Устинова Людмила, Бычкова Елена: другие произведения.

Нежданная гостья хуже всех. Книга 1. Часть 2

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Часть 2.

Часть 2. Кастенгард. Глава 1

Стоит только подумать, что хуже уже не может быть, как становиться еще хуже. Закон Мерфи.

Хочу завести друзей. Иван Сусанин.

Блодуэд

Вроде бы все складывалось удачно. Лорд Гавэйн из рода Артайус, Правитель Свартхолда, сам предложил мне брачный союз со своим младшим сыном. На пути восхождения к короне дроу оставался еще наследный принц, но лорд Киан был достаточно опытный и осторожный, чтобы попытаться управлять им. Придется его ликвидировать, а пока можно и сыграть роль счастливой невесты младшего принца - мальчишка еще молод и совершенно неопытен.

И непослушен! Жених умудрился сбежать из дворца! Это я узнала от своих соглядатаев, Лорд Гавэйн тщательно скрывает побег младшего сына.

Род Артайус посмел нанести неслыханное оскорбление сильнейшему роду дроу - Бьергхейм! Что о себе думает Правитель?! Если бы правящая семейка не обладала способностями к магии леса и наследственным антимагическим щитом....

Ладно, пусть мальчик побегает, напоследок. А я придержу для него "тепленькое местечко" в своей лаборатории.

Злость, как правило, мало помогать в решении дел. Пожалуй, мне стоит обратиться за советом к Милорду.

- Милорд Элириэн, мне необходима небольшая помощь...

- Леди, у вас снова затруднения? - манерно удивился он, - Того энергетического замкнутого контура, который я создал вокруг замка, должно хватить для не одной сотни ваших опытов. Собственно некромантией занимайтесь сами, я не умею и не желаю иметь дело с критическими выбросами энергии, возникающими при рождении или смерти.

- Моя проблема намного проще. Просто я не знаю, с какой стороны к ней подойти, чтобы решить при минимальных затратах времени и сил. - скромно произнесла я. Как жаль, что Элириэн - не дроу, и на него очарование моих больших фиолетовых глаз с длинными белоснежными ресницами не действует. - Не успели объявить о моей помолвке с младшим сыном Правителя дроу, как тот сбежал из дворца.

- И такое бывает? - заинтересовался Элириэн. Я ответила ему высокомерным взглядом, на который, как обычно, Милорд не отреагировал. - А что ты хочешь: получить моральную компенсацию от Правителя или вернуть беглеца?

- Найти мальчишку и привести в мой замок. Я не огорчусь, даже если получу только его тело!

- У меня есть дела поважнее, чем гоняться по миру за каким-то дроу. - поморщился Милорд.

Не понимаю я его: если ему так неприятно пребывание рядом со мной, почему возвращается в замок? Настолько важен тот артефакт, Рин-веды?

- Подумай, нет ли у принца каких-нибудь особенностей, выделяющих его среди других дроу? - спросил меня Милорд. Я вспомнила:

- Королевская семья немного владеет магией Леса. Только не думаю, что младшего принца успели достаточно обучить в этой области.

- Не подходит. Это только вы, дроу, домоседы, редко покидаете свои земли, а светлые эльфы в каждом большом городе найдутся. Еще что-нибудь вспомнишь?

- Принц, как все в роду Артайус, имеет врожденный антимагический щит. Поэтому мне и приходится тратить время и силы на создание послушной мне армии.

- Такой щит должен отражать и поисковые заклинания. Но такое мощное заклинание само по себе оставляет след в кружеве ауры. Возможно, раз уж я все равно путешествую, то попутно просмотрю соседние земли на предмет магических возмущений и интересных аур. - предложил Милорд. Что ж, хотя бы это... - А ты, леди Бьергхейм, собери несколько небольших, не больше пяти дроу, команд и отправь по крупным городам других земель. В больших городах обычно собираются представители всех народностей, там легко затеряться беглецу.

Пока Милорд отсутствовал, я решила подстраховаться, благо знала, кто имеет доступ ко второй части Рин-вед. Студенческий Эвилон был самым подходящим местом для встречи дроу и светлого эльфа. Я не понимала, с какой целью племянник Князя светлых эльфов возится с презренной человеческой расой, но зато у лорда Магниреля из старшего Дома Валланд был в городе прекрасный особняк.

- Лорд Магнирель, как вы отнесетесь к тому, чтобы гарантированно стать следующим князем Лайфорса? - спросила я его при встрече.

- Делаю все возможное для этого. А с каких это пор дроу интересуют дела эльфов?

- До светлых эльфов мне дела нет, а вот интересы собрата - Черного Жнеца, совсем другое дело... - обозначила я основу для нашего союза, - Мы можем быть полезны друг другу.

- Полагаю, сиятельная леди желает примерить корону дроу? - ага, а светлый отслеживает обстановку на землях дроу, - Кажется, я даже слышал о помолвке между вами и младшим принцем?

- Я рада, что лорд Магнирель понимает общность наших положений. Между нами и желанными тронами всего- то две ступеньки, через которые надо перешагнуть.

- Правитель и его наследник! И они не бессмертны, пусть и живут долго, пожалуй, слишком долго...

- Итак, если у нас есть общая цель, то что мешает достичь ее объединенными усилиями? - я выложила на стол несколько темных винных бутылок, а также горсть искусно выполненных украшений, - Вот великолепное темное вино, смешанное с магией хаоса. Только не советую, лорд Магнирель, пробовать самому. Вино полностью маскирует добавленную в него магию, но не мешает заклинанию полностью подавлять волю выпившего его! А эти блестящие украшения - амулеты для ваших людей. Награда за заслуги, обеспечивающая полное подчинение. Для обладателя такого украшения вы будете правителем и богом в одном лице.

- Леди Блодуэд, вы в очередной раз подтвердили свое несравненное магическое искусство! - польстил мне новый союзник.

- Не надо лести, дорогой друг! Мне тоже кое-что от вас нужно, а именно - часть Рин-веды.

Магнирэль из старшего Дома Валланд

Итак, леди Блодуэд Бьергхейм интересуется старинными артефактами...Я позволил себе снисходительно улыбнуться при упоминании Рин-веды. Видел я эту пыльную книженцию, написанную явно сумасшедшим магом. Возможно, леди Блодуэд и сможет прочесть ее, если окончательно свернет свои мозги над очередным заклинанием.

Не все так гладко у будущей Правительницы дроу, если она готова пойти на наше сотрудничество. Однако это сотрудничество может послужить и моим целям.

Артефакт хранился в сокровищнице княжеского дворца, вход в которую был разрешен только членам правящего Дома и лицам, которым Князь лично предоставил доступ. Мне, племяннику Князя, не составило труда забрать книгу. Вот только я никак не ожидал, что через несколько дней после моего визита в сокровищницу казначею понадобиться устроить там пересчет ценностей... О, как все засуетились! Давно так весело в княжеском дворце не было! А не добавить ли еще дров в разгорающийся костер волнений? Кое-кто из советников Князя в последнее время так и норовит сунуть свой нос в мои дела, вот я и подброшу им занятие.

Следующая наша встреча произошла в замке Бьергхейм. Судя по укреплению замка и следам установки магической защиты, леди Блодуэд действительно готовится к чему-то серьезному. Госпожа Бьергхейм, получив желаемую книгу, была со мной сама любезность. Таковы все женщины - готовы ластиться к любому, кто готов одарить их желаемым благом.

- Леди, хочу сообщить, что в Лайфорсе стало известно о пропаже артефакта. Но, все обернулось к нашей с вами выгоде: Князь обвинил в краже дроу! Всего лишь надо было расставить нужные акценты, умолчав о несущественном...

- Конечно же, Князю не нужно знать о твоем участии, - засмеялась леди Блодуэд, - Но, возможно, лорду не следовало привлекать внимание Лайфорса к Свартхолду...

- Правители будут заняты выяснением отношений между собой, следить за тем, что творится возле их тронов, им будет некогда. Князь Суртэль уже отправил Правителю Гавэйну гневное письмо.

- При таком раскладе Правитель направит в Лайфорс парламентера. - задумалась леди Блодуэд. - С большой вероятностью могу предположить, что им станет наследный принц - лорд Киан Артайус. А младший, лорд Бриан, сейчас в бегах... Однако отсутствие в Свартхолде сразу двух принцев может оказаться полезным. Мне пришла в голову интересная идея: мы можем рассорить Суртэля и Гавэйна навсегда, если с наследным принцем дроу произойдет неприятность во время его визита в Лайфорс.

Я внутренне усмехнулся - приближение леди Бьрегхейм к трону правителя Свартхолда откладывается из-за каприза юного принца. Однако, предложение леди я могу использовать и для своей пользы.

- Хм...А если "несчастный случай" произойдет с обоими наследниками правителей: принцем и княжной?

- И мы, конечно же, воспользуемся горем безутешных родителей! - поддержала меня дроу, - Пожалуй, я немного подожду с планами относительно смерти моего жениха. Он еще может быть мне полезен живым. Лорд Магнирэль, вы окажите мне небольшую услугу?

- Что желает леди? - учтиво кивнул я, уже догадываясь о ее просьбе.

- Если вам станет что-то известно о местонахождении юного дроу, едва достигшего совершеннолетия - сообщите мне, или моим сородичам. Я направлю кого-нибудь в вашу резиденцию в Эвилоне.

Оговорив рамки нашего сотрудничества и наметив вопросы, требующие совместного решения, мы перешли на общие темы, в основном обсуждая эксперименты в области магии смерти. Внезапно наша приятная беседа была прервана появлением незнакомого субъекта вместе с оборотнем.

- Светлый лорд Магнирэль, разрешите познакомить вас с милордом Элириэном. - представила Блодуэд нового гостя.

Он больше всего походил на человека. Разве что уши располагались не на положенном им месте. Подопытный?

- Можно просто Милорд. Рад познакомится с таким красивым экземпляром народа светлых эльфов, - названный Элириэном кивнул мне и потрепал по загривку своего зверя, - Леди Блодуэд, прошу простить за неожиданный визит. Мы с Тенью тренировались в телепортации.

Почему Блодуэд позволяет этому существу так непочтительно к себе обращаться? Очередная любимая игрушка леди? Пусть отошлет его!

- Леди Блодуэд, я хотел бы продолжить нашу беседу, но не в присутствии этого существа!

- Не стесняйтесь, мне ваши эльфячьи тайны ни к чему, - Элириэн устроился возле окна.

- Прошу вас, лорд Магнирэль, не стоит ссориться. - предупредила леди. - Милорд в курсе всех моих дел.

Даже так? Чем же он так ценен? И это обращение: "Милорд"... Если посмотреть на энергетическую оболочку этого субъекта... Не понимаю, а где она? Неужели вот эта прозрачная вуаль, окутывающая существо и свободно пропускающая через себя все нити силы? Кто это?!

- Даже не надейтесь, исследовать себя я не позволю. - усмехнулся Элириэн, словно прочтя мои мысли, - Поверьте мне на слово, я такое же создание Демиурга, как и вы, а превзойти Творца никому не удастся. Еще раз прошу прощения за прерванную беседу.

- Элириэн, подожди, - остановила его Блодуэд, - Ты обнаружил Бриана?

- Он не покидал Свартхолда, - неопределенно ответил тот, - Ты забыла мне сказать, что он еще ребенок.

- Разве? - удивилась леди, - Принц достиг совершеннолетия, если Гавэйн сделал мне брачное предложение от его имени.

Элириэн ушел, не попрощавшись. Не забыть спросить у Блодуэд, как ему удалось так быстро настроить портал перехода.

Элириэн

Выполнить просьбу леди Блодуэд было для меня несложно. Дроу покидали свои земли редко, снисходя в основном до дипломатических визитов. В отличие от светлых эльфов, дроу никогда не обустраивали поселений на чужих землях.

Итак, побывав в Кастенгарде, Эвилоне и нескольких крупных приграничных портах, никакого следа пребывания принца дроу я не заметил. Зато приметил след необычной ауры на окраине Мидденленда, но таковая никак не могла принадлежать дроу, да и любому иному созданию Эрафии.

Мальчишку я обнаружил случайно, даже не предполагая разыскивать его в приграничье со Степью. Здесь обитали самые беспокойные народы и племена: орки, амазонки и кочевники-асиры. Ни те, ни другие, ни третьи любовью к чужаками не отличались.

Я переместился прямо в то место, где находился искомый объект. Блодуэд забыла сообщить, что этот конкретный дроу выделялся среди своих сородичей по внешнему виду: цвет глаз не темно-фиолетовый или черный, а изумрудно-зеленый (светлоэльфийский). Или сама не видела своего жениха? А еще он был действительно молод по меркам своего народа.

Зря он устроил эту историю с побегом "из-под венца", переиграть Блодуэд в одиночку такому юнцу не удастся. А вот приключения на одно место он уже нашел, как когда-то я.

Мы привыкли существовать в пустоте, даже из соседней системы никто никогда не пытался приблизиться к Иридиэ. И вот теперь к нашему миру кто-то приближался. Я всегда гордился своими способностями использовать силу Источника для перемещения, пренебрегая распространенными среди иридов талантами к созданию из нитей силы подобий материальных предметов и телесных оболочек. И вот я выскочил навстречу гостям, переместившись к самой границе своего мира. Меня заметили: я улавливал волны удивления, восхищения и опасения, идущие от чужаков в мою сторону.

- Оно живое?

Мне было интересно: сейчас эти "гости", их было двое, находились как бы в двух местах одновременно. Я приблизился вплотную. Интересное сочетание нитей - похоже на ловушку, притягивающее свободную энергию и сберегающее ее внутри.

- Похоже, что оно также интересуется нами, как мы - им.

- Попробуй захватить! Это будет отличное приложение к отчету по закрытым мирам!

Темнота, обрыв связи с Источником, постепенное угасание, когда нити, составляющее все твое существо, тают одна за другой...

- Смотри, он начинает мерцать...Как красиво!

- Да, вид такой смерти прекрасен.

Из последних сил рвануться назад, пока родной Источник еще ощущается. И вот тогда пришла боль.

- Я стабилизировал то подобие формы, в которой оно пребывало. В материальной форме он не сбежит, да и жить сможет!

- Хм, что-то антропоморфное. Надо посмотреть записи по тому, якобы погибшему, миру. О, даже мерцание пропало. Давай назовем его "мерцающий" - Элириэн.

Кажется, я погрузился в свои воспоминания, а дроу успел прийти в себя после моего внезапного появления и теперь любовался видом молчаливой статуи посреди степи.

- Ты кто? - задал неоригинальный вопрос мальчишка, напомнивший мне в этот момент насторожившегося и готового в любой момент удрать зверька. Видел то он перед собой дроу....

- Тот, кто не даст твоей голове стать украшением интерьера одного из местных жителей. В этих местах опасно гулять в одиночестве.

- А сам?

- Меня здесь не будет через несколько минут. Идем!

- Ты не вправе указывать, что мне делать! - отшатнулся мальчишка, - Я путешествую, и в моих планах пока не стоит возвращение в Свартхолд....

- С чего ты решил, что меня волнуют твои планы?

- Счел необходимым поставить в известность, что в планах отца относительно рода Бьергхейм я участвовать не намерен! - гордо вскинул голову мальчишка. Если бы я не ощущал сдерживаемого страха...Внезапно мне стало интересно. В окружающих леди Блодуэд дроу так мало жизни, что с ними даже общаться скучно. А этот паренек не только шустрый, но и на словах дерзкий. Если я доставлю его в замок Бьергхейм - Блодуэд попросто убьет его. Будет жаль.

- А что ты намерен делать? - усмехнулся я, - Ты хотя бы знаешь, куда направляешься?

- Нет. - опустил глаза тот.

Про то, что принц заблудился, я сразу догадался.

- А теперь говори, куда тебя проводить.

Так или иначе, интересы леди Блодуэд не пострадают, если мальчишка вернется в свою семью. Меньше будет сопротивляться, меньше неприятностей огребет.

- К прадеду? - оживился принц, излучая надежду и не смея еще мне довериться.

Да хоть к демиургам, только бы убраться с этого солнцепека и иссушающего ветра! Я положил ладонь на лоб принца, считывая мыслеобраз. Затем начал поиск нужного дроу. Нашел, и вместе с мальчишкой переместился.

Не знаю, о чем подумал Мирддин лорд Артайус, когда в дверь его охотничьего дома вошел я, почти неся принца Бриана. Только встретил он нас с невозмутимым лицом.

- Что случилось с Брианом? - спокойным тоном спросил серебряноволосый дроу.

- Последствия телепортации. Отдохнет, - я сгрузил мальчишку в кресло, - и будет как новенький.

Я рассматривал единственное в этом мире создание, сильно приближенное к Творцу мира. Несмотря на время, пролетевшее с момента их разлуки, след ауры демиурга на его ауре полностью не исчез. Но был едва заметен... Увы, Мирддин мне в поиске Тинитар не помощник.

Дроу заметил мой интерес к собственной персоне.

- Я благодарен тебе, что привел сюда Бриана. Но, все же позволь поинтересоваться - кто ты?

Я усмехнулся в ответ на прозорливость старого дроу и принял свой облик.

- Давно хотел встретиться с вами, лорд Мирддин, и спросить, где найти демиурга Эрафии.

- Откуда же мне знать? - впервые удивился дроу, - Прекрасная Тинитар не почтила дроу своим визитом за прожитые мною годы.

Я от души расхохотался, так громко, что Бриан, успевший задремать в кресле, подскочил со своего места.

- Прекрасная демиург даже тебя умудрилась обхитрить! - ответил я Мирддину. - Позвольте попрощаться! Удачи, Бриан!

Но вот что интересно: я почувствовал несколько вспышек активности энергетического поля мира, присущих нахождению в нем демиурга. То, что происходило это в глубинке Мидденленда, только подтверждало мои предположения: Тинитар старается скрыть свое присутствие даже от созданий собственного мира. Жизнь в тех местах, где я ранее заметил что-то необычное, текла в привычном русле. В Авли местные жители поговаривали о появлении кого-то необычного, но эта необычность выражалась в странностях поведения и незнании местных обычаев, что присуще иноземцам. А вот демиурги без использования магии, или на языке людей - чудес, не могут обходиться. Кто же это может быть?

Мирддин лорд Артайус

Прожив в этом мире немало времени, по меркам дроу, я считал, что знаю многое и удивить меня уже нечем, кроме глупостей. Однако, когда ко мне буквально ввалились мой внук и нечто, похожее на дроу по внешнему виду и кружеву ауры, но не являющееся им, судя по магическому плетению, - я был крайне удивлен. Сдав мне внука и спросив про нашего демиурга, существо покинуло мой дом. Самое необычное было в том, что я не почувствовал ни его приближения к дому, ни его ухода. На Бриана охранные заклинания не отреагировали, а вот на неизвестного - не успели?

- Бриан, я жду твоего рассказа! - налив младшему правнуку ягодный напиток, предложил я.

- Лорд Мирддин, вас интересует, что я здесь делаю?

- И это тоже. Ты не находишь, что несколько необычно обставил свой визит к прадеду?

- Можно я некоторое время погощу у тебя? - просительно затянул Бриан.

Когда же он повзрослеет? И этого малыша Гавэйн решил использовать против Бьергхейм?!

- Сначала ответь на мои вопрос: гвардейцы твоего отца могут появиться возле моей двери?

- Могут, - кивнул внук и рассказал то, о чем я уже был осведомлен, - Отец решил сосватать за меня леди Блодуэд из рода Бьергхейм. А я не хочу! В общем, я сбежал из Хайкастла.

Что-то подобное можно было ожидать. Гавэйн недооценивал слишком живой характер своего младшего наследника. А ведь ни из-за простого каприза Бриана не стали отправлять на обучение, предпочтя приглашать наставников во дворец.

- А где ты познакомился с тем интересным существом?

- Мы не знакомы. - легкомысленно сообщил Бриан, - Сначала я хотел спрятаться у Киана, он сейчас где-то на границе с амазонками. Только теперь я думаю, что идея была не очень хорошая... Я украл в сокровищнице пару телепортационных кристаллов и переместился в приграничье со Степью. Там, оказывается, такие просторы!

- Проще говоря, ты потерялся.

- Ну да, - вздохнул Бриан, также легко признаваясь в собственной глупости, - Потом словно из воздуха появился он. Там даже никакого выброса магии, характерного для открытия портала, не было. Просто раз - передо мной стоит дроу, которого пару мгновений здесь не было, и скрыться ему негде было. Я до того момента, пока он здесь не сменил личину, думал, что это кто-то из тайных советников отца...

- Это ты открыл портал сюда? - использование подпространственных порталов сильно изматывало физически и энергетически, и я волновался за здоровье мальчика.

- Опять он. Прости, я был совершенно не готов к такому; он просто делал со мной, что хотел. Он проник в мой разум слишком быстро, чтобы я успел поставить щиты... А потом ... было ощущение, что я просто перестал существовать...Совсем не похоже на обычное подпространственное перемещение. И вот мы здесь.

- Он сильный. Владеет пространственной магией, эмпат, да ко всему прочему - перевертыш... - с этим существом надо разобраться, вот только не сейчас. Сперва я позабочусь о правнуке, - Знаешь что, Бриан, тебе не следует сейчас возвращаться домой... Я не одобряю плана Гавэйна в отношении тебя и Бьергхейм, но и твоего глупого побега тоже! Лучше мне самому поговорить с Правителем. А ты скроешься в людских землях; выбери любой большой город: Кастенгард, приморский Лофтфьорд, или даже Эвилон. И всеми силами избегай повторной встречи с этим существом! И вот еще что: оружие оставь здесь.

- Как это? - удивился Бриан. Мальчишка взял с собой все, что смог унести: длинные парные мечи, боевой нож.

- За пределами Свартхолда к дроу относятся как к опасным воинам. Нас это устраивает: боятся - значит уважают. Только, в твоем случае такая репутация может навредить - у тебя нет достаточного опыта для участия в уличных драках и подобных им стычках. Поэтому, не стоит мозолить глаза выставленным напоказ оружием.

- Но, как же, я буду совсем безоружным? - растерялся правнук, задор его явно приугас.

Я достал из своего запаса парные мечи другого вида - мечи-бабочки. На взгляд примерил - клинки по длине вполне походили под размер рук (предплечье с кулаком) Бриана.

- Лорд Мирддин, это же раритет, а не оружие. Я помню - ты научил меня, как их использовать... Лучше вообще с одним ножом, чем с этим!

- Бери, что дают. Это отличное оружие для обороны. На землях людей тебе лучше бы сойти за светлого эльфа, а они носят только скрытое в одежде оружие.

Вивьен Бизариус

- Советник Вивьен, у меня есть для вас поручение деликатного свойства.

Я позволил себе внутренне усмехнуться на эту фразу Правителя. Все поручения для Советника, прощу говоря - убийцы при властной особе, - деликатного свойства..

- Мой младший сын, Бриан, тайно покинул дворец и его местонахождение не известно. Мальчишку нужно вернуть, как можно быстрее. Отношения с родом Бьергхейм в последнее время становятся все более напряженными. Глава рода Бьергхейм потребовала, чтобы о ее помолвке с лордом Брианом из рода Артайус было объявлено в присутствии всех глав родов дроу. -Правитель Гавэйн позволил себе показать неудовольствие этим требованием.

А-а, если речь пошла о роде Бьергхейм, тогда понятно, почему Правитель решил задействовать моих "охотников". Значит, возможности договориться разумно с леди Блодуэд Бьергхейм крайне незначительны.

Этот, один из крупных по численности, род дроу поселился на границе снегов. Возможно, поэтому они всегда держались особняком, и их всегда трудно было вовлечь в общие дела Свартхолда. А после того, как главой рода стала леди Блодуэд, маг смерти, начались проблемы... Решение Правителя связать браком беспокойный род Бьергхейм и правящий род мне не нравилось, но мой статус вовсе не предполагал обсуждение чего-либо с Правителем.

Жаль мальчика, не лучшая судьба - связать жизнь с магичкой, и уж тем более с Черным Жнецом.

Прежде всего я лично отправился на границу с амазонками, в расположение отрядов наследника рода Артайус, лорда Киана. Братья были дружны между собой, несмотря на значительную разницу в возрасте.

Мои отношения со старшим принцем никогда не выходили за рамки официальных, поэтому на доверительный разговор я даже не рассчитывал. Прибыв на место, я, не открывая своего присутствия, аккуратно проверил лагерь. Бриан замечен мною не был, ничего необычно в лагере тоже не происходило. Только потом я нанес визит командующему отрядами.

- Что привело тебя к нам, Советник? - недоуменно встретил меня лорд Киан, - Мне твои услуги или твоих подчиненных не требуются.

- Ваше высочество уже давно не видели в Хайкастле... Решил воскресить перед своим глазами ваш несравненный облик.

- Оставь эти глупые разговоры для свои любовников, лорд Вивьен, - скрипнул зубами старший принц, - Что тебе здесь надо?

- Право же, ничего. Просто заглянул, мимоходом. Лорд Бриан вам привет передает...

- С каких это пор ты вошел в круг общения моего младшего брата? - чтобы почувствовать в словах лорда Киана угрозу даже не нужно обладать способностями лорда Талисина Рейнсворта, - С какой стати ему передавать через тебя приветы?

- Малыш скучает... - лениво ответил я, еще больше раздражая принца. О, лорд Киан любит демонстрировать свою опасность. Мне он напоминает крупного хищника, опасного своей силой, а потому - предсказуемого.

- Лорд Вивьен, предупреждаю - держись подальше от моего брата! Во дворце и без тебя неприятных типов предостаточно!

Улыбнувшись, я поспешил откланяться. Здесь мне делать нечего - я уже узнал все, что хотел. Бриан в лагере не появлялся, и лорд Киан не знает о побеге своего младшего брата из дворца.

Не успев продумать план, где искать избалованного мальчишку, я получил другой приказ от Правителя. Леди Блодуэд Бьергхейм каким-то образом стало известно, что жених совершил побег. Разгневанная леди сочла это преднамеренным оскорблением со стороны Правителя. В итоге помолвка, вместо того, чтобы сгладить назревающий конфликт, только все ухудшила.

- Лорд Вивьен, задача найти Бриана остается первостепенной. Только теперь его ищем не только мы, но и род Бьергхейм. Воины леди Блодуэд не должны добраться до моего сына!

В тонких вопросах политики я не силен, поэтому решил посоветоваться со своим бывшим наставником в боевых искусствах и одним из старейших дроу. Лорд Мирддин из рода Артайус был одним из немногих, кто в тайне не осуждает меня за выбор пути "охотника". Кроме того, он - прадед принца. Я не исключал возможности, что правнук мог посоветоваться с ним о своих планах.

Старый хитрец ни словом не обмолвился, что знает о местонахождении младшего принца, хотя, как я догадался, Бриан посещал прадеда после побега из дворца. Зато предупредил о возможности встречи моих "охотников" c необычным существом, умеющим принимать чужой облик. Существо вроде бы и не охотится за Брианом, но лорд Мирддин почувствовал в нем огромную магическую силу, превосходящую силу Черного Жнеца.

Я собрал отряды "охотников", одних разослал по крупным городам, открытым для свободного посещения (а таковые в большинстве располагались на человеческих землях), других направил на перехват отрядов Бьергхейм. Даже не предполагал, что род Бьергхейм способен выставить столько воинов... Ну, теперь их количество уменьшилось.

Бриана обнаружили в Мидденленде, он передвигался телепортами в направлении Кастенгарда. Выяснилось, что и "охотникам" Блодуэд тоже удалось воспользоваться подпространственными переходами. Охота переместилась в королевство людей. Пора и мне самому принять участие в этом деле.

Бриан из рода Артайус

Ошибки, ошибки... сколько их я уже наделал! Не ожидал, что самостоятельно жить настолько трудно. Полученные от лорда Мирддина деньги таяли, как снег в горах под летним солнцем. А ведь я сам даже не вспомнил про везде и всегда необходимые деньги, когда умыкнул из дворцового хранилища телепортационные кристаллы! Как оказалось, деньги не просто надо иметь, надо уметь их тратить. К сожалению, мне пришлось учиться этому на собственных ошибках. Так же, как умению не привлекать к себе внимания.

Но как "охотники" смогли догадаться, что я направлюсь именно в центр людских земель?! Ведь прадед не давал прямых указаний, просто до Лофтфьорда было слишком уж далеко, открыв туда прямой портал, я вывалился бы из него трупом...А в Эвилоне меня могли узнать, среди студентов учебных заведений этого города есть и дроу. Наверное, это отец и предусмотрел, оставив засаду в возможном месте моего появления...

Мне повезло, что дроу в человеческом городе сразу обращали на себя внимание местных жителей, и появление "охотников" обсуждалось в каждом общественном месте еще до того, как дроу успевали осмотреться. Хотя, это еще вопрос - повезло ли...Если я знаю о прибытии сородичей, то, значит, и они про меня узнают сразу же, стоит только спросить людей... Меня находили очень быстро. Приходилось удирать.

Лорду Мирддину легко было сказать - затеряйся в большом городе! Сделать трудно. Усталость и недосыпание делали свое дело, на еще одно подпространственное перемещение моих сил не хватит...

-Демоны вас полюби скопом и в отдельности! - выругался я недавно услышанной фразой.

Кастенгард был огромным городом, и здесь можно было встретить представителей едва ли не всех народов нашего мира. Эльфы, уж точно, редкостью не были. Я был уверен, что смогу затеряться здесь. Как же, все-таки, меня нашли? Ведь все сменил - и одежду, и даже оружие. По внешнему виду и не скажешь, что я дроу...

Ой, а об ауре я забыл! Она-то у дроу и светлых эльфов отличается, все-таки разных направлений магию используем! Нужно время и спокойное место для маскировки. Как бы найти такое место, магический фон которого перекрыл бы мой след? Я напрягся, сосредоточив внутреннее зрение на поиск объекта, имеющего сильное энергетическое поле. Жилища магов, сосредоточенные вблизи королевского дворца, я как вариант рассматривать не стал - там мне точно не станут помогать, скорее - попытаются убить с испугу. Нужно что то еще... Есть! То, что надо! Тот, кто мне был нужен, сейчас находился недалеко от меня, однако постепенно удалялся. Я, не раздумывая, поспешил за ним.

Моим будущим прикрытием оказалась молодая человеческая женщина. Ее энергетическое кружево излучало мощное светлое сияние, и было наполнено энергией. Этого должно хватить, чтобы я смог замаскировать свою ауру. Признаться, я плохо разбираюсь в особенностях людей, и аура человечки показалась мне слишком странной... Если она магичка, то какого направления? И почему в походной одежде? Странствует? Меня это не устраивает, придется уговаривать ее задержаться в этом городе на некоторое время.

А еще она вела за собой пегаса! Мне бы тогда насторожиться, но я спешил спрятаться от охотников...

- Эй, постой! - догнав человечку, я дернул ее за рукав. Та резко остановилась и повернулась ко мне.

- Что надо?! - рявкнула человечка.

Хм, а где страх перед дроу, или хотя бы преклонение перед эльфийской красотой?

- Если обознался, - чуть тише произнесла она, - то я пойду.

- Нет, - я не отступил, - ты должна помочь мне!

- Все, что я должна, записано в налоговом кодексе, а что не должна - в уголовном. Тебя нет в обоих, господин эльф.

Я большую часть слов из сказанного не понял, но одно было ясно: мне отказали. Как только осмелилась?! Демоны, и убивать человечку нельзя - сразу же себя обнаружу.

Девушка, между тем, направилась дальше по своим делам. Я пошел за ней. Так мы дошли до дверей заведения под вывеской "Щит и меч". Похоже, это гостиница, либо трактир.

- Ты что ко мне прилип, как банный лист? - разозлилась человечка.

- Я уже сказал, что ты мне нужна.

- А ты мне - нет!

- Мне твое мнение безразлично. Пока я не закончу свое дело - ты будешь рядом. - пока девица подбирала слова для ответа, я перевел разговор на другое, - Ты хочешь остановиться в этом месте? А нет поблизости ничего лучше?

- Вали куда хочешь, только подальше от меня! Что вас, эльфов, магнитом, что ли, ко мне притягивает?!

Так она уже имела дела с эльфами? И принимает меня за одного из светлых? Это хорошо.

- Хорошо, пусть будет эта гостиница. - пошел я ей на уступки. Пусть оценит мое хорошее к ней расположение.

- Все, длинноухий, ты меня достал! - взбесилась эта ненормальная, - Пиксель, фас его!!!

От стены отделилась тень, сформировавшись в рыжего хищника с черными пятнами на спине и кисточками на ушах, и коротким хвостом. Оборотень! Вот теперь я попался. Оборотень выдает присутствие дроу. Стоило бы помнить, что Советник Рейнсворт использует для своих дел не только дроу, но и полукровок, а может быть - и людей.

Я приготовился к защите, прикрывая верхнюю часть тела - оборотни обычно атакуют в прыжке, перегрызая жертве горло...Зверь припал к полу, продвигаясь ко мне чуть ли не на брюхе, медленно, буквально по сантиметру...а потом прыгнул, но целясь не в горло, а гораздо ниже! Это кто же научил зверя такой подлости - подумал я, когда острые зубы сомкнулись (пока еще осторожно) на ... правильно, на самом чувствительном месте! Едва я попытался шевельнуться, как оборотень заворчал и чуть усилил хватку... Никогда я еще не оказывался в таком унизительном положении!

- Если ты меня отпустишь, то обещаю, что найду способ вознаградить твою услугу! Когда самостоятельно вернусь домой, - поспешил я уточнить, - Хочешь, отдам сейчас кристаллы перехода? Хотя они уже использованы, но их можно продать магам...

Человечка чуть прищурила глаза, один уголок губ приподнялся в скептической ухмылке. Однако, оборотня он отозвала:

- Пиксель, отпусти это недоразумение.

Оборотень сразу же выполнил команду. Я все же ожидал, что девчонка позовет его хозяина.

Как интересно: по ее лицу можно прочесть все эмоции, даже совсем не обладая эмпатическим даром. В первый момент, когда она меня увидела, лицо девчонки было тусклым, со следами усталости; затем появилось явное неудовольствие: она несколько раз закрывала глаза, плотно сжимала губы; когда злилась ее лицо напрягалось, зрачки расширялись.

- А ты часом, не обкурился? - подозрительно спросила человечка. О чем это она? - Кто тебя держит? Сказано же было: вали на все четыре стороны! Я устала, как не знаю кто, спать хочу. А тут ты со своими заморочками! Достал!!!

Мы уставились друг на друга, как два отшельника, внезапно обнаруживших, что их пещеры расположены с разных сторон одной горы.

- А ты разве не сопровождаешь "охотника"? - сболтнул я, тут же пожалев о своей несдержанности.

Человечка покачала головой из стороны в сторону.

- Тогда, чей это оборотень?

- Я сама по себе, - буркнула человечка, - И Пиксель - мой.

Я использовал магическое зрение, чтобы удостовериться, что человечка меня не обманывает. В это трудно поверить, но она - настоящая хозяйка оборотня, более того, эмпатическая связь между ними уже сформирована!

- Послушай, я могу заплатить тебе за оказанную услугу... - придется унижаться - просить человека. А что мне еще остается? - немного позже...

- Тьфу ты, ешкин кот! Вот заладил: "Заплачу! Заплачу!" - передразнила меня девчонка. - Да что у тебя случилось-то?

- За мной погоня. И мне нужно время, чтобы укрыться от преследователей.

- Похоже, у вас тут одна проблема - неумение самостоятельно решать свои проблемы... -буркнула девушка. - Все равно не понимаю: при чем тут я? Я похожа на супергероя?

- Я мог бы использовать твою ауру как прикрытие, пока не создам собственную маскировку.

- Послушай, дивный лорд, я тебя не понимаю. И потому не собираюсь тебе помогать. - и человечка распахнула дверь в гостиницу.

Я вошел следом за ней.

Хозяин заведения, увидев нас, не смог сразу поверить собственным глазам.

- Комнату с ванной для меня, стойло для моего пегаса, плотный ужин в мой номер. И все именно в такой последовательности. - тоном, не терпящим возражений, потребовала человечка.

- Видите ли, леди, моя гостиница ... - начал хозяин, но его прервали:

- У вас нет ванны? Или стойла?

- У меня все это есть...

- Тогда в чем дело?

- Под этой крышей часто собираются люди не спокойные и мирно настроенные: королевские гвардейцы, стражники, наемники... И присутствие здесь господина эльфа может ...кх-м.. нанести значительный урон моему бизнесу.

- А при чем тут я? - напоказ удивилась девушка, и, обернувшись ко мне, ехидно добавила: - Вам, ваше лордство, не повезло. Ищи другое место жительства.

- Я уже несколько раз повторил: некоторое время я побуду рядом с тобой. - когда же она поймет?! Неужели люди соображаю даже хуже полукровок - дворцовых слуг? - Хозяин, если не объявлять о моем присутствии в вашей гостинице - неприятностей не будет. Я могу поселиться в одной комнате с этой девушкой.

- Только через твой труп! - возмутилась последняя. - Дайте ему отдельную комнату, я оплачу.

Недовольные друг другом, под неодобрительным взглядом хозяина гостиницы, мы разошлись. Я поднялся в комнату, а человечка отправилась пристраивать пегаса в конюшне.

Осмотрев полупустую комнату: грубо сколоченный табурет, такой же вещевой шкаф, и кровать, я растянулся на кровати. Итак, меня приняли за светлого лорда. Это хорошо, так я привлеку к себе меньше ненужного внимания. Однако то, что мне придется иметь дело с очень упрямой, или лучше сказать строптивой, человечкой - это плохо. С ней ничего не понятно: у нее очень насыщенная энергетическая оболочка, и она - не маг, иначе опознала бы во мне дроу; она хозяйка магического животного, но при этом - чистокровный человек... Что мне делать, если она не согласиться прикрывать меня добровольно? Ментальной магией я не владею.

Так ни до чего и не додумавшись, я направился в комнату к девушке, надеясь все же уговорить ее.

Человечка ужинала.

Я почувствовал, как проголодался, и отвел взгляд от такой заманчивой еды. Не приведи Создательница, человечка догадается...

- Тебя стучаться, перед тем как войти, не учили? - недовольно произнесла человечка, заметив меня. - Проходи, коль пришел. Есть хочешь? Тут на всех хватит.

Еды, действительно, хватило бы на двоих, вот только, была всего одна тарелка с хлебом и одна тарелка с мясным блюдом! И один столовый прибор. Девчонка заметила мои колебания:

- Похоже, еще один аристократ на мою шею! Если не нравится - закажи себе еду сам. Я не собираюсь тратить деньги на незнакомых эльфов! Наверное, у меня от усталости мозги отказали, раз я заплатила за твою комнату.

Ничего себе! Мне предложили есть из одной тарелки с человечкой! Это ли не верх унижения? Пока я размышлял: сохранить гордость или остаться голодным, человечка принялась за еду. Да еще оборотню кусочки подбрасывала. Стыдно сознаться, но голод пересилил...

- Уф, я наелась! Пиксель, а ты? - поинтересовалась девушка, вставая из-за стола. Оборотень облизнулся и довольно прищурился, - Ладно, гость нежданный, ты ужинай, а я - спать. Будешь уходить - не буди.

С этими словами девчонка спокойно направилась к постели. Про усталость она мне не солгала - едва только легла удобно, сразу же и заснула. Даже оборотень потерял ко мне интерес, улегшись возле кровати со стороны хозяйки.

Мы так и не успели поговорить...Если я ее разбужу - разозлиться, это точно. И медлить мне нельзя никак - охотникам не составит труда обнаружить меня, будучи в одном городе.

Человечка вроде бы не сказала, что будет мне содействовать. И при этом накормила, заплатила за гостиницу... Пока она спит, я спокойно наложу заклинание. Отменить его я ведь всегда успею. И достойно вознагражу ее, когда смогу.

У девчонки странная аура, но достаточно насыщена силой, чтобы на несколько дней выдержать мою маскировочную сеть. Если все получиться, как задумано...Идея! А стоит ли напрягаться, тщательно убирая следы магии хаоса в моем кружеве, и, наоборот, выставляя напоказ привязку к магии леса? Да под белым сиянием энергетического узора этой человечки нереально различить чью-то тень! Всего-то и надо несколько дней потерпеть и не пользоваться магией...

Теперь сосредоточиться и сплести сеть достаточно емкого маскировочного заклинания, привязав тень своей ауры к ауре человечки. А, демоны вас подери! Куда тут что крепить? Энергетическая оболочка девушки была похожа на живое зеркало, разноцветные нити силы все время перетекали, сливаясь в единый белый цвет. Что за ерунда? Несколько раз мое заклинание просто отражалось, пока я не догадался воздействовать по частям, цепляя к ее ауре только маленькие узелки крепления, а все маскировочное плетение разбрасывать вокруг нас.

Все-таки я подцепился! Теперь на магическом уровне мы воспринимаемся как одно существо.

Довольный, и ужасно усталый, я прилег на кровать рядом с человечкой. И не заметил, как уснул. Впервые за время своего побега.

Глава 2

События имеют тенденцию развиваться от плохого к худшему. Закон Мерфи.

Надпись 'Не влезай, убьёт!', понимаемая на всех языках мира буквально, для русского человека означает просто: 'Ты поосторожней там, когда влезешь!'.

Бриан

Утро началось для меня совершенно непривычным образом - я проснулся от столкновения с полом. А до этого был толчок...

- Какого лешего ты спишь в моей кровати?! - раздался над моим ухом раздраженный женский голос. А, это человечка, к которой я привязал свою ауру... - У тебя своя комната есть.

- Доброе утро! - улыбнулся я, хотя эта злючка и столкнула меня с кровати, - Ты чем-то недовольна?

- Твоим присутствием в этой комнате! - ответила человечка.

- Вчера я подумал, что ты приняла мое предложение... - я поднялся с пола и одернул помявшуюся одежду, - Поэтому привязал свою ауру к твоей.

Найдя в кармане крутки, которую я оставил на табурете, использованные кристаллы, я протянул их человечке. Пусть это будет задатком.

- С какой это стати? - она посмотрела на кристаллы так, словно я протягивал ей что-то мерзкое и противное, - Правильно говорят, ни одно доброе дело не остается безнаказанным! Очнись, чудо, кто бы за тобой ни гнался, всю ночь они по городу вряд ли рысить будут. И не пудри мне мозги своими аурами-шмаурами, я и слов-то таких не знаю!

- Поверь мне, эти - будут! - я положил кристаллы на стол, - "Охотники" не остановятся, пока не выполнят поручение.

- Что ж ты такого успел натворить?! - удивилась девушка.

Все рассказывать человечке я не собирался, но что-то рассказать все же надо.

- Если коротко, то у меня семейные проблемы. Я сбежал из дома. Меня разыскивают, и беда в том, что быстро обнаруживают в любом городе, стоит только отправить поисковое заклинание. Поэтому мне необходимо не только изменить внешность, но и прикрыть ауру. Для этого мне нужно было большое скопление магической энергии, ты для моих целей вполне подходила.

-Понятно... - сквозь зубы прошипела человечка, - А с чего ты взял, что я буду тебе помогать?

- А разве нет? Я же предложил заплатить!

- Чем? - удивилась девчонка, - У тебя же ни гроша! Вот ведь наглый народ эти эльфы - дашь им палец, всю руку откусят!

- Я не эльф. Дроу.

- А разница? - пожала плечами девушка - У меня предложение: ты выходишь за эту дверь, - девчонка показала мне на выход, - и живешь как прежде, мне ты ничего не должен. А я забываю о нашей встрече.

- Как прежде не получится. Я замаскировал свою ауру твоей. Только действует эта маскировочная сеть всего-то не дальше 200 шагов. Поэтому нам некоторое время придется побыть вместе, пока "охотники" не потеряют мой след.

- Это что же, мы теперь вместе должны всюду шататься?! Мы с Тамарой ходим парой, постовые мы с Тамарой... - непонятно про что пропела человечка, - Блин, только одного сплавила, как на тебе - второго паси... Кстати, о вознаграждении за мои услуги...

-При себе у меня достаточной суммы нет. Но, вернувшись домой, я перешлю тебе все и сразу.

- Ну, это когда еще будет... - недовольно протянула девчонка, - Я в кредит не работаю. Как-нибудь еще можешь расплатиться?

Человечка окинула меня оценивающим взглядом, от которого я, не удержавшись, передернул плечами. Больше всего мне было известно об амазонках, которые тоже ведь человеческие женщины. Киан говорил, что им от дроу нужно только одно... Отступать теперь поздно, придется соглашаться на ее условия.

- Я согласен делить с тобой постель, госпожа.

По крайней мере, она даже симпатичная, для человечки.

- Э, нет, на это я не подписывалась! - девчонка даже глаза закатила в возмущении, - Я не любитель извращений в сексе, да еще с малолетками.

Пока я стоял с глупым видом, пытаясь понять: меня сейчас оскорбили или просто не так поняли, девчонка, насладившись зрелищем, сообщила:

- Мне действительно взамен нужна услуга. Не сексуального характера! Скажи, ты свободно владеешь магией? Понимаешь в перемещениях между мирами?

-Я не маг, но владею магией хаоса, в меньшей степени - магией Леса. О перемещениях в другие миры слышал от наставников, но меня это не заинтересовало, - неужели мы все-таки договоримся? - Ты... ты действительно готова мне помочь?

-Готова. В обмен на помощь с твоей стороны.

-Что за помощь тебе нужна?

-Пока точно не знаю... Я приехала в Кастенгард, чтобы встретиться с магичкой Марой. И только после этого визита будет ясно, какая помощь мне понадобится, и понадобится ли вообще. Жаль, что ты не маг. А у вас, дроу, сильные маги есть? Как насчет твоих наставников?

- У нас целый Ковен магов. Некоторые из них являются моими учителями.

- Значит, договорились?

-Договорились!Меня зовут Бриан, полное имя тебе вряд ли понадобиться.

-Я Бести Альен. Если тебя знают и ищут под именем Бриан, то оно может навести преследователей на след. Может, переименуем в Брайана? Мне удобнее запомнить ...

-Согласен.

Выяснив отношения, человечка предложила спуститься позавтракать в обеденный зал гостиницы. Бести оставила меня дожидаться заказанных блюд, а сама, получив от кухарки миску объедков от ужина, побежала кормить своих питомцев. Завтрак оплатил я, заслужив от человечки одобрительный взгляд.

- О чем задумалась? - спросил я за завтраком, который проходил в молчании.

- Планирую сегодняшний день. - ответила Бести. - Думаю, надо разобрать накопившееся барахло. Что-то можно продать, монеты носить удобнее... И найти магичку Мару.

У меня никаких планов не было - только спокойно отсидеться, пока охотники не покинут город. Рассматривать целый день голые стены и грязный потолок номера не было большого желания, и я вызвался идти с ней.

Когда я, постучавшись и не дожидаясь разрешения, вошел в комнату Бести, та была занята раскладыванием вещей в две кучи. Справа от девушки - украшения и дорогие детали одежды, слева - непонятный сверток. Бести задумчиво разглядывала свое имущество.

- Тебя стучаться не учили? Видимо курс этикета не входит в эльфийскую программу образования. - увидев меня, буркнула девушка. - Ладно, проходи, коль вошел. Брайан, ты в оружии разбираешься? Можешь оценить?

Развернув ткань, мне были предъявлены два клинка. По виду - длинные и короткий, парные, мечи, упрятаны в потертые наспинные ножны Вот только пользуемся такими мы, дроу! У меня было оружие - клинки-"бабочки", которые одолжил мне лорд Мирддин, вот только с ними я не чувствовал себя также спокойно, как с привычными мечами. Такими, как сейчас показывала мне человечка... Я немного сдвинул ножны, чтобы оценить качество клинков. Нет, эти были даже лучше моих собственных! Зачем они Бести? Вот бы мне получить их!

- Заинтересовался? - Бести, конечно же, заметила мой интерес, который я даже не пытался скрыть.

Только, у меня нет состояния, равного их цене, даже во дворце... Обмануть человечку? Хм, сомневаюсь, что мне это удастся.

- Они стоят очень много, даже в драгоценных камнях... - все-таки признался я.

- Помню, помню - ты на мели. А глазки-то как горят! - хитро прищурилась Бести.

Я молча высыпал из кошелька то немногое, что у меня еще оставалось: с десяток серебряных монет и несколько золотых. И уже отвергнутые кристаллы.

- М-да, ваше высочество, богато живешь... - ехидно пропела человечка и беззастенчиво цапнула из кучки золотую монету. После чего протянула мне клинки, - Забирай. Ну чего глазами хлопаешь, у нас примета такая есть - нельзя колюще-режущие предметы дарить, надо хоть самую мелкую монету за них заплатить.

Почему она так поступила? Я ведь уже ей должен. И как мне поступить?! Внезапно пришедшая мне в голову мысль показалась хорошим решением проблемы.

Я опустился на одно колено и произнес на староэльфийском традиционную клятву хранить и защищать.

-И что это было?Я ни слова не поняла, - поинтересовалась девушка.

-Ну, если в двух словах, то я поклялся защищать тебя ценою жизни,- усмехнулся я.

- Эй, мы так не договаривались!

Не пойму, почему она недовольна? Ради того, чтобы получить подобную клятву от дроу, на многое пойдут не только люди, но даже эльфы...Объяснение не заставило себя долго ждать:

- Знаю я, что за гадость эти ваши аристократические клятвы и заморочки о чести рода! Только этого мне до полного счастья и не хватает! Не зря у нас говорят - слово не воробей, вылетит - не поймаешь. А вот на слове могут так поймать - вылетишь, как воробей! Будь любезен, забудь, что ты давал мне какую-то клятву.

-Невозможно, - ответил я, пристраивая на спине оружие, - Считай, что ты меня на слове уже поймала.

- Слушай, умник, я ведь и послать могу! Далеко и надолго. Вот черт, хотела по-легкому отделаться, а теперь такое чувство, что во что-то вляпалась...

- Если не тайна, откуда у тебя эти мечи? - я не обратил на ворчание девушки внимания - уже убедился, что ее слова частенько имеют противоположное значение.

- Достались, как сувенир от встречи с "романтиками большой дороги". Разбойниками.

Разбойникам? И это малорослое, заморенное создание справилось с привыкшими убивать людьми?! Бести не перестает меня удивлять...

Разобравшись с вещами, Бести сложила то, что на продаже, в сумку.

Потом мы вышли в город, взяв с собой только оборотня. Перед уходом из гостиницы Бести поинтересовалась у хозяина, как ей пройти к дому магички, назвав адрес. Оказалось, что нужный Бести маг проживает вблизи королевского дворца.

Сперва мы зашли к старьевщику, которому девушка быстро сбыла свои трофеи. Бести грустно вздыхала и жаловалась торговцу на брата-наемника, вся забота которого о младшей, незамужней, сестрице - привести домой всякий, на приданное не годный, хлам! Мне было очень интересно: впервые в жизни я наблюдал, как люди умеют обманывать друг друга. У Бести это получалось так убедительно!

Получив деньги, Бести направилась к магичке.

- Бести, у тебя дело к тому магу? - поинтересовался я.

- У меня к ней письмо.

-Идешь, чтобы просто передать письмо? - не поверил я.

- Не совсем. Мне нужна ее помощь. Правда, мне о ней почти ничего не известно, кроме того, что она старая подруга Миранды - женщины, спасшей мне жизнь.

-Ты готова обратиться за помощью к совершенно незнакомому человеку? Магичке, которая, если судить по ее адресу, написанному на письме, занимает не последнее место в среде местного магического сообщества?

-Мне достаточно того, что ее рекомендовала Миранда.

Нам предстояло пройти через район, заселенный в основном светлыми эльфами. Это были выходцы из младших Домов Лайфорса, решившие заняться торговлей с людьми.

В этом месте находились и обе эльфийские резиденции в Мидденленде - Лайфорса и Свартхолда.

Хотя я и прикрыл себя чужой аурой, однако внимание мы все-таки привлекали. Люди неодобрительно косились нам вслед. Бести не обращала ни на кого внимания, я держался настороженно. Только в эльфийской слободе я немного расслабился. Эльфам до нас не было никакого дела. Как оказалось, зря... Не дойдя до нужного Бести места, мы чуть не столкнулись с дроу. Он был один, и, к счастью, я заметил его издали и первым. К несчастью, этим дроу был мой старший брат Киан. Причина, по которой брат мог быть в Кастенгарде, только одна - Киан ищет меня. Конечно же, по распоряжению отца. Я хорошо отношусь к старшему братцу, только сейчас нам лучше не встречаться!

Толкнув спутницу в узкий промежуток между домами, я сам нырнул следом и прижался к стене. Киан прошел мимо, даже не посмотрев в нашу сторону. Уф-ф... Я, не выпуская руки человечки, оглядел щель, где мы спрятались, и решил, что можем продолжить путь по другой улице, или между домами - куда этот промежуток выведет.

- Брайан, мы не договаривались в партизан играть! - вполголоса возмутилась Бести, - Учти, я не намерена перелазить через заборы и бегать по крышам!

Н-да... одной маскировки ауры для спокойной жизни будет не достаточно.

На другой улице никаких дроу не было заметно, присущих нам теней аур тоже не ощущалось.

- И где мы оказались? - недовольно буркнула человечка. - Карты города у меня собой нет. Ты хорошо в этом городе ориентируешься, Сусанин?

Ругая меня, Бести не смотрела, куда идет. В результате чуть не врезалась в открывающуюся дверь дома.

- Бести? - удивленно произнес вышедший эльф.

- Привет, Видерель! - радостно откликнулась та, - Какими судьбами здесь, в Кастенгарде? Разве ты не домой, в Лайфорс, уехал?

- У меня здесь дела. - и в этот момент эльф заметил меня. Упс, а мы знакомы...- Бести, скажи мне, пожалуйста, дроу рядом с тобой - это высокий лорд Бриан Артайус?

- Ага, это Бриан. По фамилии, в отличие от тебя, он не представлялся. Что, он тоже высокий лорд?

Видерель.

Я вернулся домой из Авли со смешанными чувствами. С одной стороны, поездка обернулась неплохим развлечением, с другой - меня не покидало смутное беспокойство, словно что-то произошло, а я не заметил. Подумать только, и все из-за человеческой девушки! Даже жаль, что мне пришлось так быстро уехать... На следующий день отец вызвал меня в свой кабинет. После ритуального обмена приветствиями, отец приступил к главной цели беседы.

- Я доволен тобой. Ты показал, что способен заниматься чем-то серьезно.

- Да, отец. Все прошло успешно.

- Было ли еще что-нибудь, о чем ты не писал, и на что стоит обратить внимание?

- Не знаю, насколько это важно...В Авли я встретил человеческую женщину, которая, по моим предложениям, родом не из Мидденленда.

- И что? - отец не понимал, к чему я это ему рассказываю, - Люди живут и на морском побережье, в Лофтфьорде, и в Степи. Нет ничего необычного, что ты встретил кого-то не из Мидденленда.

- Но, она была слишком не обычна для человечки. Ее манеры поведения, речь... Она удивила даже гномов! Принесла Мастеру Дорониусу необычные вещи, но не на продажу. По словам Гимуса, Бести продала им образцы и идею, как их изготовить и использовать. И Мастер Дорониус заплатил ей.

Я невольно улыбнулся, вспоминая наши приключения в Авли... А ведь Бести оказалась права - было весело...

Отец поморщился:

- Сын, я вовсе не намерен обсуждать твои любовные похождения...ты молод, и я не вижу ничего предосудительного в том, что тебе хочется развлечься. Но, пожалуйста, не надо прикрывать свои личные интересы деловыми. Из твоего рассказа я вижу только одно: ты заинтересовался человеческой девушкой. Избавь меня в дальнейшем от этих деталей и говори по существу.

Интересно, что для отца значит "по существу"? То, что Бести имеет совершенно необычное кружево ауры? Или что она хозяйка оборотня? Что она мыслит не как все люди?

Странно... когда я разговаривал с Бести, она все объясняла с такой легкостью, словно все это в порядке вещей. И тогда мне так и казалось. А сейчас, когда я раздумывал, что рассказать отцу, я словно прозрел.

- Отец, все же я прошу вас выслушать меня. Я назову несколько мелких фактов, в действительности их было гораздо больше...

Чем больше деталей я вспоминал, тем больше хмурился отец.

- Сын, правильно ли я тебя понял: девушка с необычным даром появляется в маленьком городишке Мидденленда, входит в доверие к гномам, обзаводится редчайшим полумагическим существом дроу, и при этом умудряется настолько вскружить тебе голову, что ты даже не выяснил, откуда она взялась?

Я вспомнил слова Бести: "Дозируй информацию"... "Пусть он додумывает остальное сам, причем так, как нужно тебе". Возможно ли, что Бести при всей своей откровенности поступила так же со мной? А что, в сущности, она рассказала о себе? Да ничего! Наши разговоры касались незначительных предметов, например развлечений... А потерей памяти так легко объяснить все странности! Ох, об этом отцу лучше не говорить...

Отец между тем продолжал:

- Видерель, выслушай меня, пожалуйста, очень внимательно. Из сокровищницы Князя пропал ценный артефакт - часть Рин-веды. Все сходятся во мнении, что наиболее вероятные виновники - темные эльфы. Вполне предсказуемо, что в Свартхолде не признались в злодеянии, а у нас нет никаких доказательств против дроу. И вот, словно из ниоткуда, появляется таинственная человечка с большим магическим потенциалом, хозяйка магического зверя дроу. Она направляется в Кастенгард, где легче всего встретить дроу. Ты должен найти эту девушку, сын, и привезти ее в Лайфорс!

- Отец, я не думаю, что Бести Альен каким-либо образом связана с дроу...

- Бести! - отец повторил имя, словно это было ругательство, - Сын мой, будь добр - замолчи! И послушай меня. Мы должны учитывать все возможные варианты. Я надеюсь, ты сможешь отследить ее по ауре?

- Да, отец. Но она может отказаться...

- Что? - отец даже привстал, - Сын, не старайся казаться глупее, чем ты есть на самом деле. Или ты хочешь, чтобы я учил тебя очаровывать женщин? Человеческих женщин?

Никогда еще отец не говорил со мной таким тоном, словно он жестоко разочаровался во мне. А его мнение о моих умственных способностях даже не хотелось слушать. Похоже, у меня есть только один выход... выполнить распоряжение отца. И мне придется снова встретиться с Бести Альен. Которая действительно считает меня своим другом. А я... я собираюсь ее предать.

Итак, снова в человеческие земли, в столицу...

Через знакомых, живших в Кастенгарде, я узнавал о прибытии караванов в столицу. С каким из них отправилась из Авли Бести, мне сообщил Гимус. Наконец, под конец недели моего ожидания, нужный мне купец проехал городские ворота. Теперь мне оставалось разыскать Бести. Знакомая аура появилась в магической сети, как яркая искра, хаотично перемещающаяся по городу. Подумав, я предположил, что Бести первым делом займется устройством своего друга Келина. С моей стороны будет разумнее подождать, пока она справиться с этим делом и будет свободна для меня. Однако, неожиданно я потерял след человечки. Что могло с ней произойти? И как мне ее теперь искать? Не рыскать же, в самом деле, по городу?!

Занятый своими мыслями, я уже было направился в бестолковые скитания по улицам, как столкнулся с искомой особой прямо за дверью дома, где временно остановился.

- Привет, Видерель! - радостно воскликнула Бести, не до конца веря своим глазам, - Какими судьбами здесь, в Кастенгарде? Разве ты не домой, в Лайфорс, уехал?

- У меня здесь дела.

Спутника Бести я заметил не сразу. А заметив, поразился еще сильнее.

- Бести, скажи мне, пожалуйста, дроу рядом с тобой - это высокий лорд Бриан Артайус?

- Ага, это Бриан. - кивнула Бести, запросто называя младшего сына Правителя Свартхолда по имени, - По фамилии, в отличие от тебя, он не представлялся. Что, он тоже высокий лорд?

- Ваше высочество, лорд Бриан Артайус, - я вежливо поклонился я принцу. - Неожиданная встреча...

- Лорд Видерель Деркстон из старшего Дома Аерил, - холодно кивнул дроу. Нашей встрече он был вовсе не рад.

Неужели отец оказался прав в своих предположениях? И почему он не объяснил мне, как поступить в подобной ситуации?

- Прости, что? - переспросила меня Бести. - А подскажите мне, не местной, к кому принято обращаться "ваше высочество"?

- Лорд Бриан - младший сын Правителя Свартхолда. - сообщил я. Бести не знает, с кем свела знакомство, или умело притворяется?

-Ты хочешь сказать, что это - темноэльфийский принц? Принц дроу?! - Бести окинула дроу скептическим взглядом и расхохоталась, спрятав лицо в ладонях, - Ну конечно!! Ваше высочество, простите, я вас без коня не узнала!

- Какого коня? - кажется, дроу сначала хотел сказать что-то другое, наверняка возмущенное. Только вот фраза про коня его обескуражила. Признаться, меня тоже. Кони по горам передвигаться не приспособлены, для этой цели дроу используют пегасов.

- Бе...белого! - Бести даже заикаться начала от смеха, - Ох, ребята, я ведь вам поверила! Когда только сговориться успели? Молодцы!

Сговориться? С дроу?! Я даже слов подходящих не нашел, чтобы высказать свое возмущение.

- Что смешного?! - нахмурился младший принц.

- Эй, это не шутка, что ли? - мигом перестала смеяться человечка, - Ну вы, блин, даете...

Я внимательно посмотрел на нее. Нет, она не разыгрывает меня. Неужели дроу назвал ей вымышленное имя, а я только что раскрыл его инкогнито? Да что здесь происходит?!

- Видерель, так вы знакомы? Кстати, Брайан скрывается, поэтому попрошу тебя не афишировать так громко его имя!

- Виделись, - нашел я нейтральный ответ, - А вот ты когда и как с ним познакомилась?

- Видерель, предлагаю продолжить наш разговор в другом, удобном, месте. Я выбираю гостиницу "Щит и меч", где мы с Брайаном поселились. Кстати, ты хорошо ориентируешься в городе?

- Прости, что?

- Как-то так вышло, что мы потерялись и не знаем, в какую сторону возвращаться. - с легкостью призналась Бести.

Я не перестаю ей удивляться...

- Да, я знаю, где эта гостиница. Идемте.

До гостиницы дроу помалкивал, Бести рассказывала мне, что приключилось с ней и Келином по пути в столицу.

Придя в гостиницу, Бести попросила принести эль в ее комнату, куда мы втроем и поднялись.

- Бести, я тебя внимательно слушаю. - напомнил я.

- Мы вчера встретились. Это наглое ушастое создание, - именно так, лорды, и не надо строить из себя оскорбленную добродетель: вы, эльфы, именно наглые, - решило свалить свои проблемы на мою голову. Вообще то, сначала я его послала...- Бести нахмурилась и тяжело вздохнула. - И, кажется, скоро пожалею, что изменила свое решение... В общем, если кратко, у Брайана семейные неприятности, и мы заключили договор о сотрудничестве. Я помогаю ему спрятаться, а он помогает мне. А теперь моя очередь задавать вопросы!

Звучит невероятно: дроу прячется от "семейных неприятностей" возле человеческой девчонки, не обладающей ни магией, ни властью. Почти также невероятно, как история про наследника старшего эльфийского Дома, выкупающего ради человечки пегаса... А значит, это правда, и моя эмпатия меня не обманывает. Но еще чувствуется какая-то недосказанность, вот просто висит в воздухе.

- Бести, ты совсем разума лишилась?! - возмутился я ее поведением, - Ах, у него семейные проблемы, и высокий лорд сбежал из дворца. Это у тебя появились проблемы! Смертельные! Не надо быть предсказателем, чтобы утверждать, что лорда Бриана уже везде разыскивают. Поверь мне на слово: "охотники за головами" не приучены выяснять, что к чему, перед тем, как убить.

Да, я полностью прав, иначе с чего бы лорду Бриану стыдиться и отмалчиваться.

- Видерель, хватит меня запугивать. - Бести не восприняла мои слова серьезно, - Зачем им меня убивать?

- Как похитительницу его высочества.

- Никто меня не похищал! - возмутился лорд Бриан, - А если бы и захотели... Правитель понял бы, что людям это нужно в последнюю очередь.

-Все же, я настаиваю на том, что пребывание рядом с вами, выше высочество, опасно для жизни госпожи Бести. Ради Бести, я должен сообщить о нашей встрече вашему послу в Мидденленде. Если пожелаете, я могу проводить вас, ваше высочество, в резиденцию дроу, или Лайфорса.

- Я никуда отсюда не пойду, без Бести. - заупрямился принц, - Меня разыскивают не только охотники лорда Бизариуса, но и те, что служат леди Блодуэд Бьергхейм. Моей нареченной невесте. Черному Жнецу.

Разговор вынужденно прервался с приходом служанки, принесшей эль.

- Как знала, что без пол-литра тут не разберешься...- сказала Бести, - Надо выпить, и прикинуть, как будем жить дальше...

-Так ты не злишься? - Бриан вздохнул с облегчением, потянувшись за кружкой. Я повторил его жест.

- А толку теперь нервы себе трепать? Но какого черта ты мне сразу всю правду не сказал? Думал, я откажусь с тобой сотрудничать?

- Может быть, лучше еще раз все хорошо обдумать? - предложил я. В мои планы дроу никак не вписывался.

- Предоставление исполнителю заведомо ложной информации, влекущее за собой невозможность выполнить свои обязательства, является достаточной причиной для расторжения договора... - задумчиво проговорила Бести.

Слов я не понял, по интонации определив в прозвучавшей фразе сомнения.

- Брат говорил, что женщины не склонны держать свое слово, - язвительно произнес дроу, - особенно человечки.

- А вот этого не надо! - возразила Бести, - Еще никто не мог обвинить меня в том, что я не сдержала своего обещания! Брайан, пойми, если ты такая известная фигура, то тебе нужна помощь профессионала. Взять хотя бы сегодняшний случай. Я ни черта не понимаю в вашей магии, но даже мне понятно - не работает твоя маскировка! Я не могу, и не хочу, тягаться с теми, кто идет по твоему следу. Повезло, что первый попавшийся патруль стражников не повязал нас, как котят!

-Не беспокойся, на самом деле очень немногие узнают его в лицо. И вероятность их нахождения на человеческих землях очень мала, - невольно встал я на сторону дроу, - Представители рода Артайус редко покидают границы Хайкастла. Разве что старший принц Киан чаще других выезжает из Свартхолда...

- Тогда откуда вы друг друга знаете? - подозрительно сощурилась девушка.

Да, в уме этой девушке не откажешь... Моментально уловила мою оговорку. Придется отвечать.

- Я был во дворце Правителя дроу, в Хайкастле, вместе с отцом.

-А кто у нас папочка?

Я не успел ответить, вместо меня это сделал лорд Бриан:

-Его отец - лорд Тариэль из старшего Дома Аерил. Советник Князя Лайфорса.

- С кем я связалась! - столько разочарования в голосе. Интересно, чем мы ее не устраиваем. Сама не пойми кто! - Нет, это только я так могу - нарваться сразу на двух мажоров! - и тут девчонка наткнулась на наши пылающие праведным гневом взгляды: - Блин, да шучу я, шучу! Расслабьтесь!

Спрашивать кто такие "мажоры" не буду, по эмоциональной окраске уловил, что нам не польстили, а дроу пусть думает, что я хорошо понимаю Бести.

- Но почему ваше высочество не отследили по ауре? - спросил я у принца.

- Не хотите сами попробовать, лорд Видерель? - усмехнулся Бриан

Я переключился на магическое восприятие окружающего. Близко ко мне оказалась яркая аура Бести, и все -я не видел дроу!

-Я привязал тень своей ауры к ауре Бести, - объяснил Бриан, - Так меня не могут найти, ведь "охотникам" и в голову подобное не придет, это как минимум пятый курс Магической школы, а все исходят из моего домашнего обучения. Только радиус действия маленький, не больше двухсот шагов.

О нет! Бести умудрилась подписать себе смертный приговор, наверняка даже не догадываясь об этом! Она же просто игнорирует все, что связано с магией! А темный, конечно же, воспользовался ситуацией!

- Ваше высочество, а вам известно, что объект, на который вы наложили заклинание, не перенесет такой нагрузки? Бести все-таки человек.

Бести недоуменно хлопала глазами то на меня, то на дроу, явно не понимая, чем вызвана такая реакция.

Между тем принц попытался оправдаться:

- Лорд Видерель Деркстон, я в курсе, кто такая леди Бести. У меня хватает ума, чтобы не связываться с первым попавшимся на пути человеком. Я вижу, вы тоже осведомлены о нетипичности нашей знакомой. Да с ее ауры заклинания соскальзывают, как масло по воде! Я еле-еле смог прицепиться! Окажись вы на моем месте, лорд Видерель Деркстон, если бы вам попалось на пути такое идеальное прикрытие, неужели не воспользовались бы?

Вот дроу и показал свой истинный облик. Любуйся, Бести, кого ты пригрела!

- Что этот дроу тебе пообещал? - обратился я к Бести, - Как ты могла согласиться? Даже самые сильные человеческие маги не способны быть прикрытием более трех дней! С твоей нестабильной аурой ты и такой срок не продержишься. Это же форменное самоубийство!

- А НУ ЗАТКНИТЕСЬ, ОБА! - вдруг рявкнула Бести, перекрикивая разгорающийся скандал. От неожиданности мы "заткнулись", - А теперь отвечаем на мои вопросы. Коротко и ясно. Брайан, ты что, действительно решил покончить со мной таким экзотическим способом?

- Нет, Бести, клянусь тебе! Просто я никогда не имел дело с людьми...

- Видерель, что значит "у меня нестабильная аура"?

- В Авли, когда мы выкупили пегаса у хозяина балагана, твоя аура истощилась за какой-то час, причем до критического состояния, и я до сих пор не понимаю, почему. - а еще, даже не догадываюсь, каким образом ее аура восстановилась.

- А я тем более. Ладно, в принципе ситуация не меняется, просто усложняется... в задаче появился новый фактор - время. Я беру среднее: у нас есть два дня, чтобы решить проблему Брайана. Учтите, я не собираюсь караулить его в гостинице, не затем я притащилась в Кастенгард! Какие будут предложения?

Не дождавшись от нас идей, Бести вздохнула:

- Чего и ожидать от блондинов... а я-то думала, что это только на женщин распространяется... Ладно, пойдем по пунктам. Если уж ваши колдовские штучки подвели, нужно изменить его внешность другим способом. Какие у вас тут существуют способы?

- Бести, маскировка лорда Бриана на магическом уровне превосходно работает. Именно это заклинание для тебя и опасно! И еще - находясь как бы под чужой энергетической оболочкой обращаться к магии практически невозможно. Поэтому, лорд Бриан не сможет создать материальную иллюзию.

- Можно использовать маскировочный амулет, но такие артефакты довольно редки и дороги. Не у каждого мага имеются, - предложил Бриан.

- Как все запущенно! - упрекнула нас Бести, - А без магии вы ничего не можете? Думайте, где можно купить грим и парик, или краску для волос.

Бриан начал возмущаться услышанным. Как же - его высочество приравняли к шутам и бродячим менестрелям!

Пока они переругивались, я принялся продумывать другие варианты избавиться от общества дроу, более действенные и исключающие угрозу для Бести. Прикрыв глаза, считал состояние ауры девушки. Никаких тревожных изменений не нашел.

- Бести, я что-нибудь придумаю. Только, прошу тебя, никуда не уходите из гостиницы!

Надо связаться с отцом. Это можно сделать и из своей комнаты в эльфийской резиденции, где я на время остановился. На таком удаленном расстоянии это потребует немало сил, ситуацию требуется изложить как можно более кратко и одновременно полно, ничего не упуская. А ситуация складывается интересная: младший сын Правителя Свартхолда в одиночку бродит по Мидденленду и заключает какие-то соглашения с человеческой девушкой неизвестно откуда....Что это - тонкий политический ход или случайное стечение обстоятельств? Такую ситуацию никто не мог спрогнозировать, но последствия она будет иметь самые серьезные - это я прекрасно понимал. Попрощавшись, я покинул "Щит и меч".

Глава 3

События происходят чаще всего там, где их и без того много. Закон кучи Бебина.

Бриан.

Какие отношения могут связывать человечку и светлого эльфа? Лорд Видерель увлечен Бести? Мне как-то не вериться в это: Бести не дурнушка, по человеческим меркам, но и красавицей, достойной привлечь внимание таких ценителей прекрасного, каким считают себя светлые, ее не назовешь. Что, если я умудрился "прицепиться" к любовнице светлого? Нет, тогда лорд Видерель вызвал бы меня на поединок. Или, не вызвал бы? Он сын одного из эльфийских аристократов, Советника Князя, а я - принц Свартхолда, пусть и младший... Нет, из-за человечки подобное произойти не может. Эльфу проще поменять игрушку. Они же не способны влюбиться в существо, которое считают ниже себя. Истинная возлюбленная эльфа (не только светлого), должна быть самим совершенством: существо утонченное, возвышенное, почти нереальное, как утренняя заря. Чтобы при одном взгляде на нее хотелось сочинять поэмы и совершать подвиги. Ох, что то я замечтался. А сейчас надо думать, как обыграть этого светлого. Н-да, почему-то я раньше не задумывался, что жизнь за пределами дворца настолько сложная штука.

Светлый лорд Видерель Деркстон явился в гостиницу "Щит и меч" на следующий день. Сначала, когда Бести постучалась в мою комнату, я решил, что она все-таки решилась выйти из гостиницы. Однако вместо этого Бести позвала меня к себе. Там нас и поджидал лорд Видерель.

- Бести, зная твою полную беспечность к любым проявлениям магии, я хорошо продумал сложившуюся ситуацию. Думаю, найденное мною решение устоит и тебя, и его высочество. Принц Бриан, вы уверены, что не хотите скорой смерти этой девушки?

- Наоборот, я желаю ей как можно более долгих лет жизни! - пока благодаря ей моя аура очень удачно замаскирована.

- Так как, лорд Бриан не может пользоваться привычной ему магией хаоса, предлагаю воспользоваться магией Леса. Если я не ошибаюсь, ваша врожденная защита имеет в основе именно ее?

- Да. - вот же какой наблюдательный эльф мне встретился, чтоб ему! Между прочим, об этом даже в Ковене принято помалкивать.

- Можно использовать достаточно сложную иллюзию, наложенную на магический щит дроу и уже созданную связь. - продолжал свою мысль лорд Видерель, - При этом маскировка его высочества не пострадает. Можно сказать, даже наоборот.

Я почти ничего не понял из объяснений светлого, но признаваться в этом не стал. С магией Леса я почти не знаком, и доверять полностью лорду Деркостону у меня тоже нет причин.

- Брайн, тебя что-то не устраивает? - прищурилась Бести, - Слушай, если сам ничего не можешь сделать, пусть Видерель попробует. Или мы разбегаемся!

Демоны, и как мне поступить?! Вряд ли светлый способен непоправимо навредить мне - все же он не полноценный маг.

- И что вы задумали, лорд Видерель? - уточнил я.

- Может, я лучше продемонстрирую?-

И, не дожидаясь чьего-либо согласия, лорд Видерель отправил в меня заранее сплетенное заклинание. Я не волновался: наследственная защита нашего рода выдержит любое заклинание из магии Леса и стихий, а магией хаоса или смерти этот эльф не владеет, пока не увидел ошарашенный взгляд Бести.

- Брайан, это ты?

- Да, а ты кого видишь? Прекрасную Тинитар? Да что вы на меня уставились?! - мысли мои, а вот голос, их произнесший, явно женский. Бести мне зеркало протягивает. Беру, а рука не моя - изящная женская ручка с длинными пальчиками и ухоженными ногтями. Из зеркала на меня смотрела юная светлая эльфийка с огромными зелеными глазами. Вот глаза точно мои!

Маленькое зеркало полетело на пол, я обернулся к настенному. Кошмар! Юное воздушное создание с соблазнительными формами и гривой легких золотистых волос ниже пояса.

- Что ты натворил?! - кинулся я на светлого эльфа. Видерель удачно увернулся от моих ноготков.

- Полная иллюзия, и на физическом уровне и на ментальном! - ответил эльф, довольный своей работой..

- Но почему светлая эльфийка?! - продолжал возмущаться я.

- А кто догадается, что ты так замаскируешься? - вместо Видереля ответила Бести, - Отлично придумал, Видерель!

-Это точно, никому такое в здоровую голову не придет! - не стану отрицать. Пусть сами поймут всю глупость совершенного, - Вы решили, что помолвка с Черным Жнецом - это мелкое недоразумение для меня, и решили полностью погубить мою жизнь? Сделать меня посмешищем всего Свартхолда?!

- Глупости! Посмешищем станут те, кто не сможет тебя поймать!- отрезала девчонка, - Оставляем все, как есть. Только, придется прикупить тебе платье.

- Платье?! - почти прошипел я

- Нечто легкое, под цвет дивным очам. - продемонстрировал свое познание в женской красоте эльф.

- Под цвет глазам?! Какой обделенный Творцом умом индивид счел, что этот цвет волос гармонирует с зелеными глазами?! - я оттянул прядь пальцами в сторону, рассматривая ее на свету, - Только с фиолетовыми.

- Вау! - протянула Бести, - Бриана, ты истинная блондинка...

- Как ты меня назвала? - ласково спросил я смертницу. Сейчас они у меня узнают, как издеваться над дроу! Эльф мгновенно почувствовал угрозу и оценивал расстояние до двери и возможность его преодолеть с дополнительным грузом в виде человечки.

- Ну не думаешь же ты, что называть тебя мужским именем - хорошая идея? - гнула свое Бести. Нет, ну она совсем меня не боится!

В ответ они услышали такие выражения, которые не то, что при даме, в приличном обществе не принято произносить. Бести только улыбнулась и подмигнула мне. Ну все... я больше не могу... Выскочив из комнаты, я со всей силы хлопнул дверью.

Бести нашла меня на заднем дворе, где я расхаживал, пытаясь успокоиться.

- И чего ты истерику устроил..а? Понятно, что ты теперь блондинка в квадрате, но, пойми уже - фиг кто теперь подумает, что ты беглый принц. Переодевание мужчины в женщину в целях маскировки - старый и довольно затасканный трюк. Министры использовали, а чем ты хуже? - Бести не могла не посмеяться, - Только не все его могут это себе позволить. Вам, эльфам, в этом смысле повезло с телосложением. Да еще и магия... Кстати, интересный момент: переодевание женщины в мужчину всегда носило романтический и иногда трагический аспект, а вот перевоплощение мужчины в женщину - комедийный. Так что повеселимся!

- Что-то мне не до веселия.

- Будь проще, и проживешь дольше! Кстати, а эльфы, правда, почти бессмертны?

- Это как? - не понял я выражения "почти бессмертны". - Бессмертны только боги.

- Ага, учтем... - загадочно протянула Бести. - В общем, мой тебе совет: не заморачивайся, парень ты или девушка, главное - веди себя естественно.

Н-да, на такой совет сразу и не ответишь...То ли тебя пытались оскорбить, то ли добра желали...

- Раз уж ты здесь, может, посмотришь моего пегаса? - сменила тему разговора девушка, -Что-то у него крылья долго заживают...

- Давай! - у меня был собственный пегас, так что помочь девушке будет не трудно.

Пегас обретался в крайнем, соседнее стойло пустовало. При виде хозяйки пегас радостно пискнул и приподнял крылья.

- Милый мой, хороший, - заворковала Бести, гладя зверя, - Соскучился... Давай твои крылышки посмотрим.

- Мы с Келином сняли воспаление, - обратилась она уже ко мне, - но ткани восстанавливаются очень медленно, как мне кажется. Обычно на животных все заживает гораздо быстрее...

Демоны, да пегас же не запечатлен! Едва я сделал движение, чтобы подойти к зверю, как тот зашипел и угрожающе оскалил зубы. Ни упряжи, ни привязи! Я замер, боясь шевельнуться.

- Флай, милый мой, в чем дело? Брайан не сделает тебе ничего плохого. - уговаривала его хозяйка. Но пегас продолжал шипеть на меня и даже слегка попятился.

- Извини, Брайан, но ты ему не нравишься. Придется тебе поскучать в сторонке.

Бести возилась с пегасом: смазывала ему раны на крыльях, все время что-то приговаривая, потом влезла ему на спину, и незапечатленный зверь катал ее по двору! Потом девушка сидела рядом со мной, и с видом снисходительной мамаши наблюдала, как по двору носятся пегас с оборотнем, играя друг с другом. Никогда не видел, чтобы оборотни себя так вели!

- Бести, а кто подарил или продал тебе оборотня и пегаса? - проявил я любопытство.

- Никто, они сами пришли ко мне. Пикселя я наша в лесу, это было где-то в районе Авли. Он еще маленьким был, котенком. Пришлось побыть мамочкой, зато теперь он меня слушается и понимает, - она потрепала кисточки на ушах зверя, расположившегося рядом с хозяйкой, - Пегаса мы купили в балагане, в Авли. Вообще-то я его отпустила на волю, но у Флая повреждены крылья и он не может летать. Он сам захотел со мной остаться.

Если бы услышал от кого другого такой рассказ, счел бы небылицей или розыгрышем. Но Бести не лгала, и она не находила ничего необычного в сложившейся ситуации.

- Странно это. Случаев, когда оборотни признавали хозяевами людей, единицы, и люди были достаточно сильными магами. Но ты не одна из них, хотя аура позволяет заниматься магией.

- Бести, а где ты оставила лорда Деркстона? - вспомнил я об эльфе.

- Ой, а он нас до сих пор в моем номере дожидается...

Киан из рода Артайус

Я вернулся с границ Степи усталый и злой. Постоянные набеги фанатичных воительниц - амазонок раздражали до головной боли. Заключить сепаратный мир и поддерживать нейтралитет, как с Лайфорсом, с этими ненормальными невозможно, они просто отказываются вести переговоры, предпочитая решать конфликты силой. М-да... Доложив отцу обстановку, я отправился в свои покои, наткнувшись у самых дверей на Талисина Рейнсворта, советника моего отца по вопросам безопасности, пожалуй, единственного дроу, которому я доверял. К тому же он занимал пост начальника внутренней стражи Дворца. На мое замечание, что я хочу отдохнуть, Талисин не отреагировал, вошел следом за мной в мои собственные покои, поставил защиту от подслушивания и, отбросив все правила этикета, огорошил весьма неприятной новостью:

-Ты, видно, еще не в курсе? Бриан сбежал.

-Как сбежал?!

-Узнал, что отец заключил от его имени помолвку с Блодуэд Бьергхейм, стащил в сокровищнице несколько телепортов и сбежал. Сомневаюсь, что он успел подумать перед побегом...

-Нашли?- В голове вихрем кружились мысли. Какого демона отец включил брата в игру? Бриан едва достиг совершеннолетия и совершенно не приспособлен к политическим интригам! Да что там говорить, он и к самостоятельной жизни мало приспособлен! Кажется, и Талисин разделяет мои опасения.

-Нет,- тихо ответил лорд Рейнсворт,- Мои аналитики считают, что он скрывается в Мидденленде. Правитель отправил за Брианом "охотников" лорда Вивьена Бизариуса. Ищем его не только мы, но и воины Бьергхейм. Ты понимаешь, что если Блодуэд найдет его первым, то на свадьбе будет присутствовать только тело твоего брата. Черный Жнец с удовольствием собственноручно займется им за такое оскорбление.

- А что предпринял Правитель по этому поводу?

- Высокий лорд Артайус направил на поиски Бриана "охотников", во главе с Советником.

- Но, почему отец поспешил с заключением этого брачного союза? Ведь Бриан только стал совершеннолетним.

- Еще до побега Бриана Ковен Магов обеспокоился необъяснимым притоком магической силы на территорию Бьергхейм. Сам замок окружен таким силовым щитом, что через него не может проникнуть даже магический вестник (прим.: малоемкое заклинание, представляющее собой магически зашифрованное послание. Практически не отслеживается). Честно говоря, мы не можем контролировать происходящее на землях Бьергхейм.

Да, отец еще долго будет в бешенстве. Род Бьергхейм осел на скалистых холмах, которые занимали почти треть территории Свартхолда. В отличие от других родов, объединившихся под властью рода Артайус, они подчинялись Правителю чисто номинально, что чрезвычайно раздражало и наводило на неприятные размышления. Проклятье! Если посмотреть отстраненно, то Бриан действительно подходит для приманки идеально. В отличие от меня, он вполне управляем. Я поморщился - слишком мало фактов, чтобы делать выводы. Ладно, разберусь по ходу дела.

-Спасибо, Талисин!

-Удачи,- улыбнулся мой друг.

Забыв про отдых, я направился в сторону сокровищницы. Надо было торопиться.

Талисин ошибся: мальчишка слишком хорошо продумал план побега, или кто-то им руководил. Эта мысль пришла мне в голову, когда я безрезультатно обыскал все места Свартхолда, знакомые Бриану. Придется положиться на мнение Талисина, и переместиться в человеческие земли.

Придется действовать в одиночку. От Талисина я уже знал, что брату удалось взять три кристалла для подпространственного перемещения. Значит, отдаленные города, такие как Лофтфьорд, можно смело отбросить. Мальчишка мог воспользоваться только прямыми путями, без опасения оказаться демоны знают где. Остаются Эвилон и Кастенгард.

Я активировал кристалл телепорта, задавая направление. Единственным неудобством при использовании подпространственных порталов была дикая усталость, тяжелая плата за столь быстрое перемещение. Найду придурка, так всыплю - сразу мозги на место встанут!

Усталость тяжелой ношей легла на мои плечи, пригибая к земле. Ввалившись в первую попавшуюся гостиницу Кастенграда, я заказал номер и рухнул спать, не раздеваясь. Последняя мысль, перед тем как провалиться в сон, была: сейчас со мной справилась бы даже амазонка.

Проснувшись в разгар дня, я заказал в номер двойной обед и ванну, выпроводил настырную служанку, страстно желающую потереть мне спинку, и залез в воду. Я не против женского общества, просто предпочитаю своих соплеменниц. А после многодневного общения с амазонками легко вообще ориентацию поменять... Кроме того, сейчас для меня главное - мой братишка.

Что бы я, на месте брата, сделал, чтобы укрыться в человеческом городе? Дроу здесь видят очень редко, и любой представитель нашего народа будет замечен и запомнен. Значит, Бриан должен не показываться на улицах. Вот только, братишка не приучен к осторожности, и долго усидеть на одном месте просто не способен...Догадался ли Бриан замаскировать свою ауру?

Отряд "охотников", посланных отцом, я обнаружил сразу, проверив город на наличие характерных аур. Кроме них, в городе прослеживалась еще одна группа дроу, наверняка - из рода Бьергхейм. Судя по выжидательному поведению обеих групп "охотников", Бриана они еще не обнаружили, а если обнаружили - то не могут вытащить брата из укрытия. Вот и пусть не суетятся, я должен найти его первым.

Поиск я начал с обхода местных магов и целителей. Выяснив, что ни один из дроу в последнюю неделю не приобретал нужный амулет, я мог предположить, что брат решился воспользоваться кем-то из магов, как прикрытием. Проблема в том, что этот способ маскировки выкачивает магические силы хозяина ауры-прикрытия, истощая, а иногда и убивая его. Сомневаюсь, что среди магов-людей найдется много желающих покончить жизнь самоубийством. И все же, я дал понять, что любой, кто окажет помощь молодому дроу, желающему прикрыть свою ауру, будет иметь дело с очень недовольным мною.

Оставалась еще вероятность, что Бриан выбрал кого-то не местного, проходившего через Кастенгард. Кстати, одна удивительно яркая аура, слишком насыщенная для человека, но не принадлежащая дроу или эльфу, мне попалась на глаза в первый же день.. Обладатель этой ауры находился неподалеку, а точнее в невзрачном заведении "Щит и меч". Обходя местных магов, я не стал уделять внимания заезжим. Хм-м, а этот субъект все еще в гостинице... Пожалуй, стоит взглянуть.

Бриан

Приведя себя в порядок, мы с Бести вышли из гостиницы. В этот раз девушке понадобилось посетить мастера- ювелира.

.

Мне пришлось сопровождать Бести, несмотря на то, что я так до сих пор и не смирился полностью со своим новым обликом. Лорд Видерель по какой-то, ему известной, причине, пошел с нами.

Пока мы шли по улице, я все время ощущал на себе взгляды прохожих. Бести заметила мое нервное поведение:

-Ну и что ты психуешь?!

-Ты что, не видишь? Они же все на меня смотрят! Явно обо всем догадались...- я подозрительно скосил глаза на компанию наемников, которые, в свою очередь, внимательно нас разглядывали.

-Бриана, да ты им просто понравилась!- хихикнула Бести, и добавила: - А если ты не перестанешь им строить глазки, то эти типы попробуют познакомиться с тобою поближе.

Еще чего не хватало! Я ускорил шаг и подцепил Бести под локоть, чтобы не отставала. Продолжая посмеиваться, девушка короткими перебежками двигалась за мной.

- Брайан, постарайся быть естественной, что ли... - вздохнула Бести, присматриваясь ко мне, - Я понимаю, что ты сейчас пытаешься копировать мои движения. Поверь, у тебя все отлично получается. Расслабься!

- Бести, если я не буду тебя копировать, то начну двигаться по привычке, вовсе не как девушка!

- Дурочка, чем меньше думаешь, как ты идешь - тем меньше спотыкаешься! Женское тело само изменит твои движения под себя.

- Вы не вызываете подозрений, лорд Бриан, - сказал эльф, - Так что, отцепитесь от девушки, будьте любезны!

Мы дошли до торговых рядов.

- Почему к гномам? - спросил я у Бести, - Ведь лучшие ювелирные изделия у эльфов.

- Потому что мы не собираемся ничего покупать, - ответила девушка, - А эльфы презирают людей, я не смогу с ними нормально вести дела.

- А с гномами сможешь? - не удержался я от ехидства.

- Может. - подтвердил лорд Видерель.

Ювелирную лавку Мастера Сириуса мы нашли быстро. К нам сразу же вышел степенный гном. Все его внимание и обаяние сосредоточилось на наших эльфийских персонах. Неужели он решил, что эльфам будут интересны безделушки, сделанные для людей?! Объяснив Мастеру, что нас привело сюда только любопытство, я сказал, что у человечки есть к нему дело. Только после этого гном обратил внимание на Бести. И сразу же приметил единственное имевшееся у девушки украшение.

- Интересная вещица, - кивнул гном на изящно выполненное эмалевое переплетение листочков, завершающихся цветком.

- Работа вашего соотечественника, Мастера Мебиуса, - с улыбкой подтвердила Бести.

- Мастера Мебиуса? - казалось, гном был удивлен, - Но ведь он оружейник в Авли, или мы говорим о каком-то другом Мастере?

- Нет, вы абсолютно правы. Мастер Мебиус, оружейник в Авли, изготовил эту вещь по моей просьбе.

- Скажите, леди, а не вы ли та самая Бести Альен? - хитро прищурился гном.

- Меня действительно зовут Бести Альен, но я хотела бы узнать, почему вы употребили слова "та самая"? - насторожилась девушка.

Я прислушался к их разговору. Гномы жили и работали среди людей, но редко водили знакомство с кем-либо, не из их народа. Меньше всего их интересовали чужие женщины.

- Слухи бегут впереди вас, леди! - довольно засмеялся гном, - Мастер Мебиус и Мастер Дорониус отправили письма в гномью общину Кастенгарда, когда узнали, что вы собрались сюда. Они рекомендовали повнимательней отнестись к вашим идеям, если вы вдруг появитесь.

- Что? - растерялась девушка, - Вы хотите сказать, что все гномы в Кастенгарде получили предупреждение о моем приезде?

Интересно, что же такого она в том Авли натворила?

- Все - не все, но многие. Признаться, я рад, что вы пришли именно ко мне. Поверьте, в моем лице вы найдете благодарного слушателя. И если ваши идеи действительно принесут мне богатство, на награду не поскуплюсь.

- Боюсь, я недостаточно хорошо разбираюсь в ювелирном деле, чтобы что-то вам советовать... - произнесла девушка, - Но кое-что у меня есть и по вашей части...

Девушка извлекла из сумки небольшой кожаный мешочек и высыпала на прилавок украшения. Мастер Сириус наклонился, внимательно рассматривая предложенное, и слушая пояснения Бести.

Теперь я мало что понимал из их разговора, но это было уже и не интересно. Сама беседа человечки и гнома о делах, касающихся ремесла, была невероятной! Лучше воспользуюсь моментом, и узнаю у Видереля:

- Как случилось, что к человеческой девушке прислушиваются гномьи мастера?

- Гномы стремятся изготавливать необычные, неповторимые, вещи, - осторожно ответил Видерель, -. В Авли Бести рассказала двум гномьим мастерам нечто такое, о чем те в жизни своей не слышали.

Мне кажется или светлый лорд недоволен? Эти эльфы очень удачно скрывают свое настоящее отношение... Зато у Бести все буквально на лице написано:

- С каждым разом все лучше! Мы теперь богаче на 10 золотых! Но самое главное: у меня остались мои украшения, на черный день! - радостно заявила Бести, когда мы распрощались с Мастером Сириусом и вышли на улицу, - Мне определенно нравиться общаться с гномами!

- Но не с эльфами?

- С эльфами, любыми, я общаюсь только по необходимости, когда не могу этого избежать.

Нас только что оскорбили?! Я посмотрел на эльфийского лорда - тот никак не отреагировал на слова человечки. Наверное, мне стоит последовать его примеру.

Вернувшись в гостиницу, Бести поднялась в свою комнату. Мы с Видерелем остались дожидаться ее в обеденном зале.

Неожиданно меня посетило желание устроить эльфу каверзу. Сейчас я чувствовал себя под иллюзией светлой эльфийки более уверенно. Что ж, лорд Видерель желал видеть на моем месте светлую эльфийку? Постараюсь исполнить... Да и вопросы у меня поднакопились...

- Лорд Видерель, вам понравилась прогулка? - я немного прикрыл глаза и улыбнулся светлому, из под ресниц наблюдая его реакцию.

- Прогулка? Я просто сопровождал леди Бести! - смутился Видерель. Я, продолжая улыбаться, взял его за руку:

- А как же я? - мой голос стих до интимного шепота. Эльф смотрел на меня глупыми глазами. Есть контакт! - Бести тебя сильно привлекает, не правда ли?

- Ты о чем? - теперь моя ладонь оказалась чуть сжата в ладони Видереля. Похоже, светлый уже плохо контролирует свои действия, - Нет, конечно. Просто приглядываю, ведь она чужеземка...

Кстати, к вопросу о честности намерений...

- Значит, можно сказать милой Бести, что ты за ней следишь, и только? Ой, она, наверное, огорчиться?

- Не смей!

Сейчас я его добью, будет знать, как проявлять инициативу с ненужным колдовством. Среди дроу, из-за значительно малого количества женщин, к любовным отношениям между мужчинами, особенно в армии, относятся снисходительно. Видерелю, побывавшему в Свартхолде, это известно. Но в Лайфорсе это вызовет грандиозный скандал!

- Тогда поцелуй меня! - манеру томно закатывать глазки я подглядел у наших фрейлин. Они всегда так поступали при виде моего старшего братца. А секунду спустя, к своему удивлению, почувствовал, как чтото бурчащий Видерель запустил руки в мои волосы, притянул к себе, ощутил легкое прикосновение пальцев на лице и наши губы соприкоснулись.

- О, я смотрю, вы уже поладили! - словно сквозь воду услышал я голос Бести. Мы с Видерелем ошалелыми глазами посмотрели друг на друга и отшатнулись.

- Я, правда, не ожидала, что вы подружитесь до такой степени, но, тем не менее, рада за вас! Видерель, зайка, ты повторяешь путь Пигмалиона - влюбиться в собственное творение... А если серьезно, ребята, то идея "светлой парочки" мне очень даже нравится.

Светлый эльф побледнел, только уши налились кровью. Ну конечно, у эльфов любовные отношения между мужчинами осуждаются. Знает ли об этом Бести?

- Это не то, что ты подумала! - выдал он глупую и беспомощную фразу. Бести только насмешливо подняла брови.

- И как объяснить постоянное мелькание нашей неразлучной троицы? По мне, так светлая эльфиечка со своим кавалером и человеческой служанкой - самое то.

Я не успел обдумать ее предложение, сложившееся из моей шутки.

- Добрый вечер, дамы, лорд Видерель Деркстон, - неожиданно прозвучал так хорошо знакомый мне голос. Я в ужасе уставился на своего брата Киана, незаметно подошедшего к нашему столику. В голове осталась одна мысль - попались.

Глава 4.

То, что ищешь, найдешь, только обыскав все. Закон Буба.

Находишь всегда то, что не искал. Закон Мэрианна.

Находишь в самом неожиданном месте. Закон поиска.

Киан.

Войдя в гостиницу, я первым делом окинул взглядом посетителей. Скоро у меня привычка выработается - везде высматривать младшего брата. Я заглянул в обеденный зал, по раннему времени пустовавший.

Моим глазам предстала дивная картина: пара светлых эльфов откровенно флиртовали, занятые друг другом. Неподходящее место же они выбрали - это заведение, судя по интерьеру, посещают люди, связанные с воинским ремеслом. Да и далековато оно от эльфийской части города. Эльф мне был знаком - лорд Видерель Деркстон из старшего Дома Аерил. Мне приходит на ум только одна причина, по которой эльфийский аристократ из Дома, приближенного к княжескому роду, выбрал такое место для свидания: эта интрижка не одобряется эльфийским этикетом. Эльфийка - подлинная красавица, так что понять лорда Видереля можно...

Немного позже к эльфийской паре присоединилась человеческая девушка. Очень неожиданно - именно она и была обладателем яркой ауры.

Я подошел к хозяину гостиницы и поинтересовался странной компанией

- Высокий лорд интересуется госпожой Бести Альен? Она поселилась недавно, вместе с юным эльфом. Вообще-то, я предупредил, что присутствие дивного в моем заведении нежелательно. Не в обиду лорду будет сказано... Теперь я жалею, что пустил эту госпожу. - хозяин гостиницы кивнул головой в сторону компании, - Возле нее крутятся уже два эльфа, а теперь и леди появилась. Если мои постоянные посетители их приметят... Ох-хо-хо, бедная моя гостиница...

- И вы не знаете, случайно, чем занимается госпожа Бести? Она - магичка?

- Упаси творец! - всплеснул руками хозяин, - С чего бы это? В моей гостинице маги не останавливаются - у них в городе своя гильдия.

Значит, эта человечка работает на светлых эльфов. И для Бриана не доступна. Однако, все- таки, стоит с ней поговорить, как и с прочими. Кивнув словоохотливому хозяину и вручив ему монету, я подошел к странной компании:

- Добрый вечер, дамы, лорд Видерель Деркстон.

Троица уставилась на меня. Человечка скользнула по мне абсолютно равнодушным взглядом. Ни восторга, ни страха перед дроу! Куда катится Кастенгард... Светлый лорд поднялся, обратившись ко мне по всей форме и явно стараясь потянуть время, а эльфийка подняла на меня прекрасные изумрудные глаза и замерла в ужасе, словно я был демоном!

- Можно без титулов, лорд Видерель, - перебил я, - Я нахожусь здесь по личным делам, инкогнито, так сказать. Лорд Видерель, могу я переговорить с госпожой Бести Альен?

Эта, казалось бы, простая просьба вызвала абсолютно необъяснимый страх у светлой эльфийки. Красавица схватила за руку человечку, удерживая при себе:

- Нет, Бести никуда с тобой не пойдет!

Даже на "ты"? Могу поклясться, мы не знакомы. Хотя... изумрудные глаза светлой эльфийки, так похожие на мои собственные... И я не раз видел в них подобное выражение, когда младшему братцу грозило наказание за очередную проделку!

- Бриан?! - я сам не верил в свои подозрения.

Эльфийка молча кивнула. Значит, Бриан все-таки смог замаскировать свою ауру... Неудачный выбор объясним полной неопытностью брата. Но вот иллюзия... Братишка не мог сам додуматься до такой маскировки, да и магией светлого леса, использованной для создания иллюзии, он пока не владеет в достаточной степени... значит, сюда влез кто-то из Лайфорса. И этот кто-то должен мне сейчас же все объяснить! Я уставился на единственного полноценного мага Леса.

- Любопытно... Я хотел бы узнать все подробности. Бриан, я так понимаю, что ты остановился в этой гостинице?

- Да. - подавленно ответила "светлая эльфийка".

Поднявшись в бедно обставленную комнату, я расположился на единственном стуле, Бриан со своим "прикрытием" уселись на кровати, а светлому лорду пришлось стоять (чему я втайне позлорадствовал).

-И кто объяснит мне, ЧТО я только что видел? Вы решили завести интрижку в столь неподобающем месте?

Бриан нервно сглотнул:

- Киан, все совсем не так. Я просто привязал свою ауру к ауре Бести, потому что она сначала не хотела мне помогать. А потом Видерель наложил иллюзию, а Бести сказала...

- Лорд Видерель, вы отдаете себе отчет в своих действиях? - слушать ахинею младшего братца я не мог, - Как прикажете расценивать эту попытку замаскировать младшего принца дроу? Почему вообще Лайфорс решил вмешаться в наше сугубо семейное дело?

- Лорд Киан, заверяю вас, Лайфорс не имеет никакого отношения к этой ситуации! - лорд Видерель не позволил себя запугать. Чувствуются врожденные способности к дипломатии, - Как и вы, я нахожусь в Кастенгарде по личным делам...

- Ваше личное дело имеет отношение к моему брату?

- Ни в коем случае! - возмутился эльф. - Я уверяю вас, что это случайность...которая очень скоро разрешится.

Ладно, поиграем в недомолвки.

- О, я в этом не сомневаюсь... Поверьте, лорд Видерель, я приложу все усилия, чтобы все заинтересованные стороны были...удовлетворены.

Случайность, значит... Я прикрыл глаза, разглядывая плетение заклинаний...Ну и намудрили же они! Тут и заклинание Бриана (да такие кружева не всякая мастерица выплетет, какое плетение умудрился прицепить к своему прикрытию братишка), и иллюзия Видереля (да уж, светлый постарался на славу, вот только магию хаоса так и не смог полностью заглушить).Ладно, разберемся. Если даже без участия эльфа иллюзия распадется, то не настолько она и нужна.

- Лорд Видерель, я думаю, вы можете снять иллюзию с моего брата. С этого момента я беру на себя заботу о безопасности Бриана.

- Лорд Киан, боюсь это невозможно, - возразил эльф, - Аура девушки не выдержит такой нагрузки, она прикрывает Бриана уже третий день.

Хм, и человечка еще жива? Да и выглядит достаточно свеженькой и бодрой... Интересный экземпляр, но не стоящий того, чтобы выяснять из-за нее отношения с эльфом.

- Что ж, я думаю, у меня есть решение всех проблем. Бриан, надень это! - я снял с себя амулет, искажающий ауру, и с усмешкой протянул братишке, - И отцепись от человечки. Ты же видишь, какое участие принимает в ней лорд Видерель.

Однако брат не торопился взять амулет. Вместо этого он вопросительно уставился на девчонку, словно спрашивая у нее совета. Та ласково стиснула руку "эльфийки":

- Брайан, решать тебе. Я наш договор буду выполнять. Видерель мне поможет. Но если ты предпочитаешь остаться со своим братом, я отговаривать не буду. Расстанемся без недоразумений и претензий. Так чего ты хочешь?

- Я не хочу расставаться, - капризно произнесла "эльфийка".- Меня вполне устраивает наше соглашение,

- Бриан, ты в своем уме?! - это что еще за капризы? - Какие могут быть договоры с людьми?!

- Какая разница, кто согласен тебе помочь, если его помощь очень действенна? - осмелился возразить Бриан, - А еще я поклялся защищать леди Бести Альен.

- Ты пообещал ей защиту? Или поклялся? - я навис над братом грозовой тучей. Сейчас от его ответа зависит очень многое...

- Я дал клятву, в обмен на мечи. - Бриан смело не отводил глаз. Взгляд такой храбрый и наивный. Натворил дел, и даже не осознает это! Клятву защищать, данную по всем правилам, невозможно нарушить. Разрыв клятвы без согласия принявшего влечет смерть поклявшегося, равно как и неисполнение клятвы. Девчонка получила, благодаря глупости брата, слишком большую власть над ним.

- Тогда ты отправляешься в Хайкастл вместе с человечкой! - впору ругаться долго и грязно.

Светлый лорд неодобрительно покосился на человечку, однако ответил мне:

- Лорд Киан, не хочу вас огорчать, но я возражаю против того, чтобы леди Бести отправилась куда-либо с вами.

Да что тут происходит?! Конечно, лорд Видерель принадлежит к одному из старших Домов Лайфорса, но чтобы спорить с наследным принцем дроу из-за человечки? Таких здесь много, другую, приятнее глазу, найдет... А вот если эта Бести - гостья Дома...

- Леди гостья вашего Дома? - если Бриан умудрился прицепиться к чужой собственности, то это действительно усложняет дело. Но светлый эльф опять замешкался с ответом, многозначительно сжав плечо человечки. Потом выдавил из себя:

- Да.

Дальнейшее стало неожиданностью для всех. Человечка вскочила, стряхивая с себя руку своего покровителя, и сжав кулаки, зашипела:

- А моим мнением никто не поинтересуется?! Я здесь присутствую как декорация, что ли?! Лорд Видерель, я сейчас наплюю на все традиции и пошлю к лягушкам на болото. Яйца нести!

Светлый эльф отшатнулся. В комнате внезапно усилилось магическое напряжение. Но никто из присутствующих не обращается к Источнику! Братишка схватился за голову с болезненной гримасой, и попытался остановить девчонку:

- Бести, нет! Ты порушишь все мое плетение!

Я прикрыл глаза...о небо! Маскировочное плетение ходило ходуном, нити дрожали, едва не лопаясь из-за мощного потока энергии, перекачиваемого со стороны человечки! А ее аура напоминала в этот момент воронку мощного вихря. А самое странное: Бести не применяла магию!

Лорд Видерель, наверное, не один раз сталкивавшийся с подобным, попытался исправить ситуацию:

- Бести, ты должна успокоиться! Если ты не прекратишь выбрасывать силу, Бриану грозит опасность! Мы позже поговорим, наедине.

При имени Бриана человечка замерла, опустив голову и закрыв глаза. Сделала несколько нарочито медленных и глубоких вдохов-выдохов... Забери меня демоны, это подействовало! Я чувствовал, что магическое возмущение резко пошло на спад, как маскировочное плетение стабилизируется. Ох, непростую смертную братишка нашел для своей маскировки!

Придется задержаться, легко этот клубок недоразумений не распутается.

- Утром я решу, что делать дальше. Лорд Видерель, счастлив был увидеть вас. Надеюсь, мы с вами продолжим общение завтра?

Светлый правильно понял мой завуалированный приказ и поклонился:

- Разумеется, лорд Киан.

Подцепив под локоть свою человечку, лорд Видерель вышел из комнтаты. У самой двери Бести оглянулась и подмигнула Бриану, показав странный жест - большой и указательный пальцы соединены в колечко, остальные отставлены в сторону. Что это значит?

Видерель.

Не зря между светлыми и темными эльфами отношения не сложились, ох не зря! Эти дроу без оружия убить могут, одними своими выходками.

Не успел я отойти от выходки принца Бриана, как возле нас неожиданно появился лорд Киан Артайус. Я даже не мог предположить, что сам наследный принц дроу появится в Кастенгарде! Что делать? Пытаться отвлечь его внимание от светлой эльфийки? А если он уже узнал своего брата? Как принц Киан воспримет мое участие в авантюре, устроенной Брианом и Бести? Нет, не время об этом думать.

- Лорд Видерель, могут я переговорить с Бести Альен?

Кажется, Бриана не узнали! Просьба лорда Киана была очень неожиданной. Они знакомы? Мало вероятно, иначе Бести не выглядела бы удивленной. Зачем ему понадобилась Бести?! Пока я обдумывал ситуацию, у Бриана не выдержали нервы. Он вцепился в человечку, и этим сам себя выдал.

- Бриан?! - старший принц не смог скрыть своего удивления.

Тот покорно кивнул.

Предсказуемо, что лорд Киан захотел узнать все и подробно. Мы поднялись в комнату Бриана.

Состоялся неприятный и напряженный разговор, в течении которого лорд Киан захотел забрать не только брата, но и человечку. Я не мог этого допустить - инструкции, полученные от отца, были предельно ясны: привезти человечку в Лайфорс живой. И постараться не конфликтовать с дроу. В их проблемы не вмешиваться, действовать, как частное лицо. Поэтому мне пришлось назвать Бести гостьей Дома Аерил. Что вслед за этим началось!!! Такого всплеска магической энергии мне не приходилось видеть даже во время экзаменов в Магической школе Эвилона... К моему ужасу, виновницей этого была Бести, и она совершенно собой не управляла. Как-то мне удалось успокоить девушку.

Принц Киан решил остаться в гостинице, пока мы не найдем приемлемое решение.

Едва мы вышли за дверь, как Бести напустилась на меня:

- Лорд Видерель, немедленно объясни мне, что ты опять устроил?

- Я устроил?! - принял я оскорбленный вид. - Это ты связалась с дроу, и не простым - из правящего рода Свартхолда! Ты понимаешь, что ваши жизни магически связаны?

- Ты уже говорил об этом. А еще пугал, что заклинание Брайана выжмет меня за пару дней. Как видишь - ошибочка вышла!

- Я сейчас говорю не о маскировке ауры, хотя и о ней тоже. Я говорю о клятве, которую дал тебе лорд Бриан. Бести, почему ты мне не сказала?

- А почему я тебе должна все докладывать? - огрызнулась Бести, - В конце концов, это мое личное дело!

- Сейчас твои личные дела касаются уже нас обоих. Бести, мы были в двух шагах от смерти, и это благодаря тебе!

- Вот как? - Бести демонстративно сложила руки на груди, - Я тебя внимательно слушаю.

Ох... Если бы я тогда вышел из ворот усадьбы гнома Дорониуса на пять минут раньше... Почему я до встречи с Бести не понимал, какой легкой и беззаботной была моя жизнь?! А еще скучной и однообразной....

- Киан мог убить нас обоих! И имел для этого все основания!

- Это как это? - она действительно не понимает. Жаль, но инстинкт самосохранения у этой конкретной смертной полностью отсутствует, - Мы помогли его младшему брату, и нас за это убивать? Сумасшедший дом какой-то...

- Он может расценивать это не как помощь, а как попытку похищения. Смотря, как Бриан преподнесет ему эту историю.

Бести изумленно хлопала глазами. Вот-вот, теперь до нее дойдет, что нельзя связываться с дроу!

- Видерель, но это полная чушь! Как можно преподнести "по-другому" собственный побег из дома? Брайан сам не хочет возвращаться в Хайкастл, ты же слышал. Думаю, тебе, как министерскому сынку, ничего не грозило.

- Мне бы твою уверенность, - а может отец и прав, попросив привести Бести в Лайфорс. По крайней мере, там ей не будет грозить опасности из-за незнания и неприятия сложившихся традиций, - Кто, кроме нас, знает, что принц Киан в Кастенграде? Так что моя смерть останется на совести неизвестных.... Заодно и от иллюзии избавится - в случае смерти мага его заклинания рассеиваются.

- Дорогой мой, ты страдаешь манией преследования! - засмеялась Бести, - Хотя, как говорят умные люди из одной печально известной организации: если у вас паранойя, то это еще не значит, что за вами никто не следит. Ладно, иди уже. У меня еще зверье не кормлено, и Флаю надо крылья обработать... Знаешь, Флай даже не подпустил к себе Брайана, вот как эти дроу зверье запугали!

В такую минуту думать о пегасе! А о завтрашнем общении с Кианом придется думать мне...

Бриан.

Человечка с необычным именем Бести Альен не боится дроу. С одной стороны - это хорошо, для меня. Когда от тебя все шарахаются, даже в уличной толпе - быстро устаешь. А с ней как-то наладилось свободное общение. Даже ее не всегда понятные шутки не вызывали во мне злости. С другой стороны, если она не боится, то и управлять ею не получится. До сих пор не понимаю, почему она согласилась маскировать мою ауру? Не то, чтобы мне и хотелось ее подчинения... Но вот Киан... Он привык, чтобы его приказы исполнялись быстро и без рассуждений. Сказываются особенности общения в армии, а воины дроу уважают только сильных командиров и не понимают слов "уступка" и "компромисс". Поэтому, услышав от меня о заключенном с Бести соглашении, Киан так вызверился.

Состоявшийся разговор брата не успокоил, он остался недоволен моим поведением и невозможностью со своей стороны тут же что-то предпринять. Но меня он в покое не оставит, пока не найдет правильное (с его точки зрения) решение.

Киан приступил к моему воспитанию, едва закрылась дверь за эльфом и Бести.

- Бриан, во имя нашего Творца, что ты затеял?! Ты вообще соображаешь, что натворил? Отец просто в ярости, ситуация с Бьергхейм вышла из под его контроля. Когда ты, наконец, научишься думать перед тем, как действовать? Уж во всяком случае, ты мог бы посоветоваться со мной, прежде чем сбежать!

- Между прочим, я как раз это и хотел сделать! Но не смог найти наш лагерь на границе с амазонками...И вообще, хватит считать меня ребенком, который не в состоянии сам о себе позаботиться! Как видишь, я обхожусь без твоего присмотра и охраны внутренней стражи, и при этом жив - здоров.

- Пока тебе везло, - признал брат, - Но везение не продлиться долго, если ты и дальше будешь совершать такие ошибки. Не понимаю: как получилось, что ты попал в компанию сына Советника эльфийского Князя и его игрушки? Как вы вообще могли встретиться в столице людских земель?

Я понимаю удивление старшего брата: эльфы из старших Домов не часто посещают столицу Миденнленда, а молодежь вообще дальше Эвилона не выезжает. Какие дела могли привести лорда Видереля Деркстона в Кастенгард в то же время, что и меня? То, что я вообще когда-нибудь за всю мою жизнь окажусь в этом человеческом городе, никто предположить не мог, даже я. Такая вот случайность! И, похоже, Киан никак не может сообразить, как ею воспользоваться.

- Меня очень быстро отслеживали "охотники", - начал я объяснения, - И только оказавшись в Кастенгарде, я понял, почему меня так быстро обнаруживали. На моем месте, ты, конечно же, сразу учел необычность ауры нашей семейки! Но я-то догадался об этом только здесь! Для маскировки ауры мне понадобилось найти другую сильную ауру. И я нашел.

- Человечку, - кивнул Киан. - Наверное, и я бы так поступил на твоем месте. При просмотре энергетики этого города ее аура первой бросается в глаза. Но почему ты все-таки привязал свою ауру к ее? Ведь ясно же было, что это не подходящая кандидатура: она связана с эльфийским лордом, совершенно неуправляема и посмела потребовать с тебя клятву защиты!

- Бести очень даже подходит для моей маскировки! - не согласился я, - А лорд Видерель вообще появился только на следующий день после того, как я наложил маскировочное заклинание.

- Все-таки объясни, зачем нужны были соглашения и клятвы? Мог бы просто заплатить этой девчонке!

- У меня в тот момент не было ничего ценного, кроме использованных телепортационных кристаллов, - сознался я, - Она не захотела их взять. А мечи Бести собиралась продать и попросила, чтобы я их оценил.

Я показал Киану парные мечи. Брат долго и подробно рассматривал оружие, словно не мог поверить своим глазам. Я не смог удержаться:

- Вижу, ты удивлен. Так вот, Бести отдала мне это оружие просто так, хотя я сказал ей, что они стоят очень дорого.

- И ты дал ей клятву! - слова Киана содержали столько яда, что куда там змеям! - Считаешь, что уплаченная цена мала? Твоя жизнь - в обмен на эти клинки! Поздравляю, младший, ты не умеешь торговаться даже с человеком! Позорище ты, а не принц дроу!

Не дождавшись возражений от меня, Киан продолжил:

- Стоило бежать из-под венца с Блодуэд, чтобы связаться с ничтожной жадной тварью, к тому же - чужой собственностью! Ты хоть понимаешь, что пока не исполнишь клятву - ваши жизни связаны? Решил переманить у лорда Видереля его игрушку? Или у тебя со светлым эльфом особые отношения?

- Ничего такого я не думал... - и чего Киан взъелся на меня?

- Да, я уже убедился. Все, хватит глупостями заниматься! - брат был настолько зол, что еле сдерживался, - Завтра же возвращаемся домой, в Хайкастл.

Высказав свое мнение, брат дал мне понять, что разговор окончен.

Глава 5.

Ну что за жизнь, когда кругом одни друзья и их не счесть? Никто не стал твоим врагом - не заслужил ты эту честь...

Киан

Со вчерашнего дня мысли в моей голове кружатся бешеными хороводом, возникший сумбур ничуть не улучшает моего и без того плохого настроения. Мой брат действительно идиот! За три дня пребывания в этом городе он умудрился найти человечку со странными способностями, связав себя с ней маскировкой аур и клятвой, в дополнение к этому позволил светлому эльфу наложить на себя полную иллюзию внешности, став светлой эльфийкой! Кто бы мне объяснил, что же происходит, и почему мне это не нравится? Хотя, более насущный вопрос: как отделить младшего брата от этой компании?

Утром мы спустились завтракать. Пока я предавался размышлениям в ожидании заказанных блюд, Бриан то косился на меня, то бросал взгляд на лестницу, ведущую в гостевые комнаты.

- Что ты ёрзаешь, словно на ежа сел, а встать воспитание не позволяет? Неужели соскучился по эльфу и девчонке?

- Они более веселая компания за завтраком, чем ты со своими нравоучениями!

Он еще осмеливается мне дерзить!

- Ты бы лучше подумал, как будешь объясняться с отцом, когда вернешься в Хайкастл.

Младший не испугался угрозы, наоборот, ехидно мне улыбнулся:

- Объясняться будет отец с лордом Мирддином. Я действую по его указанию.

- Что?! - повысил я голос.

- То!

Выяснение отношений было прервано появлением Бести Альен.

- Доброе утро! Что вкусненького подают на завтрак?

Девчонка сделала заказ и присела поближе к Бриану.

- Бриана, какие планы на день?

Хм, меня намеренно игнорируют. А зря:

- Бриана, - я выделил голосом имя, данное моему брату после превращения, - будет ждать лорда Видереля в этой гостинице, вместе со мной.

Бести посмотрела сквозь меня, как на пустое место. Прочесть ее эмоции я не смог, словно девчонка отгородилась ментальным щитом. Принесли завтрак, и разговор на время прервался.

- Бриана, я собираюсь к магичке Маре. Ты со мной?

- Пока по городу рыщут охотники Бьергхейм, это милое создание по улицам расхаживать не будет! - человечка совсем глупая, что ли? Я не позволю подвергать опасности брата!

- Ваше королевское высочество, с какой стати вы постоянно вмешиваетесь в женские разговоры? Я, кажется, задала вопрос Бриане, - приторно сладким голосом пропела Бести, сверкая на меня потемневшими глазищами. Ну, если по-хорошему ты не понимаешь, будем объяснять по-плохому. Я схватил девчонку за руку и больно сжал предплечье:

- Раз уж согласилась обеспечивать прикрытие моего брата, то отнесись к этому со всей ответственностью! - прошипел я ей в лицо, - Если я сказал - ждать здесь, значит, ты никуда не уходишь!

Человечка сжала зубы и рывком освободила свою руку. Потирая пострадавшее место, она сказала, словно плюнула:

- Бриана, значит - ты передумала? Отправляешься домой, что ли?

- Можно подумать, мое мнение его интересовало! - пожаловался братец, - Киан хочет переправиться вместе со мной в Хайкастл. Принудительно он это сделать не может, на мне сейчас слишком много заклинаний висит. Как на такое количество магии среагирует портал - одни демоны знают.

Девчонка посмотрела на брата, как утомленный родитель смотрит на несмышленого ребенка.

- Вы тут думайте, не торопитесь. А я пошла к магичке.

И она думает, что оскорбление сойдет ей с рук?! Брат схватил меня за рукав, не дав остановить дерзкую девчонку. Ну да, публичный скандал в человеческой гостинице нам не нужен. Ладно, подождем ее возвращения.

Видерель

Вот уж не думал, что выполнить поручение отца будет настолько сложно!

Сообщать или нет отцу о том, что старший принц дроу в Кастенгарде? Появление в Мидденленде двух принцев дроу свидетельствует о наличии в Свартхолде своих трудностей. Однако, Киан так и не назвал причину прибытия, сославшись на личные дела. Личным делом может быть Бриан. А может быть и что-то иное... Нет, подожду. Отец ведь обязательно спросит, как разрешилась ситуация с Брианом, а мне не хочется сознаваться в том, как я помог дроу.

На подходе к гостинице "Щит и меч" я встретил Бести на пару с оборотнем. Разве лорд Киан не планировал продолжить разговор сегодня? Или он уже принял решение и отпустил Бести?

- Доброе утро, Бести! Куда ты опять собралась, да еще одна?

- Привет, лорд Видерель! Я не одна, я с Пикселем, - устало повторила Бестии, - Пора мне уже личными делами заняться. Иду к магичке Маре.

- Ладно, я иду с тобой, - уже убедился, что оставь ее без присмотра, и я никогда не довезу человечку до Лайфорса. Обязательно найдет еще какое-нибудь приключение..., - А почему ты без Брианы?

- Братья - дроу давно не виделись, пусть пообщаются. Наедине.

- Киан, вероятнее всего, заставит Бриана вернуться домой. И наша проблема сама собой решится. Твоя помощь в подпитке маскировочного заклинания больше не понадобится.

- Этот Киан - воплощение всего того, что мне наговорили о дроу. Мне даже жаль Брайана, но никак не могу придумать, как его еще спрятать.

Как такое может сочетаться в одном существе: хороший гибкий ум и полное отсутствие здоровой осторожности?

- Бести, ты меня вообще вчера слушала? Оставь дроу их проблемы.

Потребовалось минут двадцать, чтобы добраться до двухэтажного уютного особнячка магички. Красивые дома в этом районе городе утопали в зелени. Тонкие, ажурные оградки не скрывали тщательно ухоженных клумб и аллей.

Бести решила оставить Пикселя снаружи, взмахом руки дав ему команду. Оборотень улегся в тени возле двери, а Бести ударила молоточком в маленький медный гонг на воротах. Через минуту из дома вышел невысокий пожилой дворецкий и открыл нам дверцу в воротах.

-Госпожа Мара примет вас! Прошу за мной,- спокойным, почти безжизненным голосом произнес слуга и повел нас к дому.

Мы вошли в дом. Большая светлая комната, заставленная диванчиками, явно использовалась как приемная.

-Тебе что-то не нравится?- спросила Бести, мгновенно заметив мою настороженность.

-Да. Меня беспокоит то, что здесь чувствуется магия смерти. В то же время следы другой магии очень слабые для мага высокого уровня.

-Поздно что-то менять, будем выкручиваться!- Бести задумчиво вертела в руках письмо.

- Добрый день!- мелодичный грудной голос оборвал наши размышления.

В дверях стояла женщина лет тридцати пяти - сорока, по человеческим меркам. Красивая, уверенная в себе брюнетка с яркими чертами лица и ледяными серыми глазами. Длинное темно-синее платье подчеркивало фигуру. Магичка Мара, а это была именно она, в свою очередь внимательно рассматривала нас.

-Добрый день!- вежливо отозвалась Бести,- Меня зовут Бести Альен, я привезла вам письмо от Миранды из Масличного. Пожалуйста, прочтите его. Это избавит вас от многих вопросов по поводу моего визита.

Магичка взяла письмо, сломала печать и быстро пробежала глазами послание. Затем перечитала его и посмотрела на Бести внимательным взглядом.

Мара, маг

Человеку достичь высокого положения в среде магов достаточно тяжело, а женщине и подавно, почти невозможно. Мне это удалось. Секрет моего успеха совсем не в высоком уровне моих магических способностей, а в умении убедить окружающих в их наличии. Мне даже удалось заинтересовать своей персоной несколько эльфийских Домов, среди которых даже правящий. Лорд Магнирель из старшего Дома Валланд не брезговал пользоваться моими услугами, и он никогда не скупился на оплату информации о происходящих на людских землях событиях, при этом не интересуясь, каким способом - магическим или иным, эта информация получена.

В это день ничего важного у меня не было запланировано. Поэтому, когда прислужник сообщил мне о посетителях - человеческой девушке и светлом эльфе, я не отказалась их принять. Человечка передала мне письмо от Миранды, деревенской ведьмы, с которой мы учились в Магической школе. Эльф просто сопровождал девушку, что было крайне необычно. Светлые эльфы относятся к своим человеческим подружкам как к игрушкам, не имеющим собственных мыслей и желаний.

Из письма Миранды я узнала, что Бести (так зовут человечку) пришла из другого мира и при перемещении у нее пропали магические способности, из-за чего девушка не может вернуться обратно. Хм, лорду Магнирелю будет интересно об этом узнать... Я решила уточнить, какой же услуги от меня ожидают:

-Так чего ты от меня хочешь, Бести?

-У меня проблемы с памятью. Я не могу вспомнить, откуда я и как сюда попала. Вы можете помочь?

-Идем,на втором этаже нам будет удобнее, никто не помешает. Может быть, высокородный эльф желает подождать нас здесь?

Эльф окинул меня высокомерным взглядом и первым направился к лестнице.

Становится все интереснее. Человек, который путешествует по мирам и при этом не помнит, где его дом. Любопытно, а ее покровитель-эльф в курсе? Скорее - нет, если бы знал, то сам ей мог помочь.

Втроем мы вошли в мой рабочий кабинет.

- Прошу, располагайтесь поудобнее, - обратилась я к иномирянке, - А я распоряжусь подать вино и закуски.

Помочь девчонке я не могу, и, даже если бы это было в моих силах, помогать бы не стала. Какая мне с того выгода? Иномирянка представляет интерес сама по себе, хотя бы как источник новых знаний. Я вышла и на скорую руку написала записку лорду Магнирелю. Приложив к ней письмо Миранды, я приказала слуге как можно скорее доставить послание адресату.

- Мне необходимо, чтобы ты расслабилась и позволила мне слиться с твоим разумом, - вернувшись к посетителям, велела я девушке. Чтобы читать память, желательно, чтобы объект не сопротивлялся этому.

- Вы хотите подвергнуть меня гипнозу? - спросила Бести.

- Нет, я не знаю такого заклинания...

Эльф подозрительно наблюдал за мной. Что ему не нравится в моих действиях?

Бести удобно расположилась на диване, закрыла глаза. Я присела рядом, положила руки на голову девушки. Сначала на меня обрушились недавние воспоминания: Миранда, оборотень, мальчишка - полукровка, пегас, дроу, светлый эльф, присутствующий в комнате. Нападение, чужая смерть. Неужели столько всего произошло с девушкой за столь недолгое ее присутствие в этом мире? Опускаюсь глубже. Чужой город, огромное количество людей, спешащих по улицам, мимо проносятся самодвижущиеся повозки "автомобили". Дома высотой почти до облаков, длинные, в форме правильного прямоугольника, невзрачно покрашенные. Летающие по небу машины "самолеты", Бести на таком путешествовала. Лица, ощущения, эмоции, сказочной красоты деревушка на морском побережье, беснующаяся толпа в темном зале, освещаемом разноцветными вспышками... Мешанина воспоминаний меня ошеломила. Неужели столько всего происходило с одним человеком? Как в этом разобраться? Чаще всего в воспоминаниях девушки присутствовали странные предметы: небольшой тонкий ящик, одна сторона которого постоянно светилась и на ней менялись значки и картинки; плоская дощечка с символами; вытянутый полушар на ниточке, с огоньком внутри. Похоже, именно с этими предметами Бести приходилось иметь дело постоянно; с ними же связана какая-то не оформленная в образы информация. Попробую спросить, не выводя из транса:

- Бести, как называется этот город?

- Москва.

- Где он находится?

- В России. Планета Земля, третья из планет Солнечной системы. Имеет один естественный спутник. Находится на самом краю одного из рукавов галактики. Населена живыми организмами углеродной формы. Разумными считаются только люди.

Мешанина исчезла, уступив место четкому образу. Я даже себе представить такое не могла! Огромная раскаленная желтая звезда, вокруг нее, на разном удалении - планеты, и все вместе движется в гигантской спирали из множества звезд, планет и других космических тел. Неужели так выглядит и наш мир? А где же Источник? Увиденное потрясло настолько, что я потеряла контакт с девушкой. Бести очнулась.

- Ну, что вы узнали? - спросила она меня.

- Ты помнишь, как выглядит твой мир - Земля и где она расположена. Но такие координаты, как звезда, планета или галактика, никогда не использовались при перемещении между мирами...

- Значит, все дело в различии системы координат! - Бести совсем не огорчилась, - Тогда мне необходимо изучить используемую в этом мире систему. Но я так и не вспомнила, что я сделала, чтобы очутиться здесь!

- Возможно, дело не обошлось без постороннего вмешательства. Либо у тебя произошел неосознанный выброс магической энергии. Энергетическое перенасыщение у магов случается периодически. Излишнюю энергию в таких случаях требуется срочно сбросить, иначе это грозит огромными неприятностями - от истерик и агрессии до сумасшествия.

- Получается, я - латентный маг? - удивилась девушка, - Вот блин, а я все на пэмээс списывала... Мне пришла в голову интересная мысль: а что, если на самом деле в моем мире маги есть, но с ними случается то же, что и со мной? В таком случае, стоит поискать других "пришельцев" с Земли.

- Бести, не скажу, что ты ошибаешься, но пришельцы из других миров - очень большая редкость. О последнем появлении иномирца на Эрафии сведения можно найти только в старинных книгах.

Высказав это, я задумалась. Действительно, иномирцы - редчайшее явление. И все они были, по легендам, или эльфами, или демонами. А здесь - человек, к тому же обладающий огромным магическим потенциалом, которым абсолютно не умеет пользоваться... Да, лорд Магнирель будет мне очень благодарен, если я переправлю ему иномирянку... Но светлый лорд далеко, а вот темный, что недавно заходил в поисках своего юного соотечественника, в Кастенгарде. И эта странная девушка что-то знает о дроу. Кто из лордов заплатит больше? Пожалуй, самое лучшее - задержать у себя иномирянку и поторговаться... Устрою небольшой аукцион.

Только вот присутствие эльфа в этот план не вписывается... А что, если применить заклинание, которое мне недавно подарил лорд Магнирель - "подчинение", побочным эффектом которого является потеря памяти о том моменте, когда заколдованный находился под воздействием заклинания? Может получиться, эльф как раз расположился возле своей игрушки.

Я применила заклинание.

Видерель

Как только я переступил порог дома магички, неприятное ощущение от присутствия в нем магии смерти не давало мне покоя. Но сама хозяйка не была Черным Жнецом, не тот уровень. Она связана с магом смерти?! Я уже жалел, что не смог отговорить Бести от этого визита.

Не вмешиваясь в разговор Мары и Бести, я внимательно прислушивался, и приглядывал за действиями магички. Мои догадки подтвыредились: Бести оказалась иномирянкой. Потрясающее известие! И теперь становятся понятными все странности ее поведения! Откуда иномирцу знать о наших традициях! Или о проблемах с дроу...

Мара что-то задумала, и вовсе не вопрос, как помочь Бести, ее встревожил. Магическую атаку я почувствовал почти заранее. Я ответил, но необходимости в этом уже не было - заклинание Мары, едва достигнув Бести и меня, отразилось и отправилось обратно к отправителю!

Магичка застыла безвольной куклой.

-Ты в порядке? - окликнул я Бести.

-Конечно, я в порядке! - Бести ничего и не заметила, - А что произошло?

- Кажется, колдунья решила сделать из тебя послушную ее воле куклу. Пришлось помешать ее планам. Жаль, но, похоже, тебе не удалось получить нужные ответы. Зато магичка узнала что-то такое, что могло стоить тебе жизни.

- Что будем делать? - испуга в голове девушки не было

- Занятия магией - дело порой опасное. Никогда не знаешь, чем может обернуться применение неиспытанного заклинания...

- Видерель, ты хочешь сказать, что на моей совести будет еще один труп?

- Нет, я все сделаю сам.

Бегло пробежав взглядом по кабинету, я нашел пару сильных артефактов противоположенной направленности. Осталось только их активировать и побыстрее покинуть этот "гостеприимный" дом.

За воротами нас ждал обеспокоенный оборотень. Завидя хозяйку, он так ретиво начал тереться о ее ноги, что Бести потеряла равновесие, и мне пришлось подхватить ее.

- Пиксель, не время проявлять привязанность, - сказал я оборотню, впрочем, не ожидая от него понимания, - нам надо спешить.

Мы дошли почти до конца улицы, когда двухэтажный особняк сложился, словно карточный домик, подняв в воздух облако пыли.

Бести обернулась, затем посмотрела на меня.

- Видерель, ты, случайно, не знаешь, отчего у Мары так неожиданно снесло крышу?

- Крышу? Мне показалось, что сначала разрушились стены...- я обернулся на бывший дом мага, хотя мы уже отошли достаточно далеко.

- Я не о доме. Почему она на меня напала? Я же ничего такого не сделала.

- Не знаю... - а хотелось бы знать. Может, стоило расспросить эту магичку перед тем, как убивать... - Но о нашем визите к этой Маре не стоит никому рассказывать.

- Само собой, - кивнула Бести. Все-таки иногда она может действовать разумно, - Видерель, знаешь, я не чувствую у себя никаких магических способностей...

- Поверь, они у тебя есть. Иначе ты не смогла бы поддерживать маскировку принца Бриана.

- А могут эти способности появиться только в этом мире? - задала она каверзный вопрос.

- Никогда о таком не слышал. Как правило, в других мирах Сетки вероятностей ты остаешься тем, кем был.

Бести посмотрела на меня с большим интересом. Словно я открыл ей какой-то важный секрет.

- Видерель, вспомни, может быть, ты слышал о таком мире - "Земля"?

- Нет, не слышал. Желающие путешествовать по мирам, как правило, обучаются в Магистрате Вероятности. Бести, почему ты мне ничего не сказала? - может, не следовало выяснять отношения на улице, но я не мог ждать. К тому же, в гостинице нас ждут дроу... Думаю, им знать такие подробности о Бести вовсе ни к чему.

- О чем? О моих проблемах? - Бести вздохнула, отвела взгляд, - Ну вот, теперь ты знаешь... Миранда сказала, что эльфы не станут помогать человеку... К тому же, мне нечего было предложить тебе в обмен на помощь...

А дроу, значит, есть, что предложить?!

- Ты хочешь сказать, что договорилась о помощи...с дроу?!

- Ну... не совсем... Бриан обещал помочь, если мне понадобятся услуги мага...только теперь, пообщавшись с Марой, я не хочу обращаться к кому-то из их Ковена... - Бести никак не могла определиться, что же ей делать, - А может такое быть, что в мой мир могут попадать только дроу?

Интересно, до каких небылиц она еще додумается? У меня возникают подозрения в том, что Бести просто не может помнить о том, как она перемещалась между мирами.

- Нет, конечно. Невозможно закрыть мир от всех существ и оставить вход-выход только для одного народа. Что это тебе в голову пришло?

- Меня терзают смутные сомнения, что именно дроу посещали Землю многие века назад. По крайней мере, те понятия, которые мне знакомы, здесь связаны именно с дроу. Конечно, на Земле они искажены... например, "пегас" - на Земле есть легенды об этих существах, правда в нашем изложении это лошадь с птичьими крыльями... или "оборотень". Тоже искажено, но вполне узнаваемо. А те клинки, которые я Бриану отдала, вообще один в один похожи на старинное оружие одного из народов...

- А меня в детстве пугали большими железными змеями, живущими под землей, но иногда появляющимися на поверхности и заглатывающими целиком непослушных маленьких эльфят! Если спросишь Бриана, то узнаешь, что дроу мамы такие же страшилки рассказывают, - засмеялся я, выслушав ее предположения, - Гном Гимус ни о чем подобном в жизни не слышал, а ведь его народ продолжает жить под землей.

- Так думаешь... - разочаровано вздохнула Бести, - Не видел ты метро...

- Бести, в Магистрате Вероятностей в Эвилоне есть координаты и описания всех известных миров.

А это идея. Эвилон близко от Лайфорса, если заманю девушку в этот город, то и к отцу смогу доставить. Либо отца в Эвилон вызову. Каким-то образом отец предугадал, что Бести окажется дейстительно ценным существом. Выполнив его поручение, я, наконец-то, заслужу одобрение. Главное - отделить иномирянку от дроу. Пусть Бести думает, что может получить помощь только в Лайфорсе.

- Могу проводить тебя, - предложил я помощь, - Магистр Аранон, который читал нам лекции по теории Вероятностей, знает достаточно много о мирах, могу попробовать организовать вам встречу.

- Спасибо, я подумаю, - Бести не спешила соглашаться. Все еще не доверяет.

- Бести, постой, - я осторожно обнял девушку, разворачивая ее к себе, - Скажи мне, Бриан знает, что ты из другого мира?

- Нет... - Бести мгновенно насторожилась.

- Нет ничего плохого в том, что у вас с Брианом сложились хорошие отношения. Но ты уверена, что знаешь все его намерениях? Необходимо учитывать его зависимость от старшего брата, который в большей степени политик. Бести, дроу не стоит полностью доверять!

- Видерель, - улыбнулась мне Бести, - Я в своей жизни эту истину - доверяй, но проверяй - выучила наизусть. К тому же, сейчас рядом со мной живой пример. Разве ты от меня ничего не скрываешь?

Я отвел глаза. Ох...как же с ней сложно!

- И все-таки, будь осторожнее с дроу. Иначе ты рискуешь оказаться в лаборатории Хайкастла в качестве подопытного животного.

- Видерель, о чем ты говоришь? Я не животное, я человек!

- Дроу ставят людей не намного выше, чем животных, - сообщил я общеизвестные истины, - Могу рассказать тебе о Слышащих.

-Нет...

-Слышащие - полукровки. Один из магов дроу однажды выяснил, что полукровки не наследуют способность к магии хаоса, зато получают некоторые способности к эмпатии. В результате долгого отбора и экспериментов и появились Слышащие, наделенные способностями к передаче и приему мыслеобразов.

Бести стремительно мрачнела. Кажется, я перестарался... Девушка направилась дальше, пробормотав себе под нос:

- Хватит меня грузить, я не сухогруз! Я танкер, налейте мне!

- Что? - очередное иномирское выражение, по-видимому...

-Я говорю, что собираюсь сегодня напиться до зеленых чертей,- перевела Бести,- Можешь присоединиться.

-А до зеленых чертей - это как?- уточнил я, вовсе не разделяя настроения человечки, но опасаясь оставить ее в таком состоянии в обществе дроу.

-Это много!- отрезала Бести, - Надеюсь, у хозяина гостиницы найдется что-нибудь покрепче эля.

Вивьен Бизариус

Следующий приказ от Правителя я получил уже в столице Мидденленда. Необходимо найти лорда Киана и передать ему повеление возглавить посольство в Лайфорс. Да что происходит в Хайкастле? И почему сыновьям Правителя на своих местах не сидится? Догадываюсь, что лорд Киан самостоятельно занялся поисками потерявшегося брата. И он доверился аналитикам Советника по безопасности Рейнсворта, которые продолжают настаивать, что младшему принцу при сложившихся обстоятельствах больше некуда бежать.

Мои "охотники", бездельничая в человеческом городе уже несколько дней, начали в этом сомневаться. Право же, куда мог исчезнуть неопытный юнец, если преследователи из рода Бьергхейм его не обнаружили, в чем мои товарищи были полностью уверены?!

Стоило мне присоединиться в группе "охотников", и мне сразу же высказали недовольство порученной работой:

- Старший, сколько мы будем в игры играть? Первое время еще делом занимались - соперников ликвидировали. А теперь что? Пусть умники лорда Рейнсворта сами нянчатся с младшим сыном Правителя.

По сути, они правы: квалифицированные убийцы приучены делать свое дело быстро и точно. А не заниматься долговременной слежкой за объектом, от которой даже у самых толстокожих возникают подозрения и опасения.

Пришлось напомнить о том, что приказ Правителя не обсуждается, а выполняется. Недовольные могут покинуть ряды моих подчиненных. Как я и ожидал, желающих не оказалось - "охотник", не исполнивший заказ, полностью терял свою репутацию.

Чтобы моим товарищам от безделья ненужные мысли в голову не лезли, я отправил их еще раз проверить все постоялые дворы, гостиницы и даже торговые дома светлых эльфов (которые, как правило, имеют места для размещения своих гостей), велев искать уже двух дроу из рода Артайус.

Если уж младший оказался способен удачно скрыться в этом городе, то лорда Киана обнаружить будет не проще. Этот дроу - отличный боец, владеющий навыками маскировки. Только со мной он в этом деле не сравнится... Пусть я не могу считаться магом, однако магическим поиском владею великолепно. Перейдя на магический уровень восприятия, я выделил все объекты, восприимчивые к магии хаоса. Отделив своих товарищей и "охотников" Бьергхейм (последние омерзительно "попахивали" магией смерти), я натолкнулся на размытые следы в центре города. Либо магией хаоса воспользовались несколько дней назад (и это показывает, что там побывал лорд Бриан), либо кто-то пользуется маскировочным амулетом (вероятно, лорд Киан). Пожалуй, стоит проверить этот район.

Вернувшиеся "охотники" сообщили, что дроу, по описанию схожий с лордом Кианом, остановился почти в соседней гостинице. Только последний раз его там видели еще вчерашним утром.

- Ойсин, остаешься там. Вернется лорд Киан - сразу сообщи мне. Посторонних любопытных, - мне не нужно было объяснять своим товарищам, что под посторонними надо понимать членов рода Бьергхейм, а не первых попавшихся девиц легкого поведения, - незаметно устранишь.

Ойсин довольно блеснул зубами в хищной улыбке. Я не собирался тратить время и силы, вырезая отряд Бьергхейм, но если они будут путаться у нас под ногами - отправятся по любимому направлению главы их рода.

- Я проверю центр города.

Еще на подходе к интересующему меня месту я четко определил, кто же именно попал в поле моего магического поиска. О, лорд Киан, собственной персоной. И что это он забыл вблизи казарм гвардейцев короля Мидденленда? Любопытство проснулось? Заведение под вывеской " Щит и меч" больше походило на таверну, чем на приличную гостиницу. Название, должно быть, указывало на род занятий постоянных посетителей... Не самое подходящее место для представителя рода Артайус. Но аура ясно указывала, что лорд Киан находится именно здесь. Что ж, выясню все на месте...

Глава 6.

Алкоголь в малых дозах полезен в любых количествах.

Деревенский праздник всегда плавно переходит в драку.

Киан

Или Бести не ушла далеко от гостиницы, или я чего-то не знаю. Прошло полчаса, а Бриан все еще продолжал оставаться в образе светлой эльфийки. А что, если иллюзия не рассеется? Как они добились такого эффекта?

У Бриана спрашивать бесполезно - мальчишка знаком только с азами магии, хотя каким-то образом умудрился прикрепиться к чужой ауре. Братишка даже не беспокоится, словно все идет как надо.

Наше с братом уединение было прервано неожиданным визитом лорда Вивьена Бизариуса. Братишка, увидев этого одного из самых красивых представителей народа дроу, забился в дальний угол. Забывает, что Вивьен увидит вместо него прекрасную светлую эльфийку.

Я вспомнил визит лорда Вивьена в военный лагерь. Значит, он уже тогда охотился за моим братом?! И ни словом ведь, сволочь, не обмолвился о побеге! Но как он сейчас нас нашел? Демоны, кажется, я забыл, что предлагал свой амулет Бриану, а после отказа обратно амулет не надел... А все эта человечка!

- Лорд Киан, прошу простить, что прервал ваше приятное уединение, - Вивьен заинтересованно посмотрел на светлую эльфийку, - Мне необходимо поговорить с вами конфиденциально.

Я кивнул и бросил строгий взгляд на "эльфийку". Пусть только попробует что-нибудь выкинуть в мое отсутствие! Лорд Бизариус не стал бы настаивать на немедленном разговоре, если бы дома не произошло что-то серьезное.

Вивьен увел меня в гостиницу, где расположился вместе со своими людьми.

- Я не задержу ваше высочество. Такую женщину нельзя оставлять надолго, особенно в том неподходящем месте. Лорду повезло встретить светлую эльфийку редкой красоты в Мидденленде...

- Зато тебе, лорд Вивьен, придется немного поскучать. Люди, и тем более светлые эльфы, не разделяют твоих пристрастий... И еще я хотел просить тебя впредь держаться подальше от границ с амазонками. Твое прошлое появление чуть не спровоцировало массовое нападение врага.

Лорд Бизариус ценил шутки на грани оскорбления, и сейчас я намерено выстраивал нашу беседу в его излюбленной манере. Пока мне необходимо его расположение. Вивьен улыбнулся, показывая, что оценил сказанное.

- Ты нашел брата? - перешел он к серьезному разговору.

- Пока нет. Я здесь по личным делам, заодно совмещая их с поисками Бриана... - я смотрел на него безмятежными глазами, как бы подтверждая его догадки.

- Хорошо. Будем надеяться, что он и дальше не попадется в руки охотникам Бьергхейм.

- Вивьен, я нужен отцу? - выходит, вовсе не о брате хотел поговорить со мной Советник.

-Нужен, - мягко отозвался Вивьен,- Пропала часть Рин-веды, хранившаяся у светлых эльфов. Лайфорс официально потребовал возврата артефакта. Правитель вынужден был отправить посольство к эльфам. Ты должен присоединиться к посольству.

Я задумался. Что бы ни думали в Лайфорсе, дроу этот артефакт не нужен. У самих такой же пылится в сокровищнице. Но как доказать это эльфам?

- А как же поиск Бриана? - не верится, что Советник прибыл в Кастенгард только затем, чтобы передать мне слова Правителя.

- Срочной необходимости в возвращении младшего принца в столицу пока нет... - хитро улыбнулся Вивьен, - Бриан стал лакомой приманкой: его побег отвлек многих воинов Бьергхейм. Как ты понимаешь, на охоту ушли самые верные сторонники этой ведьмы. Это даст нам шанс окончить все быстро и малой кровью. Позволим малышу погулять на воле?

Значит, надо ехать в Лайфорс, пока отец будет разбираться с внутренней проблемой. Но сначала надо перенести свои вещи в заведение, где остался брат.

Едва я отошел от гостиницы, в которой остановился по прибытии в Кастенгард, как дорогу мне преградили незнакомые дроу. А, команда "охотников" Бьергхейм! Пятерка безликих фигур в темных плащах. Экономные движения, застывшая готовность к движению выдавали опасных бойцов. Вот сейчас я не отказался бы от помощи Вивьена! С усмешкой я вытащил из-за спины клинки.

- Это не тот! - прозвучала команда старшего группы. Ага, они ориентировались по особенностям ауры. Умные, сволочи!

- Что, игрушка не по зубам? - подначил я охотников, - Бежите к мамочке?

- Твоя смерть, лорд Киан, тоже пригодится роду Бьергхейм.

"Охотники" окружили меня. "А ведь умеют работать в команде, мерзавцы!" - с веселым азартом думал я. Это на самом деле непросто - обычно даже хорошие воины мешают друг другу, если нападают одновременно на одного противника. Однако их, впрочем, как и меня, ждал сюрприз. Мне на помощь пришел один из подчиненных лорда Бизариуса. Число напавших резко уменьшилось. И все же нам потребовалось время, чтобы справиться с ними. Пожалуй, стоит серьезно задуматься, с какой стати на землях Бьергхейм ведется такая серьезная подготовка воинов...

Нимало не смущаясь, я выпотрошил карманы трупов. У одного из убитых я обнаружил мешочек с кристаллами: пять телепортов и один незнакомый мне темно-красный кристалл. Пожалуй, стоит показать его магам Ковена.

- Лорд Киан, вам лучше поскорее добраться до гостиницы.

- Спасибо за помощь! - поблагодарил я, - Как ты оказался здесь так своевременно?

- Лорд Вивьен Бизариус приказал незаметно сопровождать вас, пока не вы покинете Мидденленд.

- Советнику Бизариусу теперь известно, где меня можно найти. Думаю, он отменит свое распоряжение. Прошу тебя избавиться от трупов. Незачем нервировать местную стражу.

Оставив дроу исполнять приказ представителя правящего рода, я направился в "Щит и меч". Демоны вас полюби скопом и в отдельности, я ведь так и не поговорил с лордом Видерелем! Да и воспоминания о человечке вызывали глухое негодование. Почему в присутствии Бести Альен я так раздражаюсь? Потому ли, что какая-то человечка девчонка осмеливается мне возражать? Или мы, живя традициями и обычаями, просто отвыкли от всего непонятного и необычного? Меня раздражала не столько сама Бести Альен, сколько привязанность, которую начинает испытывать к ней мой глупый братец. Всю обратную дорогу в "Щит и меч" я раздумывал, как быть с Брианом.

Бриан

Киан и Бести за завтраком продолжили конфликтовать. Старший брат упорно настаивал на моем возвращении домой, не помог даже намек на содействие лорда Мирддина. От немедленной отправки меня спасало, как ни странно, заклинание Видереля, мешавшее использовать портал.

После ухода Бести к магичке мы с братом закрылись в моем номере. Вроде бы после того, как источник раздражения исчез из его поля зрения, Киан должен был успокоиться. Так нет же - напряженно приглядывает за мной, словно ждет, что я, подобно богам, или демонам, растворюсь в воздухе. От создавшегося в комнате напряжения хотелось бегать по потолку.

Киан ожидал прихода лорда Видереля. Вместо него явился лорд Вивьен Бизариус. Лицезрение этого дроу добавило мне нервного напряжения. Телесная красота этого дроу и кажущаяся беззащитность лишили покоя немало придворных, и не только фрейлин... Скрытный характер и превосходное умение владеть собой позволяли лорду Вивьену успешно маскировать натуру хладнокровного убийцы. Даже отец вряд ли мог сказать, что когда-либо видел проявление эмоций на прекрасном лице своего Советника. Во дворце ходили слухи, что эмоции Вивьен приберегает для другого... Но слухи - они и есть слухи.

Если отец послал его за мной... С Советником, как с братом, не поспоришь.

Моя попытка стать незаметным была смешной и жалкой. Я же не оборотень, чтобы со стеной слиться! Однако лорд Вивьен, поприветствовав Киана, окинул меня оценивающим взглядом, и увел брата с собой.

Интересно! Я посмотрел на свое отражение в зеркале. Невероятно: иллюзия, наложенная Видерелем, никуда не исчезла! Значит ли это, что заклинание, связавшее нас с Бести, действует на гораздо большем расстоянии, чем я предполагал? Поэтому Вивьен Бизариус меня и не опознал! Но на случай других неожиданных визитов, я укрылся в номере Бести.

Вскоре после ухода Киана и Вивьена вернулась Бести. Кажется, визит к магичке ее расстроил настолько, что она даже не поинтересовалась, с какой стати я решил перебраться в ее номер. Она бесцельно прохаживалась по комнате, перекладывая вещи с место на место. Я присел на край кровати, чтобы не попасть ей под ноги.

- Как прошел визит к магу? - спросил я.

- Неудачно, - ответила Бести, остановившись рядом со мной, - Причем, для обеих сторон. А мы были уверены, что вас уже нет в гостинице....

- С какой стати? Мне и здесь неплохо. Значит, наша договоренность остается в силе? - уточнил я, - Кстати, а теперь-то можно узнать, какая тебе нужна помощь?

Бести задумалась, поглядела на кормившегося оборотня и ответила:

- Смешно сказать, но теперь уже я и сама не знаю... Ну... вообще-то... а расскажи ты мне об оборотнях! Ведь это дроу их вывели?

- Что ты хочешь узнать? - похоже, планы Бести после посещения мага сильно изменились, а я не вовремя решил уточнить свои обязательства в нашей договоренности. И Бести пришлось срочно их придумывать. Для меня все сложилось удачно, но почему такое неприятное ощущение, что я ее обманул?

- Видерель что-то говорил об "эмпатической связи" между хозяином и оборотнем. В чем она заключается?

- Оборотень чувствует состояние хозяина и может передавать ему некое подобие своих ощущений. У меня пока нет своего оборотня, поэтому мне сложно это объяснить. Наверное, ты будешь чувствовать приближение опасности, или присутствие поблизости чужого...

- И все? - удивилась Бести, - Хочешь, скажу новость, лично для дроу? Если внимательно наблюдать за поведением животного: его позой, движениями, издаваемыми звуками, то всегда узнаешь, что у него на уме. Без всякой "эмпатической связи" я могу сказать, что сейчас Пиксель сыт и ищет удобное место для послеобеденного отдыха.

Я не стал спорить, просто подошел и закрыл ей глаза своими ладонями.

- А теперь попытайся почувствовать своего оборотня, - велел я, - Не услышать издаваемый им шум, а понять, что с ним происходит.

Я был готов услышать в ответ, что Бести ничего не чувствует. Человек не может быть истинным хозяином оборотня, а обряд подчинения, хотя и связывает, но двусторонней эмпатической связи не дает.

- Ой, - вздрогнула Бести, - Пиксель на меня обиделся. Он хотел сам наказать того, кто посмел обидеть меня.

Я убрал ладони и чуть не сел мимо кровати. Несмотря ни на что, она истинная хозяйка оборотня! Ну да, она же говорила, что нашла Пикселя маленьким "котенком"...

Бести тем временем переключилась на оборотня, лаская и утешая своего питомца, словно маленького ребенка:

- Пиксель, не обижайся, ты мой самый-самый лучший защитник, я знаю. В следующий раз ты расправишься со всеми моими обидчиками...

- Да что с тобой случилось у этой магички?!

- Ничего, ты же видишь, - ответила Бести, - Кстати, а почему эти звери названы оборотнями? Они же не превращаются в другое существо, например, человека.

- Брр, какие ужасы ты придумываешь! - я даже вздрогнул, попытавшись представить такое существо, - Зачем это нужно?

- Не знаю, - вздохнула Бести, - Правда, ужасное существо, со злобным нравом. Фиг с ними, волкодлаками всякими. Пошли, выпьем. Чай, кофе, потанцуем? Пиво с водкой - полежим...

Видерель.

Вернувшись в гостиницу, Бести решительным шагом направилась прямиком в обеденный зал.

- Что леди желает? - опасливо спросил хозяин гостиницы. Видно, все владельцы питейных заведений и постоялых дворов на генетическом уровне предчувствуют неприятности. А Бести сейчас была большим клубком неприятностей.

-Леди желает расслабиться! - Бести подошла к стойке и уставилась на небогатый ассортимент горячительных напитков,- Скажите, любезный Аджит, какой напиток считается у вас самым крепким?

-Ну, для леди лучше всего...

-Отставить леди!Мне нужное такое пойло, что горит синим пламенем!!!

Н-да, хозяину не позавидуешь. В эмоциональном плане моя подруга сейчас напоминала шаровую молнию - взрыв возможен в любой момент.

-Вы желаете "Синее пламя"?!- у хозяина глаза на лоб полезли. Похоже, что раньше местная публика таких представлений не устраивала...

-Бести, не вздумай! - занервничал я. Она что, серьезно? - Это же чистая отрава!

- Сейчас заценю. Налейте-ка мне чарочку продегустировать!

Получив требуемое, Бести поднесла чарку к носу, принюхалась, затем резко выдохнула и опрокинула содержимое в рот.

- Фух! - девушка хлопнула чаркой по стойке, и мечтательно протянула, - Сюда бы лимончик и соль...

Не веря своим глазам, я взял опустошенную емкость. Действительно, пусто, только резкий запах напитка еще сохранился.

- Годится! - вынесла вердикт Бести, - В чем он у вас - в бутылках?

Хозяин откуда-то снизу поднял литровую емкость из темно-синего стекла.

- О, вот это по-нашему! - одобрила девушка, - Так, бутылку на наш столик, соответствующую закуску, фрукты, ну и соль конечно! А, еще корм для моего оборотня, пожалуйста.

- Э, я должен предупредить госпожу, ни в обиду ей будет сказано, что напиток довольно дорогой... - промямлил хозяин.

Бести взглянула на меня, словно ожидая подтверждения.

- Два золотых за эту бутыль, - сказал я. Надеюсь, это отпугнет ее от необдуманного поступка.

- Я на себе не экономлю! Видерель, занимай столик и жди наш заказ.

Получив миску остатков вчерашнего жаркого и позвав с собой оборотня, Бести поднялась в свой номер. Вернулась с нашей "светлой эльфийкой". Вот не повезло, я-то надеялся, что дроу уже отбыли в свои земли.

- А что, лорд Киан к нам не присоединится? - спросил я на всякий случай. Кажется, старшего дроу в гостинице не наблюдается.

Бести и Бриан посмотрели на меня с ужасом. Нет, я тоже не жаждал выпить вместе с этим дроу, но знание планов основного противника - гарантия собственной безопасности.

- Нет, мой брат слишком хорошо воспитан, чтобы пить в компании светлых эльфов! - съязвил Бриан, и, подмигнув мне, добавил: - Шучу, расслабься, красавчик, Киана нет в гостинице. Ушел по делам, вернуться не обещал.

Так, положение становится все запутаннее. Сомневаюсь, что Киан решил оставить все, как есть, и вернуться в Хайкастл. А Бриан уже нахватался у Бести всяких словечек... Но расспросить подробности мне не дала Бести, так как в этот момент принесли наш заказ. Увидев литровую емкость, младший дроу застыл статуей потрясения.

- Все дела - на потом, - сказала Бести, расставляя еду и напиток на столе.

- Бести, ты хочешь отравиться? - спросил Бриан, - Это же гномий самогон!

- Те, которые думают "пить надо больше" и те, которые думают "пить надо меньше", сходятся в одном - пить надо! - выдала очередную "мудрость" Бести, - Если не желаете "сообразить на троих", так и быть - найду других желающих.

Бести оглядела помещение. В углу скучали закончившие дежурство городские стражники - не самая приятная компания.

- Бести, успокойся! - попытался я утихомирить девушку, - Мы с удовольствием выпьем с тобой.

- Тогда разливай. Девушке неприлично это делать самой!

Я разлил напиток. Вспомнив, как Бести его лихо выпила, решил уточнить один момент:

-А зачем тебе соль и лимон?

-Да я так привыкла. Меня дома так учили текилу пить.

Н-да, Бести не устанет меня удивлять....Бриан нарезал крупные лимоны на дольки. Я же наблюдал за действиями Бести. Она лизнула тыльную сторону ладони, высыпала на нее щепотку соли и взяла в руку чарку.

- Ну, как говориться, не пьянства ради, а здоровья для!

И в очень быстром темпе слизнула соль с руки, опрокинула в рот чарку и заела это лимонной долькой. После чего удивленно посмотрела на нас:

- Вы чего тормозите? Это был тост! Когда говорится тост, всем присутствующим надо легонько стукнуться чарками, а потом выпить.

А интересные у них застольные обычаи. Мы с Брианой повторили действия Бести. Веселье началось!

Не стану врать, что никогда до этого не пил гномий самогон. Водя компанию с гномами, не обойтись без употребления самого распространенного у них напитка, хотя сами гномы так, как люди, им не злоупотребляют. Непринужденно болтая, мы распили уже по третьей чарке. Разговор шел ни о чем; полученные в результате визита к магичке новости стали мне не слишком важны; Бриана оказалась не плохим парнем, то есть - девушкой. Тьфу ты, совсем запутался. А Бести - компанейская девчонка!

За то время, что мы болтали, зал заполнялся посетителями. Ближе к выходу устроилась шумная компания наемников, у стойки бара - гвардейцы. В уголке расположились музыканты.

- Леди Бести! - возле нашего столика возник какой-то парень, по виду наемник, - Что ты здесь делаешь?

Девушка взглянула на неожиданного визитера и радостно улыбнулась:

- Дас! Привет! Валяй, присаживайся к нашему столику!

А мне она так не обрадовалась позавчера... Нет, у людей никаких понятий о правилах хорошего тона! Видит же, что девушки со мной, какого демона лезет со своими приветствиями?! Я уже приготовился отослать этого Даса туда, куда гномы шахты не прокладывали, но Бести опять все испортила:

- Дас, знакомься! Лорд Видерель, это он спас нас с Келином в Авли. Видерель, это Дас. Мы в одном караване ехали в Кастенгард, и Дас тоже нас спас от разбойников! А это леди Бриана.

Демоны и Демиурги! Может, оскорбиться: представили меня, Высокого лорда, наследника одного из старших Домов, по имени, да еще и человеку, какому-то наемнику! А, лениво... Мог бы уже привыкнуть к выходкам Бести... Да она с лысым демоном познакомится и за стол усадит!

- Это не совсем так, - примирительно сказал Дас, присаживаясь к нам, - Леди Бести сама отлично справилась. Да еще ее звери...

- Не вспоминай! - запротестовала Бести, - Давайте лучше еще выпьем. За знакомство!

Дас.

Заведение "Щит и меч" я прекрасно знал, и когда оказывался в Кастенгарде, обязательно заходил. Заведение как раз по мне: чужие здесь бывают редко, все больше королевские гвардейцы, наемники да стража - ребята свои, да и хозяин иной раз работенку подкинет. И девочки у Аджита симпатичные работают...

Сегодня атмосфера в заведении отличалась от обычного безалаберного веселья. Присутствовало какое-то напряжение. Причина скоро отыскалась. Один из столиков заняла пара светлых эльфов. Мужики просто шеи сворачивали, не сводя глаз с прекрасной эльфийки. Идиоты, дураку же ясно, что эльфийка не обратит внимания на смертного, тем более она не одна. А вообще очень странно - откуда тут эта пара взялась? Щит и меч" - не то место, которое обычно посещают дивные.

- Эй, Аджит, у тебя сегодня необычные посетители, - обратился я к хозяину.

- Они уже несколько дней у меня отираются, - мрачно отозвался Аджит, - Ох, чую, сегодня эта леди нарвется-таки на неприятности.

- Да ладно, никто не осмелится даже заговорить с.эльфийкой... А что это они у тебя забыли?

- Я не об эльфийской леди, а о человеческой, - вздохнул Аджит, - Поселилась у меня три дня назад со своим зверинцем, и началось - эльфы так и шлендрают туда-сюда...

Уже не слушая Аджита, я, наконец-то, разглядел девушку, сидящую за столиком с эльфами. Да это же наша леди Бести! Не успел я толком обдумать, что делать, а ноги сами несли меня к странной компании.

- Леди Бести! Что ты здесь делаешь? - не самое оригинальное начало разговора, но ничего умнее мне в голову не пришло. Девушка обернулась ко мне и расцвела в улыбке:

- Дас! Привет! Валяй, присаживайся к нашему столику!

Светлый эльф мрачно глянул на меня, видимо не в восторге от предложения Бести, но она не обращала никакого внимания на его надутый вид.

- Дас, знакомься! Лорд Видерель, это он спас нас с Келином в Авли. Видерель, это Дас. Мы в одном караване ехали в Кастенгард, и Дас тоже нас спас от разбойников! А это леди Бриана.

- Ну, это не совсем так, леди Бести сама отлично справилась, да еще ее звери... - начал я, надеясь, что светлый лорд не обратит внимания на форму представления (хотя в этом вопросе спесивые эльфы излишне принципиальны), и что Бести фактически уравняла нас с ним, как своих спасителей. Но Бести меня перебила:

- Не напоминай! Давайте лучше еще выпьем. За знакомство!

Ох, да они "Синее пламя" пьют! Напиток дорогой, спору нет, но чтобы эльфы...да еще леди...такое крепкое пойло употребляли?! А употребили они уже половину бутыли...

- Бести, а где Келин? - я попытался найти какую-то нейтральную тему для разговора.

- Лин теперь гвардеец! - с гордостью сказала Бести, - Вчера он прошел вступительные состязания, мы с Брианой ходили болеть за него!

- Дас, расскажите про разбойников! Бести мне ничего об этом не говорила, - вдруг попросила леди Бриана. Светлый лорд удивленно посмотрел на свою спутницу.

- Леди, поверьте, это незначительный эпизод, рядовое событие при охране каравана, - попытался я замять тему. Вроде бы Бести показала, что она ей неприятна, - Может быть, Высокий лорд поведает нам о своем участии в спасении нашей знакомой?

- Леди Бести очень скрытная, - холодно произнес эльф, глядя на смеющуюся Бести.

- Фу, ребята, у вас был такой шанс похвалиться своими подвигами, произвести впечатление на девушек, а вы вместо этого решили изобразить двух английских джентльменов, одновременно подошедших к двери! Давайте еще о погоде поговорим! - проговорила она.

- Нет, лучше поговорим о дарованиях милого Видереля в области лесной магии, - тут же переключилась на эльфа леди Бриана. Прекрасная эльфийка склонилась к своему другу и тихим голосом спросила, - Пожалуйста, милый, мне очень интересно знать, что вы от меня скрываете?

Эльф возмущенно уставился на Бести. Чего ему опять не так? Эльфийка ему глазки строит, Бести явно третья лишняя, что плохого, если я немножко поухаживаю за своей знакомой?

Бриан.

Я поддержал игру Бести и от души развлекался, глядя на лорда Видереля, кипящего от ревности. Наемник Дас, ни о чем не подозревая, пытался ухаживать за Бести. Зато девушка все больше мрачнела и почти не поддерживала общий разговор.

- Бести, ты о чем задумалась? - спросил я.

- А? Да так, ни о чем... скучно у вас...

- Может, потанцуем? - тут же нашелся Дас. Видерель прошипел:

- Еще чего?! Приличная леди в кабаках не танцует!

- Чего это я не танцую? Танцую, и еще как! - возразила Бести, глядя на Видереля сузившимися глазами. Только бы не нарваться на очередное светопреставление, наподобие того, какое устроила Бести при первой встрече с Кианом. Самогон сделал свое дело, в моем теперешнем состоянии контролировать привязку проблематично...

- Бести, прекрати, - попытался остановить ее Видерель.

- Не прекращу! Я еще и не начинала! - Бести уперлась, - Об...бъявляю белый танец! Дамы приглашают кавалеров! Вжарим рок в этой дыре! Повторяйте за мной. Да смотрите, не сбейтесь, а то все испортите! - скомандовала она и задала ритм: два удара ногой по полу, хлопок в ладоши.

Я ее намерения не совсем понял, но поддержал. Дас тоже неумело присоединился. Топ-топ-ХЛОП, топ-топ-ХЛОП. Только Видерель с высокомерным видом сложил ручки на груди. Бести поднялась из-за стола, слегка покачнувшись.

Кто бы мог подумать, что можно танцевать без музыки? Но у Бести это получалось. Где она только такому научилась? Тело двигалось, повинуясь ритму, сочетая резкие и плавные движения.

Топ-топ-ХЛОП, топ-топ-ХЛОП... За соседними столиками стали оборачиваться, потом присоединились к ритму. Музыканты в углу смолкли. И кого она приглашать собралась? Такой танец никто не знает... Бести, не сбиваясь с ритма, выдернула меня из-за стола, прижав к себе, и прошептала в ухо: "Повторяй за мной!".

Ох...Никогда еще я не танцевал с девушкой настолько...близко.

Как известно, мы народ горячий

Не выносим нежностей телячьих

Любим мы зато телячьи туши

К нам не подходи, а то задушим!

"Мы тебя задушим! Мы тебя задушим!" - согласно проорали из разных уголков зала.

Топ-топ-ХЛОП, то-топ-ХЛОП... Ритм гремел, кажется, уже все посетители включились в него. Кто-то помог нам влезть на стол, а кто-то смахнул с него посуду, освобождая поверхность. Я не обратил на это внимания. В глазах Бести плясали смешинки, я чувствовал ее возбуждение и удовольствие от танца... может, из-за смешения аур я улавливал все движения... а может, просто следовал гипнотизирующему ритму...

А кто увидит нас, тот сразу ахнет

И для кого-то жареным запахнет

И кое-что за пазухой мы держим

К нам не подходи, а то зарежем!

"Мы тебя зарежем! Мы тебя зарежем!"

Топ-топ-ХЛОП, то-топ-ХЛОП... Глаза в глаза...тела почти касаются... почти... руки сплетаются, обещая нежные ласки... наши губы слились в страстном поцелуе, ритм сломался и зал потонул в восторженном свисте и улюлюканье.

Киан.

Еще на подходе к гостинице меня насторожил подозрительный шум. Явно прослеживался ритм, хотя никакой музыки не было. Потом хор пьяных голосов слаженно проорал "мы тебя задушим!" Это что, песни?! Ох, чует мое сердце - что-то неладное сейчас происходит...и если в этом опять замешан Бриан...или Бести...

Убью обоих - подумал я, войдя в зал трактира и глядя на представшее моим глазам зрелище. Увиденное просто не укладывалось в голове. На столе, без всякой музыке, следуя только ритму, создаваемому толпой, извивались две девушки. Грациозные движения танцовщиц были слишком откровенны и будили темные инстинкты. Но шокировало меня другое: одной из танцовщиц была вредная человечка, а второй - мой брат! А лорд Видерель Деркстон с удовольствием смотрел на это безобразие! И в довершение ко всему, иллюзия слетала в тот момент, когда на глазах у всех брат обнял человечку и поцеловал!

Кажется, я велел ему сидеть в номере?! Я подошел к столу и сдернул с него Бриана.

- Вон отсюда! Немедленно! - приказал я брату. Человечка слезла со стола и вклинилась между мной и Брианом, оттирая его плечом.

- В чем дело? - немного невнятно произнесла она, - Мы же просто танцевали...

- Немедленно. Отправляйтесь. Наверх, - я с трудом сдерживался, чтобы не свернуть ей шею прямо сейчас.

Брат смотрел на меня пьяными глазами и не спешил выполнить мое распоряжение. Даже улыбается, зараза!

- А, высокий лорд обиделся, что мы веселимся без него! - улыбнулась девчонка.

Что ж, если светлый лорд терпит выходки своей "гостьи", то я с ними мириться не намерен! Слов она не понимает, значит, будем учить по-другому:

- Дрянь!!

Наверное, я не рассчитал силу удара. Девчонка оказалась легкой, как перышко. От моего удара Бести отлетела к соседнему столу, ударилась об него и сползла на пол. Потрогав разбитую губу, она посмотрела на свои пальцы, затем подняла на меня глаза... В состоянии ярости глаза человечки потемнели, черты лица застыли. Мне даже показалось, что по залу пронесся холодный ветер.

- Ах ты сссука!! Справился с девчонкой?! - прошипела Бести. Люди вокруг нас недовольно загудели, - Ну, я тебе сейчас покажу дружбу народов на калиновом мосту!

Человечка схватила со стола первый попавшийся предмет - им оказалась железная кружка, и запустила мне в голову. Я без труда уклонился. Увидев, что промахнулась, девчонка взвизгнула и прыгнула на меня. Увернулся я по всем правилам, даже с учетом действий разъяренной женщины: то есть защищал пах и лицо от острых ноготков. А Бести тем временем вцепилась мне в волосы, а прическа дроу, как правило, предусматривает длину волос ниже плеч.... Уй, больно! Я, не глядя, ударил ее локтем. Отцепилась, зараза.

Дальше началось невообразимое. Вскрикнул и осел на пол Бриан. Да что б вас всех демоны полюбили! Бести опять не контролировала выброс магии и заклинание все-таки слетело. Удивлюсь, если сейчас лорд Бизариус сюда не нагрянет. Я повернулся, отражая нападение какого-то наемника. Где Видерель? Эльф оттаскивал от меня Бести, которая успела вооружиться горлышком от разбитой бутылки. Дальше мне уже было некогда разбираться, на меня бросилось сразу трое или четверо наемников. Конечно, справиться со мной они не могли, да и в команде работать не умеют. Но сам факт, что я влез в кабацкую драку!!! Из-за человеческой девчонки!!! Последняя мысль меня разозлила настолько, что я раскидал всех нападавших, устроив небольшую свалку из неподвижных тел у дальней стены. Оглядев окружающую разруху, я заметил отсутствие эльфа и человечки. Бриан, на которого в пылу драки никто не обратил внимания, подскочил ко мне:

- Что ты сделал?!

- Я сказал, чтоб ты убирался отсюда! - я подцепил братишку за шкирку и потащил в наш номер.

- А ты не подумал, чем обернется для меня нарушение клятвы, если бы ты убил Бести? - не унимался братишка.

- Не собирался я ее убивать.

- Да, и драка, в которой девушку могли покалечить, произошла без твоего участия? - Бриан все-таки вырвался и хлопнул дверью номера перед моим носом. Ох, демоны вас полюби скопом и в отдельности!

Видерель.

Ну кто бы сомневался, что это все плохо закончится? Снова мы не заметили появление лорда Киана. Как из портала вынырнул! Сознаюсь, к тому времени количество выпитого мною алкоголя уже сильно превышало дозу, допустимую в приличном обществе... Потому я пропустил момент, когда разрушилось заклинание маскировочной сети. Киан бесцеремонно сдернул Бриана со стола. Кажется, Бести такое самоуправство не понравилось... Девушка что-то сказала, чем довела старшего принца до белого каления, что тот не смог сдержаться. Я почувствовал горячую вспышку злости со стороны дроу. Остановить Киана я уже не успевал, только и смог, что помочь Бести подняться. Пощечина вовсе не образумила человечку. Но я даже предположить не мог, что она набросится на принца! Даже получив два достаточно болезненных удара, Бести не унималась и пыталась порезать дроу горлышком от разбитой бутылки. Я едва успел перехватить девушку, да и удержать ее было непростой задачей. Бести яростно рвалась из моих рук, ругаясь на чем свет стоит. С трудом я смог вытащить ее из зала.

- Бести, ты с ума сошла! Что ты наделала!

- Этот гад меня ударил! Пусти меня! Я его прикончу!

Демоны, она настолько пьяна и возбуждена, что ничего не соображает! И успокоительное заклинание на нее не подействует!

- Это Киан тебя прикончит. Не сравнивай ваши силы! Он считается одним из лучших воинов дроу! Ни я, ни Бриан, и никто из людей не справится с ним.

Бести затихла, напряженно глядя на меня. Неожиданно глаза девушки наполнились слезами, и она проговорила жалобным голосом:

- Я хочу домой...

- Конечно. Пойдем, - я поддержал девушку, когда мы начали подниматься по лестнице. У своей двери Бести остановилась.

- Видерель, ты не понял. Я хочу в свой мир. На Землю. Пожалуйста, поедем в Эвилон...

- Да, Бести, завтра же поедем, - я не удержался и обнял девушку.

О, лорд Киан, как я вам благодарен! Не знаю, сколько бы пришлось уговаривать Бести, если бы не ваша пощечина! Можете забирать своего братца куда хотите, а Бести остается при мне.

Я отправился домой в прекрасном настроении.

Глава 7.

Вчера пил с русскими. Чуть не умер. Сегодня с русскими похмелялся. Лучше бы я умер вчера... (Дневник иностранца).

Бриан

Кажется, вчера я хорошо повеселился. С трудом вспоминается возращение Киана... Ой, кажется наше развлечение закончилось дракой! А что с Бести?!

Я резко вскочил с кровати, и покачнулся. Когда комната успокоилась и перестала кружиться, первой мыслью было: литр чистейшего гномьего самогона на троих - это много. Вторая: кажется, я знаю антипохмельное заклинание. Главная его сложность была в том, что оно требовало полного сосредоточения, а как его можно было добиться в таком состоянии?! Но делать было нечего, я встряхнул руки, коснулся кончиками пальцев висков и принялся за колдовство.

Холодная вода тоже не помешает. Приводя себя в порядок, я взглянул в зеркало. Мамочка родная, это же я в привычном от рождения облике! И, вдобавок, Киан куда-то ушел, и маскировочный амулет с собой забрал...

Стоит немного подумать! Раз я не чувствую никаких последствий (кроме похмелья), значит моя человечка жива и серьезно не покалечена... Обижена разве только... Но как Бести, не владея магией, умудрилась разрушить мое заклинание и, вдобавок, иллюзию из магии Леса? И, вообще, чего на меня-то обижаться, ее Киан ударил! Все-таки стоит хотя бы поинтересоваться самочувствием девушки...

Я постучал в номер Бести, и, не дождавшись ответа, вошел.

Бести спала на кровати в обнимку со своим оборотнем. На мое появление первым отреагировал зверь, настороженно повернувшись в мою сторону. Потом лизнул хозяйку в лицо. Девушка слабо отталкивала неожиданный будильник, потом с трудом сфокусировала взгляд на мне и недовольно прохрипела:

- Ты чего дверью хлопаешь, как будто эль принес?

Я подавился заготовленной речью. А Бести сжала голову руками, словно хотела удержать раскалывающие половинки, и попыталась закопаться в подушку. Представляю, каково ей после вчерашнего...

- Хочешь, подлечу? - спросил я.

Бести приоткрыла один глаз, оценила мой вид.

-Лечи!- это слово от начала до конца девушка умудрилась прошипеть.

-А что мне за это будет?

В следующий миг в меня полетела подушка, от которой я с легкостью уклонился.

-Чего ты хочешь?- простонала Бести.

- Получить прощение.

- Брайан, ты ошибся адресом. Индульгенции и отпущение грехов раздают священники. Не будь садистом!!!

Я вздохнул и приложил руки к вискам девушки. Бести облегченно выдохнула и улыбнулась.

- Брайан, дорогой, за одно это я готова терпеть тебя хоть всю жизнь! - и тут же сморщилась от боли в разбитой губе. Ничуть не стесняясь меня, девушка выбралась из постели и подошла к зеркалу. А спала она в одежде...Оценив ущерб, Бести зло сверкнула глазами:

- Брайан, у меня к тебе огромная просьба: сделай так, чтобы твой брат-садист не попадался мне на глаза. Вонючее парнокопытное! Лицо мне разбил, и губа распухла... - проведя пальцами по ранам, девушка поморщилась, - А кто меня вчера укладывал? Почему не раздел? Теперь вся одежда мятая... вот блин, ни одного дела вы не можете нормально сделать...

Я подумал о Видереле и хмыкнул. Так к любовницам не относятся. Интересно, что же в действительности связывает человечку и светлого эльфа?

- Э, Бести, моя маскировка разрушена...- решил я напомнить о себе.

- То-то я смотрю: что-то не так... Кто ж виноват, что ты такой милашка что в женском, что в мужском облике?!

- Бести!!! - вот так впервые позавидуешь эльфу, с его эмпатией. Моих способностей в этой области не хватает, чтобы понять, какой именно смысл человечка вкладывает в свои фразы!

- Что? Я ему комплимент говорю, а он недоволен... - Бести снова повернулась к зеркалу, - Нет, ну ты посмотри! Как в таком виде ехать в Эвилон? Кстати, а сколько дней занимает путь туда?

- Ты собралась в Эвилон? - когда успела? - С кем?

- С Видерелем. Сегодня соберу вещи - и адью...

Или у нее провалы в памяти, или она посчитала, что наша договоренность расторгнута. Вот какие демоны принесли старшего брата в Кастенгард?! Когда он был нужен - не найдешь, когда и без него можно обойтись - и он здесь! Я люблю старшего брата, но это не значит, что должен выполнять все его приказы! В Эвилоне я еще не был...

- Бести, а можно и мне с вами?

- Погоди, а разве его высочество принц Киан не за тобой пришел? Вы домой не спешите?

- Я его ни о чем таком не просил! А ты бы что предпочла: сидеть дома в четырех стенах, но в безопасности, или путешествовать, хотя бы и с риском?

- Риск - дело благородное. Так уж и быть, присоединяйся, благородный ты наш! Только Видерель вряд ли согласится повторно накладывать иллюзию...

- Иллюзию я смогу наложить и сам. Пока я носил на себе заклинание Видереля, успел расширить свои познания в магии Леса. Но без привязки к твоей ауре я не замаскируюсь...

- Бра-йан, - пропела Бести, - ну я же не нарочно. Сама не знаю, как это получилось, с привязкой... Что там от меня требуется?

Это что же получается: Бести разорвала сильнейшую маскировочную сеть, связывавшую две энергетические оболочки, случайно? И сама этого не заметила?! А я весь извелся, не знаю, чем загладить вину...

- Я могу вновь замаскировать свою ауру твоей?

- Валяй! Твое колдовство мне не мешает, пока никаких действий с моей стороны не требует.

Я не стал ждать, пока Бести передумает, и восстановил маскировочную сеть. А во второй раз заметно легче! Заодно и повторил заклинание иллюзии Видереля.

Ой, дурак! Все-таки с похмелья нельзя заниматься серьезными вещами. После работы с нитями силами я чувствовал себя как после забега на самую высокую гору.

- Брайан, тебе плохо? - забеспокоилась Бести.

- Просто переутомился, накладывая два сложных заклинания, и почти опустошил собственную ауру.

- Слушай, - заинтересовалась человечка, - зачем вы занимаетесь магией, если это так утомительно?

- Есть дела намного утомительнее! - засмеялся я над словами Бести. Ничего-то она не знает... - Просто я не учел свое физическое состояние - вчерашнее веселье с выпивкой, а до этого я находился под прикрытием заклинаний и не мог подпитывать свою ауру полностью. Любое существо, если оно воздействует на нити, сплетая кружево заклинания, тратит на это свой собственный внутренний резерв - ауру. Аура со временем восстанавливается, причем у эльфов и дроу - гораздо быстрее, чем у смертных, гномов и орков... Во многом именно поэтому мы и считаемся более опасными магами.

- Ну надо же, как все серьезно. А я всегда думала, что магия - это легко. Достаточно быть волшебником и выучить нужные заклинания - и тебе доступно все на свете.

- Ох, не смеши меня! - иногда она рассуждает, как маленький ребенок, - Сильные маги - это прежде всего накопленный энергетический баланс ауры, способность его быстро восстанавливать и тысячелетний опыт.

- И вы еще удивляетесь, почему я не использую якобы имеющиеся у меня магические способности! Да зачем мне такие хлопоты? Я уж "по старинке", головой и руками обойдусь.

- И все-таки, ты используешь магию. Только несознательно.

Первый раз встречаю человека, который всеми силами пытается отказаться от магического дара! Как правило, бывает наоборот... Хотя, Бести - вообще первый человек, с которым я столь долго общаюсь. Люди, у которых я что-либо покупал, не в счет.

- Уболтал, черт языкастый, - улыбнулась Бести. И тут же прижала пальчиком ранку на губе, - А, вспоминаю - что-то такое, про истощение ауры, лорд Видерель говорил...

- Раньше я думал, что оно у тебя случится через два - три дня после того, как я к тебе прицепился. Как видишь, этого не произошло, - ой, как она не вовремя вспомнила предупреждение светлого! Я заметил, что Бести нахмурила брови, и стал ее успокаивать, - Если ты почувствуешь истощение, обещаю, я сразу же сниму свою привязку!

- Надеюсь, мы доберемся до Эвилона раньше, чем это произойдет.

В этот момент в коридоре хлопнула ближайшая дверь, затем послышался шум приближающихся шагов. Старший брат, легок на помине.

Киан

Итак, мой безмозглый братишка должен отправиться со мной, пока еще каких-нибудь глупостей не натворил. Хотя сейчас так и хочется запихнуть его в телепорт и отправить в Хайкастл, делать этого нельзя: брат должен оставаться приманкой, свободным и недосягаемым для "охотников" Бьергхейм.

Надо признать, у Бриана была практически идеальная маскировка. Если бы не болтливый хозяин гостиницы и мое любопытство, вряд ли я смог бы опознать брата. Но оставить его со светлым эльфом и ненормальной человечкой в Кастенгарде после вчерашней выходки представляется полным безумием. Значит, состав делегации в Лайфорс придется расширить. На одну светлую эльфийку и человечку. Для ментальной иллюзии использовалась магия светлого Леса, но я смогу восстановить заклинание, не прибегая к помощи лорда Видереля. И если уж ему так важно, чтобы эта человеческая зараза осталась жива, я даже могу обеспечить подпитку ее ауры, моих способностей на это хватит. Проблема в другом - как контролировать эту смертную? Первый раз за свою долгую жизнь я сталкиваюсь с таким существом. Логика ее поведения от меня ускользает. Мотивы поступков абсолютно непонятны. Чтоб ее лысые демоны побрали - я даже не могу представить, как эта девчонка поведет себя в том или другом случае! При одном воспоминании, с какой яростью эта человечка набросилась на меня, я снова разозлился. Угораздило же Бриана из всего населения Кастенгарда выбрать ненормальную! Никакого страха или почтения к дроу вообще и к представителю правящего рода в частности!

Промучившись ночными размышлениями, я с рассветом покинул гостиницу, в надежде проветрить голову утренней прохладой.

Вернувшись, я убедился, что Бриана снова не было в номере. Не раздумывая, я отправился к человечке. Ладно, так даже лучше. Сразу сообщу обоим, что планы изменились, и мы едем в Лайфорс. Н-да, если бы не мой вчерашний срыв, помощь наемницы могла бы обойтись значительно дешевле... Оставить брата одного я не могу, значит придется пойти на значительные уступки этой Бести.

Бриан и Бести были вдвоем. Точнее, Бриана - брат снова был под прикрытием: и связь аур, и иллюзия светлой эльфийки. Когда успели только?

Бести сверкнула на меня злющими глазами, но промолчала.

- Вынужден сообщить, что наше совместное времяпровождение продлится на некоторый срок, - поздоровавшись, начал я объяснять сложившуюся ситуацию, - Нам с Брианом необходимо присоединиться к посольству дроу, следующему в Лайфорс.

- Вынуждена сообщить, - передразнила меня девчонка, - что у меня и Брианы другие планы. Мы вместе с лордом Видерелем направляемся в Эвилон.

- Бести, Эвилон находится на границе с Лайфорсом, - вмешался Бриан, - Получается, нам по пути. Почему бы не поехать вместе?

- В его обществе я не поеду! - Бести ткнула пальцем в мою сторону, - Брайан, неужели ты не понимаешь, что до Эвилона доберутся только трое из нас?

- Бести, пока моя клятва в силе, ты в безопасности.

- Я имела в виду не себя.

Мы с Брианом переглянулись, я не удержался от смеха. А она забавная, совсем нас не боится!

- Ради безопасности моего брата я готов пойти даже на такой риск, - отсмеявшись, проговорил я.

Бести, надувшись, молчала. Что, не нравиться, когда над тобой смеются?

- Леди, я предлагаю вам контракт: вы беретесь сопровождать моего брата. Бриану безопаснее быть под прикрытием ауры, все же амулеты - вещь ненадежная. Можете назвать любую сумму. Мое предложение выгоднее, чем любое другое, которое может получить наемница в этом городе.

- Ваше высочество, лорд Киан, вы ошиблись, приняв меня за наемницу. Я не берусь за то, чего не умею, - она что, оскорбилась? Вроде бы ничего нелицеприятного в ее адрес мною сказано не было...

- Может быть, мне самому озвучить сумму оплаты? - вкрадчиво предложил я.

Бести посмотрела на меня как-то особенно неприятно.

- Ну, поскольку с рисками все предельно ясно... И в какую же сумму вы оцениваете жизнь вашего младшего брата? Думаю, Брайану это тоже интересно узнать.

Да, наглости у нее хоть отбавляй, но и в уме не откажешь! Ради брата я мог бы... мог бы... очень многое! И Бриану это прекрасно известно! Но это не значит, что я сделал бы такое предложение человеческой наемнице! А сейчас братишка смотрит на меня с нескрываемым интересом и таким же ехидством, как и человечка!

Стараясь казаться спокойным, я небрежным жестом бросил на стол кошелек. Не знаю, определила ли человечка по чистому звуку, что в нем только золотые монеты, но девчонка даже не пошевелилась. Кошелек сиротливо лежал на столе, сохраняя в тайне свое содержимое.

- Расцениваю это, как аванс. Окончательный расчет произведем в Эвилоне, - невозмутимо произнесла она. Бриан при этих словах странно хрюкнул и стремглав выскочил из комнаты. Правда, это мало чем помогло - я услышал из-за двери заливистый смех.

- Ты забываешься, человечка! - ох, если бы не клятва брата... Спокойнее, я должен держать себя в руках. Хватит с меня вчерашнего инцидента.

- Уже передумали, ваше высочество? - девчонка демонстративно не забирала кошелек со стола.

- Нет. Но хочу оговорить одно обязательное условие: ты должна держать в узде свои эмоции. Я хочу быть уверен, что маскировка моего брата не исчезнет в самый неподходящий момент, как это случилось вчера. Надеюсь, условие для тебя не слишком сложное?

- Выполнимое, - ледяным тоном произнесла девчонка и одним жестом смахнула кошелек в свой карман, - Я, Бести Альен, принимаю на себя обязательства сопровождать принца Бриана в Эвилон, и обещаю своими действиями не препятствовать и не разрушать прикрытие и маскировку вышеназванного.

Ого, какую формулировку выдала! Она не так и проста... Девчонка выжидательно смотрела на меня. Не понимаю, чего она еще хочет? Не дождавшись ответа, Бести продолжила:

- А теперь я прошу вас покинуть мой номер. Я должна подготовиться к путешествию.

Видерель

Я томился ожиданием утра. Не люблю человеческие города, скорее бы отбыть в Эвилон! Предупредив отца, что скоро буду в Эвилоне, вместе с Бести, в ответ получил сообщение о прибытии в Лайфорс посольства от дроу. Отец просил привезти Бести в Лайфорс или, в крайнем случае, задержать ее в Эвилоне до его прибытия.

Получив такие указания, я задумался о цели этого странного путешествия. Зачем я помогаю иномирянке? Выполняю поручение отца? Но он не приказывал заботиться о человеческой девчонке, защищать ее от сумасшедших магичек или дроу, и, тем более, помогать в поиске координат ее родного мира. Он даже не знает, кем оказалась Бести на самом деле! По размышлении я пришел к выводу, что, если бы отец был в курсе того, что Бести - иномирянка, он, вероятно, изменил бы свое поручение. Но как? Приказал бы убить ее, как источник возможной опасности? Или оставить эту проблему дроу?

Может быть, именно поэтому я и утаил информацию о Бести. Неужели понравилось защищать и оберегать эту смертную?

Какая мне самому от всего этого польза? Сомнительная выгода от близкого знакомства с членами правящей семьи дроу. Если я решу следовать по стопам отца, и действительно заняться дипломатией....

А если я захочу продолжить обучение в Магистрате Вероятностей, то мне не помешают знания о мире Бести, неизвестном, живущем по странным законам. Может быть, даже стоит проводить Бести в ее мир, взглянуть на все своими глазами?

Или, не осложнять себе жизнь, и выполнить поручение отца: привезти человечку к нему, возможно, тем самым заслужив благодарность Князя? Смогу ли я после этого выбросить Бести из головы, не вспоминая о нашем знакомстве и совместных приключениях? Нет, я уже успел привыкнуть к ее обществу, к ее манере все ставить с ног на голову, к неподражаемому ехидству и умению заботиться о попавших в беду существах, будь то пегас или младший беглый принц.

Что же мне делать? Помучившись, я малодушно отложил этот вопрос до результатов встречи с Мастером по Вероятностям в Эвилоне. В любом случае, знание координат мира Бести не будет лишним.

Утром я отправился в гостиницу к Бести, пока девушка не передумала.

- Бести, я готов отправиться в Эвилон. Тебе помочь собраться?

- Нищему собраться - подпоясаться, - ответила Бести, - Видерель, ты только взгляни на мое лицо...

Следы вчерашней злости старшего принца дроу отчетливо виднелись на лице Бести. С одной стороны, это не даст девушке забыть, кто такие дроу. С другой, женщины слишком придают значение своей внешности, чего доброго, Бести откажется куда-то ехать с синяками и разбитой губой. Надо лечить.

- Бедная девочка... - пожалел я ее, - Помочь убрать синяки и ссадины?

- Он еще спрашивает! Конечно!

Можно подумать, я к ней лекарем и нянькой приставлен!

- Бести, милая, без твоего согласия к тебе ни одно заклинание применить нельзя.

- Я СОГЛАСНА! - чуть ли не прокричала Бести, у меня даже в ушах зазвенело, - Доволен?

Я поморщился, но начал плести исцеляющее заклинание. Уф, словно не магией пользовался, а руками все латал! Избави меня боги в дальнейшем сталкиваться с существами, наделенными антимагическим природным щитом.

Оценив результат моих усилий в зеркале, и легонько прикоснувшись губами к моей щеке, наверное, в знак благодарности, Бести сообщила потрясающую новость:

- Видерель, ситуация немного изменилась. Киан направляется к вам, в Лайфорс, с каким-то посольством. Ну и Брайан с ним, конечно. Я договорилась прикрывать дроу до Эвилона.

- Что? - я не ослышался? - Бести, после того, что произошло вчера, ты опять связалась с дроу?!

На лице Бести появилась поразительно мерзкая ухмылка:

- Ха! Принц Киан наивно полагает, что купил мои услуги. А на самом деле он согласился оплатить поиск информации о моем мире и услуги мага, который сможет отправить меня обратно. Только он об этом еще не знает. Теперь, сколько бы маг с меня не запросил, у меня будет, чем расплатиться! А главное, мне ничего делать не придется. Только потерпеть их компанию до Эвилона.

Как у нее это получается - любую ситуацию вывернуть наизнанку?

- Бести, я возьму на себя поиск информации по твоему миру. Все-таки положение моего Дома дает определенные преимущества и связи.

- Спасибо, Видерель. Но только не обижайся, я не верю в бескорыстие даже друзей. Это качество характера проходит вместе с детством. Возможно, тобой движет простое любопытство, а может, есть и еще какие-то причины... Я не стану о них спрашивать, потому что действительно нуждаюсь в твоей помощи, а значит, и сама грешна намерениями тебя использовать в своих интересах.

Снова она умудряется уловить все намеки и тонкости, но не заметить дерева, растущего на ее пути! Похоже, пока она не разобьет себе лоб об это дерево (дроу), придется и мне смириться с их присутствием. Тем более, что и мне надо попасть домой, желательно вместе с Бести.

- Когда вы отправляетесь?

- Принц Киан забыл мне это сообщить. А ведь мне надо подготовиться в дорогу.

- Я думаю, мы можем использовать порталы. Уверен, у дроу телепортационные кристаллы тоже имеются. Но лучше это обсудить с лордом Кианом.

- Ты со мной?! - обрадовалась Бести, - А давай ты с Кианом без меня это обсудишь? Не хочу с ним разговаривать... У меня еще звери не кормлены, и я сама голодная и злая.

Улыбка Бести никак не вязалась с таким заявлением. Но лучше действительно обсудить совместное путешествие без нее. Уж не знаю, почему, но Бести действует на старшего принца, как колючка под седлом на лошадь.

Киан.

В номер брата я вошел порядком навзводе. Побег Бриана дорого мне обходится, и не только в плане потраченного времени. О чем я не замедлил сообщить братишке:

- Бриан, если уж ты считаешь себя взрослым - будь готов отвечать за последствия своих поступков!

- Это ты о чем? - опешил Бриан, - О свадьбе?

- Успокойся, леди Блодуэд не станет твоей счастливой невестой. Хотя, отец может женить тебя на ком-то другом, в чисто воспитательных целях! Но так легко ты не отделаешься.

- Легко?! - посмел возмутиться младший.

- Бриан, я потратил на тебя кучу времени, а теперь еще - и денег. По возвращении пойдешь младшим офицером на границу с амазонками, под мое личное командование! Три шкуры спущу!!!

Вообще-то ситуация выглядела комичной: я угрожаю военной службой светлой эльфийке! А она смотрит на меня огромным грустными глазами и вздыхает... В дополнение, этот обормот подмигнул мне и высказался:

- А Бести можно взять с собой? Она точно найдет общий язык с амазонками!

- Если только ее не прибьют в первый же день наши воины! Чему я только порадовался бы! Сколько раз тебе повторять - смертные не заслуживают хорошего отношения!

Светлая эльфийка ехидно на меня посмотрела:

- А еще смертные не могут торговаться! Если тебя это утешит, то могу рассказать, как леди Бести с гномом торговалась! Между прочим, она ему идеи продала! Так что, братец, ты еще дешево отделался!

Наверное, эльфийка все-таки получила бы от меня подзатыльник, но неожиданно в дверь постучали. Вошел лорд Видерель:

- Лорд Киан, насколько я понимаю, вы заключили соглашение с леди Бести. Поэтому я хотел бы обсудить с вами наше совместное путешествие. Леди Бриана, - произнес он с улыбкой, - вы, как всегда, прекрасны!

М-да, у этого эльфенка большие способности к дипломатии... Одной фразой дал понять, что я нарушил все правила приличия, заключив договор с его собственностью, и тем не менее, он относится к этому снисходительно и даже готов оказывать нам содействие! Демоны их всех полюби!

- Благодарю, лорд Видерель. - нежно пропел братишка, томно глядя на эльфа. И когда только научился, паршивец?! Ну нет, строить глазки светлому эльфу я ему не позволю!

Во избежание продолжения я велел братишке:

- Бриан, рассчитайся с хозяином Аджитом. Мы скоро выезжаем. И заодно предупреди свое прикрытие.

Светлая эльфийка тряхнула роскошными волосами и выплыла из комнаты.

- Так что вы хотели обсудить? - обратился я к эльфу. Видерель, проводивший взглядом Бриана до двери, обернулся ко мне.

- Как я понял, вы спешите... Возможно, планируете использовать подпространственные порталы?

- Да. У меня имеется запас телепортационных кристаллов, можем сделать несколько прыжков, чтобы не изнурять наших дам. Предлагаю, сделать две остановки: здесь и здесь, - я развернул карту и показал места остановок. В лесу, но в то же время вблизи обычных ориентиров для перемещения. Вероятно, охотники Бьергхейм не догадаются искать нас по окрестностям.

- Согласен, - кивнул эльф, - Тем более мы не знаем, как поведет себя маскировка Бриана в подпространственном тоннеле, и как это отразится на Бести.

- Леди Бести перенесет подпространственное перемещение? - я никогда не имел дела с людьми, и мне неизвестно, способны ли они пользоваться телепортами.

Почему вопросы о его знакомой все время ставят лорда Видереля в тупик? Или им есть, что скрывать?

- У нас еще не возникало такой необходимости, чтобы это проверить... - наконец изрек светлый эльф, - Леди Бести отрицает свои магические способности и не применяет их. Но я полагаю, с таким магическим потенциалом, как у нее, проблем возникнуть не должно.

Какая же причина вынудила тебя, представителя одного из наиболее влиятельных Домов эльфов, сделать невзрачную девицу гостьей Дома? С нашей первой встречи Видерель ни разу не проявил каких-нибудь признаков романтического влечения к Бести. Или же светлый лорд выдает желаемое за действительное...

- Лорд Видерель, вы по этой причине сопровождаете леди Бести? Могу я узнать о ваших дальнейших планах после прибытия в Эвилон?

Видерель.

- Леди Бести перенесет подпространственное перемещение? - задал мне вопрос лорд Киан.

Это же надо так сглупить - признать человечку равной себе и, соответственно, планировать путешествие исходя из собственных возможностей и предпочтений! Когда я успел настолько попасть под влияние Бести?! Хорошо, что вовремя опомнился... В школе говорили про какие-то ограничения на подпространственные перемещения... Поскольку эльфов они напрямую не касались, я не придал тогда этому значения. А, люди почти не могут ими самостоятельно пользоваться, им просто не хватает энергетического объема ауры; это же касается и полукровок. Ну, в этом плане Бести сильно отличается от местных людских магов... Стоп, но она же потеряла память после того, как переместилась в наш мир! А если на нее так действует любое подобное использование магии? От мысли о возможности повторного знакомства с Бести меня передернуло. Буду надеяться на лучшее, все же перемещение между мирами - это нечто другое, а нам всего лишь предстоит "пробить карман" в пространстве с помощью настроенного артефакта.

- Полагаю, с таким магическим потенциалом, как у нее, проблем возникнуть не должно, - ответил я старшему принцу дроу, соглашаясь с использованием подпространственного перемещения.

- Лорд Видерель, вы по этой причине сопровождаете леди Бести? Могу я узнать о ваших дальнейших планах после прибытия в Эвилон?

Темный лорд явно пытается вытянуть у меня какую-то информацию... Что-то заподозрил?

- О, мои планы никак не связаны с вашей миссией в Лайфорс. Раз уж я принял на себя заботу о леди Бести, то намерен оказать ей посильную помощь, пока она пребывает в Эвилоне.

- Лорд Деркстон, а вы не допускаете такой возможности, что леди Бести захочет сопровождать Бриана в Лайфорс? Нельзя не заметить, что между ними сложились тесные отношения...

Тут наши желания совпадают, в том смысле, что мы оба желаем, чтобы человечка оказалась в Лайфорсе. И я пока не вижу вариантов, как отделить Бести от Бриана... Впрочем, лорд Киан будет достаточно занят выполнением своих посольских обязанностей, а Бриан будет под неусыпным присмотром военного сопровождения. В Лайфорсе Бести будет предоставлена самой себе...и мне. Но ответил я со всей осторожностью.

- Если леди Бести выразит такое желание, я буду только рад показать ей достопримечательности нашей столицы.

Глава 8

Магнирель

Вернувшись с территории дроу, я был уверен, что Блодуэд Бьергхейм готовится к силовому захвату власти. У каждого свой путь к вершине. Я придерживаюсь принципа: "Атакуй ветви, ослабляй дерево". Являясь членом правящего Дома светлых эльфов, мне незачем прямо конфликтовать с дядей. Все неприятности, преследующие в последнее время Князя Суртэля и дражайшую кузину, а также их приближенных, дело не моих рук, но моих подчиненных. Даже обострение отношений между дроу и светлыми эльфами спровоцировано дроу из рода Бьергхейм. Таким образом, я избегаю всяческих неблагоприятных последствий в случае неудачи замысла, и не удручаю Совет старших Домов Лайфорса открытым стремлением к власти. Вступление на престол лорда Магниреля в глазах светлых эльфов должно быть безупречным. Мелкие фигуры и предназначены для того, чтобы своей гибелью открыть дорогу крупным и сильным.

Одной из "фигур" была человеческая колдунья Мара, мой информатор в столице Мидденленда. От нее поступала информация о политике короля в отношении соседей, о происшествиях и секретах эльфов из младших Домов, обосновавшихся на человеческих землях по торговым или ремесленным делам, а также о полукровках. Полукровок становится все больше, а Лайфорс продолжает придерживаться политики их игнорирования. А вот король Мидденленда явно видит выгоду от использования этих...полулюдей, и очень охотно принимает их на военную службу. Недавно как раз от Мары пришло сообщение о поступлении в королевскую гвардию очередного полукровки. На месте нашего воеводы Ульвиеля я бы вот над чем задумался.

Последнее письмо от колдуньи меня еще больше заинтересовало. Ей стало известно о человеке из другого мира. Маги с сильными телепортационными способностями, позволяющими перемещаться между мирами, среди людей нашего мира не встречаются. Хм, девушка...с большими магическими способностями, о которых сама она даже не догадывается. Мне как раз такая и нужна! Пожалуй, стоит самому навестить Мару и пообщаться с иномирянкой.

Каково же было мое удивление, когда, прибыв в Кастенгард, я застал дом Мары в руинах, сама магичка погибла под развалинами. Все выглядело, как результат неосторожности самой магички, но я подозревал, что без участия иномирянки дело не обошлось... Теперь она интересует еще больше! Я велел своим сообщникам в Кастенгарде немедленно начать поиски недавно появившейся в городе сильной магички. Быстро выяснилось, что в столице прибытие новых магов замечено не было. Зато в городе обнаружен наследный принц дроу. Надо сообщить леди Бъергхейм, и пусть ее дроу этим занимаются.

А мне придется потратить больше времени, начав поиск с первого следа иномирянки: Мара к своему сообщению приложила письмо от своей знакомой, из села в глубинке людского королевства. Пошлю кого-нибудь навестить эту Миранду.

Миранда

Я немного тревожилась за свою "находку". Вернувшийся Аскольд рассказал, что девочка познакомилась со светлым эльфом. Глупышка слишком привлекает к себе внимание, не случилось бы беды. Впрочем, последующие известия меня немного успокоили. Бести направилась в столицу, прихватив с собой Келина, и вполне благополучно добралась до места. Надеюсь, Мара поможет девочке...

Вскоре пришло письмо от Бести. Девушка сообщала, что они благополучно добрались до столицы, и что Келин сдан в казармы, под руку капитану Тарнуму.

Через некоторое время в Масличное прибыли два человека, маги из столицы. В магической среде правила сообщества предписывали при посещении любого селения делать визит к местному магу. Поэтому, визит столичных господ меня не удивил.

- В Кастенгарде появилась девушка с большими магическим способностями. Причем, нам известно, что она прибыла в столицу по вашей рекомендации, - сказал первый господин.

- К этому стоит добавить, что эта девушка не умеет контролировать свой дар, - продолжил второй.

- Что случилось с Бести?! - испугалась я.

- Это нам неизвестно, - ответил первый, - Зато нам известно о гибели известной магички Мары, произошедшей после визита той самой Бести.

- Миранда, вы ведь обучались в Магической школе и понимаете всю опасность бесконтрольного применения магии, - фальшиво-ласковым тоном уговаривал второй, - Помогите нам, вашим собратьям, обнаружить эту девицу.

Вот именно, что я не всю жизнь в деревне провела. И знаю, что преступления в среде магов расследуются специальным подразделением местного сообщества магов. Мои гости, хоть и пытаются изобразить важных персон, но к магам-ищейкам отношения не имеют. Девушка жива и, по-видимому, благополучна. Меня тревожит слишком явный интерес к ней со стороны магов. Но хуже всего, что погибает второй маг, узнавший, или попытавшийся узнать о Бести... В то, что Бести может быть причастна к гибели моей подруги, я не могла поверить!

- Ох, да куда уж мне в столицу ехать. Стара я стала, зрением слаба....- постаралась я изобразить изможденную годами старушенцию.

- Миранда, не вынуждайте нас напоминать, что грозит тому, кто скроет появление демона. - начал угрожать первый.

- Какого демона? - удивилась я, - Не помню, видела ли я когда-нибудь демонов.

- Ваша Бести - демон из другого мира!

- Бести? - я засмеялась-закашлялась. Интересно, похожа я на старую ведьму, которой деревенские жители пугают детей? - Наша деревенская дурочка? Ох, единственная моя вина: как только у девочки проявился магический дар, я послала ее в столицу. Там ведь маги посильнее меня.

- Может, ваш кузнец согласится помочь? - подключился второй, - Ваши соседи говорят, что его сын был дружен с вашей девицей...

А вот это уже очень плохо. Столичные визитеры не теряли времени и успели собрать сведения...

- Кузнец своего сына давно в столицу отправил, на военную службу.

- Сдается нам, Миранда, недоговариваете вы. Или скрываете применение недозволенной магии?! - снова взялся за меня первый, - Собирайтесь, мы отправляемся в Кастенгард!

Значит, весь их разговор - только для того, чтобы отвлечь и проверить мои возможности. Ну ничего, я еще не растеряла силу! Я активировала защитный амулет, однако двойное применение атакующих заклинаний он долго не выдержит. К том же, мои мороки, отводящие глаз, на них не действовали. Наверняка, визитеры имели при себе сильные амулеты, и ко всему прочему, не уступали мне в магических способностях. Только специализировались они в боевой магии. Плохо, очень плохо. Я в этой области совсем не практиковалась: целительство и боевая магия, в основном направленная на причинение боли - совершенно разные направления. Однако придется их как-то отвлечь, чтобы хотя бы выбраться из дома. Единственным атакующим заклинанием, пришедшим мне в голову, был огненный шар. Увеличив с помощью своей магии искру из печи, я направила ее в ближайшего противника. Но тот, вместо того, чтобы погасить огненное заклинание, решил отбить его воздушной стихией. Деревянный дом вспыхнул мгновенно, но я уже не чувствовала жара. Сила стремительно покидала мое тело, остужая сердце и кровь. Последнюю крупицу силы я использовала, чтобы отправить Бести "магического вестника". Хотя вряд ли иномирянка поймет...

Магнирель

Впервые я потерял своих людей. Огорчала не столько их гибель, сколько отсутствие результата. Добыть информацию об иномирянке не удалось, к тому же погиб единственный, кто знал ее в лицо - деревенская колдунья.

Девушка, возможно, еще в столице...

Неожиданный гость прибыл в мой дом в Эвилоне.

- Леди Блодуэд поручила мне спросить у вас, лорд Магнирель: ваши люди не заметили в Мидденленде дроу? - спросил Элириэн.

- Как я уже сообщал, в столице замечен наследник Правителя, лорд Киан Артайус. Мои люди сейчас заняты отслеживанием посольства дроу.

- Но разве посольство скрывается? - ухмыльнулся Милорд.

- Наверное, я не точно выразился. Мне необходимо время, чтобы подготовить все так, чтобы визит Киана из рода Артайус в Лайфорс стал последним.

- Что ж, не буду отвлекать лорда от дел.

- Элириэн, можете передать Блодуэд, что я активно занят реализацией нашего плана, но отвлекаться на что-либо другое не могу себе позволить. Если я правильно понял, ваши вопросы означают, что леди Блодуэд не смогла обнаружить младшего принца?

- Мальчишка оказался не так прост. Либо, его скрывает кто-то достаточно сильный в магии, - ответил Милорд, но по безразличному тону я догадался, что его в данный момент мало интересуют проблемы дроу.

- А что беспокоит Милорда, позвольте полюбопытствовать?

- Не так давно кое-кто вызывал демона, однако не преуспел в этом. Однако кто-то чужой все-таки появился в Эрафии.

- Демон? - я задумался. Магический дар Блодуэд оказался достаточно сильным, чтобы решиться на такой шаг? Подчинивший демона приобретает силу, сравнимую только с силой богов, - Есть мнение, что демоны способны менять свой облик, приспосабливаясь к окружающей обстановке... Появившись на человеческих землях, он мог принять соответствующий облик.

- Лорд Магнирель, неужели вам встречался кто-то? - заинтересовался Элириэн. Так он, ко всему прочему, еще и эмпат?!

- Нет, но я ищу этой встречи. Одна из моих осведомительниц в Кастенгарде погибла при встрече с девушкой из другого мира. Сейчас я уверен, что эта девушка - искомый тобой демон. Если Милорд сумеет обнаружить демона, я был бы не прочь получить его. Можешь располагаться в этом доме, и просить у меня все, что нужно для поимки демона!

- Леди Блодуэд тоже желает получить этого демона, - задумчиво, с хитринкой во взгляде, произнес Элириэн.

- Леди Блодуэд стоит повнимательней присматривать за своим имуществом...сначала сбежал жених, теперь демон...

Элириэн засмеялся и кивнул. Он не стал ничего обещать, но снова отправился на поиски. Ладно, с Блодуэд насчет демона я договорюсь. Если мне улыбнется удача, и я получу его первым, может быть, обменять демона на Элириэна?

Глава 9

Как много девушек хороших...но тянет что-то на плохих.

Бриан.

Я чуть со смеху не помер, наблюдая, как Бести проходит портал. Прежде, чем шагнуть в воронку, девушка задержала дыхание и зажмурилась. Оказавшись на лесной поляне, Бести удивленно огляделась:

- Круто! А теперь куда двигаемся?

- Никуда. Мы останемся здесь на ночь. Следующий прыжок сделаем завтра утром, - ответил мой брат, которого человечка своим вопросом отвлекла от просмотра окрестностей.

Девушка молча сняла походные сумки с пегаса и небрежно бросила их под дерево.

- Флай, Пиксель, вы можете поохотиться, если хотите, - обратилась Бести к своим питомцам, игнорируя Киана, - Только на людей не нападайте. По лесам шастают только всякие темные личности, а они не гигиеничные и желчи в них много.

Это она в чей адрес? Наверное, не в мой, я же сейчас - светлая эльфийка...

Пегас тут же скрылся между деревьев, а оборотень остался с хозяйкой. Бести подошла ко мне и отозвала в сторонку.

- Бриана, а зачем нам оставаться здесь? Почему мы не можем ехать дальше? - понизив голос, спросила Бести, - Ведь еще целый день впереди.

Надо же, какая шустрая! Использование порталов изматывает даже нас, дроу и эльфов! Стоп, а я почему совсем не утомился? Неужели выработалась привычка? Нет, ерунда, тогда бы и Киан выглядел свежим...

- Ты что, это же пространственная магия! На открытие и поддержание портала тратится огромное количество энергии, и чем больше расстояние прыжка, тем дольше надо восстанавливаться! Разве ты не чувствуешь усталости?

- Нет... - пожала плечами человечка, - А должна?

- Хм...- я прикрыл глаза, разглядывая ауру Бести. Небольшое изменение баланса имелось, но явно не такое сильное, какого следовало ожидать.

Не дождавшись от меня понятных объяснений, Бести направилась к светлому эльфу. Перебросившись с ним парой фраз, девушка получила карту и уселась в сторонке, внимательно изучая ее. Что ее так заинтересовало?

- Прокладываешь маршрут? - не выдержал я.

- Вспоминаю навыки спортивного ориентирования, - мрачно ответила Бести, - Вот смотри, что получается, если я правильно поняла. Мы были здесь, - девушка ткнула в карту, - сейчас здесь. Завтра будем в этой точке, и потратим еще целый день на отдых. И только послезавтра переместимся в Эвилон. Получается три дня.

- Правильно. А что не так?

- Как это что? Три перемещения - два дня впустую. Фигня какая-то, а не магия...

- Но мы тратим два дня, а отправься мы обычным путем, на дорогу ушло бы минимум две недели!

Бести уставилась на меня, явно собираясь возразить, но потом махнула рукой:

- Мы мыслим разными категориями. Не обращай внимания. Я пройдусь немного, а вы отдыхайте.

Бести отложила карту и решительно поднялась на ноги.

- Ты куда собралась?

- Все тебе скажи! А сама с трех раз не догадаешься? - съехидничала Бести, - Мне сопровождение не требуется!

Киан.

Первое перемещение прошло удачно: заклинания, повешенные на Бриана, остались целы, да и сам братишка выглядел неплохо. Как всегда после прохождения портала, навалилась усталость. Единственным желанием было - лечь и уснуть. Лорд Видерель, похоже, испытывал те же чувства. Проверив на магическом уровне окружающее пространство, ничего опасного я не заметил, а потому я завернулся в плащ и задремал.

Не знаю, сколько я проспал, но проснулся отдохнувшим. "Светлая эльфийка" и Видерель что-то мудрили возле костра; надеюсь, то, что они положили в котелок, хотя бы съедобно. Человечки поблизости не наблюдалось. Я привычно пробежал измененным взглядом окружающее пространство... все-таки очень странная аура у этой девчонки... чем это она занимается на берегу?

- Бриан, ты никого не потерял? - осведомился я у брата.

- Ты о Бести? Нет, она где-то поблизости.

Ну конечно, а позаботиться о собственном прикрытии не обязательно... Может она где-нибудь без сил лежит? Почему человечка вообще куда-то отправилась одна? Разве я разрешал кому-то покидать стоянку?

Я двинулся через лес, пока не вышел на берег небольшой речушки. На первый взгляд берег был пуст. Со стороны воды раздавался размеренный плеск. Такого я никак не ожидал увидеть! Бести находилась почти посередине реки и она плыла! Не просто стояла в воде или перебиралась на другую сторону при помощи подручных средств. Ее движения в воде были уверенными и гармоничными, никаких брызг и судорожного барахтанья. Бести явно испытывала от своего занятия удовольствие! Я не стал ее окликать, увлеченный зрелищем. Бести внезапно ушла под воду. Один удар сердца, второй, третий... Девушка на поверхности не показывалась. Я беспомощно огляделся по сторонам, не зная, что делать. Даже если я войду в реку, дальше-то что? И в этот миг Бести вынырнула у самого берега. Откинула с лица мокрые волосы и тут заметила меня. Я ожидал просьбы уйти или хотя бы отвернуться. Но девушка спокойно вышла из воды. Из одежды на ней не было ничего, струйки воды стекали по обнаженному телу.... При своем маленьком росте Бести оказалась на редкость хорошо сложенной. Смуглая кожа ее отливала золотым блеском. Тонкая изящная талия, обольстительная грудь... Небольшая, но такая упругая, прекрасной формы... А сама человечка сознает, какое соблазнительное зрелище представляет? Я поймал ее взгляд... полный насмешливого презрения. Как будто меня застали за подглядыванием! Вот теперь до меня дошла вся двусмысленность ситуации! А самое плохое - винить в этом я мог только себя! Демоны ее побери! Бести между тем молча подошла к своим вещам, быстро, но не торопливо, оделась. Мое откровенное внимание ее отнюдь не смутило.

Закончив одеваться, девушка обратилась ко мне:

- Что здесь делает ваше высочество?

- Я просто забочусь о членах своей команды. Бриана не смогла сказать, где ты.

- Интересно вы заботитесь, оставив изнуренных перемещением беспомощных эльфов одних в лесу! - скромностью ее природа обделила, зато с ехидством - явный перебор получился.

Я заметил, что рубашка Бести от соприкосновения с мокрым телом намокла и пикантно обрисовала все выступающие места ее тела. Почему я раньше не замечал, что это может выглядеть так возбуждающе? Да потому, что наши леди даже для визита в спальню надевают на себя столько нарядов... Не спорю - красивых, но освобождение женщины от них занимает много времени...

- Что уставился, стриптиз окончен, второго сеанса не будет! - уже раздраженно поинтересовалась девушка, - Пиксель, иди ко мне!

Интересно, это меня хотели оскорбить или просто попеняли на некультурное поведение? Позже выясню, сейчас нужно повернуть ситуацию в свою сторону.

- Наверное, вода была холодной? - произнес я мягким голосом, сняв куртку и протягивая ее девушке. Бести косо посмотрела на мою одежду и покачала головой:

- Как парное молоко. Сквознячок вот только от реки, - она поежилась.

Оборотень выскочил из прибрежных кустов. Бести села на землю, подобрав под себя ноги, прижалась к меховому боку зверя, запустив руки в мягкую шерсть.

- Бести... - протянул я, стараясь показать, что недоволен ее поведением. Никакой реакции. Вздохнув, я присел рядом:

- Никогда не видел, чтобы плавали просто ради удовольствия...

- Дроу не умеют плавать? - удивилась Бести, словно это умение само по себе разумеющееся для любого существа.

- Ну, через реку наш воин переправится без усилий...А что такое "стриптиз"? - попытался я выяснить заинтересовавшее меня слово.

- Это эротический танец, во время которого исполнитель раздевается. Да, судя по всему, вы тут много чего не видели...

На последний ехидный комментарий я ответить не смог, поскольку ясно вспомнил танец Бести с Брианой в Кастенгарде... И это они не раздевались... Из транса меня вывело очередное замечание со стороны Бести:

- Между прочим, а эльфы знают, что дроу плавать не умеют?...Шучу, шучу! - Бести подняла руки, выставив ладони в моем направлении, словно готовясь оттолкнуть, - Но в каждой шутке есть доля правды.

- Знают, они и сами не умеют.

- Тогда надо порекомендовать Видерелю дружить с людьми. Мало ли, вдруг через некоторое время в Мидденленде родится свой Александр Невский...

Бести встряхнула мокрыми волосами, брызги долетели даже до меня. Я протянул руку к ее волосам, словно собираясь пальцами смахнуть с них воду. Может быть, Бести и хотела уклониться, но скорость ее реакции не сравнима с моей. Я, положив руку на ее затылок, надежно удерживал ее голову в нужном мне положении. Влажные шелковистые волосы приятно охлаждали мои пальцы и ладонь. Наклонив голову, я прижался губами к ее губам. Почувствовал свежесть и холодок речной воды. Человечка не ответила мне, упрямо сжав челюсти. Я нарочито медленно отпустил ее, окинув взглядом сытого хищника.

- Ну и как водичка? - Бести ладонью стерла с лица капли, попавшие с волос, - Холодная?

Не знаю, что холоднее: она или вода в реке? Могла бы хоть улыбнуться... Бести же продолжила ледяным тоном:

- Ваше высочество, я выполняю оговоренное вами условие и держу свои эмоции под контролем. Надеюсь, в дальнейшем вы не будете устраивать подобных провокаций. В противном случае я оставляю за собой полную свободу действий.

Бести поднялась с земли, и в сопровождении оборотня быстро пошла к месту нашей стоянки. Пришлось ее догонять.

Видерель.

Бриан и Бести перенесли перемещение на удивление хорошо. Я-то тревожился не столько за младшего дроу, сколько за иномирянку. Рассказывая Бести о том, как мы планируем добраться до Эвилона, я убедился, что ей не знаком подпространственный способ перемещения.

Очутившись на небольшой лесной поляне, мне больше всего захотелось прилечь в теньке, на травке. Но вовсе не отвечать на вопросы человечки. Ох, ну карта-то тебе зачем? Я сунул девушке требуемое, лишь бы отстала... Киан устроился на плаще и задремал, я решил последовать его примеру.

Разбудило меня прикосновение чего-то легкого и шелковистого. Как приятно! Улыбнувшись, я открыл глаза. Возле меня сидела Бриана и своим локоном щекотала мое лицо.

- Что ты делаешь? - возмутился я поступком дроу.

- Тебя бужу, - прикинулся тот дурочкой, - Может, поможешь девушке с организацией ночлега?

- А где Бести?

- Сказала, что пойдет по делам. И просила ее не сопровождать.

Ладно, придется вставать. Киан, везунчик, еще спал. Конечно, старшего брата Бриан не решился беспокоить... Младший дроу уже принес хворост для костра, я помог разжечь огонь.

- Видерель, а я могу только воду вскипятить...

Ох... ладно, придется сегодня побыть кашеваром...тем более я не уверен, сможет ли Бести что-нибудь приготовить. Пока Бриана доставала припасы, а потом мы вместе готовили, проснулся Киан и тоже куда-то ушел, я даже не заметил, когда это произошло. Умеет же этот дроу не только появляться, но и исчезать незаметно!

Вернулись Бести и Киан вместе. Где только повстречались? Бести не обращала на него внимания, занятая своим оборотнем.

- Как успехи? - Бести сунулась к костру, - Видерель, я вижу, ты исправился: на этот раз еду с собой захватил!

- Конечно, мы же в пути, - мне польстило, что она вспомнила наш разговор в лесу около Авли, - А почему ты мокрая?

- Я купалась! - сообщила Бести, - Рекомендую и вам поплавать. Вода - просто чудо!

- Плавать? Зачем? - удивилась.Бриана.

- Не зачем, а потому что! - Бести опять в своем репертуаре, - Во-первых: снимает усталость, во-вторых: появляется зверский аппетит. Знаешь, у меня на родине есть поговорка: "Девушка, которая не любит танцевать и плавать, не годиться и для любви". С танцами у тебя порядок, а плавать могу научить.

Тут Бести покосилась на меня. Не понял, это она на что намекает?! Даже если Бриан будет единственным дроу, который умеет плавать...Он не перестанет быть парнем! И тот поцелуй между нами... вообще не считается!!!!

- Никто никого учить не будет! - заявил Киан, - Мы не на увеселения выехали...

Бриан.

После того, как мы поели, Бести вызвалась вымыть посуду, раз уж она не помогала в приготовлении пищи. На помощи со стороны Киана девушка настаивать не стала, прокомментировав в своем стиле: "Вдруг завтра война, а вы уставшие?". Воду нужно было брать из речки.

- Бриана, помоги отнести на берег посуду, нечего бегать несколько раз туда - обратно и разводить грязь в лагере.

Пришлось нагружаться грязной посудой и идти за ней.

- Ко всему нужен творческий подход! - провозгласила Бести на берегу, сложила всю посуду на песок и, закатав до колен брюки, вошла в воду. Котелок поставила на дно, отмокать, а сама принялась за тарелки.

- Бри, умеешь во фрисби играть?

- Что? - не понял я. Вроде бы посуду пришли мыть...

- В летающие тарелки! Лови! - Бести со смехом швырнула в меня только что вымытую тарелку, как-то странно вывернув кисть.

Ничего себе игры! Тарелку-то я поймал, но что с ней делать?

- Еще лови! - в меня полетела следующая тарелка.

- Бести, прекрати! - я не смог не засмеяться, - Ведешь себя, как ребенок!

- Ща домою и прекращу! Лови!

- Бести!!! - ловлю очередную тарелку, рукава рубашки уже мокрые, - А если мокрая тарелка выскользнет и разобьется?

- Тогда у вас будет повод придумать небьющуюся походную посуду... Бриана, у меня было тяжелое детство. Не мешай мне расслабляться! - очередная тарелка полетела в мою сторону, - Не будь занудой! Разве не весело? Лови!

- Поймал! - так, уже и на груди рубашка мокрая, - А если я запущу тарелку в тебя?!

- Попробуй!

Я кинул тарелку. В Бести не попал. Тарелка, несколько раз отрекошетив от поверхности воды, ударилась о камень на противоположном берегу речушки и рассыпалась осколками. Бести проводила ее изумленным взглядом.

- Пять блинчиков, - прокомментировала она мой бросок, - Но мы играем в другую игру. Попробуй соизмерять силу броска. Тут главное - движение кисти, смотри.

В ход пошла еще одна тарелка. Вскоре мне пришлось признать, что я уступаю в ловкости обращения с тарелками человечке. Разбив в итоге три тарелки, я не позволил играть последней оставшейся. Тогда Бести подхватила котелок из воды.

- Бести, не вздумай! Он же металлический!

Вместо котелка в меня полетела приличная порция воды.

- Ах ты так! - я вырвал у девчонки котелок, черпнул воды...

После несколько таких "бросков" с нас и нашей одежды вода стекала ручьями. Собрав оставшуюся целой посуду (а осталось ее не так уж много), мы отправились к костру сушиться. Увидев нас, Киан и Видерель вскочили как по команде.

Видерель.

- Бести, неужели вы с Брианой...- я побоялся озвучить свое предположение. Ну не могла она уговорить дроу плавать...

- Не волнуйся, - улыбнулась мне Бриана, встряхивая мокрыми локонами, - Мы просто развлекались...

- Развлекались?! - зарычал Киан, разглядывая мокрых девушек и остатки посуды, - Если у вас хватает сил на развлечения, какого демона мы тратим время?

- Вот и я о том же... - пробурчала Бести.

- Быстро переодевайтесь и собирайте лагерь! Я готовлю портал. Кто не успеет, - Киан в упор посмотрел на человечку, - пойдет через портал в чем есть!

- Да без проблем! - ответила ему человечка, - Зажигай спичку. Прямо при тебе переоденусь.

Наверное, виновата игра солнечных лучей, пробирающихся сквозь ветви деревьев, но мне на миг показалось, что Киан смутился.

- Бести, не испытывай мое терпение...

- Да ладно, ладно... Считай, я уже переоделась. Не надо на меня злиться... - девушка быстро подхватила свою сумку и скрылась за кустом.

Киан отошел от нас и стал создавать портал. Переодевшись, Бести и Бриана принялись помогать мне собирать вещи.

- Слушай, Бри, может, намекнешь своему брату, что мы не в армии? - вполголоса возмущалась Бести, - К чему такая спешка? Чего он вообще на нас разорался? Тарелок пожалел, что ли? Мало того, что он садист и неврастеник, так еще и жлоб!

- А может, ты перестанешь его доводить? - также недовольно ответил младший дроу, - Я уже сам не знаю, чего от него ждать...

- Скажите пожалуйста, как вас легко довести... Да я вообще с ним разговаривать не буду, - пожала плечами Бести. И сдержала свое обещание: нагрузила пегаса собранными вещами, кликнула оборотня и прошла портал, не обронив ни слова.

Глава 10.

Несмотря на то, что уже несколько миллионов лет женщина живет рядом с человеком, в ее поведении и образе жизни остается много загадочного и непонятного.

Киан.

Когда Бриан с девчонкой вернулись в лагерь, мокрые до нитки, я чуть вслух не выругался. Светлый эльф ограничился вежливым замечанием, одобрительно разглядывая девушек в облеплявшей тела одежде, а призывать их к порядку и осторожности пришлось опять мне. Да еще эта человечка со своими замечаниями влезла...

Когда в игре находится неизвестная величина, а человечка сейчас именно такой величиной и была, это всегда напрягает. Но и добавляет игре азарта. Я не мог предсказать поведение Бести Альен: то она ведет себя, как пресыщенная опытом женщина, то играется, как проказливая девчонка.

Сознаюсь, использовать второй за сутки телепорт было необдуманно. Если так пойдет и дальше, охотникам Бьергхейм некого будет ловить. Сказать, что такая постановка вопроса меня сильно нервировала, значит не сказать ничего. Она бесила. Надо всем отдохнуть и успокоиться. Я взглянул на девушек. Бриана и Бести устроились в сторонке от эльфа, который после выхода из второго портала свалился без сил и мгновенно заснул. Бриана разводила костер, а Бести хлопотала со своей одеждой. Вроде бы, обе заняты. Я решил последовать примеру Видереля.

Разбудил меня запах жареного мяса. Видерель уже проснулся и с аппетитом ел мясо на прутике, приготовленное девушками. Я поспешил присоединиться к трапезе, а то с Бести станет не оставить мне ни кусочка. Нужно все-таки приручить человечку, иначе в Лайфорс прибудет очень взвинченный неадекватный посол. Я сел к Бести поближе и, попробовав приготовленное по ее рецепту мясо, высказал свое удовольствие. Бести к похвале отнеслась равнодушно. Ладно, уже хорошо, что не язвит.

После того, как все поели, я отозвал брата в сторонку.

- Есть кое-что, о чем я хочу знать, - начал я допрос, - Ты себя как в последнее время чувствуешь? Наложенные заклинания не беспокоят?

- Да вроде бы все, как обычно, - пожал плечами Бриан.

- И привязка к Бести не мешает, особенно при пространственном переходе?

- Я ее почти не ощущаю. Знаешь, я ведь даже магией хаоса могу пользоваться, только результат немного искажается, словно идет дополнительная обработка нитей сил.

- Ты все-таки почаще интересуйся самочувствием твоего прикрытия, - напомнил я, - Человечка может не выдержать такую нагрузку на ауру. Хорошо, если твоя маскировка исчезнет здесь, в лесу. А если в Эвилоне?

- Хорошо. Я буду осторожен.

Я помолчал, подбирая слова для следующей фразы. Отношения Бриана с этой девчонкой явно выходят за рамки простого найма. Он позволяет ей намного больше, чем необходимо. Да и сама Бести относится к Бриану как к давнему другу, а не дроу из правящего рода... и при этом меня она явно невзлюбила.

- Бриан, я забуду обо всех твоих проделках, если ты сможешь как-то улучшить отношение Бести ко мне.

- Заманчивое предложение, - кокетливо улыбнулась светлая эльфийка, за что чуть не получила подзатыльник, - Жаль, невыполнимое. Извини брат, но Бести сказала: "У вас никогда не будет второго шанса произвести первое впечателение".

- А ты все-таки попытайся, - настаивал я.

Брат вздохнул, но промолчал.

Бриан.

Второй прыжок обессилил и брата, и лорда Видереля. Я, как ни странно, перенес его лучше всех. Даже Бести выглядела утомленной. Я поспешил проверить состояние ее ауры. Если первое перемещение прошло почти незаметно для ее энергетической оболочки, то после второго аура девушки напоминала разомкнутую спираль, превращающуюся в воронку. Никогда с таким не сталкивался.

- Бести, ты как себя чувствуешь? Головокружение, усталость не беспокоят?

- Устала, как собака, - ответила Бести, - Сейчас бы растянуться на мягкой кроватке, или даже на травке под солнышком...

- Тебе надо восстановить свою ауру, - я уже привычно пропустил мимо ушей странное слово. "Собака" - видимо, крайняя степень усталости, если судить по ауре...

- Как? - не поняла меня Бести, - Я никогда этого не делала.

- Я тебе не могу помочь, пока наши ауры связаны маскировочной сетью. Попроси Видереля.

Бести посмотрела в сторону спящего эльфа, оценила его измученный вид и махнула рукой.

- Само пройдет... - она принялась за хозяйственные хлопоты. Прежде всего, развесила мокрую одежду сушиться, потом заявила, что отправляется за дровами для костра, отпустив своих питомцев на охоту. Пока я занимался костром, оборотень принес двух кролей, которых Бести передала мне - разделывать. Куски мяса она сложила в котелок, полила найденным в припасах вином, и придавила несколькими камнями, завернув их в крупные листы лопуха.

- Знаешь, Бри, я тебя понимаю... - проговорила девушка, косясь в сторону спящего Киана, - был бы у меня такой брат, я бы тоже сбежала...

- Вообще-то я сбежал из дома по друго й причине. Киан здесь не при чем, - вздохнул я, - Отец сделал от моего имени брачное предложение леди Блодуэд Бьергхейм. Она - Черный Жнец, попасть к ней в руки - хуже смерти!

- А я думала, что сбегать из-под венца прерогатива невест, - улыбнулась Бести, - Но, в общем-то, ты прав; пока жив - не женись!

Кажется, это ее очередная шутка... но мой побег она одобряет...в отличии от брата!

Пока мы беседовали, дрова в костре прогорели. Бести объявила, что мясо "замариновалось" и стала нанизывать куски на прутики. После чего объяснила мне, как установить подпорки для них, и мы стали жарить мясо над тлеющими угольями.

Результат нашего кулинарного труда мужчины оценили. Даже мой брат пытался сделать Бести комплимент.

После ужина Киан отозвал меня для разговора. Приятно, конечно, что брат обо мне беспокоится, но все, что касается Бести, я ему выкладывать не намерен. И сам способен позаботиться о своем прикрытии. Ну, или Видереля к этому делу подключу... Кстати, они с Бести куда-то ушли из лагеря. Надеюсь, эльф позаботится о восстановлении ауры человечки.

Видерель.

Все-таки зря лорд Киан затеял второе перемещение за сутки. Мы и после первого не успели полностью восстановиться. Если старший дроу и дальше так будет реагировать на причуды Бести, то до Лайфорса мы рискуем не добраться...

Я настолько устал, что, не задумываясь и не вспоминая о защитных заклинаниях, заснул в компании дроу! Если бы они надумали меня прикончить именно сейчас - даже сопротивляться бы не стал.

Пока я спал, Бести с Брианом умудрились не только обустроить лагерь, но и приготовить еду. От запаха жарящегося мяса рот наполнился слюной.

- С добрым утром! - с улыбкой приветствовала меня Бести.

- Какое же утро, когда вечер? - удивился я.

- Когда проснулся, тогда и утро! - хохотнула девушка и протянула мне деревянную палочку с нанизанными кусочками мяса вперемешку с овощами, - Угощайся!

- Что это? - спросил я из чистого любопытства. Обессиленный организм требовал энергии, так что от пищи я в любом случае не отказался, что бы они там не приготовили.

- Шашлык! - ответила Бриана, - Бести меня научила!

- Все равно мы все тарелки перебили, - пожала плечами Бести, - А шашлык можно прямо так есть. Пусть уж настоящий пикник будет. Правда, обычно к нему красное вино подают...

- Я предпочел бы, чтобы вы воздержались от употребления алкоголя, - изрек тихо подошедший Киан. Бести вздрогнула от неожиданности и шарахнулась в сторону. Старший дроу невозмутимо расположился на освободившемся пространстве между мной и Бести, и взял очередную палочку с шашлыком.

- Что за мясо?

- Оборотень двух кролей поймал. Я разделал, а Бести приготовила, - сообщила Бриана.

- Интересный рецепт... - протянул Киан, глядя на Бести, - С твоей родины?

- Пока с караваном в Кастенгард ехала, пришлось приспосабливаться готовить..., - неохотно проговорила Бести, вс-таки нарушив свое обещание не разговаривать с Кианом.

- Спасибо, Бести. Очень вкусно, - похвалил я.

- А Бриане не спасибо? - тут же придралась к словам Бести, - Если бы не она, вы бы сейчас это мясо сырым ели!

- Девочки, вы обе постарались на славу, пока мы отдыхали, - улыбнулся Киан, - Молодцы.

Что это задумал лорд Киан?! Запугать Бести не удалось, решил завлечь своим очарованием? Придется и мне вступить в состязание. Знать бы, каким способом, без применения приворота, заинтересовать Бести... В этом плане мой жизненный опыт значительно меньше, чем у того же Киана. Что ж, буду действовать по обстановке.

После ужина Бести занялась своим пегасом, а лорд Киан отозвал брата в сторону для какого-то секретного разговора. Как я ни вслушивался, я не смог уловить ни слова. Наверное, дроу использовал заклинание от подслушивания...

Ну что ж, так даже лучше. Я подошел к Бести. Она сидела рядом с пегасом, опираясь спиной на ствол дерева. Оборотня не было видно, наверное, охотился в лесу. Недолго думая, я присел рядом.

- О чем задумалась?

- Да так... - неопределенно ответила она, даже не повернув голову в мою сторону, - Отдыхаю...

- Давай пройдемся?

- Пошли, - Бести с легким вздохом поднялась на ноги, оглянулась на дроу. Те по-прежнему были заняты беседой и на нас не обратили внимания.

Мы прогуливались среди редких молодых деревьев. Последние лучи заходящего солнца окрашивали в нежные тона проплывающие облака и золотили молодые листья.

- Гитары не хватает, - вдруг проговорила Бести, - Можно было бы спеть "Как упоительны в России вечера".

Все-таки романтичность ей не чужда. Воздух наполнялся прохладой, на землю ложились первые капли росы. Я развернул предусмотрительно захваченный плащ, осторожно укутал девушку, взял ее кисть в свою.

- Вспомнила о доме? - спросил я, почувствовав ее грусть

- Знаешь...сначала я вообще не скучала...пока у Миранды жила... А теперь на ностальгию пробило - сил нет, - Бести доверчиво шла рядом со мной, - Мы с друзьями частенько так выбирались, с палатками, с гитарой... Песни пели, разговаривали, истории разные рассказывали...

- У тебя был кто-то очень близкий, в твоем мире? - вообще-то я не должен задавать столь личные вопросы, но не смог сдержаться.

- Мама...Что она подумала, когда я пропала?

Я остановился и, поднеся ее руку к своим губам, поцеловал запястье. Бести, прикрыв глаза, спросила:

- Видерель, что ты сейчас делаешь?

- А как ты думаешь? - улыбнулся я.

- Я думаю, что ты решил испортить со мной отношения.

- Нет! - что опять я сделал не правильно? Может быть, она привыкла к другим манерам ухаживания в своем мире, а мои действия, наоборот, только раздражают? - Я хочу сделать наши отношения более романтичными...

- Ты что, опять с кем-то поспорил? На этот раз с его высочеством Кианом?

Я отшатнулся. Ну, Гимус, приятель называется... Проговорился все-таки!

- Как ты могла так обо мне подумать! Чтобы я заключал спор с дроу?! - отвернулся я от нее.

- А почему нет? Или ты споришь только с представителями низших рас? - ехидно осведомилась Бести.

- Бести, я к тебе отношусь ... ну в общем... - что бы сказать, чтобы она не вспылила? - Ты мне нравишься. Помнишь, ты сама меня назвала своим другом. А разве друзья так поступают?

- Вот именно, сам вспомнил, - указала мне она, - Те, кто думает, что секс дружбе не помеха, очень быстро убеждаются, что были неправы. Или слова про дружбу были пустым звуком? Может быть, ты ждешь благодарность за свою помощь именно в таком варианте?

- Ни о чем подобном я даже не думал! - повернулся я к ней, возмущенный до предела. Ну что за привычка во всем сказанном искать подвох, даже если никаких намеков нет? Я же не делаю ей предложение стать "гостей" Дома!

- Вот и договорились. Знаешь, мне вроде бы даже полегчало... Похоже, пора возвращаться.

Я внимательно пригляделся к девушке. Ах ты ж... Опять та же история с аурой!

- Бести, почему ты не сказала, что твоя аура истощена? - спросил я, - Подожди, давай я тебе помогу!

- Зачем? - отказалась Бести, - Мне уже лучше. Не обижайся, но ты и сам выглядишь не слишком бодро. А для меня прогулка была очень кстати, спасибо! Пока дойдем до наших дроу, я буду в полном порядке.

Бриан

Сумерки окутали нашу стоянку, когда вернулись Бести и эльф. Аура Бести немного наполнилась, но, видно, у светлого лорда не хватило сил закончить этот процесс.

- Как прогулялись? - полюбопытствовал я.

- Ногами, - буркнула Бести.

- Бести, ты злишься?

- Нет, блин, радуюсь. Ох, Бри, надеюсь, я выдержу до Эвилона...

- Не волнуйся ты так, аура восстановится. Хочешь, я на время сниму маскировку?

- Не в этом дело, - вздохнула Бести, - Просто нервы у меня не железобетонные, а наши спутники испытывают их постоянно... твой брат особенно старается.

- Бести, все-таки Киан - наследный принц и привык к соответствующему отношению, - решил я напомнить, - Постарайся не задевать его самолюбие.

- А он пусть постарается не задевать меня! - тут же вспылила девушка, - Скажите, пожалуйста, какая цаца! Я, может, тоже кое к чему привыкла! Мне по фигу принцы, короли и прочие олигархи! За исключением тебя... Ты-то нормальный...

Вот и пойми ее! Бести закопалась в своих сумках, вытащила какую-то маленькую коробочку с веревочками и уселась под деревом.

- Что ты собираешься делать? - заинтересовался я.

- Нервы успокаивать. Эх, заряда мало осталось... - Бести вставила в уши какие-то белые кругляши, повертела в пальцах коробочку, потом взглянула на меня, - Хочешь послушать?

- А что это? - в первый раз вижу такую вещь. Интересно, как можно слушать, если уши будут забиты теми круглыми штучками?

- Плеер. Для прослушивания музыки.

Бести вытащила из уха один кругляш и велела мне вставить в ухо, как у нее. Я попробовал. Сообщив, что "для длинноухих провод наушников явно коротковат", Бести все-таки приспособила свою вещь для меня.

- Минуту, что-нибудь подходящее найду... - попросила подождать Бести, вертя в пальцах коробочку, - А то Келин чуть в обморок не упал от современной музыки... Вот, то, что надо! Тебе должно понравиться.

При появлении первых звуков из кругляша я вздрогнул и повел ушами. "Наушник" выскочил. Пришлось вставлять заново и замереть. Это не было песней, просто неизвестные мне инструменты выводили мелодию дивной красоты. Свирель, вроде бы...а может, и нет. Мелодия затихла на нежном вздохе... Я ошеломленно смотрел на девчонку: никогда бы не подумал, что люди способны создавать такое...искусство:

- Что это было?

- Эта мелодия называется "Одинокий пастух". У меня тут вообще тонны музыки - на любое настроение и вкус...Только аккумулятор садится, а зарядить нельзя...

- Аккумулятор? - повторил я незнакомое слово. Вскоре мой лексикон явно пополниться кучей слов незнакомого языка, на который порой переходит в разговоре Бести.

- Ну вот, смотри, - девушка ловко подцепила ногтем какую-то щель, коробочка открылась. Бести вытащила маленький металлический цилиндрик, - вот это аккумулятор. В нем электричество, ну типа маленький кусочек молнии. От аккумулятора приборы получают энергию для работы. Постепенно заряд расходуется, теперь он уже почти пустой. Дома я бы его зарядила опять, а тут не могу...

Как интересно...я раньше никогда не видел составных артефактов. А уж чтобы упрятать внутрь часть молнии...это каким же сильным магом надо быть? Я повертел в руке цилиндрик:

- Бести, а он теплый!

- Конечно, энергия же в нем пока есть, и мы его только что использовали.

- А если попробовать влить в него не молнию, а магию? - предложил я.

Девушка оживилась:

- Попробуй!

Я, недолго думая, направил тоненькой струйкой энергию собственной ауры. Ничего не происходило. Со вздохом я вернул цилиндрик Бести:

- Не знаю, что получилось.

Девушка вставила аккумулятор на место, посмотрела на коробочку:

- Бри, ты его зарядила! Получилось! Спасибо!

Бести порывисто обняла меня, волны чистой радости и благодарности так и захлестнули меня. Как непревычно - неужели Видерель постоянного такое чувствует?

- Бести, ты опять не контролируешь свои эмоции!

- Скажи еще, что тебе неприятно! - засмеялась Бести.

- Приятно, конечно...- не стал отрицать, все равно ее не обманешь. Бести словно не замечает моего ментального щита, достаточно точно определяя мое состояние.

- Значит, расслабься и получай удовольствие! А знаешь, Брайан, ты теперь попал по полной!

- Что? Куда я попал? - насторожился я

- Теперь уж я с тебя живого не слезу! И похмелье лечишь, и аккумулятор заряжаешь! - Бести загибала пальцы на руке, перечисляя мои таланты, - Да я теперь с тобой не расстанусь!

- Может, тогда ты поедешь с нами дальше, в Лайфорс?

Веселье Бести тут же пропало. Взгляд погас. Наверное, зря я это сказал.

- Нет, Брайан, мне в Лайфорсе делать нечего. Даже с заряженным плеером! Давайте вы уж без меня, - ответила Бести, - И вообще, дайте мне хотя бы полчасика одной посидеть! Буду ауру восстанавливать...по бразильской системе!

- По какой системе?

- Бриана, я щас тебя укушу! Слушай, будь другом: иди, побеседуй, что ли с Видерелем, но только не подпускай никого ко мне в ближайшие полчаса! А то я реально за себя не ручаюсь. Достали...

Киан

В отличие от остановки после первого перехода, сил устраивать проказы не было даже у девушек. Бести снова уединилась, только теперь на пару с эльфом. Пока они бродили по лесу, я серьезно поговорил с братом и продумал дальнейшие действия, после прибытия в Эвилон.

Вернувшись, человечка и эльф разбрелись в разные стороны. Бести опять о чем-то болтала с Брианой, а лорд Видерель подсел ко мне возле костра.

- Завтра мы будем в Эвилоне, - сказал я, - Посольство мы опережаем, но не намного.

- Хорошо, - отозвался Видерель, - Надеюсь, завтрашний прыжок не будет столь спонтанным, и мы успеем восстановиться. Как я мог заметить, леди Бести нуждается в отдыхе.

Он что, решил, что я всегда действую непродуманно?! Ну уж нет, не дождется!

- Разумеется, мы переместимся, как только все восстановят силы. Нас примут в резиденции Свартхолда. Лорд Видерель, приглашаю и вас с леди Бести воспользоваться гостеприимством дроу.

- Благодарю вас, лорд Киан, - ответил эльф, изобразив вежливый поклон, - Но у меня есть собственное жилье в Эвилоне. Мы благодарны вам за предложение.

Светлый эльф намекает на то, что в Эвилоне нам предстоит расстаться. Думаю, стоит задержать их до прибытия посольства. Хотя бы человечку. Вряд ли Бриан сможет усидеть в комнате несколько дней, к тому же я не настолько доверяю тем дроу, которые работают в резиденции... Вообще-то, неплохо бы уговорить Бести последовать с нами до Лайфорса... И это как раз удобней сделать в резиденции...

- Лорд Видерель, позвольте вам напомнить, что на данный момент леди Бести и Бриана не могут разлучаться. Желательно, чтобы их связь сохранилась до прибытия нашего посольства. Так что пару-тройку дней девушки должны провести вместе, и желательно на территории нашей резиденции. К тому же, там есть все необходимое для отдыха после столь изнурительного путешествия. Разве девушки не заслужили комфортный отдых?

- Я понимаю ваши доводы, - не осмелился прямо противоречить мне эльф, - Но у леди Бести могут быть другие планы на посещение Эвилона.

- Лорд Видерель, неужели вам не известны ее планы? Позвольте не поверить, - я коварно улыбнулся, - Кроме того, вашим визитам мы всегда будем рады! Леди Бриана будет скучать без вашего общества.

Светлый эльф поморщился, но ответа так и не дал.

- Бриана, - я обратился к подошедшему братишке, - пора устраиваться на ночь. Придется поступиться некоторыми правилами приличия. Я должен поставить защитный контур, и чем меньше пространства он будет охватывать, тем меньше сил я потрачу. Так что зови леди Бести сюда и давайте размещаться.

Бриан отправился к своей подружке, и быстро вернулся. В одиночестве.

- Бести сказала, что намерена спать под крылом своего пегаса в обнимку с оборотнем, - сообщил он, - и ей такой защиты достаточно. А мы можем устраиваться на ночлег как хотим.

Я с трудом сохранил невозмутимое выражение лица. Человечка и тут не упустила случая уколоть меня, при этом даже не лично, а через моего родного брата! Я указал брату и светлому эльфу границы защитного контура и начал выстраивать заклинание.

Глава 11.

Если не строить свою жизнь самому, то найдется немало желающих построить ее за тебя.

Бриан.

- Бести, вставай! - пошел я будить свою сопровождающую. Пегас зашипел на меня, и я не рискнул подходить к нему слишком близко.

- Иди на фиг!

- Ну ты же все равно проснулась!

- Тебе это только кажется. Я сплю, - Бести продолжала упираться. И чем сегодня она недовольна, с раннего утра?

- Значит, мы завтракаем и отправляемся в Эвилон без тебя! - топнул я, - Приятных снов!

- Злые вы... ушла бы, да кто же пустит?!

Бести выбралась из-под крыла пегаса, отодвинула оборотня. Потянувшись, она посмотрела на меня, как жертва на палача.

- Для натуральных блондинов говорю громко и внятно - я иду мыться! Чья-либо помощь мне не требуется. Мою порцию завтрака оставить! А Пиксель присмотрит за вами...

Не понял - это она кому? Девушка сверлила взглядом Киана, потом повернулась, и со вздохом поплелась к ручью, что-то ворча на ходу.

После завтрака настроение у девушки резко улучшилось, она буквально лучилась радостью.

- Чем это ты так довольна? - спросил я

- Жизнь прекрасна! - провозгласила Бести, - Как все-таки мало нужно человеку для счастья - хорошая погода, вкусный завтрак и здоровый сон. Скоро этому путешествию конец, прибудем в Эвилон...

- А...Радуешься, что бросаешь меня? А меня ждет тяжелая служба на границе с амазонками... - попробовал я надавить на жалость.

- Бедненький, - пожалела она меня. Только вот в ее искренность не верилось, - Попал под призыв? Может, лучше свадьба?

- И ты еще издеваешься...- я отошел от человечки, решив заняться сбором своих вещей.

- Брайан, да ты что? Я же пошутила, - Бести догнала меня, даже взяла за руку, - Ну что ты так расстроился? В чем проблемы на границе?

- Мы вынуждены постоянно отбивать атаки сумасшедших воительниц на нашу территорию. В нашем военном лагере можно всю жизнь прожить, если не попасть в плен к амазонкам.

- Разве это проблема? Ты прекрасно проведешь время на границе. Вы же любите с женщинами драться!

- Я тебя хоть пальцем тонул? - спросил я, выдергивая свою руку.

- Да ладно, ладно... А что дроу не поделили с амазонками?

- Ничего мы не делили... Я не знаю, из-за чего разгорелся конфликт. Можно спросить Киана, он там командует... Амазонки не соглашаются на переговоры.

- А кто выступает с вашей стороны в переговорах?

- Киан, кто же еще?

- Ну тогда конечно! - не удержалась она от ехидства, - Шучу, шучу! Расскажи побольше об этих амазонках. А то у меня наверняка информация искаженная...

- Насколько я знаю, это всего один человеческий род. Управляет ими Верховная мать, которая по совместительству является Великой Жрицей. Амазонки поклоняются Пресветлой Тинитар, нашему демиургу, и фанатичны в своей вере. Все более-менее высокие посты, включая военные, занимают женщины, которые также имеют различные религиозные звания.

- Ну понятно, махровый матриархат, - кивнула Бести, - И чего они от вас хотят?

- Точно этого никто не знает. Нападают, берут пленных, которых редко возвращают даже за выкуп.

- Может, пленные сами не хотят возвращаться? - захихикала Бести, - Брайан, ты подумай, может это не так уж плохо: живешь среди женщин, занимаешься исключительно воспроизводством населения...

- Я серьезно, а ты... Ты вообще когда-нибудь серьезной бываешь?!

- Только если не могу этого избежать! - засмеялась девушка, - А если серьезно, то в чужой монастырь со своим уставом не ходят. Хотите вести переговоры с амазонками - говорите на их языке.

- А мы, по твоему, на староэльфийском с ними говорим? Все переговоры ведут на всеобщем.

- Бри, ты блондинка, причем натуральная! - Бести явно вложила какой-то другой смысл в этот очевидный факт, - Женщину поставьте во главе делегации! Хотя бы для вида. Назначьте ей толкового советника, который будет подсказывать все нужные фразы, но при этом держаться в тени.

- Сразу видно, что ты - не дроу, - вмешался в наш разговор Киан. Оказывается, он все это время прислушивался, - Женщины дроу не должны рисковать собой. К тому же, они не приучены заниматься политическими вопросами.

- Это ваши проблемы, - пожала плечами Бести, - Конечно, не всем так везет, как мне, кто-то должен и дроу быть... Я просто высказала свое мнение... Я вообще политику не люблю, и политтехнологиями никогда не занималась.

Киан на последнее замечание не отреагировал, но уточнил:

- А чему это ты учишь моего брата?

- Да мы просто разговариваем... - ответил я, хотя вопрос мне не предназначался.

- Надеюсь, брат хотя бы прислушивается? - проигнорировал меня Киан, - Ты, Бести, иногда высказываешь интересные идеи.

- И что могло заинтересовать видного политического деятеля в женской болтовне? - Бести снова язвит. Лучше бы она к моим советам прислушивалась. Однако, брат сегодня явно в хорошем настроении.

- Как я уже говорил, женщины дроу в переговорах и других политических встречах не участвуют. Однако, - Киан бросил взгляд на меня, - с недавних пор у меня под рукой есть некая особа, вполне пригодная для этого дела.

- Киан, - возмутился я, - за что ты меня так ненавидишь? Я не собираюсь показываться в Свартхолде в женском виде!

- Для твоего сведения: отец вряд ли спустит тебе твой побег, - невозмутимо парировал брат, - По сравнению с его гневом, амазонки - мелочь, не стоящая внимания...

- И Бести со мной? А также лорд Видерель, для поддержания иллюзии?

В последний раз иллюзию восстанавливал я сам, но брату знать об этом не обязательно. Если даже Видерель ничего не заметил до сегодняшнего дня, то Киан - тем более.

Кстати, в компании Бести и Видереля я и к амазонкам прогуляться не прочь.

- Выучишь заклинания наложения иллюзии! - не отступал Киан, - А насчет ее поддержания... Госпожа Бести, вы не желаете посмотреть земли дроу, и дворец Правителя, в частности? Все расходы по вашему пребыванию мы берем на себя.

Бести взглянула на Киана, и ответила на удивление безразличным голосом:

- Ваше высочество, вы явно переоцениваете мой потенциал. Хочу напомнить, что я не являюсь вашей подданной, и ваши политические игры меня не интересуют. Так что - спасибо за оказанную честь, но я вынуждена отказаться.

С этими словами Бести повернулась к нам спиной и удалилась.

Видерель.

Что-то в последнее время меня преследуют неудачи. И связано это с дроу. Да еще в Эвилоне какое-то время придется провести с ними. Скорей бы это посольство приехало!

- Видерель, как ты думаешь, мы скоро отправимся? - ко мне подошла Бести.

- Не знаю точно, но думаю через несколько часов. Тебе не терпится попасть в Эвилон?

- Вообще-то да, - улыбнулась девушка, - Надоели мне эти принцы... Но я спрашивала не поэтому. Если мы отбываем не прямо сейчас, то я отпущу Флая на охоту. Мне кажется, моим зверям больше нравиться охотится самим, чем когда я их кормлю...

В своем отношении к дроу Бести не одинока. Но как ей сейчас сказать, что придется еще несколько дней терпеть их в Эвилоне?

- Вчера мы с лордом Кианом обсудили ситуацию и пришли к решению, что вам с Брианом придется пожить несколько дней в резиденции дроу, до прибытия посольства.

- Ах, вот так значит? - мгновенно разозлилась она, - Без меня меня женили?

Я приготовился ее успокаивать, но девушка неожиданно быстро сменила гнев на милость:

- Ладно, не буду очередной скандал устраивать. У меня слишком хорошее настроение, и я не хочу его портить.

Бести беззаботно растянулась на траве, глядя в небо и покусывая травинку. Я присел рядом.

- А что ты будешь делать в Эвилоне?

- Как это - что? - Бести приподнялась на локтях, и уставилась на меня удивленными глазами, - Мы же вроде все оговаривали? Найду координаты Земли, договорюсь с каким-нибудь магом и отправлюсь домой!

- Я не думал, что ты настолько торопишься... Неужели тебе не хочется задержаться здесь подольше?

- Остаться? Здесь? Где на меня сыпються чужие проблемы и первый встречный маг пытаеться прибить неизвестно за что? Нет уж, спасибо! - в голосе девушке непередаваемым образом смешались обида и насмешка.

Такой аргумент легко сломить:

- Я вполне могу защитить тебя, как ты не раз уже могла убедиться.

- Видерель, ты же сам прекрасно понимаешь, что не можешь постоянно быть со мной рядом! - Бести улыбнулась мне, и я почувствовал теплую волну дружелюбия.

- Конечно, я не могу постоянно странствовать по Мидденленду. Но ты могла бы поехать со мной в Лайфорс. Я показал бы тебе лесную столицу. Ты наверняка ничего подобного не видела! Неужели тебе не интересно?

Бести снова расслабленно откинулась на траву.

- Интересно, и даже очень... Хотя бы сравнить, насколько далеки фантазии кинематографистов от реальной действительности...У меня сегодня прямо таки день приглашений. Дроу тоже приглашают посетить свою страну.

- Вот как? - протянул я, - Дроу на свою территорию просто так никого не пускают.

Сказанное Бести меня заинтересовало. Чем же человечка так интересна дроу? И не пора ли принять серьезные меры, пока лорд Киан не переманил ее у меня?

- А я не утверждаю, что Киан решил заняться благотворительностью. Его высочество хочет использовать меня для решения политических вопросов... Как будто мне заняться больше нечем! - фыркнула Бести, и продолжила словно про себя: - А по поводу путешествия в Лайфорс.... неизвестно, смогу ли я вернуться в Эрафию? Может, имеет смысл перед тем, как отправляться домой, попытаться увидеть как можно больше, хоть будет, что вспомнить...

Я мысленно возликовал: все складывается так, что мне удастся выполнить поручение отца и доставить смертную в Лайфорс. А там уж пусть отец с ней дело имеет. Сейчас главное - не упустить достигнутое преимущество, и в то же время не спугнуть Бести слишком активными уговорами.

- Хотя бы подумай о моем предложении... - я не стал продолжать, так как к нам подходила Бриана.

- Ладно, подумаю. Не будем бежать впереди паровоза. Сначала решим наши дела в Эвилоне, а там будем посмотреть.

Бриан

Вмешательство старшего братца в наш с Бести разговор все испортило. Бести ушла от меня к эльфу, я так и не успел уговорить ее не бросать меня в Эвилоне...

- Ну что ты до меня постоянно докапываешься! - вспылил я.

- А ты когда-нибудь будешь помнить, что ты являешься членом правящего рода? - парировал Киан, - И обязан вести себя соответственно, в любых обстоятельствах. Вместо этого ты перенимаешь недопустимые манеры человеческой девчонки!

- Ах, я тебе вдруг сильно разонравился! Думаешь, я сильно огорчен? Или испугаюсь твоих угроз насчет отца или амазонок? - я топнул ногой, что в женском обличии, должно быть, было забавно, Киан усмехнулся. Но мне было не до веселья, - Вы продали меня Бьергхейм! После этого, может быть, я вообще не собираюсь возвращаться в Хайкастл! Попрошу убежища в Лайфорсе. Уверен, Видерель мне поможет.

- Что, рассчитываешь на дружбу с эльфом? - Киан не воспринял мои угрозы всерьез.

- Без проблем! - ответил я одной из фраз Бести.

И прежде, чем брат успел меня остановить, направился к беседующему с Бести Видерелю.

- Секретничаете? Или я могу присоединиться к вашей беседе?

Видерель промолчал, а Бести улыбнулась мне и кивнула:

- Подсаживайся. Мы тут так, погоду обсуждаем... Что можешь рассказать интересного?

- А какие у вас планы в Эвилоне? - я сразу перешел к делу

- Тебе это зачем? - насторожился светлый лорд.

- Хочу пристроиться в вашу компанию. Киан меня утомил своими придирками! Ну, так как?

- К твоему сведению: то, что мы сейчас направляемся в Эвилон - инициатива лорда Киана. Из этого следует, что его планы и наши могут не совпадать.

- Очень на это надеюсь. Так я могу присоединиться к вам?

- Если это не повлечет негативных последствий, связанных с твоим дипломатическим статусом. Кажется, лорд Киан что-то упоминал о посольстве дроу...

Пока я и эльф изощрялись в увертках, Бести не проронила ни слова. Это показалось нам обоим подозрительным. Обернувшись к девушке, мы замолчали. Бести мирно спала.

- Я же только ее разбудил! - удивился я

- Пусть отсыпается, - сказал Видерель, - Мы еще не уходим. Что же касается тебя...Предлагаешь выкрасть тебя из резиденции дроу?

- Зачем? - не понял я, - Я прекрасно смогу уйти оттуда сам. Главное, чтобы посольство прибыло не очень скоро.

- Главное, чтобы твой брат не счел это похищением королевской особы...

Видерель замолчал, не окончив фразы. Подбирает слова, у меня-то только нецензурные на ум приходят, когда вспоминаю про Киана. Видно, брат раздражает не только меня. Поэтому Бести и отказалась от его приглашения. Может быть, посольство привезет известие, что охота за мной прекратилась. Тогда Киан прекратит меня сторожить, а я смогу еще побыть в компании Бести и Видереля. Пока не появился братец, было так весело!


Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) В.Лесневская "Жена Командира. Непокорная"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) Т.Май "Светлая для тёмного 2"(Любовное фэнтези) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "99 мир — 2. Север"(Боевая фантастика) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"