивилась я. Видеть-то в первый раз он его не мог сквозь стенку палатки.
   - По голосу, - как само собой разумеющееся ответил Дэнэль. Ну да, могла бы и сама догадаться. А дроу тем временем пошевелился и явно собрался подняться.
   - Сидеть! - немедленно отреагировала я.
   Мужчина, в это время уже принявший сидячее положение, замер, подняв на меня удивленный взгляд.
   - Мм... - покачала я головой, запрещая ему продолжать двигаться, справедливо предполагая, к чему это все приведет.
   "Поднимется с кровати, потом опять вздумает встать на колени. Нет уж!" - на него у меня были совершенно другие планы, точнее план, пришедший мне в голову сразу, как только я увидела его лежащим на кровати.
   - Зачем? - спросил Дэнэль. Он явно понял, в чем дело, но не то, что я собираюсь делать.
   - Будем лечить, - уверенно сообщила я ему, подходя ближе.
   - Я не больной, - запротестовал он. На лице его отразилось недоумение пополам с тревогой. Я бы тоже после такого заявления занервничала.
   - Вот-вот! Как ты верно подметил! - истово согласилась я. - Больной! На голову! И меня скоро тоже с ума сведешь своими выходками! - с этими словами я тоже влезла на кровать и уселась на своей половине по-турецки. - Джейку знаешь? - спросила я, только сейчас до конца определившись, что буду с ним делать.
   - Да, - ответил дроу.
   - А как маги в нее играют, знаешь? - задала я следующий вопрос и сотворила между пальцами светящий сгусток энергии в форме небольшого шарика.
   - Нет, - качнул головой мужчина.
   - Садись удобнее, - велела я.
   Сама джейка напоминала скорее наш настольный теннис, только с воротами. А магоджейка или еще короче маджейка, как ее звали все развлекающие себя ей маги, больше напоминала аэрохоккей.
   Дэнэль скопировал мою позу и продолжил настороженно следить за моими действиями. Я же пока просто крутила свежесозданный игровой снаряд между пальцами. Не то чтобы я планировала что-то особенное или рассчитывала на что-то особенное с его стороны. Нет. Мне просто нужна была неформальная обстановка и неформальный дроу в ней, чтобы убедиться в том, что он у меня есть, и чтобы показать ему, что он вполне в состоянии и не стоять передо мной на коленях. Ну а еще надо было на что-то убить оставшееся время до прихода Эдориэля.
   Я чуть улыбнулась мужчине и кинула "мячик".
   - Лови!
   Дэнэль отреагировал мгновенно, вскинул руки в защитном жесте и, не задумываясь, подставил под шарик браслеты.
   - Эй! Руками! Как играть-то будешь? - возмутилась я.
   Мужчина смотрел на меня с некоторой растерянностью, переходящей в обреченность.
   - Это такой способ лечения? - спросил он. - А можно не руки?
   - В смысле? - теперь растерялась я. Чем он собрался ловить?
   - С ожогами потом сложно держать мечи, - пояснил Дэнэль.
   Мои брови медленно поползли на лоб.
   - Погоди, ты не умеешь ловить заклинания? - дошло, наконец, до меня. - Вы что с друзьями не перекидывались никогда энергетическими шариками?
   - Кидались, - кивнул Дэнэль.
   - И ходили потом с ожогами, - закончила я за него.
   - Те, кто не успевал поставить щит, - подтвердил Дэнэль.
   Я покачала головой, все еще не перестав удивляться. Дроу... Нет бы научить играть в волшебный мячик, так они наоборот, небось, еще и поощряли победителей в таких перестрелках.
   - Создай, - попросила я.
   Дэнэль поднял руку ладонью вверх и над ней появился небольшой сверкающий голубой шарик. Я одобрительно хмыкнула.
   - Больше можешь сделать? - спросила я.
   Сгусток энергии увеличился до размеров теннисного мячика.
   - Это предел?
   Дэнэль подключил вторую руку и теперь держал в руках шар для боулинга.
   - Больше надо? - спросил дроу.
   - А ты можешь? - уточнила я.
   - Да, но уже сложнее, - признался мужчина.
   - Не надо, - качнула я головой. - Давай теннисный мячик.
   - Какой?
   - Предыдущий вариант.
   Уменьшение шарика явно давалось дроу с большим трудом, чем увеличение. Да... Учиться еще и учиться. Но голубоватый сгусток энергии снова покоился на одной руке, паря над ней в паре сантиметров.
   - Кидай, - попросила я. - Только так, чтобы я поймала. Нам тут не пожар надо устроить.
   Дэнэль опасливо посмотрел на меня, очевидно не решаясь кидать опасным заклинанием, но уточнять у меня все же не стал и легко подбросил его вверх. Шарик влетел мне точно в протянутую руку. Сверкнув ярко, но не ослепительно, он сменил своего хозяина и теперь мирно крутился над моей ладонью.
   - Видишь? - я протянула свою руку вперед, демонстрируя прирученный шарик. Под взглядом Дэнэля сгусток чистой энергии медленно снизился и лег мне прямо в ладонь, я тут же обхватила его пальцами как самый настоящий мячик. Дэнэль непроизвольно дернулся, увидев это. - Холодный, - заверила я его, после чего прихлопнула мячик второй рукой и развеяла заклинание.
   Дэнэль не мог оторвать взгляда от моих рук, так что пришлось даже продемонстрировать ему свои совершенно целые ладони.
   - И так можно перехватить любое заклинание? - спросил он, после того как убедился в целостности моих рук.
   - Конечно, нет, - усмехнулась я. - Электрическую дугу ты так не поймаешь, например. Только на щит. И магию общей направленности разумеется тоже. Нужно знать контрзаклинания или ставить веер щитов, - я приподнялась и пересела ближе к дроу. - Пробуй взять, - на протянутой ладони зажегся новый энергетический шарик. - Да не просто руками! - остановила его я, чуть отодвигая шар. - Заклинание разбирай. Когда сможешь сам его питать или дематериализовать, тогда и взять сможешь.
   Держать шарик на руке пришлось долго, однако сосредоточенный Дэнэль, сидящий так близко, не то зрелище, которое могло бы мне надоесть. Сдвинутые к переносице брови и чуть поджатые губы явно свидетельствовали о глубокой погруженности в процесс и позволили мне без опаски рассматривать его лицо, жалея лишь о том, что волосы были тщательно забраны назад и заплетены в косу. Увлекшись, я даже не сразу заметила, когда на его лице появилась легкая улыбка, и дроу перевел на меня взгляд, явно собираясь продемонстрировать успех. Однако наткнувшись на мой пристальный взгляд, дроу тут же перестал улыбаться и поспешно уставился на шарик.
   - Вот, - сказал он, показывая шарик над ладонью.
   Руку, рвущуюся провести по щеке дроу, я сдержать смогла, а вот улыбку нет.
   - Хорошо, - похвалила я. - Теперь, когда он твой, ты можешь сделать его больше или уменьшить до ноля, и он тебя не обожжет, можешь проверить.
   Дэнэль очень осторожно сократил расстояние от шарика до пальцев и удивленно вскинул брови.
   - Холодный, - не то порадовался, не то пожаловался мужчина.
   - А я что говорила, - усмехнулась я, отсаживаясь на прежнее свое место. - Ты никогда не пробовал держать свои заклинания просто в руке?
   - Я думал, они обжигают все по определению, - ответил Дэнэль, тиская энергетический шарик в ладони.
   - Твои заклинания по определению вреда тебе причинить не могут, - усмехнулась я. - Ты же видел ту самую электрическую дугу у меня в руках, она же меня не поражала током, - напомнила я.
   - Я думала это какое-то особое высшее искусство магии, - признался он.
   - Ну, в какой-то мере ты прав. Правильные и стабильные заклинания это высшее искусство магии, - кивнула я, улыбаясь. - Лови!
   На этот раз Дэнэль поймал шарик руками, правда двумя и на миг поморщился от боли, но все-таки совладал с ним. Хороший ученик, способный, хоть и начальная подготовка оставляет желать много лучшего. Мы перекинули шарик друг другу еще несколько раз, и на этом я решила, что тренировки достаточно. Поглотив энергию шара, я простерла руки над куском покрывала между нами.
   - Окей, смотри. Это поле, - я очертила руками прямоугольник, и прямо под моими пальцами стал появляться розоватый контур. - Тут середина, это твои ворота, это мои, - прочертила я обозначенные линии, а заодно взялась объяснять правила. - Вместо ракеток тут биты, и шарик, который шайба, ходит только в плоскости поля. Чтобы собственно ничего не поджечь и самим не поджариться, а то в пылу игры с концентрацией не очень. Ворота - это ловушки, шайбы из нее не вылетают и в тебя не зарядят, но и создавать каждый раз новую приходится, старые подпитывают барьер, - розоватый контур тем временем разросся до полноценного заборчика, ворота-ловушки зияли темными дырами. - За каждую забитую в мои ворота шайбу ты получаешь одно очко. Матч длится до семи. Отбивать шайбу ты можешь только на своей половине поля, не дольше пяти секунд и только битой. К шайбе прикасаться можно только битой, и нельзя останавливать ее движение, только отбивать. Любые нарушения караются передачей шайбы противнику или штрафным ударом. Все понятно?
   - Примерно, - уклончиво ответил дроу, разглядывая поле.
   - На практике доучишься, - уверенно сказала я, осмотрела полученное поле и не найдя к чему придраться, создала две биты в руках. Это тоже были энергетические сгустки, но не шарообразной формы. По идее каждый игрок сам создавал себе биту, но у Дэнэля без предварительной подготовки вряд ли бы получилось, а тратить время еще и на это, мне уже было жаль. - Держи, - протянула я ему одну из них. - Бери так же как шарик.
   Дэнэль довольно уверенно протянул руку к бите, и взялся за ручку поверх моих пальцев.
   "Черт, почему у него всегда такие горячие руки, и почему мне всегда это так нравится, что я не могу от них оторваться? И чувство такое странное в груди..." - я усилием воли заставила себя выпустить биту и убрать руку.
   - Я сделаю пас, а ты попробуй отбить, - сказала я Дэнэлю, опуская свою биту на поле и перехватывая ее поудобнее. Маленький энергетический шар из другой руки я положила точно перед ней.
   Дэнэль посмотрел на меня каким-то странным взглядом, но биту все же на поле опустил. Легкий удар по шайбе и она легко заскользила на другую сторону поля. Осторожное движение биты и шайба уже вернулась ко мне.
   - Именно так, - кивнула я, останавливая шарик. - А теперь сыграем по-настоящему, - я предвкушающее улыбнулась и снова поставила шарик перед битой. - В этот раз я начну, в следующий - ты. Поехали!
   И я немедленно дернула биту вперед, посылая шайбу скользящим ударом в бортик, от которого она отскочила прямо в ворота. Контур блеснул, подтверждая забитый гол.
   - Один ноль, не зевай, - усмехнулась я. - Подает тот, кому забили.
   Дэнэль несколько недоуменно смотревший на свои ворота, тут же вскинул голову, и взгляд его был уже отнюдь не растерянным. Мужчина быстро создал новую шайбу и через мгновенье я уже отбивала его удар, но этой шайбе почить так же быстро как и предыдущей не удалось. Дроу отбил ее, правда слишком сильно, от чего та заметалась между стенок будто в истерике, и была аккуратно отбита мной у самой границы моей половины поля. Дроу снова дернулся слишком сильно и в результате забил гол себе сам.
   - Два ноль, - звонко рассмеялась я.
   - Я же сам забил, - запротестовал дроу.
   - Молодец! Помогай и дальше мне выигрывать, - напутствовала я его со смехом.
   - Ладно, - согласился дроу, перехватывая биту и создавая новую шайбу.
   Очередной удар был таким сильным, что я едва успела подставить биту, чтобы отбить его. Шайба на такой же скорости рванула обратно и влетела точно в незащищенные ворота дроу. Глядя на с трудом скрываемое раздражение на лице дроу, меня снова разобрал смех.
   - Чего ты в нее вцепился как будто это поручень в бешеной маршрутке? - кивнула я на биту. - Ласковей держи. Ей же можно двумя пальцами играть, - подсказала я.
   Взгляд, которым наградил меня дроу был далек от благодарного, однако стискивать бедную биту он перестал. Теперь его пас не был таким стремительным, я отбила его играючи, но уже второй удар оказался довольно хитрым, и мне пришлось постараться, чтобы не получить гол, еще парочка сумасшедших перекидываний и шайба все же залетела в мои ворота.
   - Молодец! - похвалила я, совершенно искренне радуясь его успеху.
   Дэнэль тоже чуть улыбнулся и снова взял биту наизготовку, примеряясь отражать мой удар. Я не стала заставлять его ждать и отправила шайбу в свободное скольжение довольно легким пасом, но розыгрыш опять оказался не самым легким, однако мне с трудом, но все же удалось забить. А вот следующие два раза я проиграла. Дроу на удивительно легко учился, да и природные скорость и реакция ему неплохо в этом помогали.
   - Ух ты, какой хитрый, - смеялась я, отбивая крученый удар. - А вот так!
   Я отбила шайбу назад, и после удара о стенку, она легко отскочила от его биты прямо в его же ворота.
   - Маршалара, - сквозь зубы прорычал дроу.
   И я снова рассмеялась. План расшевелить дроу определенно удавался. Азарт, появившийся в нем уже на третьем ударе, только возрастал, движения становились раскованнее и увереннее, проявление эмоций все ярче и открытее.
   - Семь пять я выиграла партию! - сообщила я ему, победно потрясая битой. - Теперь ты начинаешь.
   Уговаривать себя Дэнэль не заставил, и азартный блеск в глазах намекал мне, что такой же легкой победы как в этот раз у меня не будет. Но оно мне и не надо было. Основную победу я уже одержала, теперь можно и развлечься.
   И я развлеклась. Уже вторую партию мы играли на равных. Я чуть лучше контролировала магию, а Дэнэль был чуть проворнее, что в целом уравновешивало друг друга. В ход пошли обманные движения, хитрые приемы и взятие измором. Я все больше смеялась, будь то гол в мои или его ворота, а Дэнэль реагировал по-разному. Если сначала он еще старался сдерживаться, то чем дальше тем все чаще сначала сквозь зубы, потом уже не таясь он отпускал какие-то занятные комментарии на дроудише, которые я даже не всегда понимала, лишь догадывалась, что он ругался на пропущенные голы. А потом, видя, как я реагирую на забитые им голы, он и попаданиям стал радоваться откровеннее. Выиграв у меня партию, он даже позволил себе что-то наподобие победного клича, правда тут же спохватился и предложил мне начать новую партию. А я все смотрела на его широкую радостную улыбку, которая была такой редкой гостьей на его красивом лице.
   Прервал нас, когда мы в середине очередной партии принялись спорить, пересек Дэнэль разделительную черту между нашими половинами или нет, требовательный звук колокольчика, разом завершивший наш спор и игру. Я быстро стерла игровое поле и снаряды, а Дэнэль, тут же растеряв весь игровой запал, быстро поднялся с кровати и посмотрел на меня уже совсем другими глазами.
   "Эх, ну все испортили!"
  

Глава 34. Человеческая душа из другого мира в теле эльфа.

   За дверью, к счастью, оказался сам этер Эдориэль, никому не перепоручив наше сопровождение. Услышав его приглашение на организованную тренировку, я согласно кивнула, но прежде попросила его зайти в палатку.
   - У меня к вам вопрос, - без обиняков начала я. - Я должны была спросить об этом сразу, но за всем этим обилием новой информации забыла.
   - Я слушаю, - кивнул эльф.
   - Насколько секретным является то, что мы с Эфой поменялись телами? Я имею в виду, должна ли я притворяться Эфой или я могу быть собой и сообщать другим, что я не Эфа?
   - Информация секретная, - серьезно ответил Эдориэль, - но не в лагере. Здесь нам нет нужды скрываться от наших соратников. К тому же я сомневаюсь, что тебе это бы удалось.
   - Вот и я сомневаюсь, - вырвался у меня нервный смешок. - Мы с Эфой слишком разные.
   Губы Эдора тоже тронула улыбка.
   - Похожих на Эфу вообще сложно найти.
   - Это точно, - согласилась я. - То есть я могу спокойно говорить, что я не Эфа, а Эфу искать в другом теле?
   - Сейчас только в лагере, после проведения операции - везде.
   - Хорошо, - с облегчением вздохнула я. - А то я уже Жестэраля отшила, а потом задумалась. Кстати, спасибо вам за обед.
   - Я заметил, что вы сидели за пустым столом и решил, что раз вы не успели сделать заказ, то должно быть голодны.
   - Так и было. Мне с собой на тренировку что-нибудь брать нужно? - поинтересовалась я.
   - Только свою силу, - развел руками Эдориэль.
   - Ну, это всегда со мной. А Дэнэль со мной пойти может? - спросила я. - Да и Эфа с Костей наверняка тоже не захотят тут сидеть.
   - Почему нет? Можно. В человеческом теле, правда, будет не очень интересно наблюдать за тренировкой. Движения будет плохо видно, а магические потоки они не увидят совсем.
   - Ну, все лучше, чем в палатке сидеть, - рассудила я, накидывая куртку. - Ты пойдешь? - это я спросила у Дэнэля.
   - Да, конечно, - кивнул он, тоже берясь за куртку. Я, в общем-то, и не сомневалась, что он не захочет остаться.
   Выскользнув из палатки, я направилась к соседям. Тонкий шнурок, за который я дернула, отозвался приглушенным звоном по ту сторону полога. Спустя несколько секунд ткань откинули и на пороге появились оба хозяина жилища. И судя по настороженному взгляду, ожидали они не меня.
   "Да уж! Умеет Жестэраль оставить впечатление", - усмехнулась я про себя.
   - Я на тренировку, вы пойдете смотреть? - спросила я.
   - Да, - хором ответили люди.
   - Тогда пошли, - кивнула я и отступила от входа в палатку.
   Через полминуты они уже присоединились к нам, и мы дружно зашагали за Эдориэлем между рядов палаток. Шли мы не то чтобы долго, но палаточный лагерь пересекли почти полностью, вышли за его пределы и полезли в гору, к узкому и невысокому перевалу, который привел нас на небольшую и относительно ровную каменную площадку, надежно скрытую со всех сторон горами. Горы, к слову, сейчас в свете солнца ничем не отличались от обычных, виденных мною ранее.
   - Здесь кончается западная часть купола, скрывающего нас, - отметил Эдор, - а горы и сами неплохо поглощают магию.
   - Хороший полигон, - покивала я, окидывая взглядом всю картину величественных гор, вздымающихся перед нами. На площадке внизу стояло пять эльфов, точнее три эльфа и две эльфийки. Эдориэль подвел нас к ним. Эльфы, разумеется, светлые, наблюдали за нами с интересом, причем явно не знали, кому отсыпать внимания больше: неожиданно заколдовавшей дочке прославленных родителей, молодому дроу-войну в стане светлых эльфов, или парочке неизвестно откуда взявшихся людей.
   - Добрый день, - нестройным хором поздоровались все стоявшие на площадке с Эдориэлем, обозначая поклоны.
   На четверых из них были удобные немаркие наряды, которые украшали только дорогие ткани и немного вышивки, а вот пятая эльфийка неожиданно пришла в платье. Длинное и свободное облачение само по себе мало подходило для занятий магией (даже самой неспешной, не говоря уж о боевой), так еще и сложная прическа, которая, тем не менее, оставляла большую часть волос свободно ниспадать ниже пояса, дополняла образ прекрасной эльфийской девы, вышедшей на праздную прогулку, а не на тренировку. Впрочем, взглянув на Эфу, которая так же пожаловала на тренировку в платье, я подумала, что, может быть, и эта эльфийка пришла за компанию посмотреть, и переключила свой интерес на оставшихся четверых.
   Три парня и девушка. Да, это определенно были молодые эльфы. Их взгляд, манера поведения, одежда говорили мне об этом. Я присмотрелась к аурам. Двое мужчин были довольно сильными магами, а оставшийся эльф и девушка им значительно уступали.
   - Благодарю, что пришли так быстро, - отрывистым кивком поприветствовав всех, сообщил Эдориэль.
   - Не каждый день приглашают на тренировку с магом, которому запрещено колдовать, - максимально нейтральным тоном съехидничал один из эльфов, самый сильный из четверки.
   - Запрет был снят, - индифферентно ответил ему отец Эфы. - И именно поэтому и организована тренировка, чтобы отработать навыки парных, строенных и многопоточных боевых заклинаний.
   - А одиночные заклинания прежде проверить не надо? - поинтересовался все тот же эльф. Он говорил спокойно, в рамках этикета, ни словом, ни интонацией не выходя за его рамки, но что-то в его манере скользило такое снисходительно-ехидное.
   "Интересно, в чем дело?" - я повнимательнее присмотрелась к индивиду.
   Высокий широкоплечий красавчик с иссиня-черными волосами и темно-серыми глазами бросал на меня не самые дружелюбные взгляды из-под длинных густых ресниц, которые очевидно из-за насыщенно-темного цвета так ярко выделялись. Молодой боевой маг явно был из знатных элле. Об этом свидетельствовал по-эльфийски изящный, но все равно крупный перстень, богато украшенный пояс и шикарные сапоги, радужно переливающиеся перед мои внутренним взором множеством вплетенных на них заклинаний, а так же чуть небрежные, но изысканные манеры и едва обозначенный Эфиному отцу поклон.
   "Феанэль Маэстор Эйнар Канорэстан, - про себя проговорила я длинное имя черноволосого эльфа, которое всплыло у меня в голове, как только я перестала сосредоточенно разглядывать мужчину. - Наследник двух сильных и древних магических родов, одаренный молодой боевой маг, однокурсник Эфы, хотя и старше нее на двадцать с лишним лет (так как детей у элле немного, группы для обучения формируются смешанные, а обучение почти индивидуальное), невероятно амбициозен и красив, - ознакомилась я со справкой по этому знакомому незнакомцу. - Ну, насчет последнего я бы поспорила. Точнее нет, он безусловно красив, но рядом с Дэнэлем меня вряд ли кто-то впечатлит сильнее, особенно, когда так недружелюбно смотрит. Что я ему такое сделала, да еще и заочно? Или это Эфа? Да ну вряд ли! Она даже Жестэраля не послала куда следует!"
   - Одиночные я уже проверил. С ними все в порядке, - заверил его Эдориэль. Феанэль открыл было рот, но Эдор, очевидно предугадав его слова, продолжил. - Или ты сомневаешься в моей компетентности?
   - Нет, что вы, - пошел на попятную эльф.
   "О! Реакция на свет есть! - порадовалась я. - Может и не все так плохо, как кажется. Или все...".
   Феан в очередной раз недовольно зыркнул на меня, будто это я была виновата, что Эдор его на место поставил.
   "Только эльфийского мстителя мне еще не хватало для полного счастья! - подумала я, мрачно глянув на эльфа, и заметила в его глазах некое замешательство. - Да, подобных взглядов в арсенале наше "чистейшей души" точно не было. И тебя ждет еще немало открытий", - про себя усмехнулась я, поняв, что к чему.
   - Через несколько минут подойдет Учитель, - сообщил нам тем временем Эдориэль и обернулся к нам с Эфой. - А мне пора, - чуть виновато сказал он дочери.
   - Увидимся позже, - ободряюще улыбнулась Эфа отцу.
   - Конечно, - кивнул он, и дальше обратился уже ко мне. - Я собрал здесь наиболее сильных из твоих однокурсников, чтобы тебе на первых порах было проще объединять силу. Дождись Учителя, он подскажет, как правильно работать вместе, если не получится сразу. По результатам тренировки завтра получишь распределение в боевую группу. Я не думаю, что возникнут какие-то трудности.
   - Хорошо, - кивнула я, соглашаясь со всем сразу.
   "Учитель, так учитель. Поучимся, благо никогда не поздно", - подумала я. Эдориэль тем временем развернулся и ушел.
   Слово "учитель" всколыхнуло какие-то ассоциации, но я не смогла их вычленить, да и внимание было сосредоточенно на бывших сокурсниках Эфы и попытках добыть информацию из памяти о них.
   "Эльсинэль, второй по силе маг и друг Феана, тоже может похвастаться неплохой родословной и роскошной гривой каштановых волос. Вон кончик толстенной косы у колен виднеется, - вспоминала я. - Удиирэль - третий парень в этой компании, к особо знатной семье не принадлежит, но маг тоже потомственный, имеет особый талант к целительной магии, но выбрал боевую специализацией, в которой тоже весьма недурен. И Маэлиналь, единственная девушка и уроженка простого сословия, если можно так выразиться. Ни родословной, ни богатства, ни связей, у нее нет. Выделяется только силой, достаточной для боевого мага, да рыжими локонами, сейчас спрятанными под сеткой. Что ж, потренируемся!"
   - Младшая Илиэнкюр собственной персоной! Кто бы мог подумать? - несколько растягивая слова произнес Феанэль и соскочил с камня, на котором до того гордо стоял, невероятным образом удерживая равновесие. Хотя почему невероятным? Он же эльф!
   - Полагаю, что все вокруг только и делали, что думали обо мне, - ответила я, усмехаясь.
   - Ах да, чистейшая душа, - будто бы спохватившись, припомнил эльф. - Что? Наконец разрешили колдовать?
   - Угу, - согласилась я. - Денег на новую отстройку родового замка накопили и решили рискнуть.
   Эфа тихонько хмыкнула и закусила большой палец, чтобы не смеяться.
   - А что же тогда сюда привели? - не остался в долгу Феан.
   - Сначала решили в горах эксперимент провести. Им-то ничего не сделается, - я обвела рукой каменистые просторы.
   - А мы зачем? - повелся Феанэль, остальные элле внимательно слушали.
   - А вы для второй части эксперимента, - продолжила я. - Если первая обойдется без эксцессов.
   Костя с Эфой старались не смеяться, а Дэнэль напротив был сама сосредоточенность, будто не слышал всю ерунду, что я несу.
   - А этих в жертву? - решил поддержать и усугубить начатую мной цепочку бреда элле, расплываясь в притворной улыбке.
   - Нет, - качнула я головой. - Это иностранная делегация, для свидетельства чистоты эксперимента.
   "Что я несу?" - я внутренне покатывалась со смеху.
   Феанэль же резко посерьезнел, видимо сочтя подобный ответ откровенным издевательством.
   - А если серьезно? - спросил он, прищурившись.
   - А тебе, что за печаль? - вопросом на вопрос ответила я.
   - Люди...
   Одно слово, но с каким выражением. Откуда столько высокомерия? Чем таким эльфы от людей отличаются? Я что-то не заметила ничего выдающегося.
   - При себе оставь свое мнение, - резко прервала его я.
   Феан посмотрел на меня насмешливо.
   - Это всего лишь люди.
   - А ты всего лишь эльф! - напомнила я.
   - Святая Эйфйель!
   "Ну да, я же в его глазах светлая эльфийка Эфа, а не человек", - вспомнила я, расслабляясь.
   - В точку, - усмехнулась я.
   - Подалась в жрицы и набираешь последователей? - продолжал глумиться Феан.
   - Ага, - не стала отказываться я. - Ходим, проверяем гостиницы на благопристойность, сектантов-конкурентов на живца ловим и паломничества в храмы совершаем. Смешанные. Только что из Зиан-Тау!
   Эфа все-таки не удержалась и хихикнула. Но ведь правду же говорю!
   Эльф слегка замешкался, не зная как поостроумнее отреагировать на эту информацию.
   - А дроу тебе зачем? Они же светлому не молятся, - нашел нестыковку Феан.
   - Так он темному хвалу и возносит. Чем темный хуже? Мы за равенство! Боги разные нужны, боги разные важны!
   - Святая Эйфйель и темный бог? - скептически приподнял бровь Феанэль, явно не веря. Вот ведь репутация у Эфы! - Неужели чистейшую душу привлекает дроуский менталитет? Где только экземпляр-то раздобыла?..
   Теперь и я не выдержала и расхохоталась. В попытке зацепить меня эльф явно перестарался. Точнее, Эфу бы наверняка покоробило такое заявление, учитывая ее отношение к дроу, но точно не меня!
   - Меня дроуши еще в Арканзаларе заколебали докапываться, где я себе такого мужика отхватила, так теперь ты тут продолжишь? Где взяла, там больше нет!
   От такого сообщения Феанэль, кажется, окончательно опешил, по крайней мере, с ответом сразу не нашелся, и я, воспользовавшись паузой в разговоре, поспешила его закончить. Однако обратиться к Эфе, чтобы спросить, чем она обидела этого благородного эльфа, что он теперь проявляет ко мне такое пристальное внимание, я не успела. Зашуршали камни, и со стороны перевала на нашу тренировочную площадку спустился еще один эльф. Он был стар. Нет, это не был сгорбленный седой старик с клюкой. Он выглядел как зрелый мужчина, не более. Его волосы все так же блестели золотом, ноги легко преодолевали каменную преграду, на лице не было морщин, но я точно знала, что он был уже давно не молод. Это было что-то то ли в глазах, точнее во взгляде, то ли во всем облике, то ли это какое-то особое эльфийское чутье подсказывало мне. Учитель...
   Память резко вывалила на меня информацию о нем. Один из величайших магов в прошлом, ныне один из Учителей, давно оставивших практику и лишь передающих свои знания будущим поколениям, в том числе и Эфе, точнее всему ее курсу. Однако с неколдующей эльфийкой он возился особенно долго и тщательно. Все эти незавершенные контуры, изящное плетение, тонкий расчет, долгие тренировки. По просьбе ли ковена или по собственному желанию? Почему-то мне казалось, что по собственному. Учитель Нэйвивэль не из тех, кто тратит свое время просто так, даже если об этом просит совет ковена.
   - Здравствуйте, - почти хором поздоровались все присутствующие на площадке, кланяясь. Даже Костя проникся важностью момента.
   - Здравствуйте, - охотно отозвался эльф, ступая на ровную поверхность. - Рад вас снова всех видеть, - продолжил он, обводя взглядом эльфийских магов. - Рад познакомиться, - он ненадолго задержал взгляд на Косте и Дэнэле, а после его светлые голубые взглянули на нас с Эфой.
   Учитель подошел к нам ближе, и пару раз переведя взгляд с меня на девушку, полностью сосредоточился на ней. Он ничего не говорил, но Эфа неожиданно тепло улыбнулась, а после тихо, но грустно вздохнула.
   - Жаль, что ты лишилась способностей окончательно, - наконец, изрек эльф, и, протянув руку, едва касаясь, провел рукой по ее волосам.
   - Не лишилась, скорее, передала их в надежные руки, - ответила она ему, продолжая улыбаться одними уголками губ.
   - Тоже верно, - согласился с ней Учитель Нэйвивэль и обратил свой взор ко мне.
   Его взгляд был тяжелым и пронизывающим, однако спрятаться не хотелось. В нем не было никакой враждебности, только мудрость, помноженная на тяжесть прожитых лет и немного любопытства.
   "Человеческая душа из другого мира в теле эльфа, - неожиданно зазвучал голос эльфа прямо в моей голове, хотя я видела, что он не произнес ни слова. - Не думал, что что-то в этой жизни еще способно меня заинтересовать. Однако боги продолжают являть миру невиданные доселе вещи. Как зовут тебя?"
   "Василиса Роммель", - мысленно ответила я. Похоже, он таким образом уже поговорил с каждым из нас, меня оставив на последок.
   "Василиса, - задумчиво повторил за мной старый эльф. - Эдориэль просил меня взглянуть на твои способности и умения и по возможности восполнить недостающие. Что ты умеешь?"
   "Я умею все, что умеет Эфа", - ответила я.
   "Все?"
   "Мне нужно показать?"
   "Достаточно подумать".
   Я старательно извлекла из памяти знания о магии и начала быстро прокручивать разделы и аспекты. Эльф смотрел на меня, точнее куда-то внутрь меня и брови на его лице постепенно сходились.
   "Впечатляет", - прервал он меня своим комментарием.
   "Эфа считает, что это побочный эффект смены тел. Я помню ее знания лучше, чем она свои, и наоборот", - пояснила я, припомнив наш давний разговор.
   "Очень может быть, - эльф кивнул, хотя кажется больше своим мыслям. - Что ж, знаний тебе действительно достаточно, нужна лишь практика. Людей мне еще обучать не доводилось. Это будет интересный опыт".
   "Эдориэль сказал, что мне нужно научиться объединять силу с другими. Одна я колдовать могу", - подумала я.
   - Продемонстрируй нам что-нибудь самостоятельно, прежде чем мы перейдем к групповой практике, - на сей раз вслух сообщил Нэйвивэль, отходя в сторону.
   Я слегка озадачилась его просьбой. Разумеется, мне было что показать, но вариантов для демонстрации у меня было так много, что я признаться, растерялась. А что именно ему показать?
   - Какое-нибудь не слишком разрушительное боевое заклинание, - подсказал элле то ли угадав, то ли услышав мои сомнения.
   "Боевое и не слишком разрушительное", - повторила я про себя, перебирай заклинания, и остановилась на небольшой огненной дорожке. Пространства здесь достаточно и кругом камень. Проблем возникнуть не должно, да и я всегда могу затушить огонь.
   Стоило мне взглянуть на предполагаемое место создания дорожки, как бывших сокурсников с него как ветром сдуло. Они поспешно отошли на безопасное расстояние и с интересом и опасением смотрели на меня. Я подняла руки, чтобы задать дорожке направление и тут же увидела, как боевые маги поспешно подняли общий веер щитов, скрывший их со всех сторон. Мне стало смешно. Не то, чтобы я их не понимала. Эльфийка разнесшая родовой замок должна внушать опасения. Но это все равно было так комично видеть, как два вообще ненаделенных магией человека, недоучка-дроу и старый эльф стоят и спокойно ждут моей демонстрации, а молодые полные сил боевые маги-элле спрятались за мощным щитом.
   Огненная дорожка, ярко полыхнув от моих рук до камней, стремительно пробежала метров десять вперед и стала постепенно опадать, затухая на голых камнях.
   - Прекрасный образец, - похвалил Учитель. - Я вижу, ты отлично справляешься с потоками, и никаких былых сложностей у тебя нет.
   Маги с опаской сняли щит и неуверенно подошли ближе. Кто-то изучал еще не до конца потухшую дорожку, кто-то смотрел на меня, кто-то на учителя. Больше всех внимания мне досталось, конечно же, от Феанэля. Его что-то не устроило и в почти идеальной пущенной огненной дорожке.
   - Ну что ж, давайте посмотрим, как обстоят дела с объединением сил, - продолжил тем временем Учитель Нэйвивэль. - С чего бы начать? Портал сразу открывать, пожалуй, не будем, выберем что-нибудь попроще. Как насчет охранного контура?
   Разумеется, оспаривать предложение Учителя никто не стал. Эльфы лишь отошли чуть дальше и там встали небольшим кружком, дожидаясь, когда я перестану анализировать ситуацию и позволю Эфиной памяти подсказать мне, что нужно встать вместе с ними и вытянуть вперед руку. Пальцами мы не соприкасались, однако пространство между наших рук немедленно наполнилось силой. Маги готовили заклинание, то и дело, поглядывая на меня. Я последовала их примеру и, набросав матрицу охранного контура, прикинула, как лучше его будет сплетать с другими. Миг и я почувствовала, как чужие куски заклинаний наполняются силой и перемещаются к кистям рук. Давление чужой сильной магии начало быстро расти, порождая не очень приятное, хоть и вполне терпимое чувство. Невыносимо хотелось поскорее вложить силу в свою часть контура и присоединить ее к общим, чтобы не чувствовать этого давления. Магия полилась в матрицу щедрым потоком, попутно продвигая его ближе к нужному месту. Давление силы резко ослабло, став почти незаметным, и одновременно с этим раздалось громкое шипение. Вскинув голову на звук, я увидела, что шипит Маэлин, и на лице ее застыла гримаса боли. Остальные тоже морщились, а Фэанэль еще и наградил меня осуждающим взглядом. Я резко отдернула руку, поспешно развеивая неоконченное заклинание.
   - Я что-то делаю не так? - пробежав по лицам сокурсников и убедившись, что боли они больше не испытывают, я обратилась к Учителю.
   - Разумеется. Зачем ты вкладываешь столько силы? Ты ведь знаешь, что групповые заклинания накладываются по силе слабейшего, - в голосе старого эльфа слышался легкий укор.
   Память сообщила мне, что любое превышение силы в групповых заклинаниях воспринимается весьма болезненно для магов с меньшей силой, и чем больше разрыв, тем больше болевых ощущений. Маэлин самая слабая из нас.
   - Знаю, - кивнула я и обернулась к сокурсникам. - Извините. Давайте, попробуем еще раз.
   Маги промолчали и снова вытянули руки, лишь переглядываясь. Матрицу на этот раз я сформировала скорее на автомате, тут же приспособив ее под слияние с другими, а вот силу стала вливать медленно, постепенно передвигая заклинания к пальцам руки. Давление чужой магии то нарастало, то спадало, пытаясь сбить меня с размеренного наращивания мощи. Однако я собрала всю свою волю в кулак и плела заклинание медленно и постепенно. В какой-то миг я почувствовала, что сила больше не растет. Это Маэлин достигла предела, а вслед за ней остановились и другие. Хрупкое равновесие, мелко подрагивая, воцарилось над нашими руками.
   - Очень хорошо, - похвалил Нэйвивэль. - Держите, не завершайте, - велел он, подходя к нам ближе. - Почувствуйте свою силу и силу каждого в круге, поймайте равновесие, ощутите единство ваших сил, - старый эльф обходил нас по кругу, ненадолго задерживаясь около каждого.
   Ощущение было сродни открыванию бутылки с водой, когда крышка никак не отцепляется от кольца на горлышке. И ты аккуратно, но с силой тянешь так, чтобы отделить ее, но при этом не разлить содержимое бутылки.
   "Да, ты сильнее. В могуществе здесь с тобой может поспорить разве что Феанэль. Но не бойся причинить им боль. Держи силу на этом уровне, но держи ее уверенно. Чувствуй ее полностью, а не как тщательно сдерживаемую часть от целого", - напутствовал Нэйвивэль.
   Голосу в голове я даже не удивилась. Эльф, планомерно обойдя всех, застыл рядом со мной, и я была уверена, что он пристально смотрит на мою руку и на заклинание в ней. Нужно было попытаться исполнить то, что он говорил. Но кто бы знал, как сложно было быть уверенной в том, что сила не выйдет из-под контроля, что заклинание не сорвется, что не ударит по другим магам.
   "Но ведь это моя сила и я ей управляю, а не она мной. И я определяю, какой ее частью я хочу воспользоваться в данный момент. И от этого она не делится на куски, она по-прежнему вся и по-прежнему моя, просто мне нужна не вся она. Я ведь могу регулировать силу заклинаний, когда колдую одна, так почему меня тянет выкрутить ручку на максимум при колдовстве в группе? А вдруг я захочу второе заклинание сотворить?"
   И держать стало действительно легче. Сила перестала дрожать и вырываться, норовить перелиться через край. Она послушно лежала на нужном уровне, сплетаясь с силами других магов, готовая в любой момент примениться, стоит только завершить заклинание.
   - Завершайте, - разрешил Учитель.
   Не преувеличу, если скажу, что мы все с облегчением закончили, наконец, плетение. Все-таки держать коллективное незавершенное заклинание это совсем не то же самое, что свое собственное. Весьма напрягающее занятие. Зато контур получился поистине огромным. Мало того что он ушел в лагерь он еще и покрыл значительную площадь гор вокруг.
   - Принцип, я вижу, тебе понятен, - сказал Нэйвивэль, одним взмахом стирая этот гигантский контур. - Так что давайте повторим пару раз для закрепления и перейдем к более сложным и скоростным тренировкам.
   Я согласно кивнула. Я чувствовала, что мне нужно закрепить полученный опыт. Мне совершенно не нравилось, как в начале вела себя магия в моих руках, и я хотела поскорее закрепить правильное ее поведение.
   Повторение далось мне все легче с каждым разом, переход к более сложным заклинаниям тоже не показался трудным, а вот скорость и комбинирование - это было адски. Быстро создавать коллективное заклинание, например, тот же щит, зачастую было жизненно необходимо, но как при этом угадать с силой? Разумеется, чаще всего я промахивалась в большую сторону, из-за чего доставалось бедной Маэлин, а иногда даже и Удиирэлю. Учитель говорил, что это нормально для первой тренировки (Эфа раньше из-за проблем с силой к групповой магии даже без завершения контуров допущена не была), и что для точного расчета силы эльфы порой годами тренируются, но прекращать издевательство над собратьями моими слабейшими и не думал. Когда же мы пришли к заклинательным комбо, которые могли быть как чисто групповыми, так и смешанными, я и вовсе готова была взвыть. Переключаться с одного на другое и при этом четко дозировать силу было дьявольски сложно. Радовало только то, что теперь ошибалась не только я. Это меня радовало. Значит сейчас уже пошли далеко не примитивные вещи, и промахи случаются не от моей бездарности, а от высокого уровня сложности. Прервал наш, казалось, бесконечный марафон Учитель, когда ошибки уже начала делать и наша нижняя планка, причем в самих заклинаниях.
   - Давайте передохнем, - предложил старый эльф.
   - Я не устала, - на всякий случай сказала я, хотя честно говоря, была не прочь отложить колдовство хотя бы ненадолго.
   - Ты - возможно, но боевые товарищи твои устали, - пояснил Нэйвивэль, указывая на Маэлин и Удиира. - Им сложно постоянно работать на пределе своих возможностей.
   Я кивнула, соглашаясь с Учителем. Остальные тоже опустили руки, а некоторые даже присели на камни.
   - Узнаю наметанный глаз Эдориэля. Из вас вышла бы хорошая боевая группа, - сообщил нам Нэйвивэль.
   - Мне и своей хватает, - не очень вежливо ответил Феанэль. В его голосе слышалась не то обида, не то упрек.
   - Напрасно ты так думаешь, - заметил Учитель. - С этой группой у тебя было бы больше возможностей.
   - Почему?
   - Эта группа сильнее, - ответил ему Нэйвивэль.
   - Сила группы меряется по самому слабому ее члену, - поспорил Феанэль.
   Да, это была прописная истина, которую знали все, но спорить с Учителем никогда не было умной затеей.
   - Не всегда, - мягко, но непреклонно сказал эльф.
   - А когда это не так? - в разговор вступил Эльсинэль, очевидно заинтересовавшись опровержением аксиомы.
   - Да, честно говоря, почти всегда, - признался Нэйвивэль. - Для обучения систему взаимодействия сил упрощают. Так легче и вам обучаться, и нам учить, так вы не причините друг другу вреда и постепенно научитесь контролировать силу. Взгляните на существующие боевые группы. Разве, руководствуясь этим постулатом, не логично было бы собрать самых сильных магов в одну группу, дальше из оставшихся отобрать снова самых сильных и сформировать следующую группу и так далее?
   - Логичнее, - кивнул Эльсин.
   - Но так не делают, - заметил Учитель. - На практике группы собираются примерно одинаковые по составу, лишь стараясь не допускать слишком большого разброса в силе между самым сильным и самым слабым. Как вы думаете, зачем так делают?
   Эльфы молчали. Очевидно, никаких идей у них не было.
   - Чтобы сохранить средний уровень силы примерно одинаковым у всех групп? - рискнула предположить я.
   - Верно! - обрадовался Нэйвивэль. - Зачем так делают, спросите вы. И я вам отвечу. Разумеется, если собрать в боевую группу самых сильных магов, то это будет потрясающая мощь. Но если взглянуть на ситуацию в целом, то это нерационально. Государству нужна армия, а не элитный отряд, который, к тому же, всегда можно сформировать, если таковая нужда все-таки появится. Так вот, возвращаясь к теме эффективности боевых групп, сила каждого отдельно взятого образования на практике вовсе не измеряется силой самого слабого. Отнюдь! Если уж попытаться найти границы силы боевой группы, то она скорее зависит от самого сильного или пары сильных, которые тащат всю группу за собой наверх. И ваши супримы, - учитель взмахом руки указал на нас с Феаном, - вполне могут сделать вашу группу одной из сильнейших в Эльмене.
   Я увидела, как загорелись глаза черноволосого эльфа на этих словах и, кажется, начала понимать глубинную суть его претензий ко мне. Причем, именно ко мне, а не к Эфе.
   - Но всему этому, разумеется, нужно учиться, - закончил свою речь Учитель. - Это долгие часы тренировок, в которых без сил падать будут уже не инферны. А сейчас, раз уж наши супримы не устали, давайте попросим их продемонстрировать их мощь.
   - Что? Как? - удивленно спросила я, когда на нас с Феаном уставились все присутствующие.
   - Сплетите какое-нибудь заклинание парно, - охотно пояснил Учитель.
   С ним? Парно? Да, в целом-то, без проблем, но на что это будет похоже? Состязание двух баранов на узкой дорожке? Я не уступлю, а он тем более. Зачем это Учителю?
   Я перевела взгляд на Феанэля. Похоже, мысли у нас были одинаковыми.
   - Веер щитов? - предложил он, прищурившись.
   "Выбрал многокомпонентное заклинание, очень сложное для группового колдовства. Неужели рассчитывает, что я откажусь? Или все еще боится, что моя магия непредсказуема. Тогда лучше было бы выбрать заклинание попроще, чтобы самому его контролировать, если что. Значит все-таки ожидает моего отказа. Фигушки!"
   Я молча кивнула. Феанэль полностью развернулся ко мне и встал, так что казалось, будто он не со мной собирается заклинание плести, а против меня. Хотя, кто сказал, что это было не так?
   Я криво усмехнулась скорее самой себе и подняла руку наизготовку. Феанэль зеркально скопировал меня. Между нашими ладонями была пара сантиметров, и казалось, что сейчас между ними начнут проскальзывать молнии. Напряжение висело в воздухе. Творить заклинание мы начали одновременно, только Феан со старта взял такой темп наращивания силы, что я сразу же ощутила сильное давление его магии. Все во мне буквально завопило ответить, влить своей силы, отодвинуть чужую магию. Однако ломать только-только отработанную технику я не хотела. Так что, стиснув челюсти, я четко и последовательно строила матрицу, выстраивала щиты, заполняла их силой, плавно наращивая мощь. По лицу Феана скользнула усмешка. Похоже, он воспринимал мою медлительность как несостоятельность. Однако по мере того как сила нашего заклинания росла, усмешка с лица эльфа стиралась. Взяв быстрый старт, вскоре он резко сбавил темпы и подбирался к максимуму все медленнее и медленнее, моя же сила росла равномерно. Точка равновесия наступила внезапно. Я просто поняла, что больше на меня его сила не давит, и даже более того, теперь я могу поднять планку и надавить на него. У меня еще есть запас, а вот он уже достиг своего максимума.
   На лице черноволосого эльфа никакой улыбки давно уже не было. Он пристально и неотрывно смотрел мне в глаза, и недоумение в его взгляде сменялось пониманием. Он понял, что я сильнее, и, что гораздо хуже, он понял, что и я это поняла. Казалось, мы очень долго так смотрели друг другу в глаза, удерживая равновесие, хотя, бьюсь об заклад, в реальном времени не прошло и секунды. Я могла бы влить еще силу, влить ее до максимума, однозначно продемонстрировать всем, что я сильнее, заставить Феана поморщиться, дать ему прочувствовать мою силу, но нам с ним еще работать, как минимум сегодня, как максимум еще долго потом, если нас определят в одну боевую группу. А то, что я сильнее, он уже и так почувствовал.
   Я завершила веер щитов, и элле не осталось ничего другого как последовать моему примеру. Вполне видимая сфера окутала нас со всех сторон, замыкаясь сверху точно над нашими руками.
   - Чудесно! - похвалил Учитель, его голос доносился немного искаженно и глухо из-за очень мощных щитов, скрывавших нас от других. - Попробуйте-ка, друзья мои, его пробить, - тут же внес предложение старый эльф, спеша продемонстрировать все преимущества тандема сильных магов. - Каково?
   Я повернулась к однокурсникам, которые вразнобой швырялись заклинаниями (и куда только усталость делась?) в наш щит.
   - Зачем завершила? - прошипел Феан, глядя на меня чуть ли не с ненавистью.
   - Потому, что больше силы вкладывать не собиралась, - честно ответила я.
   - У тебя было еще!
   - Исчерпать всю было необязательно.
   - Сказали выложиться по максимуму!
   - Сказано было продемонстрировать мощь и этого достаточно, - веско сказала я.
   - Ты... - начал было эльф, но Учитель прервал его.
   - Думаю, этого достаточно. Теперь ни у кого нет вопросов к силе этой юной эльфийки, - сказал он.
   "Так он специально эту демонстрацию затеял, чтобы я показала силу. Чтобы эльфы прониклись, особенно Феан. Чтобы они меня приняли? Боюсь, правда, он просчитался, - поняла я, бросив вскользь взгляд на брюнета. - Кажется, вместо того, чтобы понять, что я сильный маг, он воспринял это как личное оскорбление..."
   Пока Учитель что-то пояснял заинтересовавшимся магам, я тихонько отошла к своим друзьям.
   - У тебя хорошо получается, - радостно, но по возможности тихо похвалила Эфа, стоило мне только к ней подойти.
   - А ты откуда знаешь? - усмехнулась я, намекая на то, что она не видит магию.
   - По реакции Учителя Нэйвивэля, - прошептала она, улыбаясь.
   - А-а, - поняла я. - А скажи-ка мне лучше, чего ко мне Феан прицепился?
   Эфина улыбка потускнела. Я наклонилась к ней, чтобы ей удобнее было говорить.
   - Мы с ним оба потомки двух магических родов, причем одних из сильнейших. И нам обоим прочили большую магическую силу. Феанэль, конечно же, хотел быть сильнее, но вскоре стало видно, что это не так. Единственное, что его утешало - то, что я не могла толком колдовать, а потом и вовсе на мою магию наложили запрет.
   - Поня-а-атно, - протянула я, вздыхая.
   Я сделала совершенно верные выводы.
   - Он хороший парень, просто очень честолюбивый. На него с детства возлагали большие надежды, и он... - затараторила Эфа.
   - У тебя все хорошие, - перебила я ее. - А он, похоже, решил, что я теперь его главная соперница, которую во что бы то ни стало надо победить.
   Эфа взглянула на меня так, будто это она была виновата в том, что у этого эльфа мозги как-то не так функционируют.
   - Ты сильнее, - на пределе слышимости сказал Дэнэль, стоявший рядом и прекрасно слышавший весь наш разговор.
   - Зато опыта у него больше, - пробормотала я. - Да и не хочу я с ним драться! Зачем мне это?
   - Зато он хочет, - многозначительно обронил дроу.
   - Перехочет, - буркнула я и, заметив, что Учитель закончил что-то объяснять элле, вернулась к ним.
   - Продолжим? Я думаю, все немного передохнули и набрались сил, - сказал Нэйвивэль. Все согласно кивнули. - Давайте добавим к комбинациям боевое построение. Оружие вы с собой не брали? Ну и ладно, и так достаточно.
   Я чуть было в голос не застонала. Это не учитель, это мучитель какой-то! Хорошо, что оружие не взяли, а то бы еще размахивая мечами, предложил бы строить групповые заклинания! В общем, погонял Нэйвивэль нас знатно, причем именно магически. Не знаю, как описать это чувство, но к концу тренировки я устала колдовать. Не то чтобы сила меня не слушалась и отказывалась сплетаться в нужные мне узоры, но мне было лень даже тянуться к ней, не то, что использовать. Не представляю, каково тем, у кого силы меньше, так называемым инфернам. Так что тренировку мы завершили небольшой лекцией. По идее, и я, и остальные маги все это знали, но видимо Учитель счел не лишним такую информацию повторить. Так что мы послушали в очередной раз о технике безопасности, взаимопомощи и особой душевной связи в боевой группе. И, видимо, как раз налаживать ту самую особую связь (а Учитель прозрачно намекнул, что поговорит с Эдориэлем о том, как бы было здорово собрать из нас боевую группу) ко мне Феанэль и подошел сразу после прощания с Нэйвивэлем.
  

Глава 35. Чертов расист!

   - Капец у вас тренировочки, - сообщила я Эфе, как только дождалась, что Нэйвивэль скроется за перевалом. - Почувствуй себя многоруким Шивой! Надо и тут сделать, и там, и здесь успеть и еще рассчитать. Капец! - повторилась я от полноты чувств.
   Эфа звонко рассмеялась.
   - В этом основная боевая мощь Эльмена. Как иначе стране с небольшим населением и, соответственно, небольшой армией охранять свои границы? - спросила она.
   - Приходится делать армию исключительно из элитных войск, - согласилась я.
   - А так же вооружить всю страну. Все эльфы - маги, большинство имеет минимум средний уровень силы и начальную боевую подготовку, а значит, могут постоять за себя. Кто в здравом уме будет нападать на страну, в которой каждый житель вооружен и особо опасен?
   Никто.
   - Дочь своих родителей, - усмехнулась я, дослушав объяснение.
   - Ну... - Эфа чуть смутилась.
   - А что? Неплохо так, - оценил положение вещей Костя. - Если вдруг что случится, все при делах, никаких растерзанных мирных жителей.
   Я уже собралась было ответить, но заметила, что Дэнэль положил руку на эфес сехашесс, да и смотрит куда-то мне за спину довольно сосредоточенно. Я развернулась быстро, но по возможности не слишком резко, а с руки уже был готов сорваться веер щитов. Да уж, последние события наложили неизгладимый отпечаток на мои рефлексы.
   К нам неспешным шагом приближались Феанэль и Эльсинэль. Что опять нужно?
   - Общаться с людьми. Что нового они могут тебе сказать? - спросил Феан, едва подойдя на расстояние, с которого не нужно было кричать.
   - Иди куда шел, - прервала я его.
   - Я и пришел, - он сделал последнюю пару шагов и встал напротив меня.
   - И что тебе тут надо? - поинтересовалась я, перенося свой вес на одну ногу и складывая руки на груди.
   - Поединок, - веско ответил эльф.
   - Что? - я слегка опешила от его запросов.
   Феан рассмеялся.
   - Теперь ты притворишься, что не понимаешь, о чем я, лишь бы не сражаться? - спросил он. - Запрет-то снят, отговариваться нечем!
   - А мне нужны отговорки? - усмехнулась я, не без помощи его снисходительного тона справившись с удивлением.
   - Если ты собираешься отказаться в очередной раз, - небрежность в голосе эльф даже не скрывал.
   - Во-первых, я еще ни разу не отказывалась, а во-вторых, даже если бы это было и так, все равно, мне ничто не помешает послать тебя лесом, - заверила я Феанэля.
   - Ни разу? - взвился эльф, очевидно решив, что я сейчас буду пытаться опорочить его светлый образ.
   - Ни разу, - спокойно повторила я. - Отказывалась Эфа, и в этот раз тоже откажется, причем даже по еще более веской причине. Она теперь вообще не имеет доступа к силе и даже не видит ее, - я указала на девушку, стоящую рядом. - А претензии можешь пойти и высказать богу, причем светлому. Он все это устроил.
   Феан уставился на Эфу, очевидно не до конца осознавая мои слова. Эльфы, стоящие невдалеке, зашушукались. Я перевела взгляд на Дэнэля и качнула головой, призывая поспешить покинуть этот полигон.
   - Пойдемте, - позвала я Эфу и Костю вслух, поворачиваясь к ним.
   - Подожди, - отмер Феан. - Ты хочешь сказать, что Эфа она? А ты тогда кто?
   - Василиса, - все-таки решила представиться я.
   - Василисаль? - спросил он.
   - Нет, - опровергла я его предположение. - Просто Василиса, я человек.
   Феан смотрел на меня недоверчиво. Мои слова явно казались ему ложью, но желания чем-то их подкрепить у меня определенно не было. Кто он, в самом деле, такой, что бы я ему что-то доказывала?
   - Что значит "человек"? Как такое возможно? Ты эльф, я вижу.
   Признаться, он начал меня слегка раздражать.
   - Ты видишь тело, ты не видишь что внутри, - досадливо отозвалась я.
   - Это бред или ложь! Для обмена душами...
   Слова далекого и безвозвратного посыла почти сорвались с моих уст.
   - Феанэль, оставь ее, - в разговор вступила Эфа. - Я Эфйейль. Мы с Василисой действительно обменялись телами, но не при помощи ритуала. Это сделал светлый. Теперь я в человеческом теле, а она в эльфийском. Это правда.
   Феан смотрел на Эфу, прищурившись, будто в самом деле пытался заглянуть внутрь, чтобы удостовериться, что душа его знакомой сейчас действительно в этом теле.
   - Феан, - Эфа закатила глаза. - Мне начать рассказ с того момента как мы познакомились или достаточно рассказать случай с горшком?
   - Достаточно, - резко ответил эльф.
   Интересно, что там за случай такой?!
   - То есть, ты хочешь сказать, - продолжил эльф, - что ты теперь в этом теле, а в твоем душа человечки? И она теперь в твоем теле спокойно управляется с магией, будто всю жизнь этому училась?
   - Феан, перестань, - вздохнула Эфа, которой очевидно тоже тон этого красавчика не нравился. - Что ты тут устроил?
   - Просто ответь, да или нет, - с нажимом произнес Феанэль, наступая на Эфу, чем окончательно меня достал.
   Я решительно вклинилась между ними.
   - Тебе что двадцать минут назад прошедшей демонстрации мало было? - исподлобья глядя на эльфа (благо он был заметно выше меня) спросила я.
   - А что ты ему продемонстрировала? - из-за спины полюбопытствовала Эфа.
   - Что я сильнее, - ответила я, не сводя глаз с высокомерного эльфа.
   - Сила ничего не решает! - взорвался он. - Вот если ты меня победишь в поединке...
   - То ты удовлетворишься, утрешься и пойдешь на все четыре стороны? - закончила я фразу за него.
   - Если ты победишь меня, - не то улыбнулся, не то оскалился мужчина.
   - Идиотизм, - прокомментировала я такой способ выяснения кто сильнее. - Передраться накануне войны - лучший подарок противникам! Сами выведем себя из строя, чтобы им проще было победить.
   - Не переживай, я постараюсь выиграть, не нанося тебе серьезных повреждений, чтобы завтра ты была в порядке, - в голосе Феанэля звучало уже откровенно демонстрируемое ехидство, так что мне все сильнее хотелось стереть с его лица ухмылку.
   - Угу, может, еще предложишь тебе поддаться, чтобы поменьше синяков получить? - предложила я, вздергивая бровь.
   - Я и без этого легко справлюсь, - заверил меня Феанэль. - Да и бой должен быть честным!
   "Пафос-пафос, куда же без него... Бесит!"
   - А если вдруг оступишься или споткнешься, или солнце ослепит или еще что-нибудь? - глумилась я.
   - Если ты переживаешь о своих ногах, пусть поединок будет два на два, - тут же предложил Феан. - Один оступился, а второй-то нет. Эльсин!
   "Он не отвяжется, - неожиданно совершенно ясно поняла я. - Ему нужен этот поединок и даже если я просто пошлю его и уйду, он так и будет меня с ним преследовать и постоянно докапываться. И хорошо, если только до меня. Я и ответить могу, но Дэнэль, Эфа или Костя... Что ж! Ты не оставляешь мне выбора, красавчик".
   Его друг тем временем, не медля, подошел ближе и встал у него за спиной.
   - Выбирай себе любого напарника, - щедро предложил эльф.
   Ни о каком честном поединке тут и речи не шло. Даже если бы я могла подобрать себе из оставшихся эльфов напарника уравновешивающего силу этих двоих, их слаженности, отработанной на тренировках, мне было ни с кем из них не достичь. А ухмылку с его лица стереть уже хотелось нестерпимо.
   - Дэнэль, - позвала я, в считанные мгновенья определившись с планом.
   - Ребят, не надо, - нервно попросила Эфа, и этой репликой здорово напомнила мне кота Леопольда. Не хватало только его коронного "давайте жить дружно", но на нас все равно не подействовало бы.
   - Он же не боевой маг, - в голосе эльфа к удивлению примешивалось легкое презрение.
   "Чертов расист! И люди ему не нравятся, и дроу".
   - Тебя что-то не устраивает, ты готов сдаться? - в лоб спросила я.
   - Он, так он, твое право, - пошел на попятный Феан.
   - Значит так, если мы выиграем, ты навсегда оставляешь свои притязания и не докапываешься ни до меня, ни до людей, ни до дроу, - я указала на каждого по очереди.
   - А если мы, то ты сегодня вечером у костров во всеуслышание признаешь, что я сильнее тебя! - выставил свое условие мужчина.
   - Идет, - я протянула руку.
   Феан тут же ухватил мое запястье, поскорее скрепляя договор, видимо, чтобы я, не дай бог, внезапно не передумала. Не хотелось бы, конечно, тешить его эго, да еще и таким публичным образом, но пусть сначала выиграет, а потом радуется. Феан и Эльсин развернулись и зашагали на другую сторону нашего учебного полигона. Остальные эльфы, прекрасно слышавшие наш разговор, отошли ближе к середине и немного поднялись в горы, занимая там "зрительские места".
   - Василиса, незачем... - начала было Эфа.
   - Он все равно не отстанет, - не дала я ей попытаться меня отговорить. - А так мы сейчас раз и навсегда решим с ним проблему, так или иначе.
   - Да он же потом всех изведет, если ты признаешь, что он сильнее, - очень тяжело вздохнула Эфа.
   - Пусть сначала победит. Идите к остальным эльфам, они вас тоже щитом накроют, - поторопила я их и, как только они отошли, повернулась к Дэнэлю, чтобы разъяснить план, но он меня опередил.
   - Я же в самом деле не маг, по сравнению с ними, - сказал он.
   - Ты отказываешься? - отрывисто спросила я. Для долгих уговоров у меня было не то настроение.
   "Спасибо, что при них не стал этого говорить, - порадовалась я. - Хотя вряд ли мне стоит опасаться чего-то компрометирующего с его стороны. Это же дроуское воспитание".
   - Нет, - так ответил Дэнэль, что мне даже стало несколько стыдно за свой вопрос. - Но любой из них был бы тебе полезнее меня.
   - Ты ошибаешься, - сбавила я тон. - Со всеми ними я одинаково не умею работать в тандеме, а с тобой мы на дело уже ходили. К тому же, все они слабы против Феана и Эльсина, а вот с тобой есть шанс их удивить.
   - Чем? - тут же перешел к делу дроу.
   - Ты не маг, зато прекрасный воин и, в отличие от всех нас, у тебя есть мечи, - сказала я.
   - Ты хочешь его убить? - спокойно спросил мужчина.
   - Боже упаси! - я даже рукой на него махнула. - Что за дурные мысли? Вообще крайне желательно обойтись без какого-то ущерба.
   - Только в крайнем случае, я помню, - кивнул Дэнэль, чем успокоил меня.
   - Нужно обойти их и зайти с тыла, а я прикрою и обеспечу отвлечение их внимания, - продолжила я.
   - Их двое.
   - Пару минут я выдержу, но лучше справиться быстрее, - прикинула я. - Обойди их и выведи Эльсина из строя.
   - Оглушить?
   - Оглушить, - согласилась я, решив, что такой ущерб вполне допустим. - А Феану просто меч к горлу приставить, чтобы меньше понтами раскидывался.
   - Чем? - не понял дроу.
   - Гонору в нем больно много, - пояснила я. - Готов? - спросила я, увидев, что зрители уже спрятались под щитом, а противники встали в боевые стойки.
   - Всегда, - без промедления отозвался Дэнэль.
   - Действуй-злодействуй! - напутствовала я и увидела, как по лицу Дэнэля скользнула улыбка.
   "Ну-с, развлечемся, если все получится!"
   Я тоже перетекла в боевую стойку, Дэнэль же лишь капюшон накинул. Удиирэль поднял вверх руку, готовясь дать старт поединку.
   - Сейчас будет вспышка, береги глаза, - предупредила я, создавая матрицу заклинания.
   Рука элле резко опустилась вниз, и сразу после этого я взмахнула своей рукой, стряхивая с пальцев ярчайшую вспышку, которая пробила даже через плотно закрытые веки, но все же не ослепила, как тех, кто на нее не смотрел. Резкий кувырок в сторону, сразу после срабатывания магии, спас меня от двух каких-то довольно мощных и прицельных выстрелов от противников.
   "Это было самое легкое, а теперь надо крутиться!" - напутствовала я сама себя и с двух рук запустила по огненному шару, а вслед за ними ледяные стрелы, целым залпом, только магию успевала вкладывать. От шаров они, конечно же, отскочили, а вот стрелы большей частью ловили уже на щит. Кувырок, отскок, отскок, щит!
   "Ух, неслабо прилетело, - выдохнула я, поймав спаренное заклинание щитом. - Но ничего держать можно, хоть и перерасход дикий".
   Эльфы шли вперед, чем облегчали задачу Дэнэлю, но усложняли мне. Снова увороты, залпы электрических шаров, молот небес, чуть не попавший в плетущего что-то явно серьезное Эльсина. С досадой поняла, что помешала, но не нейтрализовала. Волна жара прокатилась совсем рядом со мной, и натолкнула меня на мысль. Уход от очередной атаки и совсем легкий удар сжатым кулаком в землю, и вот рябь на камне уже достигла ног эльфов, заставив их подскочить и перегруппироваться. Весело! И новые удары, укрытие за валуном и попытка поймать меня сетью. Едва успела выставить вперед режущее заклинание и тут же попала в ловушку из пут. Не смертельно, но неприятно, а она тем временем пропала. Бросив короткий взгляд вперед, я увидела лежащего ничком Эльсина, который удачно находился чуть позади Феанэля.
   "Умничка, Дэнэль!"
   Я с азартом послала парочку простых силовых волн в Феана, отвлекая его внимание от отсутствия поддержки. Заклинание подножки эльф с легкостью отбил и даже успел послать в меня очередной стан, но вот физическую подножку отбить он уже не смог. Дроу с одного удара уложил элле на спину и приставил острие меча к горлу, мгновенно остужая весь боевой запал эльфа. Я с облегчением выдохнула и быстро преодолела оставшееся до них расстояние, тем не менее держа на голове заклинание, дабы успеть отреагировать вовремя.
   - Это магический поединок, - шипя от негодования, сообщил Феан бесстрастному Дэнэлю, не рискуя, впрочем, двигаться.
   - Да? А мне казалось, ты не уточнял какой, - заметила я, останавливаясь рядом с поверженным врагом.
   - Честный поединок подразумева...
   - То есть это честно выходить в два боевых мага против одного? - перебила я эльфа.
   - Ты сама его выбрала!
   - А у меня был другой выбор? Кто бы смог уравновесить вас с Эльсином? Может, мне Эдориэля надо было позвать? Или сразу уж Ливланэль? - едко поинтересовалась я. - Ты проиграл, все это видели, и...
   - Это был неравный бой! - выплюнул эльф. - Мы были безоружны!
   - Хочешь взять мечи и попробовать с мечами на голо против магии? - поинтересовалась я. Феан молчал, зло буравя меня взглядом. - Ты проиграл, смирись.
   - Это был честный поединок, - подал голос Удиирэль, который видимо самоназначился судьей. - Дополнительных правил не оговаривалось, каждый действовал в соответствии с общим кодексом, а он не запрещает применять оружие.
   Феанэль продолжал молчать, не отводя от меня взгляд, и в нем виделась такое неподдельное расстройство и уязвленная гордость, что вся моя злость на него разом испарилась. Ну не могла я всерьез обижаться и сердиться на этого вздорного мальчишку. Он не собирался причинять мне вред, да и вообще не испытывал ко мне ненависти. Он просто хотел выиграть и почивать на заслуженных лаврах.
   - Проиграл, - сквозь зубы процедил Феан. - Убери железку!
   "Все-таки признал", - я удивленно приподняла бровь, борясь с мыслью, что может не все так и запущено. Не хотелось мне с ним ссориться, и вообще ни с кем не хотелось в первый же день ссориться. Но с ним особенно. Учитель сказал, что из нас получится хорошая команда, и я очень бы хотела, по крайней мере, попробовать.
   Одного взгляда Дэнэлю хватило, чтобы убрать клинок от горла эльфа и спрятать его в ножны. Я же тем временем, поддавшись порыву, шагнула вперед и протянула Феану руку, чтобы помочь подняться с камней. Тот наградил меня взглядом полным недоверия и удивления.
   - Это был дружеский поединок, - сказала я.
   - Дружеский, - без былого ехидства, но с толикой скептицизма повторил Феан.
   - Я не вижу поводов для вражды, а даже наоборот предполагаю, что в будущем нам, возможно, придется сотрудничать, - пояснила я. - Предлагаю считать инцидент исчерпанным и более никогда к этому вопросу не возвращаться.
   Феан еще немного погипнотизировал меня, но потом все-таки взялся за предложенную руку, избавив меня от ощущения неловкости, постепенно нагнетаемого обстановкой. Однако недоверие в его взгляде не исчезло, даже когда я рывком помогла ему подняться на ноги. Но мне пока было достаточно и этого.
   - Брачный браслет? - неожиданно перевел он взгляд на мое запястье.
   - Просто украшение, - пожала я плечами, одергивая рукав.
   - Это брачный браслет! - не отставал Феанэль.
   - И что? - я закатила глаза.
   "Ну что за человек? Что же ему так надо до всего докопаться?"
   - Его не носят просто так! - безапелляционно сообщил он.
   - Кто сказал?
   - Все! - воскликнул эльф. - Никто так не носит.
   - Это не запрещено. Мне он понравился, хочу и ношу, - как можно беспечнее ответила я.
   - Ненормальная... - поразился мужчина.
   - Привыкай, - снова пожала я плечами и вдруг улыбнулась, представив, к какому количеству моих тараканов ему еще предстоит привыкнуть, если нам придется работать с ним. А мне, похоже, придется смириться с его характером...
   Поживем, там видно будет!
   За время тренировки и выяснения отношений мы не заметили как на горы опустились сумерки. Для эльфов это проблемой не было (особенно для Дэнэля, который только лучше видеть стал), а вот Эфу с Костей периодически приходилось направлять и поддерживать. Надо было поскорее спуститься в лагерь, там скоро зажжется магическое освещение.
  
   Еще утром дроу казалось, что удивить его чем-то у этой странной элле уже не получится. Но Василиса хлеб свой ела определенно не зря. Одно только лечение забавной магической игрой чего стоит! Он так и не понял, в чем заключалось само лечение, но играть с девушкой ему жутко понравилось. А еще ему очень нравилось учиться у нее магии. Она и объясняла, и показывала гораздо лучше и понятнее, чем его прежние учителя, и ей приходилось придвигаться к нему ближе, а иногда и касаться, что тоже не могло оставить дроу равнодушным. Но события на полигоне напрочь вытеснили из головы дроу все мысли об игре. Сначала этот привязавшийся светлый эльф, которому, впрочем, быстро указали на место сначала Эдориэль, а потом и сама Василиса, затем этот Учитель, который казалось, просканировал ему мозги, а потом и вовсе началась тренировка. Дроу следил за ней как завороженный. Элле в самом деле творили чудеса и в прямом, и в переносном смысле слова. Уровень силы, изящность плетения и мощь творимой магии не давала оторвать взгляда. А когда Учитель разнообразил тренировку дополнительными элементами и комбинациями Дэнэль уже просто наслаждался красивыми слаженными действиями боевых магов элле.
   После окончания этого представления события вновь напомнили дроу, что он еще не разучился удивляться. Василиса выбрала его для парного поединка боевых магов! Как? Почему? Зачем? Нет, разумеется, ни одной лишней эмоции на его лице не отразилось, он был слишком хорошо воспитан для этого. И, конечно же, у него и в мыслях не было отказаться, даже если бы у него было такое право. Но она выбрала его, она сочла его достойнее других. Да и к тому же сбить с ног и прижать острие меча к горлу этого заносчивого брюнета было ни с чем не сравнимым удовольствием. Дальнейшие Василисины действия с поверженным противником он, правда, не понял, но вопросов, разумеется, не задавал. Молча убрал оружие в ножны и встал рядом на небольшом отдалении, строго по этикету.
   Разговор про брачные браслеты застал дроу врасплох. Со всеми этими резкими переменами и внезапными событиями они совершенно вылетели у него из головы. И если бы кто-то еще неделю назад ему сказал, что он позабудет о брачных оковах на руках, он бы, не раздумывая, врезал ему от души, чтобы неповадно было нести подобный раздражающий бред. Но о браслетах он забыл - и это факт, а соответственно совершенно не подумал, что о них говорить, если их заметят. И судя по всему, Василиса сделала то же самое, и поэтому сейчас делала самое лучшее, что можно было в этой ситуации. Отказывалась объяснять.
   Надобности в брачных браслетах здесь и сейчас не было совершенно никакой, и они могли легко избавиться от них, но даже не вспомнил. И Дэнэль понял, что и не снимет. Слишком уж полезные чары на них наложены, таким щедрым подарком не разбрасываются. Вот только когда он успел смириться с их присутствием настолько, что смог забыть? Дроу едва сдержался, чтобы не проверить наличие металлических кандалов, настолько его забывчивость казалось ему нереальной. Но привлекать внимание к своим запястьям после разговора о брачных браслетах на Василисе было бы верхом идиотизма.
   "Хорошо, что рукава куртки длинные и плотные, - успел подумать дроу и похолодел, вспомнив, кому он демонстрировал свои запястья. - Но почему она ничего не сказала?"
   Илис Ливланэль прекрасно видела один из браслетов на его руке, и, конечно же, она догадалась, что на второй есть точно такой же. Но никаких вопросов или обвинений ни в его адрес, ни в адрес Василисы не последовало.
   "Магию на них она точно видела, а значит, поняла, что браслеты непростые. И думаю, ее уровень магии позволяет ей так же видеть и брачные клятвы, которых на браслетах нет. Но тогда ей тем более следовало спросить, зачем на мне брачные браслеты, если клятву я не давал! Или она и так обо всем догадалась? Но не может же она знать все? И еще вопрос видела ли она браслет у Василисы?" - метались противоречивые и тревожные мысли в голове у дроу, пока он вслед за Василисой оказывал ненавязчивую помощь людям в преодолении горных препятствий в сумерках. Он все же незаметно проверил наличие браслетов на руках и украдкой взглянул на Василису, но никаких особых эмоций на ее лице не увидел.
   - Где вас поселили? - тем временем поинтересовался Феанэль. Эльф после этого сумбурного поединка и его странного завершения теперь имел неопределенный статус недодруг-недовраг, из-за чего начал вызывать только еще больше негатива у дроу.
   - В палатках, - универсально и максимально неопределенно ответила Василиса, а Дэнэль неожиданно понял, что она очевидно совершенно не знает дорогу обратно к выделенным им временным жилищам. Непрошенная и внезапная улыбка все-таки заиграла на его губах, так что он поспешил отвернуться в сторону, чтобы никто не заметил.
   Эта странная, мешающая и совершенно неподходящая боевому магу особенность Василисы совершенно не представлять, куда надо идти, еще недавно так раздражавшая, сейчас неожиданно показалась дроу забавной и милой. Нет, конечно, если ей понадобится, то она найдет способ добраться до палатки, в этом он не сомневался. Но сейчас, как бы невзначай отступая в нужную сторону и увлекая за собой элле, он думал, что не так уж и много таких ситуаций, в которых он может оказать ей помощь, и ему нравилось, что они есть.
   - В офицерской части значит, - оценил направление Удиирэль. - Скорее всего, для высших чинов.
   - Поглубже спрятали, - Феанэль усмехнулся, но привычной издевки в его голосе не услышал даже придирчивый дроу.
   - Могу понять, - ответила ему Василиса. - Столько искали и, наконец, нашли. Хорошо еще, не на замок закрыли.
   - Почти то же самое, - заверил ее Феан.
   - Там особая защита, - подтвердил его слова Эльсинэль. - Не проскочить, отец этим занимается, я точно знаю.
   - Мы не пленники, - заметила Василиса.
   Феанэль и Эльсинэль переглянулись.
   - Тогда приходи, как совсем стемнеет, на западный конец лощины, там будут костры, - сказал Эльсин.
   - И что там делать, тем более мне одной? - с усмешкой поинтересовалась Василиса, уперев одну руку в бок.
   - Еда, выпивка, песни, танцы, - перечислил Эльсин. - Там обычно молодежь собирается по вечерам, - эльф пожал плечами.
   - Приходите все, - неожиданно расщедрился Феан, но тут же добавил, будто испугавшись, - если хотите.
   - Мм... - понимающе промычала Василиса. - Спасибо за информацию и приглашение, будем иметь в виду.
   Дроу напоследок зыркнул в сторону элле.
   На этом они распрощались, и каждый двинулся своей дорогой.
   - Занятно, - через некоторое время, пробормотала Василиса. - Нас пригласили в свою тусовку. Даже не знаю, воспользоваться предложением или проигнорировать его!
   - А в чем дело? - спросил у нее Дэнэль.
   - Да я так и не поняла. Я непревзойденный эльф или все-таки презренный человек?
   - Мне кажется, они и сами не поняли, - ответила ей Эфа, улыбаясь. - По крайней мере, Феан точно!
   - О, этот Феан! - Василиса возвела глаза к небу. - Я надеюсь, больше мне никто никаких претензий предъявлять не будет?
   - Да вроде бы нет, - не очень уверенно и чуть виновато ответила Эфа.
   - Еще один повод не ходить никуда.
   - Ты все равно с ними всеми пересечешься, - философски пожал плечами Костя. - Днем раньше, днем позже.
   - А где они живут? - поинтересовалась Василиса, обводя взглядом находящиеся кругом палатки.
   - Так сложилось, что молодые эльфы обычно поселяются как раз в западной части лагеря независимо от происхождения и рода деятельности. Отец всегда говорит, чтобы добропорядочным эльфам спать не мешали своими криками, - ответила Эфа.
   - Ну, логично, в общем-то, - усмехнулась элле. - Представляю разгульные посиделки, устроенные молодыми боевыми магами.
   - Да ничего подобного! Все прилично, - вступилась за свою расу девушка. - Непосредственно накануне сражения даже вина нет. Не то, что во всяких ваших ночных клубах.
   Элле с человеком засмеялись, переглянувшись.
   - Кстати, а что за случай с горшком? - неожиданно вспомнила эльфийка. - Феан аж красными пятнами пошел!
   - Да глупость там была, - недовольно хмурясь, все-таки ответила Эфа. - Маленькие мы еще были, недавно перешли на взрослую магию.
   - Взрослая магия? - удивленно переспросил Костя.
   - В обиходе так говорят, когда система обучения переходит от детского контроля и ограничений к освоению и развитию дара. Так же и заклинания меняются с детских развлекалочек на настоящие, нужные в жизни заклинания, пусть и самые простые. Так вот там было задание просто собрать глиняный горшок. Нам всем раздали черепки, и нужно было их склеить с помощью магии. Феан справился с заданием в два счета, говоря, что давно уже так умеет, и всем хвастался. Когда хвастаться надоело, он решил, что надо как-то еще выделиться и решил показать, как он умеет левитировать предметы. Ну и, разумеется, он решил, что нужно обязательно пронести горшок прямо передо мной, чтобы я увидела какой он молодец, а у меня вечно ничего не получается.
   - Вот урод! - взвился Костя.
   - Да нет, дурачок просто, - пожала плечами Эфа. - Ему это все равно боком вышло. Он хотел пронести горшок у меня над головой и неожиданно опустить на мой стол, но что-то у него не заладилось, и горшок рухнул мне на стол с довольно большой высоты и разбился. Я естественно испугалась, подскочила на два сота, а этот придурок возьми да и заржи. Ой! - Эфа испуганно зажала рот ладонью. - Ах, Костя, ты плохо на меня влияешь! - воскликнула она.
   - Хорошо я на тебя влияю, хоть говорить начала нормально! - безапелляционно ответил парень, расплываясь в улыбке. - Что дальше-то было? Врезала ты этому шутнику как следует?
   - Да, нет, я не хотела, - вздохнула девушка. - В общем, я тогда разозлилась очень и взяла все черепки со всего класса и собрала из них большой глиняный сосуд с узким горлышком вокруг Феана, да, причем такой, что разбить его больше не получалось.
   - Ха-ха-ха, - разразился хохотом Костя.
   Василиса и Дэнэль тоже заулыбались, представив это занятное зрелище.
   - Вот и другие тоже ржали как кони! - неожиданно насупилась Эфа. - Но это же плохо!
   - Хорошо, очень хорошо, - заверил ее Костя, продолжая гоготать. - Так ему и надо! Надо было вообще замуровать, сейчас бы не отсвечивал!
   - Да ну тебя, - отмахнулась от него Эфа и повернулась к эльфам. - В общем, учитель поставил мне высший балл, а Феана до вечера не могли достать из горшка. Однокурсники ему еще долго потом это припоминали. И, видимо, после того случая, он и решил, что я должна публично признать, что он лучший из нас. Будто моих провалов было недостаточно, один только разрушенный родовой замок чего стоит, - под конец объяснения Эфа сбилась на бормотание и умолкла.
   - Плюнь на него, - уверенно посоветовала Василиса, заглядывая девушке в глаза. - Он просто задавака. К тому же больше он не будет ни до тебя, ни до меня докапываться. А если вдруг посмеет, напомнишь ему о проигрыше.
   Эфа чуть улыбнулась. Вскоре дроу довел их к палаткам и люди с эльфами снова разделились, отправившись каждый в свою.
   - Какие же все-таки утомительные у эльфов даже для эльфов тренировки! - пожаловалась Василиса, едва за ними задернулся полог.
   - Зато результативные, - заметил Дэнэль. - Эльфа этого угомонила.
   - Давай не будем про Феана, - попросила Василиса, снимая и вешая куртку. - Мне нужно от него отдохнуть.
   - То есть ты не пойдешь к кострам? - осторожно поинтересовался дроу.
   Вся эта идея с эллейскими развлечениями ему совсем не нравилась. Среди боевых магов он чувствовал себя не очень комфортно. Да и дроу должен был себе признаться, что он не хотел, чтобы Василиса знакомилась с другими эльфами, особенно с элле, да еще и боевыми магами. У людей круг общения Василисы его никак не волновал. Даже зная, что девушка человек, он не воспринимал людей как соперников за ее внимание. В Арканзаларе ему совершенно некогда было об этом думать, а вот теперь он неожиданно даже для себя, ощутил внутренний протест против вечерних посиделок у костра в обществе пока еще незнакомых, но все-таки эльфов. Что он может ей предложить, в отличие от того же Феана? Покорность и обожание? Это и так всегда будет ее, ведь она его госпожа.
   - Не знаю ничего пока про костры, сейчас я пойду в душ! - сообщила тем временем Василиса, и, выудив из сумки в сундуке сменную одежду, удалилась в ванную комнату.
   Дроу же остался со своими мыслями наедине. Его раздирали противоречивые чувства. Феан и все прочие эльфы, с которыми можно познакомиться у костра, ему заочно не нравились, и он совершенно не жаждал, чтобы Василиса с ними встречалась. С одной стороны хотелось оградить Василису от таких как Феан, особенно если не все из них такие заносчивые и имеют реальный шанс привлечь ее внимание, с другой кем он себя возомнил, что позволяет так думать о своей госпоже?
   "Ну почему? Почему она не может быть такой, как все? Насколько было бы проще! Я бы тогда относился к ней, как к другим. Но мне почему-то все время хочется чего-то не того рядом с ней!"
   Тихий плеск воды, едва различимый за неплотным заклинанием звукоизоляции внутри палатки, привлек внимание дроу. Не то, чтобы он раньше не слышал звуков душа, но осознание того, что за тонкой стенкой в паре сотов от него под тугими струями душа находится столь желанное и совершенно обнаженное тело любимой госпожи, смело напрочь все другие мысли. Совершенно некстати вспомнилась прошедшая ночь и поцелуи сегодняшним днем.
   - Нет! - резко сказал он сам себе.
   Но отсутствием воображения, да еще и на основе известного материала, он никогда не страдал. Дроу опустился на край кровати и с силой всадил в нее кулак.
  
   Палатка встретила нас мраком, однако спустя пару мгновений зажегся мягкий магический свет. И даже почти как дома! По сути, магическое освещение даже более функциональное, чем электрическое. Да и удобства тут вполне себе современные, тоже на основе магии. Что и неудивительно в лагере полном магов.
   "И надо, кстати, этим воспользоваться, а то тренировка все соки выжала" - решила я.
   - Какие же все-таки утомительные у эльфов даже для эльфов тренировки! - пожаловалась я вслух.
   - Зато результативные. Эльфа этого угомонила.
   Я поморщилась, отворачиваясь к вешалке и вешая на нее куртку.
   "Уложила! Как же! Что я, что он мухлевщики, но зато стоим друг друга", - мысленно возразила я, но вслух сказала другое.
   - Давай не будем про Феана. Мне нужно от него отдохнуть.
   - То есть ты не пойдешь к кострам? - тут же сделал выводы дроу.
   Я же так однозначно пока ничего не решила.
   - Не знаю, ничего пока про костры, сейчас я пойду в душ! - сообщила я, откидывая крышку сундука.
   "Надо смыть с себя семь потов, которые с нас согнал Учитель, и переодеться во что-нибудь чистое и не такое походно-спортивное, что ли. Нет, разумеется, не платье, но что-нибудь красивое. Вот, симпатичная рубашка и... хм... сюртук? - задумалась я, подбирая слово. - Нарис, - подсказала мне моя вторая память. - Красивый, а главное длинный, брюки прикроет. А то мало ли, у них тут в лагере слабонервные".
   Нарис, впрочем, я оставила на кровати, взяв с собой только брюки и рубашку, причем последняя при ближайшем рассмотрении оказалась очень тонкой и несколько прозрачной. Но это было неважно. Все равно из-под нариса ее будет видно только в вырезе и под шнуровкой, да немного из-под рукавов.
   О том, что голову я мыть не собиралась, я вспомнила только, когда часть волос уже была мокрой, так что я со вздохом шагнула под душ целиком и замерла, прикрыв глаза и наслаждаясь водой, стекающей по телу. Надо было вспомнить, где тут лежал местный гель для душа, но это потом, все потом, сейчас просто стоять и позволить воде смывать усталость не столько с тела, та просто так не пройдет, сколько с той нематериальной, но весьма ощутимо нывшей части, которая отвечает за магию. Резерв, основательно потрепанный продолжительной тренировкой, плавно восстанавливался. Экстренно его пополнять я не стала, не было нужды.
   Выйдя из ванной внутренне обновленной и внешне переодевшейся, я привлекла внимание дроу, сидевшего на кровати, чалмой из полотенца. Он так пристально следил за мной, что мне стало даже смешно.
   - Волосы мокрые, не уследила за ними, пришлось помыть, - пояснила я. - У вас никто так не заворачивает?
   - Нет, забавно, - ответил дроу, сменив недоумение простым любопытством.
   - Очень удобно, - похвалила я свой способ и присела на край кровати, зарывшись в сумку в поисках расчески. Нашлась она чуть ли не на дне. - Поможешь заплести? - спросила я у дроу, таки выуживая расческу из недр.
   - Да, - тут же отозвался Дэнэль каким-то деревянным голосом. Или мне показалось?
   Я стащила мокрое полотенце с волос, промокнув им напоследок пряди, и взялась за расческу. Сушильное заклинание немедленно возникло у меня в голове, и я не преминула им воспользоваться. Золотистые пряди быстро сохли и густым шелком переливались в моих руках. Какие все-таки у Эфы красивые волосы. Отрезать такие было бы полным сумасшествием. Так что если мы не найдем способа поменяться телами обратно, я их все равно не отрежу. У меня просто рука не поднимется. Да и у кого она поднимется?!
   Закончив с сушкой, я протянула гребень Дэнэлю, а сама повернулась к нему спиной. И честно говоря, что-то это простое движение далось мне отнюдь не с былой легкостью.
   - Что заплести? - спросил дроу, невесомо прикасаясь к волосам.
   - Что-нибудь, от чего окружающие в обморок не упадут, - ответила я, в данный момент больше озабоченная не очень приятными ощущениями в спине.
   "Это что, так все эти комбо с групповой магией сказываются? Вечно надо тянуться к своей группе и замирать так? - я была неприятно удивлена оставшимися у меня после тренировки ощущениями. - Это Эфа так разленилась, что потеряла форму, или в нормальной жизни эльфы так долго и внаклонку не колдуют?"
   В общем и целом, я скорее склонялась ко второму варианту, все же тренировка - это не повседневная нагрузка, но ощущения были все равно не из приятных и даже мешали наслаждаться легкими прикосновениями рук Дэнэля, перебирающего мои волосы.
   - Н-да... - протянула я, в очередной раз, попытавшись принять положение, в котором бы спина не ныла. Не преуспела и помечтала о легком расслабляющем массаже. - Оказывается, у эльфов тоже может болеть спина и отваливаться руки!
   - Сделать массаж? - вопрос дроу прозвучал очень неуверенно, хоть он и старался это скрыть за безразличным тоном.
   "Он что, рассчитывает, что я откажусь? Не на ту напал!" - обрадованно думала я.
   - А ты умеешь? - спросила я, чтобы не испугать его слишком рьяным энтузиазмом.
   - Разумеется, это одно из первых, чему учат, - ответил Дэнэль и, закончив с волосами, плавно перенес руки на шею, плечи.
   - Странный навык в комплекте молодого бойца, - хихикнула я.
   - Этот навык из другого набора, - опроверг мою мысль мужчина.
   Ум... Сильные горячие мужские руки разминающие плечи. Что может быть лучше?
   Когда-то из-за слишком упорных занятий, на медосмотре мне поставили сколиоз легкой степени и прописали курс массажа. На него я и ходила под неусыпным надзором матери, которая пришла в ужас от мысли, что ее дочь будет сутулой или, не дай боже, кривой в перспективе. Так вот, на первую половину курса массажа я попала к женщине и, честно говоря, была не в восторге. Нет, он наверняка был эффективный и полезный, но ощущения во время сеансов оставляли желать лучшего. А потом она вдруг ушла в отпуск, и вторую половину курса проводил другой массажист, и он был мужчиной. Вот от него уходить мне было уже жаль. Не знаю, как он это делал, вроде бы все точно так же, но ощущения были совершенно другие и даже некоторая боль, присущая настоящему массажу, не мешала мне наслаждаться. Так что сейчас я могла в полной мере оценить мастерство Дэнэля, и оно было на уровне.
   Я без раздумий развязала запашной пояс на рубашке и приспустила ее с плеч, чтобы ему было удобнее разминать мышцы.
   - Может, приляжешь? - через пару минут спросил он.
   Я к тому моменту уже была согласна на все, лишь бы он продолжил. Так что я лишь рассеянно кивнула и едва успела подхватить рубашку, норовившую упасть на пол. Однако бегающий взгляд дроу, который довольно часто наползал на меня, а потом будто в страхе метался к любому другому предмету, меня насторожил.
   - Что? - спросила я, все еще держа рубашку в руках.
   - Ты носишь дроуское белье? - его взгляд остановился на верхней части моего комплекта. Не то чтобы это был привычный мне бюстгальтер, но что-то его довольно сильно напоминающее.
   - Да, и я тебе это уже говорила, - заметила я. - А еще, мне казалось, что тебе это должно быть привычно.
   - На светлой коже оно смотрится иначе, - пробормотал дроу и напомнил. - Ложись.
   Я не стала вдаваться в подробности дроуских метаний и просто улеглась на живот. Массажа мне хотелось больше, чем разговоров.
   - Я надеюсь, как расстегивается он, ты помнишь? - подозрительно спросила я.
   Вместо ответа дроу легко расправился с потайными крючками и его руки снова легли мне на плечи, потом лопатки, и ниже.
   Какой же кайф!..
  

Глава 36. Всего неделю в вашем мире.

   Что массаж подходит к концу я поняла по более легким и скорее поглаживающим движениям рук на своей спине. Огорчившись в первое мгновенье, я быстро поняла, что мой интерес плавно переключился на другое, и вряд ли он сделал это сам. Почувствовав, как ловкие пальцы проворно застегивают крючки "бюстгальтера", я поспешила перевернуться на спину и поймала взгляд дроу. Отодвинуться и убрать руки он еще не успел или не захотел, так что ладонь его сейчас была у меня на животе. Не отрывая взгляда от меня, он плавно убрал ее, отклоняясь назад.
   - Спасибо, - поблагодарила я, даря вместе с благодарностью улыбку. Разорванного прикосновения было жаль.
   Дэнэль чуть кривовато улыбнулся в ответ.
   - Рад помочь, - ответил он.
   - Рубашку не подашь? - попросила я, пока он не встал с кровати, и, не дай бог, не принял снова любимую позу. Мне хотелось несколько другого, да и, честно говоря, я действительно не очень помнила, где моя одежда.
   Дэнэль чуть заметно кивнул и отвернулся в поисках рубашки. Лежала она, в самом деле, ближе к нему, это я увидела, когда приподнялась, чтобы сесть. Дроу подхватил ее и протянул мне, невзначай слегка коснувшись моей руки, чем я и воспользовалась. Перехватив его руку вместе с рубашкой, я резко дернула его на себя, вынуждая наклониться вперед и упереться рукой в кровать позади меня. Его лицо оказалось в нескольких сантиметрах от моего, взгляды снова встретились. Следующий вдох получился у меня чуть прерывистый, а взгляд, в попытке не утонуть в затягивающем омуте сверкающих пещер, скользнул вниз по лицу и прилип к губам. Темные, чуть приоткрытые и по воспоминаниям очень нежные...
   "Кто из нас кого искушает?" - нервно подумала я, не в силах отвести взор.
   Дроу медленно сглотнул и... Я не уверена, кто из нас подался вперед первым, да и это стало неважно, когда долгожданный поцелуй обжег мне губы. Я с жаром ответила и, выпустив ненужную уже рубашку из рук, обхватила Дэнэля за шею, стараясь притянуть его ближе к себе. Дроу с готовностью подался вперед, плавно укладывая меня обратно на кровать и нависая сверху. Его свободная рука скользила по моему полуобнаженному телу, то проводя по позвоночнику, когда я выгибалась ему на встречу, то гладя запакованную в ткань грудь, заставляя меня ненавидеть эту глупую тряпку. Когда же мои пальцы пробрались к нему под рубашку, он порывисто выдохнул и таки прижал меня своим телом к кровати. Поцелуи переместились с губ на шею и плечи, заставляя меня забывать, как дышать.
   "Мобильники не просто так рекомендуют выключать, - недовольно подумала я, когда услышала звон колокольчика. - Как и дверные звонки, и вообще полную звукоизоляцию делать!"
   Дэнэль, с первым же дзиньком чуть отстранившийся, вопросительно смотрел на меня. По его сбившемуся дыханию и все еще обнимающим меня рукам, можно было понять, что он не хотел бы меня отпускать, но дроуская природа требовала в первую очередь учитывать мнение женщины.
   "А ведь мог бы просто проигнорировать звук, - с досадой подумала я, обозначая кивок. - Хотя, может, он и прав. Игнорировать гостей сейчас не самая лучшая идея. Мало ли кто там стоит и зачем. Главное чтобы не Феан, а то я за себя не ручаюсь!"
   С такими мрачными мыслями я быстро натянула на себя рубашку, накинула нарис и подошла к двери, надеясь лишь поскорее вернуться обратно на кровать. Мимоходом проведя по волосам и убедившись, что они в порядке, я отбросила полог. Нет, за "дверью" стоял не Феан, но и этот визитер положительных эмоций не вызвал.
   - Добрый вечер, - все та же, что и днем улыбка освещала лицо Жестэраля. - Вы не появились на ужине, так что я принес вам его сюда.
   Прежде чем ответить, я жестко скомандовала себе успокоиться.
   - Добрый. Задержались на тренировке, - сдержанно ответила я. - Благодарю за заботу.
   - Это мои обязанности, - улыбка на лице элле засияла ярче.
   Я же едва сдержалась, чтобы не выхватить у него из рук поднос и не юркнуть обратно в палатку. Впрочем, поднос он мне отдал сам, но вот отходить к соседней палатке явно не спешил.
   - Эдоноэль, я не совсем понял, что вы мне сказали в прошлый раз, - начал эльф. - Что значит Эфйейль в палатке напротив? Там живут два человека. И это так странно в военном лагере элле люди!
   - Вот как раз человеческая девушка это и есть теперь Эфйейль, - максимально емко и кратко ответила я.
   - Как это понимать?
   - Вот у нее и поинтересуйся, - вежливо послала я любопытного слугу. - Она тебе доходчиво объяснит. Всего доброго.
   И не дожидаясь очередного вопроса, я таки ретировалась обратно в палатку.
   - Ужин! - торжественно и несколько зловеще провозгласила я, оборачиваясь к Дэнэлю с подносом в руках. - А то мы пропустили!
   Дроу, уже полностью приведший свою одежду в порядок, стоял недалеко от кровати и просто кивнул мне в ответ. Честно говоря, я ожидала несколько иной реакции. Однако когда я поставила поднос на столик, дроу лишь отправился за табуреткой. Стул мой и так стоял рядом, так что мне оставалось только присесть. Я думала, он будет ждать меня на кровати или даже стоять у меня за спиной в ожидании, когда я закончу разговор, или просто подойдет и отберет у меня поднос, отставив куда подальше, чтобы снова прижать к себе. А он просто кивнул и принес второй стул к столу, чтобы поужинать!
   "Я его совершенно не понимаю! И эти странные взгляды, которые он на меня бросает, тоже не понимаю! Что вообще все это значит? Если он хотел продолжения, то какого черта он принес стул? А если хотел поесть, то чего теперь на меня смотрит?! - раздосадовано думала я, и это явно отражалось у меня на лице, так что Дэнэль поспешил уткнуться в свою чашку. - Черт, как же с ним сложно! Ну, что вот у него сейчас в голове?! - Прожевав и проглотив очередной кусок, сама не зная чего, я велела себе остыть и не накручивать себя. - Чтобы все это не значило, раздражение мне не поможет. Вон он и так уже сидит глаз не поднимает. Не ровен час, опять на колени бухнется. А это явно не то, чего я хочу! Надо бы как-то разрядить обстановку..."
   Однако в голову ничего не шло, и ужин продолжался в молчании. Содержимое тарелок и мисок плавно пустело, вскоре остался только чай, а тишина уже начинала давить. Не успела я подумать, как мне не хватает милой и чуткой Эфы, а еще больше шумного и дурашливого Кости, как Дэнэль неожиданно поднял голову и заговорил сам.
   - Что ты теперь будешь делать с Феанэлем? - спросил дроу.
   Обрадовавшись самому факту вопроса, я слегка озадачилась его смыслом.
   - В каком смысле? Что я с ним могу сделать? - переспросила я.
   - Ты победила его, - ответил дроу.
   - И что? - не поняла я.
   - Ты победила его в честном поединке, даже у элле это значит... - начал дроу, но я его перебила.
   - Что я смухлевала удачнее его. Он сделал ставку на сильную магию, а я напомнила, что в мире есть и другое оружие. Ладно, здесь еще пулеметов нету, а то и одно заклинание сплести бы не успел.
   - Пулемет?
   - Оружие огнестрельное, очередью как зарядит, все и полягут, - ответила я, но, не увидев понимания в глазах дроу, попыталась привести наглядный пример. - Ну, представь огненные шары маленькие, маг их выпускает постоянно один за другим с сумасшедшей скоростью. Вот примерно так.
   Дэнэль явно впечатлился пулеметом.
   - Не хотел бы я с людьми твоего мира воевать, - признался он.
   - Боже упаси! - воскликнула я. - Ибо войны как таковой не было бы, вам бы просто бомбу скинули и дело с концом. Разрывной снаряд огромной мощности, - не дожидаясь вопроса, пояснила я. - Сотрет города с лица земли и никакой войны.
   Дроу смотрел на меня недоверчиво и серьезно.
   "Нет, после таких тем продолжения уже явно никакого не будет. У меня у самой уже настроение не то. Надо чем-то заняться", - поняла я.
   - Что-то мы не о том разговариваем, - заметила я. - Знаешь что? Пойдем, наверное, к кострам. И Эфу с Костей позовем. Не сидеть же до ночи в палатке? Это глупо. А спать еще рано ложиться.
   Дроу с готовностью поднялся, хотя мне, кажется, послышался разочарованный вздох. Он отнес на место низкий табурет, я сложила посуду на поднос и взялась за свой внешний вид, а дроу занял ванную. Я поправила и полностью завязала нарис, и проверила сохранность прически, глянув в небольшое зеркальце, вытащенное из сумки. Дроу заплел мои волосы довольно просто, но изящно, оставляя большую их часть нетронутыми. Свободно висящие пряди чуть перепутались, так что я легко прошлась по ним расческой и на том посчитала приведение себя в порядок оконченным. Дэнэль, к моему удивлению, появился из ванной переодевшимся и "перепричесавшимся". На нем снова был тот же комплект одежды, в котором я его не узнала на празднике у людей, и волосы мужчина тоже распустил, правда, не поручусь, что заплел как в тот раз.
   "Приятно посмотреть! Но неожиданно... - подумала я, с удовольствием пройдясь взглядом по своему дроу. - С другой стороны, почему бы ему не переодеться? Не ходить же все время в рабочем костюме, тем более что дроуш тут нет".
   Стоило мне развернуться к двери, как снова раздался звук колокольчика. На пороге был, конечно же, Жестэраль.
   - Костры уже зажгли, ждут только вас, эдоноэль, - сообщил эльф, принимая поднос и очередную благодарность.
   - Прям таки меня, - фыркнула я на эту попытку польстить.
   - Конечно, вас, - подтвердил парень. - Слух, что вы нашлись, быстро распространился по лагерю. Все хотят вас видеть.
   - Вот черт, - только и смогла сказать я.
   По лицу Жестэра было понятно, что он ожидал иной реакции.
   - Не пойдешь? - спросил Дэнэль. Еще один удивленный взгляд элле бросил на дроу.
   "А в прошлый раз ты его не рассмотрел? Или подумал, что он тут так, в гости зашел поесть?" - раздраженно про себя спросила я у эльфа.
   - Пойду, еще папарацци мне под дверь палатки не хватало, - ответила я, вздохнув. - Лучше сама покажусь, заодно сразу все точки над нужными буквами расставлю. Пойдем к Эфе с Костей.
   - Так эта девушка в самом деле Эфйейль? - спросил Жестэр, все еще стоящий рядом.
   - Вот же горе-то луковое, - сокрушенно пробормотала я, качая головой. - Я не Эфа! Я Василиса и я человек. Эфа сейчас в моем теле, а я в ее. Так сделал светлый, и вернется ли все на свои места или останется так, я не знаю. Еще вопросы есть?
   - Нет, - поспешно ответил эльф.
   - Тогда иди, - велела я.
   - Нужно забрать поднос, - напомнил он, указывая на палатку людей, но вид у него был растерянный.
   Я молча двинулась к ней и дернула за шнурок. На пороге появился Костя, босой, в простых брюках и в футболке, в которой появился в этом мире.
   - Поднос, - подсказала я несколько оторопевшему от такого количества гостей парню.
   Жестэру тут же вручили второй поднос с посудой, после чего он, наконец, удалился, провожаемый моим внимательным взглядом.
   - Неугомонный и непонятливый, - прокомментировала я, наконец, переводя взгляд на Костю. - Вы к кострам пойдете?
   - А ты таки собралась? - тут же загорелся парень. - Конечно, пойдем. Эф, пойдем ведь?
   - Если хочешь, - отозвалась из глубины палатки девушка и, наконец, появилась на пороге. На ней тоже уже была явно не выходная одежда. Они, видимо, собрались отдыхать. - Одну минуту, мы только переоденемся, - сказала она.
   - Хорошо, - кивнула я.
   Эфа окинула нас с Дэнэлем заинтересованным взглядом, особенно задержавшись на дроу, и юркнула в палатку. Я сделала пару шагов в сторону и приготовилась ждать, тоже искоса поглядывая на мужчину.
   "Никогда не подозревала в себе падкость на мужскую красоту, но в который раз уже ловлю себя на том, что когда он такой мне сложно отвести от него взгляд. Ну, справедливости ради, надо сказать, что я и таких потрясающе красивых мужчин никогда и не видела. Хорошо, что он почти всегда в рабочем костюме, а то все мифы о человечках бы разом подтвердила! Сейчас бы только не подтвердить, - обеспокоилась я, поняв, что Дэнэль заметил мой пристальный интерес. - Надо что-то сказать..."
   - Без оружия никуда? - спросила я, стараясь усмехнуться не наигранно.
   - Без оружия среди такого количества боевых магов чувствую себя неуютно, - не стал юлить Дэнэль.
   Я бы сильно удивилась, если бы это было не так. Среди такого количества сильных магов даже мне было несколько неуютно. Хотя в целом мы как бы были среди друзей. Но в отличие от Дэнэля, магия была всегда при мне, а ему хоть бы иллюзию защиты приходилось носить на поясе. Правда, остальной внешний вид мало с этим сочетался...
   - Без классовых косичек-то драться сложнее будет, - намекнула я на наименее приспособленную для защиты часть облика.
   - Так мы же не драться идем, а наоборот, - заметил Дэнэль.
   - А, то есть это дроуский жест мирных намерений? - предположила я.
   - Нет. Просто тебе так больше нравится, - прямо ответил дроу, и мне от его ответа стало несколько не по себе.
   В том, что мне его волосы (да и весь он целиком) нравятся, не было никакой тайны, но специально распускать... Нет, может быть, у дроу это нормально когда мужчина наряжается для женщины, но мне такое определенно было в новинку! От необходимости быстро придумывать ответ меня спас Костя, появившийся из палатки.
   - А Эфа где? - с радостью переключилась я на него.
   - Еще пару минут, - довольно похоже изобразил парень интонацию девушки. - Вечно вас, девушек, ждать по полгода! - уже своим недовольным голосом продолжил парень.
   - А кому моделей с обложки подавай? Кому тут толстая, тут страшная, здесь нечесаная? - возмутилась я.
   - Никакая красота не стоит... - пафосно начал Костя.
   - Пары минут? - вздернула я одну бровь.
   - Ну... пару минут подождем, - согласился парень и пытливо уставился на полог палатки.
   Мне стало смешно. Разумеется, надолго его терпения не хватило, он терпением вообще не отличался, и вскоре он уже снова фыркнул и закатил глаза.
   - Может, пойдем потихоньку, а она догонит?
   - Не выйдет из тебя джентльмена, Костик, - покачала я головой, а губы сами собой расплылись в улыбке. - Кто же девушку-то бросает?
   - Да я так... Я бы не ушел, но там же эльфы...- непритворно грустно вздохнул парень. - Она-то их видела!
   - И ты видел, - заверила его я. - На тренировке аж несколько штук, а меня и Дэнэля уже неделю как лицезреешь.
   - Да вы не то! - отмахнулся парень. - И на тренировке скорее истуканы были, ну или магичили что-то страшное. А тут просто у костра сидят и много сразу!
   Я рассмеялась, но весело, а не обидно. Все-таки массовая культура дает о себе знать! Наверняка все попаданцы из нашего мира в первую очередь спрашивают и грезят эльфами. Вряд ли на орков, драконов и даже так популярных в последнее время вампиров кто-то так маниакально хочет поглазеть! Но чего уж скрывать, мне тоже было интересно! Хоть и немного страшновато, но совсем чуть-чуть.
   - На самом деле мне тоже интересно, - призналась я. - Но Эфу мы подождем!
   - Я уже готова, - раздался голос девушки от палатки.
   Нежное кремовое платье красиво облегало ее фигуру и струилось почти до самой земли. Выглядело здорово, но вот удобным я бы этот наряд не назвала. Впрочем, она-то к такому привычная. Это мне, девушке двадцать первого века, к тому же ярой поклоннице брюк, в частности джинсов, все эти юбки и платья, особенно длинные кажутся пыточным устройством. Но Эфа была милой и нежной в этом платье, и даже умудрилась придать моим коротким волосам благородный вид. И это за пару минут!
   - На вешалке это платье смотрелось гораздо хуже, чем на тебе, - прокомментировал Костя, после того как с полминуты разглядывал девушку.
   Мы переглянулись с Эфой и, не выдержав, снова звонко рассмеялись.
   - Все-таки не быть тебе джентльменом, - заключила я и развернулась, чтобы идти.
   Костры мы нашли быстро, их яркие всполохи сложно было не заметить в ночной полутьме, разгоняемой тусклыми мерцающими фонариками, висящими над дорожками. А вот шум, смех и музыку мы услышали только когда подошли почти вплотную.
   "Тусовка магов, сразу чувствуется", - усмехнулась я про себя и присмотрелась к происходящему вокруг повнимательнее.
   Костров было несколько. Какие-то побольше, какие-то поменьше, и вокруг каждого были эльфы. Где-то тихо сидели и, наверное, разговаривали, где-то шумно смеялись, где-то пели, где-то танцевали. Музыка, к слову, действительно была, чем-то наподобие скрипок и флейт, точнее их местные аналоги. И мелодия такая заводная, особенно в сочетании со смехом, что тоже хотелось пуститься в пляс. Но сначала надо было разведать обстановку, а там уже по обстоятельствам. Однако тихонько постоять в сторонке понаблюдать или незаметно присоединиться к какому-то костру нам не дали. Жестэраль не соврал, нас действительно ждали.
   - Эфйейль! - звонкий оклик раздался от костра соседнего с ближайшим к нам.
   Эфа обернулась на голос и почти сразу ее лицо озарила улыбка, девушка дернулась было пойти туда, но неожиданно остановилась и чуть нахмурилась.
   - Ты чего? - удивилась я, взглянув на машущую нам эльфийку в темно-синем платье. Причем сразу и не скажешь, кому именно из нас она махала.
   - Не знаю, - растерянно ответила девушка.
   - Ты же не будешь избегать своих друзей теперь? - спросила я.
   - Не буду, - кивнула Эфа.
   - Ну так иди! - подбодрила я, неожиданно засомневавшуюся девушку.
   Однако дружелюбная эльфийка сама разрешила неожиданно возникшую проблему, она легко поднялась с, кажется, лавочки, и заспешила к нам.
   - Привет, - неуверенно поздоровалась с ней Эфа.
   - Привет, - чуть удивленно сказала она, но радостная улыбка не сходила с ее лица. - Ты чего не подходишь?
   Эфа замешкалась с ответом и бросила на меня быстрый взгляд.
   - Когда это мы не были рады новым друзьям? - возмутилась эльфийка, неверно истолковав ее взгляд.
   - Ты сразу меня узнала? - видимо, решилась Эфа на прямой вопрос.
   - Конечно! Тут разве запутаешься? Раз тебя нет в этом теле, - эльфийка указала на меня, - значит ты в этом! Девушка, человечка - все сходится. К тому же Маэлин сразу же мне на тебя указала, как только вы вышли из-за палатки!
   Я только сейчас обратила внимание, что у того же костра, из-за которого к нам подошла очевидно подружка Эфы, сидела и моя недавняя знакомая Маэлиналь. В зеленом платье да с распущенными огненными локонами у костра она смотрелась совершенно иначе, нежели на полигоне. Я кивнула ей, она ответила тем же, после чего я вновь перевела взгляд на эльфийку в голубом платье.
   - Меня зовут Лис, - представилась она. - Эфйейль моя давняя подруга.
   - Василиса, - ответила я. - Всего неделю в вашем мире, - не зная, что еще добавить, сказала я.
   - Так Феанэль не соврал? Ты действительно из другого мира? - глаза жестээль (а я, наконец, выудила ее полное имя из памяти) загорелись любопытством.
   - А он часто врет? - усмехнулась я.
   - Да нет, но сегодня такого наговорил! Я поначалу не поверила, но Маэлин подтвердила! Эфа нашлась, и у нас и вправду в военном лагере люди и дроу! - затараторила девушка. - Но если даже сказки про другой мир - правда, я даже не знаю что и думать! Пойдемте к костру! Поболтаем! А то они уже себе все локти искусали, что не подошли и не поговорили!
   Кто они, я увидела почти сразу, ибо к тому же костру из тени вынырнул Удиир, а с лавки около другого поднялся Эльсин. Отказываться не было ни смысла, ни желания. Я ведь и шла сюда на пресс-конференцию. И Лис была такой заразительно веселой и болтливой! Подхватив Эфу под руку, она потянула ее за собой, а следом за ней двинулись и мы с Костей. Замыкал, разумеется, Дэнэль, по лицу которого понять что-то было решительно невозможно.
   Место у костра нам нашлось быстро (Дэнэль, впрочем, не сел, но я настаивать пока не стала, не при таком скоплении народа, мало ли что там у него за этикет), а вот всем остальным его уже явно не хватало, ибо к нашему костру стали стягиваться эльфы от соседних.
   - Когда ты попала в наш мир? - немедленно поинтересовалась Лис.
   - Восемь дней назад, если мне память не изменяет, - ответила я. - И не я одна, мы с Костей, - я махнула рукой на парня.
   Внимание, которого до того он был лишен, тут же обрушилось на Костю.
   - Ничего себе! Два иномирянина! - выразила явно всеобщее мнение Лис.
   - А как вы это сделали? - спросил Удиирэль, незаметно присевший рядом.
   - Мы никак, - ответила я. - Это ваш бог нас прихватизировал.
   - Темный? - раздалось откуда-то слева.
   - Нет, Светлый. И телами нас с Эфой тоже он поменял, чтобы дроу убил меня вместо нее, - я решила, что выдумывать что-то будет излишне.
   Теперь все покосились на Дэнэля, который молча стоял у меня за левым плечом и всем своим видом демонстрировал сосредоточенное спокойствие, присущее благородным воинам-дроу на страже подле госпожи. Такой яро демонстрируемый церемониал явно поняли все.
   - А как же так вышло, что вы все живы? - озадачился Эльсин и все собравшиеся вместе с ним.
   - На Эфу с Костей никто и не покушался, а меня убить не вышло, - пожала я плечами.
   - А как ты с ним справилась? - снова тот же голос откуда-то не из первых рядов, что я не могла разобрать, кто говорит.
   - Отражающим щитом, - ответила я, шаря взглядом по лицам эльфов.
   Широкие и узкие, круглые и с волевыми подбородками, обрамленные прямыми или волнистыми волосами светлых или темных оттенков - все лица выражали одинаковый недоверчивый интерес. В нечеловечески больших зрачках, за которыми было почти не видно радужки, отблесками пламени светилось любопытство.
   - Ты же не можешь колдовать!
   Я, наконец, увидела того эльфа, который со мной говорил. Это был Глорэстэль, как подсказала мне память. Он совсем недавно закончил обучение и был одним из самых молодых боевых магов в лагере, а так же являлся каким-то дальним родственником Эфы.
   "Надеюсь, не Феанэль дубль два!" - в ужасе подумала я, но проанализировав поступившую мне в голову информацию успокоилась.
   - Продемонстрировать? - усмехаясь, спросила я.
   - Не надо, мы уже на тренировке насмотрелись, - поспешила ответить за него Маэлин, тоже улыбнувшись.
   - Ох уж эта тренировка. Не думала, что от магии могут руки болеть, - пожаловалась я.
   Эльфы заухмылялись.
   - А в твоем мире не так? - спросила какая-то малознакомая Эфе девушка.
   - А в моем мире нет магии, - ответила я, предчувствуя шок и шквал вопросов.
   - Как нет магии?
   - Почему?
   - Так не бывает!
   - Что значит "нет магии"?
   - Что совсем? - послышалось со всех сторон.
   - Это невозможно, эльфы не могут жить без магии, - уверенно заявил Удиирэль, и я обернулась на голос.
   - Может быть и так, только в моем мире нет эльфов, и вообще никого кроме людей нет, - решила я добить собравшихся.
   Мой родной мир произвел фурор. Искреннее и жгучее любопытство элле, их детская непосредственность в вопросах касающихся неизведанного, благодушное и болтливое настроение, снизошедшее на меня под влиянием Лис, сделали из меня хорошего рассказчика. Вскоре ко мне присоединились и Костя с Эфой, которая пользуясь моей памятью, успешно отвечала на вопросы соотечественников. Постепенно разговор стал децентрализованным, эльфы, удовлетворившие первое любопытство, стали разбиваться на кучки по интересам и продолжать обсуждение уже в них, изредка спрашивая экспертное мнение. Снова стал слышаться гомон и смех, откуда-то появилась легкая закуска и выпивка, где-то творили магию, в попытке реализовать какие-то свежепочерпнутые идеи или просто сымитировать изобретения моего мира и продемонстрировать Косте, где-то звучала музыка и эльфы под руководством Эфы пытались изобразить джаз и, кажется, рок (сложно сказать, ибо набор инструментов не мог выдать даже что-то отдаленно похожее), а около меня собрались эльфы, жаждущие лекцию об атомах и их ядрах. Я долго и упорно отнекивалась от сомнительной чести лектора для двухсотлетних и старше эльфов, но некоторые, и их оказалось немало, были настолько упорными в своем желании понять, чем я занималась у себя дома, что мне все-таки пришлось сдаться и попытаться им объяснить. Сильно сжать и упростить они мне своими вопросами не давали, но я не сдавалась!
   Слава богу, что был уже вечер и эльфы долго ли, коротко ли, но вспомнили, что пришли сюда отдыхать и развлекаться, а не научные теории выдвигать. Приняв решение отложить изыскания на утро (я очень надеялась, что не на следующее), элле решили показать мне, как они развлекаются. Разговор перетек на более приземленные и бытовые темы, музыка и смех стал громче, а эльфы стали рассказывать какие-то истории, о себе и других.
   Легкое эльфийское вино, не раз спасавшее мое горло на этой незапланированной лекции, было безумно вкусным и лишь чуточку пьянящим. Веселые разговоры перемежались песнями-балладами, порой и довольно грустными, но неизменно прекрасными. У эльфов были удивительно красивые голоса. Я даже расхрабрилась и одну общую песенку подпела. Не иначе вино в этом было виновато! Не сказать, чтобы я уж очень плохо пела, но пение это все-таки не мое. Пусть у меня теперь и хороший голос Эфы, и ее же умение петь.
   Под одну из песен к костру вернулись Эфа с Костей и тихонько уселись рядом на одну лавочку, наслаждаясь звуками. Дэнэля, к слову, мне тоже удалось усадить, но только когда лекция окончилась, и народ плавно рассосался. По лицу его прочитать я по-прежнему ничего не могла, хотя и былой напряженности, с которой начался наш вечер тут, вроде бы тоже не было. Элле относились к нему большей частью нейтрально, а некоторые даже вполне дружелюбно улыбались. В любом случае здесь было явно гораздо лучше, чем в Арканзаларе. К нему никто не цеплялся, не доставал и даже вином не обделили. И я больше чем уверена, если бы он вел себя хоть чуть более свободно и хоть изредка улыбался, к нему бы отнеслись не хуже чем к Косте или ко мне, пусть он и не такой необычный для них как мы. Элле, как минимум молодые, оказались действительно очень веселыми, открытыми, общительными и любознательными. Или, может быть, это вино нам с ними помогло так легко найти общий язык? В любом случае, я не пожалела, что пришла сюда.
   - А ты довольно умна для человечки, - негромко сказал, откуда ни возьмись появившийся, рядом Феанэль.
   - А ты весь вечер оценивал? - усмехнулась я, поворачиваясь к нему. Настроение у меня было благодушное, и обижаться на него не хотелось. - Давай я тебе облегчу задачу. В моей голове все знания Эфы, плюс еще все мои человеческие знания из моего мира, а там у меня хоть и не полное, но все-таки высшее, и лично мой жизненный опыт. Так что вряд ли ошибусь, если скажу, что и для эльфа я тоже достаточно образованна.
   - Я именно о человеческих знаниях, - конкретизировал эльф.
   - Я не знаю, как в вашем мире люди учатся, но у нас образование очень важная часть жизни. Школу обязаны окончить все, а дальше по желанию получают средне-специальное или высшее, - я не стала вдаваться в детали.
   - И у тебя неполное высшее? - уточнил Феан.
   - Да, год осталось доучиться, - кивнула я.
   Эльф ухмыльнулся.
   - Мне кажется, ты слишком молода для высшего образования, если я верно оценил его уровень, - заметил он.
   Я чуть подалась в его сторону и потянулась к его уху.
   - Ты даже не представляешь насколько, - тихонечко сообщила ему я и расхохоталась, от чего бедолага шарахнулся в сторону, потирая ухо. - Но я не вру, мне действительно остался последний курс, как и Костику.
   - Я видел ученых людей, это седовласые старцы с бородой до пояса, а твое тело слишком молодо для этого, - кажется, этот вопрос всерьез занимал эльфа.
   - Другой мир другие правила, - пожала я плечами. Сообщать ему свой возраст и расписывать всю систему нашего образования у меня желания не было.
   - Какие?
   - Феан, я же не докапываюсь до тебя, как ты в свои полных двести лет до сих пор... - "остался таким самовлюбленным придурком" хотела закончить я, но сдержалась, - беспокоишься только о том, чтобы быть всегда первым? Я принимаю это как данность, и ты прими.
   - Но...
   - Избавь меня от серьезных разговоров хотя бы на сегодняшний вечер, ладно? - доверительно попросила я. Мне было тепло и хорошо, и совершенно не хотелось вдаваться в какие бы то ни было подробности. - Я уже сегодня этих разговоров досыта наговорилась. Надо расслабиться!
   - Да, Феан, в самом деле, чего ты привязался, будто ты знаток людей из другого мира? - вступила за меня Лис, которая тоже сидела у этого костра.
   - Да будто вообще знаток людей, - фыркнула Маэлин, поддержав подругу.
   - Откуда тебе знать какие там люди, и какое у них образование? - присоединился Глор. - Может они там только и делают, что с рождения учатся?
   Феанэль фыркнул.
   - А чем еще, по-твоему, детям заниматься? Конечно, учатся, - пожала я плечами. - К году начинают говорить, к пяти годам учатся читать, к шести - писать, с семи лет идут в школу и учатся уже серьезно.
   Я, конечно, несколько преувеличила и излишне упростила схему развития детей для красного словца, но в целом не соврала, а удивленные взгляды заслужила разом от всех эльфов, слышавших это.
   - Так рано? - удивилась Маэлин.
   - А людям тормозить некогда, жизнь короткая, надо все успеть. Не только выучиться, но и поработать на благо общества, - напомнила я.
   - Но как? Дети же маленькие совсем, - не поверил Глорэстэль.
   - Детки растут быстро.
   Эльфы переглянулись.
   - Странный мир, - пробормотал Глорэстэль.
   - Без магии, где живут только люди, - напомнила я.
   - Как же ты тогда так быстро научилась колдовать, если в вашем мире вообще магии нет? - напомнил о себе Феанэль.
   - Я не училась, я просто поняла, что могу. Это как неожиданно прозревший слепой. Он никогда раньше не видел, а потом ему сделали операцию и он прозрел. Он не учился видеть, он просто открыл глаза и впервые увидел этот мир.
   - Сделали операцию? - чуть ли не в один голос спросили Удиирэль и Эльсинэль.
   - Та-ак, а пойдемте танцевать! - вклинилась в разговор Лис, вскакивая с лавки и спасая меня от очередной волны вопросов. - А мы все сидим и сидим, а там моя любимая песенка начинается. Изалис специально для меня будет играть!
   - А пойдемте! - поспешно поддержала я ее, поднимаясь с лавочки следом.
   "Да куда угодно пойдемте, только не очередная лекция. У меня скоро уже язык отсохнет!" - взмолилась я мысленно.
   - Да, - Эфа тоже соскочила с лавки и потянула за собой Костю. - Так давно волшебные звуки, что Изалис извлекает из флейты, не слышала!
   Другие эльфы тоже поднялись со своих мест, а я в это время обернулась к Дэнэлю, но энтузиазма на его лице не увидела.
   - Хочешь? - спросила я, хотя уже поняла, что нет.
   Я могла, конечно, попросить или даже просто позвать и он бы не смог отказаться, но зачем неволить?
   - Ну как хочешь, - улыбнулась я и, поддавшись мимолетному порыву, провела по его щеке кончиками пальцев.
   "Все-таки плохо на меня вино виляет. Уже на людях к нему пристаю! Пойду, потанцую, глядишь, хмель выветрится! Правда, я по их танцевать не умею, ну научусь или "вспомню", как обычно!" - и со смехом и подколками над одержимыми новой информацией мужчинами, мы почти всей компанией отправились к костру, от которого раздавались дивные звуки эльфийских инструментов.
   Танцевать было легко и приятно, тем более в такой теплой и веселой компании. То и дело то тут то там вспыхивали разноцветные искры, всполохи, извивались иллюзорные языки пламени и длинные ленты будто художественных гимнасток. Маги развлекались как могли, добавляя всевозможные спецэффекты и расцвечивая вечер во все цвета радуги. Поддавшись всеобщему сумасшествию, я наколдовала дискошар, правда долго удерживать такое сложное заклинание долго не смогла и перешла на простые лазерные лучи, понравившиеся эльфам ничуть не меньше. Правда вспомнить местные танцы на хмельную голову мне так и не удалось, так что мы с Костей танцевали по-своему, чем привлекали немало внимания эльфов. Те, в отличие от меня, изучали новое быстро и охотно, и вскоре мы уже вовсю зажигали в каком-то сумасшедшем смешанном танце, но главное нам было весело!
   Не знаю, сколько времени я провела на танцполе, но перетанцевать я, кажется, успела со всеми желающими, которых оказалось немало. Я никому не отказывала, но и не задерживалась надолго. Разве, что с Феанэлем станцевала целый танец. Больно уж забавный разговор с ним вышел. Он, кажется, до сих пор то ли не верил, что я из другого мира, то ли что попаданка может так быстро адаптироваться. В любом случае его тест на иномирность был настолько забавным, что я с удовольствием уделила ему свое внимание, хохоча и путая ему ответами мысли. Так и ушел он от меня озадаченным, что меня весьма порадовало.
   Но даже у эльфийской выносливости есть предел, и вскоре мне со страшной силой захотелось пить и в туалет. Аккуратно покинув круг танцующих, я поспешила обратно к столу, где оставила свой кубок, попутно размышляя настолько ли далеко моя палатка и смогу ли я ее быстро найти. Впрочем, до своей палатки идти не понадобилось. Нужное место попалось мне прямо по дороге, правда узнала я его, едва не пройдя мимо. Кажется, вместе с прояснившейся головой ко мне стала возвращаться и возможность пользоваться Эфиной памятью. Воспользовавшись предусмотрительностью и в который раз подивившись продвинутости магического мира, я с новыми силами отправилась на поиски кубка, надеясь, что он никуда не делся, и там еще осталось вино. Хмель от него действительно довольно быстро выветривался из головы, а вот веселость и приятная расслабленность оставались.
   Кубок на прежнем месте я нашла и даже напилась из него, но вот то, что рядом с ним никого не было, меня несколько насторожило. Точнее, на противоположной стороне от костра сидели несколько эльфов и о чем-то негромко говорили, а здесь было совершенно пусто.
   Я неожиданно поняла, что понятия не имею, где Дэнэль. Не то, чтобы я ожидала, что он будет смирно дожидаться меня на прежнем месте, он вполне мог бы найти дело поинтереснее, но как мне его теперь искать?
   "Хоть бы подошел сказал куда делся, или, блин, записку оставил", - недовольно подумала я, озираясь.
   Но дроу нигде видно не было. Да и с его характерным светящимся узором и белыми волосами здесь было бы сложно прятаться. Я на всякий случай планомерно обошла все костры, но осталась с тем же результатом. Дроу нигде не было.
   Подойдя к танцующим, я осторожно выцепила Эфу, вслед за которой тут же вышел и Костя.
   - Вы Дэнэля не видели? - спросила я.
   - Нет, - покачала головой девушка. - Я недавно подходила к костру, где он остался, но его там уже не было.
   - Да вот и я там поискала.
   - Может он где-то у другого костра? - предположила Эфа, обеспокоенно озираясь.
   - Я уже везде посмотрела, ему среди элле сложно спрятаться, - покачала я головой.
   - Может в палатку ушел? - предположил Костя.
   - Да, скорее всего, - согласилась я, но интуитивно я очень сомневалась, что найду его там.
   - Как насчет еще одного танца? - от танцевального круга отпочковался Феанэль, очевидно заметивший, что я разговариваю с людьми, и подошел к нам.
   - Нет, - отказалась я. - Я собиралась уже уходить, вот подошла предупредить.
   - Тогда позволь, провожу, - тут же перестроился элле.
   Дорогу до палатки я смутно помнила и могла бы добраться без сомнительного провожатого, но попасть туда хотелось как можно скорее и без блужданий.
   - Пойдем, - кивнула я и повернулась к Эфе. - До скорого!
   - Сообщи, как найдешь! - попросила Эфы.
   Я кивнула и, развернувшись в сторону жилых палаток, быстрым шагом направилась прочь от костров. Не было ничего страшного в том, что Дэнэль неожиданно пропал. Это было скорее непривычно.
   "Но если его нет и в палатке, я вообще не знаю где он!"
   - Как тебе эльфийские развлечения? - спросил Феанэль, легко подстраиваясь под мой шаг.
   - Нормально, - пожала я плечами. - Весело и шумно, как развлечениям и положено.
   - В вашем мире тоже так?
   - Конечно, в этом же и вся суть, - ответила я, удивляясь странности вопроса.
   "Развлечения есть развлечения. Что в нашем мире, что в их - люди, ну в данном случае эльфы, веселятся! И пропадают вот... Ну что ему стоило сказать, что он ушел обратно в палатку или куда еще? Чего я должна его бегать искать? И куда он вообще мог пойти?"
   Я уже почти свернула на очередном повороте вправо, но Феан и мои смутные воспоминания подсказали мне, что верный поворот левый. Меньше нужно в облаках витать!
   - Я имею в виду сами развлечения. Песни, танцы, костры, - уточнил Феан.
   Я слегка замешкалась с ответом, припоминая о чем был разговор.
   - И это тоже, и многое другое. Кино, сериалов и компьютерных игр у вас тут, например, вообще нет, - ответила я. - Для этого нужна техника, а не магия. Только не проси рассказывать сейчас, что это.
   "Сейчас у меня есть вопросы посерьезнее. Например, что я буду делать, если Дэнэля в палатке не будет", - подумала я, но вслух, разумеется, не сказала.
   А еще меня смутно грызло чувство вины, за то, что ушла развлекаться и даже не вспомнила о нем. Нет, я ему ничего не обещала, и он мальчик не маленький, но все равно как-то нехорошо вышло...
   - Хорошо, как-нибудь в другой раз, - покладисто согласился Феан, тем более, что мы до палатки оставалось несколько шагов. Мы дошли до нее очень быстро.
   - Угу, - кивнула я. - Ну ладно, счастливо! - поспешно попрощалась я.
   - Спокойной ночи, - кивнул Феанэль.
   Я же, наконец, откинула полог палатки и зашла внутрь, но только для того, чтобы так и застыть на пороге. Дэнэля в палатке не было.
  

Глава 37. Не прячься от меня.

   Дроу стоял на границе света и тени и смотрел. Недалеко от него у большого костра с шумной толпой и громкой музыкой танцевала его госпожа, его элле. Танцевала что-то совершенно невообразимое, ни на что не похожее, совершенно не вяжущееся со светлыми эльфами, но эти странные иномирные движения были столь завораживающими, что дроу не мог оторвать взгляд. Не моргая, до рези в глазах смотрел, как она смеется и танцует со всеми желающими, а их было немало. Танцует в свете разноцветных всполохов, искр и мерцающих иллюзий свой странный танец, от которого по телу дроу пробегают жаркие волны, а в голову снова лезут непрошеные мысли и воспоминания.
   "Ты мог быть там, с ней!" - проносятся шальные мысли в голове мужчины.
   "Нет!" - отвечал он сам себе.
   "Она звала".
   "Со слугами не танцуют!"
   "Ей было бы все равно".
   "А им..."
   "Ей было бы все равно и на их мнение. К тому же, светлым также плевать на всякие дроуские заморочки".
   "Но мне не плевать!"
   "Боишься, что они узнают..."
   "Нет!"
   Спор с самим собой был прерван фантастическим зрелищем. Василиса запустила в небо большой светящийся шар, из которого в хаотическом порядке били лучи света, непрерывно двигаясь, они окрашивали все вокруг в разные цвета. Среди эльфов послышались восторженные возгласы, а она все танцевала, совершенно не так как другие, такая нереальная в этом странном мигающем свете, такая желанная... К счастью для дроу это не продолжалось слишком долго, и вскоре шар взорвался мириадами мелких искр и развеялся в ночи, оставив после себя жгучее чувство в груди и напомнив восхитительные ощущения выгибающегося тела, гладкой, нежной кожи под руками и учащенного дыхания.
   Дроу стиснул руки в кулаки.
   "Боюсь не сдержаться..."
   Эта сладкая изощренная пытка, это тело, отвечающее на каждое его прикосновение, эта желанная женщина в его руках, ее выбивающие из реальности прикосновения, заставляющие творить совершенно невообразимые вещи. Он опять сорвался, и в глубине души он был рад сорваться. Иначе он бы просто не выдержал и рехнулся. Рехнулся сдерживаться, быть в опасной и вожделенной близости от нее и запрещать себе даже лишний раз вдохнуть, чтобы не почувствовать ее тонкий аромат, срывающий крышу вернее любых прикосновений.
   Звонок в дверь был как вправляющий мозги окрик и похоронный колокол одновременно. Нужно вспомнить, что в первую очередь надо думать о желаниях женщины, поинтересоваться ее мнением хотя бы в чем-то. Лучше поздно, чем никогда. И она поднялась и вышла. Успокоить дыхание, вспомнить о самоконтроле, вспомнить о воспитании, о том, что он дроу и слуга.
   "Опять те же ошибки. Опять без разрешения, опять самовольно, опять то, что хочешь сам, опять в полутрансе-полуэкстазе", - дроу хотелось побиться головой о стенку, но ее не было.
   "Ей нравится!" - появилась первая противоречащая всему мысль.
   "Она не разрешала! - в голове звучит панический крик на самого себя. - Не разрешала... ничего. Может, она проверяет, хочет развлечься, поиграть, ищет слабые места. Хочет заставить проколоться, а потом использовать все это против меня. Сколько раз меня искушали, и куда более действенными способами, и под наркотиками, и я не сдался, не потерял контроль. Так почему я не могу сопротивляться ей?"
   "Потому, что ты ее л..."
   "Заткнись!"
   И наступила полная тишина в голове, только гулко бухало сердце о ребра.
   "Она не разрешала, ничего не приказывала, вообще ничего не говорила. Я не должен вести себя так, не должен проявлять инициативу без прямого приказа, не должен показывать свою заинтересованность, не должен терять голову", - самовнушения подействовали. К возвращению элле в палатку удалось даже дыхание выровнять, но ее появление снова спутало мысли в голове, и в ответ получилось только кивнуть и молча отправиться за табуретом, лишь бы разорвать зрительный контакт. - Ну, вели мне встать на колени! Вели ползти к тебе! Позволь прикоснуться, позволь целовать твое тело, позволь доставить тебе удовольствие. Прикажи..."
   Но даже крошечная надежда разбилась о ее хмурый взгляд. Обед прошел в гробовой тишине, дроу так и не понял, почему настроение элле сменилось так резко и бесповоротно. Он прокручивал в голове события и разговоры, пытаясь найти ответ, но кроме черноволосого эльфа, которому очень хотелось отнюдь не просто поугрожать клинком, никто в голову не приходил. Но ведь ужин принес не он! Но к кострам позвал он...
   И вот теперь они здесь. И если первую часть вечера выдержать было легко, на него, по сути, и внимания-то не обращали, то вторая оказалась куда сложнее и насыщеннее, хотя на него по-прежнему не обращали внимание. Вот только ощущалось это совершенно иначе. Тем более при взгляде на по-особому извивающуюся тонкую фигурку светлой эльфийки у костра, к которой буквально прилип недобитый днем брюнет. И если с другими девушка танцевала недолго, то от этого почему-то не отходила, а все звонче и заливистее смеялась, танцуя и явно о чем-то с ним разговаривая. К сожалению, в таком шуме, даже острый слух дроу не мог помочь разобрать о чем.
   Кулаки дроу сжались снова, но теперь уже совершенно по другой причине.
   - Что стоишь в сторонке? - неожиданно раздавшийся совсем рядом голос оторвал дроу от созерцания.
   - Наблюдаю, - ответил он человеку, незаметно подошедшему к нему из-за его погруженности в свои мысли.
   - Лучше потанцуй сходи, - уверенно посоветовал парень, кивая на костер, и спрятал руки в карманы.
   - Нет, - резко ответил Дэнэль, снова впиваясь взглядом в танцующую пару.
   - Ну, ты явно не хуже этого напыщенного болвана, - обронил Костя, заметив, на кого смотрит мужчина.
   Дроу перевел взгляд на человека и внимательно посмотрел на него. Костя поспешно вернул взгляд на костер.
   - Этот, как ты выразился, напыщенный болван, потомственный боевой маг огромной силы с кучей таких же в родословной.
   - Василисе это до лампочки, - уверенно ответил человек.
   - До чего? - не понял дроу.
   - Пофиг, - неловко взлохматив волосы, перевел Костя.
   - Тебе-то откуда знать? - фыркнул Дэнэль.
   - Я Василиску не первый день знаю, - авторитетно заявил парень. - Ее понтами не впечатлить, к тому же этот павлин хорошенько обгадился сегодня, и победил его ты, - с намеком закончил он, снова отводя взгляд от дроу.
   - Победила его она сама, как и меня в первый день нашего знакомства, - справедливо заметил дроу. Спонтанная и неловкая поддержка от человека отозвалась неожиданным теплом где-то глубоко внутри.
   - Я же и говорю, что ты не хуже! - напомнил Костя, хмыкнув.
   - Ну, спасибо, - усмехнулся дроу, отворачиваясь обратно к танцплощадке и невольно улыбаясь. - Сам-то чего не танцуешь?
   - Эфа отошла, - пожал плечами парень. - Сейчас вернется, и пойдем обратно. О, а вот и она.
   Девушка в это время действительно показалась из палатки, отведенной под общественные нужды, и парень без лишних слов отправился к ней. Дроу же заставил себя вернуться к костру, у которого они просидели почти весь вечер, но с этого места все еще был неплохой вид на танцующих, а вот не смотреть он уже заставить себя не мог.
   Элле же все еще танцевала с тем самым брюнетом, который по случаю вечера расплел волосы и переоделся. И глядя теперь на него, дроу не чувствовал своего какого бы то ни было превосходства над ним, особенно учитывая, что элле был там с ней, а он тут у костра. И ни "напыщенным болваном", ни "хорошенько обгадившимся" Феан не выглядел.
   "Скорее уж наоборот вполне довольный жизнью более удачливый конкурент!" - определился Дэнэль и сам испугался своих мыслей.
   Какая конкуренция, какая удача, он ее слуга, а не мужчина, и думать по-другому - опасное заблуждение! Он дроу, принесший клятву вечной верности, и даже если сейчас госпожа проявляет к нему интерес, это не значит, что он может на что-то рассчитывать. Он просто слуга и будет всегда при ней. А мужчина у нее может быть другой, и появиться может хоть прямо сейчас и прямо вот этот.
   Неожиданное озарение буквально подбросило дроу на ноги и толкнуло вперед. Однако он остановился. Он сам толком не знал, что хотел сделать. Вытащить Василису из рук Феанэля и увести, дать этому напыщенному болвану в рожу или и то, и другое вместе. И самое главное он не знал, что потом скажет Василисе. А Феанэль все крутился рядом с ней и не отставал, но самое главное, что и она его не отшивала, а только смеялась. Дроу понял, что долго он так не продержится.
   Резкий разворот, и мужчина, не разбирая дороги, бросился прочь от костров. Подальше от света, шума, музыки и собственной взрывной ревности, о существовании которой он раньше и не подозревал. От одной только мысли, что Василисы касались чужие руки, начинало потряхивать, а в голове зрели мысли совершенно подходящие дроу абстрактно, но явно неприемлемые в этой ситуации.
   "Она женщина, она госпожа, она может делать, что пожелает. Кто я такой, чтобы мешать ей?! Да и с каких пор я вообще вмешиваюсь в дела женщин, которые меня не касаются? Почему меня это вообще волнует? В конце концов, она мне вообще ничего не должна! Я ее слуга и должен радоваться, что она вообще меня замечает, а не делить ее с другими!.."
   Дроу замер на самом краю резкого обрыва. Перед ним простиралась та самая лощина, небольшую часть которой занимал военный лагерь элле. Его же взгляд был устремлен дальше. Светящиеся горы лежали перед ним во всей своей ночной красе. Этот пейзаж, от которого замирает сердце, привычная, но теперь нечасто видимая им картина. Дроу присел на край скалы.
   "Ха-ха, давно ли ты мечтал о том, чтобы женщины тебя не замечали вовсе?" - снова проснулось внутреннее противоречие.
   "Давно, будто вечность назад", - тоскливо думал Дэнэль.
   "И что же изменилось за эту вечность?" - сам над собой издевался он.
   "Появилась она, и изменился я сам... Я не знал, что так бывает. Я всегда думал, что я не попаду в такую ситуацию. Кто угодно может, но только не я! Василиса..."
   "Но ведь она другая!"
   "Она женщина".
   "И тебе хорошо с ней!"
   "До умопомрачения..."
   "Тогда..."
   "Никаких тогда! Я просто принес ей клятву. Она моя госпожа, я ей служу. Я делаю, что она прикажет, а не лезу, куда не просят, и не рою сам себе могилу. Хватит позориться, пора вспомнить, кто я такой! Иначе я сойду с ума... Уже схожу. Сижу и разговариваю сам с собой! - дроу приложил ладонь к лицу и сжал пальцами виски. - Что мне делать?.."
   "Признайся себе!"
   "Я люблю ее..." - прозвучала звонкая мысль и тишина.
   И только полный безнадежной тоски взгляд в светящиеся голубым дали.
  
   Мягкий свет, зажегшийся в палатке при моем появлении, немедленно подтвердил мое опасение. Палатка была пуста. Более того охранно-сторожевая магия на ней сообщила мне, что сюда вообще после моего ухода никто не заглядывал и даже близко к входу не подходил.
   "Я, конечно, впечатлена возможностями современной магии, но где Дэнэль?!" - мрачно подумала я.
   Память тут же мне подкинула магические способы поиска, среди которых простого и быстрого конечно же не оказалось. В основном это были ритуалы разной степени сложности и с различными наборами ингредиентов, несколько заклинаний, активирующих нити (беда только, что нити надо привязывать до), пара совсем примитивных заклинаний, помогающих найти, а точнее вспомнить, где находится вещь, которую ты сам положил и забыл куда. Так же до кучи вспомнились несколько рецептов простых амулетов, способных защитить от поиска и парочка мощных защитных полуартефактов, заставивших меня порадоваться, что я не сделала такой Дэнэлю. Заклинания, которое бы вмиг перемещало меня к разыскиваемому предмету, или его ко мне, разумеется, не было. Зато мне иррационально вспомнился следящий камень, который мы удачно сбыли на второй день пребывания в этом мире. Вот бы сейчас он мне весьма пригодился, находись он все еще в кармане дроу. Хотя, куртка-то его висит здесь, на улице он в рубашке расхаживает. Так что тоже не помогло бы.
   Я прошла вглубь палатки и присела на кровать, пытаясь, сообразить, что делать. Сидеть хотелось меньше всего, но и нестись сломя голову было некуда. Все же находясь в лагере элле, о какой-то опасности говорить не приходилось, так что моя паника, буде такая возникла, была бы совершенно необоснованной. Надо было держать себя в руках, хоть мне было и не по себе в этой ситуации. Раздеться и лечь спать, не отыскав дроу, я, разумеется, не могла, но где его искать, совершенно не представляла. Если исключить внешнее вторжение и божественное вмешательство (а шанс такой конечно был, но настолько малый, что я легко им пренебрегла), то остается два варианта. Либо он у своих, либо ушел куда-то один. Но как узнать?
   "Нет, пройти по всем палаткам, заглядывая и спрашивая, не брали ли они моего дроу, я, конечно, могу! Но мысль сама по себе отдает маразмом. Может с ним Ланэль решила поговорить, а тут я весь лагерь на уши подняла. А, может, эльфийки развлечься, и, может быть, даже он вполне добровольно с ними пошел! - рассуждала я. Последняя мысль мне правда не понравилась, и я ее отбросила. - А вот если он ушел сам... - мне снова стало стыдно за то, что я его, по сути, бросила, хоть и не обещала сидеть весь вечер рядом. - Как бы узнать, где он?!"
   На последней мысли, напоминающей скорее отчаянное желание нереального, я почувствовала какое-то странное тянущее ощущение в области груди. Это было что-то сродни заклинанию контроля, только очень-очень легкое, едва различимое, напоминающее скорее след от связи, чем ее саму. И оно меня куда-то звало. Я поднялась с кровати и сделала пару шагов в нужную сторону. Ощущение тянуло меня наружу и дальше между палаток.
   "Что это? Я пожелала и появилась путеводная нить поискового заклинания? Так не бывает, я же не Ариадна, - озадачилась я, прислушиваясь к себе. И нет, на нить это все же похоже не было. - Это, действительно, скорее связь только очень тонкая, почти неощутимая, как пунктирная линия, обозначающая какое-то взаимодействие двух предметов", - ощупала я ее, но тянуть побоялась. Слишком уж она казалась зыбкой. А вот идти по ней было легко, что я и сделала, покинув палатку.
   Нить вела меня между палатками, прочь из лагеря, и вскоре я уже ступила на неосвещенные лагерными светлячками камни. Ночное зрение и заглушающее звуки заклинание сплелись одно за другим, позволяя мне быстро и незаметно передвигаться в ночной тиши. Ощутив же, что накрывающий лагерь защитный контур остался позади, я еще и парочку боевых заклинаний заготовила. Так, на всякий случай. Враги вряд ли тут мне попадутся, все-таки не так далеко я ушла от лагеря, здесь еще ходила эллейская разведка и дозоры, а вот звери в горах вполне водились.
   Тонкая нитка уверенно звала меня вперед, в ночной лес на склоне гор, и мне ничего не оставалось как, идти по ней, тем более что я уже чувствовала, что осталось немного. Вопрос только, что ждало меня там? Точнее, что на том конце был пропавший дроу, я была уверена. Я это чувствовала, я это знала. Но в каком виде?
   К оптимистичным прогнозам темный лес не располагал. Запоздало даже пришла мысль, что вот так соваться неизвестно куда (даже вроде и недалеко от безопасного лагеря) идея не самая разумная. И, кажется, я еще в прошлый раз зареклась сначала делать, а потом думать. Но близость цели, и понимание, что даже окажись я сейчас снова в лагере, я поступила бы точно так же, не давали мне отступить.
   "Я бы все равно никого не позвала и не осталась бы в палатке, так смысл сомневаться сейчас, когда до цели рукой подать? - постаралась я уверить себя в правильности происходящего. - На меня уже никто не охотится, выманивать из лагеря меня явно незачем, тем более такой сомнительной, по их мнению, приманкой как дроу, которого против меня толком и использовать-то нельзя из-за клятвы. А значит, его надо или вытаскивать, или там и так все в порядке... Точно, клятва! Мы же не просто на словах договорились, мы магически ее скрепили, а это какая никакая связь между нами. Вот что меня ведет!" - наконец, догадалась я.
   Накал страстей немедленно схлынул, хоть и не улегся совсем. То, что иду я не по вражеской наводке (то, что я не знаю, зачем они могут это делать, ведь не значит, что они этого не делают) вселило в меня некоторую уверенность, но не успокоило полностью. Окончательно волнение улеглось, только когда лес кончился, и я внезапно оказалась у обрыва, на краю которого, свесив ноги в пропасть, сидел мой потерявшийся дроу. А прямо перед ним простирался восхитительный вид на горы и лощину.
   Шумно выдохнув и покачав головой, я, было, удивилась, что дроу не обернулся, но потом вспомнила о заглушающем заклинании на мне.
   "Вот подойти бы к нему и дать хорошего такого тумака, чтобы неповадно было так пугать! - сердито подумала я. - Прочувствовал бы, каково оно, когда кто-то неожиданно куда-то девается или откуда-то внезапно берется!"
   Но спешить реализовывать мысли я не стала. Понервничала я еще не настолько, чтобы забыть, кто предоставил дроу самому себе до такой степени, что тот смог уйти в лес да еще так далеко.
   "А что он, в самом деле, мог подумать, если я весь вечер развлекалась в другой компании? Логично, в общем-то, что он решил уйти. Нет, ну я же ему в клоуны не нанималась?! Каждый развлекался как мог! Вон даже Костя нашел точки соприкосновения, а он человек, да еще и из другого мира. А этот вроде как местный, лучше нас должен знать как тут и что. Хорошо, еще качать права не в дроуском характере, а то я же и ответила бы! А так мне даже немного совестно... Я там отдохнула на все сто, а он что делал в это время? И ушел, ничего не сказав. Что я должна была думать? Как же хреново, что тут мобильники не изобрели!"
   Вздохнув, подошла и просто села рядом, решив хоть так отомстить за свои волнения. Выдержке дроу, впрочем, можно было позавидовать, он не подскочил, не шарахнулся, не попытался на меня напасть. Лишь чуть дернулся и встревоженно посмотрел на меня. Я же, так и не решив, что говорить или делать, присев, уставилась вдаль. Из-за заклинания ночного видения она предстала передо мной в несколько ином свете, но поправить это было несложно, что я и сделала. Ночные горы в голубом сиянии, ночной лес с фиолетовым отливом и близкое темное небо с мириадами звезд, рассыпанных щедрой рукой местного бога. А может и как-то по-другому этот мир родился. Картина в любом случае была потрясающей!
   Налюбовавшись прекрасным видом вдоволь, я все-таки повернула голову к Дэнэлю и снова замерла, захваченная новым зрелищем. Как же они были похожи, светящиеся горы и дроу. Только дроу были изящнее, тоньше, пластичнее. Это было темное и опасное порождение гор, но вместе с тем и более совершенное в своей красоте, плавное в движениях, с невероятными светящимися в ночи глазами...
   Протянув руку, я медленно провела по одной из голубых линий на его скуле. Шелковистые пряди его волос плавно заскользила по моей руке, когда я чуть отвела их в сторону, следуя за рисунком, который от уха по подбородку вернулся к нижней губе. Дроу неожиданно отмер, губы его дрогнули и нежно коснулись моего пальца, не удерживая, лишь осторожно целуя.
   - Не прячься от меня, - попросила я, более-менее оформив свою просьбу в слова.
   - Я не могу спрятаться, клятва... - ответил Дэнэль.
   - Я знаю, я по ней и пришла, - перебила я, убрала руку от его лица, заскользила по волосам вниз.
   - Ты могла просто позвать.
   Кажется, ему было жаль, что я опустила руку, но почему он тогда ее не перехватил?
   - Я побоялась тянуть, связь такая тонкая.
   - Клятву на крови так просто не порвешь.
   Я пожала плечами, снова возвращая взгляд на голубые дали.
   - Потрясающее место, - искренне восхитилась я, стараясь впитать в себя всю красоту этого пейзажа. - В моем мире много красивых мест, но таких нет.
   - Арканзалар, - сказал Дэнэль, будто это объясняло все.
   - Скучал? - спросила я.
   - Да, наверное, - ответил он, и я бы, честно говоря, не поверила, если бы сказал "нет". - А ты скучаешь по своему миру?
   - А я не знаю, - честно ответила я. - Я в этом всего неделю, еще толком не успела соскучиться. Но потом наверняка буду скучать и очень сильно.
   - Ты хотела бы вернуться домой?
   Неожиданный и такой логичный вопрос. Я чуть нахмурила брови, пытаясь сообразить, как ответить.
   - Это сложный вопрос... - вздохнула я. - Побывав в этом мире, увидев его, я уже не могу вот так просто распрощаться с ним, - призналась я. - Как можно уйти от такой красоты! - я махнула в сторону светящихся гор. - Но, конечно, я бы хотела вернуться домой, - я сделала акцент на последнем слове.
   - А что будет с моей клятвой верности, когда ты вернешься? - снова задал совершенно внезапный и чересчур логичный вопрос дроу. - Я должен буду последовать за тобой.
   Я не поняла было ли последнее предложение вопросом или утверждением.
   - Нет, тебе туда нельзя, - покачала я головой, усмехаясь. - В моем мире только люди. Забыл?
   - Но я не смогу остаться здесь, я должен следовать за госпожой, - растерянно сказал мужчина, чем немало меня позабавил.
   "Какой он все-таки милый! Но со мной ему и вправду нельзя. Его там ждет ад, а не жизнь! Да и сама я в таком виде куда там? Прежде чем думать о возвращении домой, надо сначала обменяться обратно телами, а до этого еще с местной шайкой-лейкой разобраться".
   - Я тебе ее верну, если соберусь домой, - весело улыбаясь, пообещала я. - Не переживай.
   Я еще некоторое время полюбовалась горами, и лишь потом обернулась к дроу, который все это время молчал. Дроу, оказывается, не наслаждался видом вместе со мной, как я думала, а смотрел на меня и при том довольно круглыми глазами. Мысленно вернувшись к последней своей фразе, а поспешила свериться со своим "внешним носителем памяти", не пообещала ли я дроу чушь несусветную, но почти сразу выяснила, что нет. По крайней мере, элле вполне себе практикуют возвращение клятв, после того как она становится уже ненужной.
   "Хотя, может быть, у дроу не так? И он не знает, что ее можно вернуть? - мне стало еще веселее. - А еще я, кажется, опять попала. Его глаза... От них же нельзя оторваться!"
   - Черт, я даже не знаю, кто красивее, горы или ты! - рассмеялась я. - Ни от них, ни от тебя глаз оторвать не могу!
   - Не надо глаза отрывать, - пробормотал дроу, поспешно отводя взгляд.
   Но меня было уже не остановить.
   "Черт, кажется, вино еще не до конца выветрилось! Ну... ну и фиг с ним!" - решила я.
   Да и что еще я могла решить, когда он такой красивый, а самое главное такой желанный рядом. И все-таки я была немножко зла на него за то, что устроил мне эту ночную пробежку по лесу. Так, что подорвавшись с места, я быстро повалила дроу на землю и уселась сверху. Он, впрочем, и не сопротивлялся, лишь на миг удивленно распахнув глаза, но встретившись взглядом со мной, тут же успокоился.
   "Ага, думаешь, легко отделаешься! Конечно!" - усмехнулась я про себя, нависая над мужчиной.
   Едва коснулась пальцами скулы, провела по щеке, перешла на шею, заставляя его дышать глубже. С шеи перебралась на грудь, скрытую рубашкой, прошлась уже всей ладонью ниже к животу и, почувствовав отклик, ухмыльнулась. Я склонилась еще ниже, но сокращать оставшиеся между нами сантиметры до ноля не спешила. Мне нравилось смотреть в его полуприкрытые глаза, нравилось слышать шумное, учащающееся дыхание, нравилось чувствовать себя желанной, с каждым вдохом, отметать сомнения в нем, в себе, в нас...
   Его руки крепко обхватили меня за талию, а потом заскользили по спине вверх, вниз. Я чувствовала их жар даже через два слоя ткани, и волны удовольствия двигались вслед за ними, обрывая мысли, заставляя только чувствовать.
   "Ладно, ничья", - мысленно согласилась я и наклонилась ниже.
   Дроу подался чуть вверх и с жадностью прикоснулся к моим губам, целуя то одну, то другую, нежно, бережно и вместе с тем нетерпеливо. Руки его перестали скользить по спине, но зато крепко обхватили меня, прижимая к нему. Я замерла, растворяясь в новых для меня ощущениях, лишь изредка перехватывая его губы своими и дразня его языком.
   "Кажется, кто-то в такой позиции гораздо увереннее себя чувствует, - отметила я, с удовольствием продолжая поцелуй. - Дроуское воспитание? Кажется, оно начинает мне нравиться. Камни только не очень нравятся..." - Если первоначально, я даже не обращала внимания на не слишком ровную и совсем немягкую поверхность под коленями и ладонями, но сейчас уже очень явственно ее ощущала, и с каждой секундой она напоминала о себе все явственнее. - А уж как удобно, наверное, Дэнэлю спиной на камнях лежать!"
   Прижавшись напоследок к дроу всем телом, я все-таки отстранилась.
   - Пойдем, надо Эфе с Костей сказать, что я тебя нашла, - сказала я, поднимаясь и одергивая одежду.
   - Зачем? - удивился Дэнэль, поднимаясь следом.
   - А ты думаешь, я одна переполошилась, когда ты внезапно как в воду канул? - вопросом на вопрос ответила я, и мне трудно было понять к моей ли фразе или ко всему произошедшему относилось смятенье в его взгляде.
   Дроу молча шагнул за мной следом, а я остановилась.
   - Не прячься от меня, - заглянув ему в глаза, как можно проникновеннее попросила я. - Ну или хоть записку оставляй! "Ушел сам, инопланетяне не причем, нагуляюсь, вернусь". А то, что я должна думать?
   - Хорошо, - Дэнэль чуть улыбнулся, кивая. - Только помни, что ты всегда можешь меня позвать. Я не уйду от тебя далеко.
   Я кивнула и поспешила к деревьям, чтобы снова не попасть в плен его глаз. Ночь, природа, романтика - это конечно хорошо, но мягкая кровать или хоть бы ковер предпочтительнее!
   Заклинание ночного видения я наложила, уже почти не задумываясь, а вот заглушающее накладывать не стала. И без него два эльфа не производили особенного шума. Если только громкие мысли могли бы нас выдать. Но мысли, к счастью, звуков не добавляли, а вслух мы не говорили. Молча и почти бесшумно как две тени мы скользили по ночному лесу в сторону лагеря. Не знаю, о чем думал дроу, но я неожиданно вернулась к нашему разговору о клятве.
   "Зачем, в самом деле, мне эта клятва теперь? Я уже явно не опасаюсь нападения с его стороны и защищаться от него таким образом мне нет нужды. И я не хочу, чтобы он был мне слугой! Это вообще извращение какое-то! - хмурилась я. - Но есть и другие эльфы. Что они подумают, если я верну ему клятву сейчас? Дэнэль тогда, получается, будет тут вообще никем! Что они с ним сделают? Может вообще судить будут за покушение на Эфу! Мало ли, ему эта клятва верности может неприкосновенность дает? Как жаль, что Эфа так мало знает о дроу! У самого Дэнэля спросить? Нет, подумает еще, что я от него избавиться хочу. С ним никогда не угадаешь, что ему взбредет в голову! Надо повременить с возвращением хотя бы до конца всей это катавасии с Темным и Светлым. И вообще с кем-нибудь разбирающимся в дроу посоветоваться, - я бросила украдкой взгляд на Дэнэля. - Клятва, клятва... Я могла бы вернуть ее тебе хоть сейчас, но тогда у меня пропадет и эта ненадежная тонкая связь с тобой, и если ты опять куда-то уйдешь или и вправду попадешь в неприятности. Как я тебя найду?"
   Лагерь встретил нас тишиной. Точнее звуки гульбища и раньше были строго ограничены площадью поляны с кострами, и на весь лес удалая эллейская песня не гремела, но сейчас в лагере было тихо особенным, сонным безмолвием. Кажется, не так уж и близко был тот обрыв с потрясающим видом на горы, раз даже эльфы успели лечь спать! Мы с Дэнэлем сбавили шаг и пошли степеннее, дабы не поднимать паники и вызывать подозрений у возможных случайных прохожих. Все-таки военный лагерь, не до шуток.
   Пока мы шли между стройных рядов палаток, меня запоздало посетила мысль, что нас могли хватиться. Только что сетовала на Дэнэля, а по сути сама поступила точно так же, как он. Сорвалась неизвестно куда и зачем посреди ночи, никого не предупредив, вышла за пределы лагеря и пропала в неизвестном направлении. Эфа с Костей, конечно, знают, что я Дэнэля ищу, но это не объясняет, куда я сама подевалась с этими поисками. Вот не дай бог кто хватился! Будет не очень смешно...
   Однако мы продолжали пересекать лагерь, и никто нам не препятствовал, точнее вообще никто не встречался по пути. Но не успела я порадоваться нашему везению, как на самой границе офицерских палаток из тени вынырнул эльф и встал ровно у нас на пути.
   - Доброй ночи, - это был Жестэраль.
   "Да он меня просто преследует?! - раздраженно подумала я и тут же неожиданно сообразила. - А, может, его и приставили следить?! Следить где я, что делаю, и докладывать? Правда, кто?"
   - Этерни Ливланэль просила проводить вас к ней в палатку, как вы вернетесь, - тем временем продолжил элле.
   "А вот и ответ. Только зачем? У нее наверняка и так сотни докладов в день, в том числе и о нас и без помощи Жестэраля. Да и у нее наверняка есть и менее заметные и раздражающие сотрудники, если бы ей понадобилось приставить ко мне слежку. Нет, это непрофессионально с ее стороны. Тогда кто? Стоп, а может он сам? Обожаемая госпожа вернулась, и он никак не может поверить, что я не она? Вот это вероятнее! Хотя поручение у него реальное! Наверное, это все-таки у меня уже паранойя..."
   - Здравствуй. Я думаю уже поздно для визитов, - ответила я.
   Слабая надежа на то, что звали меня не из-за неожиданного исчезновения, развеялась с его следующим ответом.
   - Она сказала в любое время, когда бы вы ни вернулись, пригласить вас обоих.
   - Ну что ж, веди, - кивнула я. А что мне еще оставалось?
   До палатки илис элле мы добрались быстро, она собственно была чуть ли не за углом. Точно такая же, как и наша, если не знать, что здесь живет целый генерал, да еще и с ненамного менее высокопоставленным супругом, и не скажешь. Жестэр дернул за шнурок звонка и, дождавшись одного ему понятного знака, посторонился, откинув полог.
   - Прошу.
   - Благодарю, - сказала я и неожиданно припомнила. - И Жестэр, зайди к Эфйейль, скажи, что я нашла и вернулась.
   - Да, конечно, - кивнул-поклонился слуга.
   - Спасибо, - сказала я и нырнула в палатку.
   Дэнэль последовал за мной.
  

Глава 38. Как поднять его с колен?

   Та же палатка, да не та. Едва переступив порог, я так и застыла, несколько оторопев. Внутри палатка была явно больше, чем казалась снаружи и, кажется, состояла из нескольких комнат. Память услужливо подсказала мне заклинание, которым можно было такое сотворить. И пара магов, которые без сомнения относились к сильнейшим мира сего, вполне могли себе его позволить, как и вовсе не палаточную обстановку в комнате-гостиной, в которой мы оказались. Впрочем, думаю, остальные комнаты этой не уступали.
   - Доброй ночи, - приветствовала нас Ланэль.
   Дневное платье она сменила на халат, который на мой взгляд домашней одеждой считался чисто номинально, ибо красотой и изысканностью платьям не уступал, а волосы собрала в слабую косу, конец которой свешивался почти до самого пола. Эльфийка что-то читала, сидя на диване, но при нашем появлении отложила листы.
   - Доброй ночи, - кивнула я, приветствуя. - Жестэраль сказал, что вы хотели нас видеть.
   - Да, присаживайтесь, - подтвердила элле и кивнула на диван напротив.
   Деваться было некуда, так что я подошла ближе и опустилась на диван. Дэнэль же, двинувшийся следом встал позади меня и замер, однако одного взгляда элле было достаточно, чтобы дроу обошел диван и сел рядом со мной.
   "Вот как ей это удается? Без слов и уговоров тут же перестает строить из себя самого правильного дроу на свете и нормально садится рядом. Как бы мне этому научиться?" - с завистью подумала я.
   До нормально было, конечно, далеко, но все же сидящий рядом мужчина был лучше оного же за спиной. Ланэль же в это время пристально посмотрела на нас обоих, от чего мне стало несколько не по себе. Некстати вспомнилась ее невероятная догадливость, продемонстрированная на примере прошлого Дэнэля, и подумалось, а не читается ли наше времяпрепровождение так же легко сейчас.
   "Нет, ну не может же она, в самом деле, мысли читать!" - урезонила я саму себя и постаралась принять как можно более бесстрастный вид.
   - Кофе? - спросила она, кивая на небольшой столик, стоящий между диванами.
   Я хотела было отказаться, ибо чувствовала себя не в своей тарелке, но тело рассудило по-своему, тут же напомнив мне божественный вкус кофе и наполнив рот слюной. Ланэль знала, что предлагать.
   - Да, пожалуйста, - согласилась я, не в силах отказаться.
   "Черт, да я наркоманка", - в шоке подумала я, следя, как под взглядом элле небольшой кофейник поднялся над столиком и наполнил чашечку ароматной темной жидкостью. Чашечка взмыла в воздух, как только кофейник опустился на стол, и подлетела ко мне поближе. Вторая точно такая же стояла рядом с самой Ланэль (теперь я вижу в кого у Эфы эта тяга к напитку!), а о дроу не было сказано ни слова, и кажется, это было нормально для всех, кроме меня. Впрочем Дэнэль к кофе относился прохладно, так что и поспешила выкинуть ненужные мысли из головы, пригубив, наконец, столь желанный кофе. Умм... божественно!
   - Вы покидали территорию лагеря, - перешла к делу элле, дав мне насладиться вкусом напитка.
   - Да, - подтвердила я, напрягаясь. - Это запрещено?
   - Нет, - неожиданно опровергла мое предположение Ланэль, а то я уж было приготовилась оправдываться. - Вам нет, необходимо лишь соблюдать осторожность, а вот Эфу я бы просила вас не выводить за пределы защитного купола.
   И в мыслях ничего подобного не было. Что человеку делать ночью в лесу в горах? Даже если я наколдую ей ночное зрение и буду помогать идти, все равно такая прогулка не станет для нее увеселительной. И наверняка я лучше всех здесь это понимала, так как сама была человеком до некоторого времени.
   - Разумеется, - заверила я эльфийку. - Об этом не нужно было говорить, я и так понимаю.
   - Знаю, - кивнула она. - Но сказать было не лишним. Пригласила я вас не за этим, - Ланэль взяла в руки свою чашечку и отпила из нее. - Мне доложили о твоей тренировке и о том, что за ней последовало.
   Не успела я расслабиться, как снова пришлось подобраться. Однако отставив чашку, эльфийка неожиданно чуть улыбнулась мне.
   - Результаты впечатляющие, как и ожидалось, - сообщила она. - Сила, знания, уровень мастерства, ум и характер - все, что нужно боевому магу у тебя есть. Учитель Нэйвивэль рекомендовал тебя как сильного суприма и одобрил твое полноценное участие в предстоящей операции.
   Ланэль сделала паузу, и я посчитала нужным вставить реплику.
   - Рада, что мне удалось произвести на него такое положительное впечатление.
   - Да, его одобрение дорого стоит, - кивнула илис. - Впрочем, Эфа всегда была его любимицей за прилежность и глубинное понимание сути.
   "Да, чем же ей еще было заниматься-то, если не постигать суть?" - подумалось мне.
   - Полагаю это же отчасти или целиком передалось тебе, и потому у тебя не возникло особых проблем с магией ни в самом начале, ни теперь, - продолжила тем временем элле. - Помимо высокой оценки твоих способностей он так же рекомендовал наиболее оптимальную боевую группу с твоим участием, причем именно как суприма. Но тут возникает один вопрос.
   - Феан, - поняла я без лишних слов.
   - Этер Феанэль, - кивнула Ланэль. - О том, что произошло после тренировки, мне тоже доложили, хотя и догадаться было бы несложно, зная Феанэля с детства. Твой подход к вопросу, правда, оказался довольно оригинальным. Впрочем, я не об этом, а о вашем тандеме супримов в боевой группе. Боевые группы создаются с согласия их участников.
   - Он не согласится, - пожала я плечами, считая ответ очевидным. - Ему очень важно быть первым.
   - Речь не о нем, а о тебе, - перенаправила мои мысли илис. - Сможешь ли ты работать с ним? Не беспокойся, с ним тоже поговорят об этом, как и с остальными участниками. У каждого из них уже есть боевая группа и им предстоит решать - менять ее или нет.
   Я честно задумалась. Феан был молодым искусным магом немалой силы, стремившийся во всем быть первым. Напрягал ли он меня? Нет, не очень. Смогла бы я работать с ним? Да, вполне. Благо отношения мы уже вроде как выяснили и даже перешли от кривого нейтралитета после поединка к чему-то вроде приятельства по итогам вечера у костров. Надо ли оно мне? А что мне, собственно, терять?
   - Смогу, - ответила я.
   - Хорошо, - кивнула каким-то своим мыслям элле и перевела взгляд на дроу, о котором до того, казалось, позабыла вовсе. - Что касается тебя. Немагических войск у Эльмена нет, к дроуской гвардии, которая будет участвовать, ты примкнуть не можешь, соответственно останешься со своей госпожой и ее боевой группой, которая так или иначе у нее будет. Однако защищать в случае чего будешь не ее одну, а всю группу. Они связаны и вовремя боя друг от друга неотделимы.
   Дэнэль без лишних слов кивнул, да собственно он вообще старался без крайней нужды при посторонних (особенно женщинах) не говорить.
   - Прекрасно, - сказала Ланэль, закрывая тему. - Что ж раз с этим вопросом мы разобрались, то можем перейти к другому, - Ланэль, отпив в очередной раз из чашечки, поставила ее на стол и откинулась на спинку дивана. - Утолите мое любопытство, - попросила она, и на ее лице снова появилась улыбка. - Вы носите брачные браслеты, которые хоть и не идентичны, но явно выбирались комплектом, но на них нет брачных клятв. Зачем?
   Я, уже успев нафантазировать множество других неудобных вопросов, вздохнула с облегчением. Этот вопрос был простым и криминала в себе никакого не содержал. Точнее содержал, но рассказать об этом было легко.
   - Это с Дарола остались, - охотно ответила я. Это Феана и других молодых магов посвящать не хотелось, а Ланэль лучше было держать максимально в курсе всех тонкостей во избежание недопонимания. - У Дэнэля там некоторые нелады с законом, а брак с элле оказался прекрасным отпугивающим полицию средством. Некогда было со всем этим возиться. А теперь мне просто снимать жалко, ведь сломается же браслет, а он красивый, - пояснила я, и кинула взгляд на Дэнэля. Тот, впрочем, не спешил встревать в разговор со своим объяснением, и пришлось продолжить мне. - А ему я браслеты заколдовала на поглощение магии. Пробовала сделать полуартефакт.
   - Вот как, - чуть приподняла бровь элле. - Покажи, - это она уже обратилась к Дэнэлю.
   Дроу немедленно поднялся со своего места, обошел столик и, опустившись на одно колено перед илис, протянул ей свои руки ладонями вверх, но сжав их в кулаки. Ланэль легко пробежала по его запястьям пальцами, исследуя браслеты и прислушиваясь к себе.
   - Как уж получилось, - пробормотала я, несколько сконфуженная этой проверкой моей работы. Что я сделала с браслетами, она видела и на расстоянии, и детальный осмотр устроила явно просто ради интереса.
   - Достойно, - наконец, изрекла элле. - Не идеально, есть кое-какие огрехи, и можно было сделать его сильнее, но, в целом, на хорошем уровне. Это действительно полуартефакт, такой стоит беречь, особенно дроу, - подвела она итог осмотра, выпуская запястья Дэнэля из рук, после чего тот немедленно поднялся, отошел ко мне, но присаживаться уже не стал. - С ним все понятно, - продолжила она, - а тебе бы я рекомендовала браслет снять, если не хочешь глупых вопросов.
   - Вопросов я не боюсь, сниму потом, - беспечно ответила я.
   Все-таки ломать украшение просто потому, что мне теперь не нужна легенда я была не готова. Это им оно символ, а мне просто красивый браслет.
   - Как знаешь, - не стала спросить элле. - Что ж, это все о чем я хотела поговорить. Если у тебя вопросов нет, можете идти отдыхать.
   Я поднялась с дивана, собираясь попрощаться. Дэнэль немедленно сделал шаг в сторону и замер, ожидая, когда я пойду к выходу, чтобы следовать за мной на шаг позади. Именно это, а еще воспоминание о том, как Ланэль одним взглядом усадила Дэнэля на диван, и заставило меня передумать.
   - Иди в палатку, я сейчас, - попросила я его.
   Дэнэль бросил на меня недолгий обеспокоенный взгляд, но вопроса не задал, лишь коротко поклонился и быстро вышел из палатки.
   - Я хотела спросить, - сказала я, усаживаясь на прежнее место, едва за дроу закрылся полог.
   - Спрашивай, - благосклонно отозвалась Ланэль.
   Я же не знала, как продолжить. Мыслей у меня было много, но правильно и емко сформулировать вопрос не получалось. Еще раз глянув на выход из палатки, я сотворила звукопоглощающий контур, хотя на палатке и так была та же магия. Но свое заклинание было как-то надежнее...
   - Я хотела спросить о дроу, - начала я несколько издалека. - Эфина память информацию о них почти не содержит, а у самого Дэнэля многое не спросишь, - я замолчала, так и не придумав как продолжить.
   Ланэль терпеливо ждала, доброжелательно глядя на меня.
   - Как мне убедить его забыть про этикет? - сдавшись, спросила я в лоб.
   - Никак, - так же четко и ясно ответила элле. - Этикет - часть жизни дроу.
   - Но вы же как-то смогли сделать так, чтобы он сел рядом, а не стоял как столб за спиной, - не поверила я.
   - Это в рамках этикета, я лишь позволила ему присесть, - объяснила Ланэль.
   Я разочарованно выдохнула.
   - Что конкретно тебе не нравится в этикете дроу? - спросила Ланэль. - Он не настолько плох, а местами даже весьма хорош.
   - Если только местами, - чуть нервно усмехнулась я. - А большей частью он меня достает до печенок. Он даже идти просто рядом не может! Ему положено идти на полшага позади, - недовольно сообщила я.
   - Это не дроуский этикет, это разница положения. Ты госпожа, он слуга. Так же за тобой будут ходить и другие твои слуги, не дроу.
   - Не хочу я быть его госпожой, я нормально с ним хочу общаться.
   - Это другой вопрос. Что есть для тебя нормальное общение?
   - Как с Эфой, с Костей, с другими элле вот весь вечер нормально же общались, - привела я примеры. - На равных!
   - Ты женщина, а он мужчина. Вы не сможете быть на равных, - покачала головой эльфийка.
   - Но ведь до того, как мы перешли в Арканзалар, все было нормально, - нахмурилась я.
   - Для тебя, - сделала акцент илис. - Ты общалась с ним так, как привыкла, и надо полагать, частенько этим ставила его в тупик, потому что для него ты всегда оставалась в первую очередь женщиной.
   Я в замешательстве потерла бровь. По словам элле, выходило, что проблема возникла не сейчас, а всегда была, просто я ее не видела, точнее не хотела видеть.
   - Я не понимаю, - честно сказала я. - Он не доставал меня этим дебильным этикетом раньше. Достаточно было сказать. А сейчас он удумал на колени вставать и ни в какую не хочет подниматься!
   - Надо же, какой воспитанный мальчик, - едва заметно усмехнулась элле. - Но дело тут не в этикете.
   - А в чем тогда? - удивленно спросила я.
   Я совершенно искренне полагала, что все беды заключаются именно в этом злополучном дроуском этикете, который не дает дроу общаться друг с другом и с другими людьми и эльфами нормально.
   Ливланэль снова мягко улыбнулась и налила еще кофе и себе, и мне.
   - Вспомни, как вы с ним общались, когда ты его пленила, - пригубив напиток, сказала элле. - Вряд ли я ошибусь, если предположу, что он не ставил твою власть над собой под вопрос. Вряд ли он пытался усомниться в твоих силах, пренебрегал или пытался насмехаться, даже чтобы просто позлить тебя.
   Я попыталась припомнить что-то подобное, но не смогла. Да и события недельной давности казались мне такими далекими, будто с момента нашей с ним встречи прошел год!
   - А после принесения клятвы? - продолжила Ланэль. - Он ведь никогда не спорил, не ставил твои приказы под сомнение, всегда отвечал на заданные тобой вопросы. Ведь так?
   Мне ничего не оставалось, кроме как кивнуть. Как с примадонной, которой нельзя прекословить, он со мной, слава богу, не общался, но в целом небрежность, насмешку или оскорбление в его словах было не найти. Уж в чем-чем, а в пренебрежении, увы, не так редко свойственном мужчинам по отношению к женщинам, его было не обвинить. По крайней мере, в отношении меня. О женщинах-человечках он, конечно, отзывался весьма нелестно, но опять же в лицо он им ничего не высказывал, или я просто не видела. Но я, честно говоря, и представляла себе это слабо. Игнорировать, избегать, презирать молча - это пожалуйста, но чтобы в открытую нагрубить, послать или наоборот принудить к чему-то силой... Нет, не могу я представить Дэнэля за этим делом.
   - А это все тоже дроуское воспитание, этикет, если хочешь, - сказала тем временем Ланэль. - И я сомневаюсь, что тебе не нравится, что он воспринимает тебя всерьез. Не смотрит как на смазливую девочку, место которой на кухне, не считает заведомо глупее и слабее, только потому, что ты женского пола, как это часто свойственно людским мужчинам в нашем мире. Ему и в голову не придет сомневаться в твоих возможностях и способностях. И он соответственно этому к тебе и относится.
   - Он скорее преувеличивает, - пробормотала я.
   Надо было признать, что слова Ланэль против истины не грешили, но все же это не объясняло, почему это "соответственное отношение" надо было доводить до абсурда и откровенного унижения.
   - Преувеличивает? - приподняла бровь элле.
   - Ну а как иначе эту коленопреклоненную позу назвать? - спросила я, приведя в пример то, что коробило меня больше всего.
   - А ты не понимаешь, что произошло? - бровь женщины вздернулась выше.
   - Да понимаю, - вздохнула я. - В Арканзаларе ему эти ненормальные дроуши про этикет напомнили, а он его на меня перенес. Я только одного не понимаю. Ну ладно на людях! Так даже действительно проблем меньше. Но когда мы наедине-то зачем?
   - Значит, не понимаешь, - губы элле снова дрогнули в улыбке, я же с любопытством на нее взглянула. - Вот скажи мне, почему сегодня для поединка ты выбрала его?
   - Потому что мне с ним удобнее и привычнее, а с остальными я едва познакомилась и работать совместно не смогла бы, - ответила я.
   - Как ты думаешь, часто светлой эльфийке удобнее работать с дроу, чем с элле? - поинтересовалась Ланэль.
   - Нечасто, - ответила я, все еще не понимая, к чему она клонит.
   Ну, познакомилась я с Дэнэлем раньше, чем с элле. И что с того?
   - Нечасто, - подтвердила Ланэль. - С дроу работать не так-то просто. И даже не столько из-за различий в подходе или разнице в природе сил, сколько из-за приоритетов. Темными эльфами либо кто-то руководит, чаще всего, разумеется, их женщины, либо они каждый сам по себе.
   - Он принес мне клятву, и сам по себе уже не может.
   - И клятвы дроу редко приносят элле, очень редко. А он принес ее тебе добровольно.
   - А у него был выбор? - встречно спросила я, пытаясь понять к какой мысли пытается привести илис.
   - Множество, - авторитетно ответила она. - В конце концов, заклинание контроля приносило вреда больше тебе, чем ему.
   - Ему не нравилась эмпатия и, что я вижу его воспоминания.
   - Настолько, чтобы дать клятву?
   - Значит настолько, - пожала я плечами, хотя честно говоря, после ее вопроса сама засомневалась в достаточности такой причины. - Сам же потом, правда, про свое изгнание все и рассказал...
   Я задумалась.
   "Какой смысл тогда в этой клятве, если он все равно все мне рассказал? Вряд ли он думал, что я не спрошу рано или поздно, и вряд ли он изменил свое решение не посвящать меня в это после клятвы. Все-таки клятва вечной верности не игрушки, чтобы давать ее из-за ерунды, которая сегодня важна, а завтра уже вроде бы не очень. Но зачем тогда? Что я больше не планирую накладывать магию, а собираюсь посадить под замок он не знал, а значит причина все-таки в контроле. Неужели он надоел до такой степени, что Дэнэль решил, что лучше клятва, чем так? Бред..."
   - Значит дело не в изгнании? - снова задала вопрос Ланэль, и, кажется, в ее глазах зажглась искорка веселья.
   - Без понятия! - развела я руками.
   Мне вся эта игра в угадайку уже порядком надоела, но илис, кажется, всерьез решила, что я обязательно должна додуматься сама и потому продолжила задавать мне наводящие вопросы.
   - Почему ты выбрала заклинание контроля?
   - Другого в голову не пришло, - честно призналась я. - Мне нужно было, чтобы он шел сам и не вызывал подозрений.
   - И ты выбрала одно из самых сложных заклинаний, хотя могла бы, просто подавить его сознание и сделать из него послушную куклу, или внушить ему дикую боль, чтобы кроме как о ней он больше ни о чем думать не мог, и шел бы за тобой лишь бы ты ее только сняла.
   - Мне его не угробить нужно было, а довести до дома! - воскликнула я.
   - Очухался бы, - отмахнулась элле. - Ментальных воздействий много, правда не все они обратимы, и почти все оказывают пагубное влияние, особенно в неумелых руках.
   - И был бы вместо нормального дроу идиот, - пробормотала я. - Лучше уж контроль, так я хоть сразу чувствую что происходит.
   - А как ты думаешь, что бы на твоем месте сделала дроу? - продолжила расспросы элле.
   - Я думаю, в ее запасе куда больше всяких штучек по манипуляции и она бы что-нибудь поэкзотичнее придумала, особенно за покушение на жизнь-то, - уверенно ответила я.
   Элле кивнула, подтверждая мои слова, а потом перевела тему.
   - А как ты удерживала его в повиновении ночью?
   - Обездвиживала и подпитывала магию всю ночь через тактильный контакт.
   - То есть вы спали вместе, на одной кровати. Как думаешь, дроу бы такое позволила?
   - Думаю у них в арсенале совсем другие методы.
   - А после принесения клятвы?..
   - Да я снова вела себя не как дроуша, - поняв, к чему клонит элле, я не дала ей задать еще один вопрос. - Но мне нет нужды вести себя так!
   - Да, и думаю, он это оценил, - заметила элле. - Оценил то, что ты не выбираешь для него самый плохой вариант, оценил твое доброе отношение к нему.
   - Вы хотите сказать, что он дал мне клятву, решив, что я буду хорошей госпожой? - озадаченно спросила я.
   Мне вспомнился наш с Эфой разговор на эту тему, но тогда мы рассматривали мою возможную "хорошесть" в качестве госпожи как следствие примерного поведения дроу, а не как причину клятвы. Абсурд свободному давать рабскую клятву по доброй воле на том лишь основании, что кто-то там будет лучшим господином, чем другой.
   - Нет, - покачала головой Ланэль. - Дело не в этом.
   - А в чем? - совершенно растерянно спросила я, окончательно запутавшись в собственных попытках понять странную логику илис элле. Ну, что ей мешало сказать прямо?
   - Он в тебя влюбился, - даже чересчур прямо и откровенно ответила женщина, чем, признаться, меня немного смутила, но желание докопаться до сути было все же сильнее.
   - И что? - возразила я. - Я вижу, что я ему нравлюсь, но это еще более сомнительный повод давать такие серьезные клятвы.
   - Только не для дроу! - совершенно серьезно сказала элле. - Я долго жила и работала в Арканзаларе и много общалась с дроу, прежде чем перейти в руководство пограничной службы. Для них влюбленность это серьезный повод опасаться за свою жизнь, причем они не столько боятся ее лишиться, что и так, скажем прямо, у них не редкое явление, сколько за ее качество. Я не буду приводить примеры, скажу только, что у них это очень жестоко наказуемо, и потому это скрывается. Скрывается как смертельно опасная тайна, даже если каким-то чудом окажется взаимной. Любовь среди дроу редкость.
   - Эфа даже считает, что они не умеют любить вовсе, - задумчиво отозвалась я. Кажется, я, наконец, начала понимать, что творится в голове у моего дроу.
   - Глупости, они такие же эльфы как и мы, только общество у них устроено иначе. Возможно даже рациональнее, - не смогла не отметить Ланэль, но меня на философию сейчас совершенно не тянуло.
   - И он дал клятву, чтобы я перестала читать его и не узнала о его чувствах...
   - У дроу от этого, разумеется, больше всего страдают мужчины, хотя и женщинам мало приятного в постоянных насмешках и подколках. Потому они и стараются это скрыть, например, за этикетом.
   Я резко вынырнула из своих мыслей и взглянула Ланэль в глаза.
   - Почитать и обожать свою госпожу - можно, любить - нельзя, а ты как-то проникла в его сердце, - продолжила она. - Не суди его строго. Он просто по-другому не умеет и боится.
   - Но я же не дроуша! - запротестовала я.
   - Зато он дроу, а ты женщина, - напомнила элле.
   Я открыла было рот, чтобы снова возразить и поняла, что мне и сказать-то больше нечего. У меня даже вопросов не осталось, на которые я сама себе бы не смогла ответить.
   - Я поняла... - тихо сказала я, опустив взгляд в свою чашку. Кофе кончился, - Спасибо, - поблагодарила я элле, поднимаясь.
   - Не за что, - ответила Ланэль, снова беря в руки листы, которые отложила при моем появлении.
   - Доброй ночи, - попрощалась я, подойдя к выходу из палатки.
   - Доброй, - отозвалась она, улыбнувшись мне напоследок, и углубилась в чтение.
   Я же, выйдя на улицу, не спешила добраться до своей палатки. Вдохнув полной грудью прохладный ночной воздух, я остановилась где-то на полдороги. Было как-то тягостно. Все эти подробности жизни дроу, их невероятно садистский как в физическом, так и в психологическом плане уклад жизни жег душу. Разумеется, я понимала, что не могу ничего с этим поделать, да и это явно не было нужно даже им самим, но в палатке меня ждал один далеко не абстрактный дроу... Разговор хоть и дал мне множество ответов на, казалось, неразрешимые вопросы, но так и не ответил мне на главный вопрос "Как поднять его с колен", так как ответ "никак" меня не устраивал.
   Я запрокинула голову и взглянула на звезды, ярко сияющие в ночном небе над горами. Звезды были непривычными, но знакомыми. Память Эфы вслед за скользящим по небу взглядом давала небесным светилам названия, собирала их в созвездия, рисовала карту звездного неба. Вздохнув, я все-таки дошла до своей палатки и вошла внутрь. Темнота тут же озарилась светом, а из ванной донесся шум воды.
   "В ванной. Это хорошо. Есть еще немного времени привести мысли в порядок", - порадовалась я, снимая нарис, а вслед за ним рубашку, и доставая пижаму.
   Переодевшись, я взялась за гребень. Расплела волосы и принялась их расчесывать. Расслабляющее занятие, надо было признать, и думать не мешало. А мыслей было много самых разных. Начиная от попытки понять, как воспринимал мои поступки Дэнэль в самые первые дни и разнообразных представлений о жизни дроу (а фантазия у меня бедной никогда не была), до анализа поведения Дэнэля и очередных попыток придумать, как поднять его с колен.
   "Он дроу и с этим надо считаться. Он не обычный парень, к которым я привыкла. У него совершенно другие мысли и приоритеты, другая культура, другой менталитет. И ведь это не плохо, только очень сложно... Сложно понять и увидеть ситуацию с его точки зрения, да еще и настолько вывернутую. Но разобраться нужно, иначе все это так и будет висеть неразрешимым грузом..."
   За мыслями я не заметила, как расчесала волосы и заплела тугую ровную косу. Заплела сама, без каких либо проблем и с первого раза, и обратила внимание на это чудо, только когда мне понадобилась лента, чтобы закрепить конец. Я усмехнулась сама себе. Хотя, собственно чему было удивляться? Если уж мечом махать и из лука стрелять я научилась сразу, то чем коса хуже? Просто я вбила себе в голову, что не умею заплетать волосы и маялась все время с ними.
   "А на самом деле я могу, ведь Эфа может!"
   Одновременно с тем как я закончила закреплять косу, дверь в ванную открылась, и дроу зашел в комнату. Его взгляд тут же скользнул по идеальной косе, которую я только что выпустила из рук.
   - Представляешь, задумалась, и руки сами заплели косу, - поспешила сказать я, представив, что он мог бы подумать, увидев меня с готовой прической. - Интересно, смогу ли я повторить это осознанно?
   - Рано или поздно, - ответил Дэнэль, опуская взгляд.
   Из ванны он снова вышел в одних брюках, влажные волосы были распущены и, конечно же, закрывали спину. Шрамы...
   "Шрамы мужчину украшают, но вряд ли тем способом, которым он их получил, можно гордиться. Сможет ли он когда-нибудь относиться к ним спокойно?.. А я? - я еще раз взглянула на его широкую спину, занавешенную волосами, когда он подошел к сундуку, чтобы положить туда свои вещи. - Да мне они никогда не мешали. Мне рисунок только жаль, а шрамы меня не пугают и отвращения не вызывают. Только ему ведь не докажешь..."
   Вздохнув, я поднялась, и, подобрав свою одежду с кровати, подошла к вешалке. Дэнэль копошился в своей сумке, а я поймала себя на мысли, что стараюсь, как можно медленнее вешать одежду, чтобы подольше не оборачиваться. Я боялась, что когда дела закончатся, он снова встанет на колени, а я до сих пор не знала, что делать.
   "Бред какой-то, - досадовала я на себя. - Надо просто с этим разобраться!"
   - Дэнэль, - оставив свои вещи в покое, я развернулась.
   Он в этот момент, кажется, тоже закончил поиски и обернулся ко мне. Несколько мокрых прядей соскользнули с плеча, когда он наклонился к сундуку, и теперь лежали на обнаженной груди дроу, выделяясь на темной коже. Я заставила себя отвести от них взгляд и поспешно сказала:
   - Замри! - хотел ли он встать на колени или мне только показалось, но я решила перестраховаться.
   "Скоро так паранойю заработаю. Нет, точно надо разобраться! - решила я. - Но с чего начать?"
   В его руках я увидела гребень. Он был металлический очень темного, почти черного цвета с каким-то замысловатым узором на ручке.
   - Давай посушу, - мгновенно сориентировавшись в ситуации, предложила я, и присела на кровать, всем своим видом показывая, что ожидаю, что он сядет рядом. Дроу хорошо понял это, и присел в нужном месте, потом перекинул все волосы на ближайшее ко мне плечо и чуть наклонился вперед. Я сплела заклинание и прикоснулась к ним, пропуская пряди между пальцев. Толстые и жесткие волосы на втором проходе уже были практически сухими и приятно ласкали руки, совершенно не путаясь. Начав почти от самых корней, я вскоре уже добралась до кончиков, лежащих практически у меня на коленях.
   - Действительно криво, - заметила я то, о чем говорила Ланэль. Хоть со злости я и рубанула их довольно резко, но небольшой скос все же получился.
   - Сровняются через пару недель, - равнодушно ответил Дэнэль. Или это показное? Все-таки волосы для дроу были чуть ли не предметом культа. Впрочем, виноватой я себя не чувствовала. Он был предупрежден и не раз и получил по заслугам.
   Мужчина же взялся за гребень.
   - Зачем тебе расческа? Они и так нормальные, - удивилась я.
   - Надо же хоть иногда их причесывать, - философски пожал плечами мужчина, раза три пройдясь гребнем по всей длине волос и на этом завершив. После чего поднялся, с явным намерением убрать его обратно в сумку. А я поняла, что нужно действовать сейчас или будет поздно.
   - Я бы хотела закончить дневной разговор, - все-таки сказала я и гораздо тише добавила. - А то мне это покоя не дает.
   Хотя какой смысл шептаться в присутствие дроу?
   Дэнэль кинул гребень в сумку и повернулся обратно ко мне, замерев в нерешительности. Он явно не знал, что ему делать. И я ничем не могла ему помочь, потому что тоже этого не знала.
   "Сказать напрямую "я знаю, что ты в меня влюбился, можешь не прятаться за этикетом"? Нет, так можно вообще нормального общения лишиться. Просто без объяснения попросить не вставать на колени? Он прямо мне сказал, что воспримет это как наказание, а я не наказываю! Я наоборот хочу его освободить от этой рабской повинности", - я нервно почесала за ухом.
   - Насколько тебе необходим весь этот этикет в ситуациях как сейчас? Когда кроме нас никого нет, - спросила я, заглядывая ему в лицо.
   - Я уже понял, что тебе это не нравится, - чуть повернув голову в сторону, чтобы не встречаться со мной взглядом, ответил Дэнэль. - Как видишь, я так не делаю, - глядя в пол, он чуть развел руками, демонстрируя то, что стоит.
   - И тебе это не нравится, - шумно вздохнув, закончила я за него, и тоже поднялась на ноги. Не могла сидеть, хоть и ходить тут было некуда.
   - Так неправильно, - тихо объяснил дроу. - Мне непривычно, я не знаю как себя вести.
   - Ну, раньше же как-то вел и ничего, - возмущенно заметила я, остановившись почти у выхода из палатки.
   - Я и раньше не знал, - еще тише признался дроу.
   Я смотрела на него удивленно. Неужели же все эти проблемы во взаимоотношениях были и раньше, а я, действительно, этого просто не замечала. Я удивлялась его странноватому поведению, а он просто не знал, что делать и как правильно вести себя со мной. А теперь вот нашел правильный путь, но я его забраковала, сказав, что мне это не нравится. И теперь он в замешательстве.
   Я медленно подошла к нему.
   - И что, вот так вот просто рядом стоять нельзя? - пытливо спросила я, пристально глядя на него.
   Дроу медленно покачал головой, не поднимая взгляд.
   - Нет, - голос его звучал глухо. - Если мне ничего не велено делать, а госпожа обращается ко мне, я должен преклонить колени.
   Без какой-либо радости, я отметила, что была права, в своих опасениях, что как только он закончит свои дела, он снова примет эту ненормальную позу. Но что ему мешает просто стоять или сидеть? Он ведь знает, что ему не просто можно, а еще и очень желательно так делать, но ему действительно не по себе от этого. Я чувствую его напряжение без всякой магии.
   "Он дроу, а ты женщина", - вспомнились слова Ланэль.
   Мне захотелось взвыть от безысходности. Какая разница как он передо мной стоял, если его напряженность от "неправильного подчинения" женщине чуть ли не хуже, моего отвращения к себе от его "правильного подчинения".
   - Ну, ты же должен понимать, что это нездоровое стремление, вставать на колени перед другими людьми! - воскликнула я, взмахнув руками.
   Дроу все-таки посмотрел на меня.
   - Ты единственная, перед кем я хочу опускаться на колени, - сказал Дэнэль. Я смотрела в его глаза и понимала, что он не лжет.
   - Хочешь? - переспросила я. Мне показалось, я ослышалась.
   Я могу бороться с этим, если это обязанность, могу бороться, если привычка, но если это потребность... У меня просто опустились руки.
   Дэнэль же очень медленно, не отводя взгляда, опустился передо мной на колени и замер.
   - Для тебя это настолько неприемлемо? - спросил он, вопросительно глядя на меня снизу вверх. И в этом взгляде смешались надежда, страх и что-то еще... Что-то такое пробирающее, приковывающее взгляд, заставляющее болезненно сжиматься сердце.
   "Хочет... Он делает это по своему выбору, по своему желанию. Не по принуждению, не под давлением общества. Он сам хочет встать передо мной на колени. Только передо мной!" - в шоке осознала я, глядя в эти нереальные голубые глаза.
   - Нет... - еле выговорила я. - Если это не обозначает, что я какая-нибудь верховная садистка, то... - продолжила я увереннее, но Дэнэль не дал договорить.
   - Конечно, нет! Ты моя госпожа, - с жаром сказал он.
   Я в немом изумлении взирала на него.
   "Смогу ли я привыкнуть к такому? Черт подери, когда в его глазах столько обожания, я к чему угодно готова привыкнуть! Воспитывался он в садо-мазо обществе, оттуда и пристрастия. И сама я видимо не так уж и далеко от всего этого, раз глядя на мужчину, стоящего на коленях передо мной, я хочу не в ужасе отскочить от него как от огня, а с ума схожу от нежности и хочу подойти еще ближе, коснуться его щеки, провести по волосам".
   Не выдержала... Подошла, нежно погладила от скулы к подбородку, не отрывая взгляд от его лица, провела по волосам, снова коснулась щеки и заметила, что он закрыл глаза, наслаждаясь лаской.
   Я сойду с ума от этой неправильной нежности.
   В какой-то миг он вдруг подался вперед и прижался к моему животу, обхватывая меня руками. Объятья жарким теплом окутали меня, лишая остатков сопротивления, закрывая глаза, погружая в это тепло без остатка.
   Если у его любви такое проявление, пусть будет так...
   Руки сами зарылись в его волосы, осторожно их перебирая. Не знаю, сколько мы так простояли, но в какой-то миг я почувствовала, что ноги меня уже почти не держат и впору садиться рядом с ним на ковер.
   - Пойдем спать, - тихо позвала я, напоследок проведя по волосам.
   Дроу поднялся с колен немедленно, но взгляд его поймать я не смогла и поспешила взять его за руку и потянуть на кровать.
   "Кто его знает, что ему в таком состоянии в голову взбредет. Я сама уже с трудом соображаю. Представляю, что у него в голове может твориться. Точнее не представляю и боюсь что что-нибудь снова не то! Завтра, все завтра..." - я поскорее юркнула под одеяло, увлекая мужчину за собой.
   Развернулась к нему спиной и прижала его руку к груди, тем самым заставляя его лечь вплотную, обнимая. После чего погасила свет и, наконец, закрыла глаза. Сил у меня ни на что уже не было. Этот день выжал меня без остатка, причем как в физическом плане, так и в моральном. Он был какой-то бесконечной чередой невероятных событий, хотя, казалось бы, после перемещения в другой мир в другое тело, меня уже ничто не должно было удивлять. Но все, предел, я вымоталась, мне нужен отдых.
  
   Элле, казалось, уснула практически мгновенно, а вот дроу так быстро успокоиться не мог. Выбитый из колеи странным разговором с девушкой, взбудораженный ее действиями, сбитый с толку собственной реакцией, он никак не мог остыть, унять гулко бУхающее в груди сердце и начать думать членораздельно. Мысли в голове путались, прыгали одна вперед другой, перемешивались и представляли собой полный аналог того, что творилось у дроу в душе.
   Эта ласка... Он боялся пошевелиться, чтобы не спугнуть, боялся, что она вот-вот закончится и придется снова встать, боялся лишний раз вдохнуть, чтобы не упустить ни мгновенья. Боялся и сгорал в огне собственных чувств, всем сердцем жаждал прикоснуться сам, но не мог отважиться. Впрочем жажда оказалась сильнее, и за дерзость неожиданно последовала награда. Ее тонкие пальчики зарылись в его волосы, и вся она сама оказалась в его руках. Он мог прикоснуться к ней, мог обнять! И сердце замирало от страха, что все закончится и от лавины чувств, захлестывавших мужчину с головой.
   "В этот раз я все сделал правильно. Спросил, дождался ответа, получил разрешение, воспользовался им. Даже чересчур. Как всегда перегнул палку, но ведь она позволила! Она приняла... Она..."
   Дроу как можно бережнее притянул девушку к себе еще ближе, прижался к ней, обнимая, вдыхая аромат ее волос.
   - Василиса, - тихо-тихо прошептал он и осторожно поцеловал в макушку. - Я люблю тебя... - совершенно без звука одними губами проговорил он и, уткнувшись в волосы, закрыл глаза. Он хотел навсегда запомнить это непередаваемое ощущение.
  

Глава 39. Игры богов.

   Я была дома. Стояла и недоуменно озиралась по сторонам. Это был полутемный коридор с приоткрытой дверью в кухню, из проема в которую лился свет. Я медленно пошла к свету, ощущая, как в груди зарождается надежда. Родной дом, знакомая дверь, обои, которые мы выбирали вместе с родителями. Родители... мама, папа! Сердце забилось сильнее от одной только мысли, что увижу их сейчас. Они будут сидеть за столом и пить чай, как они часто делают по вечерам и тихо о чем-то говорить, и тут зайду я!
   Дверь приближалась, и я невольно задержала дыхание, прикоснулась, отворяя ее, и вошла в светлую пустую кухню. Точнее предметы все были на месте, вот плита, вот раковина, вот стол, накрытый скатертью, а людей не было, и следов их присутствия не было. Кухня блестела нетронутой чистотой, все тарелки и чашки стояли на местах, все кастрюли были перемыты. Это было как-то неправильно...
   Нахмурившись, я покинула кухню и отправилась в гостиную. Но там меня ожидало то же разочарование. Это была наша гостиная, вся мебель и отделка на месте, но ощущение, будто здесь никто никогда не жил, и квартиру только-только приготовили к сдаче. Сердце, еще минуту назад согретое надеждой, заледенело от внезапно нахлынувшего ужаса. Я рванула в комнату, потом в другую, спеша, выбиваясь из сил, но все равно передвигаясь слишком медленно. Но тщетно, результат был точно таким же. Комнаты были пусты и девственно чисты. Я подошла к своей кровати и неожиданно почувствовала ее совершенно чужой для себя. Уже протянутую было к покрывалу руку, я отдернула, и тут только заметила, как она выглядела. Еще неделю назад я бы не придала этому никакого значения, ну рука и рука, но сейчас... Это была моя рука, настоящая моя, а не та, которую я более-менее привыкла считать своей за последние несколько дней.
   Я рванула к зеркалу и с недоверием и восторгом впилась в свое отражение взглядом. Короткие темные волосы, карие глаза, средний рост с человеческими пропорциями - все это неожиданно вернулось ко мне. Я смотрела и не верила своим глазам. Я медленно подняла руки и коснулась ушей. Они были круглые... Восторг, сомнение и досада перемешались во мне все разом. Это был настолько невообразимый коктейль, что я долго не могла оторвать взгляда от своего отражения, но пустой дом не давал мне покоя. Отступив от зеркала, я растерянно оглянулась на дверь комнаты.
   "Вот она я, человек, как и была. Но где все? Почему никого нет? Почему квартира пустая настолько, что мне жутко?"
   А еще не было магии, совсем, вообще, ни капельки. Я ее не чувствовала, ни в воздухе, ни в себе, нигде. И это причиняло очень сильный дискомфорт. Как оказывается, я к ней привыкла за неделю!
   И тут в коридоре, что-то мелькнуло. Я сорвалась с места и побежала туда.
   - Мама! Папа! - закричала я, с трудом преодолевая небольшое расстояние от зеркала до двери. - Я вернулась! Слышите?! Мама!
   Вожделенный проем, наконец, был достигнут, и я зацепилась за него руками, буквально выталкивая себя в коридор. Никого...
   - Мама? - тихо и жалобно позвала я.
   Медленно подошла к кухне, заглянула - пусто, проверила гостиную и вторую комнату - никого.
   - Папа... - почти шепотом позвала я.
   И тут до меня, наконец, стало доходить, что здесь действительно никого нет, будто никогда и не было, но не потому что, случилось что-то страшное. Нет! Все так и должно быть. Родителей нет, потому что я их не помню! Как они выглядели? Кто они были? Как их звали? Совсем не помню. Только сам факт, что они у меня были, они и брат, и еще бабушка... А еще помню чувства, яркими вспышками зажигающиеся в груди, когда я о них думаю. Кажется, это последнее, что у меня от них осталось. Новая память нещадно вытеснила старую, не оставив той никаких шансов.
   "Может это и правильно, но мне-то как после такого жить?! Как мне жить без родителей, без друзей, без прошлого?.. И что будет потом? Я вообще забуду свой мир?! И кто я после этого буду? Что я буду из себя представлять? Кто я вообще такая уже сейчас?!" - слезы, копившиеся все это время, потекли из глаз непрерывным потоком. Но комок, росший в груди, от этого не уменьшился, он продолжал мешать мне дышать.
   Я стояла посреди квартиры и молча глотала слезы, даже не пытаясь стереть их. Зачем? Я здесь, а родителей нет. И магии нет. Ничего не осталось, все уже кончено...
   Однако отчаянье не успело овладеть мной до конца, сквозь пелену я рассмотрела силуэт. Одним движением стерев слезы, я всмотрелась. Это был высокий статный мужчина с очень странными белыми волосами.
   - Дэнэль? - осторожно позвала я, боясь, что видение пропадет.
   Но мужчина обернулся на голос. Джинсы и футболка умопомрачительно хорошо сидели на дроу. Его светлые волосы были неожиданно короткими, едва ложились на плечи, и часть их была забрана на затылке, лишь пара прядок надо лбом выбивалась из прически. А еще он улыбался, и это тоже было крайне нетипично для эльфа. Я медленно подошла к нему и осторожно протянула руку, чтобы коснуться и убедиться, что он мне не мерещился. Дэнэль неожиданно сам перехватил мою руку и приложил ее к своей груди там, где билось сердце.
   - Василиса, - мягко и нежно произнес он.
   Мое сердце готово было выскочить из груди. Хоть кто-то был здесь, со мной! Я пододвинулась еще ближе, и потянулась к мужчине. Хотелось обнять его, поцеловать, но не тут-то было. В этом теле у нас с Дэнэлем была приличная разница в росте, а он почему-то не спешил наклоняться ко мне. После пары неудачных попыток я отступила, недоуменно глядя на него. Он продолжал все так же улыбаться и держать мою руку, которую я, впрочем, забрала у него, шагнув назад. Нежность и недоумение сменилось на тревогу. Я не могла его поцеловать, он был слишком высоким для меня в этом теле! А он не помогал...
   Дроу растаял как дым, будто его и не было. А я стояла, как громом пораженная и тупо смотрела на пустое место. Я осталась одна, никого вокруг. Совсем... Было так жутко в этом пустом месте, залитом неестественно ровным светом, в месте, которое когда-то было мне домом, а теперь не имело никаких следов пребывания здесь людей вообще. Только я и больше никого... Слезы снова навернулись на глаза и заструились по щекам. Совершенно одна...
   - Василиса? - снова послышался голос Дэнэля, но на сей раз в нем была зовущая интонация. - Василиса, проснись. Василиса!
   Я резко распахнула глаза и увидела перед собой дроу. Только на сей раз он не улыбался, а взирал на меня с тревогой, но зато выглядел привычно.
   - Дэнэль? - чуть хрипловатым голосом спросила я, пытаясь сфокусировать на нем взгляд.
   - П-почему ты плачешь? - в голосе Дэнэля звучала искренняя беспокойство и... страх.
   Я машинально провела рукой по щеке и поняла, что она действительно мокрая.
   Стоп!
   Я буквально подскочила на кровати, резко сев. Рука была мокрой, но все равно слишком тонкой и изящной по сравнению с той, что я видела пару минут назад. Или не пару?
   - Это был только сон, - выдохнула я, утыкаясь в колени.
   "Я все еще эльфийка и все еще в другом мире, а точнее в эллейском военном лагере. Магия при мне и Дэнэль тоже рядом. А про дом был лишь сон и ничего более, я-то уж..." - я даже невольно усмехнулась, радуясь тому, что весь этот ужас мне лишь привиделся и ничего общего с настоящим не имеет.
   - Что тебе снилось? - спросил Дэнэль.
   Он сидел рядом на разворошенной кровати и смотрел на меня с некоторой опаской. Да уж рыдающие госпожи ему явно были в новинку. Я поспешно отвернулась от него и стерла слезы со щек.
   - Мой мир, мой дом, - ответила я, чуть откашлявшись. - Я снова была человеком, - я замолчала, решив на этом закончить рассказ, но неожиданно даже для себя добавила. - Ты там был. Одет как обычный парень и волосы короткие, - я улыбнулась, вспоминая Дэнэля из сна. - Тебе шло.
   - Почему ты тогда плакала? - задал логичный вопрос дроу, и я тут же прекратила улыбаться.
   - Там пусто и мертвая тишина. Нет ни души, совершенная пустота, только предметы и я... - я ненадолго прикрыла глаза, чтобы унять в них резь. - Видела тебя, но ты почти сразу исчез, ты не принадлежишь тому миру. Слава богу, это был просто сон, - я обернулась к Дэнэлю, слабо улыбнулась и поняла, чему радуюсь.
   "Я рада, что это был сон? Сон в котором я была человеком, я была дома! И я радуюсь, что это не на самом деле?! Для меня возвращение домой страшный сон?! Я... сошла с ума? Я этому действительно радуюсь? - в ужасе осознала я. - Но черт подери, я ничего не помню о родных! Память стирается... И я не хочу домой, если там так пусто и одиноко! Не хочу", - думать об этом было страшно.
   Я совершенно отчетливо поняла, что действительно лишилась своих воспоминаний о семье, о друзьях о своей жизни в том мире. Я помнила сам мир, помнила себя в нем, помнила события моей жизни, чем я занималась, чему училась, что умела. Но все эти воспоминания были будто ни к кому не привязаны, у них слово не было якоря, за который они цеплялись. Да, у меня была семья, да, я их любила и они любили меня, но кто они, эти неясные образы в моей памяти? Насколько четкой была память Эфы в моей голове, настолько же размытыми были мои собственные воспоминания всего, что касалось моей личной жизни. Они отодвинулись куда-то на второй, а может и третий план и затерлись за ненадобностью. А новые, яркие впечатления и воспоминания этого мира горели яркими картинками перед внутренним взором. Я здесь всего неделю, а кажется, что много дольше.
   "Там... Я ведь думала о магии и о... Дэнэле, - снова вспомнила я свой страшный сон. - И он появился. Только что это было? Почему он улыбался и стоял так неподвижно? А я... увы, у меня-человека с ним слишком большая разница в росте. Да и не только... - почувствовала я подоплеку сна и сжала губы. - Да, это далеко не разница в росте. Я-человек и Дэнэль-эльф вещи явно друг к другу не подходящие. И дело, конечно, не в росте, хотя на этом примере очень наглядно все видно. С Дэнэлем я могу быть только эльфийкой. Человек эльфу не ровня".
   - Пойду умываться, - быстро сказала я, отворачиваясь от Дэнэля и соскакивая с кровати.
   Нужно было привести мысли в порядок, а что в этом может помочь лучше, чем умывание прохладной водой? Правильно, холодный душ, но снова возиться с мокрыми волосами не хотелось. Так что я поплескала себе в лицо водой и с некоторой опаской заглянула в зеркало. Оттуда на меня посмотрели такие же испуганные зеленые глаза нечеловеческого разреза с чересчур большой радужкой и тут же успокоились. Я вытерла лицо и выпрямилась. Золотистая коса чинно лежала на плече, и я начала машинально ее поглаживать, пока размышляла о сне. Когда у меня эта привычка появилась? Или она Эфина?
   Я продолжила ванные процедуры.
   "Но что мне делать с памятью? Если так дальше пойдет, она потеряется вся! Или я теряю только личную память, а знания никуда не денутся? Да и как теряю? Я помню! Только очень странно, плохо, размыто, неясно, будто это было в другой жизни. Хотя, по сути, и правда, в другой. Я сейчас в другом мире и в другом теле, это действительно как другая жизнь. Может быть, если я вернусь в свой дом и в свое тело, и память вернется? Хотелось бы знать ответ, но сомневаюсь, что кто-то еще попадал в такую ситуацию как я, чтобы узнать... Надо у Эфы спросить, что она помнит!" - порешив на этом и велев себе выкинуть ненужные сейчас мысли из головы, я усмехнулась.
   Если я сознательно расставляю приоритеты, о чем буду думать сейчас, а о чем потом, то чего удивляться тому, что подсознательно происходит то же самое?
   С такими мыслями я покинула ванную, которую тут же занял Дэнэль. Однако пробыл он там совсем недолго, я едва успела одеться и расплести волосы, как он уже вышел умытый и причесанный. Сидя к нему спиной, я не видела, что он делает, но предположила, что одевается, причем с такой скоростью, что мне вспомнилась пресловутое армейское "пока спичка горит". А куда спешит? Или это просто привычка?
   Дэнэль, впрочем, уже закончил и двинулся в мою сторону. Вскоре я узнала, куда он так спешил.
   - Разреши? - попросил он, замерев чуть в стороне от меня, так что я признаться не сразу поняла, чего он хочет, лишь потом проследила за взглядом. Дроу смотрел на мои волосы.
   - Конечно, - кивнула я и протянула ему гребень, так как еще не успела причесаться.
   Он что, решил, раз я неожиданно заплела сама себе косу, с которой не стыдно показаться на людях, то я резко стала великим парикмахером и смогу приводить свои волосы в порядок все время? Да я даже не знаю, смогу ли я сегодня вечером повторить этот трюк! А днем кикиморой болотной тем более ходить не хочется. К тому же так приятно было чувствовать его руки в своих волосах, когда он их бережно перебирал. И он сам попросил, значит, ему это нравилось. Я прикрыла глаза, наслаждаясь. А еще это, наверное, с этикетом и близко не стояло, но он сделал это, и это грело душу больше всего. Значит, он не повернут на своем этикете бесповоротно, и значит, есть шанс, что все образуется. Не сейчас, и, наверное, даже не в ближайшее время, но шанс не призрачный!
   - Что заплести? - спросил Дэнэль, допричесывав мои волосы.
   - Как и в прошлый раз, что хочешь, только чтобы элле не разбегались врассыпную при виде меня.
   - Тогда лучше обойтись без зажимов, - констатировал он факт с чем-то похожим на сожаление.
   Кажется, он что-то придумал, но железо в волосах в лагере элле не лучший вариант для той, кто хочет не привлекать внимание.
   "Жаль, что тут так много элле. Мне было бы крайне любопытно посмотреть, что он хотел заплести", - с сожалением подумала я, но не признать его правоту не могла.
   - Да...
   Дэнэль взялся за дело, а я снова прикрыла глаза, уже почти желая, чтобы он никогда не доделывал прическу.
   - Готово, - тем не менее, сказал он, когда закончил.
   Я с сожалением открыла глаза, но вспомнила о прическе и заинтересованно, отправилась к зеркалу посмотреть, что получилось. Почти все волосы были собраны в высокий перекрученный на середине длины хвост, лишь пряди у лица он заплел в хитрые косички, закрепив их концы у основания хвоста, перевив все это лентой. Выглядело просто и удобно, а главное достойно эльфийской дворянки. Уж точно мои неумелые руки никогда бы ничего подобного не сотворили.
   - Спасибо! - улыбнулась я, оборачиваясь к Дэнэлю. - Что бы я без тебя делала?
   - Эфа всегда готова помочь тебе с волосами, - заметил Дэнэль, хотя мне показалось, что напомнил он об этом неохотно. Да и вспомнив как быстро он собрался, чтобы успеть попросить сделать мне прическу, я думаю, он сам был против, чтобы я обращалась к Эфе.
   - Она наверняка еще спит, и мне было бы жаль ее будить. Ей не так-то просто быть человеком, - совершенно честно ответила я. - Да и зачем, если у тебя прекрасно получается? Только нонсенс, - хмыкнула я. - Мужчина управляется с волосами лучше женщины.
   Дэнэль пожал плечами. Его видимо все устраивало и так.
   - Научишься рано или поздно, - сказал он.
   - Если ты все время будешь заплетать, то вряд ли рано, если вообще этот день когда-нибудь наступит, - усмехнулась я, направляясь к выходу из ванной.
   - Всегда к твоим услугам, - поклонился Дэнэль, пропуская меня в дверях. Однако улыбка, сверкнувшая на его лице, сгладила этот поклон, сделав его почти шутливым.
   - Ну что ж, завтраком в палатку нас кажется, не побалуют сегодня, - резюмировала я, убрав вещи и закрыв сундук. - Так что пойдем искать пропитание сами. Если верить Эфиной памяти где-то тут должна быть полевая кухня.
   Палатку мы покинули немедля, правда у входа я слегка притормозила. Создавалось впечатление, что мы только что прошли не через дверь, а через портал. В палатке было тихо и казалось, что лагерь еще спит, а на самом деле тот явно давно проснулся и вовсю шумел, эльфы перемещались от палатки к палатке, занимались своими делами, а где-то на той стороне лагеря явно велись какие-то магические работы и при том масштабные. Я чувствовала сильное колебание магического фона.
   - Кажется, я знаю, куда идти, - сказал Дэнэль, глядя куда-то в сторону.
   - Пойдем, - согласилась я, привычно переложив на него ответственность за маршрут наших передвижений.
   Через несколько минут, за время которых я не переставала удивляться оживленности лагеря, мы и впрямь оказались у палатки-столовой. Она была практически пустой, лишь пара столов было занято запоздало завтракающими эльфами, к которым мы и присоединились, взяв себе еды у в меру любопытного раздатчика. Завтрак состоял из каши, бутерброда и чая - вкусно, сытно, без претензий.
   Стоило нам устроиться за одним из пустых столов, которых здесь было вдоволь, как в палатку влетел Глорэстэль.
   - Доброе утро! - жизнерадостно поздоровался он, взяв себе завтрак и подсев за наш стол. - Тоже проспали?
   - Доброе. А мы проспали? - удивилась я.
   - А то! Все уже давно на ногах, - усмехнулся эльф, перемешивая кашу, наверное, чтобы та быстрее остыла.
   - Я даже и не знала во сколько надо вставать, как проснулась, так и вышла, - пояснила я.
   - Это же военный лагерь, дисциплина превыше всего, - явно кого-то процитировал Глор.
   - А сам? - усмехаясь, спросила я.
   - Как можно спать после твоего рассказа о технологиях твоего мира?! - совершенно искренне изумился Глор и рассмеялся. - Мы с Гиром под утро только бросили попытки добыть электричество.
   Я рассмеялась следом.
   - Магию бы лучше совершенствовали, - сказала я. - Оставьте технику людям, у которых нет магического таланта. У них сильнее мотивация.
   - Магию скучно, ее всю до нас изобрели, а техника это интересно! - запротестовал Глор.
   - Так уж и всю? - прищурилась я, вспоминая свое заклинание-чат.
   - Всю наиболее простую и полезную, - уверенно ответил элле.
   "Это мы еще посмотрим. У меня с наскока уже несколько перспективных идей по использованию магии, а уж если мозговой штурм устроить я им тут новый раздел магии изобрету", - про себя подумала я, но вслух ничего говорить не стала. Мало ли ничего не получится, а я тут хвастаюсь.
   - А что там, на краю лагеря такое делают, что аж тут фонит? - спросила я между тем то, что меня действительно интересовало.
   - Линию обороны укрепляют, - пожал плечами Глор, поглощая кашу. - Я туда забежал на минутку, посмотреть как там мои и скорей сюда, завтракать и снова к ним. Без меня тяжко, я второй суприм, - не без гордости сказал парень. - Кстати, тебя там Феанэль обыскался. Уже всем уши прожужжал тем, какие люди безответственные и нерадивые. Не знает, какую еще колкость придумать.
   - Если бы еще он вчера мне сообщил, что надо туда прийти к какому-то времени, - проворчала я, хмурясь.
   - Да его все равно никто не слушает, все делом заняты, - успокоил меня Глор.
   - Значит, он все-таки согласился, - задумчиво протянула я, помешивая чай ложкой.
   - А ты думала, он откажется входить в одну из сильнейших боевых групп страны? Причем не юниорского уровня, а вполне себе на уровне опытных магов. Да он в жизни так не сделает, да и никто из тех, кому бы предложили, не отказался.
   - Хм... - только и смогла сказать я.
   "Похоже, я единственная, кто сомневался..."
   - Ну ладно, я побежал, - запихнув в рот последний кусочек бутерброда, Глор, кажется, одним глотком осушил чашку чая и подорвался с места. - И ты приходи, не задерживайся!
   - Хорошо, - рассеянно отозвалась я, тоже закончив есть и поднимаясь.
   Честно говоря, я ожидала, что мне как-то сообщат о том, что у меня теперь есть боевая группа и разъяснят куда идти и чем заниматься. Остальные же как-то узнали! Но, похоже, вместе с общим завтраком я проспала и инструктаж, и теперь надо как-то узнавать все самой. Однако на выходе из палатки нас с Дэнэлем перехватил вездесущий Жестэраль.
   - Доброе утро, - поздоровался он.
   - Доброе, - ответила я, смиряя свое недовольство.
   - Этерни Ливланэль и этер Эдориэль хотят вас видеть. Они ждут в штабе пограничной службы. Пойдемте, я провожу.
   "А вот и запоздалый инструктаж", - обрадовалась я.
   - Благодарю, я сама найду туда дорогу, - отказалась я от сопровождения.
   Может, это было нерационально, но Жестэр все еще вызывал у меня подозрения, да и просто раздражал.
   "Зачем мне такой провожатый? Уж как-нибудь найду дорогу до штаба сама, даже если Дэнэль ее не помнит, в чем я очень сомневаюсь".
   - Как будет угодно, - не стал спорить Жестэр и удалился.
   - Преследует он меня что ли, - проворчала я, дождавшись, когда мы отошли подальше.
   - Вряд ли, - ответил Дэнэль. - Просто исполняет свои обязанности.
   - А в его обязанности входит постоянная слежка за всем его начальством? - не унималась я.
   - Лагерь небольшой, легко проследить.
   - Пускай за Эфой следит. Ей и привычнее и полезнее!
   Дэнэль чуть улыбнулся.
   - Не уверен, что он воспринимает ее как свою госпожу.
   - Лучше бы меня не воспринимал. Вот откуда он знал, что мы тут? - возмутилась я.
   - Очевидно его отправили разбудить тебя, а он, не найдя тебя в палатке, пошел в наиболее вероятное место и угадал, - слишком логично предположил Дэнэль.
   Я только вздохнула.
   "Наверняка все так и есть, но... Ладно, в топку Жестэраля, есть дела поважнее", - велела я себе.
   Шатер главного штаба я нашла сама, даже почти без подсказок Дэнэля. Эльф у входа доложил, что мы пришли, и впустил нас внутрь. Здесь было шумно, хотя снаружи не доносилось ни звука. Работа почти в буквально смысле кипела, ибо в ритуальном уголке стоял котел, и в нем булькало самое настоящее зелье, над которым колдовали сразу три эльфа. Все столы были заняты, некоторые даже не одним элле, а сразу двумя, парочка эльфов стояли у шкафов и что-то искали в книгах, основная же часть работников сидела за большим столом и, видимо, что-то решала. Именно из-за этого стола и поднялась Ланэль и Эдор. Коротко извинившись перед подчиненными (а может это и совещание между отделами было), они отошли от стола, подозвав нас ближе. Ланэль села за свой стол (ну а чей еще рабочий стол может быть самым большим в шатре?) и кивком предложила мне располагаться напротив. Эдориэль взял себе соседний стул и присел сбоку от стола, а Дэнэль остался чинно стоять за моей спиной. Ланэль на этот раз не обратила на него ни малейшего внимания. Очевидно, разговор будет только обо мне, и по застывшей равнодушной маске вместо лица эльфов было понятно, что разговор серьезный.
   - Где Эфа? - тут же спросила Ланэль.
   - У себя в палатке, скорее всего, - ответила я. - Я не стала заглядывать, чтобы не разбудить. Людям надо больше сна.
   - Хорошо, - кивнула элле.
   - Что-то случилось? - подозрительно спросила я.
   - Случилось, - кивнула илис. - И я бы предпочла, чтобы она узнала это от меня. Иначе обязательно истолкует все не в свою пользу.
   - У нее какие-то проблемы? - обеспокоилась я.
   - Скорее из-за нее. По крайней мере, она так непременно подумает, - ответил Эдориэль.
   - Темный бог узнал о том, кто устроил подмену души, - коротко пояснила Ланэль.
   - От кого? - удивилась я.
   - От светлого, - снова без пояснений ответила Ланэль.
   - Он что сам ему признался, что поменял нас с Эфой?
   - Да.
   - Но зачем он сказал?! - шокировано спросила я.
   - Потому что его спросили, а боги не врут.
   - Так промолчал бы!
   - Это было бы то же самое, - покачал головой Эдор.
   - И... и что? Темный теперь знает, что Светлый вытащил меня из моего мира и поменял нас с Эфой телами?! - растерянно переспросила я.
   В голове не укладывалось, как можно было вот так вот просто взять и сдать самого себя и подставить этим весь мир!
   - Насчет другого мира нет, но это и не суть дела важно.
   Я оторопело смотрела в одну точку на столе, пытаясь привести мысли в порядок.
   - Нет, час от часу не легче! Зачем тогда надо было все это затевать? На что он надеялся?! - возмущенно спросила я. - Что Темный не спросит, кто это сделал? Или что вообще не узнает?
   - Трудно сказать, - пожала плечами Ланэль.
   - Трудно? Но это же подстава чистой воды! - я была поражена до глубины души. - Сначала он прячет Эфу от темного, а потом сам же ему рассказывает! В чем суть?
   - Боги не врут никогда, - снова повторила Ланэль. - Скорее всего, он рассчитывал, что Темный не узнает о подмене, а, следовательно, и не спросит.
   Я лишь качала головой, ибо бровям выше ползти было уже некуда.
   - А как вы это узнали? - поинтересовалась я.
   - Светлый сообщил нашим жрецам.
   - Еще и сам же сообщил, что сдал всех с потрохами, - даже не особенно и удившись, отметила я. - Это не боги, а дети малые. Будто не живем, а в игры играем! Сам сотворил, сам признался, а простые смертные теперь расхлебывай. Красота!
   - Боги видят то, что недоступно нам. Они преследуют свои цели, не всегда понятные нам и, разумеется, они не обязаны отчитываться перед нами.
   Я лишь снова покачала головой. Когда-то я удивлялась странным поступкам темного бога, думая, что они несколько нелогичные, так то, оказывается, были цветочки. Светлый откалывает номера поинтереснее.
   - И что теперь будет? Я так понимаю из-за откровения одного чересчур честного бога, теперь весь тщательно разрабатываемый план псу под хвост?
   - Не весь, - сдержанно опровергла мое предположение Ланэль. - Завтра по-прежнему состоится битва, в ней так же будем участвовать мы в союзе с дроу.
   - В чем тогда подвох? - чуть нахмурилась я, пытаясь понять, чего ожидать. - Темный же не оставит все так как есть?
   - Не оставит, - на сей раз подтвердила элле. - Темный теперь имеет право на одно вмешательство в мир.
   - И каким оно будет неизвестно, - закончила я за нее. - Светлый там не может спросить у Темного, что он задумал? Раз они все такие паталогически честные, может и он ему ответит? - с сарказмом предложила я.
   - Так и было, - совершенно неожиданно кивнула Ланэль.
   - И он ему ответил? - с трудом выговаривая слова, спросила я.
   Нет, оказывается мне еще есть куда удивляться.
   - Ответил, почему нет. Это в целом и так было бы предсказуемо, а с определенного момента и очевидно. Темный пополнит ряды наших соперников демоном.
   - Что? - мне показалось, я ослышалась.
   - Демон высшего порядка, - уточнила Ланэль.
   - Это шутка? - с надеждой спросила я, так как память любезно предоставила мне информацию о названном объекте.
   - Нет.
   Взаимоотношения Темного и Светлого бога все больше напоминали мне игру, причем не ради победы, а в поддавки, а на кону этой игры стояли настоящие жизни людей и эльфов этого мира, которые ни тот, ни другой не считал. Может им, конечно, сидеть там наверху и не вмешиваться в дела мирские действительно очень скучно, но не до такой же степени, чтобы организовывать весь этот фарс, из-за которого может погибнуть даже целый мир!
   Я потерла виски. Ощущение было такое, будто я не понимаю чего-то очень важного, чтобы расставило все по своим местам, вернув логичность происходящему. Иначе какой бы то ни было смысл случившегося, я найти не могла.
   - Мне одной кажется, что это полный абсурд? - осторожно спросила я. Либо я сошла с ума и надо постараться вести себя адекватно, либо психи вокруг меня и не надо их провоцировать. - Темный хочет заполучить чистейшую душу и докладывает об этом Светлому, причем светлый знает об этой чистейшей душе даже больше Темного и решает ее запрятать поглубже. Однако это все обречено на провал, так как он знает, что Темный до нее все равно доберется, сколько ни прячь. Тогда он прибегает к запасному плану и втихую переселяет душу в другое дело, в надежде, что его вмешательство нигде не всплывет. Хотя и ежу понятно, что и это выяснится, и когда это происходит, он преспокойно сдает всех и вся Темному и умывает руки! Я ведь правильно понимаю, Светлый нам помогать не будет?
   - Он не может больше вмешиваться, иначе это снова нарушит баланс, - кивнул Эдор.
   - С ума сойти! А то, что это уничтожит мир, его не волнует?!
   - Василиса, Войны богов уже сотрясали этот мир много веков назад. Повторения никто не допустит, ибо это точно ввергнет мир во тьму, - терпеливо пояснила Ланэль.
   - А демон высшего прядка не точно сделает тоже самое? - саркастически поинтересовалась я.
   - Не точно. Исхода войны не видит никто.
   Я прикрыла лицо одной рукой, не в силах сказать, что-либо вразумительное.
   - Боги видят мир, нас в нем и общее благо иначе, - продолжила тем временем Ланэль. - Ни одному смертному не дано объять этого. Мы должны в них просто верить. Они не стремятся разрушить мир, ни Темный, ни Светлый, но процветание его видят по-разному. Войны богов показали, что это верный путь в никуда, они же и привели в паритету и политике невмешательства.
   - Но демон высшего порядка ведь тут камня на камне не оставит, - я попыталась донести до них всю серьезность ситуации. - Ему же даже союзная армия дроу и элле не сможет противостоять. Вы же не защитите Эфу!
   - Значит, будем сражаться, пока будут силы, - уверенно и совершенно спокойно ответил Эдор.
   Я сглотнула. Они и без меня все понимали, и скорее всего даже лучше меня. И эта странная отрешенность как раз и свидетельствовала об этом. Они знали, что их ждет, знали, что обречены, что сопротивляться бесполезно и все равно сопротивлялись.
   - Значит война, - тихо сказала я. - Отступить и укрепиться, собрать побольше сил там или что-то еще, что увеличит шансы можно сделать?
   Во взгляде Ланэль неожиданно зажегся интерес.
   - Нет. Силы к вечеру соберутся все, что возможно собрать, позиция удобная, отступать не имеет смысла. Бой давать так или иначе придется, - ответил Эдориэль. - Подготовка укреплений уже началась.
   - Мне подобрали боевую группу? Я могу поучаствовать? - тут же спросила я.
   - Да. Ваша вчерашняя тренировочная группа сформирована в боевую, - кивнул элле. - Ваш участок семнадцатый, один из самых опасных.
   - Хорошо, - кивнула я.
   - Ты планируешь участвовать? - спросила Ланэль.
   - А есть вариант благополучного исхода без моего участия? - задала я встречный вопрос.
   - Вариант благополучного исхода сам по себе под вопросом, - теперь, кажется, Ланэль пыталась намекнуть мне на серьезность ситуации.
   - Тогда мне тем более терять нечего. Буду ли я убита, или мир будет порабощен Темным богом мне тут все одно не жить. Вряд ли для той, которая спутала ему все карты, у него приготовлено особо почетное место. Разве, что на алтаре рядом с Эфой, - криво усмехнулась я. - К тому же у меня есть сила и я могу принести пользу. А вы думали, я откажусь? - запоздало сообразила я.
   - Мы не знали, - более нейтрально обозначила свои мысли илис. - Но очень рады, что ты готова сражаться за наш мир.
   - Сейчас это и мой мир. Да и в любом случае, вряд ли я бы смогла стоять в стороне, даже если бы мне ничего не угрожало.
   - Именно поэтому светлый и выбрал тебя, - сделала совершенно неожиданный вывод Ланэль.
   - Потому что я готова сражаться за чужой мир?
   - За неравнодушие и желание защищать. Думаю, он знал, что ты не оставишь Эфу в беде.
   - Да все он знал, только все равно мы в большой жопе, - пробормотала я, несколько сконфуженная ее словами.
   - Завтра все решится, - на этих словах Ланэль поднялась со стула.
   - Пойдем, я провожу вас к участку, - сказал Эдориэль, шагая в нашу сторону.
   - До свидания, - попрощалась я с Ланэль, тоже поднимаясь.
   - До встречи, - кивнула она, и направилась обратно к столу.
   "Они знают, что обречены и все равно сопротивляются..."
   - Василиса, - обратился ко мне на середине пути Эдор. - Не размышляй слишком долго над мотивами богов, не пытайся их понять с точки зрения нашей логики или своей собственной.
   Он довольно точно описал то, что я пыталась сделать все время нашего пути, но облегчения его слова мне не принесли.
   - Не представляю, как можно не думать о том, от чего зависит твоя жизнь.
   - Твоя жизнь зависит только от тебя.
   - Раньше я тоже так думала, пока не очутилась в вашем мире по воле какого-то бога.
   Эдориэль вздохнул.
   - Маленькие дети тоже считают предателями своих родителей, которые ведут их к врачу, чтобы те дали им горькую настойку. Но действительно ли родители плохи?
   - Так это мне прививка от гриппа! - "догадалась" я. - Лучше бы они ее до эпидемии делали, чтобы сейчас не лечить.
   - Иногда в своих болезнях виноваты сами дети, и предотвратить их бывает невозможно, - заметил Эдор.
   Я промолчала. Не то чтобы я сильно портачила в своей жизни, но чистейшей душой, как Эфу, меня точно не назвать. Да к тому же сейчас это касается не меня, а целого мира. Кто знает, почему все это происходит? Кто знает, может и в самом деле смертные сами виноваты, что приходится пить такую горькую пилюлю.
   - Боги эфемерные высшие сущности, к ним наши критерии не применимы. Нам не дано постичь их логику, как не дано объять необъятное, - будто отвечая на мои мысли, сказал Эдор и, несмотря на довольно абстрактные рассуждения, мне стало легче.
  

Глава 40. Готовы?

   Лагерь насквозь мы прошли довольно быстро, и вскоре уже выходили на довольно широкое безлесое пространство за лагерем. Склон плавно уходил вниз, открывая вид на бегущую далеко внизу горную речушку и соседнюю гору, вздымающуюся еще выше той, на склоне которой мы находились. По сравнению с ней все прочие частично видимые отсюда пики казались маленькими. Это была величественная красота в утреннем свете. Именно под этой огромной горой и был Изис-Шатэ, который мы вроде как собирались штурмовать завтра, а сегодня сами строили заградительные сооружения, чтобы нас не смели с наскока. Ну, точнее, как строили. Окопы эльфы не рыли, противотанковые ежи не ставили, они колдовали. Растянувшись в длинную шеренгу ниже по склону, разбившись на группы, они создавали магическую линию обороны, плетя многокомпонентное общее заградительное заклинание каждый на своем участке.
   - А семнадцатый где искать? - озадаченно спросила я, глядя то вправо, то влево.
   И там, и там были группы магов, стоящие на довольно большом расстоянии друг от друга.
   - Там, - Эдор указал в левую сторону. - Ближе к началу. До обеда заколдовывают нечетные участки, после - четные. Поторопись.
   - Хорошо, - кивнула я, и, не тратя больше ни минуты, направилась в указанную сторону.
   Пока мы шли "вдоль порядка", я исследовала магическое плетение, накладываемое магами. Все боевые группы выглядели примерно одинаково. Стоя пятиугольником начиная от первого суприма, стоявшего ближе всех к плетению, и по часовой стрелке по убыванию сил, маги простирали руки в сторону щита и активно сплетали магические потоки, создавая мощную защиту вдоль всей линии фронта, ну, точнее, сейчас пунктира. Группы, в самом деле, стояли через одну, то есть одновременно здесь сейчас была лишь половина элле, но исходящий от них магический фон, казалось, можно было ощутить физически. И на большом расстоянии друг от друга находились не просто так, а как раз, чтобы не мешать творить магию и не путать заклинания.
   - Чувствуешь? - спросила я Дэнэля, глубже втягивая в себя воздух. Мне казалось, что здесь даже пахло по-особому, с привкусом магии.
   - Да, - подтвердил дроу с не меньшим, чем я интересом, смотрящий по сторонам. - Магия элле пахнет иначе.
   - Как? - заинтересовалась я, помня, что дроу чувствуют запахи лучше.
   - Эллейская магия легкая, освежающая как ветер, принесший какой-то цветочный аромат с далеких лугов, а у дроу запах магии терпкий и сладкий одновременно, как выдержанное вино, - описал Дэнэль.
   Я задумалась над его словами, пытаясь сопоставить их со своими ощущениями. Дроускую магию я не чувствовала, а вот сравнение магии светлых эльфов с ветром мне понравилось.
   От размышлений о запахе магии меня отвлек знакомый всплеск силы и последовавший за ним болезненный спазм в груди. Меньше секунды мне понадобилось на то, чтобы понять, что мы дошли до семнадцатого участка, и я почувствовала магию Феанэля, но боль?..
   - Придурок, ты же ее сожжешь! - заорала я не своим голосом и кинулась к своей боевой группе.
   Еще на бегу быстро просчитав вектора силы, я поспешила подхватить плетение из ослабевающих рук миниатюрной блондинки и закрепить их на себе, и только потом посмотрела на девушку, которая, пошатнувшись, упала бы, не поддержи я ее ментально и физически.
   "Илаисаль", - подсказала меня память, хотя особой нужды в том не было.
   - Ты как? - спросила я ее.
   - Нормально, - слабо ответила та. Глаза ее были слегка затуманены, речь замедлена, в мышцах явно чувствовалась слабость. Я обернулась к Дэнэлю.
   - Отведи ее к палатке, что на выходе из лагеря. Там дежурный доктор ее осмотрит, - попросила я его, передавая девушку буквально из рук в руки.
   Дэнэль почти сразу понял, что сама идти девушка не может, так что без лишних слов поднял ее на руки и понес в сторону палатки. Я же резко развернулась к своей боевой группе, а точнее одного ее крайне неразумного представителя.
   - Василиса, - Маэлин вроде бы поздоровалась, но при этом смотрела на меня с какой-то опаской.
   Мне же было не до нее. Во мне бушевал праведный гнев, и он требовал немедленного выхода, иначе грозил слиться с магическим даром и наворотить немало бед!
   - Какого хрена ты тут творишь? - заорала я, наступая на Феанэля.
   - Ты смотри-ка, наша суприма-таки явилась! Выспалась после бурной ночки с дроу-то? - голос эльфа буквально сочился ядом. - Или...
   На меня как ушат холодной воды вылили. Злость, еще мгновенье назад горевшая огнем, тут же остыла, я бы даже сказала, заледенела, от его слов. Теперь меня наполняло холодное рассудочное желание уничтожить.
   - Так это ты от ревности чуть не убил Илаисаль? - холодно перебила я, остановившись в шаге от него. - Сам хотел оказаться на его месте?
   - Что? - взвился брюнет. - Я? На месте прислуживающей собачки?! Я...
   - То есть что ты пытался убить Илаисаль ты согласен? - резко прервала я его словесный поток.
   - Никого я не пытался убить! - прошипел элле, зло буравя меня взглядом.
   - Да неужели? - я скрестила руки на груди. - Рассказать тебе, чтобы было, если бы я пришла хоть бы на минуту позже?
   - Так пришла бы вовремя, и этой ситуации не было бы вовсе! - с нажимом сказал Феан, поигрывая бровью.
   - Так сообщил бы мне кто-нибудь, например ты, о том, что есть определенный час, к которому надо прибыть, вместо того, чтобы разговоры о развлечениях разводить, я, бы может, и пришла б вовремя, и уж проследила бы, чтобы ты никого не угробил! - встречно предложила ему я, особо подчеркнув последнее слово.
   - Каждый сам следит за своим уровнем силы, не моя вина, что она переоценила себя! - огрызнулся эльф.
   - В первую очередь за силой следят супримы, и в том числе за силой инфернов, которые работают на пределе своих возможностей, могут не рассчитать, переоценить свои силы и попросту сгореть, что чуть было не продемонстрировала нам сейчас этерни Илаисаль, - голос мой звучал звонко и чисто, напоминая прописные истины работы в группе. - Освободи место первого суприма, Феанэль, - удовольствие с которым я это говорила, было не передать словами. Я точно знала, КАК сильно это заденет мужчину, и смаковала каждое слово. - Ты до него не дорос!
   - Это завтрашняя линия фронта! Тут не до сантиментов и теории! - теперь заорал Феанэль, предсказуемо выведенный из равновесия моей фразой. Однако его поток негодования разбился о мою бесстрастную маску.
   - Завтрашнего, Феан, - чуть повысила я голос. - Это ключевое слово. А значит сегодня погибнуть или лишиться дара никто не должен.
   - Это...
   - Место освободи, - напомнила я. - Раз я все-таки пришла, то теперь заклинание контролировать буду я, а ты будешь отвечать за свои поступки.
   На последней фразе я увидела вернувшегося Дэнэля и по его кивку поняла, что с девушкой все в порядке. Это подействовало успокаивающее. Феан же, скрипя зубами, уступил мне место на острие боевой группы, заменив Эльсинэля, который уже давно перестроился вместе с Удииром и Маэлин.
   - Кстати, если уж тебя интересует, я сплю исключительно с достойными мужчинами, и ты явно в их число не входишь, - при виде Дэнэля я припомнила его хамский выпад и посчитала нужным ответить. - И всем, доброе утро! - до кучи добавила я, вспомнив, что со всем этим переполохом так и не поприветствовала своих коллег.
   Нестройный и довольно тихий хор был мне ответом, но я собственно и не ожидала, что после такой феерической перепалки между супримами, кто-то будет лучиться радостью. Работа, впрочем, промедлений и отвлечения на разборки не терпела. Так что я повернулась к своей группе спиной и потянулась к нитям заклинания, которые едва успела подхватить и законсервировать. Проверив плетение, я пришла к выводу, что Феан хоть и дурак, но свое дело знает хорошо. Заклинание было в полном, почти идеальном порядке, каркас был сделан с учетом последующего усиления с моим приходом, пространство между витками было достаточно, чтобы нанизывать на них одно охранное заклинание за другим. Оставалось только продолжить плетение основного щита, на котором работа сейчас остановилась.
   - Так, все хорошо, отличная работа, - не смогла не похвалить я. По идее надо было похвалить лично Феанэля, но после его выходки делать этого совсем не хотелось. - Поднимаем общий уровень, дозаливаем базу. Маэлин контролируй!
   Не оборачиваясь, я знала, что все мы сейчас все синхронно вскинули руки и активировали магические потоки. Сила, бушующая в нас, послушно потекла к кончикам пальцев, сплетаясь в единое целое и постепенно повышая общий уровень заклинания. Каркас щита на глазах становился мощнее, тверже, непробиваемее. Но всему есть предел, и предел Маэлин был достигнут. Девушка открылась полностью, я это чувствовала. Но сила боевых групп не равна силе слабейшего.
   Я переступила с ноги на ногу, вставая в более устойчивую позу, и потянула всю группу за собой еще дальше, еще выше. Глаза закрылись сами собой. Так было даже лучше видно магические потоки, их силу и... то, что я не одна тяну. Феан... Его сила наравне с моей впряглась в эту упряжку. Два мощных потока, компенсирующие недостающую мощь третьего. Одному сложно это делать, потому Феан и не справился, чуть не спалив Илаис, вдвоем проще и легче. Нагрузка соразмерно распределяется на двоих, и Феан держал ее ничуть не хуже меня.
   Достигнув удобного нам всем равновесия, мы принялись за основную работу. Сила лилась и лилась через наши руки в контур, сплетаясь в нужные нити, потоки, завязываясь в узлы, заплетаясь в косы, обвивая каркас, укрепляя его и создавая дополнительные эффекты, бесчисленные количества витков, на каждый из которых навешиваются новые самостоятельные, но вплетенные в общий контур заклинания. Эффект кольчуги. А поверх укрепляющие "балки", страхующие скрепы, дублирующие связи.
   Не знаю, сколько мы так стояли, время будто остановилось в тот момент, когда я закрыла глаза. Каждый знал свое дело без слов. Для меня существовал только щит и его составные части, я старалась охватить заклинание в целом, чтобы ничего не упустить, и проконтролировать каждый отдельный кусочек, чтобы не допустить брака. Сила лилась непрерывным потоком исчезая в охранном контуре будто в бездонной бочке, чтобы появиться новым витком, или новым эффектом, дополнить и без того мощную защиту или повысить безотказность конструкции. Казалось, что магия пропитала сам мозг, не оставив там места ни для чего более.
   Но этот размеренный и непрерывный процесс был неожиданно прерван. Нет, не внезапным окриком или жутким грохотом. Все было так же тихо, только один из потоков неожиданно искривился, отступая от предполагаемого маршрута, и вильнул в сторону. И только после этого я услышала голос, заставивший меня вздрогнуть.
   - Конец закрепи, иначе потом не доберешься, и будет болтаться, - голос Феанэля звучал спокойно и тихо, но все равно чересчур резко вырвал меня из какого-то магического транса.
   Я в ту же секунду приостановила работу и медленно открыла глаза, опуская руки. С удивлением поняла, что на дворе все еще день, и я все еще стою на склоне горы, а потом так же медленно развернулась к Феанэлю.
   - Ты исправляешь мою ошибку, а не ждешь, чтобы потом продемонстрировать ее всем? - удивленно спросила я. Само по себе возвращение в реальный мир давало несколько странное ощущение, а поступок Феанэля и вовсе путал мне мысли, так что вопрос я задала прямой, даже не пытаясь как-то его завуалировать.
   - Ты что думаешь, я совсем невменяемый? - раздраженно спросил он, нахмурившись.
   - После того, что ты сделал, да, - честно ответила я.
   Феанэль закатил глаза.
   - Да, признаю, сделал глупость, когда решил тянуть в одиночку по привычке. Не та группа. Но я же не идиот, чтобы оставлять ошибки в коллективной работе? Меня за это, между прочим, тоже не похвалят. К тому же, завтра здесь будет бой, и этот незакрепленный конец может стоить кому-то жизни. Я, конечно, не идеален, но не полный дурак! - жаркая речь Феана была пропитана сарказмом, но вместо ответной насмешки неожиданно вызвала волну облегчения и благодарности.
   Каким бы самовлюбленным болваном он ни был, в первую очередь он был профессионалом своего дела, а во вторую еще и ответственным и болеющим за дело эльфом. Все конфликты и личные амбиции он умел оставлять за пределами работы, а при таком подходе мы вполне с ним сработаемся.
   - Спасибо, - задержав взгляд на элле чуть дольше, чем это было нужно, поблагодарила я и отвернулась. - Продолжаем.
   И снова синхронно взмыли вверх руки, приступая к прерванной работе, снова заструилась сила, закрутились потоки, пошли клепаться одно за другим заклинания, только я будто выдохнула. Я перестала по сто раз перепроверять, постоянно мысленно возвращаться к плану, контролируя, не отходим ли мы от него, я просто стала заниматься своим делом, зная, что в нужный момент мне не выстрелят в спину, а помогут и поддержат. И стало гораздо легче. То, что Феан мне враг я, конечно же, никогда не думала, но теперь, я поняла, что он мне еще и союзник. Он не станет ни вставлять палки в колеса, ни умалчивать об ошибках, он так же вовлечен в дело и заинтересован результатом, как и я, как и мы все. И работа закипела, семимильными шагами приближаясь к завершению. В какой-то миг я поняла, что остался только завершающий штрих - накрыть сверху все наше совместное творчество отражающим щитом, и опустила руки, удивленно глядя на почти завершенную чудо-конструкцию. Это все сделали мы, и теперь нужно еще больше укрепить дело рук наших, чтобы оно могло еще дольше защищать магов, которые завтра будут сражаться под его прикрытием.
   Отражающий щит должен был возвращать хоть бы часть негативной энергии тем, кто ее направил, чтобы уменьшить нагрузку на основную конструкцию. Таким образом, он был одновременно и самым важным звеном, определяющим долговечность всей магии, и самым уязвимым, так как всегда принимал на себя все удары первым. К его созданию нужно было подойти с особым тщанием и вложить туда максимум силы.
   - Готовы? - спросила я своих коллег, оборачиваясь.
   - Да, - вразнобой ответили они, хотя на лице каждого была видна усталость, но так же видна была и решительность, с которой они приступали к последнему штриху. Бегло просканировав магов, я увидела магические резервы инфернов, постепенно приближающиеся к своей нижней планке. Сколько же часов мы тут колдуем без перерыва? Но осталось совсем чуть-чуть, и сил должно хватить.
   - Поднимаем уровень до максимума, - сообщила я, разворачиваясь обратно к щиту.
   И сила снова потекла через наши пальцы в мир, поднимаясь, все выше и выше, но не убивая слабое звено, а компенсируя недостающую мощь инферна мощью сильных супримов. Предел был достигнут неожиданно, мне казалось, что еще есть куда расти, но поток идущий от Удиира внезапно сверкнул и перестал повышаться. Он тоже раскрылся полностью. Мы достигли второго максимума в нашей группе, причем Удиир был намного сильнее Маэлин. Но в тот момент я не думала об этом, я, вместо того, чтобы перейти к построению заклинания, открыла глаза и повернулась к Феану. Он, почувствовав, что я медлю, тоже открыл глаза.
   - Третий? - спросила я, зная, что он прекрасно поймет меня и без дополнительных уточнений.
   Глаза эльфийского мага зажглись непередаваемым огнем предвкушения и азарта, но, пожалуй, после стольких часов (интересно все же, сколько?) совместной работы меня это уже не могло смутить. Феан очень серьезно подходил к делу, и я это знала, я это чувствовала на протяжении всей нашей работы, пока он страховал и исправлял мои недочеты, брал часть работы на себя и помогал совместно выстраивать сложные элементы.
   - Да, - кивнул он, давая согласие и подтверждая свою готовность надеть ярмо на шею вместе со мной.
   - Сложно будет, - заметила я.
   - Справимся, - уверенно сказал Феан, и я верила.
   - Перестраиваемся, - скомандовала я.
   - Что? Как? - удивленно спросила Маэлин, которая, очевидно, устала сильнее всех и соответственно медленнее всех соображала. Впрочем, Феанэль смотрел на меня тоже с некоторым удивлением.
   - Второе боевое, - ответила я. - У нас же два суприма.
   Больше вопросов никто не задавал, лишь на лице Феана я увидела едва заметную улыбку. Все молча перестроились. Мы с Феаном встали на одной линии ближе всех к заклинанию, Маэлин оказалась у меня за спиной, Удиир за спиной Феана, а Эльсинэль встал по центру получившегося квадрата. Рывок и второй максимум был преодолен. Уровень магии снова пополз вверх, вытягивая дополнительные силы для компенсации из нас с Феаном. На плечи будто действительно легло ярмо. Сил и у меня, и у него доставало, но как же сложно было тянуть наверх теперь уже двоих. Но магия текла рекой, сплетаясь в наш самый мощный поток, готовый преобразоваться в любое заклинание по нашему велению. И мы повелели ей стать зеркальным щитом, покрывающим весь наш квадрат, а главное, нашу сложную и мощную конструкцию на его границе. Если вдруг и прорвется, то где угодно, но только не тут. Не зря же мы столько сил вбухали?
   Когда щит был завершен, а поток магии прерван, я некоторое время еще не могла в это поверить, сдвинуться с места. Но наваждение все же спало и я, пошатнувшись, обернулась к своей группе.
   - Мастерски, - кратко похвалила я, чуть охрипшим голосом. - Все по высшему разряду.
   Ребята слабо заулыбалась в ответ. Маэлин выглядела хуже всех, ее выжало почти подчистую, даже несмотря на огромную компенсацию, которой служили мы с Феаном. Удиир выглядел лучше, но чувствовалось, что и его последний рывок здорово вымотал. Проще всех, как ни странно, было Эльсину, он колдовал в меру своих возможностей и никого не тащил за собой. Но именно он взял на себя ответственность за последнюю проверку перед завершением заклинания, и именно благодаря этому мы были спокойны за зеркальный щит.
   - Пойдемте обедать, нам всем полагается двойная, а кому-то и тройная порция! - сказал Эльсинэль, видимо до сих пор соображавший быстрее всех.
   Все закивали и, наконец, сделали первые шаги со своих мест, к которым, казалось, приросли. Ходить после примерно шести часов почти непрерывного стояния было непривычно, но эльфийское тело было гораздо выносливее человеческого. Так что после пары десятков шагов я уже не чувствовала неприятной онемелости и избавилась от деревянной походки. Дэнэль был все еще здесь и шел чуть позади меня, хотя я, признаться, пока колдовала, совсем позабыла о нем, что, в общем-то, и не мудрено. Также я заметила, что некоторые группы справились раньше нас и уже ушли, а некоторые все еще доплетали свои участки общей линии обороны.
   Когда семнадцатый участок почти скрылся из вида, я обернулась, чтобы окинуть удовлетворенным взглядом нашу мега работу в целом. Да, она была хороша. Это было мощное и надежное сооружение, которое наверняка прикроет завтра не одну жизнь. Вот только сражаться мы будем, не надеясь на победу...
   Я поспешила отогнать от себя эту пораженческую мысль и ускорила шаг. Еще только этого накануне битвы не хватало. Все что-то делают, а значит шанс есть! Вот если бы сидели, сложа руки, тогда все, конец. А мы еще живы и у нас еще есть силы! Ну, точнее, будут после обеда и хоть бы пары часов сна.
   Все время до палатки с полевой кухней и в очереди на раздаче мы не разговаривали, не о чем, да и не хотелось. А вот после того как съели по порции и принялись за вторую, наконец, отпустило.
   - Хорошо поколдовали, - отпивая из стакана с соком и доливая туда эликсир ускорения восстановления сил, который нам всем выдали на раздаче вместе с обедом, сказал Удиир.
   - Да, - поддакнул Эльсин, помешивая ложкой в тарелке, чтобы еда поскорее остыла. - Выложились.
   - Уж кто бы говорил, - беззлобно поддела его Маэлин и, вздохнув, залпом осушила колбу с эликсиром и поскорее запила его соком, поморщившись.
   - Ну, ты сегодня бесспорно героиня! - язвительно но все же искренно похвалил Эльсин.
   - Не я, - отмахнулась от него Маэлин, возвращаясь к еде. Похоже эликсир был настолько противным, что все стремились его чем-нибудь запить и заесть поскорее.
   - Мы Илаисаль не зашли проверить, - всполошилась я, неожиданно вспомнив.
   - С ней все в порядке, - буркнул Феанэль, глядя в свою тарелку. - Ее давно отпустили из медпункта.
   "Когда он успел зайти? Я даже не заметила..." - удивленно подумала я, отметив, что Феан все-таки переживал за девушку.
   - Сходишь к ней? - спросила я, внимательно глядя на эльфа.
   Феан сжал губы, продолжая смотреть в тарелку, а потом резко бросил вилку, так и не доев.
   - Да, - коротко ответил он и, откупорив эликсир, залпом выпил его. - Мерзость! - сказав это, он шумно отодвинул стул и встал. - До вечера, - бросил он нам на прощание и вышел из палатки.
   Проводив его задумчивым взглядом, я все же решила поинтересоваться.
   - А что будет вечером?
   - Как обычно, костры, - пожала плечами Маэлин. - Разве что по укороченной программе. Завтра в бой.
   Я кивнула, принимая к сведению, сама же снова погрузилась в размышления о Феане.
   "Что за странный элле? Сначала натворит, потом мается..." - думала я, доедая вторую порцию.
   Когда еда кончилась я взяла в руки бутылочку с восстанавливающим эликсиром. Рубиново-красная прозрачная жидкость не вызывала отторжения, но памятуя с каким выражением лица пили ее другие я все же испытывала некоторую настороженность по отношению к ней. Откупорив ее, я сначала принюхалась. Запах был приятным, цветочно-пряным.
   - Пей в один присест, - посоветовал Эльсин. - Или соком разбавь как Удиир. Хотя, по мне, так только добро переводить. Лучше уж запить.
   Решив не пренебрегать советом, который давали явно эльфы с опытом, я примерилась к бутылочке, думая как бы проглотить ее содержимое поскорее. Одним глотком никак не выходило, а значит, какой бы ни был вкус распробовать мне его все же суждено.
   И я распробовала. Мерзость - это было, пожалуй, самое полное определение этого эликсира. Горький вяжущий вкус, будто выпитую ампулу жидкого анальгина предложили запить настойкой на гранатовых корках и черемухи, а то и еще чем похуже, ибо дивный букет этого волшебного напитка описанию не поддавался.
   - Да что ж они хоть сахару не могли добавить? - спросила я после того, как ополовинила стакан сока.
   Полегчало сразу, но не до конца.
   - С сахаром еще хуже, - со знанием дела ответил Удиир. - Только сок виноградный и может хоть как-то заглушить это бесспорно полезное, но такое противное зелье.
   По телу прошла волна жара, но больше никаких изменений я не почувствовала.
   - Зато к вечеру резерв будет полон, - пожал плечами Эльсин. С этими словами эльф тоже выпил свою бутылку мерзопакостного пойла и, не теряя ни секунды, тут же запил ее целым стаканом сока. - Пойду, посплю пару часов, - сказал он, поднимаясь из-за стола.
   - Да, мы тоже пойдем, - я поднялась синхронно с Эльсином, а следом за мной встал Дэнэль, который давным-давно уже покончил со своей едой. Ему-то дополнительная порция не требовалась.
   Не знаю насчет сна, но прилечь и отдохнуть после стольких трудов точно требовалось. В лагере было тихо и малолюдно, точнее малоэльфно. Людей, впрочем, тоже было мало, всего двое, и к ним надо было зайти по дороге, проведать.
   - К Эфе с Костей заглянем по дороге, - предупредила я Дэнэля.
   Дроу никак не отреагировал на мое сообщение, лишь продолжал идти чуть позади меня. Кажется, он слишком сильно погрузился в роль верного слуги-телохранителя.
   "Мдя, - от этого стало несколько грустно. - Но с другой стороны, чего я хочу? Сама же полдня на него внимания не обращала! Будем исправлять в палатке".
   На пороге нас встретил Костя. Он выглядел несколько хмуро, но нам искренне обрадовался.
   - Заходите. Может, хоть вы ей как-то на мозги правильно капнете, - сказал он, посторонившись и пропуская нас внутрь.
   - А что такое? - поинтересовалась я, переступая порог.
   - Смотри, - он кивнул вглубь палатки, где я увидела Эфу, неестественно ровно сидящую на краешке кровати.
   Я нахмурилась и поспешила подойти к девушке поближе.
   - Давно она так? - услышала я вопрос Дэнэля, когда присаживалась рядом с Эфой.
   - Как узнала, - ответил Костя.
   Я сдержала тяжкий вздох.
   - Эф, - позвала я, заглядывая девушке в лицо. Она продолжала молча смотреть в одну точку. - Эфа! - позвала я громче и встряхнула ее за плечо. - Ты здесь?
   - Василиса, - девушка медленно сфокусировала на мне взгляд.
   - Угу, Василиса, - подтвердила я. - Только что с первой настоящей работы в группе.
   - И как тебе группа? - интереса в ее вопросе было мало, но хоть реакция появилась.
   - Хорошо! С Феаном на удивление очень надежно работать, несмотря на то, что вначале он сильно лажанул, - отчиталась я.
   - Я же говорила. Он хороший парень, - слабо улыбнулась девушка.
   - Я помню, действительно хороший, хоть и придурок местами. Но с кем не бывает, - философски рассудила я.
   - А что вы делали? - спросила Эфа. Теперь в ее вопросе было больше интереса.
   - Заградительные сооружения. Мощный щит от всего на свете, - не вдаваясь в ненужные подробности, ответила я, но Эфа и в таком ответе нашла какой-то печалящий ее смысл.
   Глаза девушки плавно наполнились слезами.
   - Никакой щит не удержит высшего демона, - тихим голосом сказала она.
   - И что? Предлагаешь вовсе ничего не делать? - спросила я, удивленно вскидывая брови.
   - Нет, - качнула она головой. - Но это все бессмысленно. Прости, я втянула тебя во все это, - слезы все-таки перелились через край века и потекли по щекам.
   - Ты себя богом, что ли возомнила? - спросила я, нахмурившись.
   - Что? - переспросила девушка, стерев ладонью слезы.
   - Бог светлый меня в этот мир притащил и в тело твое засунул. Или я чего-то не знаю, и ты и есть тот светлый засранец, который всю эту кашу заварил? - уточнила у нее я.
   - Не надо так о Светлом, - серьезно попросила Эфа, даже плакать перестав. - Он сделал это, чтобы спасти мир.
   - И Темному он сообщил об этом, тоже чтобы спасти мир! - кивнула я.
   - Именно! - уверенно сказала Эфа. - Иначе началась бы очередная Война богов, и ничего бы уже не было.
   - А высший демон тут это лучше?
   - Лучше!
   - Ну и в чем ты тогда виновата, если все к лучшему? - спросила я.
   Девушка замолчала, чуть нахмурившись.
   - Я светлая душа... - начала она.
   - И это преступление!
   - Нет, но из-за меня...
   - Темный бог решил свергнуть Светлого!
   - Нет...
   - А все дело в этом, - я не девала ей говорить. - Темному не понравился существующий мирораспорядок и он решил чужими руками добавить себе сил. А Светлый разгадал и за его спиной решил свою комбинацию разыграть, тоже чужими руками. Да ни у того, ни у того ничего не выгорело. Или ты думаешь, завтра кто-то допустит, чтобы план Темного воплотится в жизнь?
   - Но столько эльфов ради этого погибнет! - воскликнула девушка, снова собираясь зарыдать.
   - Зато мир будет жить, - пожала я плечами. - Такова она логика твоего обожаемого Светлого и ненавистного Темного вместе с их договоренностями в придачу.
   Девушка потрясенно молчала.
   - Так что сиди завтра как мышка тихо-тихо, не высовываясь. И не вздумай что-то предпринять самостоятельно! Иначе все усилия богов, эльфов и людей будут напрасны, - закончила я свое напутствие.
   - Хорошо, - опустив голову, согласилась Эфы.
   - Не кисни, - я ободряюще сжала ее плечо. - Наступит завтра, а там посмотрим, что да как еще обернется. Все-таки сам темный против нас не выступит, а на его отродье должна быть управа.
   Эфа лишь снова вздохнула. Поняв, что максимум возможного я здесь уже сделала, я поднялась.
   - Пойду, отдохну немного, - сказала я Косте с Эфой. - А вечером к кострам пойдем. Мы за вами зайдем, - сообщила я, чтобы у Эфы не было шансов остаться в палатке и хандрить до утра.
   Покинув на этом соседнюю палатку, мы, наконец, добрались до своей. Поспешно скинув верхнюю одежду и обувь, я, наконец, с блаженным вздохом растянулась на кровати.
   - Наконец-то, - вздохнула я, прикрыв глаза. - Как же это все-таки выматывает.
   - Еще бы, столько сил потратили, - поддакнул Дэнэль.
   - Да даже не в силах дело, - качнула я головой, и поняла, что даже такие движения мне делать лень. - Силы можно разово выплеснуть и особо не перетрудиться. А тут именно многочасовое плетение, постоянное сосредоточение, напряжение, ответственность за общую магию, за свою часть работы, за каждого в группе.
   - Ты отлично справилась.
   - Мы, - поправила я его и, заметив, что он до сих пор стоит чуть ли не у порога, похлопала по кровати рядом с собой. - Не стой, иди, сядь сюда.
   Дэнэль быстро пересек комнату и присел на кровать рядом. Я же, успокоившись, что он исполнил просьбу, снова прикрыла глаза.
   - Хорошо, что группа и вправду хорошая, - продолжила я. - А то бы не справилась.
   - И Феанэль? - уточнил Дэнэль.
   - Он в особенности, - совершенно честно сказала я, прекрасно осознавая, насколько большую часть работы он взял на себя.
   Вот только смысла в этой работе... Увещевать и ободрять Эфу это одно, а обмануть себя уже сложнее. Щит, что мы сегодня в поте лица создавали, безусловно хорош. Лучший в мире! Но против высшего демона он бессилен. Это понимали все, но продолжали делать, потому что нельзя было сидеть сложа руки! Да какое-то время он даст, но конец будет одинаково плачевным хоть с ним, хоть без него.
   Демоны были созданы Темным богом еще во времена Войны богов. Беспросветно тупые, но очень мощные и агрессивные сущности из чистой магии. Их не брало оружие, и очень плохо брали заклинания. Они сеяли огонь и панику в рядах противников. Однако из-за своей непроходимой тупости их было очень легко заманить в ловушку, в реку, или в горы, например, и там затушить или замуровать. Это, конечно, влекло за собой сильные разрушения, зато спасало жизни людей и эльфов. Но Темный скоро понял свою ошибку, и решил проблему интеллекта своих созданий просто. Он резко урезал количество демонов и привязал каждого из них к конкретному управляющему, чаще всего магу-дроу. Такие демоны стали называться высшими, и бороться с ними стало невозможно. Обладая практически полной неуязвимостью от бога и коварным интеллектом от дроу, демоны стали настоящим бичом армии Светлого. Тогда Светлый в помощь своим войскам создал ангелов, и те уравновесили демонов темного. Но сейчас ни о каких ангелах речи, разумеется, не шло, ибо по регламенту боги не могут вмешиваться в дела смертных, а Светлый уже вмешался, и это лишь ответная мера Темного. Другое дело, что какая мера! Вряд ли если меня (даже вместе с Костей) и высшего демона поставить на весы, то они придут в равновесие. Получалось, что на легкий пинок, последовала внезапная реакция шквальным огнем из автомата. Впрочем, Светлый пытался схитрить и обмануть, так что, по идее, у Темного есть оправдание для такого несоразмерного шага. Другое дело, что нам от этого не легче...
   А еще, кажется, беда была в том, что я не воспринимаю все это всерьез. Вот умом понимаю, что все это реально, а осознать тот факт, что завтра мы все наверняка умрем, не могу. Злую шутку со мной играет это перемещение в другой мир и тело. Чувствую себя какой-то непричастной. Но зато в унынье и панику не впадаю и могу мыслить действительно отстраненно. Может быть, завтра хотя бы непосредственно перед битвой осознаю...
   Так размышляя, я незаметно для себя задремала.
  
   Элле спала. Как прилегла поверх покрывала, так и заснула, что было неудивительно после такой напряженной работы. Дроу же до сих пор сидел рядом с ней и просто смотрел на ее безмятежное во сне лицо. А еще вспоминал утро, когда сначала не мог понять, а потом поверить в то, что она плачет. Долго не решался разбудить, а после не знал, что делать. Это было слишком внезапно и непонятно для него, что он совершенно растерялся. Но такая внезапность как будто еще больше приблизила его к ней. Дэнэль как никогда остро понял, насколько Василиса отличается от дроуских женщин, и насколько отличается его отношение к ней. Увидь он слезы дроу, он либо был бы уже трупом, либо немедленно использовал бы это против нее. Видя же слезы Василисы, ему очень хотелось знать, что так ее расстроило и постараться исключить это фактор из ее жизни, если это в его силах.
   А еще ему нестерпимо хотелось коснуться ее лица и стереть слезы. И сейчас, глядя на спящую элле, дроу снова до зуда в пальцах хотелось к ней прикоснуться, но он боялся, что девушка проснется и застанет его за этим занятием. Поэтому поспешил перебраться с кровати на пол, и дабы не поддаваться искушению, взял сехашесс и положил их на колени, не выпуская мечи из рук. Простая тренировка на концентрацию.
   Дух мечей появился почти сразу же. Дэнэль хотел было возмутиться, что не звал его, но понял, что звал. Он хотел с ним поговорить, и в то же время боялся этого разговора и потому лишь покачал головой, увидев духа. Слишком личный был этот разговор, слишком острый. А Василиса спала, и шуметь было нельзя. Хорошая отговорка. И неважно, что при большом желании и должной сноровке с духом можно общаться мысленно. Так что дроу закрыл глаза и погрузился в медитацию, стараясь не думать о девушке, спящей на кровати и своих чувствах к ней, которые в последнее время все чаще стали выходить из-под контроля и выливаться в спонтанные и, главное, опасные поступки. Такого допускать было нельзя, но как предотвратить, дроу понятия не имел, чувствуя, что держать себя в руках все сложнее и сложнее.
  

Глава 41. Хорошая философия.

   Спала я не более пары часов, но уровень силы поднялся весьма значительно. Так что отвратительное зелье творило чудеса. Так же за время сна я неплохо отдохнула и больше не чувствовала себя разбитой. Шумно вздохнув и протерев глаза, я села на постели, поняв, что как прилегла отдохнуть, так и заснула. Дэнэль обнаружился на ковре рядом с кроватью и в первую секунду я им залюбовалась. Поза лотоса, идеально прямая спина и мечи, лежащие параллельно друг другу, на коленях. Не уверена, что правильно поняла, что он делает, но выглядело это красиво.
   Полюбовавшись пару минут на это дивное изваяние, я решила немного его усовершенствовать. Затушив общий свет в палатке, я наколдовала несколько осветительных шариков разного цвета и принялась примерять какой цвет и с какой стороны даст наилучший эффект. Я уже остановилась на тусклом желтом цвете, который придавал коже дроу более человеческий оттенок, и располагала светлячки так, чтобы они из отстраненно-неживого, сделали задумчиво-таинственное выражение лица, когда дроу неожиданно отмер, резко перекатился и тут же ощетинился на меня мечами, даже толком не поднимаясь с пола.
   Оцепенев в первую секунду от внезапности и бессмысленности рывка, я лишь шумно вздохнула.
   - Ну, всю красоту испортил! - укоризненно сказала я, качая головой.
   Дэнэль к тому моменту уже и сам понял, что сделал что-то не то. Мечи он опустил, так же как и голову и выглядел не столько виновато, сколько комично. Причем во всем своем нелепом порыве.
   - Прости, - четко выговорил он, опускаясь на колени и кладя мечи перед собой.
   - Что это было-то? - спросила я.
   - Я поднял против тебя оружие... - начал он.
   Это-то я как раз поняла, хотя и "поднял оружие" звучит слишком громко для полутора секунд замешательства.
   - Нет, до этого, пока ты еще смирно сидел на полу, - перебила я.
   - Я медитировал.
   - А потом?
   - Потом почувствовал, что около меня творится какая-то магия и отреагировал инстинктивно.
   - Почувствовал, что творится магия, и выставил против магии мечи? Нет, ты все-таки паталогический воин до мозга костей, ни разу не маг! - поразилась я. - Чем тебе мечи против этого помогут?
   Взмахом руки я послала в него ненужные теперь светлячки. Дроу красиво ушел с их траектории, а шарики, долетев до стенки палатки, эффектно рассыпались искрами, ничего не опалив. Это же были осветительные шарики, а не боевые.
   - Реакция хорошая, - оценила я, - но для воина, а не для мага.
   Дэнэль снова уселся на пятки, опустив голову, только чуть левее прежнего места.
   - Когда можно уклониться, я уклоняюсь. Щит это крайняя и ненадежная мера, - ответил он, глядя в пол.
   - Я же научила тебе нормальный ставить, - напомнила я.
   - Да, - подтвердил он.
   - Так ставь! - возмущенно воскликнула я. - Зачем тебе магия, если ты ей не пользуешься?!
   Дроу осторожно поднял на меня взгляд.
   - Я поднял оружие против своей госпожи, я...
   - Дэнэль, щит, - с нажимом повторила я, не давая ему продолжить.
   "Он что, ожидал, что я его за мечи четвертую? - сердито думала я. - Не за эту мимолетную растерянность же. К тому же сама тоже молодец. С чего бы ему отреагировать на постороннюю магию спокойно?".
   Дроу, увидев у меня в руках сгусток энергии, сотворил щит без дальнейших разговоров и выставил перед собой. Очередной осветительный шарик, только размером побольше с тихим шипением разбился о щит, озарив комнату снопом искр.
   - Держи крепче, - предупредила я и запустила шарики с двух рук.
   Осветительные шары, конечно, не боевые, но в палатке запускать другие было бы верхом глупости. Так что я решила брать количеством, а не качеством, благо энергоемкость щита Дэнэля была не очень-то большой. Четырех крупных сгустков магии хватило, чтобы щит с тихим треском лопнул, позволив искрам от шаров осыпать голову дроу.
   - Это никуда не годится, - честно сказала я, покачав головой. - Ты половину забыл, что я показывала, и вообще сплел крайне нестабильное заклинание. Иди ближе.
   Мужчина беспрекословно поднялся, подошел ближе и снова встал передо мной на колени, опустив голову, сосредоточенно разглядывая ворс ковра у кровати.
   - Э-э... Ты смотреть-то будешь или нет? - поинтересовалась я, поднимая руки, чтобы снова продемонстрировать ему правильное плетение щита.
   Дэнэль опасливо поднял на меня взгляд и очевидно не нашел то, что искал, ибо замешательство проступило на его лице, как он не пытался выглядеть бесстрастно.
   - Смотри, - перешла я сразу к делу. - Чтобы щит был крепким в первую очередь нужно, чтобы крепким был его каркас. Для этого нужно правильно рассчитать его параметры, учитывая твою силу и площадь, которую хочешь охватить. Логично, что больший щит требует больше энергии, меньший меньше. Соответственно чем меньше твой щит, тем он будет мощнее, но защищаться им будет сложнее, - во время этого монолога я растягивала и сужала каркас, показывая разные размеры щита. Вроде бы и очевидная информация, но я всерьез сомневалась, что дроу это объясняли. - Так же каркас можно подгонять под определенные воздействия. Так, например, если предполагается ловить одно мощное заклинание, то можно укрепить щит по центру, а концы каркаса оставить свободными, и соответственно так же пропорционально вливать силу. Если же щит рассчитан на множество равноценных по силе целей, например стрелы, то каркас следует сделать одинаково прочным по всей поверхности щита, и так же ровно распределить силу. Соответствие силы и изначального остова заклинания залог его успеха. Нет смысла лить много силы в легкий каркас, так и нет смысла наполнять мощный каркас силой наполовину. Повторяй за мной!
   Я медленно плела щит и зорко следила за успехами Дэнэля, периодически подсказывая. Мои просьбы он пытался выполнять беспрекословно, однако получалось у него далеко не все с первого раза. Играть параметрами щита как я, он, конечно же, не мог, потому для изменения заклинания, ему каждый раз приходилось делать новый щит. Впрочем, это скорее способствовало закреплению материала, чем отвлекало от процесса постижения тонкой науки заклинаниестроения.
   - Хорошо, - наконец удовлетворенно сказала я, сворачивая свой так и не достроенный щит и впитывая силу обратно.
   Мне сейчас ей разбрасываться было бы непростительной роскошью. И так с помощью зелья экстренно восполняю резерв.
   - Благодарю, - поклонившись, сказал Дэнэль, развеивая свое заклинание.
   - Надо бы тебя поднатаскать, - сказала я, задумчиво глядя на мужчину. - А то завтра битва, а ты щит только научился ставить.
   Точнее учить его чему-то было уже безнадежно поздно, но кто бы мне раньше сказал, что знания ему потребуются так экстренно! Так что теперь я даже терялась в догадках, чему полезному я могла бы научить его быстро.
   Если бы мне предложили быстренько научить его физике, я бы, пожалуй, не вспомнила школьный курс и как нам его преподавали. Но к счастью, знания о магии были в памяти Эфы, и я вспомнила не только азы заклинаний, но и как нас, ну то есть Эфу и других эльфов, им учили.
   - Так, - резко выйдя из задумчивости, я поднялась на ноги и прошлась по палатке. - Атакующим даже самым простеньким заклинаниям тебя сейчас учить поздно, да и не в палатке. Так что сосредоточимся на защитных. Для начала выучим несколько простых щитов из веера, а потом отталкивающее и отражающее заклинания. Насколько сил хватит, - резюмировала я. - До полного курса молодого бойца конечно далеко, но лучше чем ничего!
   Дэнэль смотрел на меня настороженно, но возражать и не думал. Все-таки магии он действительно хотел научиться, а к учителям и методам обучения был непривередлив в силу отсутствия подобного опыта. Я же поспешила перейти от слов к делу. Переместившись на ковер к Дэнэлю и сев по-турецки, я вытянула вперед руки, поудобнее пристроив предплечья на коленях.
   - Давай руки, показывать буду, - сказала я, концентрируя магию между ладоней. - Чувствуешь силу? - скорее дежурно спросила я, когда он расположил свои ладони за моими. Если бы он ее не чувствовал так близко, то учить его было бы нечему. Однако прежде чем приступить к демонстрации, я все же дождалась кивка.
   Я планировала показать по очереди самые простые и необходимые щиты из веера, а потом уже заняться отработкой каждого по отдельности, но, кажется, я переоценила способности дроу. Нет, он внимательно посмотрел на заклинания и запомнил их, но воспроизвести хоть что-то после демонстрации не смог. Насколько он был грациозен в движениях, настолько был неуклюж с магией. Она его просто не слушалась, не желая складываться в нужные фигуры в неумелых руках.
   Я потерла переносицу, соображая как упростить и ускорить процесс обучения. Я, конечно, могла бы подробно останавливаться на каждом изгибе, каждой форме, каждом стандартном блоке, но тогда за вечер мы бы не успели освоить и пары щитов.
   - Совсем плохо? - спросил Дэнэль, в его голосе явственно слышалось опасение. В его стране с проблемными учениками церемониться бы явно не стали, и он опасался, что и сейчас учить его не будут, решив, что он бесперспективен.
   - Если ты говоришь о своих навыках, то да, - не стала лукавить я. - Этому всему учатся не один день, а у нас столько времени нет. Мм... - мысль, стрельнувшая мне в голову, вряд ли бы кто-то назвал гениальной идеей, но не попробовать самый простой и одновременно маловероятный способ я не могла. - Давай-ка еще раз.
   Дэнэль поднял руки, и я поспешно пристроила свои ладони за его, приготовившись не просто наблюдать и комментировать, а активно учувствовать в процессе магоплетения. И каково же было мое удивление, когда у меня это получилось! Брови медленно поползли на лоб. Он мне доверял, причем с большой буквы. Доверял полностью, без остатка, доверял настолько, что позволял управлять своей силой. И одно лишь это показывало его ко мне отношение, истинное, а не то, что он пытался демонстрировать. Он уважал меня, я являлась для него бесспорным авторитетом в магии, и он полностью полагался на меня в этих вопросах. Вот только для доступа к силе этого было недостаточно, и он этого не знал и открылся мне полностью, даже не думая этого скрывать.
   Впрочем, я постаралась поскорее стереть удивление с лица. Рассказывать ему о тонкостях магии сейчас я не собиралась, а на его истинное отношение ко мне глаза мне раскрыли еще вчера. Сейчас полезнее будет вести себя как будто так и должно быть и воспользоваться это возможностью с умом.
   - Давай, не останавливайся, а я помогу, - поторопила я замершего из-за моей реакции дроу.
   Дважды говорить не пришлось, он продолжил плести щит, я же приступила к корректировке, и очень скоро поняла, что в таком положении мне очень сложно это делать. Подумав, что возможно и ему к верх ногами менее понятно, что я показываю, я прервала создание заклинания и развернулась к нему спиной.
   - Так будет удобнее, - пояснила я свои телодвижения. - Двигайся ближе и поехали еще раз.
   Промедлив несколько мгновений, мужчина все-таки уселся за моей спиной, едва ощутимо касаясь ее. Урок продолжился, и даже стал куда продуктивнее. Длины его рук вполне хватало, чтобы удобно было и ему творить магию, и мне исправлять. Но в процессе объяснений трудных моментов, смеха над глупыми ошибками и упорных повторений заклинаний, я как-то незаметно вплотную прижалась спиной к дроу, наслаждалась легким, щекочущим дыханием дроу, у своего уха, и даже изредка стукала его по коленям, когда он творил какую-нибудь несусветную чушь. В общем, чувствовала себя совершенно комфортно и, кажется, это нравилось не мне одной. Дэнэль улыбался, иногда даже смеялся и во время долгих теоретических объяснений ненавязчиво обнимал меня за талию, еще сильнее притягивая к себе.
   - Хорошо, а теперь давай одной рукой, - наконец одобрила я последний из щитов.
   - Что? - всполошился Дэнэль, явно не ожидавший такого продолжения.
   - Ты же видел, как я ставлю щиты? - спросила я и тут же продемонстрировала, выбросив вперед одну руку и сотворив первый попавшийся щит. - Ты должен уметь так же. Создавать щиты двумя руками - непозволительная роскошь. Вторая рука тебе нужна для атакующей магии, ну или меча в твоем случае.
   Дэнэль надолго призадумался, так что я даже повернула к нему голову, желая взглянуть. Дроу от моего движения из задумчивости вышел, и тоже взглянул мне в лицо. На его лице явно читалась неуверенность и сомнения. Мой же взгляд упал на чуть приоткрытые губы мужчины. Вся эта поза помимо продуктивного обучения еще и сильно расслабляла и настраивала совсем не на тот лад, хоть я и уверенно отметала все мысли не о деле.
   А, к черту!
   Я чуть вытянула шею и легко коснулась губ дроу, чтобы в следующий миг увидеть робкую улыбку на его лице.
   - Давай, это не так сложно, - подбодрила его я, поворачивая голову на место.
   - Если бы, - выдохнул Дэнэль, теплым дыханием на моей шее порождая волну мурашек.
   Не смотря на и то, что я сказала колдовать с помощью одной руки, дроу поднял обе, так что пришлось вмешаться и насильно отобрать у него одну руку, положив ее к себе на колени и удерживать там. Вырываться Дэнэль, разумеется, не стал и, расправив ладонь все же попытался сотворить щит крайне косой и горбатый, если можно было так выразиться.
   - Ужас, - честно сказала я.
   - Я знаю, - недовольно пробурчал дроу, развеивая позорное заклинание.
   Он уже начал вторую попытку, когда я положила свою руку поверх его.
   - Делай, я помогу, - сказала я, почувствовав колебания мужчины.
   Да, пока мы отрабатывали щиты, я уже не руководила им на прямую, а лишь подсказывала, но тут подумала, что в первый раз надо помочь. В следующий миг перед нам был практически идеальный щит, а я смаковала ощущениями уколов тоненьких иголочек в кончики пальцев, где они соприкасались с ним.
   - Как ты чувствуешь, когда я тебе помогаю? - все-таки решилась спросить я.
   - Будто силу тянет магнитом, и она не может пойти по иному пути, - ответил Дэнэль.
   - Нет, не в плане заклинания, а ты сам.
   - Жар, - чуть помедлив, все же ответил он. - Что особенно странно, потому, что руки у тебя прохладные. Но он не обжигает, а скорее греет, и не руки, а... что-то другое, - скомкал объяснения Дэнэль.
   - Понятно, - сказала я, пояснения мне были и не нужны. - Давай дальше.
   С остальными щитами проблем не возникло. Не с первой, так со второй попытки они Дэнэль их все легко переложил в одну руку, тем паче в левую, так как в правой у него должен был быть меч. Сейчас же ее занимала я, все еще продолжая держать руку в своих руках и даже слегка увлеклась, в задумчивости поглаживая то запястье, то тыльную сторону кисти, то ладонь. Автоматически отмечая верно или нет, Дэнэль создавал щиты, я все больше погружалась в размышления о его открытости мне. Я чувствовала легкое покалывание в пальцах, так как разделяла наши силы, я четко видела границы и сознательно подавляла отторжение, оставляя лишь тонкую преграду. А он не чувствовал даже малой боли, он открылся полностью, он доверил мне свою силу, он подпустил меня к ней, к себе, так глубоко, как ни за что бы не позволил проникнуть, если бы знал, как много это значит и как можно это использовать. Но он не знал, и я не спешила ему пояснять. Не сейчас. Сейчас это знание его раздавит.
   - Василиса? - выдернул меня из раздумий Дэнэль. - Все в порядке?
   - Да, все верно, - встрепенулась я, поняв, что он давно уже свернул последний щит, а я все еще молчу и смотрю в пространство. - Щиты ты освоил, - выпустив, наконец, его руку, я повернула к нему голову. - Ты молодец! Заслужил награду.
   - Еще один поцелуй? - иронично приподняв бровь, предложил дроу.
   Я вообще думала о перерыве, но почему бы не принять во внимание пожелания самого награждаемого, особенно учитывая, что я и сама от этого не откажусь?
   Я улыбнулась и подалась немного вперед, снова касаясь его губ своими, но теперь уже отнюдь не в мимолетном поцелуе. Ответ не заставил себя долго ждать, но особо приятные ощущения доставляли руки, заключившие меня в объятья и развернувшие для большего удобства. Я обняла его одной рукой за шею, а второй погладила по щеке, и не думая прекращать поцелуй. Чья еще это награда - вопрос...
   - Еще два заклинания, - напомнила я, все-таки заканчивая с этим головокружительным поощрением. Дело прежде всего!
   После щитов с отталкивающими и отражающими заклинаниями разобраться было гораздо легче. Отчасти из-за схожести природы магии с парочкой щитов, отчасти из-за того, что мы с Дэнэлем привыкли он к моему стилю преподавания, я к его скорости понимания. Вскоре мы уже бодро перекидывались предметами и заклинаниями, точнее я кидала в Дэнэля то подушку, то осветительный шар, а он соответственно применял то отталкивающее заклинание, то отражающее, возвращая мне кинутое. Частенько путался, особенно поначалу, и получал по лбу то подушкой, то шариком. Ни то, ни другое вреда ему не приносило, если только моральный.
   Впрочем, он довольно скоро заразился моим искренним весельем и все больше улыбался, особенно когда удачно возвращал мне подушку прямо в руки. Я же перешла к более хитрому и быстрому наступлению, вынуждая Дэнэля все больше путаться и отступать, под моим натиском, в результате чего дождалась ответно кинутой в меня подушки. Такого поворота я совершенно не ожидала, и получила точно в ничем не защищенное лицо. От мстительно запущенных сразу двух подушек ловкий дроу ушел красивым кувырком и засел за кроватью, как за баррикадой. Я же, магией подтащив к себе все подушки и понимая, что подкрасться незамеченной мне не удастся, скопом навесила на все свои снаряды одно левитирующее заклинание и погнала их в атаку. Однако, хитрый дроу уже давно и вполне себе бесшумно ушел с прежнего места и теперь выскочил из-за другого угла кровати, совершив без всякой магии захват диверсанта и обездвижив его, то есть меня. Магию руками, впрочем, было не удержать, так что после короткой шуточной борьбы мы уже валялись на кровати вмести с подушками и громко смеялись над всем этим, закончив урок. Причем как-то так получилось, что я оказалась сверху на дроу, и его это вполне устраивало. По крайней мере, смеялся он вполне искренне, а обнимал очень даже крепко. Усмехнувшись странной природе дроу, я, желая подразнить, придвинулась к нему еще ближе и почти в самые губы сказала:
   - Пойдем, костры, наверное, уже зажгли. Эфу нельзя надолго оставлять саму с собой.
   Проворно поднявшись, я тут же отправилась в ванную, приводить себя в порядок перед зеркалом. А то негоже появляться перед высшим светом эльфов в несколько помятом виде. Поплескав в лицо водой для пущей бодрости, я вытерлась мягким полотенцем и вышла в комнату. Дэнэль уже был полностью готов к выходу, не выказывая никакого недовольства моей выходкой. Я признаться даже расстроилась, но почти сразу заметила, что он следит за мной, не отрываясь, и решила еще немного похулиганить. Невозмутимо пройдя к сундуку, я достала оттуда вчерашнюю одежду и небольшое серебряное колье. Все-таки у костров будет хоть и полевая, но вечеринка, к тому же последняя перед боем.
   "А может и в твоей жизни", - "радостно" мелькнула мысль в моей голове, и я поспешила ее отогнать.
   Качнув головой, я сделала шаг назад, чтобы осмотреть нарис на вытянутых руках (Не помялся ли?) и практически наткнулась спиной на Дэнэля. Обернувшись, я с почти искренним удивлением заглянула ему в глаза, вернее попыталась, потому что взгляд его был направлен куда-то вниз, и, проследив куда именно, я поспешила застегнуть последнюю пуговицу на рубашке. Дроу все-таки поднял глаза. Одарив его ехидным взглядом, я накинула нарис, окончательно скрывая полупрозрачную рубашку за плотной тканью.
   - Волосы, наверное, надо частично распустить. Я смотрю, тут так принято в мирной жизни, - сказала я. - Поправишь?
   Дэнэль чуть склонил голову, соглашаясь, но взгляда от меня не отвел.
   "Кто с кем играет?" - в некотором смятении подумала я, снова поворачиваясь к дроу спиной, но все еще кожей ощущая его пристальный, немигающий взгляд.
   Мужчина буквально за полминутки, пока я шнуровала и затягивала нарис, что-то сделал с моей прической, и часть волос освободились. Теперь надо было не забыть о них и не зацепиться где-нибудь, оставив клок.
   - Спасибо! - поблагодарила я и все-таки направилась к выходу.
  
   "Черт, черт, черт! Веду себя как идиот! Влюбленный идиот! Лезу с просьбами, лыблюсь, обнимаю... Целую! Пусть в ответ, но ведь целую, червь меня пожри! Сам, без приказов, оправдывая себя тем, что "знаю", что она этого от меня хочет. Причем мню, что она именно так хочет - самозабвенно, страстно. А на самом деле я просто сам не могу иначе. Я теряю голову, теряю контроль, едва дождавшись ее прикосновений, которые сам так старательно провоцирую любыми способами. И одному Темному известно, чего мне стоит взять себя в руки, когда она отстраняется. Черт!.. Разве можно так откровенно показывать, что мне это настолько нравится?! Настоящей дроуской госпожи на меня нет. Сразу бы вспомнил, как себя вести подобает! У-у-у, идиот!!! Чего я жду?! Того, что она догадается? Лелею надежду, что она другая? Что она поймет? Что она не прогонит? Что она... - вскочив с кровати, дроу рванулся было вон из палатки, но встал как вкопанный у самого выхода и лишь бессильно и шумно выдохнул, вперив взгляд полной безнадежности в потолок. - Все эти игры выйдут мне боком, - совершенно четко осознавал он. - Но, что я могу? - мужчина закрыл глаза и свел брови к переносице. - Я уже не знаю, чем я больше связан, клятвой или своими гребаными чувствами, так не вовремя оказавшимися мне вполне доступными, хоть я и искренне полагал иначе".
   Ему снова вспомнились слова отца.
   "Кого же ты любил? - впервые за все время задался вопросом дроу. - Не мать же в самом деле! Для этого надо было быть совсем двинутым психом!"
   Но о жизни отца он знал очень мало, как и его самого. А вот воспоминания о матери заставили болезненно передернуться, зато вернули на грешную землю с небес. Напомнили о том, какими коварными и изобретательными бывают женщины, и как сложно понять, что они на самом деле думают и каких целей добиваются.
   "Нет, нужно гнать прочь все глупые мысли. Они опасны! Забыл уже какой невыносимой может быть жизнь без возможности прервать ее, даже когда кажется, что уже больше не выдержишь и мгновенья? - дроу попытался сам вправить себе мозги, но элле была слишком внезапна и непредсказуема. Мало того, что ее рубашка под нарис была полупрозрачна, так она еще и пуговицы не до конца застегнула. - Она издевается... - дроу мысленно застонал, не в силах оторвать взгляд от выреза.
   Девушка, разумеется, заметив, куда он смотрит, застегнула последнюю пуговицу, накинув нарис, и удостоила его насмешливым взглядом.
   - Волосы, наверное, надо частично распустить. Я смотрю, тут так принято в мирной жизни, - сказала она. - Поправишь?
   Дроу кивнул. Ее волосы он готов был перебирать вечно, даже не смотря на то, что его мысли сейчас были вовсе не о том. И, ему показалось, что она догадалась, о чем именно, так как поспешила отвернуться.
   "Черт! Ну что я делаю?! - ужаснулся Дэнэль. - Кто так смотрит на свою госпожу? Совсем страх потерял..."
   Самобичевание не мешало ему сноровисто переделывать прическу.
   - Спасибо! - улыбнулась ему элле, оборачиваясь, и пошла к выходу.
   "Не благодари, не улыбайся, не позволяй мне так много. Прикажи вести себя, как подобает!" - хотел закричать дроу ей вслед, но лишь молча отправился следом.
   До соседней палатки они дошли в два счета, а вот около нее пришлось задержаться. Человечка таки попыталась заартачиться, но переупрямить Василису вряд ли было кому-то под силу, особенно если здравый смысл был на ее стороне. Впрочем, отсутствие оного не всегда мешало ей совершать поступки, особенно часто, как казалось дроу, в отношении него. Так или иначе, вскоре странная компания снова собралась вместе и шагала между палаток к кострам. Василиса как всегда что-то втолковывала Эфе, Костя периодически вставлял что-то согласное, та вяло им отвечала, а дроу привычно молча шел чуть позади. Это было легко, просто и самое главное правильно, пусть даже к кострам дроу и не очень-то хотелось.
  
   Кое-как вразумив Эфу, мы все-таки вышли к западному концу лагеря. Здесь было так же "эльфно" как и вчера, но вот вчерашнего задорного смеха не наблюдалось, все больше негромкие разговоры, тихая и протяжная музыка и пение. Нет, похоронной или угнетающей атмосферы не было, никто не ходил с трагическими лицами, не плакал и не причитал. В воздухе царили истинно эльфийское спокойствие и, может быть, самую чуточку грусть, и это меня удивляло. Ну ладно я тут живу с ощущением сказки, но у них-то такого эффекта нет, а мы вроде как завтра все умрем. Или нет?
   - Костя! - неожиданно раздался голос Глорэстэля. - Разреши наш спор! - эльф вынырнул откуда-то сбоку и сразу подскочил к парню. - Мы тут с Варуэлом поспорили об эллеичесве.
   - Электричество, - машинально поправил Костя.
   - Эллеичесво, - кивнул Глор, упорно адаптируя слово для элленэсс. - Так вот я хотел уточнить про эллеические поля.
   Эльф утянул Костю к соседнему костру, где очевидно проводились научные изыскания. Мы последовали за ними, но настроения заниматься расчетами и теоретическими изысканиями у меня не было, так что надолго я там не задержалась. Мое внимание привлекла длинная и, похоже, грустная баллада, которую пели где-то недалеко. Без труда обнаружив нужный костер, я остановилась у него, заслушавшись. Баллада рассказывала о подвигах выдающегося светлого эльфа, жившего во времена Войны богов. Выбор песни был не удивителен, именно этот элле как раз и был одним из тех, кто боролся с демонами. Однако меня больше интересовали деяния богов, о которых в балладе было сказано довольно мало, так что вскоре я отказалась от идеи почерпнуть информацию и просто наслаждалась музыкой и пением.
   - Не верится, что завтра мы столкнемся с таким же демоном? - Феанэль незаметно подкрался откуда-то сбоку и встал рядом.
   - Мне вообще во все это не очень верится, - ответила я, глядя на огонь.
   - В Войну богов? - неправильно понял меня элле.
   - В этот мир.
   Феан выглядел крайне озадаченным.
   - Забей, - пожалела я о своем ответе.
   - Что?
   - Слушай, Феан, - проигнорировала я неконструктивный вопрос. - Ну ладно я, гостья из другого мира, не в полной мере осознаю, что тут будет. Но все остальные-то? Неужели никому не страшно?
   - А должно быть? - задал встречный вопрос эльф.
   - Мы, вроде как, завтра все умрем? - осторожно уточнила я.
   Феан пожал плечами.
   - Это люди бояться умереть, эльфы нет, - ответил он на мое озадаченное молчание. - Эльфы живут долго, успевают насладиться жизнью и не боятся смерти.
   - А людям чего бояться? - фыркнула я. - Из-за недожитых тридцати-пятидесяти лет? По сравнению с эльфийскими веками людям нечего терять.
   - Ну, значит, никому не страшно умирать, - неожиданно улыбнулся Феан. - Все бесстрашные!
   - Это же как-то странно, - не унималась я. - Завтра битва века, а все сидят спокойно песенки поют.
   - Лучше было бы, если бы бегали кругами и выли так, что лавина с гор сошла бы? - теперь серьезно спросил эльф.
   - Нет, но это было бы, по крайней мере, логично.
   Феанэль покачал головой.
   - Нет смысла переживать о том, что ты не в силах изменить. Мы приложили все свои силы вчера, выложились полностью сегодня, и будем стоять до конца завтра. Большего мы сделать не можем, да никто и не ждет. Так зачем отравлять себе вечер пустыми переживаниями?
   - Хорошая философия, - пробормотала я, снова уставившись в костер.
   "Только я бы, наверное, все-таки попереживала, если бы могла. А так я неплохо вписываюсь в их отстраненно-эльфячью тусовку", - додумала я.
   - Феан! - послышалось откуда-то от другого костра.
   - К тому же, кто сказал, что мы завтра умрем? Все может измениться, - напоследок сказал мужчина и ушел в направлении зовущего.
   Я же так и осталась стоять на месте, хотя баллада давно кончилась и сейчас музыканты просто наигрывали какую-то красивую мелодию. Не могу сказать, о чем точно я думала и сколько так простояла, но очнулась я от мягкого прикосновения к плечу. Рядом стоял Дэнэль, держа в руках два кубка с каким-то питьем. Один из них он протягивал мне.
   - Алкоголь же запрещен перед боем? - спросила я, тем не менее принимая кубок и присаживаясь у костра.
   - Потому там сок, - кратко ответил дроу, садясь рядом.
   - Мм, - протянула я, отпивая. - Спасибо.
   Какое-то время мы молча пили, глядя на огонь и слушая музыку.
   - Как там Эфа? - спросила я, прерывая молчание.
   - Разговаривает с Лислаэль.
   - Хорошо, - порадовалась я. Девушка была в хороших руках. - А Костя все научными изысканиями занят?
   - Да, - подтвердил Дэнэль.
   Мы еще немного помолчали.
   - Маразм какой-то, - шумно выдохнула я, тряхнув головой. - Не хочу больше думать об этом! - уверенно решила я, резко поднимаясь на ноги. - Пойдем?
   Оставив почти пустой кубок на столе, я двинулась в сторону Эфы.
   - Не помешаем? - спросила я, подойдя к столику, за которым сидела девушка и еще несколько эльфиек.
   - Конечно, нет, - дружелюбно улыбнулась Лис. - Мы тут ученические будни вспоминаем!
   - Как кто кого за косички дергал и портфелем по голове бил? - шутливо предположила я, присаживаясь.
   - Нет, у нас такого никто не делал, - улыбнулась Эфа.
   - Много потеряли! - со знанием дела сказала я.
   - По части садистских выходок это к дроу вопросы, - переадресовала вопрос Лис, усмехаясь.
   - О нет! О дроу сегодня я не хочу ничего знать, - открестилась я. - А то спросишь на свою шею, ответу не рад будешь!
   Девушки рассмеялись, и даже Дэнэль, присевший рядом, криво улыбнулся.
   - А у дроу бывают посвящения в боевые маги? - видимо в продолжение прерванного диалога поинтересовалась Селиэль, темноволосая эльфийка сидевшая напротив Эфы.
   - В воины бывают, а про магов я не знаю. Недоучился, - кратко ответил Дэнэль.
   - А что у воинов? Поединки какие-нибудь красивые? - наивно спросила Сели.
   - Вроде того, - еще короче ответил дроу.
   Селиэль явно хотела расспросить подробнее, но я прервала.
   - Я не просто так сказала, что лучше не спрашивать, - повторила я. Уж очень не подходящей темой мне казался разговор о жизни дроу в такой вечер. - Если правильно задать вопрос, можно такое узнать!
   - А какие вопросы правильные? - обратилась ко мне элле.
   "Сначала Эфа, теперь Сели. Как они тут живут и о собственных соседях ничего не знают? - поразилась я и тут же вспомнила о Ливланэль, которая, казалось, знала все обо всех. - Может, они постепенно все учат, с годами?"
   - Я подозреваю, что правильнее поинтересоваться, многие ли выживают после этих посвящений, - предположила я.
   Дэнэль снова криво улыбнулся и кивнул. Селиэль нахмурилась, осмысливая.
   - А что за посвящение у боевых магов элле? - поспешила я сменить тему.
   Память услужливо начала просвещать меня, но я не стала вникать, решив послушать девушек.
   - О, это незабываемо! - совершенно искренне сообщила Лислаэль.
   - Да, - поддакнула Селиэль. - Причем как для зрителей, так и для участников.
   - Сплетение силы выглядит очень эффектно, - закивала Эфа.
   - Ощущается тоже фантастически, - заверила ее Лислаэль.
   - Сплетение сил? - уточнила я.
   - Посвящение в боевые маги проводится по окончании обучения. После него эльф перестает считаться учеником и становится молодым боевым магом, - сообщила мне Эфа. - По сути, учеником ты перестаешь быть, когда оканчиваешь курс обучения, так что это просто красивая традиция. Но это очень важный момент в жизни каждого элле!
   - Типа выпускного бала в школе? - усмехнулась я. - Экзамены ты уже все сдал, но официально станешь выпускником только после бала.
   - Праздник после посвящения так же устраивается. Но сначала ритуал!
   - В чем он заключается?
   - Посвящение состоит из двух частей. Первая - сплетение силы. Молодой элле со своими родителями, другими родственниками или учителями, если семьи нет, создают пирамиду силы, смешивая свою магию и демонстрируя этим единство и преемственность всех элле и отдельно взятой семьи, - педантично поясняла Эфа. - А вторая - это ритуальный танец с... со спецэффектами, - девушка явно сказала не то, что собиралась.
   - С чем, с чем? - переспросила Лис.
   - Василисе так понятнее будет, - попыталась оправдаться Эфа.
   - Я поняла! - кивнула я, тихо смеясь. - Хотелось бы на это взглянуть.
   - А ты не можешь "увидеть" в Эфиной памяти? - спросила Лислаэль. - Эфа сказала, что ты знаешь все, что знает она.
   - Это не касается личных воспоминаний. Так что в памяти у меня только голая теория, никаких впечатлений от Эфиного посвящения.
   - А у меня и не было посвящения, - пожала плечами девушка. - Я же не могу колдовать, ты забыла?
   - Точно, забыла! - покаялась я. - Но как же тогда?..
   - Вот так, - развела руками девушка. - Такой я ущербный боевой маг в теории.
   - Да ну и ладно, - поспешила успокоить ее Лис. - Ты же все умеешь, просто несовместима с силой.
   - Хе-хе, зато я боевой маг в практике без посвящения, - неожиданно дошло до меня. - Так что тоже неполноценная! - усмехнулась я.
   - Это так здорово, что хоть ты можешь пользоваться моей силой и знаниями! - совершенно искренне призналась Эфа. - А то я все время думала, ради чего я все это учу, если практиковать не могу. Теперь я знаю ради чего, точнее ради кого.
   - А что без посвящения, так какая разница? - поддержала ее рассуждения Селиэль. - Главное, что ты все умеешь!
   - Да и "не посвященность" можно легко исправить хоть прямо сейчас! - Лис свернула разговор в неожиданное русло.
   - Угу, а родителей мы из моего мира тоже сейчас достанем? - рассмеялась я. - Стоп, они же не маги.
   - Если нет семьи, силу сплетают с учителями или с любыми другими посвященными, - по огоньку, зажегшемуся в глазах Лис, я поняла, что эльфийка не шутит.
   - Так надо маму с папой позвать, - в голосе Эфы звучал тот же энтузиазм. - Они всегда так мечтали о моем посвящении, а не вышло. А так они смогут поучаствовать в твоем посвящении! - в голосе девушки звучала радость, которая неожиданно оборвалась. - Если ты конечно хочешь...
   Я смотрела на девушек с недоумением.
   "Они, что серьезно хотят этим заняться прямо сейчас, да еще и отвлекать Ливланэль и Эдориэля для этого? Совсем заняться, что ли нечем? Или что? - в шоке думала я. Правда почти сразу поняла, что действительно заняться нечем, а посвящение это очень красивое и умиротворяющее действо, а так же жизнеутверждающее и добавляющее уверенности в себе. - Все-таки не так уж они и спокойны перед битвой. А посвящение может как-то подбодрит? Да и мне действительно очень интересно".
   - Им что делать нечего, кроме как в наших играх учувствовать? - но вот кандидатуры Эфиных родителей для моего посвящения мне не нравились. Это же форменное издевательство! Их дочь не смогла пройти посвящение, а какая-то оккупантка, значит, будет проходить, да еще и с их участием?
   - Это не игры, - качнула головой Лис.
   - И они будут очень рады, - добавила Эфа.
   - Чему?.. - пробормотала я, даже и, не зная, как еще возразить, чтобы не высказывать истинных причин отказа.
   - Василиса, ты немного неправильно думаешь о них. Они не считают, что ты отобрала у меня тело и силу. Они действительно считают, что ты меня спасла и очень благодарны тебе, - Эфа очень хорошо поняла, о чем я думала. - И им будет приятно поучаствовать в твоем посвящении.
   Я недоверчиво взглянула на Эфу.
   - Правда-правда! - видимо не придумала чем еще меня убедить, сказала девушка, широко улыбаясь. - Соглашайся!
   Похоже, ей это было очень важно. Кажется, она и здесь чувствовала свою вину, что лишила родителей возможности поучаствовать в этом важном ритуале и таким образом хотела это компенсировать. Хотелось бы мне знать, в чем она не считала себя виноватой... Но мне терять-то нечего, особенно если учесть, что завтра мы все умрем, а на посвящение посмотреть, а тем паче поучаствовать хочется.
   - Ну, спроси их, - сдалась я, хоть и по-прежнему не чувствовала себя в праве занять место их дочери в этом важном для эльфов моменте. - Если они ничем более важным не заняты...
   Эфа и Лис поднялись со своих мест одновременно. Радостная девушка рванула в сторону офицерских палаток к родителям, а деятельная эльфийка поспешила к другим кострам организовывать мероприятие.
   - И зачем я на это подписалась? - тихо пробормотала я себе под нос, когда следом за Лис пошли и остальные эльфийки, возбужденно переговариваясь.
   - На зрелищное представление, - ответил Дэнэль, который все еще сидел рядом и, конечно же, все слышал.
   - Угу, магическое шоу от архимагов, - усмехнулась я, тоже поднимаясь. - Это должно быть интересно!
  

Глава 42. Я сдаюсь...

   Организовывалось все на удивление быстро. Эльфы выказали единодушный интерес к мероприятию, оживленно расчищая место в центре. Костры были выстроены кругом, столы и скамьи выставили перед ними, а в центре, очевидно, оставили место для сцены. Я до последнего ожидала, что у Ланэль и Эдора найдутся дела поважнее, чем наша сомнительная затея, но, увы, мои надежды не оправдались. Когда все приготовления были практически окончены и молодые маги освобождали центр, занимая места по кругу, со стороны лагеря показались три фигуры: две высоких, передвигающихся плавной походкой, принадлежащих эльфам, и одна, значительно ниже них и не столь изящно летящая над землей, человеческая. Эфа все-таки привела родителей. Однако не только они пришли от офицерских палаток. Следом за ними шел еще один эльф.
   "Учитель Нэйвивэль? Он тоже на посвящение? Но я же не его ученица!" - даже растерялась я.
   Эфа с родителями подошли к нам с Дэнэлем, учитель встал чуть в стороне. А к кострам тем временем подтягивались еще эльфы. Видимо те, кто решил в этот вечер не присоединяться к массовым гуляниям, все-таки выбрались из палатки ради посвящения.
   - Добрый вечер, - поздоровались Ланэль и Эдор, чуть улыбаясь. Здесь, "за стенами" штаба-палатки илис элле не выглядела строго или даже пугающе, впрочем, веселой и дружелюбной как Лис она, разумеется, тоже не стала. По крайней мере, часть моих сомнений своей улыбкой она развеяла. Эфин отец же и так не вызывал у меня опасений, хотя, конечно, причин воспылать внезапной любовью ко мне у него тоже не было, но к его участию в моем посвящении я относилась как-то проще.
   - Добрый, - ответно поздоровалась я.
   - Эфа сказала, что вы решили восстановить справедливость и провести твое посвящение в боевые маги сейчас, - сказала Ланэль.
   - Да. Лис посетила эта замечательная идея, только вот посвящать меня некому, - кратко обрисовала я свои затруднения.
   - Для этого мы здесь, - улыбнувшись чуть шире, сказала Ланэль.
   - Вам это точно э... не доставит проблем? - с трудом в спешке формулируя вопрос, поинтересовалась я.
   - Почтем за честь, - уверенно сказал Эдориэль.
   Кажется, они действительно искренни. Но с чего бы? Эх, может у меня и эльфийские мозги, но функционировать по-эльфийски они не могут и логику эльфов мне, похоже, не постичь...
   - Спасибо, - непритворно поблагодарила я. Так или иначе, но душу грело, что в таком важном для эльфов деле есть те, кто хочет пройти этот путь вместе со мной.
   - Пойдем, - позвал Эдор к расчищенному месту.
   Я кивнула и в спешке зарылась в Эфину память, в попытке поскорее "вспомнить" последовательность действий посвящения, ругая себя, что не сделал этого раньше.
   Мы с родителями Эфы вышли в центр и, расположившись правильным треугольником, замерли так. Напротив нас, почти у самых зрителей, терпеливо ожидающих начала, стоял учитель Нэйвивэль. Тишина воцарилась как-то сама собой, стоило нам занять свои места. Учитель заглянул мне в глаза.
   "Не бойся, - услышала я его голос в своих мыслях. Только когда он это сказал, я осознала, что действительно сильно беспокоюсь. - Посвящение это не экзамен, это награда".
   "А достойна ли я ее?" - наконец смогла я задать тот вопрос, который действительно меня мучал. Имею ли я право на все это?
   "Не тебе решать, чего ты достойна", - последовал ответ.
   "Я занимаю место Эфы", - еще одно точное признание, которое я, наконец, нашла кому высказать.
   "Ты занимаешь свое место", - уверенно ответил учитель.
   "Я человек, иномирянка, в чужом теле", - напомнила я.
   "Ты занимаешь то место, которое дал тебе Светлый", - не изменился ответ учителя.
   "Я..." - начала было я, но учитель перебил.
   "Все подчиняется воле богов. Все принимают это как данность, прими и ты".
   И я замолчала, как никогда остро ощутив, что все это время пыталась оспорить и раскритиковать действия не абы кого, а настоящего бога. Он мог бы сделать со мной что угодно, а он вселил меня в тело молодой могущественной эльфийки. Мне ли жаловаться? И вряд ли он сделал это просто так, не подумав. Значит, так было нужно, значит так правильно. И все кроме меня отчетливо это понимают. Пора, в самом деле, и мне перестать роптать.
   - Сила к силе из рук в руки, от сердца к сердцу, - звучно заговорил Нэйвивэль. - Могущество, знания, вера. Сегодня мы даем всю нашу мудрость, власть и единство в новые руки. Не злоупотребляй, но и не бойся силы, соблюдай равновесие. Используй силу с умом, - напутствовал Нэйвивэль. - Пусть же сплетаются силы в пирамиду!
   Завороженная его голосом, я медленно развернулась к родителям Эфы. Синхронно мы подняли левую руку вверх, устремив туда же и свой взор. Сила послушно пришла на зов, заструилась между пальцами, заклубилась в ладонях. Она стала будто осязаемой в материальном мире, казалось, я, в самом деле, держу ее в своей руке. Три ярких луча одновременно вырвались из наших рук, и сошлись в одной точке - вершине пирамиды. Правую руку я тем временем отвела в сторону, и точно такой же луч полетел в Эдориэля, его луч ушел к Ланэль, а от нее ко мне. Он был ослепительно яркий, теплый и... родной? Сейчас я впервые почувствовала ее магию и удивилась ее близости. Нет, я не чувствовала ее силу как свою, но она была очень похожа. Она не вызывала отторжения, напротив к ней хотелось быть ближе, прикоснуться. Не успела я удивиться этому, как контур заклинания был завершен и меня окатило еще одной не моей, но очень близкой к моей силой. Эдориэль. Его сила так же была мне родной и отдавалась теплом в груди. И я открылась им навстречу полностью, до самого конца.
   "Так вот что значит преемственность и единство семьи!" - поразила меня яркая мысль.
   Пирамида сплетенных сил тем временем засияла ярче, освещая своим сиянием всю площадку и даже дальше, затмевая ночное освещение лагеря. Я ощутила небывалый прилив сил, магия лилась рекой, я самой себе казалась невероятно могущественной, а уж с поддержкой таких сильных и родных магов рядом и вовсе непобедимой. И я знала, что они чувствуют то же самое. Это было совершенно непередаваемое ощущение, которое длилось и длилось.
   Пирамида тем временем настолько напиталась силой, что стали видны ее грани. Яркий светящийся тетраэдр медленно оторвался от наших рук и начал подниматься все выше и выше, пока неожиданно от него в небо не ударил ослепительно белый луч чистой силы, ослепив нас всех, а тетраэдр взорвался мириадами мелких искорок, посыпавшихся на головы нам и всем наблюдающим за этим действом. Это было невероятно красиво, хоть и пропавшей пирамиды было жаль.
   Я шумно выдохнула, только сейчас сообразив, что все это время стояла затаив дыхание. Медленно опустив взгляд, я посмотрела сначала на Ланэль, а потом на Эдора. Мягкая умиротворенная улыбка играла на их лицах, они смотрели на меня с одинаковой теплотой во взглядах, они были совершенно искренне рады за меня.
   "Может ли быть, что они приняли меня как вторую дочь? - поразила меня внезапная мысль. - Но ведь не только же из-за Эфы? - недоумевала я. - Эх... эльфийская логика, да божественное вмешательство..."
   Чувство эйфории и опьянения силой взорвалось вместе с пирамидой и разлетелось вслед за ней искорками, оставив после себя спокойную уверенность в своих силах и теплый осадок от управления магией. А со всех сторон слышались поздравления, одобрительные возгласы и смех. Улыбка сама собой заиграла и у меня на лице. Я порывисто развернулась к стоящим вокруг нас зрителям, бегло пробегая по всем взглядом и постепенно понимая, что народа значительно прибавилось. Кажется, посмотреть на мое посвящение собрался весь лагерь! Впрочем, чему удивляться? Столь светлый и мощный магический ритуал позволил всем присутствующим прикоснуться к той магии, что окутала нас троих, подарив частичку этой силы и оставив приятное послевкусие. Потому и радость их была неподдельной и очень нужной именно сейчас, в сложный момент. Пожалуй, Лис гений!
   Не успела я один раз обернуться вокруг своей оси, как услышала звуки флейты. Тихая простая, но звонкая мелодия лилась из толпы зрителей, мелодия старая как мир, но никогда не надоедающая, мелодия, звучащая на каждом посвящении, мелодия, проникающая в душу. И я знала, что делать.
   Я медленно отступила ближе к Ланэль и Эдору и замерла в нужной позе, зная, что они за моей спиной выглядят точно так же. Долгий вдох и руки пришли в движение, и оно было медленным, плавным, тягучим, и тут же с пальцев сорвалось первое заклинание. Нет, это не были иллюзии, но и заклинаниями в полной мере их тоже назвать было нельзя. Это действительно были скорее спецэффекты, как выразилась Эфа. Специальные, древние, как и сам ритуал, магические формулы, идеально дополняющие танец своим плетением и завораживающими видимыми эффектами. Мелодия лилась и лилась, тело, будто околдованное, двигалось само. Магия ли это самого танца или это просто Эфина память не успевала дойти до сознания, преобразуясь в движения ритуального танца? Я не могла точно сказать, я только понимала, что все глубже ухожу в этот простой и даже примитивный для эльфийской пластики, танец. Он погружал внутрь себя, сосредотачивал на своих ощущениях и ощущениях двух эльфов рядом, объединял нас воедино так, что мы чувствовали дыхание друг друга, слышали стук сердец и, чудилось, даже мысли. Совершенно невообразимые, но, несомненно, потрясающие ощущения!
  
   Посвящение в воины дроу видел не раз и однажды участвовал сам. Даже выжил. А вот как посвящают в маги, ему видеть не доводилось, тем более как это делают элле. А посмотреть определенно было на что. В первые ряды дроу, разумеется, не рвался, даже не смотря на то, что элле почти не уступали ему в росте, он бы предпочел затеряться позади, но о его пожеланиях никто, конечно же, не узнал. Эфа, как обладательница самого маленького роста в лагере, естественно поспешила занять место впереди всех и потащила за собой и Костю, которому тоже с эльфами в росте не тягаться, и Дэнэля, видимо, просто за компанию. Дроу же, вспомнив в последнее время и этикет, и манеры, женщине сопротивляться не стал, решив потерпеть. Впрочем, стоило лишь действу начаться, как он вообще позабыл, где он и кто вокруг. Магия, окутавшая эльфов стоящих в центре круга, завораживала чуть более, чем полностью. Ритуал поражал своей силой и пробирал до мурашек, рождая смешанные чувства в груди. С одной стороны мощь была такая, что от нее хотелось спрятаться, с другой к ней хотелось подойти еще ближе, прикоснуться, пропустить внутрь себя. А последний выброс силы и света был таким мощным, что дроу на миг показалось, что он ослеп и сгорел, но мир вокруг неожиданно разразился смехом, криками и аплодисментами. Зрение постепенно вернулось, но, похоже, лишь для того, чтобы дроу был захвачен новым зрелищем. Он видел ритуальные танцы дроу много раз, и танец элле был совершенно не похож на экстатическое подергивание обнаженных тел в клубах наркотического дыма. По крайней мере, заканчивались они всегда так. Танцы же светлых эльфов были просты, даже элементарны, зато волшебство, которое они творили дроу даже и не снилось. Что это что-то особенное Дэнэль понял сразу, но разобрать ничего не мог, и вскоре перестал и пытаться, полностью поглощенный созерцанием.
   Сколько это длилось, дроу точно сказать не мог. Просто в один прекрасный миг он понял, что вот сейчас все закончится, и впился взглядом в лицо Василисы, стараясь запомнить ее такой, отрешенный и прекрасной, медленно и плавно завершающей последнее движение танца. Толпа, окружающая трех элле тут же разразилась аплодисментам и одобрительными выкриками, а вот слева почему-то раздался тихий, но вполне различимый всхлип. Дэнэль, позабыв даже о надлежащей воспитанному дроу невозмутимости, округлил глаза и уставился на Эфу.
   - Эфа, ты чего? - громко возмутился никогда и не знавший о дроуском воспитании Костя. - Что случилось?
   - Все хорошо, - ответила девушка, вытирая слезы, которые оказывается давно уже катились по ее лицу.
   - Хорошо? - еще громче возмутился Костя. - Все радуются, а ты плачешь!
   - Я просто растрогана, - объяснила ему девушка.
   - Чем? - подозрительно уточнил парень.
   - Тем, что Василиса... - начала было девушка и запнулась. - Что мама с папой... - сделала она новую попытку. - Я не знаю как тебе объяснить! Посвящение - это
   - А, - неожиданно понимающе протянул Костя. - Посвящение - важное мероприятие в жизни элле. Но ты все-таки не плачь! А то у меня уже глаз дергается после сегодняшнего моря слез.
   - Костя, это другое, - со слезами на глазах улыбнулась Эфа.
   - Неважно какое! Завязывай это мокрое дело! - категорически покачал головой Костя и приобнял девушку за плечо, прижимая к себе.
   - Просто я счастлива от того, что Василиса прошла посвящение и рядом с ней были мои родители. Это очень важно! И это прекрасно, - смогла-таки вербализировать свои чувства Эфа.
   Дэнэль в это время, воспользовавшись тем, что на него внимание никто не обращает, нырнул в толпу светлых эльфов и вскоре уже вышел из круга зрителей. Меньше всего он сейчас хотел попадаться Василисе на глаза. Слишком сильные впечатления породили слишком много эмоций, контролировать себя было сложно, но непременно нужно. А значит надо было скрыться. Сбегать снова в лес он не планировал, он помнил, что Василиса просила так не делать, но затеряться среди теней за пределами круга света он вполне мог себе позволить, а уж там можно было привести свою голову в порядок. Ну или хоть бы попытаться...
  
   Поздравления, добрые пожелания и дружелюбные улыбки лились на меня со всех сторон. Эльфы вокруг разделяли мою радость, точнее эта особенная атмосфера ритуала, кажется, одарила всех благодушием и умиротворением, позволила улыбаться без тени печали, открыть свои души и радоваться от чистого сердца. Это был светлый праздник мой и не мой одновременно.
   Больше всех радовалась Эфа. Она даже слез не могла сдержать, хотя мне казалось, за последние дни она выплакала все запасы моего тела. Она была так счастлива свершившемуся ритуалу, что невозможно было даже мысли допустить, что это было не искренним. Она радовалась за меня, за себя, за своих родителей, а главное она отвлеклась от самобичевания. И только за одно это стоило вознести хвалу Лислаэль с ее этой несвоевременной идеей посвящения.
   Родители Эфы, с которыми мы отмечали мое посвящение, так же разделяли восторг девушки. И, несмотря на то, что эльфийскую логику я так и не постигла, они стали мне гораздо ближе после этого ритуала. Пожалуй, в чем-то я все же начала немного понимать их отношение ко мне. Пусть мы и не родственники в полном смысле этого слова, но что-то общее у нас есть, и это не только мое новое биологическое тело. Теперь нас объединяет еще и древняя магия ритуала, которая позволила почувствовать нам друг друга. Если бы кто-то попросил меня объяснить, я бы, наверное, не смогла, но к счастью все здесь сами прошли этот ритуал и им никаких объяснений не требовалось.
   Когда повышенное внимание к моей персоне немного спало, я, воспользовавшись оживленной беседой эльфов между собой, плавно ускользнула из-за стола и отправилась на поиски дроу. Я хорошо понимала, что тут, с нами ему было бы очень некомфортно, но не собиралась повторять ошибку прошлого вечера и надолго оставлять Дэнэля одного. К тому же мне очень хотелось его увидеть, спросить как ему мое посвящение, рассказать о своих ощущениях.
   Нашелся Дэнэль недалеко от лагеря, точнее в прямой видимости, если знать, куда смотреть. А я благодаря нашей связи знала, хотя прятаться дроу в горах умели.
   - Ну как тебе посвящение в боевые маги? - спросила я, присаживаясь на камень рядом с дроу.
   - Захватывающе, - повернувшись ко мне лицом, ответил Дэнэль с едва заметной улыбкой. - Думал, ослепну совсем, но нет.
   - Да, вспышка была яркой, - тихо усмехнулась я.
   - А как это изнутри?
   - Захватывающе, - повторила я его слова и, подумав, добавила. - Пожалуй, я стала лучше понимать эльфов. На магическом уровне это ощущается иначе. К тому же Ланэль и Эдор родственники моему телу, магия тоже чувствуется не чужой. И это сплетение дает так много силы и какого-то умиротворения, - задумчиво сказала я. - Я не знаю, что будет завтра, но сегодня все так, как должно быть.
   - Пойдем, - неожиданно поднялся с камня Дэнэль.
   - Куда? - спросила я, тем не менее, поднимаясь следом. - Кое-что покажу.
   - Что? - удивилась я, но за дроу пошла.
   - Кое-что, чего ты еще не видела, - загадочно отвел мужчина.
   - Заинтриговал.
   Дроу уверенно вывел меня из лагеря и сначала пошел, а потом и побежал по лесу по одному ему ведомому пути. Как-то так получалось, что он все время куда-то меня вел, а я просто шла следом. Сначала я доверяла ему из-за заклинания, потом из-за клятвы, а теперь просто доверяла. Он знает, куда идет, а если нет, то я тем более не знаю. И вообще если бы не он, я бы давно уже заблудилась в этом мире!
   - Ты весь Арканзалар знаешь вдоль и поперек? - спустя минут пятнадцать стремительного и целенаправленного бега по пересеченной местности, спросила я.
   - Нет, - усмехнулся дроу, здесь вдали от цивилизации он вел себя куда раскованнее. - Я здесь как-то давно охотился.
   - На людей? - задала закономерный вопрос я, вспомнив прошлую мою экскурсию по диким местам Арканзалара.
   - На горных козлов, - внезапно опроверг мое предположение Дэнэль. - Откуда тут люди?
   - Может, потому и нет, что дроу на них охотятся? - скорее в шутку предположила я.
   Дэнэль шутку оценил, обернувшись ко мне с легкой полуулыбкой на губах.
   - Снимай заклинание, почти пришли, - сказал он.
   Я послушно деактивировала ночное зрение и сбавила шаг, чтобы впотьмах шею себе не свернуть. Ночные краски леса, задушенные заклинанием, тут же засияли во всей своей красе. Но между деревьями я заметила другой, более плотный и будто переливающийся голубой свет.
   - Что это? - удивленно спросила я, полностью остановившись, прислушиваясь. Шум, который до того я игнорировала в задумчивости, теперь был слышен слишком явно.
   - Увидишь, - не стал раскрывать карты раньше времени Дэнэль и пригласил снова следовать за ним.
   Мы сделали всего шагов двадцать или тридцать, когда деревья неожиданно кончились, и я вышла на открытое пространство, да так и застыла, распахнув глаза в немом восторге изумления. По звуку я поняла, куда мы пришли, но даже представить не могла, что увижу. Передо мной была горная речка. Спускаясь откуда-то с вершин, она была не очень полноводной, зато бурной и порожистой, с множеством небольших водопадов, брызгами расплескивающимися по камням. И вся эта вода, вплоть до последней капельки сияла и переливалась голубым светом. Фиолетовая растительность, пучками росшая вдоль русла речки, только оттеняла невероятно голубую воду.
   - Голубая река, - прошептала я, не в силах оторвать взгляд от воды.
   - Ажесаманна, точнее ее истоки. Ниже по течению она обрушивается водопадом Косисш прямо в Изис-Шатэ, создавая там подземное озеро, а потом снова вырывается наружу уже у границ с Даролом и течет по равнине, - привел мне краткую географическую справку Дэнэль. - И вода тут совершенно обычная, светятся камни, - с этими словами дроу подошел к реке и зачерпнул в ладони воду, чтобы продемонстрировать мне это. Правда не очень удачно, эффект был испорчен тем, что полоски на его ладонях тоже светились.
   - Вот так надо показывать, - усмехнулась я, набирая воду в пригоршню. Дэнэль лишь развел руки в стороны.
   Вода действительно оказалась самой обычной и к тому же очень холодной. Я выплеснула ее обратно и опустилась на одно колено, чтобы поближе рассмотреть красивый эффект. Вот ты видишь, что вода в реке голубая, и тут же набирая ее в ладонь понимаешь, что она совершенно обычная, прозрачная. Я переливала воду из ладони в ладонь, погружала руки в реку, создавала брызги и даже лежавший рядом камушек в речку запустила. Странное явление, но завораживающие. Когда пальцы стало ломить от холода, я все-таки вынула руки из воды, стряхнула с кистей капли, поднялась, и столкнулась нос к носу с Дэнэлем, который все это время, видимо, наблюдал за мной.
   - Что ты делаешь? - спросил он.
   - Да так, играюсь, - ответила я, неопределенно взмахнув рукой, и поскорее обхватила ее другой. - Что же у вас тут все такое холодное?
   - Горы, - пожал плечами Дэнэль, и протянул мне свои руки, предлагая погреть.
   Я с удовольствием вложила свои пальцы в его горячие ладони, и тут поняла, что не все такое уж тут и холодное. Хихикнув своим мыслям, я с неожиданно разгоревшимся интересом, развернула кисти Дэнэля тыльной стороной к себе. Голубые линии отчетливо светились на темной коже. Я поспешно присела, увлекая дроу за собой и, забыв, что изначально собиралась греться, приложила его руки к камню. Не то чтобы узоры были идентичными, но потерять одно на другом было вполне реально. Особенно учитывая, что под землей свет луны не высветляет текстуру камня, показывая ее отличия от кожи. Повернув кисти, я проследила за переходом узора на ладонь и отметила, что здесь узор другой, хоть и тоже симметричный на обеих кистях. Выпустив одну руку, я снова провела пальцем по линии на ладони другой, с удивлением отмечая, что на ощупь она совершенно не отличается от остальной кожи. Она была будто нарисованная!
   - Что ты делаешь? - снова спросил дроу.
   - Да так... - пробормотала я, снова поглаживая ладонь и пальцы. Странно нежная кожа, для того, кто работает руками.
   - Играешься? - предположил он.
   Я даже не сразу поняла, что он просто повторил мою же фразу, сказанную чуть раньше. Я усмехнулась.
   - Ты в курсе, что для мечника у тебя очень мягкие руки? - спросила я, оторвав взгляд от рук и подняв его к лицу, которое оказалось очень близко, так как Дэнэль за все это время так и не сделали ни шага назад.
   - У эльфов не бывает стертых до мозолей рук, - вполне серьезно ответил мужчина. Его губы были так близко к моим, что достаточно было лишь чуть податься вперед чтобы поцеловать.
   - Даже если копать картошку от рассвета до заката? - я все еще улыбалась.
   - Даже если три дня без перерыва отрабатывать один и тот же выпад с разворота, - не отрывая от меня взгляд, ответил дроу.
   Я чуть обиженно нахмурилась, раздумав сокращать расстояние.
   - Дроу... - чтобы я о них не узнала, все какой-то треш. - Все у вас через ж!
   Дэнэль неожиданно широко улыбнулся, усмехаясь.
   - Ты все еще удивляешься? - спросил он.
   - Ты все еще находишь, чем внезапно порадовать! - ответила я, на самом деле очень порадовавшись его улыбке.
   Дэнэль опустил взгляд, а улыбка стала грустной и чуть виноватой.
   - Дроу, - повторил он за мной, вмещая все объяснение в одно слово.
   Я качнула головой.
   "Дроу, - мысленно согласилась я, - и этим все сказано".
   Я развернулась лицом к реке, не выпустив его руку из своих, и притянула его к себе.
   - Спасибо, что показал это место, - сказала я, снова охватывая взглядом это поистине волшебный пейзаж.
   - Пожалуйста, - тихо у самого уха ответил дроу, обнимая меня со спины.
   Мы стояли так довольно долго. Я наслаждалась теплыми объятиями дроу и любовалась прекрасным видом. Мои мысли плавно перетекали одна в другую, перебирая все события, произошедшие сегодня. Дэнэль надо полагать занимался тем же самым.
   - Интересно, а посвящение не выдало наше местоположение? - высказала я вслух, одну из мыслей.
   - Какая разница, оно и так уже известно, - пожал плечами Дэнэль.
   - Тоже верно, - согласилась я и со вздохом высвободилась из объятий эльфа, мысленно посетовав, что мы не можем стоять тут вечно. - Пойдем, а то потеряют еще.
   - Еще не очень поздно, - заметил Дэнэль.
   - Лучше быть в лагере, а то все и так на нервах.
   Дроу не спорил, просто молча повел назад. Я бросила прощальный взгляд на голубую реку, дала себе мысленный подзатыльник за "последний раз" и пообещала вернуться сюда после завтрашней битвы.
  
   Лагерь встретил эльфов тишиной. Заглушающее заклинание хорошо экранировало "вечеринку" у костров, впрочем, большинство, наверное, уже и так разошлись. Эльфы не стали возвращаться туда, а направились сразу к своей палатке. На сей раз по пути их никто не перехватил, и они благополучно достигли цели. Уже на пороге палатки здравомыслие, которое ненадолго вернулось к дроу пока они шли по лагерю, снова ему изменило. Здесь случайных наблюдателей уже не могло быть, и он снова не мог заставить вести себя благоразумно. Он и увел ее от костров как раз за тем, чтобы избавиться от лишних глаз, так как понимал, что может выдать себя при таком скоплении народа. И уходить от реки не хотел даже больше как раз из-за палатки, где они останутся вдвоем, а не из-за того, что не хотел возвращаться на праздник. Слишком много приятных моментов здесь произошло.
   Он просто ненавидел себя, но ничего не мог поделать. Раньше он клялся, что никогда так поступать не будет, но сейчас... Сейчас он ловил каждое ее движение, чтобы успеть, успеть оказаться рядом, успеть встать на ее пути, успеть попасть ей под руку, чтобы, возможно, получить ласку. И Василиса не оставляла его без внимания. Она гладила, обнимала, иногда даже целовала, хотя ему было бы достаточно, если бы она просто прикоснулась к нему. Он клялся себе, что никогда этого не допустит! Понимал, что так он скоро докатится до того, что будет получаться удовольствие, даже когда она будет его истязать, как это часто случалось с другими дроу, но не мог отказаться от этого. Все что он мог, это не просить, не подходить самому. А лишь ловить ее, наслаждаясь каждым мгновеньем близости, и, черт с ним, отвечать ей. Он не мог ей не отвечать, видя ее улыбку, видя, что ей это нравится, видя, как охотно она дарит ему ласку, чувствуя этот ответ. Он слишком хотел этого, чтобы сопротивляться себе. Слишком любил Василису, чтобы сделать шаг в сторону и уйти с ее пути. А девушка лишь улыбалась ему в ответ.
   Но тот миг, в который все изменилось, дроу не заметил. Его совершенно не насторожила обыденная просьба элле помочь ей с волосами. И даже то, что нарис она уже сняла, тоже его не смутило. Он с удовольствием смотрел через полупрозрачную ткань на ее плечи и спину, вдыхая аромат волос, лишь поминутно одергивая себя и напоминая, что прикасаться нельзя. Но вот когда тонкая рубашка неожиданно поползла с плеча вниз по руке, дроу подобрался. Не прикасаться к обнаженному плечу, особенно когда казалось, что его будто приглашают это сделать, было куда сложнее. Впрочем, элле, спохватившись, быстро накинула рубашку обратно. Однако того факта, что рубашка на Василисе расстегнута дроу было уже достаточно.
   - Не надо заплетать, - предупредила дальнейшие действия дроу элле.
   Дэнэль выпустил пряди из рук, но сделал лишь полшага назад.
   - Спасибо, - как всегда поблагодарила элле, разворачиваясь, и почти уткнулась в него. Ее тонкая рука уперлась ему в грудь, а взгляд в его глаза.
   "Нельзя смотреть в глаза своей госпоже, особенно сверху вниз", - вспомнил дроу, но оторваться не мог.
   Василиса тоже не спешила отводить взгляд, будто хотела что-то рассмотреть в глазах дроу, но потом все же перевела его ниже, на губы, и только после этого отвернулась, когда дроу уже с трудом удавалось удерживать равномерное дыхание. Рука ее плавно соскользнула, будто прочертив огненную дорожку на груди дроу.
   - Спать надо ложиться, но что-то не хочется, - сказала она, присаживаясь на кровать, поджав под себя одну ногу.
   Рубашка на ней и вправду была частично расстегнута. Однако снимать ее она не спешила, как и облегающие брюки, теперь не прикрытые нарисом. Только сапоги сняла, и сидела теперь босиком, простоволосая, с глубоким вырезом, в котором виднелся кусочек белья. Черного. Дроуского...
   Василиса, вспомнив о волосах, потянулась за гребнем, лежавшем на сундуке, соблазнительно вытягиваясь на кровати. Дроу сглотнул. Этикет предписывал ему подойти ближе и опуститься перед ней на колени. Но к такой госпоже приближаться он опасался. Он не знал, чего ожидать от нее, да и от себя тоже. Слишком много он уже натворил, особенно сегодня. Но выбора у него не было. Так что он подошел ближе и как можно естественнее уселся перед ней на ковер, положив руки на колени. Вот когда бы он с удовольствием немедленно встал, увидев хоть нотку недовольства во взгляде своей госпожи. Но Василиса лишь скользнула по нему взглядом и принялась причесывать волосы.
   "За что боролись..." - мрачно подумал дроу, глядя на обтянутые тонкой плотной тканью бедра светлой эльфийки. Выше к своеобразному декольте, которое привлекало бы внимание и без небольшого украшения на шее, он старался взгляд не поднимать.
   - Этот ритуал настолько напитал меня силой, что я до сих пор ощущаю магию в руках почти материальной, - сказала Василиса, положив гребень на колено и взглянув на свои ладони.
   - Наверное, так и должно быть, - предположил дроу, старательно сосредоточив взгляд на гребне.
   - Наверное, - задумчиво протянула девушка, откидываясь назад, на согнутые в локтях руки.
   Прежде чем дроу успел себя остановить, он окинул взглядом ее фигуру полностью.
   "Ну, спроси не надоело ли мне стоять на коленях и предложи сесть рядом, - подумал он, сжимая руки в кулаки, пока она этого не видела. - Нет, рядом еще хуже. Лучше иди в душ, а потом спать!"
   - Может быть, поэтому мне и не спится, - продолжила элле, разбивая все надежды дроу на скорое засыпание. - Этакое магическое перевозбуждение.
   "А у меня не магическое", - мрачно подумал дроу, жестко контролируя куда смотрит.
   Элле, впрочем, уже поднялась и снова занялась волосами. Перекинув их все на одну сторону и проведя пару раз гребнем, она отложила его вовсе и принялась делить волосы на три части. Только сейчас до дроу дошло, что она собирается делать. Мужчина следил, как Василиса тщательно разделив волосы по всей длине, осторожно попыталась приладить левую прядь между правой и центральной, и снова расправила волосы по всей длине. Теперь она взялась за правую прядь и очень аккуратно положила ее между левой и центральной, снова расправляя полностью. Это определенно был успех, но вот дальше что-то не заладилось. То ли они прихватила лишнее, то ли наоборот подхватила не всю прядь, но расправить новый сегмент косы не удалось. Вздохнув, девушка распустила все, что наплела и принялась делать по новой. Впрочем, новая попытка провалилась почти в самом начале, следующая прожила чуть дольше, а в процессе еще одной удалось и вовсе сплести почти пять рядов, но и ее, как и все прочие, постигла неудача.
   - Господи, эти руки сплетают такие сложные заклинания, но не способны заплести простейшую косу из трех прядей?! - в сердцах воскликнула Василиса, выпуская из рук спутанные волосы. Начинать снова сначала ей явно не хотелось.
   - Давай помогу, - рискнул предложить Дэнэль, который несколько успокоился, пока наблюдал эти кривые попытки.
   Эльфийка согласно кивнула и снова разделила волосы на три части, предварительно распутав. В очередной раз левая прядь отправилась между правой и центральной, но теперь поверх пальцев элле, легли темные пальцы дроу, уверенно переложившие прядь куда надо и проверившие, чтобы ничего не спуталось. Вторая прядь легла на свое место также уверенно, как и первая, а за ней и третья и так далее. Плести с ней косу дроу нравилось. Это было приятно и безопасно. Он просто держал ее руки в своих и учил ее обращаться с волосами примерно так же как она его заклинаниям.
   - Почему у меня так легко не получается? - тоскливо спросила девушка, когда Дэнэль ловко закрепил ленту на конце.
   - Нужна практика, - ответил он и поспешил снова усесться на пятки, чувствуя, что лицо девушки слишком близко к его. - Еще раз заплетем?
   - Да нет, это бессмысленное издевательство над волосами. Мне, похоже, надо тренироваться на веревочках, чтобы не так путались, - вздохнула Василиса.
   - Хочешь попробовать? - Дэнэль одним движением закинул свою косу на плечо.
   Он пожалел о своем порыве почти сразу, осознав, что при этом она станет еще ближе, к тому же будет прикасаться к волосам, но идти на попятный было поздно. Василиса взглянула на него заинтересованно.
   - Не веревки конечно, но по сравнению с моими, - сказала она и усмехнулась. - Не боишься, что перепутаю?
   - Это вряд ли, - криво улыбнулся он ей в ответ, расплетая свою прическу.
   - Так неудобно, иди сюда, - позвала Василиса и похлопала по кровати рядом с собой.
   Дроу подавил тяжелый вздох и поднялся с колен. Он сел ровно туда, куда указала девушка. Василиса тем временем развернулась к нему лицом, усевшись на ноги, как он до того, и выразила готовность обучаться. Дроу все-таки пришлось развернуть корпус к ней, чтобы было удобно показывать и контролировать процесс. Снова он взял ее руки в свои и стал показывать самую банальнейшую косу из всего своего арсенала, старательно смотря только на волосы.
   - Погоди, - через пяток рядов девушка стряхнула его руки со своих и попыталась продолжить сама, но почти сразу запуталась какую прядь за какой класть и выпустила все плетение из рук. - Ох... Но это реально проще! Еще раз.
   Девушка снова разделила серебристые жесткие волосы на три части, дроу помог ей сплести начало и убрал руки.
   - Стой, блин! Какую куда? - растерялась эльфийка.
   - Эту сюда, - подсказал дроу.
   - Мм... - протянула девушка, старательно продолжая плести.
   - Нет, - едва успел вставить Дэнэль через пару рядов, но было уже поздно.
   - Черт, - выругалась Василиса, снова выпуская волосы из рук. - Да, не та... Ладно!
   И вновь пошла процедура разделения на пряди, но тут что-то у нее не заладилось с самого начала.
   - Ха-ха-ха, - рассмеялась Василиса, ткнувшись лбом в плечо мужчины. - Клиника! Господи, я идиотка!
   - Не все так плохо, - попытался подбодрить свою нерадивую ученицу Дэнэль, хотя самому смешно было наблюдать за этими попытками.
   "Интересно, ей так же смешно было смотреть, как я колдую?"
   - Не уговаривай меня, - отмахнулась Василиса, все еще смеясь, и села ровно, принимаясь за дело.
   С началом он опять ей помог и осторожно убрал руки, убедившись, что она помнит, как плести дальше. Девушка уверенно продолжила. Губы дроу тронула улыбка. Находиться так близко к элле было очень приятно и совсем не так сложно, как ему показалось. Она была такая энергичная, веселая, живая, и так умилительно не могла справиться с волосами. Ее только очень хотелось обнять, а от усердия закушенную губу поцеловать, но это было вполне терпимо. Малая жертва за ощущение прикосновений и смех. Разве что это слишком глубокое декольте его смущало.
   - А-а-а, получилось! - совершенно внезапно завопила Василиса, которой, наконец, удалось доплести косу до конца. - Я сделала это! Сделала! - на радостях она вскинула руки в победном жесте, выпустив косу из рук, а потом порывисто обхватила Дэнэля за плечи и чмокнула в губы, вышибая почву из-под ног дроу. - Я не безнадежна! - сообщила она ему и повалилась на кровать. - Ура!
   Если бы он стоял, то непременно пошатнулся бы, а так лишь замер на полувдохе, застигнутый врасплох ее прикосновением, ошеломленный ее поцелуем, окутанный ее запахом. Скольких трудов ему стоило удержать на лице прежнее выражение и просто повернуться к девушке, лежащей на кровати. Последнее, правда, делать не следовало. Ни соблазнительно облегающие брюки, ни провокационный вырез никуда не делись и как магнит притягивали взгляд дроу. Чтобы хоть чем-то занять руки и, наконец, перевести взгляд, Дэнэль взялся заплетать свои волосы, которые оставшись на произвол судьбы давно распустились.
   - Оставь, не надо, - услышал он просьбу Василисы.
   "Да, она не любит, когда я убираю волосы", - машинально отметил Дэнэль, опуская руки.
   А вот взгляд поднять на девушку он отважился только после одного вдоха. Нет, он бы с удовольствием и еще бы пособирался с силами, а то и вовсе не рискнул смотреть, но таких вариантов не было. Василиса все еще лежала на кровати, только позу сменила, чуть перекатившись на бок и подвинувшись, будто приглашая лечь рядом с ней. И одним богам было ведомо, как Дэнэль хотел это сделать. Лечь с ней рядом, заглянуть в ее невероятные зеленые глаза. Притянуть к себе, обхватить ее тонкую талию, провести рукой по стройным бедрам, погладить по спине, почувствовать, как ей это нравится, как она сама льнет к нему, прижимаясь грудью. Наконец, коснуться ее поцелуем и утонуть в вихре головокружительных ощущений, не думая, что он делает, не думая о запретах.
   Последняя мысль звонкой пощечиной выдернула его из грез. Ледяная волна страха окатила с ног до головы, но нет, это все было лишь в его мыслях. В реальности же Василиса все еще лежала на кровати и изучающе смотрела на него.
   "Делать все нужно с разрешения. Тебя позвали на кровать заплести косу, миссия выполнена, пора возвращаться на ковер", - четко скомандовал себе мужчина и, откинув, распущенные волосы за спину, без промедления исполнил свой же приказ.
   Он ожидал чего угодно. Вопросов, досады, упреков, возмущения и даже ругани, но Василиса отреагировала совершенно спокойно. Она лишь передвинулась головой ближе к дроу и, улегшись поперек кровати на одну руку, другую свесила вниз.
   - Как думаешь, что завтра будет? - спросила она.
   - Бой, - голос поддавался контролю с трудом, потому Дэнэль постарался ответить как можно короче. Василисина новая поза давала шикарный вид на грудь в вырезе, да и соблазнительная попка не была ничем прикрыта. Все становилось только хуже.
   - Да это понятно, - проворчала элле. - Я имею в виду именно демона этого. Что с ним будут делать?
   - Что и раньше.
   - Пытаться разрушить и не дать добраться до Эфы?
   - Угу...
   - Мне, кажется, это все предусмотрят.
   - Других вариантов нет.
   - Нет, - грустно согласилась девушка, подцепив рукой одну из прядей его волос и намотав ее на палец, но тут же отпустила. - Но ведь не может же быть все так плохо!
   - Почему? - дроу, лучше многих знающий, что такое плохо и что хуже всегда есть куда, удивился.
   - Потому что! - крайне информативно ответила элле и рывком вскинувшись, оперлась теперь на локти обеих рук. - Светлый конечно с прибабахом, но он бы не оставил своих эльфов в безвыходной ситуации. А раз он молчит, то значит выход есть. Просто мы его не видим!
   - И Ковен тоже не видит?
   - Никто не видит. Но если бы его не было, Светлый бы что-то уже предпринял. Не думаешь же ты, что он будет спокойно ждать, что нас всех тут завтра истребят?
   - Мм... - ничего более информативного дроу сказать не мог, да к счастью элле и не требовалось. Взгляд Дэнэля же был прикован к вырезу, точнее к груди в дроуском бюстгальтере, которую в такой позе было видно полностью.
   - Он не побоялся нарушить правила, притащив меня и Костю из другого мира, ради спасения одной Эфы, что уж говорить о таком глобальном сражении. Нет, выход есть, его просто надо найти! - дроу молчал, Василиса продолжала дискутировать сама с собой. - Или он именно завтра что-то предпримет. Да ну слишком очевидно и заметно, не в его стиле. Скорее всего, он уже что-то предусмотрел заранее и ждет, когда мы додумаемся. Вот только до чего? - девушка порывисто развернулась и улеглась на спину, свесив с кровати голову и задумчиво глядя в потолок.
   Ее коса с тихим шорохом скатилась с кровати и свилась колечком на полу. Дроу машинально перевел на нее взгляд, но у самого перед глазами стояла совсем другая картина.
   "Она нарочно? Она же должна понимать? Или нет? Но это же... Нельзя же случайно так. Она провоцирует... - дроу совершенно уверился в этом. - И черт подери, удачно провоцирует! Я же не смогу сдержаться, если она продолжит в том же духе. Я не железный, хоть мне так и казалось. Я же сорвусь... - осознал он. - Она не дроу. Да и им никогда не удавалось. А ей легко. Темный, зачем?- в панике думал он. - Я же и так весь ее, загораюсь от одного ее прикосновения, да что там, взгляда! Зачем она так? За что?!"
   - Дэнэль? - донесся до его сознания зовущий голос Василисы. И то если бы она не подошла и не коснулась его, он бы, наверное, и дальше не слушал. - Ты еще здесь?
   - Да, - автоматически ответил он, чувствуя, как она нежно проводит по его щеке, побуждая поднять голову и посмотреть на нее.
   - Хорошо, - поймав его взгляд, она улыбнулась, будто так было мало.
   "А-а-!.. Не надо так! Не трогай! Я же и так балансирую на грани каждый раз, когда ты рядом. Лучше ударь... Боги! Ударь, покажи, что ты госпожа, заставь ползать на коленях и целовать твои ноги. Темный, да делай что хочешь, только не улыбайся, не смотри на меня так! Не будь такой нежной и милой, не заставляй испытывать такое жгучее желание!!! - дроу покрепче стиснул зубы. - Ну, почему ты не можешь быть как все? Просто взять меня и все?! Почему тебе обязательно надо захватить мои мысли, вырвать мне сердце, вынуть мою душу? За что ты так со мной?! За что..."
   - Не поможешь мне? Волосы в застежке запутались, не могу снять, - пожаловалась она, указывая на тонкое колье на ее шее.
   - Конечно, - Дэнэль в подтверждение кивнул лишь для того, чтобы отвести от нее взгляд и поднялся на ноги.
   Василиса повернулась к нему спиной, убирая косу и чуть наклонив голову, для лучшего обзора. Да, несколько волосков действительно запутались в застежке украшения. Дроу мог бы выпутать их в два счета, но это означало бы снова встретиться с ней взглядом, и, вероятно, снова получить благодарность и возможно прикосновение и он медлил. Мужчина осторожно расстегнул застежку и замер. Он смотрел на тонкую шею и мечтал коснуться ее губами, запечатлеть жаркий поцелуй на нежной коже, провести по ней языком, спуститься вниз, к груди...
   - Там все так плохо? - поинтересовалась элле, очевидно озадаченная заминкой.
   - Нет, - ответил дроу, сглотнув, и поспешил осторожно выпутать волоски. - Все, - отрапортовал он.
   - Ой, щекотно, - одновременно с ним воскликнула девушка и дернула плечом, а после развернулась к нему.
   От резкого движения рубашка плавно соскользнула с плеча и стала спускаться еще дальше. Это его добило. Дроу титаническим усилием воли подавил рык, с которым еле смог сдержать себя, и как подкошенный рухнул на колени перед девушкой.
   - Возьми меня, - со всей своей силой сжимая кулаки, едва ли не простонал он, низко опуская голову.
   - Что? - воскликнула Василиса, шарахнувшись назад.
   - Прошу, возьми меня, - повторил дроу из последних сил, но потом все-таки сорвался. - Я сдаюсь, не надо больше меня искушать. Я больше не выдержу...
   - Не собираюсь я никого брать! - сердито ответила Василиса.
   Боль. Он никогда не думал, что может быть так больно. Все физические страдания, которых он испытал немало, меркли в сравнении с этим чувством. Он знал, что так будет, но от этого знания легче не становилось.
  

Глава 43. Возьми меня.

   К кострам возвращаться не хотелось. Не то было настроение. Хотелось поскорее вернуться в палатку и провести остаток вечера с Дэнэлем. Ритуал посвящения умиротворил, а любование рекой настроило на романтический лад и хотелось продолжения в более приватной атмосфере.
   "Кто знает, что будет завтра? Нужно не упустить шанс воспользоваться сегодняшним днем. Тем более что сегодня Дэнэль более раскрепощенный что ли. Улыбается, шутит, отзывается сразу на любое прикосновение, даже прогуляться позвал. Хотя? - задумалась я. - По сути, он только погулять сам и позвал, ну еще руки прогреть предложил. А в остальном, - я медленно перебирала его поступки за день, да и до того и только все больше уверялась, что инициатива всегда исходила от меня, он лишь подхватывал. Да, без промедления, тут же, но только в ответ. А сам... Дэнэль никогда не подходил сам, но всегда был рад тому, что начинала я.
   Я бросила на дроу изучающий взгляд.
   "Что бы это значило? - призадумалась я. - Очередные дроуские заморочки или... Ну, да, дроу же не могут отказать женщине, тем более своей госпоже, - даже в мыслях это слово я произносила с истеричным пафосом. - Вот и он всегда на все согласен, потому что другого варианта у него просто в голове нет. А может мне просто мерещится уже? Надо проверить! - с этими мыслями я скинула сапоги и расстегнула нарис. - Прямо сейчас и начну", - решила я.
   - Поможешь с волосами? - в целом нейтрально обратилась я к дроу.
   Он предсказуемо кивнул, так что я развернулась к нему спиной и решила, что просто полупрозрачной рубашки, пожалуй, будет недостаточно. Пока Дэнэль разбирал им самим же сооруженную прическу, я неспешно расстегивала пуговицы на рубашке, надумав немного углубить вырез. Когда ворот стал плавно сползать с плеча, я опомнилась, и поскорее застегнула явно лишнюю расстегнутую пуговицу.
   "Упс! Я собираюсь лишь чуть-чуть подогреть его интерес, а не стриптиз показывать, - мысленно посмеялась я над собой, и тут же мне в голову пришла еще одна интересная мысль. - Заодно и будет повод не ложиться сразу спать!"
   - Не надо заплетать, - попросила я его, решив потренироваться заплетать косу, и обернулась к нему. - Спасибо.
   Дэнэль оказался гораздо ближе, чем я думала. Меня это, конечно, не смутило, но заставило призадуматься.
   "Вот это что? - задумалась я, заглядывая ему в глаза. Но там ответа как всегда не было. - Это он очень старается все время быть поближе ко мне, или я неосознанно придвигаюсь к нему сама? Да, сейчас было бы очень удобно его поцеловать. Но нет, мы сейчас играем в другую игру! - я отвернулась, направившись к кровати, но руку задержала чуть дольше, проведя ей по груди дроу. - Итак, начнем!"
   Прошествовав к кровати, я постаралась сесть как можно обыденнее, но вместе с тем подчеркнув достоинства фигуры, которые у этого тела, несомненно, были.
   - Спать надо ложиться, но что-то не хочется, - не придумала я ничего иного, кроме как сказать правду, пусть и не всю.
   "Удачно, все-таки я дроуское белье купила. С эллейским было бы сложнее, - заметила я. - По идее он сейчас должен подойти и встать на колени. Так-с, волосы! Нужен гребень".
   Тот лежал на сундуке, и логичнее было бы подняться и взять, или пересесть поближе, но не сегодня. Сегодня я постаралась поизящнее изогнуться и достать его так. А тем временем мои прогнозы оправдались! Дэнэль, как ничем не занятый дроу при госпоже, подошел и плавно, без пафоса или подобострастия, как только он умеет, встал на колени передо мной. Вот только никаких особых изменений я в нем не заметила. Он выглядел и вел себя совершенно как обычно.
   Тихо вздохнув, я принялась расчесывать волосы, и только занявшись собой, я заметила необычайно высокий уровень магии. Она до сих пор ощущалась в руках почти физически, стоило только подумать о каком-то заклинании.
   - Этот ритуал настолько напитал меня силой, что я до сих пор ощущаю магию в руках почти материальной, - удивилась я вслух, пристально взглянув на свои ладони. Нет, видно ничего, конечно, не было, но ощущение!
   - Наверное, так и должно быть, - предположил дроу, глядя на гребень.
   Снова не обнаружив никакой реакции, я с досадой предприняла новую попытку что-нибудь прояснить, откинувшись назад.
   - Наверное... - протянула я, наблюдая за реакцией мужчины. Он добросовестно меня осмотрел и снова отвел от меня взгляд. - Может быть, поэтому мне и не спится, - продолжила я, чтобы просто не молчать. - Этакое магическое перевозбуждение.
   "А у кого-то вообще никакого, - констатировала я отрицательный результат попытки и, резко поднявшись, снова взялась за волосы. - Нет, ему, что и вправду все равно? И все, что он сегодня делал - это исключительно отвечал мне? А самому ему все это до высокого фонаря?"
   Но сдаваться было рано, и я решила продолжить, благо было чем. Изображать крайнюю криворукость в косоплетении мне не пришлось. Вчерашнее озарение исчезло так же внезапно, как и появилось, так что волосы совершенно непритворно в моих руках путались и разъезжались, не желая складываться ни в какое подобие даже самой кривой косы. И, честно говоря, меня это даже слегка раздражало. Ну ладно мужика соблазнить не могу, не самое тривиальное дело, но, блин, косичку-то сплести, ну чего бы проще!
   - Господи, эти руки сплетают такие сложные заклинания, но не способны заплести простейшую косу из трех прядей?! - непритворно вышла из терпения я, бросив очередную жалкую пародию на косу.
   - Давай помогу, - предложил дроу.
   Не смотря на то, что такую реакцию я и ожидала, на него я тоже была немного сердита, потому просто кивнула и, кажется, в сотый раз принялась плести эту чертову косу. Но этой попытке суждено было увенчаться успехом, потому что поверх моих кривых пальцев легли его прямые. И волосы, будто, вмиг присмирели, стали послушными, и даже, кажется, сами стали ложиться туда, куда следует. Хотя, что удивляться, если лаской этих рук наслаждалась и хозяйка волос? Когда они горячие медленно проходятся вдоль всего ее тела, или забираются под рубашку и сначала подушечками пальцев, а потом и всей ладонью гладят спину. До мурашек приятно...
   - Почему у меня так легко не получается? - тоскливо спросила я, больше печалясь отсутствием хоть какой-то реакции на меня у дроу, чем косой.
   - Нужна практика, - сказал он.
   "Ну да, с наскока видать эту крепость не взять, - мысленно согласилась я с ним. - Но как-то тренировать до этого момента не приходилось".
   - Еще раз заплетем? - тем временем предложил дроу.
   - Да нет, это бессмысленное издевательство над волосами, - отказалась я, решив, в самом деле, больше волосы не мучить. - Мне, похоже, надо тренироваться на веревочках, чтобы не так путались.
   А вот тут Дэнэль меня удивил. Он одним привычным движением перекинул на плечо свою косу и предложил попробовать тренироваться на его волосах. Я сначала было засомневалась, но быстро поняла, как извлечь из этого предложения пользу.
   - Не веревки конечно, но по сравнению с моими. Не боишься, что перепутаю? - прищурившись, спросила я.
   - Это вряд ли, - криво улыбнулся дроу и занялся своей косой, снова не глядя на меня.
   "Ах так! - азартно подумала я. - Сейчас посмотрим как тебе это!"
   - Так неудобно, иди сюда, - позвала я его на кровать, зорко наблюдая за его реакцией.
   Спорить и отнекиваться Дэнэль, разумеется, не стал и сел ровно туда, куда я указала. Я же тем временем развернулась к нему и подвинулась чуть ближе, чтобы удобнее было плести и свои эксперименты продолжать. Но стоило мне коснуться его волос, как все ухищрения вылетели у меня из головы. Они были намного жестче и толще моих, пересыпались в руках совершенно не путаясь и плести из них, в самом деле, было куда как проще. Кажется, это был мой реальный шанс научиться плести косу. А ведь мне, в самом деле, был нужен этот навык!
   - Погоди, - попросила я Дэнэля, попытавшись плести косу без его помощи, но сразу же запуталась. Да что же такое? - Ох... Но это реально проще! Еще раз.
   Я с азартом взялась плести по новой, будто и не было этих ста попыток пять минут назад. Дроу помог мне с началом и неожиданно бросил на произвол судьбы.
   - Стой, блин! - воскликнула я. - Какую куда?
   - Эту сюда, - подсказал он.
   - Мм...
   Казалось, дело пошло на лад, пока в какой-то момент Дэнэль не попытался помешать мне сделать ошибку.
   - Нет.
   - Черт, да, не та... Ладно! - осознала я, но было уже поздно, коса была запутана. Можно было, конечно, попытаться отмотать назад, но с моими умениями проще начать сначала. Или не проще...
   - Ха-ха-ха, - расхохоталась я, ткнувшись лбом в плечо мужчины. - Клиника! Господи, я идиотка!
   "А-а-а, я даже на пряди уже не могу разделить!!! Это вообще как? Не быть мне парикмахером. Волосы это однозначно не мое! Но, ешкин кот, хоть бы простецкую косу я должна уметь заплетать!" - бушевала я про себя.
   - Не все так плохо, - совершенно неискренне попытался подбодрить меня Дэнэль.
   - Не уговаривай меня, - оборвала я его, вздохнула, заканчивая смеяться, и снова принялась за дело. Я должна это сделать!
   И о чудо! Стало получаться. Я плела, и плела, и не путала волосы, коса даже ровная получалась. И ни один волосок не остался не вплетенным! Все чин чином, будто и не мои руки плетут. Глазам своим не верю! Совершенно восхитительное ощущение! Я настолько увлеклась процессом, что даже не заметила, что волосы кончились. Господи, да неужели!
   - А-а-а, получилось! - возликовала я. - Я сделала это! Сделала! - воскликнула я, вскидывая руки в победном жесте, и в порыве радости поцеловала дроу. Научил все-таки! - Я небезнадежна! - сообщила я ему и повалилась на кровать. - Ура!
   Однако радость моя была недолгой. Один взгляд на мужчину напомнил мне, ради чего все это затевалось. На кровать на радостях я упала очень удачно, по крайней мере мне так казалось, до того момента, пока я не поймала взгляд дроу.
   "Мдя... ни малейшей заинтересованности", - констатировала факт я, глядя на то, как Дэнэль принялся приводить в порядок свои волосы, которые почти сразу, как я выпустила их из рук, расплелись сами по себе.
   - Оставь, не надо, - попросила я.
   "Ну, раз он не хочет на меня смотреть, хоть я на него полюбуюсь", - подумала я.
   Грустные мысли впрочем, не помешали мне предпринять еще одну попытку соблазнить дроу. Чуть подвинувшись и перекатившись, я постаралась сделать все, чтобы моя поза выглядела, как приглашение присоединиться. Явнее было бы только сказать, но это мы уже проходили. Все, что я ему говорю, он исполняет тут же, без вопросов. А надо чтобы он сам!
   Но дроу предпочел вернуться на ковер.
   "Эх... горе соблазнительница", - вздохнула я, уже почти готовая расписаться в своем поражении. Но все же ради чистоты эксперимента я решила пуститься на совсем уж откровенное соблазнение. Чтобы уж честно сказать, что я перепробовала все, кроме прямого приказа.
   - Как думаешь, что завтра будет? - спросила я, ни словом, ни жестом не выдав своего разочарования, а лишь устроившись поближе к мужчине. Тема, к сожалению, другая в голову мне так быстро прийти не могла, но вот позу я выбирала с особой тщательностью. Не просто же так я рубашку расстегивала?
   "Эх, в этом теле, конечно, особо потрясать нечем, но уж что есть. Как все-таки хорошо, что белье дроуское!" - в который раз восхитилась я своей предусмотрительностью.
   - Бой, - вполне конструктивно ответил дроу.
   - Да это понятно, - проворчала я, чувствуя, что и эта затея с треском проваливается. - Я имею в виду именно демона этого. Что с ним будут делать?
   - Что и раньше.
   - Пытаться разрушить и не дать добраться до Эфы?
   - Угу...
   - Мне, кажется, это все предусмотрят.
   - Других вариантов нет.
   - Нет, - согласилась я, исчерпав и тему разговора и идеи для дальнейших действий. Начиная весь этот эксперимент, я даже и представить себе не могла насколько он окажется провальным и... грустным... - Но ведь не может же быть все так плохо!
   - Почему? - задал вполне закономерный вопрос дроу.
   "Да потому, что не мог же ты все это время так ловко притворяться! Ведь тебе же на самом деле нравилось то, что я делаю, и ты охотно откликался. Нельзя же так притворяться!"
   - Потому что! - фыркнула я сердито, и тут меня осенила еще одна, совсем уж провокационная идея. Я рывком приподнялась и оперлась на руки, предоставляя совсем уж откровенный вид на свои формы в умышленно углубленном вырезе рубашки. И тут же экстренно взялась придумывать ответ на вопрос Дэнэля. - Светлый конечно с прибабахом, но он бы не оставил своих эльфов в безвыходной ситуации. А раз он молчит, то значит выход есть. Просто мы его не видим! - более-менее складно продолжила я свою мысль. Насколько она бредовая это вопрос отдельный, главное разговор поддержать.
   - И Ковен тоже не видит? - спросил Дэнэль и угодил в приготовленную для него ловушку.
   - Никто не видит. Но если бы его не было, Светлый бы что-то уже предпринял. Не думаешь же ты, что он будет спокойно ждать, что нас всех тут завтра истребят? - я сочиняла так, что даже сама начала верить в то, что говорю.
   А вот реакция дроу опять меня не порадовала. Ее попросту не было.
   - Мм...
   "Ну что ж, отрицательный результат тоже результат. Пора признать. Полный провал, - заключила я. - Ай в топку! - решительно послала я свою же затею. - Не вышло, так не вышло. Потом как-нибудь разберусь. Завтрашний бой поважнее будет. Мысль-то мне в голову пришла и правда интересная".
   Окончательно махнув рукой на все свои жалкие потуги как-то повлиять на дроу, я развернулась на спину и уставилась в потолок.
   - Он не побоялся нарушить правила, притащив меня и Костю из другого мира, ради спасения одной Эфы, что уж говорить о таком глобальном сражении. Нет, выход есть, его просто надо найти! - рассуждала я вслух. - Или он именно завтра что-то предпримет. Да ну слишком очевидно и заметно, не в его стиле. Скорее всего, он уже что-то предусмотрел заранее и ждет, когда мы додумаемся. Вот только до чего? - я ненадолго замолчала задумавшись. - Это должно быть что-то на первый взгляд незаметное. Темный все-таки не дурак, хоть так и кажется. Простую фишку он раскусил бы быстро. Должно быть что-то изящное, что-то, о чем все позабыли. Не прямое решение проблемы, а какая-то лазейка!
   Я всерьез размышляла над этим, но в голову отчего-то умных мыслей больше не приходило. Видимо они только случайно, когда хочешь просто что-то сказать, забредают. А специально не дождешься! Отметя и эту затею, я решительно поднялась. Снова припомнив слова моей мудрой тезки, я оставила эту проблему на утро. А сейчас следовало бы переодеться, умыться и лечь спать, чтобы к утру быть полностью отдохнувшей. Я потянулась было к рубашке, но вспомнила, что к вечеру еще и принаряжалась, и для начала надо бы снять украшение.
   "Ау, больно!" - неожиданно поняла я, когда попыталась расстегнуть застежку.
   Осторожно ощупав колье, я убедилась, что несколько волосков во время моих попыток заплести косу намертво запутались, и теперь, не вырвав их, снять украшение будет сложно.
   - Дэнэль, - позвала я, чтобы попросить помощи, но ответа не последовало.
   Я удивленно обернулась. Нет, дроу никуда не ушел, он по-прежнему сидел на ковре и сурово сдвинув брови смотрел в одну точку.
   "Это он так над приветом от Светлого задумался, что даже на имя не реагирует?" - засомневалась я.
   - Дэнэль?
   Тишина. Ни движения.
   "Да, надо спасать от таких тяжких дум молодца", - улыбнулась я и подошла ближе. Нежно проведя по щеке к подбородку, я попыталась приподнять его лицо, чтобы он взглянул на меня.
   - Дэнэль? Ты еще здесь? - ласково позвала я.
   - Да, - тут же отозвался он, поднимая на меня взгляд.
   - Хорошо, - я снова улыбнулась, теперь уже ему. - Не поможешь мне? Волосы в застежке запутались, не могу снять, - пожаловалась я.
   - Конечно, - тут же согласился Дэнэль, кивая, и встал.
   Я развернулась к нему спиной и поудобнее подставила застежку.
   "Надеюсь, он не станет дергать", - подумала я, приготовившись к возможной боли.
   Но ее не последовало. Дроу что-то там такое делал, причем довольно долго, но больно не было.
   - Там все так плохо? - испугалась я. Мне-то казалось, что он, видя глазами, где запутались волосы, просто аккуратно расстегнет колье и дело с концом.
   - Нет, все, - сказал он, и что-то сделал, что я даже дернулась.
   - Ой, щекотно, - воскликнула я, подхватывая съезжающее колье и оборачиваясь к мужчине, чтобы поблагодарить.
   Однако от моего рывка еще более расстегнутая рубашка свалилась с одного плеча и поползла вниз. А вот что было дальше, повергло меня в шок. Дроу вдруг резко переменился в лице, стискивая челюсти, и как стоял почти рухнул на колени передо мной.
   - Возьми меня, - не своим голосом сказал он.
   - Что? - выпучив глаза и шарахнувшись назад, переспросила я.
   - Прошу, возьми меня, - низко склонил голову и четко выговорил Дэнэль, видимо решив, что я не расслышала. - Я сдаюсь, не надо больше меня искушать. Я больше не выдержу... - закончил он очень тихо.
   Я ошеломленно смотрела на него, ощущая как брови будто, в самом деле, плавно переползают на лоб.
   "Что он несет? Что значит возьми? Он что вещь? Да и в каком смысле возьми? Чего он не выдер..." - изумленно подумала я и внезапно поняла.
   - Не собираюсь я никого брать! - открестилась я, прежде чем успела подумать.
   "Так это оказывается я не горе соблазнительница. Это я... Но почему он до того молчал? Почему сидел как каменный истукан?! А теперь... На тебе! Зачем все это?! И что значит сдаюсь? Мы ни во что не играли. Что он там надумал?"
   - Я не специально! - спохватившись, вскрикнула я. - Ну, точнее сначала специально, а потом нет, - путано взялась объяснять я. - Ты просто ведешь себя странно, я... - но дроу будто окаменел. Он не то что не двигался, но, кажется, даже не дышал.
   "Я сдаюсь, не надо больше меня искушать. Я больше не выдержу..." - вспомнила я.
   - Ох ты ж! Что же ты все время все не так понимаешь! - воскликнула я и с размаху приложила руку ко лбу, не зная, что сделать.
   Точнее все, что можно плохого я, кажется, уже сделала, надо было как-то выправлять ситуацию, но хоть убей, ни одной умной мысли в голову не приходило.
   "Допроверялась, мать твою... Чертовы дроуские заморочки! Чтобы они там передохли все! И что теперь сделать? - лихорадочно думала я. - Как правильно поступить? Оставить одного, потом когда отойдет все объяснить? Да черта с два я его так оставлю! - я дернулась было подойти, но сама же себя остановила. - А может, я только хуже сделаю, если подойду сейчас?"
   - Дэнэль! - снова окликнула я, ноль реакции.
   "Да к черту! Я не могу так!"
   - Дэнэль, - я метнулась к нему, наклонилась, взяла за руку и потащила наверх. - Дэнэль! Идем.
   Я опасалась, что он не пошевелится, но он поднялся на ноги и пошел за мной к кровати, на которую я его усадила. Однако мужчина все равно просто смотрел перед собой, ни на что не реагируя.
   - Дэнэль, - снова позвала я безрезультатно. Отбросив все сомнения окончательно, я влезла к нему на колени и, обхватив лицо руками, нежно поцеловала в губы. - Дэнэль, милый, ну скажи мне хоть слово!
   Подействовало. Мужчина вздрогнул и, наконец, перевел на меня взгляд, но что было в этом взгляде...
   - Я не хотела так тебя доводить, слышишь? Я не нарочно! Я не знала, что так получится, - поскорее принялась сбивчиво объяснять я и, убедившись, что он, по крайней мере, на мне сфокусировался, продолжила уже спокойнее. - Я просто хотела проверить. Черт, лучше бы я сразу спросила...
   - Что? - наконец, отреагировал дроу.
   Я замялась, не зная, как понейтральнее сформулировать вопрос.
   - Ну, вот смотри, - я поудобнее устроилась у него на коленях, снова ласково погладила его по лицу и едва ощутимо коснулась губ. - Тебе это нравится?
   - Да, - как в смертном грехе признался мужчина.
   - Почему тогда ты сам никогда не подходишь? - наконец, задала я мучающий меня вопрос.
   - Не могу, - лаконично ответил он.
   - Почему? - удивилась я.
   - Нельзя, - отвел взгляд эльф.
   - Почему?! - воскликнула я, но он молчал. - Дэнэль, объясни! - настойчиво попросила я.
   - Тебе не понравится ответ, - все-таки отозвался дроу.
   - Я готова выслушать любой, - заверила я его.
   В самом деле, я уже была готова услышать любое объяснение, лишь бы только понять, что творится в голове у этого невероятного мужчины. Дроу молчал, и я, было, подумала, что он так и не будет отвечать, но он все-таки заговорил.
   - В обществе дроу мужчины не просят ласки, и тем более не подходят сами к женщинам. А те сумасшедшие, кто так все-таки поступают, получают только больше боли и... наказаний. Это считается позором.
   - Они не сумасшедшие и это не плохо, - осторожно возразила я.
   - Плохо, а кончается это еще хуже, - уверенно сказал Дэнэль, все еще глядя в сторону.
   - Чем? - тихо спросила я.
   - Они действительно сумасшедшие. Они принимают даже боль за ласку, наказания как награду, и готовы на все ради одного лишь прикосновения. Это полная потеря всякой чести, достоинства... и разума.
   - Нельзя начать получать удовольствие от боли, если этого изначально не было, - категорически не согласилась я. - Это или есть само по себе или не придет никогда, - я пожала плечами. - А повлиять на это никак нельзя. Нельзя заставить полюбить что-то и боль в том числе!
   Я бы еще добавила, скорее любовь пройдет, чем боль начнет нравиться. Она ведь и с бережным-то к ней отношением, бывает, пропадает, не то, что с таким садистским. Но о любви Дэнэль был явно не готов еще говорить.
   Он все-таки взглянул на меня.
   - А у нас в мире не так, - сказала я и уже сама отвела взгляд. Так было проще говорить. - В моем мире обычно мужчины делают первые шаги к девушкам. А для самих девушек считается недостойным вешаться на шею парням. Если мужчине нравится кто-то, он сам подойдет, а раз так не делает, значит, девушка ему неинтересна. Если же девушка все-таки сама проявляет инициативу да еще настаивает на интиме, то она считается надоедливой или даже особой легкого поведения, - я взглянула на Дэнэля, и отметила некоторую долю удивления на его лице. - Представь, чтобы было, если бы я полностью придерживалась правил своего мира?
   - Не знаю, - довольно глупо ответил дроу.
   - Знаешь. Тупик бы это был, - ответила я за него. - Ты ведь понимаешь, что я не дроу, и даже не эльф? Я вообще существо из другого мира, - напомнила я. - Но я интересуюсь правилами твоего мира, стараюсь их понять, как-то подстроиться. Хотя я не все понимаю, и кое-что, наверное, никогда не пойму и не приму, - плавно подводила я его к нужной мне мысли. - Есть вещи, которые для меня очень важны, - говорить было сложно. Кажется, пора было отказаться от витиеватости и сказать прямо. - Понимаешь, эти твои дроуские... загоны. Они мне непонятны и чужды, но я смирилась с твоими заморочками, раз они тебе так принципиальны. Но есть вещи, которые принципиальны уже мне, и это одна из них.
   Дроу, все это время внимательно меня слушавший, медленно покачал головой.
   - Нет, нельзя иначе. Никак, - он резко качнул головой и снова уставился куда-то в сторону. - Невозможно.
   "Обидно? Не то слово. Я старалась как-то меняться ради него, а ему правила важнее", - я почувствовала, что глаза начинают жечь слезы.
   - Ну, невозможно, так невозможно, - скороговоркой повторила я, поспешно встала с его колен и направилась к выходу из палатки.
   "Плакать я не буду, это глупости, но прогуляться и успокоиться стоит. Прохладный ночной воздух остудит голову и..." - думала я.
   Но дроу были намного быстрее и проворнее элле. Я не успела пройти и половину пути до двери, когда Дэнэль меня перехватил, сначала просто за руку, а потом вдруг резко дернул назад и так крепко прижал спиной к себе, что мне сначала показалось, что я не могу дышать. Но на самом деле это были душившие меня слезы, которые тут же отпустили.
   "Он все-таки выбрал меня, а не свои глупые правила, - медленно осознала я, а на лице непроизвольно расплылась широкая счастливая улыбка. - Меня!"
   Я развернулась в кольце его рук и обняла его в ответ, прижимаясь к груди. Как же это было хорошо, просто находиться в его объятьях, по-настоящему его, а не в ответ на мои.
   - Можно я тебя поцелую? - услышала я тихий, хриплый голос прямо над ухом.
   Я чуть отодвинулась от Дэнэля и подняла к нему лицо.
   - Тебе не надо спрашивать. Ты можешь делать это, не спрашивая.
   Я не успела договорить, а губы дроу уже накрыли мои. Он целовал жадно, неистово, в его движениях чувствовались горечь, отчаянье и страсть. В этом поцелуе было больше боли, чем наслаждения, и я не знала, как ему помочь. Да, ломать себя сложно. Но иногда иначе никак, иначе тупик, иначе никакого развития.
   - Ну-ну, тише-тише, - зашептала я, все-таки прервав поцелуй. - Тише... - я обхватила его лицо руками и прижалась лбом к его лбу.
   Дэнэль замер, шумно дыша и не открывая глаза, и кажется, сжал меня еще сильнее.
   - Что ты как путник в пустыне внезапно нашедший воду? - чуть улыбнулась я. - Мир не рухнул, это произойдет только завтра.
   - Мой рухнул, - глухо ответил мужчина.
   - Значит это не твой мир, - едва-едва покачала я головой, чтобы не разрывать контакт.
   Он, наконец, открыл глаза, так что я чуть отстранилась и заглянула в них.
   - Ну, перестань. Чего ты? - я улыбнулась шире. - Целая толпа дроуш не смогла свести тебя с ума, а одна маленькая элле на раз?
   Губы Дэнэля дрогнули в слабом подобии улыбки.
   - Иногда мне кажется, я сошел с ума, когда только впервые увидел тебя.
   - О, это было забавно, - усмехнулась я, опуская руки с его лица на плечи. - Как ты меня грязью поливал, будто из рога изобилия. И никакой этикет тебе не мешал!
   Дэнэль улыбнулся уже по-настоящему, чуть смущенно и ненадолго отвел взгляд, но снова вернул.
   - Прости...
   - А уж что было потом! - тихо смеялась я, припомнив. - Песня! Эх, золотое время, все было так просто и понятно. Ты злобный монстр, я не от мира сего и никакого дроуского этикета, будь он не ладен!
   - Прости, я вел себя недостойно, - на полном серьезе и с полной формулировкой извинился Дэнэль.
   - А теперь вдруг вспомнил! Возьми меня! - передразнила я, игнорируя его слова. - А если возьму?! - припугнула я.
   - Возьми, - неожиданно с энтузиазмом отозвался дроу.
   - По всем вашим долбанутым правилам! - пугала я.
   - Возьми, - тише, но еще увереннее сказал он и медленно опустился на колени, не выпуская меня из объятий.
   - Так же целоваться неудобно, - забраковала я.
   - Удобно, если голову запрокинуть резче, - опроверг мое замечание дроу.
   - Как так? - озадачилась я, имея в виду вообще само по себе грубое принуждение, но Дэнэль ответил на вопрос буквально.
   - За волосы, - сказал он совершенно обыденно.
   У меня чуть дернулась бровь.
   "Ты серьезно? - озадачилась я, но потом решилась. - Ну, давай поиграем".
   - Ну, если ты так просишь, - сказала я, и чувственным движением проведя по шее и затылку пальцами, зарылась в его волосы, а потом все-таки резко запрокинула его голову, а сама наклонилась. - Так?
   - Да, - подтвердил Дэнэль, все же несколько обескураженный внезапностью. Во взгляде виднелось смятенье.
   Я, желая еще немного удивить его, дразнящее обвела его нижнюю губу языком, а потом нежно прикусила.
   - Так? - спросила я, отрываясь.
   - Да... - подтвердил Дэнэль, а у самого в глазах был вопрос.
   - Не приходилось раньше учить, как с тобой обращаться? - искривив губы в ухмылке, спросила я.
   - Нет, - подтвердил и это Дэнэль.
   - Все бывает в первый раз, - сказала я и себе тоже и не стала больше тянуть, властно впившись в его губы. Поцелуй вышел настолько головокружительным, что я всерьез обеспокоилась, наличию у меня скрытых садистских наклонностей.
   - Не боишься, что мне понравится? - спросила я у него.
   - Нет, - его ответ был искренним. Он этого действительно не боялся.
   "Ну, что ж, по крайне мере, ему это тоже нравится, а значит можно поиграть дальше!" - во мне загорелся азарт.
   - Что там у вас еще полагается таким зарвавшимся дроу как ты? - спросила я у него, отпуская волосы и выпрямляясь.
   - Наказание, - честно ответил он.
   - Какое? - просила я и тут же добавила. - Только обойдемся без кровопролития, тут неподходящая атмосфера. И вообще исходи из того что есть. Эллейские палатки шкафом с инструментами не оборудованы, - конкретизировала я запрос.
   - Это сложно, - признался мужчина.
   - Что, дроуши без подручных средств беспомощны? - не поверила я.
   - Тогда вход идет магия.
   - Спасибо, что напомнил! - поблагодарила я, действительно позабыв о магии, пока перебирала свои не очень обширные познания в бдсм-любви. - У Эфы, правда, в арсенале ничего подходящего нет, - вынуждена была признать я, покопавшись в памяти, - но можно приспособить кое-какие заклинания под свои нужды. Но только не обездвиживание. Это мы уже проходили. С бревном неинтересно, - раскритиковала я первое же перспективное заклинание.
   - Необязательно обездвиживать полностью, - подсказал Дэнэль.
   "Он что серьезно будет меня учить, как дроуской госпоже полагается наказывать своего слугу?" - даже несколько опешила я.
   - И что мне потом с тобой делать? Ни кнутов, ни кандалов, ни кляпов, ни зажимов, ни поясов верности, или как они у вас тут называются, у меня нет, - тем не менее, вжилась в образ я. По лицу дроу я поняла, что сильно удивила его своими познаниями. - Хотя... - пришла мне в голову занятная мысль. - Встань!
   Дэнэль тут же поднялся. Я обошла его по кругу, прикидывая как лучше все организовать.
   "Думаю, Дэнэлю это будет в новинку. Вряд ли у дроу такое практикуется. Но начать надо постараться как можно каноничнее. Хоть мне, слава богу, никогда не докатиться до садисток-дроуш. Ну, хоть для виду попытаюсь быть стервозной госпожой", - решила я.
   Сделав круг, я остановилась перед ним и посмотрела на него в упор. В глазах мужчины была некоторая тревога.
   "Ты сам захотел поиграть", - мысленно усмехнулась я, все больше распаляясь.
   - Сними, - указала я на рубашку и уточнила. - Ме-едленно.
   Недоумение, с которым Дэнэль посмотрел на меня, весьма позабавило.
   "Он, что думает, у меня нет своих пожеланий? Надо же мне и самой развлечься, не только его развлекать", - подумала я.
   Дэнэль пожелания выполнил беспрекословно, позволив мне наслаждаться медленным появлением его отточенного тренировками тела из-под рубашки. Избавившись от нее, он выжидательно уставился на меня.
   - Уже лучше, - одобрительно сказала я, изгибая губы в улыбке. - Говоришь, необязательно обездвиживать полностью? - я провела по гладкой коже груди сначала ладонью, а потом ногтями, заставив Дэнэля сбиться с дыхания, а потом коротким пассом, ставшим несильным физическим тычком в грудь, отправила его в полет до кровати.
   Силу я рассчитала верно, он приземлился точно в центр, уложив голову на подушку и разметав волосы. Сапоги отлетели в сторону одним мановением брови, а я подошла ближе.
   - Что же мне обездвижить? - вслух спросила я, недвусмысленным взглядом окидывая фигуру мужчины на кровати.
   "Будто с обложки журнала сошел", - отметила я, жадно разглядывая всю эту картину, и влезла на кровать.
   - В постели дроуши не наказывают? - спросила я, увидев обеспокоенность на лице мужчины.
   - Когда как, - ответил он, неотрывно следя за мной.
   Я уселась на него, немного поерзав, и отметила, что пациент полностью готов, несмотря на мой явный непрофессионализм.
   - Что же мне с тобой сделать? - вслух рассуждала я, избавляясь от своей рубашки, которая была наполовину расстегнута и мешала. Дроу следил за мной как завороженный. - Крюков здесь нет, как и веревок. Как же быть? Мм? - вопрошала я, медленно и тягуче проводя руками по груди, плечам, предплечьям и достигая запястий.
   Дэнэль ничего не отвечал, в смятенье наблюдая за мной, да мне и не нужен был ответ. Я быстро применила заклинание связывания и завела руки дроу за голову, закрепляя в изголовье, чтобы он не мог двигать ими свободно. После чего немедленно качнулась назад и пришпилила его лодыжки к кровати.
   - Хах! Попался голубчик! - коварно восторжествовала я, победно улыбаясь. - Ну, уж теперь ты от меня никуда не денешься. Все получишь сполна! Я тебя возьму по всем дроуским правилам, - многообещающе вещала я, поигрывая бровями.
   Я уже начала наклоняться, чтобы начать задуманное действо страстным поцелуем, когда он неожиданно с силой дернулся. Я удивленно замерла, а он дернулся снова, причем это было нешуточное движение. Я чувствовала, с какой силой он пытался скинуть заклинания.
   - Дэнэль? - озадаченно спросила я.
   Но он лишь снова дернулся, явно вложив в рывок всю свою немалую силу, и прожег меня таким ненавидящим взглядом, что мне стало совсем не по себе.
   - Ты что?
   - С-сука, тварь... - прошипел он. - Так я и знал!.. Ты все это спланировала специально, чтобы...
   - Да ты рехнулся! - шарахнулась я от него, соскакивая с кровати и взмахом руки развеивая все заклинания.
   "Доигралась...", - мелькнула мысль.
   Не рассчитывавший на такое резкое изменение ситуации дроу очередным рывком сел в постели и ошеломленно уставился на свои совершенно свободные руки, а потом перевел взгляд на меня.
   - Псих! - от души припечатала я и собралась отойти еще подальше от ненормального.
   Кажется, в этот миг в голове мужчины что-то щелкнуло, и он понял, что произошло.
   - Нет! - воскликнул он. - Подожди! Прости, я... - начал было он, но заметив, что я не настроена на разговор, добавил. - Пожалуйста, - и столько непритворного отчаяния было в этом слове, что я осталась на месте. - Я не это имел в виду. А-а-а, - дроу взвыл уставившись в потолок. - Я идиот! Просто ты так натурально все это делала, что я подумал... - замялся Дэнэль.
   - Что? - не выдержав, вскричала я.
   - Что ты как они, - закончил предложение дроу.
   У меня не было слов, я лишь покачала головой, укоризненно глядя на дроу. Он же в мгновенье ока соскочил с кровати и оказался подле меня в своей излюбленной позе.
   - Я уже понял, что я идиот и это не так, - дроу глубоко раскаивался в содеянном. - Не надо... не уходи, - попросил он и приободренный тем, что я оставалась на месте продолжил. - Я, наверное, правда, псих.
   - Еще какой, - тяжело вздохнув, подтвердила я, смиряясь с фоновым сумасшествием своего мужчины.
   - Но откуда ты все это знаешь? - все же рискнул спросить он. - Где ты этому училась?
   - Ау, я из другого мира! - я несильно постучала ему кулаком по лбу. - Я тебе уже говорила, что в нем много разного. И то, что я подобного рода вещами не увлекаюсь, вовсе не означает, что я ничего об этом не знаю. Средства массовой информации у нас развиты не в пример лучше, чем у вас.
   - У вас есть то же самое?
   - Насчет "то же самое" не знаю, но садо-мазо у нас определенно есть и в случае добровольного согласия обеих сторон законом не преследуется, - эмоционально пояснила я. - Я в этом деле не искушена, всей кухни не знаю, просто знакомилась с некоторыми материалами.
   Дроу потупился, видимо стыдясь своей паранойи.
   - А что ты хотела сделать? - спросил он.
   - Какая в жопу разница?! - раздраженно отмахнулась я, усаживаясь на край кровати.
   - Мне есть разница. Скажи, - настойчиво попросил Дэнэль. - А лучше доделай.
   - Отстань, - резко отказалась я. - У меня нет настроения больше в это играть.
   - Василиса, - начал было дроу, но замолчал, видимо не зная как продолжить.
   - Нет, вот ты думаешь, ты будешь вырываться, орать, всякую чушь выдумывать, а я так раз, возьму и продолжу? - с горькой усмешкой, спросила я.
   - Я не буду, - заверил меня мужчина. - Это... Это важно для меня, - очень серьезно сказал он и продолжил, с трудом подбирая слова. - Просто сделай, что собиралась...
   - У меня уже не получится так же, - покачала я головой.
   - Мне нужно...
   "Господи, тебе нужно подтверждение, чтобы мне поверить, - я понимала. - Но я же ведь не профессиональная актриса, чтобы вот так быстро менять образы. Меня все это из колеи выбило напрочь..."
   Но он по глазам уже понял, что непреклонность ушла, и снова влез на кровать, улегся на прежнем месте и сам поднял руки. Мне ничего не оставалось, как запустить в него заклинанием и перебраться поближе. Дэнэль не сводил с меня взгляда, но теперь в его глазах была просьба, надежда... и страх.
   "Что же мне нужно сделать, чтобы ты мне верил, чтобы ты не ждал от меня гадостей, чтобы не сравнивал с дроускими госпожами?" - тоскливо подумала я и склонилась к его губам.
   Поцелуй вместо страстного получился чересчур осторожным, нежным и успокаивающим.
   - Ну и что? Стоило из-за этого так орать? - спросила я.
   Дэнэль качнул головой. Страх вроде бы ушел, и теперь появился интерес. Я, перекинув ногу, снова уселась на него сверху и уперлась руками в грудь. Как ни странно настрой постепенно возвращался, хотя, конечно, снова вжиться в роль мне явно не удастся. Ну да какая уже теперь разница? Подумав немного, я приглушила свет и снова залюбовалась мужчиной. Может, для этого мира в нем нет ничего необычного, но я с упоением смотрела на голубой узор незатейливо вьющийся по всей коже дроу. Поддавшись порыву, я пальцем проследила одну линию на груди вниз до живота, а потом обратно вверх до шеи, и наконец, подарила ему куда более чувственный поцелуй. Отклик не заставил себя долго ждать, и я чуть помедлив, наконец, смогла запечатлеть тот самый страстный поцелуй, с которого хотела начать. От столь же жадного ответа дыхание у нас обоих сбилось окончательно, зато я, наконец, увидела в его глазах то, что хотела. Желание. А еще...
   - Меня твои полоски с ума сводят, - призналась я, снова поглаживая узор теперь на скуле.
   Дэнэль улыбнулся.
   - Ты, наверное, единственная...
   - Дура на свете? - закончила я за него, и, не давая ему возможности ответить, поцеловала в шею, а потом медленно опустила руки ниже на грудь, к соскам, чтобы посмотреть, как он на это отреагирует.
   - Василиса? - обеспокоенно спросил дроу.
   Вполне хорошо он реагировал, только несколько нервно. Но то ли еще будет! Я склонилась к его груди и медленно обвела сосок языком. Мужчина чуть вздрогнул и резко выдохнул.
   - Василиса, что ты делаешь? - потрясенно спросил Дэнэль.
   - То, что ты просил, - ответила я и обвела второй сосок, все явственнее ощущая, насколько его будоражат мои действия. И, черт побери, мне это нравилось! И встревоженный взгляд, и сбившееся хриплое дыхание, и кое-что все настойчивее упирающееся в меня. Я снова лизнула сосок и спустилась еще ниже, и еще ниже, пока не добралась до застежки брюк.
   - Василиса! - воскликнул Дэнэль, совсем запутавшись в происходящем.
   "Кажется, кто-то начал догадываться, что сейчас будет", - подумала я и усмехнулась.
   Застежки на дроуских брюках, хоть и не были молниями, но тоже были очень удобными. Особенно для быстрого расстегивания.
   - Не надо! - в ужасе вскричал эльф, но кто его слушал?
   Дэнэль выгнулся дугой и запрокинул голову, часто дыша. Не знаю, в первый это у него раз или нет, но ощущения явно зашкаливали. И мне безумно нравилось творить это с ним! Чувствовать, как член подрагивает и пульсирует, и видеть, как выгибается он, как вцепляется в изголовье кровати, как тяжело дышит и стонет от наслаждения. Боже, я и сама хотела его до безумия.
   - Василиса... Пожалуйста!.. Я не... - шумно вдыхая, сказал он, и в голосе слышалась паника.
   Я уступила, оторвалась от него и приблизилась к его лицу.
   - Вот и все, что я хотела сделать, - сказала я. Дэнэль смотрел на меня круглыми глазами. - Не так дроуши наказывают?
   - Нет, - шумно выдохнул он, замотав головой.
   Я лишь усмехнулась и, соскочив с кровати, расстегнула свои брюки. Дроу завороженно следил за тем, как я медленно снимаю их, затем белье и возвращаюсь на свое место, коротким взглядом избавляя и его от брюк. Еще мгновенье и мы синхронно шумно выдохнули. Насладившись первым волнующим ощущением, я стала медленно двигаться вверх вниз. Дроу, распаленный ласками, реагировал остро, но и я утомленная долгим ожиданием тоже была уже на грани. Правда, не знаю как дроушам, но мне фиксация не очень нравилась. Мне не хватало его рук, не хватало настоящих поцелуев, крепких объятий, не хватало его самого... Тихий стон вырвался на очередном взлете и падении, и совпал с новым сильным рывком дроу в путах. Только теперь освободиться он хотел явно для другого. Я развеяла заклинание и тут же ощутила желанное прикосновение. Жаркие ладони обхватили меня, лаская живот, грудь, спину.
   - Вот же глупые, зачем они связывают, - пролепетала я, утопая в ненасытных ласках освобожденного мужчины.
   - Василиса... - пробормотал Дэнэль.
   Я склонилась ближе к его губам, чувствуя, что вот теперь все на своем месте, разве что...
   - Мне больше нравится, когда ты сверху, - прошептала я ему в ухо.
   Дроу резко и крепко сжал меня и, кажется, секунды не прошло, как поза сменилась. Приятная тяжесть тела мужчины навалилась сверху, и я смогла обнять его сама, закрывая глаза и растворяясь в резко ускорившемся темпе нарастающего удовольствия.
   - Да-а...
   Это было волшебно, волнительно, великолепно...
   - Василиса... - хрипло прошептал Дэнэль, целуя мою шею. - Василиса... Боги, Василиса.... - выдохнул он мне почти в самое ухо. - Я люблю тебя... - на грани слышимости, но все-таки произнес он.
   Я резко распахнула глаза, не веря своим ушам.
   "Он действительно это сказал? Сказал! - в шоке осознала я, чувствуя, что сердце вот-вот выпрыгнет из груди. По резко окаменевшим мышцам дроу, я поняла, что мне не послышалось и вырвалось это у него явно помимо воли. И нужно было срочно что-то сказать, иначе... - Но если я скажу, что тоже его люблю, я лишь все испорчу. Он не поверит и только еще больше замкнется. Но что тогда?"
   Времени на раздумья было в обрез.
   - Я знаю, - как можно спокойнее прошептала я в ответ, и чуть отстранив его от себя, нашла его губы, увлекая в долгий нежный поцелуй. Почувствовав, как мужчина расслабляется, позволила расслабиться и себе, снова погружаясь в водоворот волнующих ярких ощущений и эмоций, а в голове звучала только одна фраза, произнесенная хриплым, чувственным шепотом на срывающемся дыхании. Любит...
  

Глава 44. Выход есть всегда.

   Проснулась я очень рано, зато на мужском плече. Предстоящие события сработали лучше любого будильника, но мысли у меня были совсем не о том. Казалось, что они не изменились со вчерашнего вечера, так и крутясь в голове всю ночь.
   "Любит! Любит... Боже мой, он все-таки сказал, назвал вещи своими именами. Какая глупость, что дроу не умеют любить! Они умеют, умеют еще как! И может быть даже сильнее других, потому что у них это запрещено, потому, что они в себе душат чувства, и только самые сильные прорываются наружу. И он любит..." - счастливо улыбнувшись своим мыслям, я повернула голову, чтобы посмотреть спит ли дроу.
   Мужчина не спал, но ответным взглядом баловать меня не спешил, да и вообще вид имел несколько отсутствующий. Я нахмурилась, приподнимаясь на локте, и уже почти открыла рот, чтобы задать вопрос, как он неожиданно встал, подхватил валяющиеся радом штаны и явно куда-то собрался уйти.
   - Дэнэль? - недоуменно позвала я. - Стой!
   Дроу замер на месте, так и стоя спиной ко мне.
   - Я что каждый раз на утро после должна буду за тобой бегать? - поинтересовалась я, быстро накинув на себя одежду и подходя к дроу, чтобы заглянуть ему в глаза. Однако взгляд мужчины был направлен в пол. - Дэнэль, в чем дело?
   Дроу плавно опустился на колени передо мной и склонил голову. Я какое-то время в ступоре смотрела на его макушку. Мне казалось, мы вчера уже все выяснили, но, похоже, сам он так не считал. Устав выдумывать способы подхода к дроу, я, плюнув на все его идиотские правила, тоже опустилась на колени.
   - Дэнэль, что с тобой? - с беспокойством спросила я.
   - Простите, госпожа, - словно автоответчик ответил дроу, резко перейдя на "вы".
   - За что? - отчаялась я понять ход мыслей Дэнэля.
   "Мы же уже все вчера прояснили!" - хотелось крикнуть мне ему в лицо.
   - За все, - так же монотонно ответил он.
   Очень хотелось его чем-нибудь огреть, ну или на худой конец тряхнуть посильнее, но я смиряла себя, зная, что так делу не поможешь.
   - За что конкретно? - допытывалась я.
   - За то, что прекословил, - начал перечислять мужчина, - за то, что коснулся вас без вашего согласия, за... свои... неуместные... чувства... Я не сдержался.
   - А раньше ты сдерживался? - поинтересовалась я, нахмурив брови.
   - Всегда... - подтвердил он.
   - Не смей больше сдерживаться! - резко запретила я. - Слышишь? - я протянула руку и все-таки тряхнула его за плечо. - Не смей!
   Дроу все-таки поднял на меня взгляд, в его глазах плескалось отчаянье.
   - Прошу, отметите при...
   - Нет!
   - Я не смогу его выполнить.
   - Сможешь!
   - Да, госпожа, - снова понурился дроу.
   - И с госпожой завязывай, - добавила я. - Ты можешь обращаться на "ты".
   - Как скажете.
   - Окей, - поняла я свою ошибку. - Ты должен обращаться ко мне только на "ты" и без госпожи.
   Дроу хотел было что-то оспорить, но я не дала.
   - Без возражений.
   - Слушаюсь, - кивнул он и упер взгляд в пол.
   Я уже хотела было разразиться новой тирадой, как вдруг в лучших традициях жанра в дверь позвонили.
   - Да что б тебя! - выругалась я, вскакивая на ноги. - Надо на хрен эти двери замуровать, чтобы никакой идиот не мог припереться в неподходящий момент! - в сердцах высказалась я, но вспомнила, что нынче за день.
   "Эх, разборки разборками, но там вообще-то битва. Потом доразбираемся", - вспомнила-таки я.
   Мужчина встал следом. Осмотрев дроу, я нацепила на себя иллюзию нормальной одежды и отправилась встречать гостей. На пороге стоял Жестэраль, немедленно удостоенный самого хмурого взгляда, на какой я была способна.
   - Доспехи от этера Эдориэля, - даже забыв поздороваться, насколько был впечатлен, сообщил он мне.
   - Давай, - хмуро ответила я, протягивая руки за двумя объемными свертками в его руках.
   - Они тяжелые, - возразил Жестэр.
   - А я не слабенькая, - отчеканила я, требовательно тряхнув рукой.
   Эльф с сомнением протянул мне свертки, которые я без каких-то видимых сложностей приняла в руки и поскорее прижала к себе, так как они действительно были нелегкими.
   - Все? - спросила я, заметив, что Жестэр вместо прощания пялится на мои руки.
   - Нет. Этер Эдориэль просил передать, что ваши доспехи сделаны на вас, а вот для дроу он достал типовые. Нужно примерить и сказать мне...
   - Иди, я тебя найду, если с размером будет что-то не так, - прервала я его многословную речь. Уж в чем-чем, а в том, что Эдор ошибся в размерах, я крайне сомневалась. А вот торчащий под дверью палатки посторонний эльф меня точно не радовал!
   - Да, этерни, - Жестэр обозначил поклон, развернулся и заспешил по своим делам.
   "В крайнем случае, я его и правда легко найду", - успокоила себя я, и вернулась в палатку, снимая иллюзию.
   Сгрузив свертки на все еще разворошенную, помнящую события вчерашней ночи кровать, я с сожалением отмела все мысли об этом и взялась разворачивать одну из посылок. Угадала, там был мой комплект. С интересом разворошив все, я увидела сюртук, кирасу и пару наручей и поножей. Сюртук был из плотной темно-зеленой мягкой кожи и надевался под жесткую темную кожаную же кирасу, украшенную травлением. Наручи и поножи были из того же материала, что и кираса, и закрывали руки от запястья до локтя, а ноги от щиколотки до колена соответвенно. Максимальная защита, при сохранении подвижности для магии и маневров.
   - Понятия не имею, как это надевать, - вслух призналась я, покопавшись в Эфиной памяти.
   Так как Эфа боевым магом не была и никогда не участвовала в боевых действиях, то опыта такого у нее быть не могло, а из праздного любопытства это дитя цветов этим не интересовалась.
   - Я помогу, - вызвался Дэнэль, голос его снова стал бесцветным, но придираться было уже некогда.
   - Хорошо, - кивнула я. - Я пойду, умоюсь, а ты свои доспехи посмотри. Надо ли менять.
   Дэнэль кивнул, а я отправилась приводить себя в порядок. Такая явная демонстрация того, что игрушки кончились, меня хорошенько взбодрила и встряхнула.
   "Сегодня ответственный день! Нет, это неподходящее слово, все гораздо серьезнее, а я какой-то ерундой занимаюсь, - ругала я себя, наскоро ополаскиваясь и вытираясь полотенцем. Быстро расчесав волосы (Дэнэль бы убил, увидев, как я с ними обращаюсь) я вышла из санузла.
   - Все подходит, - доложил дроу.
   - Хорошо, - кивнула я, успокаиваясь, и добавила очевидное. - Ванная свободна.
   Дэнэль скрылся в озвученном помещении, а я принялась быстро одеваться. Сюртук прилагался к доспехам, но остальную одежду и обувь надо было надеть свою. Долго выбирая между дроускими и эллейскими брюками, все же надела первые, как более привычные и удобные мне, а рубашку и сапоги надела походные эллейские. Я заканчивала шнуровать предоставленный сюртук, когда из ванной показался полностью одетый Дэнэль.
   - Что дальше? - спросила я у него, разведя руки и показав степень своей готовности.
   - Кираса, - ответил мужчина и подошел ближе.
   Я перебросила все волосы вперед, чтобы не мешать. Дэнэль ловко помог мне надеть доспех и туго зашнуровал на спине, а следом за этим я почувствовала легкий поцелуй в шею. Я обернулась к нему, улыбаясь, но дроу уже тянулся за левым наручем. И снова, стоило ему закрепить защиту, как его пальцы нежно погладили тыльную сторону моей ладони. Моя улыбка стала только шире. На правом наруче мое терпение кончилось, и я перехватила его за руку, прежде, чем он потянулся за следующим элементом.
   - Спасибо! Я поняла, как крепятся, с поножами я сама правлюсь, - сказала я.
   Дэнэль то ли кивнул, то ли поклонился, и, наконец, поднял на меня взгляд. Я тепло улыбалась ему совершенно счастливо. Дроу же вдруг поднял глаза к потолку, шумно выдохнул и снова чуть резче, чем обычно опустился на колени.
   - Прошу, измени приказ, - настойчиво попросил он.
   Я устало вздохнула, но наученная горьким опытом все же спросила:
   - Почему?
   - Так не положено. Я не должен...
   - Хорошо, - уступила я. - Пусть все будет, так как я сказала только когда мы наедине. В остальное время следуй установленному этикету, если же подходят оба варианта, выбирай первый.
   - Спасибо... - поблагодарил он, низко склонив голову.
   Я лишь сердито фыркнула и покачала головой.
   - Дэнэль, кончай театр абсурда разводить, а? - по-хорошему попросила я.
   - Что разводить? - заинтересованно спросил он, даже подняв голову.
   - Веди себя нормально!
   - Я так и поступаю.
   - Нет, - замотала я головой. - Ты издеваешься надо мной! - воскликнула я, и призадумавшись добавила. - Да и над собой, наверное...
   - Я...
   - Дэнэль, погоди, - попросила я и присела на край кровати, чтобы быть с ним примерно на одном уровне. - Я очень-очень плохо понимаю твои заморочки. Я не знаю ни правил, ни этикета, ни прочей дроуской... ну назовем это культурой. И у меня стойкое ощущение, что ты надо мной издеваешься самым извращенным образом. А тебе, похоже, кажется, что как раз-таки я издеваюсь над тобой. Но это не так, понимаешь?
   - Я уже ничего не понимаю, - признался Дэнэль, снова пряча глаза. - Я нарушил все, что только можно, какие уж тут правила.
   - Ну, так может и ну их совсем? - с надеждой спросила я, наклоняясь чтобы заглянуть ему в лицо. Он смотрел на меня с опаской. - Нормально же общались, ну что ты начинаешь? - как никогда остро я ощутила весь смысл этой фразы и, не удержавшись, засмеялась.
   И как ни странно дроу, явно не знавший этого выражения, тоже улыбнулся, а потом и засмеялся.
   - Я попробую, - отсмеявшись, не очень уверенно, но все же пообещал Дэнэль. Напряженность ушла, и это не могло меня не радовать.
   - А теперь вставай и займись своими доспехами, - удовлетворенно сказала я ему, сама же берясь за поножи. Он, было, попытался мне помочь, но я отказалась. - Я справлюсь.
   Закончив шнуровать поножи, я поднялась, и с любопытством сделала насколько шагов, повела плечами, взмахнула руками.
   - Довольно легкий доспех, - заметила я. - Я ожидала худшего.
   - Элле лучники и маги, им не нужны тяжелые доспехи, они не бьются на передовой, - ответил Дэнэль.
   Я взглянула на него и впервые увидела дроуский доспех. Он был намного мощнее моего и достигал колен. В основе его тоже лежала тисненая кожа, но поверх нее на плечах, груди и по бокам на подоле были нашиты металлические пластины, то мельче, то крупнее. Наручи и поножи так же были металлическими, и, как и доспех темного, почти черного цвета.
   - А дроу бьются, - констатировала я факт. - Шлема не прилагается?
   Вместо ответа Дэнэль накинул на голову глубокий капюшон.
   - А, ну да! Ассасины же, - припомнила я.
   Дэнэль скинул капюшон за ненадобностью и, подхватив с постели перевязь с сехашесс, закрепил ее на поясе.
   - Оружие, точно! - спохватилась я, и отправилась к вещам.
   - Как можно забыть оружие, собираясь драться? - удивленно спросил Дэнэль.
   - Магия всегда при мне, - пожала я плечами, цепляя меч и пристегивая лук на положенные им места.
   - Волосы? - спросил Дэнэль, заметив последний изъян в моей экипировке.
   - Нет, - качнула я головой, - пойду к Эфе зайду. Поговорю напоследок и заодно эльфийскую боевую попрошу сделать.
   - Я подожду снаружи.
   - Окей, - согласилась я, и, в последний раз окинув взглядом палатку, направилась к выходу. Мне, как и многим людям, отправляющимся на важную встречу, казалось, что я что-то забыла. Но, скорее всего, это был просто мандраж.
   Дверь в палатку Эфы и Кости открылась почти сразу, на пороге стояла Эфа. Бледная, заплаканная и явно не спавшая всю ночь девушка смотрела на меня несчастными глазами.
   - Эфа, - укоризненно сказала я.
   - Да знаю я уже все, знаю, но не могу, понимаешь, не могу! - срывающимся голосом воскликнула она. Глаза ее красные, но сухие, вновь стремительно стали заполняться слезами, а подбородок задрожал.
   - Пойдем, заплетешь мне волосы, - попросила я, вталкивая девушку обратно в палатку и заходя следом.
   Эфа понуро добралась до кровати и почти упала, а не села на ее край. Я села рядом, но что сказать придумать не могла.
   - Мама с папой со мной всю ночь просидели, - сама заговорила девушка. - Я уже досконально знаю, почему что я не виновата, как именно сложилась такая ситуация без моего участия, и чем я могу помочь.
   - И чем? - заинтересовалась я.
   - Сидеть в своей палатке, не вылезая. На нее наложены дополнительные чары, родители постарались, - безжизненно ответила Эфа и вдруг взорвалась. - Просто СИДЕТЬ на месте!!! Василиса! В палатке! Целый день! Когда там за меня будет умирать мой народ! Понимаешь?!!
   - Не за тебя, - едва успела вставить я, и собравшаяся продолжить истерику Эфа резко осеклась. - А за свой мир и свою жизнь. А то, что для этого им нужно защитить тебя, это уж стечение обстоятельств. Они с тем же успехом могли бы защищать какой-то растение, место или горсть земли, если бы таковы были условия апокалипсиса.
   Эфа нахмурилась, а потом все же кивнула, признав мою правоту.
   - Мне от этого не легче... - тихо сказала она.
   - А кому сейчас легко? - удивленно спросила я. - У каждого своя ноша. Раз тебе выпала доля сидеть и ждать, сиди и жди!
   - Чего ждать? - с болью в голосе спросила она у меня. - Выхода нет...
   - Выход есть всегда, - не согласилась я.
   - Даже если тебя съели, у тебя все равно есть два выход, - неожиданно из дальнего угла палатки высказался Костя, о котором я успела позабыть.
   - Каких? - наивно заинтересовалась Эфа, повернувшись к нему.
   - Через рот и через зад, - ответил парень.
   - Костя... - с осуждением протянула Эфа.
   Я лишь покачала головой.
   - Это, конечно, яркий пример, но я о другом.
   - О чем? - возвращая свое внимание мне, спросила Эфа.
   - Помнишь тот день, когда мы с Костей появились? - спросила я, вспомнив свои вчерашние складные мысли о лазейке.
   - Да.
   - Светлый перенес нас в ваш мир, чтобы спасти твою жизнь.
   - Увы, от нее зависит весь мир, - грустно вздохнула Эфа.
   - Нет, он спасал только твою жизнь, - сделала акцент я. - Если бы Дэнэль тебя убил и забрал твою душу, думаешь, элле вместе с дроу не смогли бы отбить ее? Да они бы камня на камне от Изис-Шатэ не оставили, но в жертву тебя бы не дали принести.
   - Скорее всего, - не очень уверенно, но все же согласилась Эфа.
   - И ты думаешь что сейчас, когда на кону и в самом деле стоит весь мир, а не лишь твоя жизнь, он пустит все на самотек? - задала я провокационный вопрос.
   Эфа впала в ступор.
   - Но... но... - пробормотала она, ища нестыковки.
   Но их не было, и чем дальше я думала об этом, тем логичнее мне казались мои мысли.
   - Вот и я не думаю, что мы сегодня все умрем, - сказала я между тем.
   - Но почему тогда все так плохо и так страшно? Почему Светлый молчит и не отвечает на молитвы? Почему он не говорит даже с нашими жрецами? - растерянно задала сразу несколько вопросов Эфа.
   - Не может, - пожала я плечами, уже сама веря в то что говорю. - Наверняка Темный бдит и не дает ему связываться со своими подопечными, как проштрафившемуся.
   - Но как тогда он нам поможет?
   - Он уже помог, надо только понять как. Помнишь, как долго я удивлялась дремучей алогичности поступков ваших богов? Так вот я думаю, я напрасно подозревала их в даунизме и скудоумии. Светлый явно все предусмотрел заранее, и тот вариант, при котором наша подмена вскроется. Я уверена, он оставил нам возможность избежать апокалипсиса! Так что выход из ситуации есть, но беда в том, что он не на поверхности, иначе бы Темный давно перекрыл доступ.
   В глазах Эфы снова загорелся огонек, что только подтвердило, что я, в самом деле, несу не полную чушь, что бредовая теория, рожденная моим мозгом лишь для заполнения пауз в разговоре, а теперь сгодившаяся на успокоение в безнадежной ситуации, и вправду имеет место быть.
   - Но как его найти? - едва-едва обрадовавшись, тут же опечалилась Эфа.
   - Думать надо. Думать, Эфа! И это ты как раз можешь делать, сидя в палатке и никуда не отлучаясь, чтобы не дай бог не сделать все усилия напрасными, и не попасться врагам.
   - Да, - уже вполне уверенно согласилась девушка. В глазах ее поселилась теперь уже не робкая надежда, а мысли явно начали работать в другую от самобичевания сторону.
   - А теперь все-таки заплети мне волосы, пожалуйста, - попросила я.
   - Конечно, - кивнула она, тут же подскакивая с места и с энтузиазмом берясь за расческу.
   Работа закипела у нее в руках, однако ни единого слова она больше не проронила, полностью поглощенная мыслями о спасении мира. Я, впрочем, занималась тем же самым, предоставив умелым рукам девушки творить на своей голове все, что угодно. Да, по началу это все звучало как бред, но теперь... Теперь мне все отчетливее стало казаться, что я что-то упустила, забыла, не придала значения, а стоило бы.
   - Все готово, - сообщила Эфа, хотя мне казалось, что она начала только минуту назад.
   - Спасибо! - поблагодарила я, проводя по волосам рукой, желая убедиться, что она их действительно заплела, встала и подошла к выходу из палатки. Эфа и Костя подошли следом. - Ну, с Богом, - сказала я.
   - С Богами, - поправила меня Эфа. - Войнам покровительствует Темный, - пояснила она и крепко обняла меня, а после вопросительно посмотрела на Костю.
   - Я провожу немного, - оправдал свое нежелание обниматься парень, и добавил, увидев лицо Эфы. - И тут же вернусь!
   - Хорошо, - нехотя согласилась она.
   - Думай! - напутствовала я ее, открывая дверь.
   - А как я тебе передам, если надумаю? - внезапно спохватилась девушка. - Я же не могу выходить.
   - Костя, может, - напомнила я. - Дойдет до Ланэль, а она уже передаст.
   - Хорошо, - согласилась и на это Эфа.
   На этом мы с Костей вышли и закрыли дверь. Дэнэль, ожидавший у палатки, как и обещал, удивленно посмотрел на парня.
   - Давай отойдем немного, - тихо попросил он, оглядываясь на палатку. Хотя там не было слышно ничего, из того, что творилось на улице.
   Я спорить не стала и двинулась в нужную нам сторону.
   - Ты молодец, что придумала всю эту муру, - явно от всей души похвалил Костя. - А то я, думал, уже сам рехнусь там с ней. Она же во всем винит себя!
   - А что ей остается, если мир рушится, а она ничего сделать не может, разве что все еще усугубить, хоть вроде бы и некуда, - объяснила я ему чувства Эфы.
   - Да я понимаю, но все же теперь гораздо лучше. Хоть не будет плакать последние...
   - И ты туда же? Никакого пессимизма.
   - Да ладно, я понимаю, что шансов нет, - отмахнулся он.
   Я остановилась.
   - Костя, я не шутила, когда говорила о выходе. Все, что я сказала Эфе, я сказала на полном серьезе. Я действительно так считаю.
   - Ты думаешь, что есть какая-то лазейка?
   - Я уверена. И я вполне серьезно говорю вам, думать, думать и еще раз думать. Иначе все действительно плохо кончится. Так что дуй обратно в палатку и сидите вместе и думайте! А если надумаете сразу беги к Ланэль. С этим демоном, дорога каждая минута.
   - Ага, - быстро сказал парень.
   По ошеломленному виду Кости я поняла, что он экстренно переосмыслил всю информацию, полученную пару минут назад. Он уже сделал шаг назад, но вернулся на прежнюю позицию.
   - Ну, ты там это, поосторожнее, - неуклюже сказал он.
   - Все, что в моих силах, - улыбнулась я ему.
   Дэнэлю он молча протянул руку. Я уже приготовилась пояснить обычай нашего мира, однако, никакой заминки не возникло. Дроу спокойно протянул ему руку в ответ, но пожал ее не совсем так, как ожидалось. Видимо у дроу были похожие традиции.
   - Удачи, - напоследок сказал Костя и быстрым шагом двинулся назад.
   Я же развернулась к лощине, где собирался весь корпус боевых магов.
   - О какой лазейке говорил человек? - спросил Дэнэль, едва мы сделали несколько шагов.
   - Не допустить эту бойню и апокалипсис в целом. Помнишь, я вчера рассуждала о том, что Светлый не мог бросить нас на произвол судьбы? - встречно спросила я и сама припомнила вечерние события. - А-а, ты там весь в своих мыслях был.
   - Помню, - опроверг мое предположение дроу.
   - Ну, вот это действительно наш шанс. Если мы додумаемся, на что рассчитывал Светлый бог, когда рассказал Темному о подмене, мы спасем мир, - пафосно закончила я.
   Дроу молчал, да мы и дошли до пункта назначения. Почти сразу же я увидела Феанеля и поспешила к нему.
   - Василиса, - приветствовал он меня, приложив ладонь к груди.
   Я повторила жест.
   - Как тут дела?
   - Все спокойно, - ответил он. - Скоро все соберутся для инструктажа, а после пойдем занимать позиции.
   - А враги будут ждать, пока мы тут поболтаем? - саркастически усмехнулась я. - Откуда вообще такая уверенность, что они не нападут прямо сейчас? Точнее, почему они не напали ночью, это было бы логично для дроу.
   Феан неожиданно усмехнулся.
   - Мог ли бы напали еще вчера, - ответил он мне. - Да вот беда, ритуал призыва демона можно было начать только сегодня и это не одна минута, а целых шесть часов. Таким образом, получается, что напасть они смогут не ранее чем в третьем часу утра, а сейчас едва начался первый. Предвидя следующий вопрос, мы на них до сегодняшнего дня тоже напасть не могли. Они бы сбежали, не приняв боя, а потом напали сами, ровно так же как и сейчас. Ну и сейчас мы не можем уже ничего поделать, весь город накрыт куполом Темного, защищающим призывающего от покушений, и без приглашения туда не попасть.
   - Вон оно как, - протянула я, уже привычно получая подтверждения новой информации из памяти Эфы.
   Заодно подгрузилась и информация о самом процессе призвания демона, так что я замолчала осмысливая. Ровно в полночь, ну точнее здесь это в первый час ночи, когда новый день только начался, взрывателю надлежало нарисовать круг призыва, а в нем фигуру наподобие пентаграммы. У каждого угла фигуры, но за пределами круга клались драгоценные камни рубин, сапфир, изумруд, топаз и алмаз. Разумеется не простые, а прошедшие определенный ритуал посвящения. После чего взыватель ложился в центре пентаграммы на пол или алтарь и начинал произносить заклинание. Как только последнее слово произнесено, сознание мага покидало его тело и начинался тот самый шестичасовой вызов демона и подчинение его магу. Ну, а потом почти неуязвимый демон с сознанием мага приходил в наш мир и творил здесь, что пожелает.
   В лощину продолжали подходить элле в полном боевом облачении. Постепенно они выстраивались в ряд, где чаще всего негромко говорили. Я же большей частью ограничивалась приветствием и парой ничего не значащих фраз, продолжая перебирать имеющуюся информацию о высших демонах, искать выход и пытаться понять, что же я упустила. Параллельно с начавшимся инструктажем, отчаявшись, я уже начала просто последовательно перебирать все события, произошедшие со мной с момента появления в этом мире. Однако ни инструктаж, ни собственные мысли ничем полезным меня не порадовали.
   "Не пытаться атаковать напрямую, не идти в лобовое столкновение, не надеяться на защиту. Только постоянное перемещение и создание "пассивных" ловушек на пути демона. И в это время надо будет успевать расправляться с остальными нападающими, чтобы не допустить их в лагерь. Продержаться надо до полуночи", - таковым был инструктаж, если обобщить все сказанное.
   Не то чтобы шанса не было, но другой настолько зыбкий мираж сложно было даже представить. Да, вчерашние наши труды сдержат демона на час, другой в самом лучшем случае. Но потом он напрямую пойдет к палатке Эфы и заберет ее оттуда, и никто, НИКТО ему уже не сможет помешать.
   "Светлый, да что же ты, черт возьми, за выход такой потаенный нам оставил, что куда ни плюнь всюду мрак и смерть?! - в сердцах подумала я. - Дай хоть знак что ли какой, хоть как-нибудь! Иначе через час тебе некому будет его давать!"
   Однако мой призыв остался без ответа, если только окончание инструктажа не считать таковым. Эльфы стройными рядами стали выдвигаться в сторону линии фронта. Все в одинаковых доспехах, с одинаковыми прическами, разбитыми на боевые группы, вооруженные мечами и луками строгим маршем шествовали навстречу своей унылой судьбе. Я завороженно смотрела за их перемещением и кажется, только сейчас начала полностью осознавать, что это, в самом деле, конец. И их, и мой. Страшно? Нет, страшно не было. Было неимоверно грустно, до щемящей боли в груди, и очень горько, от осознания собственного бессилия.
   - Василиса? - тихо позвал меня Дэнэль, касаясь руки.
   - Мм? - удивленно переспросила я.
   Первые боевые группы уже почти вышли из лощины и вот-вот должна была дойти очередь до нашей.
   - Смотри туда.
   Я обернулась и посмотрела куда, указал дроу. На тропинке между палатками стоял Костя и активно махал мне, похоже уже отчаявшись привлечь внимание. Подойти ближе ему мешали эльфы-стражники, которые видимо, сочли его появление во время инструктажа недопустимым, а я была так погружена в свои мысли, что даже Дэнэля не сразу услышала.
   - Что ему тут дано? - вслух удивилась.
   - Не знаю, но он очень настойчиво пытался к тебе подойти, а потом хоть как-то привлечь твое внимание. Наверное, что-то важное. Может быть с Эфой?
   - Да, что там может случиться с Эфой в палатке, - проворчала я, и тут меня будто по затылку приложила внезапная мысль.
   "Кому как не самой чистой душе Светлый мог бы прислать знак?"
   Ни теряя больше ни секунды, я поспешила к парню.
   - Василиса? - удивленно окликнул меня Феанэль.
   - Я догоню, идите, - на бегу крикнула я, и поскорее отвернулась, чтобы не видеть недовольства на лицах соратников.
   Меня стражники пропустили без всяких вопросов, так что я без проблем добралась до Кости.
   - Светлый сказал Эфе, как избавиться от демона? - выдохнула я.
   - Сказал, только это был я, а не Светлый, - возмущенно опроверг мои предположения парень.
   - Что? - озадачилась я.
   - Ай, неважно. Слушай, что мы придумали, - не став тратить ни секунды сразу перешел к делу Костя. - Я спросил у Эфы про этого высшего демона, и она мне о нем рассказала все что знала. Я так понял, что слабое место демона это маг, который его контролирует. Без него демон тупая машина, которую легко обезвредить.
   - Это итак известно, - нетерпеливо перебила я.
   - Ну! Значит надо просто убрать мага!
   - Просто? Думаешь это просто?! - воскликнула я. - Думаешь, ты один до этого додумался? Гребаные дроу все предусмотрели, к нему не подступиться. Там защита аж на весь город из-за одного сраного призывателя, - негодовала я, эмоционально размахивая руками.
   - Эта защита представляет собой только физический барьер, - заметил Костя.
   - Неужели ты думаешь, что они не догадались перекрыть порталы? - закатила я глаза.
   - Порталы да, но целевые телепорты... - Костя только начал говорить, а я, наконец, вспомнила то, что так отчаянно пыталась вспомнить все утро.
   - Шарики!!! - чуть ли не заорала я.
   - Я придумал, - не без хвастовства сообщил Костя.
   - Да ты гений!!! - без преувеличения восхитилась я, и в порыве радости обняла и чмокнула Костю в щеку. - Идемте скорей в палатку!
   До палатки я бежала бегом, Костя едва поспевал за мной, под конец все же отстав. А я только молилась, чтобы шарики оказались на месте. Ведь с того момента как я их отобрала их у дроу в первый же вечер пребывания в этом мире, я больше их не видела, запрятав куда-то глубоко в свои вещи.
   И вот палатка, сундук, сумка, раскиданные по всей кровати вещи и я уже держала в руках заветные разноцветные шарики. Выдохнув, наконец, спокойно, я продемонстрировала их Дэнэлю и Косте.
   - Синий для души, красный пароль, а желто-зеленые телепорты, - ответил Дэнэль на еще не заданный вопрос. - Кидать под ноги по одному по мере необходимости.
   Я подняла на дроу задумчивый взгляд, по которому тот сразу все понял.
   - На каждого по шарику, - добавил он.
   - Ты же не собираешься идти туда одна прямо сейчас?! - Костя тоже тут же догадался о моих мыслях.
   - Одна нет, - заверила его я.
   И я была очень рада тому, что Дэнэля даже спрашивать не пришлось. Я с большим трудом себе представляла, что бы я там делала одна, а вот с Дэнэлем я была уверена, мы бы что-нибудь придумали. Да я, кажется, уже начала придумывать, что делать.
   - Но шарика всего четыре, - заметил дроу.
   - Надо позвать Ливланэль и Эдориэля, - вполне конструктивно предложил Костя, но у меня были совсем иные мысли.
   - Нет, - покачала я головой. - Они будут лишними. Дэнэль, у тебя метка заказа еще осталась?
   Дроу без слов продемонстрировал мне запястье и метку на нем.
   - Отлично! Лучше не придумаешь! - обрадовалась я. - Мы пойдем вдвоем. У нас есть пароль, - я подкинула на руке красный шарик, - и есть выполненный заказ.
   - Он уже в курсе, что ты не Эфа, - запротестовал Костя.
   - Но магический контракт-то был заключен до того, как Эфа стала мной.
   - И? - Костя ничего не смог возразить и лишь нахмурился.
   - А значит, Дэнэль должен будет предоставить Каарнажу меня.
   - Так вас к нему и пропустят, прямо у алтаря разрешат подождать, пока он очнется, - хохотнул парень.
   - Прямо к нему, конечно, нет, но зайти мы сможем довольно далеко, а дальше уж как-нибудь справимся.
   - Как-нибудь? - взвился Костя. - Опять сама к врагу добровольно собираешься?! Одного раза мало?
   - Мало, - жестко ответила я. - Потому что с Ланэлью и Эдором мы и шага не успеем сделать, нас мгновенно в лучшем случае убьют. А так есть шанс.
   - Милипизерный?! - не унимался Костя.
   - Всяко больше, чем с демоном справиться!
   В палатке повисла тишина.
   - Я согласен с Василисой, - веско сказал Дэнэль спустя полминуты.
   Это все, что мне было нужно.
   - А я нет! - почти заорал Костя. - Нужно посоветоваться с другими. Дурак я! Надо было, правда, с Ланэль бежать, а я к тебе, скорее новостью поделиться. А ты...
   - Нет, Кость, ты все правильно сделал. Это самый лучший, да, по сути, и единственный...
   - Способ самоубийства? - закончил за меня беснующийся парень.
   - Может быть! - усмехнулась я. - А может и нет...
   - Василиса...
   - Костя, ты, правда, гений, без преувеличения! - я перебила его.
   - Василиса, нет!
   Кажется, парень догадался, что я сейчас сделаю.
   - Прости, - сказала я, и наслала на него простые сонные чары.
   Он вырубился мгновенно и упал бы, где стоял, если бы дроу его не подхватил. Водрузив спящего парня на нашу кровать, он вернулся ко мне.
   - Как обойдем пункт с душой? - поинтересовалась я у него.
   - В контакте было сказано принести ему душу, но не сказано, что именно в сосуде, - ответил он.
   - Значит, в теле тоже подойдет? - рассудила я, чуть улыбаясь.
   - Думаю, что вполне, - кивнул дроу, тоже искривив губы в ухмылке.
   Я протянула дроу три шарика, два желто-зеленых, один красный.
   - Ну что ж, неси, - сказала я.
   Дроу без предисловия подхватил меня на руки. Я сначала было озадачилась, но поняв, заулыбалась шире.
   - Что нас там ждет-то после перехода, не знаешь? - спросила я, удобно устроившись на руках у мужчины.
   - Какой-нибудь холл, вряд ли он настроил телепорты прямо в свой кабинет, - ответил он.
   - Главное, чтобы не площадь порталов через полгорода от его местонахождения.
   - Вряд ли, - успокоил меня Дэнэль и собрался выпустить шарики из руки.
   - Погоди, - попросила я и быстро прильнула к его губам в жадном, может быть и в самом деле последнем поцелуе. Дроу отвел мне с не меньшей страстью. - На удачу, - сообщила я ему, когда смогла оторваться.
   Он молча кивнул, не отводя от меня взгляда, и все-таки разжал руку с телепортами. Тихий стук шариков об пол и темнота поглотила мир вокруг.
  

Глава 45. Полезная клятва.

   Слава всем богам, появились мы и в самом деле не на площади порталов, а в каком-то каменном закутке, прямо у стены какого-то здания. Правда, это я разглядела лишь через несколько мгновений, когда глаза привыкли к темноте подземного города, в который мы переместились.
   - Ну, по крайней мере, мы в дроуском городе, - подвела я итог, заканчивая осматриваться.
   - Это Изис-Шатэ, - уверенно сказал Дэнэль. - Тут немного другая порода камня.
   Я посмотрела на стену здания и особой разницы с ранее виденным узором не заметила. Дэнэлю в любом случае было виднее.
   - А это логово Каарнажа? - не особо раздумывая предположила я, кивнув на здание.
   - Как минимум он подразумевал, что я должен буду зайду в эту постройку или, по крайней мере, попробую, - в целом согласился дроу.
   - Ну, пойдем, попробуем. Только доспехи надо спрятать, - спохватилась я и одним пассом изменила наш внешний облик на привычный дорожный. Чуть подумав, еще и замаскировала заклинание. При беглой проверке не заметят, а если будут докапываться, то скрываться не будет смысла. - Мне из себя обморочную изображать или поработаешь конвоиром? - деловито поинтересовалась я, заканчивая маскировать иллюзию.
   - Лучше первое, меньше слежки, - пояснил дроу.
   - Окей, - согласилась я, пристраивая голову и закрывая глаза.
   Дэнэль повернулся ко мне и посмотрел с кривой ухмылкой. Я приоткрыла один глаз.
   - За косяк мной не зацепись, а то будет знатный звяк и будет не смешно, - напомнила я об иллюзии.
   - Я умею обращаться с женщинами, - заверил меня дроу.
   - Ну-ну, - проворчала я, припоминая неспособность дроу просто прикоснуться по своему желанию, но тему развивать не стала, снова закрыв глаза.
   Дэнэль же сдвинулся с места, обошел здание и, видимо, остановился перед дверью.
   - Чего надо? - послышался равнодушный мужской голос.
   - Заказ по контракту выполнил, - ответил Дэнэль.
   Замок щелкнул.
   - На девку что ли? - не удержался от вопроса привратник, тем не менее посторонившись.
   "Мужчина, не маг", - по голосу и магическому фону определила я.
   - Что заказали, то и принес, - не уточняя, ответил дроу.
   Меня внесли внутрь.
   - Пароль, - лениво спросил привратник.
   "Занятно. Сначала впустил, потом про пароль спрашивает? - подивилась я. - Мужская солидарность что ли? Или просто чтобы не палиться на пороге? Или устранить диверсанта проще в помещении?"
   Впрочем, узнать ответ на свои вопросы мне к счастью не представлялось возможным. Левая рука, придерживающая меня, на миг исчезла и тут же вернулась на место, подхватывая. Дэнэль отдал красный шарик. Судя по звуку, привратник подкинул шарик на ладони, а потом куда-то бросил. Тихий стук шарика сменился негромким же щелчком и шорохом.
   - Иди, - сказали Дэнэлю, и дроу снова двинулся с места.
   Ну что ж, по крайне мере телепорты и пароль сработали правильно. Осталось теперь нам с Дэнэлем не подвести. Очень хотелось открыть глаза и посмотреть, что происходит, но это было бы верхом глупости. Так что я крепилась и ждала, когда Дэнэль разрешит или подаст иной знак. С повторным тихим шорохом за нашими спинами, очевидно, закрылась дверь, но Дэнэль продолжал молча идти дальше. Десять шагов, двадцать, тридцать. Я слышала только его дыхание и меня уже всерьез начинала беспокоить окружающая обстановка. Что там было вокруг, что он до сих пор продолжал наше представление? Но, наконец, дроу остановился, еще несколько мгновений гнетущей тишины и в тот миг, когда я уже почти готова была плюнуть и открыть глаза не дожидаясь разрешения, дроу наклонился к моему уху и едва слышно прошептал:
   - Можешь открыть глаза, но не шуми.
   Я немедленно сделала это и заозиралась. Испещренные светящимся голубым узором камни позволили разглядеть, что мы находимся в узком длинном коридоре, концов которого не было видно. Прислушавшись к себе и не обнаружив других магов кроме меня и Дэнэля рядом, я с большим облегчением тут же наколдовала себе ночное зрение и полог тишины, замкнув на себе.
   - Сработало, - уже в полный голос сказала я.
   - Да, - согласился он, плавно опуская меня на ноги.
   - Я так поняла, нам Каарнажа самим искать предлагается, чтобы меня вручить? - спросила я, глядя в темную зеленоватую даль коридора.
   - От поста к посту. Дальше дверь и два охранника, - сказал дроу, и на мой удивленный взгляд пояснил. - Я их слышу.
   "Так вот от кого мы таимся", - я тоже прислушалась, но тишина казалась гробовой.
   - Хм... - пробормотала я. - Даже не знаю, есть ли смысл дальше спектакль разыгрывать... Вряд ли все будут как этот первый просто так пропускать. Как думаешь, много там народа?
   - Много. Призывателя без защиты не оставят.
   Я пару раз кивнула скорее своим мыслям, прикидывая, что нас ожидает, и, раздумывая над тем, что лучше предпринять в сложившихся условиях.
   - Вот что, - медленно сказала я, все еще додумывая и просчитывая. - Магии здесь я пока не чувствую, может позже попадется, но пока глухо. А вот объясняться с каждым охранником - мы до утра не доберемся до цели. Да еще и кто-нибудь более осведомленный, чем тот, что у двери может попасться... - вслух немного порассуждала я и окончательно уверилась в своей идее. - Я наложу на нас невидимость.
   Я быстро сняла ненужную теперь иллюзию, снова являя миру доспехи, и положила обе руки на кирасу дроу, сосредотачиваясь. Заклинание невидимости не было сложным, только если предмет стоял неподвижно, и никто не догадывался о том, что тут что-то спрятано. Мы с дроу же явно не будем стоять как статуи. Так что в формуле надо было учесть поправку на движение, чтобы контуры не обрисовывались и не обнаруживали нас. Ну и маскировать чары надо было на высшем уровне. Мало ли насколько у них тут умелые маги и вообще меры безопасности.
   Прямо под моими руками доспех дроу начал пропадать, будто растворяясь в воздухе, и зона поражения распространялась довольно быстро. Вот уже пропали и плечи и кисти рук, затем голова и колени, последними скрылись из видимости носки сапог. Закончив с дроу, я сложила ладони и проделала то же самое с собой, распространяя действие невидимости от кончиков пальцев на все тело. Коридор опустел, будто никого тут и не было.
   - Впечатляет, - признался Дэнэль, которого я теперь не видела.
   - Честно говоря, не самое полезное заклинание, когда под ним несколько людей, - призналась я.
   - Почему?
   - Мы-то теперь тоже друг друга не видим, - отметила я очевидное неудобство. - И учти, что звук заглушен только на расстоянии метра от меня, отойдешь дальше - заклинание не будет действовать.
   - Метр это сколько? - задал закономерный вопрос дроу.
   Я, было, подняла руки, чтобы показать, но тут же усмехнулась.
   "Сама только что распиналась, что мы друг друга не видим, и собралась что-то показывать", - покачала я головой и протянула руки вперед.
   Ладони уперлись в грудь дроу, которая стала отправной точкой. Проскользив по доспеху, я добралась до наручей, и едва нащупав пальцами теплые ладони Дэнэля, тут же развела его руки в стороны, примерно обозначая метр.
   - Вот столько, - сказала я.
   - Понял.
   Я опустила руки, Дэнэль же наоборот крепче сжал мои пальцы.
   - Ха, пойдем за ручку, чтобы не потеряться, - неожиданно я поняла, как облегчить наш путь.
   Дэнэль тоже тихо усмехнулся и выпустил мою левую руку, правую же продолжал крепко сжимать. Так мы и двинулись дальше по коридору, который оказался неожиданно длинным, под конец все-таки закончившись дверями и парой стражников при них. Я остановилась. Не так давно я тоже стала различать шум, производимый двумя мужчинами, но разговор разобрать не могла.
   - Банхум-терру! Вонючий никому не нужный проход! - распинался дроу, стоящий слева от дверей.
   - Заткнись, - зло и явно не в первый раз приказал правый. - Или я сейчас тебя заткну.
   - Охранять! Демон!
   Другой дроу заскрежетал зубами.
   - Коридор, червь меня пожри! - не слышал его первый. - Басрское дерьмо!
   Послышался приглушенный рык.
   - Какого черта я должен тут стоять, когда остальные...
   Правый дроу все-таки не выдержал и одним молниеносным движением атаковал левого. Убить впрочем не убил, но оглушил мастерски и приткнул к стене.
   - Тиссар позорный, - сплюнув сверху на своего напарника, прошипел дроу. - Вечно пасть свою закрыть не можешь. Без тебя тошно!
   На этом дроу отвернулся от варварским способом успокоенного товарища и молча уставился вдаль коридора, стиснув челюсти.
   - Весело у вас на дежурстве, - прокомментировала я происшествие.
   - Ему повезло, что его не убили, - заверил меня Дэнэль.
   - Не сомневаюсь, - фыркнула я. - Этому тоже рауш-наркоз будем делать или есть другие идеи?
   - Что делать? - заинтересовался Дэнэль.
   - Вырубим или отвлечем? - изменила формулировку вопроса я.
   - Как его отвлечь, чтобы он дверь открыл? - не совсем понял меня дроу.
   - Легко, - пожала я плечами и послала два силовых импульса в дверь, один за другим.
   Раздался громкий стук в дверь. Дроу-страж озадаченно обернулся к двери. Я послала теперь уже три импульса. Стук повторился. Дроу озадачился сильнее и Дэнэль, кажется, с ним за компанию. Наконец, охранник сделал шаг к двери и, предварительно обнажив меч, неуверенно потянул за ручку.
   - Ну вот, - продемонстрировала я свою работу. - Как только мимо пройти?
   Однако дроу-страж, разумеется, никого не увидев за дверью, неожиданно шагнул в проем, видимо проверяя, не спрятался ли шутник. Дэнэль буквально сдернул меня с места, припустившись бегом к двери. Страж сделал еще пару совершенно ненужных ему, но так необходимых нам шагов, озираясь по сторонам. Мы едва проскочили в проем, когда не найдя к чему придраться, охранник поспешил вернуться на свое место и закрыть дверь. Я захихикала, представив, как дроу красноречиво чешет в затылке.
   - Будем считать это хорошим знаком, - сказала я и осмотрелась.
   Из узкого коридора мы попали в куда более широкий и не просто вырубленный в скале переход, а архитектурно оформленный, вероятно обитаемый. По крайней мере, камни стен были гладко обтесаны, потолок был полукруглым, а на расстоянии метров пяти друг от друга стены и потолок украшали декоративные арки, создавая ощущение бесчисленных проемов.
   - Куда пойдем? Туда или туда? - я махнула в оба конца коридора, не видя разницы.
   - Туда, - уверенно выбрал сторону Дэнэль, указывая моей рукой.
   - Почему? - заинтересовалась я, разворачиваясь в ту сторону.
   - Охранник сначала посмотрел в ту сторону, значит, оттуда могли бы прийти, - просто объяснил свой выбор дроу.
   Коридор был пуст и тих на всем своем протяжении и оставлял после себя загадочное впечатление. По идее, вот-вот должна была начаться битва, к которой столько готовились, но ничего не было. Все выстроились где-то в другом месте? Или мы все-таки пошли не туда? В любом случае на каждом шагу должна быть охрана. Божественная защита защитой, но в стане дроу ни в чем нельзя быть уверенным, и Каарнаж вряд ли так не думал. Дополнительные эльфы на поле боя ему явно были не нужны, там и один демон справится. Да и стража у того входа, в который мы вошли, лишнее тому подтверждение, что охрана должна быть!
   - Где все? - задала я таки свой вопрос вслух, устав от гнетущего ощущения, что мы попали куда-то совершенно не туда и упустили свой единственный шанс.
   - Не знаю, - голос Дэнэля был напряжен.
   Вскоре показалась еще одна дверь, но на сей раз без охраны. С одной стороны хорошо, не надо думать, как проскочить, с другой сердце сжало недоброе предчувствие.
   "Мы идем не туда, а может быть, и находимся не там. Теряем драгоценное время. Или это ловушка? - мысли в голове появлялись одна хуже другой. - Что делать?!"
   Перед самым нашим носом дверь неожиданно распахнулась. Если бы не мгновенная реакция дроу, сдернувшего меня с места и с дороги первого шагающего в колонне дроу, разоблачения было бы не миновать. Разномастный шум, присущий большому скоплению народа окатил нас из проема и после тишины казался оглушительным.
   - Ни фига себе! - только и смогла сказать я, стоя прижатая к груди дроу.
   - Значит, мы все-таки пришли по адресу, - сказал Дэнэль.
   - Угу, - согласилась я, следя за проходящими мужчинами. - По крайней мере, тут кто-то е-и-исть!
   На последнем слове Дэнэль снова резко дернул меня за руку, и мы в последний момент проскочили в дверь, когда замыкающий воин прошел мимо нас. И тут же нам пришлось прижаться к противоположной стене, чтобы пропустить еще несколько воинов. Мы находились в огромном зале с колоннами, и я во все глаза смотрела на долгожданные массовые перемещения дроуского мятежного воинства. Шум строевого шага, гомон разговоров, громкие отрывистые команды, бряцание доспехов и оружия - все это настолько внезапно заполнило пространство вокруг нас, что я признаться чувствовала себя несколько дезориентировано.
   - Надо выяснить где...
   Договорить Дэнэль не успел. Пара дроу в глубоко надвинутых капюшонах проходившие мимо нас в дух шагах, подчиняясь громкой команде, резко развернулись в нашу сторону. Шаг прямо к месту нашей дислокации, сильный толчок в бок и мы с Дэнэлем разбежались в разные стороны.
   "Черт!" - едва успела подумать я.
   И тут же скаканула в другую сторону с пути очередной парной колонны вышагивающих куда-то дроу. Но лишь выскочила перед четверкой воинов, несущих какой-то большой предмет. Вытаращив глаза и слыша только гулко бухающее сердце в ушах, я в последний миг присела, почти распластавшись, пропуская этот груз над своей собой. Два удара сердца и два движения головой вправо и влево, в поисках безопасного угла. Но, казалось, сам зал пришел в движение, всюду что-то менялось, за одними шли вторые, за вторыми третьи, и все это в разных направлениях и из разных мест, налегке, с грузом, с оружием или без. От попыток экстренно найти свободное место в этой каше начала кружиться голова, и быть бы мне обнаруженной (а то и затоптанной), но в последний миг взгляд все-таки зацепился за стационарный объект. Может это была не самая умная мысль, а может и вовсе глупая, но никакой другой мысли в тот миг у меня не было и неимоверным трудом извернувшись я подлетела вплотную к одному из командующих этим парадом.
   Едва затормозив прямо перед самым его носом и с трудом отшатнувшись назад, я все-таки поймала его в действие своей заглушающей сферы. Голосистому дроу будто микрофон отключили.
   "Черт!" - едва не заорала я, ныряя за его спину и, наконец, нашла спасительный угол, в который и забилась, отходя заодно и дальше радиуса действия заклинания.
   Озадаченный дроу прокашлялся и тут же продолжил командовать. Слава богу, у него не было времени разбираться со странным происшествием, а другие не обратили внимания на небольшую заминку командования.
   Я же, изо всех сил вжавшись в камни, с бешено колотящимся сердцем, сбившимся дыханием и дергано сканирующим местность взглядом, пыталась отдышаться и привести мысли в порядок. Спустя полминуты мне удалось успокоить дыхание и сделать реже зашкаливающий пульс, еще секунд через пятнадцать, убедившись, что угол и вправду безопасный, я начала более-менее связно мыслить. Адреналин, все еще гуляющий по венам, заставлял ощущать себя туго вкрученной гайкой, у которой вот-вот сорвет резьбу.
   "Так! Тут я в относительной безопасности. По крайней мере, пока какой-нибудь леший за каким-нибудь лядом никого сюда не потащит. Так что стоять тут вечно не выйдет, да я и не затем сюда пришла. Вот же блин! Чертовы воины, из-за них пришлось разделиться! Какого хрена им понадобилось около той стены?" - мысли метались в голове очень быстро, но бесполезно, а прежнее наше местопребывания видно не было.
   Я снова пошарила взглядом и, разумеется, ничего нового не видела. Зал кишмя кишел дроу и найти в нем одного конкретно, те паче невидимого дроу было невозможно.
   "Да откуда их тут столько?!" - зло подумала я.
   Ждать когда дроу закончатся, и зал опустеет было попросту бессмысленно, это был полный провал, ибо к тому времени спасать уже будет некого. Но что было делать? Я крепко зажмурила глаза, чтобы не видеть этого мельтешения, попыталась сосредоточиться и, внезапно ощутив тонкую связь, едва не завопила от восторга. Клятва! Вспомнив о том, что на мне заглушающая магия, я все-таки позволила себе шумно выдохнуть, чуть успокаиваясь, и снова сосредоточившись, осторожно потянула за нить. Я немедленно почувствовала отклик, резкий скачок эмоций, отголоски которых я ощутила. Беспокойство, нетерпение, боевая готовность, облегчение, радость. Я снова едва слышно перевела дыхание и, чертыхнувшись, напомнила себе, что меня все равно неслышно. Дэнэль двигался ко мне, я отчетливо ощущала это. Открыв глаза, я снова осмотрелась, но теперь уже точно зная направление, куда двигаться.
   По максимально широкой дуге обойдя командующего, я дождалась, когда один длинный отряд пройдет, и прошмыгнула прямо перед носом другого, прижалась к колонне, обходя ее и юркнула в глубокую и бесхозную нишу в стене. Не знаю, кто и зачем выдолбил тут это архитектурное излишество, но была готова расцеловать его. Сейчас, во время мобилизации и активного перемещения войск явно никого это углубление в стене не интересовало. Прикрыв глаза, я проверила нить, связывающую нас с Дэнэлем. Он в отличие от меня уверенно продвигался ко мне. Переведя дух, я выглянула из своего укрытия, оценивая обстановку. Где-то там был Дэнэль, а прямо передо мной шла, казалось, бесконечная колонна.
   "Они в последний момент, что ли выдвигают войска на позиции? Заранее сделать не могли?" - недовольно думала я, понимая что, несмотря на то, что я рвалась вперед, мне предстояло дождаться, когда воины кончатся. А Дэнэль был все ближе, и вот уже подошел к той самой колонне все еще идущих воинов, только с другой стороны. Казалось, каждая секунда длилась вечность. Я уже видела конец вереницы облаченных в доспехи дроу, но он приближался так медленно. Под конец Дэнэлю явно тоже надоело ждать, я почувствовала, как он сделал дугу, огибая замыкающую пару, спеша перебраться на мою сторону, и тоже рванула к нему навстречу из своей ниши. Я протянула руки вперед, в попытке нащупать своего дроу, но вместо этого уткнулась носом ему в грудь. Обхватив меня руками, мужчина по инерции втолкнул меня обратно в нишу, прижав сначала к стене, а потом к себе.
   - Дэнэль... - облегченно выдохнула я, уткнувшись лбом в его кирасу и прикрыв глаза.
   Неистовый стук сердца затихал, спокойствие и уверенность возвращались с каждой секундой, пока я стояла с закрытыми глазами и как никогда остро ощущала радость от присутствия этого мужчины рядом, не отвлекаясь на обман зрения невидимостью.
   - Какая полезная клятва оказалась, - чуть усмехнулась я, поднимая голову.
   - Не то слово, - ответил дроу, хотя я его не видела перед собой. Его голос был спокойным, и только сила, с которой он сжимал меня в объятьях, говорила о былом волнении.
   - Кто бы знал, что тут такой дурдом, - пробормотала я, чуть отодвигая дроу в сторону, чтобы выглянуть из ниши, но крепко держа его за руку.
   Не дай боги снова потерять!
   - Я предполагал, - сказал Дэнэль, встав вплотную ко мне и положив свободную руку мне на плечо, очевидно, чтобы удобнее было сдергивать меня с места в случае чего, - но все случилось слишком внезапно.
   То ли я потратила все нервы, пока скакала тут в одиночестве, то ли Дэнэль действовал на меня так благотворно, но сейчас я чувствовала себя совершенно спокойно и готова была лавировать между этими группами вечно снующих туда-сюда военных. К счастью, всего лишь простых воинов!
   - Похоже, магов тут нет, - поделилась я наблюдениями. - Можно спокойной идти!
   - И я даже знаю куда.
   - Правда? - обернулась я, но закономерно собеседника не увидела. - Куда?
   - Пока искал тебя, услышал несколько разговоров о главном.
   - Каарнаж?
   - Скорее всего. Они не называют имен, - ответил мужчина. - Нам нужно идти туда, - Дэнэль указал моей рукой в сторону очередной длинной колонны воинов, проходящую мимо нас, - пока не доберемся до башни. Он заперся на самом ее верху.
   - Мдя... - протянула я. Ну конечно, нам надо идти именно тем путем, которым идет как можно больше народа. Впрочем, они идут строем, может это нам и на руку. - Ну, пошли!
   - Готова?
   - Да.
   Очередная дырка в строю между ротами, резкий рывок, и вот невидимые мы уже строевым шагом пересекаем огромный шумный зал, вписавшись в пустой промежуток между войнами. Идти было легко, главное соблюдать ритм, а ни услышать, ни увидеть нас никто не мог. Зал кончился и мимо начал проплывать широкий коридор. Первый поворот мы вместе со строем пропустили, во второй повернули, снова пропустили три подряд, в четвертый свернули.
   - Катакомбы какие-то, - сказала я, уже привыкнув к темпу строя.
   - Эта сеть ходов объединяет многие здания, они ее строили давно, - сказал Дэнэль, крепко держа меня за руку. - Она опоясывает весь город, по ней можно попасть куда угодно.
   - А как мы узнаем, что мы в башне? - встревожилась я.
   - Узнаем, - успокоил меня Дэнэль.
   - Ты здесь раньше бывал? - спросила я. Понятия не имея, как бы он умудрился, но откуда иначе такая уверенность?
   - Нет. Башню магов по магическому фону легко определить, - ответил он.
   - Они что вообще не экранируются? - ошарашенно спросила я, привыкшая к тому, что места особой концентрации силы, если они расположены близко к районам обитания эльфов, стараются укрыть щитам, чтобы те не мешали спокойно жить.
   Дэнэль промолчал, очевидно, предоставив мне возможность самой домыслить всю степень пренебрежения великих дроуских магов к не настолько одаренным магией жителям. Я лишь покачала головой и ощутила возмущение магического фона.
   - А вот и башня, - подтвердил мои мысли Дэнэль.
   - Ничего себе, - пробормотала я, пытаясь определить источник и степень магического излучения, шагая. А строй все шел и шел. - Ничего себе! - озадаченно и громко повторила я, через некоторое время, ощущая как фон быстро растет.
   Башня определенно приближалась и довольно быстро, но магическое возмущение росло еще быстрее. Признаться, такого магического фона ни я, ни Эфа никогда не видели. Но особенно удивляться было нечему. В конце концов, здесь проводился мощнейший ритуал призыва демона, и магии здесь бушевало столько, что, наверное, никакие щиты бы не скрыли.
   "Бедные местные жители живут будто в вечном ремонте рядом с аэропортом и ж/д вокзалом одновременно", - искренне посочувствовала я дроу, которым приходилось жить неподалеку.
   Какой-то опасности или физического дискомфорта подобного рода явления не представляли, но жить с постоянно возмущенным магическим фоном - приятного мало.
   - Сюда, - коротко бросил дроу, резким движением вытаскивая меня из строя и увлекая в ближайший поворот.
   Воины как ни в чем не бывало шагали мимо, мы же прижавшись к стене прислушивались и наблюдали, но вокруг все было тихо.
   - Опять безлюдные коридоры? - нахмурилась я. Мечущееся во все стороны магическое море не давало мне оценить обстановку даже приблизительно.
   - Сомневаюсь, - покачал головой дроу, в кои-то веки не обративший внимания на мое очеловечивание эльфов. Шум от шагающих воинов, очевидно, мешал ему слушать. - Но идти придется.
   - Погоди, дай мне минутку, - попросила я и, закрыв глаза, постаралась абстрагироваться от перенасыщенного магией воздуха, и все-таки попытаться что-то найти.
   Давалось мне это с трудом. Фон непрестанно шел волнами, исходящими очевидно с вершины башни, где во все стороны, как вышедший из строя атомный реактор, плескал магией ритуальный круг. Но все-таки это была не вчера построенная башня магов. Ее камни хранили множество отголосков застарелой, застывшей магии помимо свежей силы ритуала. И все охранные заклинания в нее были вмурованы намертво, как раз, чтобы обучающиеся маги ничего не могли сломать. Эта стационарность мне-таки и помогла не утонуть в этом мареве.
   - Да, фигово, - констатировала я неутешительный факт и только тут заметила, что все то время, которое я потратила на поиски и расшифровку магических следов, Дэнэль тоже не потратил в пустую. - Что ты делаешь?
   Дроу не только как завел меня в поворот, так и держал в своих руках, он еще и придвинулся вплотную и чуть наклонился. Его губы непрерывно оставляли легкие, словно прикосновения крыльев бабочки поцелуи на моей шее.
   - Ты приказала мне не сдерживаться, - тихим шепотом, вызывающим мурашки, напомнил мне дроу.
   Я отстранилась ровно настолько, чтобы заглянуть ему в глаза, и сняла с нас заклинание невидимости. Дроу, не ожидавший этого, сначала удивился, а потом, резко дернув головой, отвел взгляд куда-то вниз и в сторону.
   - Я предупреждал, что это плохая идея, - пробормотал он, не глядя на меня.
   - Нет, - качнула я головой, - хорошая. Только сейчас совсем нет времени, - я подняла руку и коснулась его щеки, поворачивая его голову обратно. Когда наши взгляды снова встретились, я чуть приподнялась и легко коснулась его губ поцелуем. - Пойдем, - позвала я его за собой, снова беря за руку, хоть в этом уже и не было нужды.
   - Зачем ты сняла невидимость? - сделав пару шагов, спросил Дэнэль.
   - Тут кругом охранные заклинания, заклинания слежения, магические гасилки-распознавали, ловушки. Все стены ими пропитаны. Моя магия нас выдаст с потрохами, - пояснила я. - Я оставлю только ночное зрение, это самое простое из них, и его легко замаскировать за магическим шумом, которого тут в избытке, - я сняла заглушающее заклинание.
   Дэнэль ощутимо напрягся и жадно прислушался, благо громыхающий топот стал постепенно затихать.
   - Пока тихо, - едва слышно сказал он, и мы продолжили путь.
   Коридор был не слишком просторный и постоянно забирал влево и, кажется, немного вверх. Похоже, он по спирали взбирался вверх к вершине башни, и это было то, что нам нужно. Спокойно подняться впрочем, нам, разумеется, было нереально. Уже шагов через двадцать Дэнэль, явно что-то услышав, подал мне знак, призывая к полной тишине. Довольно продолжительное время мы крались по коридору никем не замеченные, но потом мне стало понятно, отчего нам так повезло. Это был самый первый, необитаемый этаж башни, а дальше начиналось самое веселье. Голоса слышала даже я.
   - Патруль, - наклонившись к самому моему уху, выдохнул Дэнэль, вызывая легкую волну мурашек. - Удаляется.
   Сказал и тут же потянул за собой, прямо за удаляющимися голосами. Я удивленно распахнула глаза. Куда мы без маскировки прямо за ними?! Но быстро поняла, что это лучшее, что можно сделать без применения магии. Они идут вперед, мы за ними, и пока мы не привлекаем внимания, они нас не заметят. Осталось придумать, что делать, если нам кто-то пойдет навстречу. Коридор хоть и стал шире, но ни ответвлений, ни дверей, ни даже ниш в нем не было. Что делать в случае нечаянной встречи с врагом?
   "Бить на поражение и желательно без магии", - решила я для себя и зашагала увереннее.
   Однако коридор тянулся, а ситуация не менялась. Патруль шел вперед, мы крались за ним, и на миг мне даже показалось, что он так и дойдет до самого верха, но конечно это была глупая мысль. Глухой коридор неожиданно кончился и мы вслед за патрулем оказались на... балконе? Только балкон этот, а точнее галерея, одну из стен которой заменяли колонны, выходила во внутренний круглый зал и по спирали медленно поднималась на самый верх башни. Мы были где-то на ее середине. Я с удивлением осматривала интересный архитектурный ход дроуской башни магов, подойдя поближе к краю, я даже заглянула за него и тут же отпрянула, услышав приближающиеся голоса. Времени на размышления не было, так что я едва определила, откуда доносится звук и уже готовила заклинание, но тут Дэнэль схватил меня в охапку и сиганул прямо через перила галереи. Ни доплести заклинание, ни испугаться, ни заорать я не успела. Под ногами резко вместо пустоты появился узенький выступ, образованный видимо перекрытиями ступеней галереи, и все силы были брошены на то, чтобы удержаться на нем, и при этом не производить лишнего шума, а лучше вообще не двигаться. Вот где мне понадобилась вся эльфийская ловкость и сила! Человек здесь, разумеется, ни за что бы не удержался, но в новом своем теле худо ли бедно, но я держалась, присев и вцепившись пальцами в неровную кладку камня.
   Шум и изредка бросаемые реплики разговора приближались. Патруль состоял из двух мужчин, магов, которые неспешно шли по галерее в нашу сторону. Местность они не сканировали и вели расслабленную беседу о каких-то магических формулах, что внушало надежду суметь пересидеть. Их реплики, смысл которых я даже не старалась понять, говорили о том, что мужчины поравнялись с нами, и, казалось, очень медленно прошли мимо, нырнули в тот коридор, из которого вышли мы, и звуки стали снова удаляться. Только тут я позволила себе бесшумно перевести дыхание. Дэнэль же в это время ловко, без малейших усилий перемахнул через край, возвращаясь под сень галереи. Я тоже выпрямилась и далеко не так стремительно преодолела то же препятствие. Ноги уже стояли на твердой поверхности пола, а сердце все еще бешено колотилось в груди.
   "Акробаткой так стану, в цирке буду выступать. Тьфу!" - подумала я и с раздражением отбросила глупую мысль.
   - Пойдем, - снова в самое ухо тихо сказал Дэнэль, приятно обдав его горячим дыханием.
   Ему этот маневр явно не доставил никаких особых хлопот, он был все так же спокоен, собран и готов продираться дальше.
   - Надеюсь, снова эквилибристкой мне становиться не придется, - ответила я ему.
   Дэнэль криво усмехнулся, и мы отправились дальше по коридору. Теперь на нашем пути было множество проемов в стенах, ведущих вглубь башни. Казалось бы, в случае опасности ныряй в любой удобный. Беда только в том, что и опасность может в любой момент вынырнуть из бокового коридора. Я перед каждым новым темным провалом в стене готовилась драться, и честно говоря, это постоянное ожидание опасности изводило больше, чем тот цирковой номер за перилами. Но пока все было тихо, и мы медленно продвигались все выше к заветной цели.
   Вдруг Дэнэль резко замер, я посмотрела на него, и мне даже показалось, что он поводит ушами, прислушиваясь к чему-то неведомому мне. Короткий взмах руки, и мы плавно отступили назад к предыдущей темной арке и нырнули в нее. Дэнэль прижавшись спиной к стене напряженно во что-то вслушивался, я же не обладая таким феноменальным слухом осматривалась. Нового, впрочем, ничего не увидела, опять те же каменные стены и пол до самого плавного поворота ответвления, в котором мы прятались. Я сделала шаг в сторону, желая посмотреть, что там за поворотом, раз уж ничего не слышу, но Дэнэль вмиг перехватил мою руку и сжал, не давая отойти. Смирившись, я замерла подле него и тут же услышала шум. Дэнэль отмер и потянул меня ближе к себе, а точнее к стене, понуждая тоже прижаться к ней.
   - Отряд магов, - наклонившись, сказал он громче обычно.
   - Тоже к сражению направляются? - спросила я.
   - Вероятно, - согласился Дэнэль.
   Шум нарастал, я напряженно ждала. Вот дроуские маги уже добрались до нашего укрытия и быстрым шагом проходили мимо. На наше счастье в строю поисками спрятавшихся диверсантов тоже никто не занимался. К тому же отряд был небольшим, и вскоре мы уже слышали плавно стихающий шум, прошествовавших воинов. Выждав еще с минуту, мы выбрались из бокового ответвления, и пошли дальше, снова осторожно крадясь мимо каждой арки и прислушиваясь на каждом шагу. Мне начинало казаться, что это уже никогда не закончится. Башня виделась небоскребом, ступеньки мерещились бесконечными, а постоянное ожидание того, что вот сейчас кто-нибудь выскочит и нас заметит, всепоглощающим.
   Меньше только надо было думать о своих неудобствах и больше следить за дорогой. Впрочем, кажется, шум приближающихся шагов и дроу застал врасплох. Он очень резко дернул меня назад, едва не уронив, и почти затащил в темный проход, который мы только что миновали. Похоже, это был очередной патруль, обходящий башню, и выныривающий из одного из соседних боковых коридоров, в которых слышимость была не самой лучшей.
   Дроу слушал, затащив за спасительное прикрытие стен коридора, все еще держал меня, не давая упасть, хотя в этом уже не было нужды. Патруль шел по галерее медленно, но, кажется, не в нашу сторону. Они снова о чем-то переговаривались, но я даже не пыталась разобрать, лишь ожидая, когда они отойдут подальше. Предчувствие опасности выматывало, сейчас же можно было ненадолго расслабиться, пережидая ту самую опасность в темном углу и объятьях дроу.
   - Я так поседею к концу пути, - прошептала я на ухо дроу и почувствовала, что его хватка на моем поясе стала крепче.
   "Не только на меня действует его шепот", - отметила я, и, не смотря на невеселую ситуацию улыбнулась, ощущая, что мужчина сильнее прижимает меня к себе.
   - Эльфы не седеют, - ответил он мне, не выпуская из рук.
   - Значит, я буду первой, - не сдавалась я, снова шепча, и даже легонько касаясь губами мочки уха.
   Дыхание дроу заметно участилось, он попытался отодвинуться, но тут же дернулся назад и прижался своими губами к моим. Он, видимо, хотел этим и ограничиться, но я не отпустила, нежно прикусив его нижнюю губу, а потом провела по ней языком. Из-за ощущения опасности, витающего в воздухе, поцелуй получился очень чувственным и головокружительным, а еще совершенно невозможным.
   "Господи, чем я занимаюсь? Этот дроу совсем мне голову вскружил! Кругом враги, в любой момент нас могут поймать, а я стою и в углу с ним обжимаюсь!" - мысленно отругала я себя. Но увещевания не действовали, поцелуй был слишком сладким и желанным.
   - Знала бы, раньше запретила тебе сдерживаться! - прошептала я ему в губы, на миг прервав поцелуй.
   Дроу тут же свел на нет разделявшие нас миллиметры, возобновляя его и перехватывая инициативу.
   - Черт, ну почему ты мне раньше не сказал, что сдерживаешься? - укорила я дроу, когда мы все-таки смогли опустить друг друга из объятий.
   - Ты не спрашивала, - ответил он, будто это, в самом деле, была основная причина.
   - Ну, если бы у меня была инструкция, как обращаться с дроу, я бы знала, что спрашивать! - возмутилась я.
   - Я тебе напишу, - опрометчиво пообещал Дэнэль.
   Я удивленно взглянула на него, совсем не ожидая такого ответа.
   - Кажется, этот запрет - это лучшее, что я сделала, - все еще пораженно сказала я, и бесшумно рассмеялась, делая полшага в сторону от дроу. Дэнэль смутился. - Не думай, что я забуду! - снова придвинувшись поближе к нему, устрашила я.
   Мы вернулись в галерею, благо шум уже стих не только для моих ушей, и продолжили путь. До конца оставалось совсем чуть-чуть, и я очень надеялась преодолеть это расстояние без приключений. Эта галерея, может, и была шедевром архитектуры, но нервы мне потрепала не меньше чем зал, в котором мы с Дэнэлем потерялись.
   Но все-таки она кончилась, и мы стояли перед единственной дверью на всем нашем пути через башню. Долго медитировать на нее было опасно, но и вход без подготовки обдуманным поступком назвать было нельзя. Услышать что-либо за ней Дэнэль, как ни пытался, не смог, магии на ней я тоже никакой не обнаружила. Дверь выглядела самой обычной, не сулящей никаких проблем, к тому же на пробу она оказалась незапертой. Впрочем, это было слабое утешение.
   - Кого там еще Темный принес? - послышался грубый окрик из примыкающей к помещению, в котором мы оказались, комнатки.
   Дэнэль бесшумно вытащил сехашесс из ножен, я же, с трудом убедив себя отказаться от магии, вытащила лук и наложила на тетиву стрелу.
  

Глава 46. Хуже всегда есть куда.

   Опустошенность. Это слово лучше всего описывало внутреннее состояние дроу. Прошедший день лишил его всех душевных сил. К сожалению, он слишком поздно понял, что исчерпал свой резерв, что кончилась его проверенная годами выдержка, что контролировать себя уже не получится, как ни старайся, о чем только не напоминай, и чем только не кляни самого себя. Василиса что-то сломала, причем давно уже сломала, просто силы, удерживавшие разломанные кусочки рухнувшего мира, кончились именно сейчас. А он не заметил. Миг, когда он рванул ей наперерез, он помнил хорошо, а еще помнил, что точно для себя решил, что не имеет права идти за ней. Вот только "не имеет права" и "не пойдет", внезапно оказались никак не связаны друг с другом. Голос разума тонул в море чувств, а те утверждали, что если Василиса уйдет, то ее уже нельзя будет вернуть. А он хотел быть с ней, и хотел именно тем неправильным способом, на котором она настаивала. И этому страстному желанию было тоже наплевать на все доводы разума. Впрочем, осознание собственной обреченности от этого никуда не делось. Да, он не мог держать себя в руках, но и последствия тоже ждать себя никогда не заставляли. И он спешил насладиться моментом, вкладывая все свои чувства в поцелуй, без оглядки, зная, что это конец. Но Василиса... Василиса! И этим все сказано.
   А дальше все покатилось в тартарары по намеченному пути. Дэнэль уже не пытался себя контролировать. Это было бесполезно чуть более чем полностью. Он настолько был сбит с толка, что потерял всякое чувство реальности. Он уже не знал как правильно, не знал, как нужно, как должно, и... показал ей себя, каков есть. С трудом отдавая себе отчет в своих действиях, мужчина видел перед собой только ее глаза, не имея возможности им сопротивляться. И пришел к закономерному результату.
   "Да, я идиот, псих и полный дурак. Нет, много хуже! Мало того, что я построил сам себе жертвенник, и даже мало того, что я сам на него лег, я еще и привязал сам себя. Темный, лучше бы я оказался прав, и Василиса оказалась такой же как и все они! - бился в мысленной агонии мужчина. - Это же... Я же... Я окончательно сорвался, я столько всего наговорил ей, я столько всего сделал!!!"
   Всего этого было более чем достаточно, но весь вечер, казалось, проходил под знаком "хуже всегда есть куда". Будто бы всего того что он уже сделал было мало. Будто у него был хоть единый шанс как-то это исправить или хоть бы объяснить. Будто он не выдал себя с потрохами, не отдался на милость невозможной эльфийки, сведшей его с ума. Он был уверен, что рехнулся. Ведь только сумасшедшим бывает так хорошо, и только сумасшедшие говорят о любви. А он был на вершине блаженства, был переполнен запретными, запредельными чувствами, и он сказал о них вслух... Точный и короткий удар острого кинжала в грудь. После такого уже не живут, но умирают долго и мучительно на жертвенном алтаре. Он нанес и этот удар себе сам.
   Утро наступило неумолимо. События ночи не то что не стерлись, но даже не померкли в памяти дроу. Он отчетливо помнил каждый гвоздь, забитый в крышку своего гроба, как говорили люди. Впрочем, после признания в любви, закапывание заживо не пугало его. Да его, казалось, уже ничто не пугает. Ночь заставила его испытать столько всего, что сейчас он чувствовал лишь опустошенность и обреченность. А потом проснулась Василиса и озвучила свой приказ...
   "Темный! Ну почему стоит мне подумать, что я на самом дне, как ты мне немедленно являешь, что можно спустить еще глубже?! Почему всегда только все хуже и хуже? Почему не может быть лучше? - мысленно завопил дроу, и сам же себе ответил, что Василиса показала ему, что не только хуже есть куда, но и лучше. И все лучше, и лучше, и до такой степени хорошо, что теряешь голову и творишь такое... - Но не сдерживаться?! Она не понимает!!! Я же дроу, воин, ее слуга. Это же... Общество... Я же на людях... Темный, за что?!" - дроу готов был взвыть. Да, здесь в палатке он с неимоверным наслаждением, наконец, позволил себе многое из желанного. Но за ее пределами все было не так!
   И Василиса уступила, а потом вдруг села и очень серьезно попросила его отбросить условности. Вот только беда в том, что за условностями и этикетом Дэнэль очень умело прятался. А теперь она, по сути, просила просто взять и открыть ей себя, только теперь уже с полным осознанием того, что он делает. И он согласился попробовать.
   "Ну а что мне оставалось делать? Я все равно сдал себя уже со всеми потрохами и даже глубже. Никогда ни у кого не было такой власти надо мной. Никогда я ничего так не хотел и не боялся этого одновременно. Все что я теперь могу, это делать все так, как она просит и уповать на то, что она неожиданно не переменится. Моя судьба полностью в ее руках..."
   Впрочем, все мысли о своем безвыходном положении Дэнэлю пришлось задвинуть в дальний угол. Бессмысленное сопротивление высшему демону вот-вот должно было начаться, и, судя по всему, к вечеру легко могло избавить его от всех проблем. Но у дроу ни одна проблема никогда не решалась так просто. Очередная затея Василисы была как всегда сумасбродна, однако нельзя было не признать, что довольно перспективна на фоне полного отсутствия конкурентов. И сообщать кому-то о новом плане, в самом деле, было бессмысленно. Лишили бы единственного шанса хоть бы попытаться предотвратить кровавое столкновение. Так что дроу определенно был заодно с элле, да и ни за что бы не отпустил ее одну, даже если бы клятва ему позволила. А еще он чувствовал себя нужным, нужным ей. И прочее меркло по сравнению с этим острым чувством необходимости. Ради нее он готов был на все! Даже не сдерживаться, путь и с оттенком обреченности.
  
   Из-за поворота, стоило нам войти в дверь, показался дроу в полном боевом облачении. Вряд ли он успел не то что понять, что произошло, но даже что-то увидеть. Голубоватый росчерк сехашесс, и он уже плавно заваливаться на бок. Не знаю как, но Дэнэль это сделал не только почти мгновенно, но и бесшумно, и тут же подхватил оседающее тело, укладывая его вдоль стены.
   "Минус один", - я перевела дыхание, ослабляя натянутую тетиву.
   - Ну что там? - раздался другой голос из каморки. Лук вмиг был приведен в полную боевую готовность. - Зар?
   Звук доставаемого клинка из ножен расслышала даже я, Дэнэль давно уже стоял наизготовку у проема. Однако второй наш противник не был столь опрометчив, как первый. Из проема он вылетел перекатом и встал ровно передо мной. Еще бы миг, и меня разделили бы на две части, но Дэнэль был быстрее. Я снова перевела дух, а он укладывал второго вдоль стены.
   Вынужденное воздержание от магии делало меня незадачливым гражданским попавшим в переделку в паре с опытным спецназовцем. Но как же удачно я урвала себе в телохранители одного из самых умелых воинов-дроу!
   И снова тишина и очередной коридор были в нашем распоряжении. Вот только крались мы уже с максимальными предосторожностями, и их было мало. Точнее обойти очередных охранников было попросту невозможно. Коридор был один, нам нужно было вперед, а они стояли у нас на пути. Красноречиво переглянувшись, мы без слов поняли друг друга, и, потратив пару мгновений на то, чтобы собраться с силами выскочили из-за угла прямо перед противниками. Стрела сорвалась с тетивы в первую, попавшую под прицел цель, и тут же я выхватила следующую. Что в это время вытворял дроу, я не знаю. У меня сложилось впечатление, что он перешел на другой уровень скорости движения и отключил гравитацию, и только сехашесс, вспыхивающие голубоватым огнем по всей длине клинков при встрече с живой плотью, показывали мне, в какой момент дроу успевал поразить цель. Вторая стрела вошла в глазницу, и голова охранника слетела с плеч, покатившись по полу. Нет, это не я с такой силой вогнала стрелу, это Дэнэль в тот же миг одним ударом отрубил противнику голову. Сехашесс полыхнули в последний раз. Дэнэль выпрямился, сверкнув глазами из-под капюшона.
   Нам удалось застать их врасплох, но сколько же мы наделали шуму... Не нужно было обладать свехрслухом дроу, чтобы быть уверенной, что сейчас вся охрана несется сюда.
   - Бежим, - коротко бросил Дэнэль и сам первым побежал дальше по коридору. Я рванула следом.
   Не успели мы пронестись и десяток метров, как из двери в стене на нас выскочил еще один дроу. Неуловимый росчерк клинка и он уже осел на пол, а мы понеслись дальше. Лук я даже не успела поднять.
   - Чертов рога, - восхищенно-завистливо прошипела я, на бегу закидывая лук за спину. Не было больше смысла отказываться от магии. Без нее от меня было мало толка, а вся секретность операции кончилась вместе с задолбавшей меня тишиной, которую теперь к счастью можно было не соблюдать.
   - Кто? - переспросил Дэнэль.
   Я проигнорировала вопрос. Меня на данный момент больше занимал другой. Почему вслед за тем дроу из двери не повалили остальные? Или это был последний член той группы, которую мы только что уложили? Как в ералаше про тройняшек, просто пописать отходил? Долго думать над этим мне впрочем, не дали, шум погони отчетливо услышала даже я. Или мы успеем добраться до цели или нас дезинтегрируют. А цель была близко. Я чувствовала это остро, магия буквально бурлила от близости к мощному ритуалу. Но, увы, необходимо не просто добежать, а продраться с боем, а это могло занять больше времени, чем у нас есть. А еще у нас могло просто не получиться, но об этом лучше было не думать.
   Последний поворот башни, впереди только короткий прямой коридор и небольшая приемная до двери "Х". Ее уже было видно, но в небольшой комнатке, которой заканчивался коридор, нас точно ждали. Последняя охрана, последняя преграда, последний...
   - Глаза, - выдохнула я на бегу.
   Ни спланировать, ни договориться, ни даже прикинуть времени не было. Только прошлый краткий опыт совместных вылазок, доверие и удача. Магия скрутилась тугими жгутами в моих руках.
   "Надеюсь, хоть бы это будет сюрпризом для ожидающих! Но если дверь заперта..." - последняя мысль у самого порога приемной и я выпустила мощнейшие струи огня с обеих рук. Рев пламени и стук моего сердца удачно заглушили прочие звуки.
   В огненный коридор я рванула первой, в последний миг скрестив руки, творя физический щит, и прикрыв им себя и дроу с боков.
   "Продержится недолго, но долго и не надо. Или дверь открыта или..."
   Магия их впечатлила достаточно. Гулкий удар двери о косяк резко отрезал все звуки, кроме стука сердца, а скрежет засова, загнанного дроу в пазы, оповестил, что дверь заперта... нами изнутри. Смогли, успели, прошли! Миг, и от засова к двери и дальше по стенам побежала голубая рябь. Еще одно мгновенье и заклинание замкнулось.
   - Что это? - обеспокоенно спросил дроу, не хуже меня ощутив силу магии.
   - Охранный контур, - ответила я, осторожно прикладывая руку к двери. Защита стала расходиться легкой сверкающей рябью, плавно сходящей на нет. Но обманываться не стоило. Весь зал покрыт щитом, мощным и таким же древним, как и сама башня. - Так вот почему дверь не была заперта...
   - Почему? - спросил Дэнэль, так и не дождавшись продолжения. Я же тем временем обернулась, чтобы, наконец, внимательнее осмотреть помещение, в которое мы попали. Бешеный стук сердца постепенно приходил в норму, не смотря на то, что мы были в самом сердце вражеского стана.
   В первый миг лишь бегло оценив обстановку и присвоив ей статус безопасной, я не в полной мере осознала, что мы оказались в святая святых башни магов, в главной лаборатории, если можно так выразиться. Самая опасная, сложная и энергоемкая магия творилась именно здесь. Именно поэтому и защита тут такая мощная.
   Большой круглый зал с куполообразным потолком, в центре которого было огромное круглое окно. Вдоль стен тянулись стеллажи с книгами, ящиками всех размеров, магическими ингредиентами, разнообразными субстанциями в банках. Несколько массивных столов (в том числе зельедельческий) так же были завалены всевозможными предметами, которыми пользовался хозяин и на место не убрал. Среди всего этого хаоса даже не сразу отыскивались незыблемые атрибуты стихийной магии: небольшой фонтан льющийся из ниоткуда в никуда, правильной формы костер, горящий без дров и дыма, чисто символическое грубо вытесанное каменное изваяние, висящее в воздухе, и витиевато переплетенные воздушные потоки, с невероятной скоростью перетекающие друг в друга. А прямо под окном в центре круга призыва стоял цельнокаменный алтарь, на котором, распростерев руки, и возлежал Каарнаж До'Дэрн ор Лахэш. Не то, чтобы нас знакомили, но кто еще бы это мог быть?!
   - Засов автоматически активирует защиту, и сюда уже никому не попасть. А он, - я кивнула на алтарь, - похоже, кого-то ждал.
   - Нас? - тут же озвучил мои опасения дроу.
   - Не исключено, он же чертов провидец, - выругалась я, подходя ближе.
   Алтарь представлял собой огромный черный цельный кусок камня, испещренный голубым узором с центральной симметрией. Магия тому причиной или же такой особенный кусок породы действительно откопали где-то в Арканзаларе, я не знала. На его поверхности без сознания раскинув руки и закрыв глаза, лежал смуглый светловолосый мужчина-дроу, и через его тело проходил невиданный поток магии, вокруг которого и образовывались все завихрения и волны, мощно фонившие вокруг.
   - Это слишком глупо. Его же легко... - поразился безответственности Дэнэль, занося сехашесс. Его остановила моя усмешка.
   - Попробуй, - разрешила я, в отличие от дроу будучи знакомой с сутью ритуала.
   Дроу, почувствовав подвох в моих словах, нахмурился, но еще один шаг к магу все-таки сделал. Барьер мгновенно откинул его на исходную позицию.
   - Видишь? - я указала носком сапога на огромный сапфир, лежащий в полуметре от меня. - Это камни призыва, они создают защитный барьер, так что просто убить его не получится.
   - Тогда и дверь ему запирать незачем, - раздраженно заметил Дэнэль.
   - Он неуязвим, пока есть барьер, - подчеркнула я. - Разрушить контур очень легко, - я занесла ногу, чтобы пнуть камень, и замерла. - Ритуал будет прерван, демон останется без контролирующего и от него легко будет избавиться. Каарнаж очнется, но уже ничего не сможет поделать. Новый ритуал придется начинать с нуля, а сил у него уже не будет, да и время будет упущено. Эфу не смогут захватить, жертвоприношение не свершится и конца света не будет.
   Я поставила ногу на место, раз за разом прокручивая в голове всю известную мне об этом ритуале информацию в поисках подводных камней.
   - Так чего ты ждешь? - не понял Дэнэль, всем своим видом демонстрируя нетерпение.
   - Слишком просто, - призналась я спустя полминуты отчаянных размышлений.
   - Что ты имеешь в виду? - уточнил мужчина.
   Нет, я была согласна, что весь проделанный нами сюда путь простым назвать было трудно, но...
   - Это похоже на ловушку, - вынесла я вердикт.
   - Зачем ему нас ловить? - задал резонный вопрос дроу.
   - Не знаю, Дэнэль, не знаю! - вспылила я, всплеснув руками, и сделала два шага назад, потом вперед. - Мм... - простонала я с силой прижав стиснутый кулак ко лбу, будто бы это могло помочь разгадать загадку. - Вернадж тоже делал странные на первый взгляд вещи. Но потом оказалось, что дурой была я. Я сама пришла к нему! Повезло, что он не знал, что я не та. И здесь тоже самое. Понимаешь? Чертов провидец! Почему он не запер дверь?! Не для того ли, чтобы мы пришли и прервали ритуал?
   - Какая ему выгода от прерванного ритуала? - снова задавал правильный вопрос мой дроу.
   - Не знаю, не знаю, не знаю... - заладила я, впившись взглядом в Каарнажа, будто бы могла так проникнуть в его разум. - Я пытаюсь понять ход его мыслей и не могу! Я пришла к нему сюда сама, но он не сможет принести меня в жертву, - от безысходности я начала рассуждать вслух. - Он знает, что я не та. Знает, что я из другого мира, что я могу пользоваться магией. Но это ему ничего не дает. Ничего. Эфа, по крайней мере, сейчас в безопасности. Сражение едва началось и наши оборонительные сооружения за такой короткий срок не снести. А значит в безопасности и мир, - с каждой фразой я все ближе подходила к зачарованному сапфиру. - Но с каждой секундой промедления это может измениться. Каждая секунда это, возможно, чья-то жизнь. А если я прерву ритуал, то демон останется без управления. Они смогут его уничтожить. Это будет легко. Он не доберется до Эфы.
   - Р-р-р-р-р, - нечеловеческий, да и не эльфийский рык разнесся по всей лаборатории.
   Не знаю, в какой именно момент я все-таки отшвырнула сапфир в сторону, но последнюю фразу я сказала, глядя в глаза уже вполне пришедшему в себя Каарнажу. И судя по его реакции, я все сделала правильно. Я скаканула назад, на лету выставляя перед собой руки и создавая веер щитов. В него тут же влетел, наверное, самый мощный сгусток силы, который я когда-либо видела.
   "Хорошо еще, что в заклинание не оформил! Но он сейчас это исправит, и тогда долго я не продержусь", - осознала я, экстренно пополняя резерв.
   Могла бы, набрала впрок, выбрала бы всю магию из помещения. Никогда еще собственный резерв не казался мне таким маленьким. Но сила, которой веяло от этого мага, была несравнимо больше.
   "Пара ударов - это максимум, - прикинула я, сколько выдержит щит, прежде чем истощит меня полностью. - Ну, хоть бы больше одного!" - подбодрила я себя, лихорадочно пытаясь найти выход. Тот факт, что в запертом помещении (а как открыть охранный контур я не знала) его не было, я игнорировала. Страшно на удивление не было, а вот жить хотелось. Но, увы, с разъяренным магом, переполненным силой, в одном помещении это было несовместимо. И так как выбраться отсюда я не могла, надо было устранить саму угрозу для жизни. Оставалось только придумать, как это сделать.
   Медленно отступая, и особо не вслушиваясь в пространную речь Кааранажа во славу моего пришествия, которую цензура бы не пропустила ни в одну газету, я наткнулась на что-то спиной.
   "Дэнэль!" - мысленно воскликнула я. Ума не приложу, как умудрилась о нем позабыть, но неожиданное открытие сначала окрылило меня радостью и надеждой, а потом запоздало пришло понимание. Он в таком же положении, как и я, нет даже хуже, он очень плохой маг и он прикован ко мне клятвой.
   - Его надо убить, - тихо сказала я ему. - От заклинаний уходи любыми способами. Я не защищу.
   Продолжить я не успела. Резкий рывок вмазал меня в стену за каменным изваянием, символизирующем стихию земли. Это Каарнаж перешел от слов к делу, а Дэнэль исправно исполнил мое указание, захватив меня с собой. Не знаю, из чего была сделана статуя, но прямой огненный поток она выдержала стоически, лишь слегка оплавившись.
   - Понял, - ответил мне Дэнэль, будто мой инструктаж не был прерван.
   Мы перебежали под стол, а когда в тот полетело заклинание, схоронились за книжной полкой.
   - И еще, - воспользовавшись передышкой, добавила я. - Я освобождаю тебя от клятвы. Да будет свидетелем Светлый бог!
   Ладонь, ту самую, что и при принесении клятвы, опалило жаром.
   - Чт... - начал было дроу, но не успел ничего спросить. Новый залп уже сложно сказать чего именно полетел в полку, и я осознанно откатилась в другую сторону от дроу.
   "Меня Каарнаж убьет в любом случае, но Дэнэля я за собой не потащу. Отдельно от меня у него есть шанс", - твердо решила я, с трудом уходя от очередного заклинания.
   Увы, ловкости и проворства дроу у меня не было, а магия против такого сильного противника помочь мне не могла. Очередное заклинание попало в щит, и я отлетела к алтарю задетая лишь его краешком. Ушибленное плечо пронзила боль.
   "Минус один, остался последний раз", - уныло подсчитывала я.
   Каарнаж приближался, шанса уйти не было.
   - Ползаешь как последняя тварь! - насмехался дроу, в руке которого зрела огромная голубая сфера, переполненная электрическими разрядами. Это был конец. - Что уже мечтаешь, чтобы я добрался до этой чистейшей душонки вместо тебя?! А, дрянь светлоэльфийская?!
   - Нет! И я человек, - залепила я ему, поднимаясь на ноги. Не знаю, откуда взялся этот протест и смелость, но что уже было терять?!
   - Да от тебя мокрого места не останется, я тебя просто на атомы расщеплю, сука! - с ненавистью заорал Каарнаж, наступая.
   "Расщепит, - согласилась я с ним мысленно. - Но, по крайней мере, это будет быстро, а не мучительно долго на алтаре".
   Наверное, это и придавало мне сил.
   - Ты не начнешь апокалипсис, а что будет со мной, мне все равно, - ответила я, собирая остатки сил. Кривила душой, конечно, но ему знать необязательно.
   - Зато персонально твой конец начну! - на этом он бросил бесполезные словесные препирательства и запустил-таки в меня заклинанием.
   Я вскинула руки, напрягая все силы и создавая единственный щит из всего веера перед собой. Руки неистово жгло от магии, но куда сильнее была боль в груди. Я рухнула на колено, в попытке удержать щит. Силы утекали, таяли, едва переходя в заклинание. Я была исчерпана до дна, и только зияющая пустота в груди напоминала о том, что минуту назад там была магия.
   - Сильна! - сквозь шум в ушах и дико колотящееся сердце, неожиданно я услышала похвалу от Каарнажа. - Вот уж не думал, что какая-то человечка сможет раскрыть потенциал этой кривой эльфийки.
   - А ты людей-то вообще знал? - хрипло выплюнула я, твердо глядя ему в глаза.
   Я почувствовала металлический привкус во рту и сглотнула.
   - Жалкое подобие эльфов, тупой скот, однодневки, - Каарнаж извергал оскорбления с каждым новым шагом ко мне. - Впрочем, у меня есть шанс узнать их! - неожиданно переменился он, подойдя совсем близко.
   Он отлично чувствовал, что я была пуста, не способна сотворить даже самое крошечное заклинание, и, видимо, решил поиграть напоследок. Он наколдовал новый шар молний в руке прямо перед моим лицом.
   - Сдавайся и, может быть, - он подчеркнул это слово, - я сохраню тебе жизнь!
   "Какая глупость", - устало подумала я, не веря ни на секунду. Это был лишь еще один способ вытереть ноги о людской род.
   - Сдавайся! - заорал Каарнаж, терпение, которого и так было на исходе, а мое молчание еще подогревало его.
   - Русские не сдаются! - желчно выплюнула я в ответ крылатую фразу "атаки мертвецов" Первой мировой войны и, резко поднявшись с колен, пинком отшвырнула от себя стихийного мага. Молнию он от неожиданности развеял сам.
   Животная ярость вытеснила остатки разума из глаз дроу. Отлетев лишь на пару метров, он легко удержал равновесие и, заорав что-то нечленораздельное, вскинул руки, между скрюченными пальцами засверкали тысячи молний. Но я, пошатнувшись от своего же удара и истощения, уже и без его помощи падала назад. Жесткие камни впились в лопатки несколько раньше, чем я ожидала.
   "Алтарь! Я на алтаре! - даже с некоторым восторгом подумалось мне. - Пророчество сбылось!"
   Еще не до конца оформившийся сгусток молния уже срывался с пальцев взбешенного мага, когда краем глаза я заметила смазанное движение сбоку.
   "Дэнэль! - искрой метнулась мысль в голове. - Кажется, он решил воспользоваться, невменяемостью мага! Какой умница! Только..."
   Не успела я порадоваться, что пока маг будет занят мной, Дэнэль сможет банально его зарезать, как поняла, что траектория движения дроу пересекается со смертельным заклинанием, нацеленным в меня.
   - НЕТ!!! - вскрикнула я, но заклинание уже летело, и все что я могла, это как в замедленной съемке наблюдать за ним.
   Жест был скорее автоматический, чем осознанный. Я выставила вперед руку, ставя щит, игнорируя тот факт, что резерв пуст, игнорируя боль в голове, груди, всем теле, игнорируя сдавивший грудь обруч, не дающий дышать, колдовать, жить. Я увидела замерцавшую перед дроу серебристую завесу магического щита и мир поглотила темнота. Собственную жизненную энергию тратить на колдовство было невероятно сложно, болезненно и опасно.
  
   Ждать всегда удавалось дроу лучше всего. Он мог засесть в засаду и сутками наблюдать за жертвой, выжидая благоприятный момент. Он не тратил на это сил, он наслаждался покоем, зная, что в наилучший момент быстро и четко сделает свою работу. Но никогда до этого мига он даже и представить себе не мог, как это сложно - просто ждать нужного момента. Это было невыносимо считать секунды и смотреть, как Василису медленно загоняли в угол. Смотреть, как она раз за разом совершала все больше ошибок и попала-таки под заклинание, как она одна, почти беззащитная (не надо быть семи пядей во лбу, чтобы видеть насколько Каарнаж превосходил ее по силе) стояла перед ним, высоко подняв подбородок. С замиранием сердца следить, как истощался щит, в попытке поглотить заклинание невероятной мощности. Как подавить свой порыв, когда все тело буквально рвало на части от желания ринуться к ней? И только одна мысль удерживала его на месте - так он ей помочь не мог. Без шансов! Никакой пользы. И он ждал, стискивая рукояти мечей, кусая губы, скрежеща зубами.
   Здравый смысл проиграл эмоциям в тот миг, когда девушка начала падать на алтарь, а дроу понял, что это конец. Дальше выжидать смысла просто не было, потому что вот-вот не будет ее, той, которая перевернула всю его жизнь, перемешала все мысли в его голове и заставила сердце биться так, будто оно готово выскочить из груди. Но без нее оно просто остановится! И отнюдь не из-за клятвы, которую она вернула...
   "Черт, она вернула ее! Вернула нерушимую клятву верности! Она это сделала, - с невиданной остротой осознал мужчина. - Вернула, чтобы я не умер вслед за ней... А мне не нужна жизнь без нее!"
   Дэнэль не задумываясь ни на мгновенье более, устремился наперерез заклинанию, летевшему точно в девушку, выставив вперед руки.
   "...если поймаешь серьезное заклинание - раскалятся, так что будь осторожнее", - будто наяву прозвучало ее предупреждение.
   - НЕТ!!!
   Ее резкий выкрик в реальности не мог остановить его, но серебристая вуаль магического щита, заколебавшаяся перед ним, была сродни чуду.
   "Как? Откуда? Почему..." - дроу притормозил лишь на миг, удивленный заклинанием, и именно в этот миг электрический шар с шипением столкнулся с хоть и недостаточно, но мощной преградой на своем пути. С тихим звуком щит лопнул, рассыпавшись искрами, и заклинание соприкоснулось с поверхностью зачарованных браслетов, подчиняясь магии заложенной в них. Дэнэль же, вымуштрованный годами тренировок, проследовал по намеченной траектории и завершил начатое. Длинным рубящим движением наискосок снизу наверх он разрубил дроуского мага на две части. Сехашесс ослепительно сверкнули, гася магическую вспышку и впитывая излишки энергии в себя.
   И тут же едва-едва воцарившуюся тишину разорвал неистовый вопль полный боли и звон выпавшего их рук оружия. Все что он мог сделать, это сунуть запястья вместе с браслетами в фонтан. Лабораторию заволокло паром.
  

Глава 47. Не такие уж мы и разные.

   В себя я приходила долго. Точнее сначала я вообще не могла понять, что происходит. Я будто была в маленькой лодке, попавшей в сильный шторм и каким-то чудом умудрявшейся держаться на плаву. Потом воображаемый шторм постепенно стих, и ко мне вернулось ощущение своего тела. Я лежала не чем-то мягком и была чем-то укрыта и рядом со мной кто-то был. Этот кто-то все говорил и говорил с небольшими перерывами, но я никак не могла понять, что именно. Ощущения тела накатывали волнами, а вот разобрать, что говорят никак не получалось, пока в какой-то миг я не поняла, что голоса два. Я изо всех сил прислушалась, очень стараясь понять хоть бы одно единственное слово, и в тот миг, когда я уже была близка к своей цели, голоса замолчали.
   - Василиса? - позвал меня высокий голос. Я снова напряглась, пытаясь сообразить, о чем речь.
   "Это мое имя. Голос зовет меня", - наконец, поняла я.
   - Василиса! - снова повторили мое имя, и дотронулись до моей руки.
   "Эфа, - всплыло в памяти, - и Костя", - идентифицировала я, наконец, голоса. И будто это придало мне сил. Я смогла разлепить веки и увидела перед собой размытое пятно человеческого лица.
   - Ты очнулась! - в голосе Эфы звенела радость. Постепенно в голове прояснилось, и пару раз сморгнув, я смогла поймать уезжающий фокус. За спиной девушки стоял Костя и сосредоточенно вглядывался в мое лицо. Все остальные воспоминания, видимо решив, что я достаточно оклемалась, мозг вывалил на меня скопом.
   - Где я? - хриплым, плохо слушающимся голосом спросила я.
   - В госпитале, - с готовностью ответила Эфа, улыбаясь все шире и шире. - Как ты себя чувствуешь?
   - Не знаю, - ответила я, кашлянув. - Что со мной? Как я тут оказалась? Где Дэнэль? Чем закончилась битва? Что с демоном и с Каарнажем? Как...
   - Подожди-подожди, - перебила меня Эфа. - Кость, сходи за мамой. Она просила позвать ее, когда Василиса очнется.
   - Сейчас, - отозвался парень и отошел от кровати, на которой я лежала.
   - Ты в госпитале, - зачем-то повторила Эфа и продолжила. - Без памяти ты лежала почти сутки, сейчас с тобой уже почти все в порядке. Мама с папой очень старались максимально избавить тебя от последствий растраты жизненной энергии. Они поделились своей, чтобы ты поскорее восстановилась. Они же нашли вас с Дэнэлем в башне магов и перенесли сюда. С Дэнэлем тоже все в порядке, не считая небольших физических повреждений. Он где-то здесь, я не знаю точно, он не докладывает. Битва закончилась нашей полной победой, благодаря тому, что ты прервала ритуал. Демон повержен, Каарнаж мертв. Его убил Дэнэль. Это если кратко, - выдала Эфа и, наконец, перевела дыхание.
   - Спасибо, - поблагодарила я за быстрое удовлетворение моего любопытства.
   Тут полог отдернулся, и в палатку вошли Ланэль с Эдором, а следом за ними Костя. Они немедленно подошли к моей кровати.
   - Здравствуй, - сказала Ланэль, тепло улыбаясь мне. Эдор стоял рядом с ней молча, но тоже улыбался. - Мы очень рады, что ты пришла в себя. Как ты себя чувствуешь?
   - Вроде бы хорошо, - определилась я. О легкой тяжести в груди при глубоком вдохе я решила не говорить.
   - Позволь, - скорее формально спросила Ланэль, уже протягивая руку к моему лбу. Впрочем, против я не была, лишь с интересом ожидая вердикт. Подержав прохладную ладонь на моем лбу несколько секунд, она перенесла ее на грудь, и подержала там чуть дольше. - Почти не осталось следов, - она озвучила результат исследования, не скрывая своего удовлетворения, и убрала руку. - Сейчас может быть легкое головокружение, которое вскоре пройдет. Позже иногда при особых обстоятельствах, в том числе магических, может возникать стеснение в груди при дыхании, но, увы, совсем без последствия такого рода магию творить невозможно. Мы сделали все, что смогли...
   - Спасибо вам огромное! - поспешила от всей души поблагодарить я. Я очень хорошо помнила, чем закончился для меня вчерашний день, а память услужливо подкидывала мне возможное развитие событий, в случае отсутствия квалифицированного вмешательства родителей Эфы.
   - Нет, - качнула головой Ланэль. - Это мы должны благодарить тебя. Ты снова спасла жизнь нашей девочки, - она положила руку на плечо, стоящей рядом счастливой Эфы, - и многих-многих других эльфов и людей, в том числе и наши. Благодаря тебе мы все сейчас здесь, живы и здоровы.
   - Не только мне, - неловко вставила я. Мне было не по себе от всех этих речей.
   - Да, разумеется, твой дроу вложил в эту победу не меньше. Без него забраться в самое сердце врага бы не получилось. И именно от его руки пал Каарнаж, - кивнула Ланэль. - А вследствие находчивости Константина был найден единственный столь малокровный способ решения нашей общей проблемы. Но лишь благодаря тебе все это стало возможно, - все равно свела разговор ко мне эльфийка, снова заставляя меня насторожиться. - Ваш план, а точнее намек на него, конечно же, не был лишен недостатков и откровенно провальных мест. Точнее более шаткого и ненадежного плана в природе, наверное, не существует, - заверила нас мать Эфы, а я почувствовала, что мои губы готовы расплыться в улыбке. - Это было невероятно безрассудно, самоуверенно и даже нагло, но... у вас получилось! Вы сделали то, что не мог сделать никто. И мы... - неожиданно она запнулась.
   - Может быть, мы не имеем на это права, но мы очень гордимся тобой, - закончил за нее Эдор и тут же добавил. - Всеми вами! Ну а настоящее чествование состоится сегодня вечером.
   Я все-таки не выдержала и прыснула со смеху, а следом за мной и Эфа с Костей, а потом и эльфы присоединились.
   - Разумеется, вы имеете право, - все еще улыбаясь, ответила я. - Только благодаря вам, вашему отношению ко мне, ко всей этой ситуации, тому, что вы приняли меня, как есть практически в семью, я смогла все это сделать. И... я могу встать? - неожиданно даже для самой себя спросила я.
   - Да, - кивнула Ланэль, с губ которой не сходила такая непривычная на ее лице улыбка. - Только постарайся не делать это резко, - предупредила она.
   Я поднялась со всеми предосторожностями, ожидая боли, сильного головокружения и даже тошноты, но голова кружилась совсем чуть-чуть, в остальном я чувствовала себя как обычно. На мне была простая эллейская плотная пижама, так что я рискнула вылезти из-под одеяла и накинуть долгополый халат, заботливо поданный Эфой.
   - Ну как? - участливо спросила девушка.
   - Как обычно, - пожала я плечами, завязывая пояс.
   Постояв недолго, я все-таки присела обратно на кровать, решив, что так удобнее вести расспросы.
   - Расскажите мне, как все тут прошло, - попросила я.
   Ланэль согласно кивнула и присела в одно из походных кресел у моей кровати, на второе свободное сел Эдор. Эфа пристроилась около меня на кровати, а Костя остался стоять рядом с ней.
   - Сражение происходило по плану, - начала илис элле. - Все строго придерживались стратегии растягивания времени, уверенно держали линию фронта до прихода демона. Дальше началось тактическое отступление и изматывание противника. К сожалению не все следовали общей цели, что и привело к потерям, которых можно было избежать. Прежде чем возникли непреодолимые проблемы, ты прервала ритуал призыва и лишила демона мозгового центра. Далее его устранение стало делом техники. Он замурован в горной породе на дне Ажесаманны не без помощи сил королевского дома Арканзалара.
   - У нас много потерь? - поинтересовалась я.
   - Трое, - печально ответила Ланэль.
   - Все молодые, первый же бой... - продолжал за нее Эдориэль. - Нет, не твоя боевая группа, - поспешил он опровергнуть мою мысль, которая, видимо, отразилась у меня на лице. - Сегодня вечером так же состоится торжественное прощание с ними.
   - А у дроу?
   - Среди контрактников всегда больше потерь, но их тоже намного меньше, чем могло бы быть, - ответил Эдор.
   - Лагерь все еще на прежнем месте? - продолжила спрашивать я.
   - Да. После вчерашнего боя у нас много раненых, но серьезных травм мало. Противник разбит на голову, - продолжила просвещать меня элле. - Половина заговорщиков уничтожена, половина захвачена в плен. Сегодня их ждет казнь. А если кому-то и удалось скрыться, то ключевых фигур среди них нет, и их ждет жизнь изгнанников. Город освобожден и находится снова под властью правящего дома Арканзалара. Секту мага, обнаруженного вами в Дароле, решили не трогать. Третья квадра созвездия дождя Луной безнадежно упущена, вреда от нее уже никакого не будет. Ва'Лэнрох ор Дорзаж уже передали официальную благодарность Эльмену за помощь в устранении бунта. Но еще на пару дней тут задержаться мы можем, пока будут работать мои агенты.
   - Агенты?
   - Разведка. Дроу, разумеется, не допустят элле до внутреннего расследования, а мне нужна как можно более полная информация обо всей организации.
   - Чтобы не допустить повторения?
   - Сомневаюсь, что в ближайшее время кто-то сможет провернуть что-то столь же выдающееся. Но такие вещи лучше всегда держат в поле зрения.
   - Понятно, - кивнула я.
   - Расскажи и ты нам, что происходило у тебя в это время?
   - Да, примерно тоже самое, - призналась я и кратко рассказала, как мы пробрались в лагерь врага, как разбирались куда нам идти, и как пытались добраться до Каарнажа, опустив, разумеется, личные подробности. Они для обсуждения не предназначались. Зато детально ответила на кучу вопросов, которые задавали все присутствующие в палатке. - Уверена, все это можно было сделать немного лучше, но... - добавила я в конце, предчувствуя вполне заслуженные упреки.
   - Да, безусловно, - перебила меня Ланэль. - Все можно было обдумать, продумать план, сделать операцию более надежной и менее опасной, но нет гарантий, что тогда бы все получилось. Не всегда проработанное, лучше экспромта.
   - Лучшее - враг хорошего, - пробормотала я. - У нас в мире есть такой афоризм.
   - Очень меткий, - оценила Ланэль. - Но есть одна вещь, о которой я все-таки хочу сказать, - эльфийка стала предельно серьезной, от чего я тоже подобралась. - Трата жизненных сил на магию - прямой путь в чертоги Вечного сна. Я понимаю, что это не поддается контролю и вообще какому-либо осознанному влиянию, - тут же сказала она, едва я открыла рот, - и тем не менее. Именно из-за того, что это нельзя контролировать, очень легко не пожертвовать частью жизни, а отдать ее всю. Но порой умереть - это не самое страшное. Страшнее безвозвратно утратить часть себя и разочароваться в своем поступке. Мы с Эдором сделали все, что смогли, чтобы исцелить тебя, но шрам останется навсегда и всегда будет напомнить о себе.
   - Я не жалею, - это все, что я могла ответить ей.
   - Это все, что я хотела сказать, - эльфы поднялись со своих мест, собираясь уйти. - Физически ты здорова, находить под присмотром целителей и далее у тебя нет причин. Ты можешь отправиться к себе и подготовиться к вечерней церемонии. Думаю, Эфа с радостью тебе поможет.
   Я только кивнула, однако когда родители Эфы были уже у двери, встрепенулась. Самое главное-то я и не узнала!
   - Есть один вопрос, который не дает мне покоя, - поскорее сказала я.
   - Какой? - с интересом обернулась ко мне Ланэль.
   - Зачем, черт побери, Каарнаж отставил дверь открытой, если не ждал нас?! - довольно эмоционально спросила я, надеюсь, что Ланэль знает ответ и на этот вопрос.
   - Он просто перестраховался, - спокойно ответила элле. - Он сильный провидец и видел несколько исходов будущего. В том числе и версию с затяжными боями и преследованием, которую мы отвергли, как лишь оттягивающую неизбежное. В этом случае ему бы потребовалась магическая подпитка. Ведь даже у сильного мага с божественной помощью силы конечны, как и жизнь.
   - Хах, - нервно усмехнулась я. - Жадность фраера сгубила!
   - Жадность? - переспросила Ланэль.
   - Ну хотел объять необъятное, перестраховаться на все случаи жизни, а ведь мог бы... А почему наш приход он не видел? - сама себя оборвала я и задала следующий волнующий меня вопрос.
   - Предвидение - это не сел кино посмотрел, - звонко рассмеялась Эфа. - Это особый ритуал, это затраты сил и самое главное времени. Он искал варианты развития военных действий, чтобы все предусмотреть, а своим будущим пренебрег. Точнее может он бы и посмотрел, но ему просто не хватило времени. Реалии менялись с невероятной скоростью, одно только твое появление в этом мире спутало весь тщательно проработанный план.
   - А Темный?
   - Он и так слишком часто являлся Каарнажу, а это большая нагрузка. Он мог просто не выдержать еще одного видения, и тогда управлять демоном вообще было бы некому.
   - То есть он молча наблюдал, как мы разделали его протеже?
   Ланель пожала плечами.
   - Он уже не мог ничего поделать, кроме прямого открытого вмешательство, что привело бы к новой Войне богов. А этого никому не нужно.
   - Вот так просто смотрел, как рушится его детище... - не могла поверить я.
   - Попытается в другой раз.
   Я круглыми глазами уставилась на эльфийку.
   - Неужели ты думаешь, что этой попыткой все и ограничится? - усмехнулась Ланэль. - Их было множество, и еще будет множество, пока мир не будет уничтожен. Боги не знают устали, не ведают поражений, не отступаются от своих принципов. Это вечная борьба, - вогнав меня этими словами в ступор, она тут же и успокоила. - Но, разумеется, не следует ждать очередного противостояния уже завтра. Оно непременно будет, но возможно даже не на нашем веку.
   Эльфы покинули медицинскую палатку, оставив меня в смешанных чувствах. С одной стороны хотелось крикнуть, что есть мочи, вопрошая, что за дурдом тут происходит. С другой... С другой все было до отвращения логично и правильно. А еще действительно грела мысль, что, по крайне мере, прямо завтра сражаться с очередным божественным захватчиком мира не придется. А может и вовсе никогда не придется. Да и в любом случае еще был Светлый бог, который на произвол судьбы не оставит.
   "Кошмар, я начинаю проникаться эльфийской философией! Срочно заняться делом!" - скомандовала я себе.
   - Эф, здесь есть, где умыться? И мне нужна одежда, - обернулась я в девушке.
   - Да, вон там за ширмой дверь, - указала мне направление девушка. - А одежду я сейчас принесу.
   Пока я плескала себе в лицо прохладной водой, пытаясь вытурить из головы лишние мысли, Эфа успела сходить в нашу с Дэнэлем палатку и вернуться. На кровати были аккуратно разложены светлоэльфийские украшенные вышивкой рубашка и брюки, а на полу стояли сапоги.
   "Спасибо, что не платье", - порадовалась я, запоздало вспомнив пристрастия Эфы в одежде.
   Удалившись обратно в небольшую ванную, я вскоре вышла оттуда полностью одетая, но с распущенными, хоть и причесанными волосами.
   - Садись, - с улыбкой позвала Эфа, не дожидаясь просьбы. - И поешь заодно, - Эфа указала на столик, на котором стояла незамеченная ранее мной еда. А я ведь действительно голодна!
   Я послушно уселась на указанное место, принялась за еду и отдала свои волосы в умелые руки девушки, параллельно размышляя, что рано или поздно мне необходимо будет научиться управляться с ними самой. Или же придется остричь все это богатство. Потому что каждый раз просить заплести волосы других людей и эльфов, было бы не слишком удобно. Да и вообще быть в постоянной зависимости от чужих парикмахерских умений не лучшая идея!
   - Готово! Но тебе необходимо принять душ, лучше бы конечно ванную, но тут ее нет, и провести некоторые косметические процедуры, в преддверии церемонии, - сказала девушка. - С остальными приготовлениями я тебе помогу.
   - Давай встретимся у меня в палатке, - предложила я. - Мне нужно найти Дэнэля.
   Как я буду делать это без нити клятвы, я понятия не имела, но настроена была оптимистично.
   - Только слишком не задерживайся, а то мы не успеем, - предупредила она.
   Я кивнула, и мы все вместе покинули медицинскую палатку. Эфа с Костей ушли в сторону жилых помещений, а я, сделав несколько шагов, остановилась. Как и где искать Дэнэля в военном лагере элле я представляла плохо. Правда сложность заключалась не в том, что мест его пребывания было великое множество, а как раз наоборот. Я понятия не имела, где может находиться дроу в лагере светлых эльфов. Раньше мы были с ним почти неразлучны, а где он был эти сутки, пока я была в госпитале, я понятия не имела. Ну, часть времени, предположим, он спал, а потом? Судя по тому, что Эфа, вернувшись с вещами, не привела Дэнэля с собой, в палатке его можно было не искать. Но тогда где?
   Логически поразмышляв, я пришла к выводу, что он должен был сам прийти сюда. И по идее мне следовало его ждать здесь, а не выходить на поиски с риском банально разминуться. Не успела я додумать эту мысль, как увидела его. Он вышел из-за противоположного ряда палаток, граничащих с лесом, сделал пару шагов и остановился, будто в нерешительности. Он был в обычной своей одежде, с классовой прической, с мечами на поясе, и смотрел на меня все с тем же выражением своих нереальных голубых глаз, такой родной и любимый. Я качнулась с пятки на носок и сорвалась с места, наплевав на все предупреждения целителей. За пару мгновений преодолев разделяющие нас метры, я ринулась осматривать и ощупывать своего дроу.
   - Ч-что ты делаешь? - даже слегка заикнувшись, спросил Дэнэль.
   Я в это время посчитала осмотр оконченным, так и не найдя каких-то серьезных повреждений, и вскинула голову на него.
   - Ты! - сердито выкрикнула я, нахмурив брови. - Какого черта ты полез под заклинание?! А? У тебя была шикарная возможность тихо и незаметно убить его, пока он был занят мной! Так какого хрена ты встал МЕЖДУ мной и ним?! Ты знал, какое заклинание летит в меня, знал, что мой резерв был пуст, знал, что браслеты не справятся. А чтобы было, если бы я не смогла кинуть щит?!! - честно признаться, я сама от себя такой реакции не ожидала. Но неожиданно накатил такой страх и такая злость, что хотелось самолично его пристукнуть.
   "Я столько усилий приложила, ради его спасения, а он... а он... просто решил сделать тоже самое. И на сей раз никакая клятва в этом решении не фигурировала", - осознала я.
   Гнев утих, и на смену ему пришло щемящее чувство нежности, заполнившее собой все пространство и вытеснившее страх. Шумно вздохнув, я обхватила его за шею и прижалась к груди, окончательно успокоившись только когда почувствовала, как сомкнулись его руки за моей спиной. Он здесь, рядом, он цел, он со мной.
   - Спасибо, - выдохнула я ему в шею.
   Через довольно продолжительное время я чуть отстранилась и посмотрела ему в глаза уже спокойно:
   - Ты все-таки убил его. Хорошо, что щит выдержал.
   - Он не выдержал, - опроверг мои слова Дэнэль.
   - Но как тогда... - начала было я, и сама догадалась.
   Рывком увеличив расстояние между нами, я схватила дроу за запястье. Мужчина сдавленно охнул, закусив губу. Я же в ужасе задрала рукав, и в полной мере насладилась правильностью своей догадки. Вторую руку я тоже проверила, просто чтобы убедиться, что мне не мерещится. Страшные ожоги, пузыри на которых давно и безнадежно были содраны, точно повторяли контур браслетов и без сомнения находились под ними.
   - Они же раскалиться должны были... - круглыми глазами глядя на дроу, пробормотала я.
   - Там был фонтан, - пояснил мужчина.
   - Но почему оставили без лечения?
   - Я отказался.
   - Что? - взвилась я. - Дэнэль, ты в своем уме?! Что значит отказался?
   - Их бы снимать пришлось, чтобы повязку наложить, - аргументировал свою позицию дроу. - Но тогда они бы пришли в негодность. А это же не просто браслеты.
   - Да ты... Что за бред?! Я бы тебе новые заговорила, раз они так тебе понравились. Это не повод оставлять ожоги нелечеными!
   - Я выпил лебечное зелье, - опроверг мое предположение он. - Через пару дней заживет.
   - Пару? - усомнилась я.
   - У эльфов хорошая регенерация.
   Я с сомнением смотрела на дроу, но он говорил вполне уверенно. В который раз поразившись этому мужчине, я на сей раз максимально бережно обхватила его запястья поверх браслетов и прикрыла глаза, нащупывая свою же магию.
   - Какой же ты все-таки мазохист... - посетовала я, качая головой.
   Просто так магией воздействовать на них было бы глупо, но являясь магом-заклинателем полуартефакта и имея в своем распоряжении немного времени, можно было чуть-чуть схитрить. Что я и сделала, охладив ювелирные украшения, чтобы уменьшить болевые ощущения, которые они вызывали. Хватить должно было примерно на сутки, а там уже ожоги более-менее заживут, если верить Дэнэлю.
   - Спасибо, - поблагодарил Дэнэль, оценив мой маневр, и усмехнулся.
   Я в ответ улыбнулась ему совершенно открыто. Как же все-таки было хорошо, что мы все выжили, и конец света отменился. Как же это было прекрасно!
   - Пойдем, - позвала я. - Эфа ждет меня в палатке, чтобы привести в порядок к вечернему торжественному приему в честь того, что мы все еще живы.
   Дэнэль ухмыльнулся, и тут же серьезно добавил:
   - Мне тоже надлежит явиться к дроускому королевскому двору для чествования.
   Я обеспокоенно повернула к нему голову.
   - Когда?
   - Сегодня в полночь.
   - А ты оттуда вернешься? - вырвалось у меня.
   Очевидно, было, что явиться с ним я не могла, да и мне следовало быть здесь с элле, но тревога от этого была только сильнее.
   - Вернусь, - пообещал Дэнэль и перевел взгляд под ноги. На его лице вдруг появилась настоящая улыбка, а не жалкое ее подобие.
   - Да я уже не знаю, что и думать, с этими дроушами! - в оправдание своей мнительности пробормотала я.
   - Им будет не до меня, - заверил меня мужчина, чем все-таки меня успокоил, и я смогла переключить мысли на дела, требующие моего участия.
  
   Дроу ждал. Он находился между палаток напротив той, в которой была Василиса, и заметить его с тропинки было сложно. Когда мужчина увидел Эфу с вещами Василисы, он понял, что элле очнулась, и поспешил сюда. Дэнэль прекрасно знал, что он вполне мог бы зайти внутрь, да и вообще находиться там все время, что Василиса была без сознания, но не делал этого. Он вообще старался никому на глаза лишний раз не попадаться, и уж те более не разговаривать. Потому что если бы его спросили, что он тут делает, он бы не смог дать вразумительного ответа.
   Она вернула ему клятву, он больше не ее слуга и никак с ней не связан. Будь на месте Василисы любая другая женщина (если бы, конечно, можно было допустить мысль, что кто-то кроме нее мог бы вернуть клятву), его бы давно уже тут не было. Возвращение клятвы - это недвусмысленный намек, что в его услугах более не нуждаются, он никому тут не нужен. А дроу остался, и теперь находился тут на птичьих правах, самому себе толком не зная как объяснить, кто он и чего тут ждет, не то, что другим. Он не знал, что теперь делать, как к нему отнесется Василиса, и самое главное как ему относиться к ней, ведь она теперь не госпожа, а просто женщина... женщина, которую он без памяти любит.
   Да, он понимал, что Эфа и Костя клятвами никакими не связаны и это не мешает им близко общаться с Василисой. Но сам зайти туда, присоединиться к ним в ожидании ее пробуждения, не мог и потому ждал здесь. Она вышла из палатки вместе со своими друзьями и выглядела вполне здоровой, если не считать легкой бледности, но с такой светлой кожей особой разницы было не заметно. Сделала несколько шагов и остановилась, будто в очередной раз заблудившись и не зная куда идти, что с ней частенько бывало. Дроу хмыкнул про себя и вышел из своего укрытия, тревожно ожидая ее реакции. А вот что было дальше, он так понять и не смог.
   Она налетела на него, ощупала всего, наорала за то, что он закрыл ее собой (кто бы раньше ему сказал, что госпожа вообще может быть недовольна этим обстоятельством!), а потом кинулась на шею и поблагодарила. Единственное с чем он определился точно - его не гонят. Это вселяло надежду, но все же не давало полной уверенности в своем положении. А потом она обнаружила ожоги, и ему пришлось оправдываться, за отказ от лечения. Кто бы мог подумать, что его будут ругать за то, что не стал отвлекаться на раны, которые заживут сами собой и портить ценный полуартефакт? Хотя лечение ему действительно предлагали, но отказался, не задумавшись ни на миг, выпил лишь обычное зелье, помогающее регенерации. Любое другое лечение подразумевало взлом браслетов, а он был категорически против этого. Как когда-то он не мог даже помыслить их надеть, так теперь снять. Ведь эти фиктивные брачные браслеты надела она, и они хранили ее магию.
   Приговаривая, какой же он мазохист, девушка наложила еще какое-то заклинание на браслеты и они стали холодными, приятно остужая и успокаивая зудящую кожу. Но дроу с ней согласен не был. Боли в его жизни было много, он познал, наверное, все ее оттенки. И эта боль была для него ничего не значащим пустяком, он ее даже не замечал, если его не хватали за запястья. Куда хуже было бы лишиться браслетов, связывающих его с ней, пусть и фиктивно. А еще женский брачный браслет все еще был на руке Василисы, она его тоже почему-то не сняла...
   А затем она позвала его с собой и, как ни в чем не бывало, начала рассказывать о своих планах. Дроу почувствовал, что сжатая пружина где-то глубоко у него внутри стала плавно расслабляться. Его не только не гнали, его звали с собой, посвящали в дела, и отпускать, похоже, не собирались. Будто бы клятва никуда не делать, будто бы ничего не поменялось. Хотя уйти ему все же придется, пусть и ненадолго...
   - Мне тоже надлежит явиться к дроускому королевскому двору для чествования, - предупредил он.
   Василиса перевела встревоженный взгляд на него. Ей явно не нравилась эта идея. Ему тоже. Но кто спрашивал его, да и ее мнения? Посыльный прибыл ночью, велено было явиться ко двору в надлежащем виде. От таких приглашений, являющихся по сути приказом, разумеется, не отказываются.
   - Когда? - Василиса была сама серьезность.
   - Сегодня в полночь.
   - А ты оттуда вернешься?
   И столько неподдельной тревоги, столько заботы было в ее голосе, что на душе у дроу потеплело, а губы снова предательски расплылись в улыбке.
   "Она беспокоится обо мне, не хочет отпускать, хочет чтобы я вернулся..."
   - Вернусь, - уверенно пообещал дроу, зная, что выполнит обещание, чего бы ему это не стоило.
   - Да я уже не знаю, что и думать, с этими дроушами! - увы, не беспочвенно заметила элле.
   - Им будет не до меня, - сказал Дэнэль. И он действительно верил, что так и будет. Все-таки бунт такого масштаба, перешедший в вооруженное столкновение, которое чуть не окончилось концом света, событие явно не рядовое, и должно прочно приковать внимание всех более-менее опасных дроу к себе. Жаль, что не настолько прочно, чтобы о нем совсем позабыли.
   - Ланэль сказала, что лагерь останется на прежнем месте еще пару дней, стало быть, торжество будет здесь, - вернулась к теме Василиса. - До полуночи ты сможешь быть с нами.
   - Да, - кивнул дроу. Теперь, получив приглашение, он действительно мог.
   - Странная только праздничность, - посетовала Василиса. - У них тут эльфы погибли, а они праздник устраивают.
   - Мертвым уже все равно, - заметил дроу.
   - А живым, у которых эти мертвые умерли нет!
   - Почему? - снова не согласился дроу. - Они с честью пали в бою, защищая Родину и целый мир от исчезновения. Сложно придумать более благородную смерть. И на торжестве им будут возносить честь и хвалу, провожая в чертоги Вечного сна.
   - Похороны совмещенные с праздником! - вздохнула девушка. - Эльфийская логика...
   - А у людей не так?
   - Не знаю как у ваших, но на моей родине траурные и праздничные процедуры обычно разделяют. Во время траура даже развлекательные мероприятия отменяют, если они были намечены.
   Дроу промолчал, ему было непонятно зачем так делать. К тому же они уже дошли до палатки. Василиса первой нырнула "в дверь".
   - Я пришла, - сообщила она человечке, что-то раскладывающей на столике.
   - Хорошо! - звонко отозвалась та и обернулась. - Привет! - поздоровалась она с дроу, вошедшим следом. Дэнэль склонил голову в ответ и с удивлением отметил, что она не только здоровается с ним так же как с другими своими приятелями, но и действительно рада его видеть. Когда все настолько изменилось, он точно припомнить не смог.
   - Что от меня требуется? - спросила элле, разводя руки в стороны, чем продемонстрировала полную готовность к сотрудничеству.
   - Не сопротивляться, - веско ответила ей человечка, держа в руках баночку с чем-то ярко-зеленым внутри. Василиса шумно вздохнула, смиряясь. - А тебе придется уйти. Извини, - это Эфа уже обратилась к дроу. - И я тебя очень прошу идти в нашу с Костей палатку и присмотреть за его приготовлениями. Боюсь, ему потребуется помощь.
   - Хорошо, - покладисто согласился Дэнэль. Мешать женским сборам к вечеру у него не было никакого желания. Вот если бы Василиса собиралась одна... - Я надеюсь, насильно помогать ему не придется?
   - Я тоже на это надеюсь... - пробормотала девушка, ставя баночку на столик. Там их было уже изрядное количество.
   Дроу выудил из сундука свою сумку, закинул туда парочку выложенных ранее вещей и направился к двери.
   - Увидимся через... - начала было Василиса, но не смогла определиться со временем, - после экзекуции. Надеюсь, я выживу.
   Дроу хмыкнул.
   - Тебя маг с божественной помощью не смог убить, - напомнил он.
   - Так там со мной был ты! - опровергла его довод Василиса.
   - Мне остаться? - он снова не смог сдержать улыбку.
   - Нет, - со вздохом отказалась девушка и пафосно добавила. - Я должна пройти через это одна!
   Дроу кивнул, снова поклонился, бросил прощальный взгляд на Василису и вышел. За дверью мышцы лица снова вышли из-под контроля, и призвать их к порядку никак не получалось. Слишком хорошо и легко было у него на душе. Идти к человеку в таком виде было не лучше идеей, но торчать на улице было еще хуже.
   - Что, тоже выгнали? - хмуро спросил Костя, отдернув полог.
   - А зачем мне там присутствовать? - вопросом на вопрос ответил дроу.
   - Тоже верно, - кивнул человек, посторонившись. - Залетай!
   Дроу вошел в палатку.
   - А счастливый чего такой? Заранее смешно, как я в этих тряпках выглядеть буду? - насупился Костя.
   - Нет, - честно ответил Дэнэль, которому даже присутствие Кости не помогло, привести лицо в нормальное состояние.
   - Ба, да ты с вещами. Насовсем что ли выгнали? - парень заметил сумку за спиной эльфа.
   - Надеюсь, что нет, - улыбка мгновенно сползла с лица дроу, будто ее и не было.
   - А-а, тоже наряжаться отправили, - наконец сообразил парень, не заметив, резкой перемены в собеседнике. - Ну, располагайся, - гостеприимно махнул рукой он, сам вернувшись к делу, от которого его оторвал дроу.
   Дэнэль, не глядя на человека, скинул сумку с плеча у стены, вытащил необходимое и направился в ванную. Радость с него как ветром сдуло. Легкомысленно брошенные человеком слова снова заронили сомнения и тревогу в сердце мужчины. Ведь она так и не попросила принести клятву снова...
   Приняв душ и вымыв волосы, дроу немного проветрил мысли и пришел к выводу, что Василиса просто не успела это сделать, да даже подумать об этом. Она только вышла из госпиталя и сразу же этот праздник. Ей просто сейчас было не до того. Успокоив себя этим, Дэнэль вышел из ванной в более-менее уравновешенном состоянии и застал странную картину. Костя стоял посреди комнаты и пытался застегнуть светлоэльфийский долгополый кафтан. Странность заключалась в том, что он пытался застегнуть его на спине.
   - Что ты делаешь? - озадаченно спросил мужчина.
   - Догадайся! - съязвил Костя, бросив тщетные попытки дотянуться.
   - Ни одной идеи, - признался дроу, озадаченный поведением парня.
   - Одеваюсь, - желчно ответил-таки человек.
   - А почему задом наперед?
   - О-о-о, - простонал парень и стащил с себя длинную тряпку. - Эту пародию на штаны-то я хоть правильно надел?
   Дроу взглянул на белую нижнюю рубашку, заправленную в очень широкие запашные штаны, и удивился. На его взгляд именно штаны должны были вызвать больше всего затруднений, так как крепились на завязках, сначала сзади, а потом спереди. Но с ними Костя худо-бедно справился, а вот кафтан...
   - Все нормально, - доложил Дэнэль и принялся сушить волосы полотенцем.
   Костя, наконец, накинул на себя кафтан правильно, занес руку, чтобы застегнуть пуговицу и сорвал с себя ненавистную тяпку.
   - Не пойду я в этом! - решительно сказал он, кидая кафтан на кровать. - Это платье какое-то! А я мужик или баба, чтобы такое носить?!
   - Это традиционная мужская одежда элле, - пояснил дроу.
   - Да в гробу я ее видал! - горячился Костя. - Где мои джинсы?
   - Эфа расстроится, - напомнил мужчина.
   Костя уже взявшийся за узел брюк, опустил руки и бессильно плюхнулся на кровать.
   - Ну, за что мне это?! Почему я должен это носить?
   - Потому что ты идешь на торжественное чествование.
   - И для этого обязательно надевать эти тряпки? - с ненавистью глядя на свой костюм, спросил Костя.
   - Ты в нашем мире, - просто ответил Дэнэль.
   - Но я же, мать его, не эльф! Почему я не могу надеть человеческую одежду этого мира? - негодовал парень.
   - Можешь, - пожал плечами мужчина. - Это допустимо.
   - Но Эфа просила надеть это, - сердито пробурчал Костя.
   - Значит, надевай, - для дроу другого варианта не существовало.
   - Да ты сам бы Это надел? - Костя двумя пальцами подцепил длинный расшитый подол кафтана.
   - Если бы Василиса сказала надел, - равнодушно ответил мужчина, доставая из сумки свой наряд, который принес ему посыльный вместе с приказом явиться в надлежащем виде.
   - Ай, тебе не понять, ты же дроу, - махнул на него рукой парень.
   - Да, я не понимаю в чем проблема, - согласился дроу.
   - Это же бабские тряпки какие-то!
   - Это исконно мужской костюм. Я тебя уверяю.
   - Да ну чего в нем мужского? Захочешь подраться запутаешься в этих подолах!
   - Элле все поголовно маги, в ближний и тем более рукопашный бой им вступать нет нужны. И даже если такая необходимость случится эльфы в подолах, как ты выразился, не путаются. А Эфа просили тебя надеть его, чтобы вы рядом смотрелись уместно. Если ты упрешься и наденешь человеческий, то будешь выглядеть очень глупо, сопровождая ее.
   Костя долго молчал. Дэнэль успел облачиться в нижнюю безрукавку и брюки, которые были не в пример уже светлоэльфийских.
   - Бесит! - прорычал он и принялся надевать серебристый кафтан снова.
   "Да не такие уж мы и разные, - ухмыльнулся Дэнэль, глядя на то, как Костя свирепо застегивает кучу мелких пуговиц на ненавистной тряпке. - Ты тоже ради своей человечки готов терпеть".
   Дроу зашнуровывал сапоги, когда Костя издал странный звук, напоминающий что-то среднее между стоном и рыком. Мужчина поспешно развернулся к нему и застал его с кушаком в руках, точнее с его концами. Остальная его часть была абы как намотана вокруг пояса парня. Возведя глаза к потолку, Дэнэль решительным шагом подошел к человеку и, выхватив у него из руки один из концов, с силой дернул за него. Костю крутануло вокруг своей оси, так что он едва смог удержаться на ногах, зато он экстренно освободился от пояса.
   - Она тебе вообще что ли не рассказывала как это надевать? - скептически изогнув одну бровь, спросил мужчина.
   - Рассказывала, я не слушал, - буркнул Костя.
   - Зря, - кратко ответил дроу. - Руки подними.
   Костя исполнил просьбу. В два счета расправив кушак, Дэнэль обмотал его вокруг пояса парня всего два раза и сформировал правильный узел спереди, оставив длинные широкие концы спускаться почти до самого пола. Окончив дело, он молча отошел назад к своим вещам.
   - Спасибо, - поблагодарил парень, нервно теребя кушак.
   - Лучше не трогай его, - посоветовал дроу.
   Костя душераздирающе вздохнул, оставил, наконец, пояс в покое и взялся за мантию. Она была темно-красной из переливающегося бархатного материала на темно-серой подкладке с длинными широченными рукавами. Парень повертел ее в руках, порассматривал, а потом-таки рискнул надеть.
   - Как в это ходить? Реально насмерть запутаться в подоле можно! Движения сковывает и неудобно нифига, - бубнил он себе под нос, одергивая мантию, чтобы села как ей положено. Когда же с одеванием было покончено, он рискнул зайти в ванную, чтобы посмотреть в зеркало.
   Дэнэль в это время успел надеть и зашнуровать рубашку и уже заканчивал с крючками на мундире, когда Костя вернулся в комнату.
   - Я в этом реально не похож на женщину? - пытливо уточнил он.
   - Реально, - вздохнул Дэнэль. - На кого угодно только не на женщину.
   Костя то ли успокоился, то ли смирился с неизбежным и, наконец, обратил внимание на что-то кроме себя.
   - А у тебя нормальная одежда! - воскликнул он.
   - Это парадная военная форма, - уточнил Дэнэль, застегнув последний крючок, и взялся за декоративные наручи из темного металла со сложным травлением. Хорошо, что они не были слишком плотными, и хорошо, что Василиса наложила какую-то магию на браслеты, а то бы они могли стать проблемой. Нет, Дэнэль, конечно, в любом бы случае надел их, но все-таки приятно, когда одежда не доставляет неудобств, особенно болезненных.
   Костя обошел дроу по кругу.
   - Как-то это не слишком удобно для военной формы, - изрек он.
   - Чем?
   - Узко...
   - Длинные широкие тряпки тебе неудобно, узкие короткие тоже! - усмехнулся Дэнэль.
   - Да оно же в облипочку! - возмутился Костя. - Какая ж это военная форма?
   - Парадная.
   Костя открыл было рот и тут же его закрыл, осматривая дроу по новой. Дэнэль сам не был в восторге от формы. Уж слишком она была, как метко выразился человек, в облипочку, и подчеркивала все то, что он обычно скрывал. Узкие брюки и рубашка, приталенный мундир длиной чуть выше середины бедра с украшенным воротничком-стойкой, пояс на талии - все это привлекало к нему лишнее внимание. Единственное, что ему нравилось, это были погоны. Серебристые нашивки с хитрой вязью и тремя голубыми полосками свидетельствовали, что он относился к королевской гвардии, чью форму ему и прислали. И пусть это было и неправдой, они все равно ему нравились.
   - Все равно на военную форму тянет с трудом, - вынес вердикт Костя. - Но сидит на тебе бесспорно шикарно! Все девки твои будут.
   Дэнэль криво усмехнулся, пристегивая на пояс ножны с сехашесс, и присел на стул, вооружаясь гребнем. Внимание девок ему было совершенно не нужно и даже вредно, если только одной конкретной... Но она уже и так позвала его с собой, позволила ему себя сопровождать на праздник, просила вернуться к ней. Вот только вернула ему клятву и не спешила брать ее вновь, будто не нужен он ей был вовсе. Дроу тряхнул головой, отгоняя мысли, а заодно, наконец, отложил гребень. И так уже расчесывание затянулось из-за того, что он задумался.
   - А мне что с волосами сделать? - спросил Костя, долгое время наблюдая за манипуляциями Дэнэля. - Как эльфы носят?
   - Длиннее минимум раз в пять, - ответил Дэнэль, водружая на голову обруч, входящий в состав формы, и только после этого принимаясь заплетать волосы.
   - Еще длинные я не носил, - фыркнул парень. - С этими что сделать?
   - Ничего, - лаконично ответил дроу.
   Костя впрочем, не успокоился и, выудив откуда-то расческу, попытался придать волосам более аккуратный вид, не преуспел и сдался, вернувшись в комнату, и продолжил наблюдать за Дэнэлем.
   - Ты значит Василиске косички плел? - непонятно зачем задал он очевидный вопрос.
   - А есть другие варианты? - спросил дроу.
   - Эфа все удивлялась, как Василиса смогла тебя припрячь.
   - Попросила и все.
   - Ей казалось это нереальным.
   Мужчины снова помолчали.
   - А у тебя коротких никогда не было? - снова нарушил тишину человек.
   - Были, конечно, я же не родился с такой косой, но я не помню, - ответил дроу, заканчивая заплетать прическу, отвечающую его статусу и парадной форме.
   Он не понимал смысла этого разговора, но охотно отвечал на вопросы. Говорить для него сейчас было явно лучше, чем молчать. Отвлекало от всяких разных мыслей.
   - А у меня всегда короткие были.
   - Василиса говорила, что в вашем мире мужчинам длинные волосы носить не принято.
   - Да неудобно же, - уже не так уверенно, как об одежде, высказался парень.
   Дэнэль усмехнулся.
   - Дело привычки. В дроуском обществе волосы это статус, а прическа - отличительный знак.
   - Да, Эфа говорила что-то про классовые прически, в которых она не разбирается.
   Так они и просидели, говоря о ничего незначащих пустяках, дожидаясь назначенного времени.
  

Глава 48. Да будет свидетелем Светлый бог!

   Проводив задумчивым взглядом дроу, я развернулась к Эфе, готовая начать приготовления.
   - Значит так! - тут же взяла быка за рога Эфа. - Вот тебе средства, иди в душ! - скомандовала она. - Вот этим помоешь волосы, вот этим ополоснешь. Это для тела, намылить потереть и смыть, это нанесешь на влажную кожу, это уже на растертую полотенцем. Это для лица в том же порядке: умыться, нанести на влажную кожу и на сухую. Запомнила?
   - Вроде бы, - не очень уверенно ответила я, глядя на груду разномастных и разноцветных баночек.
   - Не перепутай!
   - Постараюсь, - чувствуя, что уже начинаю забывать, какая баночка к чему относится, пообещала я.
   - Иди, у тебя полчаса, - строго сказала Эфа.
   Кое-как собрав все это косметическое богатство в руки и стараясь не перепутать склянки, я загрузилась в ванную комнату.
   "Что там за такое торжественное чествование будет, что нужны такие глобальные приготовления?" - в легком шоке от масштабов процедур, думала я. Никогда в жизни столько косметических средств не применяла подряд!
   Однако от мыслей о празднике я довольно быстро отвлеклась, снова вспомнив о Дэнэле. Он всегда был странный и непонятный, но вчера он превзошел сам себя. И я была в полном восторге от этого! Весь наш поход, каким бы сложным он не был, я вспоминала с удовольствием. Может, конечно, запрещать ему сдерживаться было и не самой лучшей идеей, особенно учитывая смертельную опасность, но я бы ни за что не поступила иначе, если бы мне дали возможность все переиграть. А уж его поступок у алтаря... Он закрыл меня собой, хотя уже не был связан со мной никакой клятвой. Он сделал это сам, по собственному желанию, даже против здравого смысла. И это неистово грело душу, и заставляло улыбаться и напевать в душе. Чтобы там не говорили о дроу, не все они одинаковые. И мне достался явно вообще уникальный экземпляр. Правда сегодня он был какой-то напряженный, и с чем это было связано, я не знала, хотя, учитывая прошлый день, я могла бы предположить многое. Но лучше будет прямо спросить у него самого, чтобы исключить даже намек на недопонимание. И так уже столько ерунды из-за него было.
   В процессе размышлений, я планомерно делала все, что сказала Эфа, кажется, даже не перепутав баночки, ну или не заметила этого. Так что по прошествии отведенных мне тридцати минут, я с гордостью могла сказать, что успела все!
   - Готово! - отрапортовала я, выйдя, наконец, из ванной.
   - Хорошо! Садись сюда! - энтузиазм в голосе Эфы грозил затопить всю палатку. Стоило мне присесть на стул, как она тут же взялась накладывать мне на лицо какую-то вязкую болотную жижу лопаточкой. Я даже слегка опешила. - Это маска на двадцать минут, пока я буду в душе. Ты в это время займись маникюром. Приведи ногти в порядок. Средства я все разложила здесь, - она указала на столик. - Не забудь отполировать!
   С этими словами она, закончив наносить на мое лицо маску, удалилась в ванную. Я сначала было хотела достать зеркальце, чтобы взглянуть на свое лицо, но потом передумала. Что я страхолюдства всякого не насмотрелась что ли? Лучше, в самом деле, заняться ногтями, а то совсем запустила Эфин идеальный маникюр. Нужные заклинания вспомнились почти сразу, пилочкой я и сама пользоваться умела, средства тоже были нехитрые. Классического лака для ногтей правда не имелось, но все ухаживающие средства были направлены как раз на то, чтобы у ногтей был свой собственный здоровый цвет. Эх, надо запомнить местную косметику-то. А то эльфам тоже порой надо приводить себя в порядок.
   Закончив с ногтями, я еще какое-то время сидела в ожидании Эфы, уговаривая себя потерпеть немного. Маски я никогда не любила, а уж такие как эта, стягивающие кожу, и подавно. Так что я из последних сил сдерживалась, чтобы не дотронуться до лица и начать отколупывать маску. Эфа вышла из ванной ровно через двадцать минут и тут же скомандовала мне смывать ее, чем несказанно меня обрадовала. Вскоре, как следует умытая, я снова предстала перед ней.
   - Чудно! Приготовления окончены! Теперь самое важное! - радостно сообщила она, и мне стало немного не по себе. Если это только прелюдия к основному действу то, что будет дальше? - Надевай, - скомандовала она, указывая на тонкую белую полупрозрачную сорочку на тоненьких бретелях.
   Я потянулась к вещи, попутно пытаясь в лежащей рядом бесформенной массе белой воздушной ткани понять какое платье мне уготовано.
   - Нет, белье надо снять, - уточнила девушка, сама в это время облачившаяся в нечто похожее, только розового цвета и не прозрачное.
   - Совсем? - удивилась я.
   - Нет, только верх. Дроуское белье конечно совсем не подходит, но его будет не видно, так что можешь оставить, если тебе нравится, - разрешила девушка.
   С сомнением покосившись на непонятное платье, я решила поверить Эфе на слово. Все-таки дроуское белье мало того, что было непринятого у элле кроя, оно еще и сплошь темное, а тут белый...
   - А почему белый? - спросила я.
   - Ты избранница Светлого.
   - Вообще-то ты его избранница, чистейшая душа этого мира, - напомнила я.
   - Я как раз темного, если помнишь, - пробурчала Эфа. - А вот тебя выбрал он лично и перенес в наш мир, чтобы ты спасла его. Потому белый. А у меня розовый, потому что чисто белый не к лицу.
   Я хмыкнула, облачившись, наконец, в предмет одежды.
   - Садись, нанесу макияж и займусь волосами, - снова указала на стул девушка.
   - Макияж? - воскликнула я.
   - Да, а что тебя удивляет?
   - Я думала, эльфы им не пользуются, - рассеянно призналась я.
   - Почему это? - фыркнула Эфа, берясь за очередную баночку. Когда же они уже кончатся?
   - Ну... и так типа красивые.
   Эфа звонко рассмеялась.
   - Что мешает подчеркнуть эту красоту и скрыть пусть и небольшие, но недостатки? - спросила она, снова чем-то намазывая мне лицо. - Конечно, эльфы не наносят такой макияж как в твоем мире, но он все-таки есть.
   Я с интересом следила за проворными движениями девушки, попутно погружаясь в мир местной косметики, удивляясь, почему раньше об этом не подумала. Я ведь была свято уверена, что эльфы декоративной косметикой не пользуются, а ухаживающая им нужна самая простая.
   - Так непривычно красить твое-свое лицо, - призналась Эфа, что-то вырисовывая на веках. - Вроде бы делаю то, что давно привыкла, но на самом деле все, совсем не так.
   - Ну, учитывая, что твое тело напротив тебя находится, логично, что тебе не привычно, - усмехнулась я.
   - Да, знаешь, я как-то вроде бы и привыкла уже даже. Но вот нанесение макияжа вызывает странные ощущения, - поведала она.
   - Наверное, потому, что лица касается, - предположила я.
   - Наверное, - эхом отозвалась Эфа, делая последние штрихи. - Так, готово, теперь волосы.
   - Высушить? - спохватилась я.
   - Не надо! - остановила она меня. - Сначала я их закручу на бигуди, а потом ты медленно и постепенно высушишь их.
   - Бигуди?! - ужаснулась я.
   "Эльфы закручивают волосы на бигуди! В голове не укладывалось. Так может Ланэль... Нет у нее от природы такие", - подсказала мне память.
   - Нет, кудри мы делать не будет, лишь объем и легкие волны, - успокоила меня Эфа. - У тебя в мире много разных приспособлений для волос, но у нас тут есть магия.
   - Да, - согласилась я, уже с трудом представляя, что из меня в итоге получится Эфиными стараньями.
   Бигуди, в самом деле, оказались весьма крупными, Эфа справилась с ними в два счета, облепив мою голову большими цилиндрами.
   - Теперь медленно суши их заклинанием, пока я накрашусь сама. - Только не спеши! А то будет не очень.
   Я пообещала сделать все по высшему разряду и тут же взялась за дело, попутно поглядывая, что Эфа, вооружившись небольшим зеркалом, будет делать с собой. Да всяких крутых тональных кремов в миг делающих кожу идеальной здесь не было, как и палетки всевозможных теней и супер туши, делающей ресницы в два раза длиннее, но отказать местным средствам в эффективности было нельзя. Здоровый оттенок кожи, сияющие глаза, легкий румянец, влажный блеск губ и от Эфы стало трудно отвести взгляд. Следя за незаметными, но такими яркими переменами в своей бывшей внешности, я чуть было не забыла о своих волосах, пустив заклинание на произвол судьбы. Снова взяв магию под контроль чуть ли не в последний момент, я продолжила наблюдать, как Эфа колдует над своей прической. Я до сих пор никак не могла понять, как ей удается сделать из моих коротких и прямых волос что-то похожее на прически этого мира. Я предпочитала совсем иной стиль, да и дома в моем распоряжении все достижения парикмахерского искусства мира. А у Эфы здесь даже магии не было, а она с легкостью укрощает мои волосы.
   - Василиса! - окликнула меня Эфа.
   Я встрепенулась, отвлекаясь от своих мыслей, и поняла, что все-таки позабыла о заклинании. Как хорошо, что к тому моменту оно уже почти закончило свое действие, и это было некритично. Однако от девушки это не укрылось. Она укоризненного покачала головой, и легко вспорхнув с табуреточки, она подошла ко мне. Бигуди были сноровисто вытащены из моих волос, и по моим плечам рассыпались светлые локоны. Долго смотреть на них, впрочем, мне не дали.
   - Надевай платье, - сказала Эфа, собрав все локоны в свободный пучок и закрепив парой заколок.
   Я с большим интересом подошла, наконец, к кровати и взяла в руки то самое белое нечто. Ткань оказалась очень тонкой и приятной на ощупь. Легкий сидящий точно по фигуре лиф с потайной шнуровкой под грудью был украшен вышивкой. Точно такой же рисунок был и по подолу длинной, но не пышной юбки. Легкий струящийся материал ложился изумительными складками. Плечи в нем оставались обнаженными, не считая тоненьких бретелей нижнего платья, к которым к тому же крепился лиф платья. Полупрозрачные приспущенные рукава подвязывались тонкой тесьмой у локтя, а дальше свободно спускались почти до самого пола, уже не закрывая руку.
   Я еще не видела себя в зеркале, но платье мне уже нравилось своей простой и вместе с тем изящностью, легкостью и удобством.
   - Красота какая, - восхитилась я, поглаживая подол и разглядывая белую по белому вышивку.
   - Я рада, что тебе нравится, - Эфы улыбалась, с умилением глядя на меня, но в глазах я видела легкую грусть. - Я должна была надеть его на свое посвящение. Но своего у меня бы не было никогда, а тебя посвятили позавчера. Так что думаю, сейчас идеальный момент для него.
   - Эф... - начала было я, разом посерьезнев.
   - Нет, - резко перебила она меня. - Нет, Василиса. Я сказала тебе это не для того, чтобы ты чувствовала себя виноватой, потому что в этом нет никакой твоей вины. Вне зависимости и от того появилась бы ты в этом мире или нет, у меня бы этого ничего не было. Ни магии, ни посвящения, ни места в корпусе боевых магов, ни в будущем в ковене. Поэтому ты не занимаешь мое место. Ты занимаешь свое. И именно благодаря тебе не начался конец света. Да ты была не одна, никто не умаляет значения других эльфов и людей. Но и ты не умаляй своих. Это все действительно твои заслуги и сегодня за них тебя будут благодарить. Прими эту благодарность достойно, - очень серьезно попросила меня Эфа. Девушка будто читала мои мысли и отвечала на мои возможные реплики, не давая мне даже рта раскрыть. Так что в конце мне ничего не оставалось, кроме как молча кивнуть. - И помоги мне застегнуть мое платье, - добавила она под конец, заставив меня усмехнуться, а потом и засмеяться, скорее просто разряжая атмосферу, нежели веселясь.
   Так смеясь, мы и закончили облачаться в свои наряды. Для себя Эфа выбрала нежно-розовое платье в пол с коротким шлейфом из более плотной ткани, в котором были предусмотрены моделирующие и поддерживающие фигуру детали.
   - А это мне сшили за вчерашний и сегодняшний день. Не все так, как я хотела, но времени было слишком мало, - рассказала Эфа. - Получилось мило, как мне кажется.
   - Это сделано за сутки? - я новыми глазами посмотрела на платье. Эльфийские мастера поражали воображение, как и Эфина фантазия. - Ты чудесно выглядишь!
   Эфа заулыбалась и тут же спохватилась:
   - Еще прическа! А времени в обрез, - воскликнула она. - Садись скорее.
   - А это не все? - я чуть качнула головой.
   - Шутишь? Я просто убрала, чтобы они не путались!
   А я-то наивная подумала, что платье было последним аккордом. Эфа тем временем разобрала узел и снова разложила по моим плечам локоны. На голову мне лег тонкий и почти невесомый обруч, а волосы начали заплетать в косички, которые в свою очередь заплетали в более сложные фигуры, сворачивали, подкалывали, начесывали, закрепляли. Я уже всерьез начала опасаться, что потом никогда не распутаю всю эту красоту, когда, наконец, услышала заветное "готово". Я поднялась со стула и с неимоверным любопытством направилась в ванную, чтобы добраться до зеркала, да так на пороге и остановилась, сделав еще пару шагов лишь спустя полминуты, когда поверила, что этот ангел, сияющий звездным светом, был все-таки мной, а не обманом зрения. Какое-то время я молча смотрела на свое отражение, не в силах ни поверить глазам, ни оторваться, а потом обернулась, собираясь вернуться, чтобы хоть попытаться выразить Эфе свою благородность за это чудо, но увидела девушку на пороге ванной. Она тоже застыла и просто смотрела на меня, не отводя взгляд, не двигаясь, ничего не говоря, а потом по ее лицу неожиданно покатилась слезинка.
   - Эфа, да ты что! - воскликнула я и бросилась к ней.
   - Может, я перестаралась? - прошептала она, глядя на меня. Было видно, что она пыталась сдержаться, но ее губы все равно подрагивали.
   - Разве можно быть слишком красивой? - постаралась я пошутить хоть как-нибудь.
   - Не знаю, - вздохнула она и часто заморгала, очевидно, стараясь не допустить новых слез. - Мне просто очень хочется, чтобы у тебя все это было, как раз потому, что у меня не было. Но ведь ты не я, ты можешь желать совсем другого, а я тебе навязываю свое... Не первый раз... Я...
   - Эфа, перестань! - не дала я ей договорить. - Посмотри! - я втащила ее в ванную. - Ты создала шедевр! В чем ты сомневаешься?! - я развернула девушку к себе. - У нас с тобой из-за этой смены тел очень непростая ситуация. Понятия не имею, как бы я повела себя на твоем месте, но ты всегда была мне опорой и поддержкой. Если бы не твоя доброта, участие и помощь, я бы просто рехнулась! Сошла с ума в первый же день с этим Костей и Дэнэлем! Во всем этом хаосе ты была единственным человеком, который понимал меня полностью как часть этого мира, часть моего мира, часть меня самой. Я не знаю другого человека, эльфа, да хоть вампира, который был бы мне так же близок, как ты! - в порыве чувств я обняла Эфу, которая, кажется, снова собиралась заплакать.
   Та сначала крепко обняла меня в ответ, а потом резко отстранилась.
   - Прическу помнешь и платье, - пробормотала она, украдкой смахивая слезинку.
   - Вот эти мысли уже лучше, - похвалила я, улыбаясь.
   Девушка вздохнула, окончательно справляясь с рыданиями, и отправилась в комнату, чтобы подправить несколько пострадавший макияж. Я вышла следом. Стоило ей закончить, как раздался звонок в дверь.
   - Уже? - воскликнула Эфа, распахнув глаза во всю ширь.
   - А мы что-то еще не успели? - уточнила я.
   - Нет, но... - Эфа быстро осмотрела с ног до головы меня, сходила в ванную, чтобы осмотреть себя, и, вернувшись, решительно сказала. - Все готово.
   - Тогда идем! - воскликнула я, развеселенная метаньями девушки.
   - Что-то я волнуюсь...
   - Костя будет в восторге, - заверила я ее.
   - Да я не только из-за него, - чуть смутилась девушка. - Еще мама с папой хотели поговорить с тобой, - пробормотала она и поспешила к двери первой.
   Мой вопрос "о чем" так и остался при мне, так как Эфа отдернула полог и вышла на улицу, и мне не оставалось ничего, кроме как последовать за ней. На улице уже начинался вечер, сумерки плавно спускались на землю, но волшебные фонари зажигаться еще не спешили. Прохладный воздух хорошо освежал после переполненной разными запахами косметических средств палатки. Костя с Эфой стояли почти у самого входа, причем Костя очень увлеченно разглядывал Эфу в новом платье. А я не менее увлеченно рассматривала его. Эльфийский национальный костюм определенно был не самый лучшей идеей для парня. Для эффектного внешнего вида ему сильно не хватало двухметрового эльфийского роста, но Эфино чувство вкуса и стиля смогло подобрать ему в целом вполне подходящее одеяние. По крайней мере, они очень гармонично смотрелись вместе. Этакие эльфийские желанные гости, решившие порадовать гостеприимных хозяев и нарядиться в соответствии с их традициями, хоть и не в ущерб себе.
   - Вау, - наконец вымолвил хоть что-то Костя. И лучше бы он этим и ограничился. - Да, ради этого действительно стоило нацеплять на себя эти тряпки.
   - Ах, Костя, ты просто мастер комплиментов, - покачала головой Эфа, но было видно, что она не обижается на него, а читает то, что он не мог выразить словами в глазах.
   - Э... Ты великолепно выглядишь, от тебя невозможно оторвать взгляд, - совершенно неожиданно выдал парень.
   Думаю, Эфа была удивлена не меньше меня, но, кажется, я знала откуда растут ноги у этого внезапного озарения. Кстати где это озарение?
   - А где Дэнэль? - вслух спросила я.
   Костя перевел на меня взгляд, с удивлением осмотрел меня, и перевел его чуть дальше за мое плечо. Я развернулась, поняв намек.
   Он стоял в тени палатки - весь в черном, с колышущимися на ветру белыми волосами, с начинающими светиться глазами и очень серьезным лицом. На некоторое время я просто остолбенела, впиваясь взглядом в этого совершенного мужчину, захваченная врасплох шквалом чувств, сметающих мысли в голове, парализующих движения. Я лишь смотрела на него и смотрела, стараясь впитать каждую черточку, запомнить это непередаваемое чувство, которое он у меня вызывает.
   "Почему он оказывает на меня такое влияние? Почему он так дьявольски привлекателен, что у меня все мысли из головы разом пропадают!" - с ноткой отчаянья подумала я, с трудом возвращаясь в реальность. Мне было неловко из-за своей реакции, но я ничего не могла с собой поделать. Тут, наконец, Дэнэль, до того тоже стоящий истуканом, ожил и сделал шаг ко мне. Сердце и так бившееся быстрее необходимого, припустилось вскачь.
   - Хорошо, что ты не ходишь так каждый день, - пробормотала я, наконец, справившись с собой.
   - Ты тоже, - тихо сказал он, церемониально склоняя голову.
   Впервые, пожалуй, я почувствовала удобство этикета и позавидовала дроу, который четко знал, что ему надлежит сделать в тот или иной момент, в отличие от растерявшейся меня.
   - Василиса! Дэнэль! - окликнула нас Эфа. Они с Костей оказывается уже порядком отошли от нас.
   Мне стало смешно. Только что потешалась над Костей и его комплиментами, а сама в итоге что выдала? Да и Дэнэль не лучше!
   - Это ты его научил, что сказать Эфе? - тихо спросила я.
   - Неправильно? - обеспокоился дроу.
   - Нет, все хорошо, молодец, - успокоила я его, хихикнув, и направилась следом за людьми.
   Дроу пошел рядом, настолько близко, что я чувствовала тепло, исходящее от его руки, которая почти касалась моей. Мне очень хотелось дотронуться, но я понятия не имела, что там этикет предписывает Дэнэлю в такой ситуации. К тому же Костя с Эфой шли впереди нас точно так же. Так что я решила оставить нежности на потом, когда мы не будем на виду у любого прохожего. Правда, желание прикоснуться от этого не ослабло ни на йоту.
   Шли мы в этот раз не в западную часть лагеря, а в центральную, где находились порталы. По случаю праздника там был поставлен огромный шатер, в котором и происходило основное действо. Сбоку недалеко от входа поставили стационарные порталы, один из которых вел в Демел-Зельдо, а второй в Эллиэну, столицу Эльмена. Из последней должны были прибыть высокие гости, а конкретно вся верхушка ковена, которая, по сути, и управляла страной. Это все кратенько мне поведала Эфа, пока мы собирались. А теперь мне предстояло воочию это увидеть и даже приобщиться, потому что чествовать меня будет ни кто иной, как глава ковена и по совместительству правитель Эльмена эдоэтер Ожаисэль Кайа Нерайн Айнуилас.
   Ко входу в этот шатер мы и направлялись. Почетный караул лишь вытянулся по струнке, отдергивая полог сначала для Эфы с Костей, потом для нас с Дэнэлем. Нырнув в проем, я сразу же ощутила контраст. Снаружи было тихо и прохладно, как и положено вечеру в горах далеко от обитаемых мест, а вот внутри стоял гомон многих и многих голосов. Шатер и сам по себе был огромный, но изнутри он казался, да вероятно и был еще больше и вмещал в себя, кажется, весь корпус боевых магов. Неужели здесь и вправду были все?!
   Рассмотреть шатер и его гостей, впрочем, мне не дали. Едва я сделала несколько шагов, как меня тут же тактично отвели в сторонку.
   - Василиса мы бы хотели с тобой поговорить, - начал Эдориэль, который собственно и преградил мне путь. Рядом с ним стояла Ливланэль, и выглядели они несколько обеспокоенно.
   - Что случилось? - тут же встревожилась я. Эфа предупреждала, что они хотели поговорить, но не сказала, что все так серьезно.
   - Нет-нет, все в порядке, - поспешил успокоить меня эльф. - Дело в том, что уже совсем скоро тебя призовет к себе Ожаисэль.
   - Я должна сделать что-то особенное? - спросила я, так и не дождавшись продолжения.
   - Нет, выслушаешь, что он скажет, поблагодаришь и вернешься на свое место, - снова опроверг мою догадку Эдор.
   "Это хорошо, что от меня не требуется ответного слова", - мимоходом подумала я.
   - В чем тогда дело? - снова решилась я форсировать события.
   - Мама и папа хотят... - видимо решила помочь своим родителям Эфа, стоящая рядом.
   - В имени, - одновременно с ней сказала Ланэль. Эфа не стала продолжать.
   Я чуть нахмурила брови, пытаясь понять, о чем речь.
   - Только не говорите, что он сейчас назовет меня Василисаль! - сделав акцент на последнем слоге, ужаснулась я.
   - Нет, - я снова не угадала, что имела в виду Ланэль. - По происхождению, ты благородный светлый эльф, если приводить твое имя в соответствие нашим канонам, то оно должно звучать как Василисаэль.
   "Час от часу не легче, - подумала я. - Спасибо, хоть не Васюндэль-растундэль, как называла меня бабушка, когда за что-то ругала".
   - Но это необязательно, - тем временем продолжила Ланэль, чем очень порадовала меня. - Дело в другом. Ты не относишься ни к одной семье. И мы хотели передоложить тебе свою фамилию, - наконец, быстро сказала она, видимо устав ходить вокруг да около.
   Я захлопнула рот, мигом позабыв, что еще хотела сказать.
   "Они предлагают мне свою фамилию?! Это же значит..."
   - Вы хотите меня... удочерить? - наконец, выдала я хоть что-то, так как все время, что я переваривала предложение, все ожидали моей реакции.
   - Физически ты и так наша дочь, - напомнил Эдориэль. - Мы лишь предлагаем тебе стать ей полностью.
   - Мы понимаем, что такие вопросы вот так с бухты-барахты не решаются, но времени на долгие раздумья нет, - сказала Ланэль. - Ты сейчас важная и новая фигура без покровительства. После чествования, а, может быть, прямо во время него, на тебя посыпается множество предложений, от которых будет очень трудно отказаться. Опасности это не представляет, но они могут связать тебя некоторыми обязательствами, ограничивающими твою свободу.
   Формулировка была витиеватой, но суть я уловила хорошо. Сейчас меня будут пытаться разорвать на несколько маленьких Василис, в попытке забрать меня всю, чтобы потом воспользоваться моими свежеоткрывшимися талантами. И вряд ли мне это придется по душе.
   - Мы хотим защитить тебя, - продолжил дальше Эдор. - Ты приобретаешь благородный статус, магическую защиту рода, которая сейчас на тебя действует лишь частично, и политическую защиту, дом и состояние, перспективы карьерного роста...
   - И семью, - закончила за отца Эфа, которая видимо еле сдерживалась, чтобы не начать меня уговаривать.
   Я сглотнула, все еще тщетно пытаясь собрать разбегающиеся мысли. Учитывая, что я в этом мире похоже на пмж, то мои перспективы меня волновали очень сильно. Ведь конец света я предотвратила, кормить меня дальше бесплатно, как бы смешно это не звучало, больше нет причин. Предложение родителей Эфы было более чем заманчивым, да положа руку на сердце и желанным. Я, разумеется, не собиралась сесть им на шею, но начинать новую жизнь к тому же в новом мире, лучше имея поддержку и место для отступления. Но кое-что меня все же смущало...
   - Но зачем вам это, я же ничего не могу предложить взамен? - спросила я, не желая верить в столь легкое решение если не всех, то очень многих проблем.
   - Но ты ведь заботилась о нашей дочери тоже не получая ничего взамен? - вопросом на вопрос ответил Эдор, чуть улыбаясь.
   - Это другое, - покачала я головой. - Там я спасала и свою шкуру тоже. А вы в данном случае приобретаете только проблемы в моем лице.
   - Какие проблемы? - усмехнулась Ланэль. - Ты молодой перспективный боевой маг большой силы, герой, благодаря которой удалось избежать конца света. Ты доказала свою самостоятельность, ум и тягу к знаниям, показала свой несгибаемый характер и стойкие принципы. Мы почтем за честь принять тебя в семью. Ты нам не чужая. В тебе наша сила и наша жизненная энергия. Мы беспокоимся о тебе и твоем будущем. Мы будет рады назвать тебя дочерью, а жалеем только, что не предложили этого раньше.
   Я ошеломленно стояла, кажется, потеряв дар речи. Они, правда, так думают? Я им действительное небезразлична? Они беспокоятся обо мне, о моем будущем? Причем не из-за Эфы и моей помощи ей, а из-за меня самой? А я думала, что это только потому что, она... Черт, о чем я думаю? Ланэль четко сказала, что тратить жизненную силу на кого попало не следует никогда, а они потратили на меня свою! И вряд ли Эфа могла бы их просить об этом...
   - Это я почту за честь присоединиться к вашей семье... - чуть хриплым от волнения голосом ответила я, решившись.
   - Ура! - возликовала Эфа, и тут же прикрыла рот ладонью, так как получилось очень громко.
   Ланэль с Эдором переглянулись, на их лицах появились радостные улыбки.
   - Мы боялись, что ты откажешься, и тогда придется защищать тебя другими способами, а это было бы чрезвычайно сложно, - сказал Эдор.
   Я удивленно заморгала:
   "Они планировали меня защищать, даже если бы я отказалась принять их предложение?!" - поразилась я до глубины души.
   Элле тем временем протянули ко мне руки, без слов давая понять, что я должна протянуть свои в ответ, что я и сделала. Поверх моих кистей легли их ладонями. Глядя друг на друга эльфы вместе проговорили слова древнего обряда кровного родства и посмотрели на меня. Я с невероятным волнением повторила эти слова вслед за ними, и ощутила будто наши ладони, в самом деле, связало что-то невидимое.
   - Да будет свидетелем Светлый бог! - хором сказали Ланэль и Эдор.
   - Да будет свидетелем Светлый бог! - эхом отозвалась я и почувствовала, как ощущение связанности пропадает, но сама нить остается.
   - Добро пожаловать в семью Василиса Дмитриевна Роммель Илиэнкюр, - подвела итог всему этому действу Ланэль, не переставая излучать радость.
   Я смущенно улыбалась в ответ, все еще находясь в некоторой прострации от их предложения и своего скоропалительного согласия. Но я чувствовала, что поступила правильно. И пусть мне еще только предстоит привыкнуть к своей новой семье в этом мире, но ведь главное чтобы было к кому привыкать!
   - Сестра! - гораздо тише, но все равно громковато воскликнула тем временем Эфа, и крепко обняла меня.
   - Угу, близнец, - отозвалась я, обнимая ее в ответ. Шутки всегда хорошо разряжали атмосферу, так произошло и в этот раз.
   Эдориэль куда-то удалился сразу же после окончания разговора, к Ланэль чуть позже подошла небольшая делегация, Костя с Эфой стояли недалеко от нас и что-то увеличено обсуждали. Я же, наконец, смогла осмотреться. Внутри шатер был огромен. У дальней от входа стенки было небольшое возвышение, но оно пока пустовало. Все пространство шатра занимали светлые эльфы. Они общались разными группами, от двух до около десятка эльфов в каждой. Все были нарядными, веселыми и что-то пили. При более внимательном изучении обнаружился небольшой фуршет, большей частью состоящий из вин, а не закусок, хотя они тоже были. Надеюсь, веселые все не из-за того, что ополовинили запас солнечного напитка.
   Сбоку неожиданно вынырнул Дэнэль, держа в руках два бокала. Стоило мне выпустить его из вида на минутку, он уже вернулся с добычей.
   - Вот уж не думала, что светлые эльфы такие любители выпить, - сказала я, принимая бокал из его рук.
   - Это для прощания, - опроверг мое предположение Дэнэль. - У элле традиция осушать бокал в память об ушедших в чертоги Вечного сна.
   В голове всплыла информация об этом. Надо же, мне казалось, я уже перебрала всю память Эфы, но, похоже, я так еще долго буду узнавать что-то новенькое промежду прочим.
   - Действительно, - покивала я. - А дроу как в последний путь провожают?
   - В последний путь?
   - Ну, в чертоги Вечного сна.
   - Мужчин сжигают магическим пламенем, если погиб достойно. Женщин помещают в склепах. Особо отличившихся и матерей великих домов хоронят на дне подземных озер, чтобы никто не тревожил их покой, - ответил Дэнэль.
   - Ни праздника, ни траура, ни прощальной речи, - сделала вывод я, решив не спрашивать, как хоронят недостойных. Сегодня мне эта информация явно ни к чему.
   Дэнэль лишь пожал плечами, подтверждая мои слова.
   "В Эльмене хоть бокальчиком вина помянут и доброе слово напоследок скажут, - рассудила я. - С другой стороны, может так и правильно?"
   Развить мысль мне однако не дали.
   - Добрый вечер! Позвольте выразить свое восхищение вашим смелым поступком, - к нам с Дэнэлем подошел явно давно немолодой элле. - Им может гордиться не только человек, но и эльф. Впрочем, наша семья никогда не отказывала людям в способностях.
   - Благодарю, - чинно ответила я, сама же несколько оторопев.
   Эльф важно кивнул и отошел.
   - Это так просто или он клинья подбивает? - удивленно прошептала я Дэнэлю.
   - Ланэль же сказала, что тебе могут сделать много предложений, в том числе вовремя мероприятия, - напомнил дроу.
   - Блин, они, что все по очереди ко мне будут подходить? - ужаснулась я.
   - Входящих в ковен семей не так много, остальные вряд ли решатся.
   - Ага, всего-то около сотни, - отыскав нужную информацию в памяти, поделилась ей я. - Это если каждый хоть бы по разу ко мне подойдет...
   - Говори, что ты уже Илиэнкюр, - посоветовал дельную мысль Дэнэль.
   - Нет надобности, - неожиданно раздался голос Ланэль, незаметно подошедшей к нам. - Ожаисэль сам увидит и назовет твое новое имя во всеуслышание.
   Я кивнула, радуясь, что не придется расшаркиваться с каждым. Наконец, прерывая разговоры и возможные новые знакомства, на помост взошли три эльфа, двое мужчин и женщина. Их долгополые одеяния были выполнены в едином стиле и серебристо-белых тонах, на головах лежали по-эльфийски изящные, но все-таки довольно массивные обручи. Чуть впереди стоял правитель Эльмена, за ним по обе стороны находились главный жрец и верховный маг. На их лицах без труда можно было прочесть многовековой жизненный опыт, а их ауры демонстрировали высочайший уровень магии.
   - Да благословит Светлый наши дни, да ниспошлет мир и процветание на наши земли! - приветствовал нас правитель ритуальной фразой. Его голос был чист и глубок, он разносился по всему шатру, впечатлял своей силой и властью, заставлял слушать. - Я рад видеть вас здесь! Еще вчера само наше существование стояло под вопросом, и сегодняшний день мог никогда не наступить, но Светлый никогда не оставлял Эльмен в беде. Его взор всегда направлен на нас, - правитель Ожаисэль сделал паузу. - К сожалению, совсем бескровной эта победа не оказалась. Трое детей нашей земли стоят на пути в чертоги Вечного сна.
   Эльфийка стоящая за спиной правителя, взмахнула рукой и перед помостом, на заблаговременно расчищенном пространстве появились три нет, не гроба, скорее ложа, с будто спящими эльфами. Никаких повреждений, как ни старалась, я не нашла, и не на шутку задумалась, от чего же они тогда умерли. Однако настроить разнообразных теорий мне не дали. Правитель снова взял слово и произнес торжественную прощально-хвалебную речь в честь павших и склонил голову в знак скорби. Вперед же выступил третий член правящей троицы. Воздев руки, главный жрец принялся читать "заупокойную молитву" на древнеэльфийском, а я благоговейно внимала полупонятной речи и поражалась невероятным голосам этих высокопоставленных эльфов. Наверняка, тут не обошлось без магии, но явно это не было простым бытовым заклинанием. В любом случае, выглядело и слушалось разворачивающееся передо мной действо впечатляюще. На последних словах жреца окружающие эльфы неожиданно зашевелились, поднимая бокалы и напоминая мне, что у меня в руках он тоже имеется. В ничем не нарушаемой тишине все до единого подняли свои бокалы выше головы.
   - Да прибудет благословение Светлого с их душами! - напутствовал главный жрец, простирая руки.
   - Да прибудет благословение Светлого с их душами! - хором повторили за ним мы и поднесли бокал к губам.
   Пили все с разной скоростью, кто-то залпом, кто-то цедил, но бокал осушили все и тут же, как требовала того церемония, перевернули его и опустили вниз. Другую руку наоборот подняли и, выставив вперед, пустили голубоватый луч магии прямо в жреца, стоящего между ложами. Нужная формула, как и всегда, всплыла в памяти у меня сразу же, как понадобилась, а вокруг жреца уже клубилась сиреневая дымка пространственного портала. Что это был именно он, я поняла еще по заклинанию, но портал был совершенно особенный. Мало того, что его питали сразу множество магов, он еще и впитывал в себя всю эту магию, разрастаясь в размерах и увеличивая свою плотность. Вскоре в этой дымке потерялся даже сам жрец, который, по сути, был центром заклинания, а эльфы все продолжали поднимать руки и посылать свою силу в портал. Это было завораживающе красиво и несколько пугающе. Совершенно неожиданно портал насытился магией и все лучи разом погасли, а руки опустились. Сиреневый туман с примесью будто бы сизого дыма бурлил и переливался, но лишь пару мгновений после завершения заклинания. Яркая вспышка света на миг ослепила нас всех и вот уже посреди пустого пространства перед помостом стоит только несколько утомленный жрец.
   Память будто только этого и дожидалась, тут же вывалила мне всю информацию о погребальных традициях светлых эльфов. Это действительно был портал, и примесь сизого дыма недвусмысленно намекала на соприкосновение со смертью. Однако это лишь эффект магии, на самом деле ложа-гробы просто отправлялись в родовые склепы, где они и будут оставаться до скончания веков. Души же, с которыми мы только что попрощались, с благословения Светлого отправлялись в чертоги Вечного сна своим ходом, если можно было так сказать о нематериальных субстанциях.
   Жрец тем временем вернулся на свое место и всеобщим вниманием снова завладел эдоэтер Ожаисэль. Он обвел цепким взглядом всех собравшихся и остановился на мне, пристально вглядываясь и недвусмысленно давая понять, что сейчас будет мой выход.
   - К счастью у нас есть не только потери, но и приобретения, - продолжил свою речь глава ковена. - И именно посланнице Светлого бога мы обязаны столь благословенным исходом конфликта.
   "Посланница значит, - хмыкнула я про себя. - Ну это звучит намного лучше, чем подставная жертва, которой по-тихому хотели подменить истинную, чтобы конца света не получилось. Хотя кто его знает, какие на меня планы были у Светлого. В конце концов, именно он и рассказал Темному, что я не Эфа. Если уж я эльфийскую логику порой понять не могу, то куда уж мне до божественной".
   За своими мыслями я прослушала половину речи в свою честь, а потом я случайно пересеклась взглядом с Ливланэль и Эдориэлем и меня будто электрический разряд прошиб. Столько в их взгляде было неподдельной родительской гордости и радости за меня, столько тепла и заботы. Я чувствовала это даже на расстоянии, то ли благодаря недавнему ритуалу, то ли из-за того, что во мне была их жизненная энергия, а может просто, потому что мы кровные родственники. Это было так странно и приятно.
   Меня осторожно тронули за локоть.
   - Василиса Дмитриевна Роммель Илиэнкюр, - отчетливо произнес мое имя правитель, очевидно закончив свою речь.
   Все взгляды были прикованы ко мне, по шатру расползался тихий гомон. Я же, как мне до того сказала Ланэль, сделала шаг вперед, поклонилась повелителю и вернулась на свое место, искренне полагая, что на этом мое участие окончено. Однако не тут-то было. Испытующий взгляд правителя все еще лежал тяжелым бременем на моих плечах. Мне стало как-то тревожно. Я украдкой глянула на теперь уже и моих родителей, но их лица волнение не выражали, так что и я немного успокоилась.
   - Ты, несомненно, заслуживаешь высочайшей награды, которую я, правитель эльфов, дать не в состоянии. Титул, покровительство и богатство же этерни Илиэнкюр не нужны. Поэтому у меня есть для тебя предложение, - правитель выдержал паузу, во время которой я лихорадочно соображала, как выкручиваться. То, что мне сейчас предложат что-то из ряда вон я не сомневалась, так же что и в том, что отказаться с легким сердцем мне тоже не дадут. Однако действительность превзошла все мои догадки. - Я предвижу будущее, в котором твои уникальные знания, незаурядный ум и тяга к науке все равно рано или поздно приведут тебя в ковен. Я предлагаю вступить тебе в ковен сейчас, не в счет будущих заслуг, а за уже совершенный подвиг во имя процветания мира.
   По помещению пошла очередная волна гомона, я же стояла как громом пораженная.
   "Меня? В ковен? Я же дура двадцатилетняя еще вчера о магии и этом мире ничего не знавшая! - в шоке думала я. - Что я там буду делать, среди умудренных веками эльфов? Место красиво занимать как ветеран войны? Да все мои заслуги это вовремя пойманный дроу с бесценными порталами и паролем, да не ожидавший нападения в глубоком тылу враг. А еще вагон везения, половину которого организовал Дэнэль!"
   Но в голову помимо воли лезли и другие мысли: о развитии магии, о возможности внести свой вклад в развитие этого мира, о доступе ко всей информации, лучшим умам и необходимым ресурсам, о своих возможных проектах. И, черт побери, я этого хотела! Я всегда хотела оставить заметный след в мире, и это был самый лучший шанс из всех, что у меня когда-либо были и будут!
   "Что мне ответить?" - думала я, в панике шаря взглядом и снова натыкаясь на родителей.
   Они были все так же спокойны и умиротворены, одним только своим видом возвращая мне способность адекватно мыслить. Ожаисэль истолковал мой жест по-своему.
   - Получить благословение родителей в таком значимом вопросе очень важно, - развернулся к Ланэль и Эдору правитель.
   - Мы одобрим любое твое решение, - сказала Ланэль и ободряюще мне улыбнулась.
   Здорово, конечно, но мне нужно было не это, мне нужен был совет, предостережение или уж в самом деле благословение. И продолжая смотреть в немом вопросе на родителей, я неожиданно его получила. Стоило правителю вместе со всеми собравшимися вновь вернуть свой взгляд на меня, Ланэль едва заметно кивнула, и чуть скривила улыбку.
   - Я... согласна, - сама не веря, что говорю это, ответила я.
   "Это же чистое безумие! Но мне так радостно его совершать!"
   - Значит так тому и быть, - подвел итог эдоэтер, явно довольный моим согласием.
   Со всех сторон послышались аплодисменты и поздравления, я же поймала взгляд Эфы. Она хлопала активнее всех и сияла радостью, наверное, не уступающей моей. Кто как ни она могла искренне и самозабвенно радоваться за других. Ожаисэль же, дождавшись когда шум стихнет снова завладел всеобщим вниманием и продолжил торжественную речь. Да, я действительно напрасно переживала, что меня будут чествовать одну, я была лишь первой в череде многих. Порция благодарностей и витиеватых дифирамбов досталась так же и смущенной Эфе, и немало удивленному Косте, и явно совершенно не ожидавшему этого Дэнэлю, который просто "исполнял свой долг" по его же ответным словам, а так же прочим эльфам.
   Я, честно говоря, во все это мало вслушивалась, лишь отмечая тех, кого называли и хлопая. Мысли мои крутились или, вернее будет сказать, отплясывали брейк-данс вокруг ковена, будущей работы и бесценных родителей и сестры, особенно последних. Как же мне все-таки повезло с ними! Как ужасно бы я себя чувствовала здесь сегодня без их неоценимой поддержки! Я была бы потерянной, ничего не знающей, не имеющей якоря и места в жизни. Да, правитель бы легко наградил меня титулом и состоянием, если бы отказалась от покровительства, но опытных, сильных и беспокоящихся о тебе эльфов это не заменит. Семью это не заменит! А я для них не использованный и выкинутый запасной план, не внезапно прославившаяся чужестранка, не непонятный зверек. Я им не чужая, я им... дочь и сестра. Я не одна в этом мире!

Оценка: 8.08*244  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"