Ваго: другие произведения.

Случайное знакомство

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    К чему может привести обычное ротозейство? А попытка быть благодарным? Иногда это может перевернуть если не все, то многое. Закончено.


Случайное знакомство

***

   Базар Карнакаля всегда радовал своих гостей обилием товара на любой вкус и кошелек. Здесь, на пересечении трех торговых путей, продавалось все, или почти все, что можно купить в восточных провинциях Кинжального королевства: дикие и домашние животные, их шкуры и меха, мясо и потроха, драгоценные камни и золотые самородки, заморские ткани и редкие пряности, товары ремесленников и снедь крестьян. И многое, многое другое. Вот и сегодня взгляд юного Ядвига просто не мог сосредоточиться на чем-то одном. С северных рядов базара до него доносились изысканные запахи редких кушаний, с южных рядов - громкое нахваливание товаров оружейников и бронников. Продавцы дорогих тканей манили его в свои палатки, а торговцы магическими предметами - в свои. Хотя юноша понимал, что денег, взятых с собой, у него хватит исключительно на покупку запаса провизии, искушение взглянуть хоть одним глазком на достопримечательности базара с каждым мгновением становилось все сильнее. И вместо того, чтобы заняться необходимыми покупками, Ядвиг бестолково кружился на месте, позабыв про все и вся, словно молодой телок, ненароком вышедший со двора и ошалевший от просторов распахнувшегося перед ним мира.
   За что он и поплатился.
   Внезапно юноша ощутил легкий толчок, рывок и почувствовал, как его пояс стал легче. Хотя может быть для кого-то горсть медных монет общей суммой в один серебряный рей это немного. Но для него, путешественника, не имеющего никакого дохода, это сумма весьма существенная.
   - Эй! Держите вора! - Ядвиг успел заметить грабителя и указал рукой в сторону быстро удаляющейся фигуры. Хотя грабитель - это сильно сказано. Судя по росту и телосложению, убегающий он него во все лопатки воришка едва ли отпраздновал свой первый десяток.
   К счастью для юноши, его призыв о помощи был услышан, и бег юного карманника оказался недолгим.
   - О па! - услышал Ядвиг сквозь несмолкаемый гомон базара и увидел, как чья-то крепкая рука быстро легла бегуну на плечо, заставив его резко притормозить.
   - Пусти! - выкрикнул воришка и попытался вывернуться. Но обладатель мускулистой руки держал его крепко.
   - Отпусти! А-то я.... А-то я тебя... - Юный грабитель тут же перешел с просьб на запугивание.
   - А-то ты - что? - раздался в ответ бесстрастный голос.
   - А-то я скажу нашим старшим ребятам. Они найдут тебя и, и...
   - И? - поощрительно протянул крепыш.
   - И поколотят! - уверенно закончил угрозу мальчонка.
   Но собеседник не испугался такой угрозы. Ядвиг оторвал взгляд от наглого воришки, чтобы увидеть, кто же пришел ему на помощь. Незнакомец оказался крепко сбитым темноволосым юношей, с несколько грубоватыми, но все же приятными чертами лица. Лет ему было двадцать-двадцать два. Судя по приличному наряду, в который он был одет, парень мог оказаться либо сыном какого-то успешного ремесленника, либо торговца.
   - Пусть ищут, - уверенно пробасил в ответ темноволосый незнакомец. - А вот поколотят ли они меня, это мы еще поглядим.
   - Поколотят, будь уверен! Они всегда за меня заступаются, - не желал сдаваться языкастый малец.
   - Да? И почему же?
   - Потому что маленьких нельзя обижать!
   - А таскать кошельки им можно? - вопросом на вопрос отозвался крепыш.
   - Можно! - уверенно бросил малец.
   - А! Ну, раз таким как ты можно таскать чужие кошельки, то таким, как он, - крепыш указал мальцу на Ядвига, - можно за такое ворюг наказывать. Это же справедливо, ведь так? - Парень ухмыльнулся. - Мне ты ничего не сделал, и потому я тебя и пальцем не трону. Но вот он, тот юноша, он с удовольствие тебя накажет. И будет при этом прав. Хотя.... Хотя есть и другой вариант. - Крепыш выждал небольшую паузу. - Ты можешь просто отдать то, что тебе не принадлежит. Тогда каждый останется при своем, и мы разойдёмся с миром. Ну как?
   Мальчонка немного подергался, тщетно пытаясь освободиться, бросил недовольный взгляд на своего пленителя, затем - на свою жертву. И задумался.
   Впрочем, ненадолго.
   - На, подавись. - Рука парнишки что-то быстро вложила в раскрытую ладонь крепыша. Тот разжал руку, и мальчонка шустро юркнул в густую толпу, словно карась в спасительную воду.
   - Как я понимаю, что-то из этого твое? - Крепыш протянул светловолосому юноше широкую мозолистую ладонь, на которой лежали два кошелька - синий и черный.
   - Да. Мой тот, что синий, - признался Ядвиг.
   - Держи. - Темноволосый протянул ему указанный кошель.
   Это весьма удивило юношу.
   - Просто держи и все? - недоверчиво переспросил он.
   - А что еще? - удивился парень.
   - Ну как же? Ты ничего не попросишь у меня за свою помощь?
   - Нет, не попрошу, - согласился тот.
   - Я, разумеется, не против. - Ядвиг протянул руку и забрал свою потерю. Благодарно кивнул, и все же спросил: - Не возьмешь - и ладно. Но, хотя бы скажи - почему?
   - Почему что? - озадаченно переспросил незнакомец. - Почему я у тебя ничего не прошу за свою помощь? Ты это хочешь узнать?
   - Да, - подтвердил юноша.
   - Тут все просто - это потому, что мне от тебя ничего не надо. Разве это не очевидно? - Крепыш пожал плечами. - Ну сам подумай - чем бы ты смог меня отблагодарить? Судя по весу твоего кошелька - лишь парой десятков медных монет. Нужна мне такая мелочь... как мечу вторая рукоять, - без затей пояснил собеседник.
   Ядвиг усмехнулся. Что ж, задаром так задаром - это он понимал. Но так же он понимал, что нужно быть благодарным.
   - Хорошо - тебе не нужно моих медяков. Это я понимаю. Но тогда давай я отблагодарю тебе по-другому.
   - По-другому?
   - Да. Давай я угощу тебя. Например, пивом! - предложил он.
   - А зачем?
   - Как зачем? В благодарность за твою помощь.
   - Ну... - Крепыш оказался явно не в восторге от предложенной идеи. - Честно говоря, мне не надо от тебя никакой благодарности. В любом виде.
   - Понимаю, что не надо. Но я должен тебя отблагодарить, - произнес юноша с нажимом.
   - Должен? Кому? - удивился крепыш.
   - Себе!
   - Должен себе? А это как?
   - Как-как? - Ядвиг задумался. А и вправду, как? Точнее, он понимал это для себя. Но как объяснить такое другому человеку? - Я должен отблагодарить тебя, - собравшись с мыслями, начал объяснения он. - Должен, потому что это правильно. Правильно быть... благодарным. Благородить других за добрые дела. Тем более - за бескорыстные. Вот и получается, что я должен тебе, потому что должен себе.... Словом, как-то так.
   Услышав столь путанное объяснение, его собеседник усмехнулся.
   - А ты забавный, - сказал крепыш. Взгляд его, до того суровый и отстранённый, казалось, несколько потеплел. - Что ж... Я, как и говорил, не горю желанием распивать пиво с незнакомцами. Но если меня просят под таким предлогом...
   - Да-да, все именно так, - поспешно заверил его юнец
   - Да еще и при этом настаивают...
   - Настаиваю-настаиваю, - заявил Ядвиг с самым серьезным видом.
   - Тогда хорошо, - согласился крепыш. - Через пару кварталов на север отсюда есть трехструйный фонтан. Рядом с ним есть трактир. Называется он "Зеленая гусеница". Встретимся там, скажем, в полдень. Пойдет?
   - А почему не сейчас? - удивился Ядвиг.
   Парень отчаянно вздохнул.
   - Второй кошель начальнику стражи отдать надо - это раз. А перед этим его еще нужно найти, что уже не просто. Потом мне нужно купить то, зачем я сюда пришел. Купить, а потом отнести. Вот и получается, что как раз к полудню я и управлюсь.
   - Ага... - Ядвиг сконфузился - ему стало неловко из-за того, что он заставил незнакомого человека рассказывать ему о своих насущных планах. Вдобавок ко всему он сообразил, что и сам совершенно забыл о том, зачем он сюда пришел. - Тогда хорошо. Встретимся в полдень в трактире "Зеленая гусеница". И, это, вот еще что.
   - Чего еще? - недовольно осведомился крепыш.
   - Звать-то тебя как? А-то я не удосужился спросить, - виновато признался Ядвиг.
   - А... Меня - Герек.
   - А меня - Ядвиг. Рад нашему знакомству.

***

   - Почему этот трактир называется "Зеленая гусеница"? - спросил Ядвиг. Его собеседник равнодушно пожал плечами и ничего не ответил.
   Разговор не клеился, и юноше ничего не осталось, как рассматривать сидящего перед ним Герека и пытаться угадать по внешнему виду и одежде его характер и пристрастия. Крепыш заказал себе "Темное паладинское" - лучшее пиво в таверне, что, несомненно, говорило как о его хорошем вкусе, так и о его достатке. Крепыш пил пиво мелкими и редкими глотками, явно смакуя любимый напиток. Но при этом на его лице не отображалось ни закатывания глаз, и дурацкая улыбка до ушей, какие часто наблюдались у иных любителей этого горького напитка. А еще Ядвигу казалось, что его новый знакомый то ли не хочет, то ли не может заставить себя расслабиться. Юноша еще раз вгляделся в его лицо - широкое, скуластое, с крупной нижней челюстью. Взгляд - отрешенный, даже холодный, устремленный куда-то вдаль. У юноши сложилось впечатление, что его новый знакомый все время о чем-то думает, что-то просчитывает и вообще - постоянно на чем-то сосредоточен. Только на чем?
   - Так ты не знаешь? - вновь повторил юноша свой вопрос, пригубив "Светлого солнечного" - пива, взятого для себя, куда как более дешевого, и, кажись, слегка разбавленного водой.
   - Что? - резко, словно очнувшись, спросил крепыш.
   - Почему этот трактир называется "Зеленая гусеница"?
   Герек отрицающе пожал плечами.
   - Этот трактир, насколько я помню, выстроили около десяти лет назад, - подумав, ответил он. - Его прежний хозяин давным-давно представился.
   - Представился? Это как?
   - Его пырнули ножом в пылу пьяной драки. Теперь у этого заведения новый хозяин. Так что о том, откуда у этой забегаловки такое название, спросить уже не у кого.
   - Понятно, - протянул Ядвиг. Впрочем - без особой печали.
   - А тебе-то это зачем? - удивился Герек.
   - Ну, просто. Мне просто любопытно. Вот и все.
   - Просто любопытно ему. - Герек фыркнул, случайно раздув клочья пены с кружки. Затем оглядел себя - не наставил ли он на куртке пятен. - А вот мне любопытно то, как это ты умудрился прохлопать базарного воришку? Причем - такого неопытного.
   - Как-как? А вот так! - Ядвиг виновато развел руками. - А что в этом такого? Это базар. Толпа, люди, суета. С кем не бывает?
   - Со мной не бывает, - назидательным тоном заметил крепыш.
   - Оно и понятно - ты вон какой сильный.
   - Дело не в силе. Вовсе не в силе, - недовольным тоном ответил Герек. - Это же базар. Здесь не место ворон считать. Нужно быть собранным и сосредоточенным.
   "Собранным и сосредоточенным? Точно таким, как ты?" - подумал несколько уязвленный таким обвинением Ядвиг. Но высказаться вслух не решился, потому что понимал, что в этом обвинении есть немалая доля правды.
   - Да и вообще - что ты делал в той части базара? - продолжил распекать его Герек. - Судя по размеру твоего кошеля, местные достопримечательности тебе не по карману.
   - Ну, это так, - Ядвиг смутился. - Вообще-то я пришел на базар, чтобы купить в дорогу обычной еды...
   - Обычной?
   - Ну, простой. Хлеба там, яблок, сушеной рыбы, - начал перечислил список Ядвиг. - Пару бурдюков кваса. Хорошей солонины, если удастся.
   - Ну и? - поторопил его крепыш.
   - Так вот. Я зашел на нужную часть базара, туда, где еда для таких, как я. Как вдруг мимо нас стал проходить караван, таких... э-э-э, горбатых лошадей.
   - Верблюдов, - поправил его крепыш.
   - Что? - не понял юноша
   - Это не лошади, это верблюды, - сухо пояснил Герек.
   - Да какая разница, как они называются, - отмахнулся Ядвиг, чуть не выплеснув на столешницу пиво. - Я, да и не только я, засмотрелся на этих странных зверей, и из-за охватившего меня любопытства последовал за караваном. А когда животных загнали в загон, то увидел, что я оказался в совершенно другой части базара.
   - Вот как? - потянул тот. - Шел, шел и пришел?
   - Ну да.
   - Шел и совершенно не смотрел по сторонам?
   - Ага.
   - Ясно.
   - Ну вот. А там оказалось столько всякого разного интересного, всего и много. Вот я и растерялся. Очевидно, тогда этот воришка меня и заприметил.
   - Теперь понятно. - Герек сделал еще один скупой глоток из кружки. - Теперь-то ты понял, что базар это не то место, где можно позволить себе глупо глазеть по сторонам?
   - Согласен, - с пониманием отозвался юноша.
   - Что ж, думаю, будет тебе наука.
   В дальнем углу трактира несколько мужчин разразились пьяным хохотом - наверняка кто-то из них выложил приятелям свежую шутку. По крайней мере, Ядвиг надеялся, что смеются они не над ним.
   - Ты мне вот еще что скажи, - снова спросил его Герек. - Ты говорил, что хочешь купить хлеба, яблок, копченой рыбы и солонины.
   - Ага. И что?
   - Просто вся эта еда годится для долгого перехода. Вот я и подумал... Выходит, ты путешественник? - сделал предположение он.
   - Да, все верно, - не стал таиться юноша. - Я путешествую. Я хочу попасть в одно место.
   - И куда же? Если это, конечно же, не секрет.
   - Да какой там секрет, - усмехнулся Ядвиг. - Ты слышал о недавнем приказе короля?
   - О каком именно? - без особого любопытства переспросил крепыш.
   - О том, в каком он велит заново отстраивать герцогство Тария. То самое, что больше всего пострадало в последней войне.
   - Хм. Что-то такое помнится. И что?
   - А то, что там сейчас собирается великое множество разных людей, чтобы предложить свои услуги королевским смотрителям. Лесорубы и каменотесы, каменщики и плотники, - принялся перечислять словоохотливый юнец. - Лекари и знахари, маляры и печники, разнорабочие и торговцы. Словом, все те, чье ремесло поможет заново отстроить сожжённые деревни и восстановить разрушенные города.
   - Я понял. То есть ты едешь туда, чтобы найти работу?
   - Ага, - согласился юнец. - Именно так.
   - Что ж, похвально. И каково же твое ремесло? - полюбопытствовал крепыш, запрокинув кружку, дабы сделать последний глоток. - Что ты можешь предложить?
   - Ну... - При этих словах до того разговорчивый юноша вдруг запнулся и смущенно потупился в грязный трактирный пол.
   - Стесняешься сказать? Занятно. Что ж, позволь, я сам угадаю. - Герек отставил в сторону опустевшую кружку и оценивающе пригляделся к собеседнику, пытаясь разгадать, что за ремесло он себе избрал.
   "Рост - обычный. Телосложение - худощавое. Силой он не блещет, это бесспорно. Ловкость?" - В то, что юнец отличался особой ловкостью, Герек не верил, вспоминая случай, что свел их поутру. "Выносливость? Тоже не то. Нет, тут дело в другом. Знания?" - Сидящий перед ним юноша выглядел лет на шестнадцать-восемнадцать, и производил впечатление человека грамотного, начитанного и далеко не глупого. Но, как уже успел заметить Герек, эта грамотность носила отпечаток жженых свечей и книжной плесени, а не кровоподтёков от суровой плети жизни.
   "Точно книгочей", - продолжал он свои измышленья. - "Как пить дать, он - книжный червь, обменявший несколько лет своей юной жизни на ежедневное корпение над толстенными талмудами. Но какое же ремесло он изучал? Цеховской бляхи, как и цепи гильдии, у него не видать. А большего под его плащом не разглядеть".
   Герек остановился на нескольких, более-менее подходящих, вариантах.
   - Писарь? - высказал он свою первую догадку.
   - Нет, - ответил Ядвиг и отрицательно помотал головой.
   - Вот как? Может быть книгохранитель? Библиотекарь?
   - Нет. - Юноша вновь покачал головой.
   - Хранитель вин? Помощник лекаря? Толмач? - продолжал пытаться Герек. Ядвиг в ответ все так же мотал головой.
   - Хм, даже так. - Крепыш нахмурился, неудовлетворенный своим провалом.
   - Да ладно, не стоит. Если так хочешь знать, то я тебе скажу, - сдался Ядвиг, видя его старания. - Я - маг.
   - Маг? Ты? - не поверил Герек.
   - Ага - я.
   - Мне бы такое и в голову не пришло. Ты - и вдруг маг. - Удивление парня было искренним.
   - И, тем не менее, это правда. Я - Маг Влаги. И не просто маг, а маг третьей категории, если хочешь знать. - После признания стеснения юноши ушло, как не бывало, и он восседал, гордо выпятив грудь.
   - Третья категория? Что это значит, не просветишь? - попросил крепыш и знаком попросил проходящую мимо подавальщицу наполнить свою опустевшую кружку.
   - Ранг мага третьей категории присваивают тем, кто с успехом покидает стены магической школы. - Ядвиг с радостью дал ответ на поставленный вопрос. Подождав, пока симпатичная грудастая девица сделала дело, он продолжил. - В магической школе учатся девять лет. Отучился три года - получил первую категорию. Отучился еще три - приобрел вторую. Отмахал девять лег и с успехом стал экзамены - получаешь третью.
   - А если не сдал?
   - Ну, тогда приходишь на следующий год и пробуешь снова, - пояснил юнец.
   - Вот оно как... - Герек задумался. - Тогда я не понимаю вот чего.
   - И чего же?
   - Я не знаю, врали мне или нет, но я слышал, что маги, которые только-только окончили магическую школу, скажем так, очень слабы в магическом ремесле. Это так? - поинтересовался он и вперился в юношу требовательным взглядом.
   Ядвиг потупился, а потому ответил не сразу.
   - Да, все так, - вынуждено признался он. - Но этому есть объяснение!
   - И какое же?
   - А такое. - Поборов стеснение, юноша постарался реабилитироваться в глазах своего нового знакомого. - В первые три года нас учат исключительно истории магии: какие волшебники жили до нас, чем прославились и как окончили свою жизнь. Так сказать - закладывают основание. Понимаешь? Вторые три года нас учат основам магического искусства: как все происходит, что из чего следует, как и почему. Это чтобы мы понимали всю глубинную сущность творимой нами магии. Разумеешь? И только потом, последнюю три года нас допускают к учебникам и дают возможность осваивать заклинания. Не сложные, конечно. А те, что попроще. А чему можно научиться всего за какую-то тройку лет?
   - Тогда понятно. - Герек внутренне кивнул, наконец, понимая причину своего недавнего поражения. Он не смог угадать ремесло паренька не потому, что сплоховал он, а потому, что собеседник, сидящий перед ним, вел себя не вполне разумно. Маг в девятнадцать лет просто не может искать себе работу. Все, что может, это идти учиться дальше. В магическую академию ли или в гильдию волшебников - все равно. Ведь если ты научился забивать гвозди, это не значит, что ты освоил все плотничье ремесло. Или, если ты освоил несколько приемов владения мечом, это не значит, что ты стал приличным мечником.
   Полученный ответ весьма походил на правду, и интерес Герека к этому вопросу тут же угас. Разобрался - и ладно.
   Но кое-что ему все же оставалось совершенно непонятным.
   - Поправь меня, но получается, что вы гробите целых девять лет лишь на то, чтобы освоить лишь простейшие заклинания? Так? Как по мне, то это глупо и не абсолютно не практично. Ты не находишь?
   Удивительно, но эти слова почему-то сильно задели Ядвига.
   - Ты не понимаешь! - мигом отозвался тот. - Маг - это не только магия, заклинания и колдовство.
   - Не только? - Герек покосился на подбоченившегося юнца. - А что же это еще?
   - Маг это, ну, прежде всего - ответственность, характер и правильный взгляд на мир! - назидательно ответил юный волшебник. - И именно этому мы учимся первые шесть лет своего обучения. И именно поэтому приступаем к изучению колдовства только в последние три года. Только!
   Ядвигу казалось, что его речь должна произвести достойное впечатление. Но он ошибся.
   - То есть ты хочешь сказать, что вы тратите целых шесть лет только на то, чтобы воспитать в себе, м-м-м, правильное отношение к своему ремеслу? Ты это хотел сказать? - Герек воззрился на Ядвига с несколько ошарашенным видом.
   - Ну да. Теперь ты понимаешь, почему это так важно! - радостно заметил юный маг.
   - Важно? Нет. Я по-прежнему считаю, что это просто глупо, - тут же ответил, что думал, Герек.
   - Но почему? - изумился Ядвиг.
   - Да как почему? Это же все равно, как если бы человек, перед тем, как учиться стать мечником, провел бы перед этим целых шесть лет для того чтобы... чтобы... Да я просто не могу найти слов - вот насколько это глупо!
   - Это не глупость. Это ответственность, - упрямо не соглашался юноша. - Ведь даже один юный маг, не уважающий законы мироздания, может погубить десятки жизней!
   - Так же, как и обычный воин, - не согласился Герек.
   - А опытный маг может погубить сотни!
   - Так же, как и командующий отрядом.
   - А несколько зарвавшихся магов могут погубить десятки сотен жизней! - не сдавался Ядвиг.
   - Точно так же, как их может погубить любой неразумный полководец. Или глупый король, - снова парировал Герек. - Но ведь никто не запирает ни воинов ни полководцев на целых шесть лет, чтобы... Словом, глупо все это. Глупо. - Крепыш резко припечатал ладонью стол, давая понять, что разговор на эту тему окончен.
   Обиженный до глубины души Ядвиг и не собирался спорить. Как, впрочем, и вообще разговаривать с Гереком. Быстро влив в рот остатки пива, процедив: "рад был познакомиться", он встал и направился к трактирщику, чтобы расплатившись за выпивку, больше никогда не видеть такого высокомерного глупца.

***

   Но вышло все иначе.
   Едва Ядвиг успел сделать несколько шагов, как почувствовал, как кто-то сильно толкнул его в плечо.
   - Ей, сударь, осторожней! - буркнул он и обернулся, дабы наградить своего обидчика справедливым укоряющим взором. Но его желание очень быстро сошло на нет, когда он увидел, кто виноват в случившемся. Виноватцем оказался здоровый детина лет тридцати в грязной и пыльной одежде ремесленника.
   - Ч... чего сказал? - запинаясь, ответил тот и повернулся лицом к юнцу. От верзилы разило выпивкой, и отнюдь не слабеньким пивом, а крепкой сивухой. И самое скверное - настроение у него, судя по выражению лица, было отнюдь не благодушным.
   Крепкий, как бык, и грязный, как бык. И такой же непредсказуемый.
   - Виноват, сударь, - быстро извинился юноша, понимая, с таким собеседником лучше не спорить. Но, то ли что-то во внешности юноши сильно не понравилось незнакомцу, то ли его окрик стал последней каплей, но извинения паренька произвели на того совершенно противоположный эффект.
   - В... Виноват? - Мужчина развернулся на каблуках и окинул Ядвига взглядом, полным злобы и ненависти. - Виноват? О, ты прав. Ты виноват. Виноват. И знаешь ты, в чем?
   - А-м-м? - растерялся юноша, но верзила не дал ему опомниться.
   - Ты и тебе подобные сопляки.... Вы виноваты в том, что вы нисколько не желаете учиться.... Учиться... хорошим м... манерам! - сбивчиво выкрикнул он. Руки мужчины сжались в кулаки. Компании, восседающие за ближайшими к ним столами, замолчали, и обратили на спорщиков заинтересованные взгляды.
   - Манерам? - промямлил юноша, ощущая, как у него предательски дрогнули колени.
   - Да, м... м... манерам, демоны тебя побери. - Незнакомец выпростал руку и с негодованием ткнул пальцем ему грудь. Юноша от неожиданности ойкнул и сделал два шага назад. Но верзила, неуклюже переставляя ноги, двинулся вслед за ним.
   - Все знаете, да? Все умеете, так? И папки с мамкой вам... не указ. Вам, видите ли, виднее.... вам. - Сказав это, пьяный детина резким рывком оторвал его от пола и едва не ударил головой о потолочную балку.
   Страх неожиданно предал ему смелости.
   - Эй, отпусти меня! - громко и насколько возможно смело воскликнул он в полной тишине - все посетители трактира молчали и с неподдельным интересом наблюдали за происходящим. С интересом. Но - не с состраданием.
   - Отпустить? Тебя? С... с чего бы? - рявкнул детина.
   - Потому что я понятия, не имею, кто ты! - крикнул ему Ядвиг.
   Но не тут-то было.
   - Так ты не понимаешь, нет? Не понимаешь? Пиво умишко затуманило, да? Да? - Верзила сильно встряхнул рукой, и голова Ядвига резко качнулась в сторону. - Ну как, щенок, теперь прояснилось... теперь? - гневно выпалил он, глядя на юношу снизу вверх - П...прояснилось?
   - Н-е-т, - едва справляясь с нахлынувшей паникой с трудом отозвался Ядвиг, свисающий с руки незнакомца безвольной куклой
   - Нет? Ты сказал - нет? А, сказал. Я слышал, слышал! - протянул пьянчуга довольным тоном.
   - Но я же... Я же не причем. Ты сам спросил... - В отчаянии Ядвиг попытался достучаться до своего мучителя, но переполненному алкогольными парами мужчине ярость давно заменила разум.
   - Прекословишь? Дерзишь? - возмутился верзила.
   - Да нет, я...
   - Дурь из всех щелей лезет. Да, говнюк? - расплескался верзила не иссякающей злобой.- Значит, мне все-таки придется тебя.... тебе... проучить! - Мужчина ослабил хватку, и юноша кулем рухнул на грязные доски трактира. Не дав юнцу и мгновенья, чтобы опомниться, противник занес левую ногу для удара по безвольному телу.
   Ядвиг, зажмурился, ожидая почувствовать ужаснейшую боль. Напряг тело, стиснул зубы и...
   - Хватит.
   Громкий голос Герека прозвучал в затихшем трактире громким ударом гонга. Переполненный злобой и яростью мужчина обернулся, чтобы увидеть того, кто решился лишить его заслуженного удовольствия. Увидав, что его новый соперник ниже и моложе его самого, пьяный детина улыбнулся поистине счастливой улыбкой.
   - Что? Еще один малец... я вижу? Значит, и ты решил поучить... меня? - осклабился он, выставив наружу мелкие желтые зубы. - Тоже дерьмо в башке не держится? Желаешь, чтобы я и тебе ее... прочистил?
   Крепыш на эти угрозы даже бровью не повел. Ядвиг заметил, что на лице Герека не было ни намека на охмеление - перед лицом распоясавшегося пьянчуги он выглядел спокойным и собранным, как при их самой первой встрече.
   - Я сказал - оставь его, - тихо, но властно сказал крепыш.
   Конечно же, незнакомцу такое заявление отнюдь не понравилось. Он отвернулся от распростершегося на полу юнца и сделал несколько шагов по направлению к своей новой жертве. Еще шаг - и здоровяк навис над Гереком, обдавая его лоб зловонным перегаром.
   - Ты будешь указывать мне, что делать? - гневно воскликнул он. - Указывать... мне? Мне? Мне!!!
   - Буду, - все так же спокойно ответил ему крепыш. - Буду, потому что ты пьян, и сам не осознаешь, того, что делаешь. Я не знаю, кто тебя обидел и чем, но выливать свой гнев на ни в чем не повинных людей это не верно. Этот парнишка, - Герек кивнул головой в сторону Ядвига, - ничего тебе не сделал. И я даже подозреваю, что ты видишь его в первый раз.
   - Какое твое дело... какое? - проорал мужчина голосом, способным, казалось, выдавить окна и разорвать барабанные перепонки.
   - Мое? - деланно удивился парень. - Ты мешаешь мне пить - вот какое мое дело. А еще ты мешаешь мне отдыхать. Кроме того, ты обижаешь ни в чем не повинных людей, а мне такое это не по нутру. Ты понял меня? Если да, то будь добр - вали-ка отсюда подобру-поздорову.
   - А иначе что? - Верзила демонстративно сжал кулаки.
   - А иначе я, я, и ни кто другой, сделает это по-плохому, - хладнокровным тоном объявил крепыш.
   - Ты? - Мужчина пьяно заржал. - Да ты что, ослеп? Я на голову выше... тебя. И шире в плечах. И...
   - И что?
   - А то, что я сильнее тебя, щенок! - рявкнул здоровяк.
   - И что? - снова невозмутимо повторил Герек.
   - А то, что это не ты меня побьёшь, а я побью тебя! Да, побью! В кровь, в хлам, в щ... в щ... в щепы! - с трудом закончил здоровяк и снова отчаянно сжал кулаки.
   - Хочешь проверить? - ответил крепыш и демонстративно сложил руки на груди.
   Наступила гробовая тишина, в которой оба соперника обдавали друг друга взглядами: пьяный смутьян - жарким и яростным, Герек - холодным и выжидающим. Кулаки мужчины то сжимались и разжимались, мускулы на руках то наливались безудержной силой, то неуверенно расслаблялись. Ноздри его раздувались, словно мехи, подпитывающие кузню живительным воздухом, зубы скрежетали, словно сдерживая страшную силу, рвущуюся наружу. А Герек... Герек же по-прежнему выглядел безмятежным и невозмутимым, как придорожный камень. Собранным, готовым к отражению возможного нападения. И спокойным, не источавшем ни малейшей искры агрессии.
   Так оба соперника простояли какое-то время, один напротив другого, как бык напротив теленка, как огненный великан напротив ледяного голема.- такие разные, но оба по-своему пугающие. Ядвиг все ждал, что крепкий детина вот-вот затеет обещанную драку, что через мгновения, как тот и обещал, прольется кровь, полетят щепки, захрустят кости. Но прошло еще одно немного времени, а затем еще, и еще, а бой все не начинался. И вот, наконец, захмелевший посетитель на что-то решился - скрипнув зубами, он с силой выдохнул, развернулся на каблуках, и... отправился к дверям, прочь из трактира.
   Какое-то время в помещении еще царила оглушающая тишина, а затем вдруг все разом загомонили, громко и с чувством обсуждая увиденное. Ядвиг не спел и глазом моргнуть, как Герек уже стоял над ним и протягивал руку, предлагая помочь подняться. Чем он с удовольствием и воспользовался.
   - Герек, это было так, было так... у-у-х, - заявил он, просто рухнув за знакомый столик. - В таверне витало такое, что аж... у-у-х!
   - У-у-х это как же? - с усмешкой передразнил его Герек.
   - Ну, как же... - Ядвиг сухо откашлялся - после произошедшего его горло пересохло, словно летний ручей.
   - Держи. - Герек подтолкнул ему свою, уже ополовиненную кружку. Юноша с благодарностью кивнул и накинулся на нее, словно оголодавший волк на сочного ягненка.
   - Я бы сказал, что это было удивительно, - промочив горло, сразу с восторгом продолжил Ядвиг. - Этот детина... Б-р-р. Он же такой страшный. И такой здоровый. А его кулаки... И ты против него словно... словно... словно ручей против реки.
   - Ручей против реки? Занятное сравнение, - отозвался Герек. Он снова сидел за столом, подтянутый и спокойный, как всегда, словно недавно произошедшего не было и в помине.
   - Так это выглядело, - поделился Ядвиг. - И, тем не менее, ты его не испугался.
   - Я? Нет, не испугался. А знаешь, почему?
   - Почему?
   - Просто я понял, что тот верзила был не настолько поддатым, чтобы схватиться со мною в драке, - снисходительно пояснил крепыш.
   - О! Ну надо же, - восторженным голосом заявил юнец. - И как ты это понял?
   - Потому, как он двигался. Потому, как держал осанку. Потому, как он строил речь, - постарался объяснить ему крепыш. - Я следил за всем этим. Потому и понял. Собранность и сосредоточенность, помнишь? - Герек усмехнулся, намекая собеседнику на начало беседы. - Только так и никак иначе.
   Ядвиг немного подумал над услышанным, но по юности не пожелал глубоко вникать.
   - Ну, как бы там ни было, ты здорово помог мне. И уже - второй раз за один день.- Ядвиг благодарно улыбнулся своему спасителю.
   - Это верно, - согласился Герек. - Что ж, так бывает.
   - Нет-нет, что ты! Не смотри на это так, как будто это обычное дело, - тут же засуетился юный маг.
   - Так ведь оно и обычное. Жизнь такая штука - порой может подкинуть и такое. Так что забудь об этом. - Герек как всегда не желал никаких дифирамбов на свой счет.
   Но юный маг смотрел на это иначе.
   - Да как забыть? - возмутился Ядвиг. - Ты, почитай, спас меня от смерти.
   - От смерти? Ты преувеличиваешь, - отмахнулся парень.
   - Пусть не от смерти, - согласился Ядвиг. - Но от серьезной напасти точно!
   - Пусть так, - не пожелал начинать споры Герек. - А теперь забудь об этом.
   - Нет, да что ты? Как же такое можно забыть? Это смелый и бескорыстный поступок. И потому я просто обязан отблагодарить тебя за него, - снова завелся он. - Понимаешь - обязан.
   - А я говорю, - забудь, - еще более решительно отказался Герек.
   - Не забуду. И буду настаивать, чтобы ты снова принял мою благодарность!
   - А я говорю - не надо.
   - А я говорю - надо.
   - Не надо.
   - Надо. Ну как не надо-то? - не желал сдаваться непримиримый юноша. - Сегодня утром ты спас мои деньги от рук воров. А только что спас мое... тело от побоев трактирного пропойцы. Я рассчитался с тобой за первое, но не могу отблагодарить тебя за второе. Как же после этого я смогу тебе в глаза-то смотреть?
   - Очень просто, - усмехнулся Герек.
   - А для меня - нет, - помрачнев, отозвался Ядвиг
   Герек искоса взглянул на того и тяжело вздохнул.
   - Тебе это на самом деле настолько важно, - с некоторым недоверием поинтересовался он.
   - Ты шутишь? Конечно! - тут же заверил его юнец. - Очень, очень, очень важно! Просто очень!
   - Ну, тогда я не знаю, - Герек осознал, что в этом вопросе ему Ядвига не переубедить.
   - Ну, пожалуйста! - Голос и лицо Ядвига были полны отчаяния.
   - Ладно, пусть будет по-твоему, - согласился Герек. - И так, что ты предлагаешь?
   - Я что-нибудь придумаю... за пару дней, - живо воскликнул Ядвиг. - Ты только скажи, где я смогу найти тебя, если что?
   - Хочешь узнать, где ты сможешь меня найти?
   - Ага.
   - Хорошо. Так и быть - слушай и запоминай.

***

   Через несколько дней, ранним утром, Ядвиг покинул постоялый двор и направился по указанному адресу, не забыв прихватить с собой небольшой, но тяжелый сверток. Но не успел он пройти и половины намеченного пути, как поворачивая за очередной угол дома, он нос к носу столкнулся с... Гереком.
   Он неожиданности они оба отпрянули в стороны: Ядвиг чуть было не споткнулся, а крепыш едва не выронил из рук несколько больших листков бумаги.
   - Герек! - воскликнул юноша, радостно улыбаясь во весь рот. - Какая неожиданная встреча.
   - Ты прав, Ядвиг, она неожиданная, - как всегда сдержанно отозвался темноволосый.
   - Ну, не то чтобы она была совершенно неожиданной, - оправившись, тут же поправился юный маг.
   - Это почему же?
   - Потому, что я как раз шел к тебе, - с большим удовольствием пояснил ему Ядвиг. - Правда, я намеревался встретить тебя не здесь, а в твоем доме.
   - Вот как? - усмехнулся крепыш. - Ты решил заглянуть ко мне в гости?
   - Ага. - Ядвиг кивнул в подтверждение своих слов.
   - Что ж... Я, как бы, рад, - отозвался Герек, но особой радости в его голосе слышно не было. - А с чего бы вдруг, разреши спросить?
   - Как с чего? - изумился Ядвиг. - Я достал тебе подарок. Тот самый, обещанный. Вот и шел к тебе с самого раненного утра, дабы точно застать тебя.
   - Подарок? - изумился крепыш. - Какой подарок?
   - Ну как какой? Обещанной. За мое чудесное спасение в трактире.
   - Чудесное? - Герек насмешливо двинул бровь.
   - Чудесное-чудесное. Когда я вернулся на постоялый двор и рассказал, что со мной приключилось, то все постояльцы поспешили меня заверить, что я еще очень легко отделался. Поэтому за чудесное спасение тебе полагается чудесный подарок, - уверенно заявил донельзя счастливый юнец.
   - Вот как? - ухмыльнулся крепыш. - И что же такого чудесного ты хочешь мне подарить?
   - Вот это. - Юноша протянул ему предмет, тщательно завернутый в кусок ткани. - Смотри, сейчас я тебе покажу.
   Потратив непозволительно много времени на распаковывание, Ядвиг наконец-то представил на белый свет свое приобретение. Им оказалась небольшая булава, вырезанная из сплошного куска темного дерева.
   - В тех землях, откуда я родом, мужчинам, воинам, в знак признания их боевых заслуг дарят булаву, - пояснил юноша несколько озадаченному Гереку. - Не такую, конечно, булаву. Не деревянную. А настоящую, из железа.
   - Ага....
   - Угу. Но на настоящую у меня денег, э-м-м, нет. А потому я купил тебе вот эту. - Юноша нежно погладил темное дерево и демонстративно повертел булавой во все стороны. - Смотри, какая красивая. Твердая, прочная. И тяжелая. А рисунок, какой у дерева, видишь? Это бук. Вещь недешёвая, между прочим. Но знай - ты честно ее заслужил.
   Ядвиг торжественно протянул булаву озадаченному крепышу.
   - Ну, я даже не знаю, - несколько неуверенно отозвался Герек - похоже, такой подарок все же несколько его смутил.
   - Бери-бери, - подтвердил свое намерение раскрасневшийся от смущения Ядвиг. - Это подарок от чистого сердца. В знак моей признательности. За твои заслуги, так сказать.
   - За заслуги? - Герек вздернул брови.
   - Ну... как бы... да.... - запинаясь, заверил он.
   Прошло мгновение, другое, третье. И тут Герек расхохотался. Он смеялся так громко, что некоторые прохожие стали с интересом оборачиваться в его сторону, а с ближайшего двора в небо сорвалась стая испуганных мелких пичужек. Но Герек не обратил на это никакого внимания. Он смеялся. Смеялся громко, во весь голос. Смеялся звонко, заливисто, от души, словно смех был для него непозволительной роскошью, дорвавшись до которой, он собирался насладиться до последней капли.
   - Ну, Ядвиг, ну ты даешь, - едва отдышавшись, заявил раскрасневшийся от натуги Герек. - За заслуги. Скажешь такое. Парень, я же просто не дал тебя избить какому-то трактирному пьянчуге. Вот и все. Мне бы хватило от тебя простой словесной благодарности. А ты? - Герек едва сдержался, чтобы не прыснуть вновь. - А ты даришь мне булаву, да еще и с таким видом, словно бы ты - король, а я - верноподданный генерал, защитивший тебя от неслыханного покушения. Ох, Ядвиг, Ядвиг - ты своим чувством благодарности кого угодно в могилу сведешь.
   Выслушав такие слова, юный маг решил было вначале обидеться. Но потом передумал.
   - Не знаю как для тебя, а для меня это очень важно, - постарался объяснить он свои чувства приятелю. - Понимаешь - меня еще никто никогда не спасал. Никто и никогда. Это раз. А во-вторых.... Как только я представляю, что случилось бы со мной, если бы тот верзила меня ударил, то.... - Юноша вздрогнул и страдальчески поморщился. - А еще ты добрый и отзывчивый человек, хотя и не хочешь всем это показывать. Так что кто-кто, а ты эту благодарность от меня заслужил.
   - Ладно-ладно. Раз ты так считаешь, то пусть будет по-твоему, - не стал возражать крепыш.
   Герек протянул руку, чтобы взять подарок. Но с этим возникла небольшая заминка - листы бумаги, что он нес, никак не желали держаться в одной руке.
   Ядвиг заметил это.
   - А что это у тебя с собой? - полюбопытствовал он.
   - Это? - Герек задумался, подыскивая подходящее объяснение. - Это, м-м-м, рисунки.
   - Твои? - В глазах юноши сверкнуло любопытство.
   - Мои, - признался крепыш.
   - Так ты художник? - Ядвиг вдруг вспомнил, что за то время, что они провели в трактире, Герек так и не рассказал, чем он занимается.
   - Художник? Что ж, можно и так сказать, - уклончиво ответил крепыш, не желавший сверх меры вдаваться в детали.
   - А можно мне посмотреть? - Юноша протянул свою руку к его листам.
   - Можно, но не стоит, - мягко отказал ему Герек.
   - Да ладно тебе. Дай взглянуть! - От такого отказа любопытство Ядвига лишь возросло.
   - Там не на что смотреть, - покачал головою Герек.
   - Ну, я одним глазком.
   - Я же говорю, там не на что смотреть.
   - Но это же не секрет? - не сдавался юноша.
   - Не секрет.
   - Тогда я взгляну.
   - Нет.
   - Дай.
   - Нет
   - Дай.
   - Я же сказал, что нет. А раз нет, значит....Хотя... Ладно, возьми, - неожиданно согласился Герек. - Обычно я не такой сговорчивый, - поспешил заверить его крепыш. - Просто мне больше некуда их положить их, чтобы на время освободить свои руки. Так что да, ты можешь взять их. И да - ты можешь взглянуть. Только смотри не урони их.
   - Да что ты. Как можно, - клятвенно заверил его Ядвиг.
   Юноша с благоговением принял дюжину тонких листков, осторожно развернул их, и с трепетом принялся разглядывать. Он ожидал увидеть все, что угодно. Но такое... На светло-коричневых листках бумаги красовались не пейзажи, не натюрморты, и даже не люди. Точнее люди, но.... Назвать эти каракули людьми можно было лишь приблизительно. Очень приблизительно. С большой, так сказать, натяжкой.
   И, как оказалось, так думал не только он.
   - И это в наше время называется искусством? О, боги - насколько же низко пали мастера. Это же надо быть настолько бездарным! - прозвучало за спиной Ядвига хлестко и с издевкой.
   Юноша вздрогнул от неожиданности - его руки разжались, и кипа бумаги полетела на мостовую прелыми листьями.
   Ядвиг оглянулся, чтобы высказать говорившему все, что положено в таких случаях: и то, что необходимо вначале приветствовать людей, и то, что некрасиво заглядывать людям через плечо. И главное - что его никто ни о чем не спрашивал. Но обернувшись, Ядвиг увидел за своей спиной не одного незнакомца, а четырёх.
   Эта четверка сразу не понравилась юноше. Все четверо лет двадцати - двадцати пяти, рослые и широкоплечие - очевидно в детстве недоеданием не страдали. На поясах - короткие мечи или кинжалы. Одежда - плащи, куртки и штаны, шитые явно на заказ, но в общую композицию нисколько не вписывающиеся: каждая отдельная вещь просто вопила о неслыханном богатстве ее владельца, а вместе - о полном отсутствии вкуса. Но не это не понравилось юноше, а выражение лиц франтоватой четверки: холодное, равнодушное, с отблесками презрительности и снисхождения. Ядвиг скривился - видал он таких в магической школе. Видал, и натерпелся от них не мало.
   - Это твоё... художество? - снова спросил один из них: худой, высокий, с вытянутым как у хорька, лицом, одетый зеленую, шитую золотом, куртку, черные штаны и аляповатый красный берет. И, о ужас - в руках он держал один из упавших листов!
   Юноша замер в тщетной попытке выбрать правильное решение. Связываться с такими - себе дороже. Связываться с четырьмя "богатейчиками", как называли их в магической школе - дороже вдесятеро: вмиг заклюют, унизят или придумают что похуже. Но как отступить, когда на твоих глазах оскорбили друга?
   Но Герек отнюдь не выглядел оскорблённым. Мгновение замешательства - и на его лице вновь восседала привычная маска собранности и невозмутимости. Он подошел к Ядвигу, собрал разбросанную подле него бумагу, а затем повернулся лицом к назойливому незнакомцу.
   - Я бы хотел вернуть свое, - четко и по слогам произнес крепыш.
   - Значит это твои... рисунки? - насмешливо вопросил его обладатель красного берета. - Твои?
   - Мои, - не стал таиться Герек. - А что?
   - Что? Что? - преувеличенно трагическим тоном переспроси хорьколицый франт. - А то, что за такие художества малярам, подробным тебе, следовало бы отрубать руки. Это же не рисунки! Это - издевательство над искусством! - уверенно заявил молодой богатей.
   - И кто это так считает, позвольте меня спросить? - с преувеличенной вежливостью поинтересовался Герек.
   - Я, Вейль ер Луар, сын Тореза эр Луара, - с той же самоуверенностью заявил нахал. - А еще - все мои друзья. - Он сделал жест сторону остальных лыбящихся парней. - Все они - большие ценители искусства. И они считают, что твои рисунки - дерьмо!
   - Хм... - Герек развернулся, чтобы оглядеть компанию хорьколицего забияки. Хотя чего там смотреть? Компания подобралась один к одному: люди из самой скверной породы - те, кому все досталось даром, без малейшего напряжения пары мускулов или извилин. Что наделило их чрезвычайно, просто таки немыслимо раздутым эгоизмом и на редкость ущербным и недоразвитым благоразумием.
   Так что решать это дело нужно было с умом.
   - Согласен - мои таланты художника действительно оставляют желать лучшего, - с куда большей, чем стоило, вежливостью, согласился он. - И я рад, что такие знатоки, как вы, указали мне на это. А теперь отдайте мне мою мазню, и мы с приятелем удалимся, дабы не осквернять ваше утро своим присутствием.
   Герек внутренне ухмыльнулся: все прозвучало идеально, и словом и тоном: враг капитулировал, они - в героях, соперник - в позоре и пепле. Еще мгновенье, и вот он, финальный занавес...
   Но, увы - богатейчики жаждали дешевых развлечений, и уже ничего не могло их остановить. Вейль ер Луар и не думал протягивать Гереку оставшийся листок. Мало того - он шустро развернулся в противоположную сторону и принялся тыкать его под нос первому попавшемуся прохожему.
   - Посмотри - разве "это" похоже на человека? Похоже?
   - Нет, сударь, - отозвался мужчина, судя по одежде - простой рыбак, и тут же поспешил перейти на другую сторону дороги. Так сказать - от беды подальше.
   - А вы, сударыни, - парень не стал терять времени зря и обратился к проходящим мимо молодым цветочницам. - Вы считаете это искусством?
   - Очевидно, нет, милорд, - хором ответили девицы, впрочем, больше смотря на молодого франта, нежели на искомый лист бумаги.
   - Может, это я слишком строг? - спросил он снова елейным голосом.
   - О, что вы сударь, как можно! - проворковали восхищенные таким вниманием девицы.
   - Благодарю вас, милые девушки. Благодарю.
   На шум стали подтягиваться и другие прохожие.
   - А ты? - Молодой богач уже третировал пожилого хромого сапожника. - Ты согласен признать эту мазню искусством?
   - Не могу знать, сударь, - нервно ответил испуганный таким вниманием дедок.
   - Да что тут знать? - не принял такого ответа наглец. - Да любой трехлетний крестьянский ребенок нарисует куда как лучше! А ты? А ты? Подходите все! Полюбуйтесь! Полюбуйтесь, насколько убог талант у этого мазилы!
   Толпа вокруг них становилась все гуще. Однако Герека это совсем не смущало - он отвернулся в сторону, делая вид, что его происходящее совершенно не касается, в тайне надеясь, что увидев его равнодушие, хорьколицему надоест сей бессмысленный балаган.
   Но Герек не учел, что в этой беде он сейчас не один.
   - Я согласен, что в рисовании людей мой друг не мастер, - громко прозвучал звонкий голос Ядвига. - Но в любом искусстве есть как мастера, так и ученики. Может сейчас мой друг всего лишь начинающий художник. Но кто знает, кем он станет через год или через два? - многозначительно спросил он у зарвавшегося Виля. - И еще - я видел рисунки моего друга. Но я не видел твоих. Кто знает - может, ты не дотягиваешь даже до его уровня?
   Толпа разом умолкла, словно птицы перед раскатами надвигающейся грозы. Замолчал и Вейль ер Луар, обдумывая, как ему расценить услышанное заявление. В речи юного мага не прозвучало прямого оскорбления. Но заявить такое в присутствии стольких свидетелей это уже само по себе было неслыханной дерзостью.
   - Это кто тут посмел открыть рот и оскорбить прославленный род ер Луаров? - Богатейчик решил продолжить спектакль, выбрав для представления новую жертву. - Или тебе не известно, насколько хорошо и я и мой отец разбираемся в искусстве? - Он быстро приблизился к покрасневшему от такого внимания Ядвигу и вопросительно вперился взглядом ему в глаза.
   "Промолчи или извинись, Ядвиг. Промолчи или извинись", - мысленно попросил его Герек.
   Но Ядвиг молчать не собирался. Особенно, когда задевали чувства его друзей. Ну не в его это было духе.
   - То, что твоя семья хорошо разбирается в искусстве, совершенно не значит, что ты и сам хорошо рисуешь, - снова вступился за друга юноша. - Разве не так?
   "Ох, осел. Ну, осел" - с тоскою подумал крепыш. - "Нет, с твоим доводом не поспоришь. Но ты же должен понимать, с кем тебе можно спорить, а с кем нельзя. Но такому в твоей школе магии тебя явно обучить забыли".
   - Чего? - Рука франта сама потянулась к висевшему на поясе мечу. Герека вздохнул - чего и следовало ожидать. - Ты решил меня оскорбить, так?
   - И вовсе нет, - усмехнулся Ядвиг и тут же пустился в объяснения. - Я, например, за три года многое прочитал о магии. Но это не значит, что я понял хотя бы одну десятую часть от прочитанного, - честно признался он. - И тем более, это не значит, что я сумел бы повторить все прочтённые заклинания.
   - Так ты вздумал равнять меня с собою? Меня, потомка знатного рода с... - Он презрительно оглядел небогатый наряд юнца, - с каким-то отребьем? С собой? Да как ты смеешь? Видят боги, что я не хотел ничего такого. Но не проучить тебя за твои слова будет верхом невежества. Защищайся, если можешь...
   Миг - и в воздух взвилась дорогая сталь. Ядвиг замер, не в силах оторвать взгляда от сверкнувшего меча, готового обрушиться на его непокрытую голову. Застыли и несколько десятков собравшихся зрителей - одни от страха, другие от предвкушения зрелища, способного хоть немного скрасить их будничный день.
   Не зевал только Герек. Ядвиг даже не заметил, как его приятель оказался между ним и раскрасневшимся от ярости Вейль ер Луаром. Как не видел, когда крепыш успел крепко схватить занесенную для удара руку.
   - Я могу извиниться за своего друга, если это что-то изменит, - привычно бесстрастно заметил он. - Он еще молод и многого не понимает. И мы не хотели доставить вам проблем.
   Но уязвленное самолюбие уже требовало крови.
   - Он должен поплатиться за нанесенное оскорбление, - грозно потребовал Вейль, тщетно пытаясь освободить свою руку.
   - А что, если я готов... понести это наказание... за него? - как бы невзначай полюбопытствовал Герек.
   Толпа ахнула. Ахнул и Ядвиг.
   - То есть, - осторожно осведомился хорьколицый, - ты хочешь сказать, что....
   - Я согласен взять его вину на себя, - быстро закончил за него темноволосый.
   - А ты понимаешь, что...
   - Что это значит и принять на себя его наказание, - снова не дал ему закончить Герек.
   - Отлично. И ты осознаешь, что...
   - Я получу это наказание путем участие в дуэльном поединке, а потому, если что, не смогу ни на что пожаловаться страже. Так? - завершил крепыш. - Да, я понимаю это. И да, я согласен, - твердо ответил Герек, отпуская, наконец, пойманную руку.
   - Ну, мазила! Ну, ты меня удивил, - удивленно протянул богатейчик, отступая от крепыша. - Ты, который и кисть-то толком держать не может, и вдруг - поединок?
   - Да. Все верно, - ответил он совершенно спокойно, словно бы речь шла о чем-то обычном.
   - Герек, нет, - испуганно воскликнул наконец-то вышедший из ступора юноша.
   - Ядвиг, помолчи, - холодно отозвался его приятель. - А еще, - снова обратился он к хорьколицему, - из оружия у меня будет только кинжал.
   - Только кинжал? - Вейль не поверил своим ушам и еще раз оглядел соперника, словно пересчитывая шансы.
   - Только кинжал, - подтвердил Герек со всей серьезностью. - Но взамен пообещай, что при любом исходе дуэли ты не будешь иметь никаких притязаний ни ко мне, ни к моему товарищу.
   - Притязаний? Ха-ха? Да какие могут быть притязания после того, как я вспорю твое брюхо, самодовольный холстомаратель? - раскатисто рассмеялся Вейль.
   - Герек, - не надо, - снова взмолился юноша.
   - Ядвиг, не сейчас, - холодно отчеканил крепыш.- То есть мы договорились? - с нажимом осведомился он у возможного соперника.
   Отказаться от такого беспроигрышного варианта оказалось невозможно.
   - Договорились! - Сказав это, самоуверенный гордец зловеще осклабился. - Ты сам подписал себе смертный приговор, ты, художник от слова "худо". Эй, вы, плебеи! - крикнул он внимавшим зевакам. - Освободите круг. Сейчас вы увидите быстрое правосудие в стиле ер Луар!
   Зрители подчинились - народ раздвинулся, освободив дерущимся небольшой кусочек улицы.
   - Может не стоит этого делать, милорд? - неожиданно промолвил один из зрителей, пожилой мужчина, судя по одежде - лакей или служка.
   - Это почему же? - надменно осведомился задира, демонстративно поигрывая острым мечом.
   - Ведь это же Герек Рейк, сын самого Альрика Рейка, - многозначительно пояснил мужчина.
   - Рейки? Нет, не знаю таких, - ехидно усмехнулся Вейль. - Они богаты?
   - Не так чтобы очень, но....
   - Они дворяне?
   - Нет, ни в коем разе. Но...
   - Они имеют покровительство герцога или барона?
   - Нет, сударь. Но дело все в том, что...
   - А все остальное меня не интересует, - грозно заверил он. - Не интересует! - Франт злобно зыркнул на говорившего, и мужчина спешно умолк. - К бою, защитничек, к бою! - Это уже относилось к Гереку.
   - Герек, - в третий раз попытался отговорить его Ядвиг. - Не надо из-за меня. Не стоит!
   - Я же сказал - не-сей-час, - по слогам отчеканил Герек. - Все потом. По-том.
   Соперники разошлись к разным сторонам живого кольца, развернулись друг к другу и напряженно замерли: один, вооруженный прямым узким мечом, и второй, оснащенный широким кинжалом, вытащенным откуда-то из складок широкой куртки.
   Вейль напал первым - взмахнув мечом, он ринулся вперед, намереваясь эффектно отсечь своему обидчику левое ухо. Толпа ахнула в предвкушении фонтана ударившей крови. Но Герек, очевидно, как-то разгадал его маневр, потому как без труда уклонился, просто отступив чуток направо.
   - А ты шустрый, - вынужден был отметить Вейль, возвращаясь в исходную позицию.
   - Какой есть, - не принял комплимента крепыш.
   Богатейчик коварно осклабился, и снова пошел в атаку: сделал ложный выпад слева, а затем резко ударил справа, надеясь рассечь противнику грудь. Но крепыш разгадал и этот маневр, и снова ушел от острия, на этот раз быстро отклонившись назад.
   - Что, не можешь драться? - попытался поддеть его Луар. - Только уклоняться?
   - Могу. Но мне лень.
   - Или ты вздумал так издеваться надо мной? Тогда держись!
   Хорьколицый кинулся в новую атаку и нанес колющий удар слева, на уровне живота. Но Герек, словно играючи, легко уклонился и от него.
   - Это не честно! Бейся, мазила! Слышишь! - сердито воскликнул франт, очевидно раздосадованный неожиданно затянувшимся поединком. - Бейся, я тебе говорю!
   - И не подумаю, - отозвался Герек.
   - Тогда я тебя насквозь проткну! - гневно пообещал ему ер Луар.
   - А сможешь?
   Последовал яростный рык, рывок, а за ним сильный рубящий удар справа, от которого крепыш ускользнул с ловкостью речного угря. Затем франт нанес комбинацию из нескольких молниеносных, как он думал, ударов, от которых его соперник ушел с тем же восхищающим проворством, и - под жиденькие аплодисменты зрителей.
   Смена фаворита не могла остаться не замеченной.
   - Ты собираешься драться или нет? - прорычал Вейль, едва справившись с накатившей отдышкой.
   - Я пообещал тебе участие в дуэли, - совершенно не запыхавшимся голосом отозвался тот. - И я участвую. Ты же не думал, что я просто брошусь на купленный твоим папенькой дорогущий клинок? Изволь хотя бы постараться, чтобы попасть им в меня.
   - Ты специально пытаешься меня достать, да? - скрипнул зубами Вейль.
   - А ты специально пытаешься в меня промазать?
   В толпе раздались ехидные смешки. Этого стало для парня последней каплей, и он с диким ревом бросился в атаку. Он совершил замах слева, но безрезультатно. Нанес косой удар справа, но рассек им всего лишь воздух. Сделал выпад, целя в беззащитные ноги своего соперника, но - как всегда мимо. Чтобы он не делал, какие бы приемы и комбинации не использовал, Герек постоянно уходил от его атак с легкостью гусиного перышка. Снова, снова, и снова.
   Убедившись в своей беспомощности, молодой ер Луар просто обезумел от охватившей его ярости, и бросился на противника, позабыв о всякой осторожности. Его соперник, казалось, только этого и ждал. Легко отбив кинжалом стремительную атаку, крепыш ловко перехватил руку нападающего, сделал подножку, и бросил своего противника на грязные камни городской мостовой. Бросил, не отпустив руки.
   Раздался приглушенный треск. Кто-то из рядом стоящих девушек громко ойкнул, а один из приятелей Вейля смачно и грязно выругался.
   Некоторое время вокруг бойцов стояла безмолвная тишина, а затем улицу прорезал жуткий душераздирающий вопль.
   - Сволочь! Ты... ты... Ты сломал мне руку! Руку - сломал - мне! Чтоб тебя сожрали подземные демоны, тварь. Моя рука! О боги - как больно. Как же, больно. Эрик, Смоуг, Ларси! Чего вы стоите? Выпустите ему кишки! Живо!
   Трое дружков поверженного богатейчика тут же обнажили мечи.
   - Ты же обещал, что при любом исходе боя ты не будешь иметь к нам никаких претензий? - громко воскликнул Герек, снова принимая защитную стойку.
   - Я обещал, да. Но они - нет, - злобно хохотнул ер Луар, с трудом пересилив приступы неослабевающей боли. - Ведь никто не помешает друзьям заступиться за друга. Ведь так, а, малярская мразь?
   Герек тихо выругался и приготовился к нелегкой схватке один против трех.
   - В таком случае ничего не помешает и мне вступиться за друга.
   Трое вооруженных мечами парней и вся толпа разом обратили взгляды на говорившего. Устремил свой взгляд и Герек. Глянул, и увидел Ядвига, а рядом с ним небольшой водяной шар, медленно качающийся на воздухе.
   Толпа рядом с юношей мигом поредела.
   - Ты маг? - изумленно выкрикнул один из друзей ер Луара, когда до него дошла сущность происходящего.
   - Да, я маг, - ответил Ядвиг, стараясь не протереть сосредоточенности. - Разве я недавно не говорил вам об этом?
   - А...У... Нет. Ты говорил только, что три года читал книги о магии. Все. Ничего больше!
   - Так надо было подумать - у кого найдется причина читать книги о магии целых три года!?
   - Вейль, пацан маг, - выдал очевидное своему главарю самый тупой из этой тройки.
   - Да! И что вы его испугались? - не желал униматься Вейль. - Он один, а вас трое. Тем более, что, судя по его возрасту, он едва окончил магическую школу. А это значит, что у него еще нет никаких способностей.
   - Да, это так, - тут же согласился юный маг. - В школе уделяли мало времени изучению настоящих боевых заклинаний. Но ведь никто не мешал нам учиться самостоятельно. Это раз. - Шар воды прочертил в воздухе плавный круг. - Во-вторых, маг это не мечник. Может вы и умеете отражать удары мечей. Но умеете ли вы отражать удары воды? Сомневаюсь. - Водяной шар сделал в воздухе еще один круг. - Ну а в-третьих, - Ядвиг наконец позволил себе улыбнуться. - Я не один. Нас двое: я и мой друг. А он стоит целых двоих как вы. Так что легкой победы у вас не получится. А еще....
   - А еще, - подал голос Герек, решительно пряча кинжал за пояс, - пока мы с вами тут мило болтаем, ваш друг изнывает от боли и истекает кровью где-то внутри своего тела. Так что если вы действительно дорожите его жизнью, то немедленно оставите все и быстро отнесете его к самому дорогому врачевателю. Жить он, конечно, будет. Но вот сможет ли он и дальше владеть рукой, а соответственно, и оружием - это зависит от того, как быстро ему окажут помощь.
   - Не слушайте! Не слушайте его, - не своим голосом заорал молодой ер Луар. - Выпустите ему кишки! Я хочу видеть, как вся улица зальется его кровью! Слышите - вся улица!
   - Вейль, ты не прав, - заговорил один из приятелей, пряча обратно свой широкий меч. - Он победил тебя и победил честно.
   - Какое к демонам честно! - Поверженный багатейчик не желал угомоняться. - Простой художник не может так драться. Слышите - не может! Поэтому выпустите ему кишки! Заставьте его наесться собственным дерьмом!
   - Виль, извини, но я принял решение - твоя рука нам дороже мести.
   - Нет, нет, нет!
   - Смо, Ларс - берите Виля под руки, - живо распорядился тот, и сам поспешил показать пример. Остальные двое приятелей бросили на Герека недобрые взгляды, но все же тоже сложили мечи и принялись заниматься поверженным вожаком.
   - Нет! Нет!! Нет!!! Вы не можете! Нет, не можете!
   - И не забудьте забрать шикарную шляпу вашего друга, - напомнил Герек о берете, покинувшем гордеца во время его столь неудачного падения. Но аляповатого берета и след простыл - видимо кто-то из зрителей под шумок успел его прикарманить.
   Но богатейчику было не до него.
   - Нет! Нет!! Нет!!! О, как же больно. Как больно! - взвыл он, когда приятели подхватили его под руки. - Слышишь, мразь - я тебя достану! Достану! - заявил поверженный противник, и под аккомпанемент из воя и проклятий четверка парней медленно удалилась за ближайший угол дома.
   - Встретимся к обеду в "Зеленой гусенице", - вдруг слышал Ядвиг шепот Герека у самого своего уха.
   - Но, - растерянно протянул он.
   - К завтраку, в "Зеленой гусенице", - сказал Герек тоном, не допускающим возражений, и медленным шагом покинул недавнее поле боя.

***

   Когда Ядвиг вошел в знакомый трактир, то первое, что бросилось ему в глаза, это одежда Герека: на нем была надета добротная дорожная куртка, широкий пояс с множеством карманов-мешочков и высокие походные сапоги. А рядом с ним, у скамьи, лежали две, доверху набитые, переметные сумки.
   С трудом сдержав рвавшийся наружу возглас удивления, юноша подошел к трактирщику и, купив три кружки пива - две темного, и одну светлого, поспешил присесть за знакомый столик.
   - Два "Паладинских" это мне? - спросил крепыш, едва юный маг уселся напротив.
   - Ага, - подтвердил юнец. - Тебе.
   - С чего бы? Хотя я, похоже, уже начинаю догадываться.
   - Все верно, - усмехнулся юноша. - Ты спас меня. Снова. И это, ну, как всегда, малая толика моей благодарности.
   - Похоже, выставлять мне пиво начинает входить у тебя в привычку, - заявил Герек с легкой усмешкой, обсасывая остатки мяса со свиных ребрышек, принесенных трактирщиком ранее.
   - Похоже, что так, - согласился Ядвиг
   - Или ты просто намереваешься споить меня? - вмиг посерьезнев, спросил крепыш.
   - Да нет, ну что ты, - резво замахал руками Ядвиг.
   - Конечно-конечно. Я пошутил, - быстро признался Герек.
   - Ты и шутишь? - удивился Ядвиг.
   - А что? Я и пошутить не могу? - пришла очередь удивиться и Гереку.
   - Можешь. Просто ты делаешь это крайне... редко. Вот я и удивился, - виновато отозвался юный маг.
   - Ты думаешь?
   - Уверен.
   - Что ж, приму к сведению.
   На некоторое время они оба умолкли.
   - Так, это. - Ядвиг неловко откашлялся, призывая собеседника к вниманию. - Почему ты сказал, чтоб мы встретились здесь? К чему такая спешка и такая... таинственность?
   - Хм... - Герек закончил с последним ребрышком, отодвинул тарелку и после этого задумчиво глянул на Ядвига. - Все потому, что... Нет, давай я лучше объясню все попроще. - Парень оперся на край стола и с многозначительным видом выставил перед юношей свою мозолистую ладонь. - В городе Карнакале есть десять влиятельных семейств. Десять семей, на чьем слове здесь держится закон и порядок. Понимаешь?
   - Понимаю, - уверенно ответил юный маг.
   - А сегодня мы с тобой умудрились испортить отношения сразу с тремя. - Герек разжал кулак и выставил наружу три пальца.
   - С тремя? А я думал...
   - Смоуг и Ларси - братья, - тут же пояснил крепыш.
   - А...
   - Два. И не о том ты думаешь, - нахмурился Герек. - Какое-то время эта четверка молодых зазнаек будет занята, отвечая на вопросы своих родителей. Но вот потом... Потом их семьи захотят заняться нами.
   - Нами? - ужаснулся Ядвиг. - Но почему? Ты же победил честно!
   - Честно, не честно - какая разница, - криво ухмыльнулся Герек. - Сын одного из главных семейств ранен, и ты думаешь, кто-то будет считаться с каким-то там честно или не честно?
   - Ну...
   - Тем более что я уверен, что Вейль и его приятели выставят случившееся в нужном им свете. Ну, ты понимаешь, о чем я говорю?
   - Да я понимаю. - Ядвиг все понял и испуганно сглотнул. - Но ведь есть же свидетели. Люди с улиц. Их было много!
   - Люди? Ядвиг, будь хоть капельку серьезней - кто станет спрашивать слово каких-то там людей?
   - Ну, это конечно, да... - Юноша все понял и грустно потупился.
   - Эй, все не так плохо, - попытался взбодрить его крепыш. - Ты человек не местный. Чего бояться? Если что не так - вещи в котомку и за ворота.
   - Я это... да. А ты? - Ядвиг с тревогой взглянул на Герека.
   - Да и я, Ядвиг, тоже не здесь живу.
   - Вот как? А я не знал.
   - Потому что я тебе об этом не говорил. У меня тут временное жилье. Я снимаю комнату у одного моего хорошего приятеля.
   - Вот значит как?
   - Да. И я, как бы это сказать, давно подумывал о том, чтобы отправиться в какое-нибудь путешествие. Но то у меня не было желания, то возможности. А вот сейчас они, как ты понимаешь, они чудным образом нашлись. Вместе с попутчиком.
   - То есть тебе совершенно все равно, куда ехать? - спросил его юноша.
   - Да.
   - И ты хочешь отправиться вместе со мной?
   - Да.
   - И хочешь узнать, не против ли я?
   - Вот именно. Ведь это я хочу присоединится к тебе, а не ты ко мне. Тебе и выбирать.
   Какое-то время Ядвиг молчал, просто потягивал горький напиток.
   - Герек. Меня, э-м-м, если честно, до сих пор смущает одна... деталь, - с некоторым сомненьем промолвил юноша.
   - Да? Я слушаю.
   - Тот парень, Вейль... Он тогда сказал кое-что... интересное.
   - И что же? - привычным бесстрастным тоном вопросил крепыш.
   - Он сказал, что обычный художник не может так хорошо сражаться, - заявил Ядвиг, несколько смущенный собственной смелостью. - И ты знаешь, Герек - подумав, я все-таки не могу с ним... не согласиться.
   - А, ты про это. - Крепыш отхлебнул очередной один глоток и глянул на юношу поверх края кружки. - Так ведь я никогда не говорил, что я художник.
   - Как не говорил? - Лицо Ядвига вытянулось от удивления.
   - А никак не говорил, - усмехнулся Герек.
   - Но ведь рисунки-то были твои?
   - Мои.
   - Значит, ты их рисовал?
   - Я.
   - И ты говоришь, что ты не художник?
   - Нет.
   - Тогда позволь узнать - кто же ты? - несколько смутившись, спросил юнец.
   - Да, в общем-то, никто, - с легкой усмешкой ответил крепыш.
   - Никто?
   - Да. Я никто. А вот мой отец.... - Собеседник поднял на юношу задумчивый взгляд. - Мой отец, Альрик Рейк, мастер фехтования на мечах, и основатель одной из школ. Не самой известной, правда. Но и не из последних.
   - Ага...
   - И потому я, как его единственный сын, выдрессирован им в этой науке от и до. Насколько хватило моих сил и талантов, разумеется.
   - Тогда откуда у тебя тогда взялись те листки? - недоуменно спросил юнец.
   - Листы? А... Тут все просто. Помнишь, я говорил тебе, что живу у одного своего приятеля? Так вот, он - писатель. Он пишет книгу об искусстве фехтования на мечах. А меня, как, хм, в некотором роде знатока этого дела, он попросил сделать несколько эскизов. Не полноценных рисунков, а именно эскизов. Вроде того, как должны стоять ноги при той или иной стойке, или как должны быть повернуты руки при той или иной атаке. Вот я и набросал для него дюжину набросков.
   - А они увидели те наброски и сочли тебя за художника. - На лице юноши стала растягиваться широченная улыбка - За обычного художника, причем неумеху. - Улыбка юноши становилась все шире и шире. - И решили поиздеваться над тобой, думая, что перед ними простой несмышленый горожанин. Вот только этот горожанин, к величайшему их изумлению, оказался настоящим мастером клинка. Это же надо... Нет, это ж надо, чтобы так неудачно сов... совпало. - Ядвиг не стал себя больше сдерживать и залился громким веселым смехом. Двое ремесленников за соседним столом обернулись и почему-то отсалютовали кружками. - Нет, я не могу - мастера мечника... художником. Вот умора так умора.
   - Да тише ты, - попытался успокоить его приятель. - Да и все не совсем так. Да, меня учил фехтованию мой отец. Но я вовсе не мастер. Ядвиг, приглядись - мне всего лишь чуть больше двадцати. Разве можно стать мастером фехтования за каких-то там несколько лет?
   - Но ты же... Ты же смог победить Вейль ер Луара? Смог. Да еще и как победил - без единой царапины для себя. Вейль - отпрыск из богатой семьи. А это значит, что у него были самые лучшие учителя, которых кто-то вообще мог себе позволить. И после этого ты говоришь, что ты не мастер? - продолжал удивляться Ядвиг.
   - Да, я смог победить ер Луара, - усталым тоном подтвердил крепыш. - Но дело тут вовсе не в моем мастерстве или навыках фехтовальщика.
   - Тогда может быть, дело в силе? - попытался ответить юнец.
   - Дело не в силе. Никогда не в силе. И я тебе об этом уже говорил.
   - Тогда в чем же?
   - В собранности и сосредоточенности. В умении думать перед тем, как что-либо сделать, и в умении сосредотачивать все свои силы для одного дела.
   - Не понимаю, - пожал плечами Ядвиг.
   - Ну как же. Смотри. Тот базарный воришка, что тебя обокрал, был пойман не потому, что я оказался сильнее, а потому, что он размяк, и ни от кого не ожидал никакой угрозы. Тот пьяный в таверне думал о том, чтобы согнать на ком-то свою злость, и не подумал, что кто-то захочет за тебя заступиться. Та же история и с Вейль ер Луаром. Он не был готов к настоящему бою. Не был собран, спокоен и сосредоточен. За что и поплатился.
   - Собранность и сосредоточенность, да? - Ядвиг задумчиво почесал подбородок. - Это, стало быть, твой девиз, так?
   - Не девиз, глупыш Ядвиг. Это нечто гораздо большее. Это правило жизни настоящего фехтовальщика.
   Поняв, как сильно он промахнулся, Ядвиг стыдливо уткнулся в полупустую кружку и замолчал.
   Но как всегда - ненадолго.
   - Тогда скажи Герек - почему я? Почему ты хочешь поехать именно со мной? Нет, я не против. Совсем не против. Просто, ну.... Ведь я это всего лишь... я.
   - Много почему, - усмехнулся в ответ крепыш и принялся деловито перечислять. - Потому, что ты забавный. Но это, конечно, не главное. Потому, что ты маг. Путешествовать с магом куда интересней, чем с простым ремесленником или обычным торгашом. Еще потому, что ты честный. Я не очень люблю проходимцев, знаешь ли. Еще ты, как я понял, открыт для всего нового. Это так же мне по душе. Ну, а все это вместе говорит о том, - Герек сделал последний глоток, - что ты можешь стать для меня хорошим напарником.
   - Ну, это, я благодарен за такие слова, конечно же.... - От такой похвальбы Ядвиг раскраснелся, как спелый помидор. - Но вместе с этим ты забыл упомянуть, что я - человек трусливый.
   - Трусливый? Ничего, бывает. Смелость приходит с годами, - серьезно заверил его крепыш.
   - А еще я бываю не в меру любопытным и не в меру упрямым, - продолжил вываливать Ядвиг свои недостатки.
   - Не в меру любопытным и очень упрямым? Что ж, поверь - это не самые худшие человеческие качества.
   - А еще, в отличие от тебя, я не богат. А потому по части денег я буду тебе обузой.
   - Ничего, денег у меня хватит на двоих - Герек хлопнул себя по туго набитому поясу. - Так что это бедой не будет... если ты, конечно, не станешь желать излишеств. Что вряд ли.
   - А еще... еще, маг из меня пока очень слабый, - с видимой неохотой признался Ядвиг. - Ведь все, чему я смог научиться сам, это лишь пара-тройка боевых заклинаний. Много с этим не навоюешь.
   - Так ведь и я умею не так уж много. Знаю - да. Но не умею. Умел бы - не вылетел тогда бы из дома.
   - Вылетел из дома? Это как?
   Герек многозначительно глянул на своего приятеля.
   - Если коротко, то я серьезно повздорил со своим отцом и из-за этого он выгнал меня из отчего дома.
   - А что между вами произошло? - тут же выпалил Ядвиг, и только спустя мгновенье понял, что это, в общем-то, не его дело.
   Но на его удивление Герек все же снизошел до ответа.
   - Все дело в том, что я позволил себе указать отцу на недостатки его школы фехтования.
   - Но это же... как бы... в порядке вещей, - отозвался Ядвиг. - Он твой отец, а ты его сын. Обмен взглядами... Что же тут такого?
   - То, что я позволил себе высказаться об этом слишком резко, не в то время и не при тех людях. И тогда отец отказался от меня, как от своего сына и своего наследника. Я же говорил тебе - жизнь такая штука, может подкинуть много сюрпризов, - немного философски заметил Герек. - Так вот. Он отказался от меня и при этом заявил, что я могу вернуть все, что потерял, только лишь в том случае, когда я смогу победить его в честном дуэльном поединке. Потому некоторое время я жил в этом городе, у своего друга, и размышлял, что я могу с этим поделать. И чем дольше я размышлял, тем яснее понимал, что здесь мне негде набраться нужного опыта, и что мне надо куда-нибудь отсюда уехать.
   - Понимаю.
   - Так что кто из нас кого нашел - тоже еще вопрос. Ну так как? Согласен убраться отсюда вдвоем? - Спросив это, Герек потянулся к одной из кружек с пивом, давая возможность Ядвигу хорошенько обдумать услышанное.
   - Я согласен, - быстро ответил Ядвиг. Еще бы - о лучшем попутчике не стоило и мечтать.
   - А раз ты не против, то быстро допивай свое пиво.
   - Я допью, допью. - Ядвиг спешно сделал глоток, да так, что едва не облился.
   - Там, снаружи, на привязи, стоит мой осел. И если тебя в городе больше ничего не держит...
   - Ничего. - Юноша отрицательно помотал головой. - Совсем ничего.
   - То мы поедем в это... как его там, в герцогство Тарию.
   - Замечательно!
   Ядвиг сделал еще пару глотков, но вкуса пива уже не почувствовал. Мысленно он был уже далеко отсюда. Он вспоминал то самое случайное знакомство на шумном базаре. Случайное знакомство, что на его глазах перерастало в нечто большее.
  
  
  

КОНЕЦ

....


 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Емельянов "Последняя петля 3"(ЛитРПГ) А.Демьянов "Горизонты развития. Адепт"(ЛитРПГ) А.Емельянов "Мир Карика 8. Братство обмана"(ЛитРПГ) Ж.Борисова "Геном Варвары-Красы: Аляска"(Научная фантастика) М.Олав "Мгновения до бури. Выбор Леди"(Боевое фэнтези) В.Крымова "Вредная ведьма для дракона"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Фаэтон: Планета аномалий"(Боевик) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) L.Wonder "Ветер свободы"(Антиутопия) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Призрачный остров. Калинина НатальяПроклятье княжества Райохан, или Чужая невеста. Ируна БеликПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаTaboo story. Gifted WriterМагия обмана -2. Ольга БулгаковаАкадемия магии: о чем молчат зомби. Оксана ИвченкоМои двенадцать увольнений. K A AЗавтра наступит, я знаю. Вероника ГорбачеваТурнир четырех стихий-2. Диана ШафранПорченый подарок. Чередий Галина
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"