Васильев Андрей А.: другие произведения.

Акула пера в мире Файролла-11 Снисхождение. Том 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 7.35*390  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Роман завершен, на странице представлен его черновой вариант. Претензии по этому поводу не принимаются. Последний том одиннадцатой книги. И, надо думать, предпоследний в данном цикле. Авторскую обложку к данной книге уже традиционно создал писатель и художник Вадим Лесняк, автор цикла "Риола" http://samlib.ru/l/lesnjak_w_a/ за что ему большое спасибо!!!

   Акула пера в мире Файролла-11
  
   Снисхождение
  
   Том третий
   Черновая версия
  
   Мы много дорог повидали на свете,
   Мы стали сильнее, мы стали не дети.
   Но лето в дороге кончалось зимою,
   А зимы в дороге кончались стеною.
   Андрей Макаревич
  
   Глава первая
   в которой герой по праву почивает на лаврах
  
  
  Вот говорят - тролли медлительны, тролли неповоротливы. Ну да, не молниеносны, зато насколько основательны. Видели бы вы те груды камней, что они приготовили для переноски! И главное - они все их переправили через портал в долину Грускат. Как успели - понятия не имею. Портал у меня был не стационарный, закрывался быстро, но эти здоровяки и каменюки все на свою малую родину перекидали, и сами все туда успели переместиться. Мало того - они даже присвоенные мной проклятые доспехи с собой прихватили. То ли чтобы мне приятное сделать, то ли, что более вероятно, по привычке не оставлять добро бесхозным. И я им был за это очень благодарен, поскольку теперь мне никого на этот островок вести не надо. Не скажу, что здесь что-то можно будет на меня нарыть, но все-таки...
  - Ыыыырррр! - радостно проревел Рунг, только ступив на родные земли - Камни! Много!
  Земля дрогнуло, уши у меня заложило - казалось, вся долина заревела в ответ на слова вожака.
  - Хозяин будет доволен! - проорал Рунг - Да!
  - Да! - поддержали его тролли.
  - А теперь - за дело - скомандовал вожак и почесал пузо - Эти камни отнести к тем, что мы натаскали раньше. Нечего им тут лежать.
  - Рунг, вопрос есть - подал голос я и постучал ему кулаком по спине. Не очень вежливо, но по-другому он на меня внимания не обратит.
  - Чего тебе, человек? - рыкнул тролль, повернувшись ко мне.
  - Мне идти пора - объяснил я ему - Дела еще есть. Слушай, можно мои железки тут пока полежат? Я за ними скоро вернусь. А ты пока скажи своим, чтобы они их в 'кучу-малу' не перекидали, хорошо?
  Вожак подумал, посмотрел на меня, посопел и согласился. Как видно, количество уже полученной, а также потенциальной пользы от меня перевесило нежелание что-то запоминать и, тем более, делать.
  - Хорошо - рыкнул он и добавил - С тобой приятно иметь дело, человек.
  - Я рад, что ты рад - ответил я, копаясь в куче доспехов и запоминая, что в ней есть - Человек и тролль - братья навеки.
  - Если еще раз такое скажешь - я тебе голову пробью - пообещал мне Рунг - Вы - это вы, мы - это мы. Какие братья? Дело общее есть и Повелитель один на всех. Дружбы нет.
  - Шутка - я достал свиток - Я просто очень веселый человек.
  - Таких веселых гоблины в Великой Степи доедают - сообщил мне вожак троллей, сплюнул и побрел к таскающим камни соотечественникам.
  - Да и тьфу на тебя - пробормотал я - Люди есть люди, тролли есть тролли и не сойтись им во взглядах на жизнь никогда. Аминь.
  Махнув свитком, я представил себе Селгар и секундой позже с удовольствием втянул ноздрями его пряно-знойный воздух.
  Вот везде был, во всех столицах Раттермарка побывал, а дома себя чувствую именно здесь, в этом вечно шумящем восточном городе.
  Собственно, в каком-то смысле я сразу и отправился домой, а именно - в гостиницу. Да, имелись и другие дела, поважнее, но перво-наперво все-таки очень мне очень хотелось вкусить плоды от давних побед. Проще говоря - залежались у меня кое-какие вещички в сундуках, дожидаясь того, как я возьму восьмидесятый уровень.
  Это было на самом деле приятно. Лязг исключительной красоты доспехов, которые я экипировал на себя, алмазный блеск пары новых перстней, натянутых на пальцы, и очень, очень удобная рукоять меча, носящего название 'Зуб дракона'. Немного жалко было расставаться с нынешним клинком, он послужил мне на славу, но таковы игровые законы - надо стремиться к лучшему. Или отстанешь от поезда. Но продавать я его не стану, уберу в сундук. Пусть лежит. Он ветеран, он заслужил. Ну да, сентиментально, но вот такой я человек.
  Я подошел к гостиничному зеркалу.
  Хорош.
  Нет, правда - хорош. Весь в железе, но выгляжу не громоздко, как, например, Нокс или Турок. Отсутствует схожесть с крепостной башней на ножках. А основательность - чувствуется. Скажем так - не всякий огр на меня теперь хвост подымет.
  С другой стороны, теперь смерть - это... Это маленькая смерть, вот такая тавтология. Потерять эти доспехи и оружие - немыслимое дело, после такого хоть из игры уходи.
  Надо в замок наведаться и Назира снова в свои вечные спутники определить. С ним поспокойней будет.
  Хотя туда так и так идти надо, а то штрафанут меня за неявку в расположение клана. Опять же - с Кролиной надо мириться. Надо. На край - скажу, что я во всем виноват, женщин это подкупает, особенно если на самом деле косяк был именно их.
  Перед тем, как покинуть гостиничный номер, я осмотрел добычу, взятую в болотной вылазке, рассчитывая найти в ней пару-тройку раритетов.
  И ведь нашел. Правда, не среди предметов, там-то как раз неожиданностей не имелось. Неплохие, но не сетовые части доспехов, славный плащ для друида, пара средненьких мечей. Впрочем, были и приятные находки. Особо порадовал кинжал аж с девятью статами! Правда, все они были, мягко говоря, посредственные. То есть - много, но бестолково. А еще впервые за все время мне попалось рыцарское копье. Вот прямо настоящее, длинное и полосатое. Причем его статы давали преимущество не только самому игроку, но и его лошади.
  Забавно.
  Что до раритетов - ими оказались флаконы с жидкостями, что я кидал в сумку вообще не глядя. А если совсем честно - которые взял благодаря своей привычке хапать все, до чего руки дотянутся.
  Два из них оказались невероятно редкой кровью каких-то давным-давно вымерших животных. Причем описание данных флаконов переливалось всеми цветами радуги, из чего я сделал вывод, что кровь эта стоит немалых денег. Надо будет на аукционе посмотреть, почем такая красота. Это, правда, если там такое вообще есть в продаже.
  Третий же флакон я решил вовсе придержать до лучших времен и никому о нем не рассказывать. Вообще никому. Такие вещи использовать надо только тогда, когда наступает совсем лихой час, поскольку за них много чего можно потребовать.
  Емкость в нем была всего-ничего - три глотка. Прямо так в описании и было указано - 'три глотка'. Но вот каждый из этих глотков увеличивал опыт любого ремесленника ровно на один уровень. Был ты кузнецом седьмого уровня, хлебнул три раза - все, ты мастер высшего, десятого ранга. Выше тебя только звезды и те, кто ранее добрался до высшего уровня, а после хлебнул из этой фляжки еще разок. Эликсир, носящий название 'Мастеровит' предоставлял возможность любому умельцу, достигшему в профессии потолка, получить еще один, одиннадцатый уровень. Один, не больше. Но и один - это нереально много.
   В свое время в 'Вестнике' был цикл статей о профессиях, и всем, что с ними связано, писала его, если не ошибаюсь, Таша. Так там указывался тот факт, что в игре есть возможность получить призовой, одиннадцатый уровень профессии, но это связано с огромными трудностями. Там необходимо было пройти несколько жутко длинных и сложных цепочек квестов, которые можно было получить только после того, как самостоятельно изготовишь немыслимое количество предметов по своей специализации. И добавьте сюда еще прокачку репутации до максимума у специально для этого введенных в игровой процесс мастеров со всего света. Тебя должны были признать истинным гением своего дела неигровые персонажи и с Юга, и с Севера, и с Запада, и с Востока, на это имелись специальные квесты. В общем, настолько это дело было заморочным, что умельцев одиннадцатого уровня в игре по пальцам одной руки можно было пересчитать.
  А тут - бутылка с зельем. Никаких тебе сложностей, хлебнул разок - и все. Ты лучший.
  Интересно, какова вероятность ее выпадения?
  В общем - удачно в болото сходил, чего скрывать. И печать сорвал, и вон, убойнейший аргумент в любом споре обрел.
  Я аккуратно переместил все три флакона из сумки в сундук. В нем их место, от греха подальше.
  Туда же отправились и два свитка с заклинаниями на сотый уровень. Не думаю, что они сильно редкие, да и уровень не запредельный, но разбрасываться такими предметами не хочу. В моем клане магов подобного уровня нет, в деньгах пока нужды не наблюдается, потому - все в заначку.
  Третий свиток из добытых я использовал сразу после того, как прочел его описание.
  
  'Свиток медвежьей мощи.
  Предмет разового применения.
  Добавляет тому, кто использует данный артефакт, десять единиц к характеристике 'Сила' навсегда.
  Для активации свитка произнесите вслух его название'
  
  Вот тут никаких раздумий не было. Подобное надо расходовать только на себя любимого, и никакой жалости, вроде: 'Такие деньжищи можно было заработать', после того, как свиток в моих руках превратился в пыль, я не испытал.
  Да и потом - а смысл копить? У меня и так чего только в сундуке уже не лежит, поднакопилось добра за последние полгода. Тут тебе и меч на сотый уровень, и внутренности Мантильды, и вон, подарок Гунтера, та самая 'красная кнопка', о которой я время от времени вспоминаю. 'Красная кнопка' - это шутка, разумеется. В том году этот свиток мне показался аналогом атомной бомбы, но сейчас, после всего того, что я повидал, и в свете того, что собираюсь сделать в самое ближайшее время, он мне больше напоминает камень, который сжимает в руках очкарик-интеллигент. Вот держит он его и пугает пяток коротко стриженных смеющихся бугаев, приговаривая:
  - Не подходи! Я его брошу.
  Вряд ли бугаи испугаются угроз очкарика. И свиток этот тоже не панацея в случае чего. Даже не аргумент.
  Но все равно - пусть лежит. Всякой вещи свое время, каждому ружью - свою стену.
  Еще раз бросив взгляд на содержимое сундука, я закрыл его крышку.
  Так. С этим все. Осталось на сегодня еще два мероприятия - и на выход. Надо отдохнуть, завтра будет длинный и долгий день.
  Выйдя из гостиницы, я направился к почтовому ящику. Надо ковать железо, пока оно горячо.
  Для начала я написал письмо Верорку из клана 'Орландинос', в котором подтвердил нашу завтрашнюю встречу. Назначил я ее на семь часов вечера, здесь, в Селгаре. Зачем выдумывать что-то новое?
  Второе послание относилось к обязательной программе.
  
  'И снова - здравствуйте.
  Милейший Реввар, у меня тут завалялось некоторое количество дефицитнейшего товара, а именно - проклятых доспехов. Все высокоуровневые, в отличном состоянии, практически не ношенные, накладывают отменные проклятья.
  Минимальная партия для закупки - 10 предметов.
  Цена - договорная.
  Если возьмете оптом - дам неплохой дисконт.
  Хейген'
  
   С дисконтом я его не обману, вот только от какой цены его назначать? В целом - дилетантизм жуткий, но что поделаешь. Не пропадать же добру даром? Точнее - злу.
  Последняя задача на сегодня была менее приятная, но мне хотелось закрыть этот вопрос здесь и сейчас. Потом у меня на него просто могло не оказаться времени. Впереди глобальные мероприятия - взлом пятой печати, а также то, что за этим могло последовать. Плюс - заварушка на Западе. В общем - старые долги надо закрыть до того, а не после. Особенно перед Седой Ведьмой.
  
  'Мое почтение.
  Я получил ваше приглашение и, по традиции, рад на него откликнуться. Видят боги, мне всегда приятно бывать у вас в гостях. Как насчет прямо сейчас? Не найдется на меня минутки?
  Хейген'
  
  Два ответа пришли почти моментально и одновременно.
  Первым я прочел письмо от Реввара. Ушлый гном сообщил, что готов взять всю партию проклятых доспехов, при условии, что ему будет предоставлена скидка процентов эдак в пятнадцать. Но перед этим он хотел бы глянуть товар лично.
  Подумав, я написал ему что завтра, часиков в шесть я жду его в Селгаре, у заведения Кривого Ибрагима.
  Все-таки не люблю торговать тем, чему цену не знаю. Надо Костику звякнуть и спросить, почем нынче подобная броня продается. Ну, хотя бы в первом приближении. А там и о скидке говорить можно будет.
  Но жадничать особо не буду. Судьба не любит тех, кто пытается чрезмерно нажиться на ее дарах. Эта груда проклятого железа досталась мне случайно, как некий бонус от высших сил, и относиться к данному заработку надо немного пофигистично. Упали деньги с неба - и слава богам.
  Седая Ведьма ответила лаконично, все ее письмо состояло из одного слова 'Жду'.
  Вот и трактуй это послание как хочешь. То ли она извелась все, мол, жду - не могу, то ли это вовсе приказ. Первое, конечно, маловероятно, а вот второе, скорее всего, чистая правда. Помню я ее лицо тогда, в долине Карби, когда над полем брани встал непроницаемый купол.
  Вот не любит Седая Ведьма проигрывать. Уметь умеет, это уж наверняка, но не любит. Успешность - дело такое, к ней привыкаешь как к наркотику. И когда тебя жизнь после сотен побед вдруг окунает рожей в жирную склизкую грязь, с этим смириться очень трудно. Вроде как уже привык, к тому, что ты почти небожитель, что любое твое слово и дело превращаются в золото или успех, что весь свет в курсе того, что именно ты любимчик судьбы. И тут - на тебе. Обочина, колдобина, мокрая и холодная лужа. Да еще и на виду у всех, что совсем уж скверно. Это за делами неудачников никто не следит, кому они нужны? С ними все ясно. А вот за теми, кто на вершине, кто обласкан удачей, наблюдают все. Кто-то для того, чтобы в нужный момент ударить ножом в бок, кто-то для того, чтобы просто позлобствовать, глядя на то, как вчерашний кумир кубарем катится к подножью. Вторых всегда больше чем первых, но сути это не меняет.
  А самое страшное - после вершины невозможно заставить себя жить там, внизу, со всеми. И как все. Не получится голову перестроить.
  Потому в дни Великой Депрессии в Штатах и летели директора банков из окон небоскребов, как осенние листья. Дело было не боязни наказания, мафии или чего-то подобного. Просто не мыслили они себе жизни в маленьком домике на остатки былого состояния. После Большого мира Маленький нестерпим, в нем нет заискивания заинтересованных в тебе людей, покладистых кинозвезд и беззаботного куража. А главное - нет осознания того, что именно от тебя зависят судьбы людей. Нет иллюзии того, что ты бог.
  Да и сейчас бывшие топ-менеджеры, отработавшие свой ресурс и выброшенные за двери 'оптимизирующихся' компаний, пьют 'по-черному' на остатки своих 'парашютов'. А что им еще остается делать? Только бухать. Жизнь оказалась неудачно размещенной инвестицией, вот какая штука. Казалось - вот она, настоящая стабильность. Всегда будет офис в Москва-Сити, кресло в просторном кабинете, белая доска с скрипучим фломастером, бонусы, визитки с золотым теснением. Завтрашний день должен был быть похожим на вчерашний. Да и на послезавтрашний тоже.
  Не сложилось. Все кончилось внезапно. И оказалось, что обычная жизнь, так которую за эти годы успешное поколение 'нулевых' подзабыло, никуда не делась. Вот только они выпасть из нее выпали, а снова войти - не слишком получается.
  Вот и сидят они в барах, хмурые, с двухдневной щетиной и потухшим взглядом. Ничего им неинтересно, ничего им не надо, а в качестве собеседников они предпочитают таких же отставников, безошибочно определяя друг друга по взгляду и запаху бывшего успеха. Теперь от всего мира им остались только эти пространные беседы под посредственный виски, весь смысл которых сводится к тому, что 'всю жизнь положил на эту компанию' и 'что у них теперь, без меня, будет? Да ничего! Ни-че-го!'. А еще рассказывают о том, что вот-вот-вот придет предложение от куда более перспективного работодателя, причем делают они это так часто, что даже сами начинают в это верить. И именно в этом таится самая жуть. Когда ты думаешь, что кому-то нужен, но сам при этом даже задницу от стула не хочешь оторвать, то ничего хорошего с тобой не случится. Ничто что-то не порождает.
  И это я не упоминаю о бывших чиновниках, тех что 'средней руки' и выше, там все еще интересней. Там так людей на ностальгической волне штормит! Там ведь не только деньги потеряны, там еще и власть из рук ускользнула. Без денег прожить можно, а без ощущения того, что ты повелитель судеб - ох, как трудно.
  Вот и с Седой Ведьмой такая же ерунда творится. Война пока для нее складывается не лучшим образом, союзники, которые вчера клялись в верности, внимательно следят за тем, насколько устойчиво положение ее клана. Как только 'Гончие смерти' пошатнутся, они добро если просто сбегут. Вчерашние друзья могут начать потихоньку покусывать подраненного гиганта, в надежде урвать свой кусок окровавленного мяса.
  А Ведьма не хочет этого видеть и понимать. Точнее - не желает это осознавать. Она слишком отвыкла от неудач.
  Впрочем, может я и неправ. Вот пообщаюсь с ней - точно знать буду.
  Замок клана 'Гончих смерти' с моего последнего визита совершенно не изменился. Мне думалось, что начавшаяся война как-то изменит его облик, все-таки пришла лихая година. Ну, не знаю - караульные на стенах, суровые воины, тренирующиеся тут и там, все такое прочее.
  Нет, ничего подобного я не увидел. Похоже, никто здесь не верил в то, что до них может докатиться шипованное колесо игровой клановой междуусобицы. Ни патрулей, ни латников на стенах, ничего. Так, бегает народ туда-сюда по своим делам, общается на ходу, шутки шутит.
  Ну-ну, блажен, кто верует. Вот только 'Дикие сердца', как мне думается, в свое время так же погорели. Они тоже были настоящие ветераны-исполины, это факт. Пообщавшись с Гедроном, я это могу сказать с определенностью. И все же их крепость превратилась в руины, на которых до сих пор небось трава не растет.
  А жалко будет, если 'Гончих' прикончат. Ну да, звучит это немного нелогично в свете последних событий, Ведьма ведь меня, по сути, о колено пыталась сломать. Это хоть и не смертельно, но все же неприятно, такие вещи не забываются. Но при этом я хорошо помню и о том, что в свое время меня по всему Раттермарку 'Буревестники' не гоняли только потому, что 'Гончие' и лично Седая Ведьма впряглись по полной за мои интересы. Если бы не они, то я не печати бы вскрывал, а думал в какую нору забиться, чтобы пересидеть Большую Охоту за моим скальпом.
  У меня мало добродетелей, но одна из них все-таки имеет место быть. Я добро и зло одинаково помню и плачу за них всегда той же валютой. Это одна из причин, по которой я сам к Ведьме хожу, а не назначаю ей встречу в Селгаре, как это у меня обычно водится в последнее время.
  У входа в замок меня ожидали. Это, естественно, был все тот же ангелоподобный Флавий, который, похоже, из игры вообще не выходит.
  И все-таки - что за интерес отыгрывать в ММО вечного секретаря? В чем смысл этого действа? Сколько раз его вижу, столько задаю себе этот вопрос. Самого Флавия я об этом спрашивать не стану, поскольку уверен в том, что его с этим вопросом уже достали.
  Опять же - должны ведь в игре остаться хоть какие-то неразрешимые загадки? Те, над которыми потом, когда все закончится, я голову буду ломать и жалеть, что так и не прояснил их, когда возможность была.
  Мол - 'теперь все, теперь не узнаешь'.
  Наверное, прикольно будет года через три-четыре вспоминать это время. Мягко, лирично, с ностальгическими нотками. Людям всегда приятно вспоминать те времена, когда жизнь еще неустроенной была или имел место быть какой-то особо пакостный временной отрезок. Тогда было плохо, а через несколько лет, когда все устоялось, а те беды ушли в прошлое, как такое не повспоминать, не произнести: 'Чудом выпутался тогда', не вздохнуть облегченно-радостно.
  Седая Ведьма как всегда находилась в своем аскетически декорированном кабинете. Она сидела за столом и копалась в куче пергаментных свитков.
  Услышав скрип двери, она подняла голову, глянула на меня и сказала:
  - Неловко получилось.
  - Это да - подтвердил я, подойдя к столу и присев на стул, стоящий около него - Зря тогда Ганди в это все влезла. Хотя и пакистанцы тоже хороши.
  - Ты о чем? - заинтересовалась Ведьма.
  - Про индо-пакистанский инцидент - с готовностью ответил я - А вы о чем?
  - Приблизительно о том же - откинулась на спинку кресла предводительница 'Гончих' - Правда о более близком по времени событии. О том, что случилось в долине Карби.
  - Так там все нормально прошло - заулыбался я - Наше дело правое, враг был разбит, корона нашла владельца, Хейген молодец. Э-ге-гей!
  - С последним не поспоришь - подтвердила Ведьма - В смысле, что ты молодец. А вот я повела себя не очень красиво, признаю. Какие-то условия начала выдвигать, лидера включила. Прямо затмение какое-то на меня нашло, не поверишь. Наверное, магнитные бури виноваты. Я тут недавно статью читала, так там про это все очень подробно написано. Так мне потом стыдно было, так не по себе.
  И что примечательно - она даже не старалась придать голосу особую задушевность и искренность. Это было просто соблюдение формальностей. Мол - я извинилась, а ты уж думай, как дальше жить будем. Хочешь - лезь в бутылку, хочешь - дальше будем дружить. Что могла - то сделала.
  Впрочем - лучше так, чем никак. Худой мир - он всегда лучше хорошей войны, особенно в то время, когда она уже идет. В смысле - хорошая война.
  Другое дело, что прогибов перед 'Гончими' больше не будет. Серьезных прогибов, имеется в виду. Прошло то время. И я другим стал, и игровой мир вокруг тоже изменился, причем не в их пользу. Но и на конфликт нарываться не стану, мне это совершенно не выгодно.
  - Да и мне тоже - не задумываясь, ответил я - Не в смысле стыдно, в смысле - не по себе. Не чужие все-таки наши кланы друг другу.
  - Как посмотреть - Седая Ведьма сплела пальцы рук в 'замок' - Ты отказался от моего предложения... Нет, не так. Возможно, мое последнее предложение союза было немного некорректным, не стану с этим спорить. С твоей точки зрения, разумеется, некорректным. С моей оно не содержало ничего чрезмерного. Просто ты играешь не так давно, и не знаешь, на каких условиях кланы вроде твоего входят в содружество с нами. Смею заверить, что там стружка снимается по полной, их никто не обхаживает так, как я тебя. Да-да, нет-нет, разговор короткий. Но - ладно, отказался и отказался, дело твое. Вот только следующий твой шаг был крайне неприличен по отношению к 'Гончим смерти'. Ты вступил в союз с 'Дикими сердцами'. С кланом, который был нами разгромлен, причем эта акция носила показательный характер. Там была не война, там имела место быть политика, нам было важно растоптать Гедрона и его людей. И мы эту задачу выполнили. А теперь ты берешь и начинаешь поднимать их престиж. Причем делаешь это не в первый раз. Тогда, в случае с эпик-пауком, я промолчала. Подумала - молодой этот Хейген еще, неопытный, не понимает с какой стороны солнце утром встает. Но сейчас? Не находишь, что это более всего похоже на издевку?
  - Не нахожу - невозмутимо ответил я - Я решал свои вопросы, совершенно не задумываясь о подковерных забавах других кланов. 'Файролл' для меня всего лишь игра, я пришел в него не самоутверждаться и не выяснять, кто выше на стенку писает. Для меня он развлечение, забава. Я тут не живу, а отдыхаю. И преследую исключительно игровые цели, используя для их достижения те способы, которые мне доступны. Например - разовый военный союз со Гедроном Старым. Мы встретились, поговорили, обсудили условия сотрудничества, достигли взаимопонимания и выиграли сражение. Все довольны. Ну, разве что, кроме вас.
   - Да, я недовольна - подтвердила Седая Ведьма - Крайне. И даже не скрываю этого.
  - Ну, извините - я закинул ногу на ногу - Только свою точку зрения я по этому поводу не изменю. Была цель, я изыскал средства для ее достижения. Больше тут говорить не о чем.
  - Хорошо - мягко произнесла Ведьма - Об этом больше не говорим. Побеседуем о другом. Например, о твоем сотрудничестве с 'Сороками'.
  - С кем? - опешил я.
  - С кланом торговцев любым товаром, такое у них прозвище - объяснила мне собеседница - Так они себя позиционируют. 'Мы продадим вам все, что угодно', это их слоган и стиль жизни. Ты с ними работаешь давно, но пока сделки носили разовый характер, я закрывала на это глаза. Сейчас ты поставил сотрудничество с 'Сороками' чуть ли не на промышленную основу, это мне совершенно не нравится.
  Что-то тут не так. Слишком откровенно она меня прессингует, слишком сильное давление. Плюс все эти 'не нравится'. Это не похоже на Ведьму.
  - Мне не нужно ваше разрешение на то, чтобы делать то, что захочет моя левая нога - принял я условия игры - И в целом Линдс-Лохены вам вассалами не приходятся, согласитесь? Мы свободный клан. Мы вольная стая!
  - Бесспорно - выставила ладони перед собой Ведьма - Но есть определенные моменты, которые следует учитывать. Поясню. 'Сороки' тебе никто, мы - старые друзья. Почему же ты продаешь редкие предметы и информацию им, а не нам? Неужели мы не сможем договориться о цене?
  Цена-то цена. Вот только за каждой сделкой последует такое количество 'где', 'почему' и 'отчего', что впору вешаться будет.
  Да и не задумывался я никогда о такой возможности, что душой кривить.
  А у 'Сорок'-то, по ходу, 'крот' сидит.
  - Молчишь - Седая Ведьма покачала головой - Правильно. Но и это еще не все. Рассмотрим другой пример, который связан с довольно известным в игре кланом. Название его подсказать или не надо?
   - Лучше подсказать - попросил я.
  - 'Орландинос' - радостно произнесла Ведьма - Они же 'Орлы'. Славное клановое семейство с крепкими традициями и полным отсутствием принципов. Как там у них? 'Неважно, что скажут остальные. Важно, что одобрят свои'. Славную ты себе нашел компанию, Хейген. Славную. И главное - для чего? Для визита на Запад, где сейчас решается судьба короны и мест близ нее. Те кланы, которые встанут рядом с повелителем Запада после этой войны, получат очень, очень много преференций. Вопрос - почему они могут достаться 'Орлам', а не нам? Почему я узнаю о том, что у тебя есть определенная репутация в королевской семье от осведомителя, а не от тебя?
  - А вы меня об этом не спрашивали - подал голос я.
  - Хейген - Ведьма привстала, опершись руками о стол - Не надо изображать из себя дурака, хорошо? Ты ведь на самом деле все понял.
  - Нет - покачал головой я - Не все. Пока мне понятно только то, что вас не устраивает тот образ жизни, который я веду. Ну, и мои знакомства.
  Самое забавное, что я не врал. Мне и вправду было непонятно, какова конечная цель Седой Ведьмы. Напугать меня? Разозлить? Приструнить? Завербовать? Что ей нужно?
  - Мне нужно, чтобы ты усвоил одну простую вещь - Ведьма говорила очень тихо и вроде бы дружелюбно, но я четко ощущал то, что за этим миролюбием стоит стена огня - Мы можем заключать союз или не делать этого, по сути ничего не изменится. Нравится тебе это или нет, но наши кланы и их судьбы связаны, причем очень прочно. Прочнее, чем ты можешь себе представить.
  - С этим я и не спорю - широко улыбнулся я - У нас традиционно дружеские отношения. Но дружба не определяет того, какой кто пойдет дорогой. Дружба дружбой, но живем мы каждый в своем доме. И вид из окна у каждого свой.
  - Послушай... - перебила меня Ведьма, но я прерывать свои речи не собирался и чисто инстинктивно сделал пальцами правой руки жест из разряда 'прикрой клюв'. Привычка, так ее так.
  Моя собеседница, увидев его удивленно хлопнула глазами, сдвинула брови и замолчала. Сдается мне, что за последние годы здесь, в Файролле, себе такого никто не позволял.
  И, может, зря.
  - Так вот - продолжил я, решив, что теперь отступать все равно некуда - Мы на самом деле друзья. И если вы скажете мне: 'Хейген, у меня проблемы и мне нужна твоя помощь', то я не буду раздумывать, не стану прикидывать выгоду, а просто приду и помогу. Точнее - сделаю все, что от меня лично зависит. Нет, это не упрек в ваш адрес, и я не имею в виду тот наш разговор, когда вы фактически приперли меня к стенке. Вы настоящий лидер, вы игровой функционер, а потому мыслите совсем не так, как я, не по-дилетантски. У меня чувства - у вас прагматизм. Это не хорошо и не плохо, просто так оно есть на самом деле. Но это - было. Я попросил помощи, вы выдвинули неподъемную цену за ее оказание, мне пришлось сказать вам 'нет'. Но моя проблема-то никуда не делась? И я решил ее так, как смог, а именно - через Гедрона Старого и отчасти 'Сорок'. И сейчас вы фактически вменяете мне это в вину, на что, говоря по чести, у вас нет никакого права. И - да, я буду работать с 'Орландинос'. Такова моя плата за победу. И она меня устраивает. Я отдам долг услугой, а не свободой.
  Ведьма слушала меня внимательно, по ее лицу было невозможно понять, что она думает по этому поводу. Ей бы в американский покер играть, в 'холдем' там, или в 'омаху'. Самое то будет.
  Кстати - сейчас я выясню, насколько высоко сидит ее 'крот' у 'Сорок'. Вранья в моих речах было не меньше, чем правды. Если источник 'Гончих' занимает уровень Реввара или выше - она сейчас меня втопчет в землю. Если нет - имеется возможность свести все к мирному завершению разговора.
  - Я всегда знала, что у тебя есть стержень внутри - удовлетворенно произнесла Ведьма - Он находится где-то очень глубоко, но он есть. Наверное, поэтому я и спускаю тебе с рук то, что другим бы не простила.
   - Думаю, это не единственная причина - заметил я - Есть и другие.
  - Другие? - Ведьма задумалась - Возможно. Но эта основная. Ты странное существо, Хейген, я это поняла еще там, у цитадели 'Диких'. Ты не самый сильный игрок. Да что там - как игрок ты откровенно слаб, нет в тебе истинного куража, стремления стать первым среди первых. Но это все компенсируется невероятным везением, таким, в какое трудно поверить. Добавим сюда твой цинизм, смешанный со странными личными принципами и получим презабавнейшую картину, которую я наблюдаю уже добрых полгода. И, надеюсь, буду наблюдать дальше.
  Значит, все это было только очередное шоу. Мне показали еще одну личину Седой Ведьмы и, как всегда, не настоящую. И не лень ей так развлекаться, а? Будто других дел нет.
  А вообще интересно было бы глянуть на ее истинное лицо, то, которое настоящее. Нет, не в реальной жизни, не об этом речь. Понять бы ее истинные устремления. Ну вот не верю я, что все замыкается на господстве клана 'Гончие смерти' в игровом мире. Тут что-то другое, вот только то? Может, она так реализует свои тиранические замашки или мстит человечеству за что-то?
  Или это вообще ее бизнес? Самый настоящий личный бизнес, где она самый что ни на есть главный начальник. Не секрет ведь, что в игре вертятся огромные деньги. Вот она и отсеивает всех тех, кто может принести ей пользу. Совершенно нормальная селекция, как в любом офисе любой страны мира.
  В любом случае - она меня в очередной раз прощупывала, это факт. Она ищет ту брешь, в которую можно вцепиться, ввинтиться, внедриться, а после вывернуть меня наизнанку. И дело не в моей везучести или выдающихся личных качествах. У нее другая цель, вот только какая? Я прямо сейчас навскидку назову три возможных, и ни одна из них не несет личных мотивов. И слово 'забавно' к ним тоже не монтируется.
   - Призадумался? - весело спросила у меня Седая Ведьма - Это хорошо. Ты мыслишь, значит, ты существуешь.
  - Перевариваю - не стал скрывать свои истинные чувства я - Умеете огорошить.
  - На том и стою - Ведьма снова села в кресло и пододвинула к себе бумаги - Ладно, подытожим. Возможное непонимание между нами, я так полагаю, устранено. И наши кланы, и мы с тобой по-прежнему кто?
  - Друзья - ответил я.
  - Верно - Седая Ведьма подмигнул мне, и пропела - 'Ты и я, ты и я, мы с тобой двузья'.
  Вот это, правда, меня впечатлило. Чего-чего, а вокальных экзерсисов от нее я не ждал совершенно.
  - Так, дальше - она побарабанила пальцами руки по столу - Осознав неприемлемую корыстность своего поведения, я даю тебе слово в том, что при необходимости 'Гончие' придут к тебе на помощь без каких-либо условий. Ну, кроме разве одного.
  - Не вести дел с Гедроном Старым? - предположил я.
  - Двух - поправилась Седая Ведьма - Это предложение мне тоже нравится.
  - Первое слово дороже второго - засмеялся я - И, если совсем уж начистоту, - мне он по душе. Нормальный мужик, правильный. А что с характером - так все мы неидеальны. Заговоров против вас я с ним плести не стану, за это поручусь.
  - Гедрон - идеалист - заметила Седая Ведьма, приглаживая волосы - Всегда таким был. Для него важен не только результат, но и дорога, по которой он к нему пришел, что, по сути, неправильно. Вот потому-то мы с ним в свое время и не нашли общего языка.
  - Так какое условие? - решил перевести тему разговора я.
  - Простое - лучезарно улыбнулась Седая Ведьма - Я хочу знать все о том, что будет происходить в Эйгене в ближайшее время. Точнее о том, чему ты сам будешь свидетелем. Не требую ежедневного отчета, знаю, что ты сразу на дыбы встанешь, да и у меня время не резиновое. Просто время от времени заглядывай ко мне, и делись впечатлениями. Я же женщина, любопытство моя природная черта. А там такое - переворот, междоусобица, распри! Прямо как в сериале.
   - И не забывай упоминать о том, что предпринимают 'Орландинос' в свете этих непредсказуемых событий - закончил я ее фразу - Так?
  - Перспективный клан - деловито заметила Ведьма - Такие они прямо... Молодцы! Давно за ними наблюдаю. Вот ты мне и поможешь до конца понять - дружить с ними или нет? Так сказать - взгляд со стороны.
   Ну, я бы назвал это просто и коротко - 'стук'.
  - Видно будет - с достоинством произнес я - Надо мной пока не каплет. Да и с 'Орлами' я пока толком не знаком. Так что репортажи об игровых событиях ждите, а все остальное... Поглядим.
  - Характер у тебя жуткий - вздохнула Ведьма - Жалко мне твою жену.
  - Не женат - сообщил я ей - Холостяк я. Потомственный.
  На том мы и расстались. Не знаю, как она, а я был происходящим доволен. Шаткий мир устоял и визуальная поддержка 'Гончих' никуда не делась - этого было достаточно для того, чтобы спокойно заняться своими делами. На практическую помощь я не особо надеялся, но сам факт того, что они стоят за моей спиной - он был известен многим и избавлял меня от ряда неприятностей. Пусти Седая Ведьма слух о том, что я у нее в опале - и жди проблем.
  Нет, определенно день задался. Теперь поглядим, что будет завтра, причем не только здесь, но и в настоящей жизни. Там ведь Шелестова в редакции за главного оставалась. Интересно, у меня еще есть работа, или придется по пепелищу бегать?
  
   Глава вторая
   о новых планах и новых людях
  
  К моему великому удивлению, Вика как раз была спокойна. То ли смирилась с тем, что атомная бомба класса 'ЕШ' неминуемо превращает в выжженную пустыню все в радиусе своего падения, то ли рассудила, что расхлебывать последствия кратковременного правления Елены все равно придется мне.
  Хотя, может, дело совсем уж в другом. Она вчера о чем-то долго общалась с моей мамой наедине, та потом называла ее 'доченькой' и надарила кучу всякого разного. Тревожные, между прочим, признаки. Сильно тревожные. Даже батя, посмотрев на это все, вздохнул, потрепал меня по плечу и успокаивающе сказал:
  - С другой стороны, ты почти полжизни пробегал на воле, сын, мне куда меньше перепало. Пора и в стойло.
  Имеются у меня подозрения, что этой парочкой вчера был выработан Очень Хитрый План по приводу меня в это самое стойло, и именно его она сейчас обдумывает.
  Если эти двое объединились, то мне почти наверняка уже не вильнуть в сторону. Хотя - а надо ли? Я уже размышлял раньше на эту тему, и пришел к осознанию того, что с Викой не так и плохо проживать под одной крышей.
   С другой стороны - если подавляющее большинство девушек до бракосочетания являет собой образец добродетели и смирения, то откуда, скажите мне на милость, на наши головы сваливаются стервозные супруги?
   Машина остановилась у центрального входа в здание, которое все-таки уцелело. Уже здорово. Стены и крыша на месте, остальное нюансы.
  Невозмутимый Ватутин довел меня до кабинета и остановил движением руки у самой двери, не дав взяться за ручку.
  - Что не так? - посмотрел я на него.
  - Тихо очень - чуть ли не шепотом сказал он, и отодвинул меня в сторону от входа в помещение нашей редакции - Это странно.
  В самом деле - странно. Времени двадцать минут десятого, все уже должны быть здесь и дружно ругаться друг с другом, в соответствии с утренними традициями.
  А тут - тишина за дверью.
  - Ой! - Вика уцепилась за мою руку - А если они все там... Мертвые лежат!!!!!
  - Что за чушь? - возмутился я, но против моей воли воображение уже было активировано.
  Мне мигом нарисовалась картина, в которой комната утопала в крови, оскал на лице неживого Петровича, Таша с недоеденным яблоком в руках, даже в подобной ситуации аккуратненькая Ксюша, и, естественно, Шелестова, живописно раскинувшаяся в луже крови и невероятно красивая даже в смерти.
   Я даже головой потряс, вытряхивая из нее эту неимоверную хрень. Чушь какая. И еще - а вроде такое со мной уже было? Мерещилось мне подобное в свое время. Дежа вю, однако.
   Ватутин встал передо мной, прикрывая, щелкнул предохранителем пистолета и мотнул головой, давая одному из своих подчиненных команду заглянуть в кабинет.
   Тот приоткрыл дверь и оттуда немедленно грянуло:
  'Вспомним мы обычай древний, и заветный, и простой...'
  Впрочем, песня как грянула, так и смолкла, сменившись недовольным Ленкиным воплем:
  - Ты кто, черт бритый? А ну, исчезни отсюда! Шляются всякие, понимаешь! Народ, на изготовку, ложная тревога!
  Нет, такого не было. Не дежа вю.
  - Надо же, приготовились к встрече - сказала тихо и немного печально мне Вика - А мне ничего не сказали.
  - Чтобы не выдала - подбодрил я ее.
  - Да нет, просто в расчет не брали - криво улыбнулась она - Есть ты, есть они и есть я. По отдельности эти величины совпадают, но одним целым стать не могут.
  - Эк тебя растопырило - проникся я, не без удовольствия глядя на бритоголового охранника, пытавшегося понять, что это было такое.
  - Иди - толкнула меня Вика в спину - Они ждут. Нехорошо получается.
  А ведь правда приятно. Когда человек становится своим среди своих - это великое дело. Сопричастность к коллективу, к общему делу важна неимоверно, это то, что невозможно ничем заменить. Нет, если с отношения с коллективом не сложились, то тут же выдаются фразы вроде: 'я социопат', 'индивидуальное пространство - вот что мне нужно', 'важно быть личностью, а не одним из стада' и тому подобное. Но это все только попытки скрыть досаду от того, что все в пятницу идут спиртное различной крепости пить в ближайший бар, а ты домой едешь в одиночку.
  Я пригладил волосы, подошел к двери и резко ее открыл, пряча довольную улыбку.
  - Барин приехал! - радостно сообщила Шелестова, плечи которой были закутаны в шаль невероятно пестрой расцветки, и ткнула пальцем в смартфон, который был у нее в руке.
  Оттуда немедленно по новой понеслось:
   'Вспомним мы обычай древний, и заветный и простой,
   К нам приехал, к нам приехал...'
  На этом исполнение песни цыганским хором прервалось, заканчивал ее уже мой коллектив:
  - Наш начаааальник даааарагой!
  Все стихло, я недоуменно уставился на Шелестову.
  - Ну? - спросил я у нее.
  - Что? - томно поинтересовалась она, стоя вполоборота, обняв себя за плечи и глядя на меня подведенным темной тушью правым глазом, полускрытым под светлыми волосами. Видимо так ей рисовалась истинная цыганка.
  - 'Пей до дна' где? - уточнил я - Поднос где, рюмка с 'беленькой'?
  - Рабочий день на дворе - изумилась Шелестова - Какая 'беленькая'? Могу 'фанты' налить.
  - Да не в этом дело - подал голос Петрович - Они всю голову сломали просто, как твое имя в здравницу вставить. Там же перед 'пей до дна', сначала его пропеть надо, и единственное, что худо-бедно туда монтировалось, так это 'Харик'. Естественно, что они забоялись.
  - Аргумент - засмеялся я, глядя на Шелестову, которая очень недобро глянула на Петровича - Но все равно - немного не то без подноса и рюмки.
  - Нет рюмки - решительно заявила она, развела руки в стороны, зажав в ладонях цветастый платок - Зато 'холодец' есть!
  Каблуки ее туфелек выбили из пола дробь, после она лихо на них крутанулась, выгнулась, и передернула плечами, ребята захлопали в ладоши.
  - Эй, начальник! - звонко крикнула Шелестова, извиваясь как змея в танце напротив меня - Повысь в должности - еще не так станцую! Хоп-хоп-хоп!
  Вот откуда в ней это все? Вроде - 'белая кость', папа богатый, живи в свое удовольствие. А она тут с нами, вон, 'цыганочку' танцует.
  Я изобразил из себя Паратова, вальяжно похлопал в ладоши, жалея о том, что на мне не шуба с меховым воротником, и еще о том, что усов у меня нет.
  - Опа-опа, дрипа-дрипа - негромко сказала за моей спиной Вика, глядя на Елену, которая изогнулась так, что ее волосы касались пола - Насчет должности не знаю, но ты в 'Танцах'. Спасибо.
  Собственно, на это показательное выступление и кончилось.
  Шелестова смахнула со лба капельки пота, заулыбалась и задушевно спросила у Вики:
  - Понравилось?
  - Не то слово - немедленно ответила та - И самое главное - как это к месту и ко времени.
   - Когда же, если не сейчас? - укоризненно произнесла Елена, поправляя волосы - Харитон Юрьевич возвернулся невесть откуда, разве мы могли не устроить ему встречу? Вы об этом не подумали, пришлось нам самим проявлять инициативу. Так сказать - снизу. А, чуть не забыла!
   Шелестова подошла к своему столу, покопалась в куче бумаг, достала оттуда что-то желтое, поднесла это к губам и дунула в него.
  Пронзительный звук заставил меня вздрогнуть. Это оказалась гуделка.
  - Ура-ура-ура! - деловито произнесла Шелестова - Все, торжественная встреча окончена. Доклад сейчас слушать будете, или чуть погодя?
  - Здание на месте, люди все в наличии - значит, все нормально - без тени иронии ответил я - Какие отчеты? А вот материалы на новый номер посмотрю непременно. Да, Ксюша... Где ты там есть?
  Наша 'серая мышка' подняла руку, она сидела рядом со шкафом, практически прячась в его тени.
  - Твой проект одобрен, финансирование под него выделят - порадовал я ее - Причем, как полагается - кто придумал, тому этот гемморой и достается, так что тебе над ним и корпеть. Плюс второй проект, тот, что предложил я. Ну, что турнира, помнишь?
  Ксюша кивнула и сделала пометку на листочке, лежащем перед ней.
   - Так вот он тоже достается тебе - продолжил я - Концепт, полагаю, тебе понятен, так что займись конкретикой события - даты, зоны ответственности, оформление, слоганы, игровая реклама и все такое прочее. В идеале, если это мероприятие перейдет в стадию пиара уже где-то в марте, то есть недельки через три, а пройдет в конце мая, перед 'мертвым' летним сезоном. И потом - все это затевалось для подъема интереса к изданию, это основная цель. Вот ее и придерживаемся. Все ясно?
  - В общих чертах - пискнула девушка - Вот только про зоны ответственности непонятно.
  - Не одной же тебе над этим всем горбатиться? - даже удивился я, снимая пуховик и определяя его на вешалку - Надорвешься. Да и не дело это. Часть полномочий делегируй коллегам, причем не на словах, а на бумаге, оформленной как 'служебная записка'. Стройникову следует поручить то-то и то-то, Шелестова отвечает за то-то и то-то. И спрашивай с них как следует, без всяких сантиментов. Народ, все меня услышали?
  - Услышали - хмуро ответил Стройников за всех.
  - Не было у бабы забот, купила баба порося - подал голос из своего угла Петрович, щелкнул зажигалкой и тут же зажужжал карманным вентилятором.
  - Меньше пессимизма - пристыдил я коллег - Мыслится мне, что при правильном подходе из этого можно сделать игровой опен-эйр, эдакое главное событие лета. И если оно пройдет хорошо, что премия не заставит себя долго ждать. Мы же не за идею работаем, а за деньги.
  - Премия - это правильно - бодро заявила Таша, разворачивая шоколадную конфету - Премию я люблю.
  Народ бодро зашумел, подтверждая, что они думают так же, и в свете премии грядущее событие выглядит совсем уж по-другому. Перспективное оно, и очень для нашего дела полезное.
   - Меня и Викторию тоже подключай, без чинов и скромности - дал Ксюше еще один совет я - Хотя без меня в любом случае не обойдется, так что сегодня после двенадцати ко мне зайди, мы набросаем основной костяк мероприятия. Ну, а мясо на этот костяк ты будешь наращивать сама. Что еще? Да. На это время ты освобождена от всей текучки, полностью. И каждый понедельник мне будешь подробно докладывать о проделанной на предыдущей неделе работе. Только без фанатизма, прошитые отчеты можно не делать. И 'радеоновских' задействуй тоже без особых стеснений, без них в любом случае не обойтись. Рекламщики, гейм-дизайнеры, Костик... Ты помнишь Костика? Вот с ним будь на связи постоянно, поскольку много контента в игру вводить придется.
  - Еще там есть такая Вежлева - подала из-за моего плеча голос Вика - С ней поговори непременно. На ней регионы, связи с общественностью и много чего другого.
  Я не стал ее посвящать в детали того, что случилось в Праге. Зачем? Потому для нее Вежлева все еще функционер 'Радеона'.
  - Лучше с ее замом пообщайся - уточнил я - Марина человек занятой. Всё, я сейчас выкурю сигаретку, и начнем обсуждать новый номер.
  Вот тоже интересный момент - кто будет Вежлевой наследовать? Нет, я ее мертвой не видел, так что хоронить ее рано. Вот только в совпадения я не верю, потому что их не бывает. Что Азов делал в аэропорту? Какой груз встречал? Уж не длинный ли контейнер-холодильник? Боюсь - именно его.
  В любом случае, даже если я сгущаю краски и все с нашей деловой красоткой в порядке, то одно предельно ясно - не работать Марине дальше в московском филиале 'Радеона'. Не работать, ни при каких раскладах. Ее Зимин с Валяевым сожрут за то, что она сделала. Сожрут, сожрут, и косточек не оставят. Из всего того, что я увидел в Праге, было сделано много разных выводов, и один из них таков - чтобы не натворила эта парочка, им все равно почти все сойдет с рук. То есть - за свои грехи они огребут по полной, это да, но даже в случае их виновности первый кнут все равно достанется доносчику. И второй тоже. И пятнадцатый. Потому что когда свои собаки грызутся, чужим там делать нечего.
  Непростые у верхушки 'Радеона' отношения. Можно даже сказать - родственные. По крайней мере впечатление складывается именно такое. А семья - она и есть семья. Сами поругались, сами помирились, и мнения прохожих с соседями тут лишние. Они выслушиваются, но не являются руководством к действию.
  И все-таки - кто займет место Вежлевой? Вопрос не праздный, мне с этим человеком бок о бок работать в каком-то смысле. Параллельные у нас пути.
  Надо будет не мудрить, а позвонить вечерком Валяеву. Наверняка он что-то уже знает. Правда, не факт, что захочет со мной информацией поделиться. Но попробовать-то можно?
  Потом все эти мысли отошли на второй план - мы с Ксюшей начали планировать, что можно устроить на турнире и это дело оказалось крайне увлекательным. Очень здорово планировать глобальное мероприятие, когда ты не скован ничем. А какие тут ограничения? Игра же. Хочешь - огненного дракона с платиновой блондинкой в виде всадницы в небеса запусти, хочешь - троллей, исполняющих 'Танец маленьких лебедей' на сцену поставь. Было бы желание и умение верно сформулировать техническое задание. Ну, и аргументы, которые следует пустить в ход в беседе с Костиком. А у нас такие есть. Один сидит за стеной, с костлявыми ключицами и сумбурной прической, второй у меня на всякий случай прибережен. Так что - воспоследует.
  Мы генерировали идеи, Вика же, присутствующая в кабинете, шустро их записывала, с удивлением глядя на обычно тихую, а сейчас раздухарившуюся подругу.
  - А еще можно провести конкурс прыжков в мешках! - выпалила Ксюша.
  - Вот сейчас не понял - изумился я - Какой смысл?
  - Для смеха - девушка хихикнула - Такого никто ждать не будет, понимаете? Там ведь что будет? Поединки всех мастей, состязания лучников и магов, антуражное все, привычное, игровое. А прыжки в мешках - это родное, из детства. Контраст.
  - И в самом деле - почесал я затылок - Вик, ты запиши, я подумаю.
  - Надо целую локацию делать - дверь скрипнула и в образовавшуюся щель просунулась голова Шелестовой - Зачем только мешки? Нужно быть последовательными. Что там еще? Перетягивание каната, корзина с мячами, и так далее.
  - Перетягивание каната отпадает сразу - холодно ответила ей Вика - Это не жизнь, там у всех уровень силы разный. Но дело даже не в этом, дело в том, что...
  - Лезть в чужие разговоры неприлично - закончила за нее Елена - Я знаю, мне это часто говорят. Вот только поделать с собой я ничего не могу, характер уже не изменишь. Да я собственно на секунду. Харитон Юрьевич, есть мысль. Тут в Эйгене, это столица Западной Марки, интереснейшие события происходят. Там королевская семья власть делит, со дня на день такой жесткий замес стартует, что Дрюону не снилось. Может, развернутый репортаж сделаем? Я бы даже в игру сгоняла, на месте все это посмотрела, поскринила.
  - Не вопрос - одобрил я - А что, прямо вот совсем жесть?
  - Не то слово - Шелестова махнула руками, обозначая, насколько он масштабен - С одной стороны принц, с другой его мама, каждый свою линию гнет. Еще чуть-чуть - и полыхнет гражданская война. Хоть вы меня убейте, но тут нужен репортаж с места событий. Мало того - там же еще и игроков полно, все топовые кланы своих эмиссаров в Эйген послали, чтобы те определились, какую из сторон поддерживать во время войны. Там же репутация на кону, потому грызутся игроки как собаки на псарне и друг за другом следят во все глаза. В общем, не игровой город, а Тегеран в 1943 году. Ну, когда там Сталин, Рузвельт и Черчилль встречались.
  - О как - озадачился я.
  Не предусмотрел. А ведь верно - там сейчас народу как на Бобике блох, событие-то из нерядовых. И как только 'Орландинос' попрут вверх, заняв место близ Вайлериуса, они тут же попадут под пристальные взгляды огромного количества глаз. И я вместе с ними, что довольно печально. Мне популярность нафиг не нужна. Я скромный и застенчивый по натуре человек.
  Однако, повод для раздумий.
  - Богом клянусь - перекрестилась Шелестова, а после щелкнула себя ногтем по зубу - Мне про это Ди рассказала, мы с ней вчера языками зацепились вечером.
  - Ди можно верить - кивнул я.
  Еще бы. Это наш поставщик новостей из 'Радеона'. Уж если кто и знает правду из первых рук, то это она.
  Выход на местность я Елене разрешил, и написание материала об этих событиях закрепил за ней. Причем она настырно настаивала на моей собственноручной расписке, мотивируя это тем, что ей надоело генерировать идеи, по которым потом другие статьи пишут.
  В общем эти новости меня немного опечалили. Повторюсь - не люблю публичность. Мне больше по душе тихонько делать свое дело, не бросаясь никому в глаза. А тут...
  У меня даже желание появилось 'Орландиносам' отказать, причем довольно сильное. Ну да, определенные договоренности были достигнуты, но, с другой стороны, я ведь своему слову хозяин? Захотел - дал его, захотел - обратно забрал. Все по-честному.
  Вот в таком разобранном состоянии я и вошел в игру.
  Первым делом я рванул в замок короля Лоссорнаха. Надо забрать Назира и помириться с Кро, которая наконец-то появилась в игре, об этом свидетельствовал ее ник в списке друзей, подсвеченный зеленым цветом. И самое главное - клан, надо было посетить место его дислокации, на этом настаивал Костик, с которым я созвонился еще днем. Он сказал, что всему есть мера, и он больше не хочет курочить из-за меня систему.
  В замке все было по-старому, что меня немного примирило с жизнью. С небес сеял небольшой снежок, по стенам вышагивали стражники, рыжий Леннокс, сидя на ступеньках лестницы лениво глодал куриную ножку и таращился на задастых девок, которые выбивали сучковатыми палками перины и подушки. Судя по всему, у них сегодня был санитарный день.
  Обнаружилась во дворе и Кролина. Она что-то обсуждала со Славом и Снуффом, неподалеку от них отирался еще пяток моих сокланов.
  - Привет честной компании - весело гаркнул я, подходя к дискутирующей троице - О чем речи ведете?
  - Мы уж думали что все, забил ты на нас - без приветствий заявил мне Снуфф - Как битва отгромыхала, так ты словно сгинул.
  - Это жизнь, дружище - развел руки в стороны я - Игра в ней не главное, даже не вспомогательное. Были дела, были проблемы, было вообще не до того.
  - Да нет, это понятно - Слав поморщился - Просто сложилось так, что тебя нет, а проблема нарисовалась. Не то, чтобы было нам было сложно принять решение, но просто это не очень правильно, подобное в компетенции предводителя клана.
  - А если конкретней? - подобрался я.
  - Чумдока помнишь? - сплюнул на снег Снуфф - Инсайдером оказался. На 'Двойных щитов' работал, гад такой. Случайно выяснилось, нам про это новенькая рассказала.
  - Какая новенькая? - уточнил я.
  - Да вон та - ткнул он пальцем в сторону сокланов, стоящих неподалеку - Которая с бритым черепом, эльфийка. Мысь зовут. Она малость странноватая, но в принципе внятная.
  Я смерил взглядом вышеупомянутую Мысь. Ну да, раньше я ее не видел. И в самом деле - чудной персонаж. Более всего она напоминала мне гопницу, я на них вдоволь насмотрелся в командировках по городам и весям России. Бритый череп, татуировки там и сям, даже на лице, шипованно-кожаная одежда, куча непонятной бижутерии и лук на плече. Причем последний декорирован чем-то, более всего напоминавшим мумифицировавшиеся уши. И некоторые из них вроде как даже не принадлежали представителям человеческой расы.
  - Однако - только и смог сказать я - Кро, это ты такую красоту к нам привела?
  Девушка вздернула носик и отвернулась от меня, созерцая серый небосвод и кружение снежинок. Мне четко дали понять, что я недостоин общения с ней.
  - Кролина - вкрадчиво произнес я, дернув свою заместительницу за рукав - Кролинушка. Ну, прости дурака. Виноват, скотина, паразит, сволочь, долбоклюй. Я еще очень много разных слов могу про себя сказать, но какой в этом смысл? Я же осознал, пережил, раскаялся. Не поверишь - каждый вечер думал о тебе.
  - Боюсь представить, что именно - ехидно сказала Кролина, не отрывая взгляда от низко нависших над крепостной стеной туч - Перед сном-то.
  Снуфф и Слав синхронно хмыкнули.
  - Не без этого - ударил себя в грудь я - Были мысли и интимного, не сказать - эротического характера. А что? Ты красивая, все при всем, так почему стареющему...
  - Что? - Кро даже подпрыгнула на месте - Вот ты скотина!
  - Паразит - немедленно поддакнул Снуфф.
  - Сволочь - поддержал его и меня Слав.
  - Долбоклюй - подытожил я - Расчет окончен. Кро, давай мириться. Глупо в дни войны быть одним целым, и разругаться тогда, когда мы добрались до времен относительного благополучия. Это везде война, а у нас вроде все как раз устаканилось.
  - Будешь должен - ткнула меня пальцем в грудь девушка - Чего - еще не знаю, но будешь.
  - Буду - заверил ее я - Так что там с Чумдоком?
  - Эта самая Мысь в свое время состояла в одном клане, назывался он 'Татуированные кабаны' - азартно забубнил Снуфф - И клан этот кому-то перешел дорогу, уж не знаю кому точно и каким образом. Вот тогда у них и появился наш Чумдок. Вместе с 'Кабанами' в рейды ходил, все как водится, игрок как игрок, ни лучше, ни хуже. Но вот только в один прекрасный момент он их лихо подставил. Сказал, что нашел данж, ничей, неразграбленный, приходи и выноси, только делать это надо быстро. Ну, эти 'Кабаны' и ломанулись туда, особо не разбираясь, что и как. И зря, поскольку данж был вовсе не ничейный. Его за пару часов до этого уже нашли бойцы из другого клана и оформили все как положено - флаг у входа, охрана, в общем - классика.
  - Вот только когда бывший клан Мыси туда пришел, ни того, ни другого у входа не было - продолжил я его рассказ.
  - Само собой - подтвердил боец - А потом 'Кабанам' устроили жесткий прессинг. По официальной версии пострадавший клан поручил 'Двойным щитам' восстановить справедливость и наказать 'Татуированных кабанов' по закону, игровые правила позволяют привлекать наемников для подобных целей. Но, как по мне, 'Двойные' сами наняли этих пострадавших, чтобы иметь легальный повод разнести 'Кабанов' по камушкам.
  - И разнесли - подытожил я.
  - За пару дней - ухмыльнулся Снуфф - Как тесто по столу раскатали. Их рвали по всему Раттермарку, игроки с локаций возрождения не вылезали до тех пор, пока не покидали клан. К концу недели 'Татуированные кабаны' перестали существовать. А Чумдока Мысь увидела через пару дней после этого в компании с головорезами из 'Двойных щитов', они пили пиво и веселились. Вот так-то.
  - Весело - я пощелкал пальцами - А где этот красавец сейчас? Чумдок, имеется в виду?
  - Он больше не с нами - нейтральным голосом сообщила мне Кролина.
  - Кро? - требовательно спросил я.
  - Что Кро? - девушка смутилась и шаркнула ногой по снегу - Ну, я немного вышла из себя...
  - Немного - Снуфф и Слав переглянулись - Мы тут план придумали, как его пополезней использовать, а она пришла, психанула, и его из клана выкинула.
  Было бы странно, поступи Кро по-другому. Это же она его привела, ей было обидно и досадно.
  - Это зря - опечалился я - Может, и вправду он нам пригодился бы зачем. Но - сделано и сделано, чего теперь?
  - Теперь да - вздохнул Снуфф.
  - Но выводы сделать стоит - ткнул я пальцем ему в грудь - С сегодняшнего дня и ты, и Слав получаете звания офицеров, с правом совещательного голоса. Кро, ты не против?
  Мне ее одобрение не требовалось, но лесть в подобных случаях никогда еще не была лишней.
  - Давно пора - капризно ответила мне заместительница - А то я все одна бьюсь, как рыба об лед.
  Я залез в клановые настройки, покопался в них, и через минуту над головами двух бойцов появились небольшие значки синего цвета, внешне напоминающие рыцарские щиты.
   - Поздравляю - пожал я руку Снуффу, а потом Славу - Награда нашла героев.
  - Неожиданно - проворчал явно довольный произошедшим Слав - Но приятно. Опять же - дополнительные клановые бонусы появились.
  - Надо бы обмыть - как всегда подошел к вопросу практично Снуфф - А потом ознаменовать это дело каким-нибудь общим мероприятием. Битва - это было здорово. Но когда это было? Народ заскучал, застоялся.
  - Придумаем что-нибудь - пообещал я ему - Вот сейчас разгребусь кое с какими делами, и придумаем.
  - Все как всегда - Кролина не очень правдоподобно рассмеялась, но зла в голосе у нее уже не было.
  Просто ей без язвительности пока никак нельзя, мы же по сути только-только помирились, и для меня ничего еще окончательно не кончилось. Кро настоящая женщина, так что все развивается по канонам жанра. Подозреваю, что и непосредственная причина нашей размолвки ей давно уже забыта, только это неважно. Главное, дать мне понять, что она так просто свои обиды никому не спустит.
  Молодая еще, не знает, что именно взаимные уступки и компромиссы между мужчиной и женщиной являются главным залогом по-настоящему хороших и крепких отношений. Причем, не обязательно интимных. А всё остальное - производные от этих компромиссов.
  Ладно, пусть ее. Но надо будет не забыть узнать, кто именно в свое время порекомендовал ей Чумдока как потенциального волонтера в наш клан. Не на улице же Кролина его нашла?
  Значит - 'Двойные щиты'. Опять они. Хотя - чего еще ожидать? Мюрат притих, не маячит у меня теперь постоянно за спиной, но при этом верить в то, что он про меня забыл, было бы глупо.
  Не думаю, что этот Чумдок был послан к нам для диверсий и всего такого прочего. Думаю, он просто за мной приглядывал, сливая информацию о происходящем на сторону. Нет, хорошего в этом мало, но и смертельного особо нет ничего.
  -Кхм - раздалось у меня за спиной.
  Это был Назир, хмурый до невозможности.
  - Назир - мигом понял я причину его недовольства - Назирушка! Ну, прости негодяя. Виноват...
  - Очень трудно охранять жизнь того, кто старательно этого избегает - перебил меня ассасин.
  - Обещаю, больше без тебя никуда - ударил себя в грудь я - Слово!
  - Не верь - посоветовала Назиру Кролина - Обманет. Ууууу!
   И она ткнула меня пальцем в лоб.
  При этом глаза ее смеялись.
  - А где Трень-Брень? - я внезапно понял, что в замке стоит небывалая тишина - Она вообще появляется?
  - Редко - с довольным видом ответил мне Слав - Сессия у нее. Точнее - была сессия, она там кучу предметов 'завалила', и теперь шуршит по полной, чтобы не отчислили. Мы даже подумываем пробить, в каком вузе она учится, скинуться деньгами и заплатить преподам, чтобы те ее по переэкзаменовкам погоняли подольше. Ей-ей, этот 'донат' того стоит.
  - Учение - свет - даже не стал спорить я - Так ее. Если что - я в деле. Ладно, все это здорово, но мне, как это ни печально, пора. Пойду зарабатывать денежку для клана.
  - Если не секрет? - заинтересовалась Кролина.
  - Есть одна темка - уклончиво ответил я - Да не дергайся, на этот раз без инстансов и игровых изысков. Просто я тут при случае обзавелся кучей проклятого железа, теперь хочу его продать одному барыге. В шесть у нас встреча.
  - Доспехи, оружие? - требовательно спросила Кролина - Что за барыга?
  - Барыга как барыга, гном, при деньгах - я почесал затылок - Товар - доспехи. А что?
  - Они стоят значительно дороже иных обычных доспехов - моя заместительница прищурилась - Ты вообще порядок цен на проклятое снаряжение хоть знаешь? А на проклятую сталь, как таковую? Как на материал?
  Костик меня худо-бедно просветил на этот счет, но не скажу, что он знал намного больше, чем я сам. По крайней мере, у меня сложилось такое впечатление.
  - Нуууу.... - я повертел пальцами в воздухе - Более-менее.
  - Ясно - подытожила моя заместительница - Дятел ты, дорогой мой Хейген, по-другому тебя и не назовешь. Нет уж, я сама этим займусь, а ты рядышком постоишь. Снуфф, ты идешь со мной, для представительности. И еще надо кого-то для массовки взять, кого-то такого... А! Мысь, сюда иди.
  Шипасто-татуированная девица отвлеклась от разговора, который вела с как всегда немного отстраненной от реальности Сайрин, и неторопливо прошествовала к нам.
  - Чё? - спросила она и я обратил внимание на то, что язык ее был как бы разрезан на две части. Складывалось такое впечатление, что во рту у нее жало. Красиво, но страшновато.
  - С нами пойдешь - деловито заявила ей Кролина - На ближайшие пару часов ты большой специалист по проклятым предметам, вид у тебя подходящий. Но рот открываешь только тогда, когда я скажу, ясно?
  - Говно вопрос - передернула мускулистыми татуированными плечами Мысь - Кого-то кидать будем? Какой мой процент?
  - Сначала посмотрим на товар и покупателя, а там видно будет - уклонилась от ответа Кролина - Хейген... Кстати. Мысь, это Хейген, наш лидер.
  - А - сказала Мысь, окинув меня безразличным взглядом - Типа рада знакомству.
  - Я тоже - еле удержался от смеха я - Типа это... Типа опа.
  Откуда откопали это чудо, и как оно попало в наш клан? С другой стороны - мы впитываем в себя оригиналов со всей игры, почему бы не завести себе еще и вот такую Мысь?
  - Н-да - с сомнением произнесла Кролина - Хейген, что стоим? Давай, открывай портал, времени полшестого, а мне еще товар надо оценить.
   - Да не вопрос - я достал из сумки свиток - Пошли.
  Ну, не могу я себе отказать в удовольствии посмотреть на их лица в тот момент, когда они поймут, куда попали.
  В принципе, может, и не стоило бы сводить Кролину с Ревваром, но с другой стороны - что тут такого? Ну да, у 'Сорок' есть определенная репутация, но это легальный игровой клан, почему я не могу вести с ними дела? Другой разговор, что надо будет гному сказать о том, чтобы он помалкивал об иных наших делах и договоренностях.
  И потом - я сразу планировал пустить это золото на клан, выводить из игры я его не собирался. В качестве же торговца Кролина точно мне даст сто очков вперед.
  - Тролли! - охнул Снуфф, выдергивая меч из ножен.
  - Да это Фоим! - взвизгнула Кролина, накладывая стрелу на тетиву лука - Ты куда нас затащил?
  Назир ничего не сказал, он просто закрыл меня собой.
  Тролли, как обычно бродящие вокруг 'кучи-малы' увидели приготовившихся к бою людей и недовольно заворчали. Нападать, правда, не стали, поскольку я сразу же замахал им руками и заорал:
  - Привет. А Рунг где?
  - Рунг у хозяина - пробубнил проходящий мимо нас Гарр, я его узнал по седым волосам, торчащим из ушей. Он вообще, похоже, был эдакий тролль-ветеран, я бы даже на месте собратьев называл его не 'Гарр', а 'Гарр Гаррыч' - Хозяин приходил, хвалил, сказал, что камней у нас теперь много. Рунга с собой забрал. Меня за него оставил.
  - Справедливо - одобрил я действия Странника. Кстати - из местной публики именно Гарр отличался хоть какими-то признаками интеллекта, про остальных лучше было помолчать - Слушай, еще там, на болоте Рунг подарил мне вон ту кучу железяк, ты, вроде, даже рядом тогда стоял, когда он это сделал. Я хочу ее забрать.
  - Бери - неожиданно покладисто согласился Гарр - Рунг рассказал Хозяину про то, что ты нам с камнями помог. Хозяин одобрил. Хозяин сказал...
  - Гарр, стоп - вот эти тролльи речи моим сокланам слышать не следует - Давай мои друзья пока займутся железом, чтобы время не терять. А ты тем временем мне как раз все дорассказываешь.
  - Хорошо - степенно прогудел тролль.
  Друзья как раз к этой моей реплике проморгались, поняв как то, что их никто сейчас убивать не станет, так и то, что я здесь свой, и теперь смотрели на меня каждый по-своему. В глазах Снуффа читалось уважение, Мысь явно немного изменила ко мне свое отношение, причем в лучшую сторону, Кролина же опять начала закипать. Ну как же, явно произошло что-то интересненькое - и без нее!
  - Народ, вон доспехи - я ткнул пальцем в кучу черных железяк, которые лежали там же, где я их оставил.
  - Большая - Снуфф почесал затылок - Понятно, что это не реальный мир, но все равно быстро это дело не перекидаешь, 'выносливость' не безгранична.
  - Гарр, не дашь пару своих? - обратился я к троллю, так и стоявшему рядом.
  - Слабые вы, человеки - с ноткой презрения сообщил мне тролль - Как только ваше племя нас всех победило?
  - Просто нас много - подала голос Мысь - Числом задавили. Мы такие, мы можем.
  Гарр ничего на это не ответил, но отрядил двух троллей к нам на помощь.
  - Где договорились встречаться с барыгой? - спросила у меня Кролина.
  - В Селгаре - я крякнул - Ну да, не лучшее место для доставки. Давай так - я сейчас открою портал на одну полянку в Северной Марке, там никого никогда не бывает и скажу троллям, чтобы они туда все перекидали. И вы следом за товаром ступайте, чего мудрить? А я потом барыгу туда доставлю, как раз ты успеешь все осмотреть.
  - А кто такой Хозяин? - в лоб спросила меня Кролина.
  - Понятия не имею - тихо ответил я ей - Но вон тому верзиле про это знать необязательно. Пока он думает, что я с ним заодно, мне здесь ничего не угрожает.
  - Врешь - с уверенностью сказала девушка - Сто процентов. Но - ладно, сделаю вид, что поверила.
  Тролли сноровисто перекидали железки в синеву портала, на той стороне их принимали уже ушедшие с плато Мысь и Снуфф, Кролина же следила за тем, чтобы здесь не осталось ни единой вещички.
  - Хозяин сказал: 'Хейген мой друг, ему надо помочь всегда' - негромко бубнил Гарр - Хозяин хвалил Рунга за то, что он тебя не убил. Еще Хозяин смеялся и говорил, что судьба.... Уммм.... Как там... Забавная она, судьба. Все вас вокруг водит, лбами сталкивает.
  Это да, так оно и есть. Как с самого начала нас одна веревочка связала, так оно и продолжается по сей день. Причем, если посчитать, кто кому больше должен, так сальдо не в мою пользу выйдет. Я Страннику задолжал капитально, за все то, что он для меня сделал.
  - Не успела - досадливо топнула ногой Кролина - Закрылся портал. Вещи все там, а я здесь. Хейген, открывай по новой, я того места не знаю.
  - Ага - я достал из сумки еще один свиток и махнул им - Да, может тебе будет интересно. Покупатель - он из 'Сорок'. Слышала про таких?
  - Что? - Кролина, уже почти скрывшаяся в портале, резко повернулась - Раньше сказать не мог? Что ты за человек такой!!!! Убить бы тебя!
  Что опять не так-то?
  Но при этом, когда я доставил Реввара на ту самую полянку, которая некогда служила местом поединка славного ярла Гуннара и бородатого негодяя Торсфеля, Кролина была сама радушие и обаяние.
  Надо заметить, что за достаточно небольшой отрезок времени эта троица успела сделать многое. Доспехи были аккуратно разложены на траве, причем какие-то представляли из себя комплекты брони из пяти, а то и семи предметов, какие-то были сгруппированы по единому принципу. В смысле - наголенники к наголенникам, шлему к шлемам. Еще имела место быть небольшая груда совсем уж некондиционных предметов, которые, судя по всему только на лом и годились.
  - Много - это было первое слово Реввара, после того, как он осмотрел экспозицию - Очень много. Хейген, где ты разжился таким количеством проклятых предметов?
  - Есть места - лаконично ответил я, давая ему понять, что это сугубо мое личное дело.
  - Итак, мы говорили про опт - потер руки гном - Во сколько ты оцениваешь всю эту красоту? И не забудь про скидку.
  - Прошу прощения, почтеннейший Реввар - оттеснила меня плечом Кролина -Вооон там, видите кучку предметов? Это разносортица. Вот как раз там и опт, и скидка.
  - Хейген? - Реввар показал на Кролину пальцем и вопросительно посмотрел на меня.
  - Все верно - кивнул я - Эта девушка мой торговый представитель. Она обладает всеми правами и выступает от моего имени. Увы, но я вскоре буду вынужден вас всех оставить, дела, знаешь ли. Но поверь, с Кролиной невозможно не найти общий язык.
  - Да я уж понял - печально вздохнул гном - Итак, милая барышня, начнем торг?
  - А как же - серебристо рассмеялась моя заместительница - Начнем.
  Собственно, на этом мое участие в торгах закончилось, я облегченно вздохнул и достал очередной свиток портала. Пора в Селгар. До семи не так много осталось, а мне еще надо к кузнецу заглянуть, по торговцам прошвырнуться, и, если успею, мастера боя посетить. У меня умений неполученных скопилось ужас сколько.
  
   Глава третья
   о торге и сделке
  
   Нет, все-таки типовые умения что выдают мастера боя, не идут ни в какое сравнение с теми, что можно заполучить, таскаясь по самым темным и опасным закоулкам Раттермарка. Хотя - что тут удивляться, таковы общие правила любой игры. Тот же принцип действует в отношении одежды и оружия, покупаемого у вендоров. При желании можно у них приодеться и вооружиться, причем не сильно задорого, но вот только будут это вещички сильно так себе, из серии 'на бедность'. И правильно, поскольку настоящие, более-менее серьезные шмотки - они падают в боях с мобов и выдаются в награду за прохождение относительно нелегких квестов. Ну, а если говорить о по-настоящему добротных вещах, так это уже совсем другое дело, за ними надо ходить в рейды на лютых противников, вроде Клаторнаха.
  Впрочем, есть еще аукцион, где можно купить все, что угодно, было бы золото. Вот только это не слишком спортивно. Да и потом - не всякий готов платить живые деньги за маленький кусочек программного кода.
  Короче - с умениями все так же. После визита к мастеру я стал обладателем пяти активных и восьми пассивных умений, скомпонованных в один набор под названием 'Блеск клинка'. Этот старый хрыч в лучших традициях предложил мне очередной выбор, мол - 'думай, чего хочешь получить'. Если возьмешь этот набор, то в нем будет много умений, но они все так себе, если другой - то туда насыплю товара поменьше, но покачественней. Все как раньше, разве что наборы эти были на самом деле объемными, не как в годы скитаний по берегам Крисны. Хотя - чего тут странного? Я бог весть сколько уровней взял со своей последней встречи с наставниками, вот и поднакопилось опыта на обмен.
  Врать не стану - я сразу не верил в то, что можно будет купить на грош медяков, потому ориентировался на набор, который включал в себя максимальное количество 'пассивок'. С активными умениями у меня и так все отлично, порой не знаю, что чем заменить, слоты-то не резиновые. А пассивные - их можно использовать без ограничений, сколько есть - все при деле.
  Так и вышло. Пять активных умений оказались пусть по-своему и неплохие, но по всем параметрам проигрывающими в убойной силе моему текущему ассортименту, в разное время полученные за ратные подвиги. А вот 'пассивки' порадовали.
  Две из них повысили уровень выданных мне ранее умений, остальные, все как одна, работали на усиление моей защиты. 'Крепость доспехов', 'Щит души', 'Рев в ночи' - звучит, как песня.
  Изучал это все я на втором этаже в заведении Кривого Ибрагима, где ожидал кланлидера 'Орландинос'.
  Признаться, я так и не решил для себя окончательно - впутываться ли в эту аферу? Еще утром 'за' перевешивало 'против'. Теперь же мое мнение немного сместилось, правда, не достигнув отрицательного значения. По сути, все зависело от того, что я услышу от господина Верорка.
  После мои мысли перескочили на более актуальную для меня проблему, а именно - на пятую печать.
  Не думаю, что добраться до нее будет сложнее или легче чем до предыдущих. Помниться, меня кто-то в свое время стращал, что, мол, чем дальше, тем тяжелее будет. Ерунда это все. Вот четвертая печать - по сути, ничего ведь сложного не было. Главное - найти правильный ключик, и все сложится, как надо. Беготни больше было, чем опасностей.
  А в целом у меня сложилось такое впечатление, что эти печати раскидывали по материку достаточно хаотично, не особо заморачиваясь хоть на какую-то логическую подоплеку. Мало того - подозреваю, что и последовательность их взлома определяется рандомно. Вот сейчас мне досталась эта, путь к которой начинается где-то у подножия Сумакийских гор, а могла бы выпасть какая-то другая.
  Да лучше бы и выпала другая, с местом-квестстартером где-то в более обжитых и знакомых местах.
   Увы, но деревенька Кроттон, та самая, в которой четверть века назад грянули некие события, достойные того, чтобы остаться в людской памяти, была окружена огромным белым пятном, говорящим о том, что я там до сих пор ни разу не был. И даже рядом не проходил.
  Зато под ней побывал, полублеклая пунктирная линия на карте, уходящая прямиком под Сумакийские горы, недвусмысленно об этом говорила. Как же, как же, рейс на 'Великом Подземнике', такое не забудешь.
  Плохо. Пешком мне в те края топать и топать, на глазок - недели три, если не больше. Максимально приближенная к Кроттону точка, в которой я лично побывал - шахтерский городок Дрюгге, тот из которого мы в свое время с Вахмуркой сотоварищи отправились в Нейложские копи. Три недели - это много, так что надо изыскивать возможности быстрого переноса.
  Самый простой вариант - Реввар. Связаться, заплатить - и я там. Вот только из-под его пригляда мне потом не избавиться. Наверняка он за мной 'хвоста' пустит, а то и не одного. Ничего такого в этом нет, но неприятен сам факт.
  Так что с ним пока погодим. Надо будет своих сокланов для начала опросить, может, кто и бывал в тех краях.
  А можно и еще кое-что придумать. Почему бы нет?
  И откладывать в дальний ящик это не стоит, хорошо бы уже завтра-послезавтра наведаться в вышеуказанную деревеньку. Время-то идет.
  Кстати - о нем. Уже семь, а Верорка все нет. Однако - опаздывает лидер 'Орлов'. Или не опаздывает?
  Я, как всегда сел за тот стол, с которого хорошо было видно все, что происходило на первом этаже духана. В данный момент можно было увидеть, как четверо высокоуровневых игроков о чем-то расспрашивают Кривого Ибрагима, а тот показывает рукой в мою сторону.
  Вот, стало быть, и мои собеседники пожаловали. Непонятно, правда, почему в таком множестве, но это ладно. Скорее всего, Верорк с собой свиту прихватил, дабы показать мне насколько он крут, и что без сопровождения никуда не ходит. Или еще из каких-то соображений, мне пока неизвестных.
  Верорк - это, несомненно, вон тот верзила-воин, что поднимается по лестнице первым. Непростая и явно очень недешевая броня, лицо, изрезанное шрамами, меч за спиной - все, как полагается. Дрожи земля, по ней идет завоеватель.
  Я вгляделся в ник. Ну да, он, родимый. Вот и свиделись.
  За ним поспешает коротконогий гном с трубкой во рту, тоже вполне себе хрестоматийный - борода, волосатые уши, секира у пояса и кольчуга до колен. Звали его Румпель.
  Третьей была девушка-эльфийка с забавным ником 'Чужестранка'. Всем славная девушка, вот пока и все, что я могу о ней сказать.
  Замыкал лестничное шествие рыцарь, закованный в сталь от пяток до бровей. Он громыхал и скрежетал навешанным на себя железом так, что танцовщица на первом этаже с ритма стала сбиваться, и чуть не упала.
  Вот была охота столько веса, пусть даже и виртуального, на себе таскать?
  Звали рыцаря 'Одинокий Волк'. Кстати - с таким ником надо было в разбойники подаваться или с нордлигами серые волны Северного Моря бороздить. Рыцарям больше всякие 'фон' и 'де' подходят. Или даже 'цур'.
  - Хейген? - воин, идущий первым, подошел к моему столу и вопросительно уставился на меня.
  - Он самый - ответил я, вставая со стула и тыкая пальцем в район своей головы - Там про это написано.
  - Лучше спросить - он протянул мне руку, предварительно стянув с нее перчатку - Я Верорк.
  - Рад знакомству - пожал я ее - А это все с вами народ?
  - Можно на 'ты' - лидер 'Орлов' сел на скрипнувший под его весом стул - Да, они со мной.
  Гном уселся рядом с Верорком, заняв последнее пустующее за нашим столом место и вызвав смешок девушки. Рыцарь повертел головой и, не спрашивая разрешения у сидевших за соседним столом игроков, утащил оттуда парочку стульев.
  - Мне думалось, что наш разговор будет более приватным - заметил я - А у нас тут расширенное заседание клуба.
  - Ты тоже не в одиночестве - Верорк показал глазами на Назира, который сидел, застыв как изваяние.
  - Это мой телохранитель - не стал скрывать я - И он НПС. Ему нет дела до наших разговоров.
  - Телохранитель-ассасин? - пыхнул дымком из трубки Румпель - Кучеряво живешь. Я про такое слышал, но самому видеть не доводилось. Дорогое удовольствие?
  - Не все измеряется деньгами - я отпил эля.
  - Все - сказал, как отрезал гном - По крайней мере, в этой игре. Ты же нам тоже на нас не бесплатно работать будешь?
  - Если буду - заметил я - Ключевое слово 'если'.
  А формулировочка-то так себе. 'На нас работать' - это мне не слишком понравилось.
  - Не понял? - резко произнес Верорк - Насколько я знаю, все договоренности относительно твоего найма нашим кланом достигнуты, осталось только оговорить план действий и расставить приоритеты?
  - Найма? - удивился и я - Речь шла об услуге, которую я готов оказать вашему клану, на, разумеется, небескорыстной основе. Ни о каком найме речь не было. Во-первых, найм предполагает мое постоянное присутствие в Эйгене или в расположении вашего клана, а у меня на это нет ни времени, ни желания. У меня своих дел как грязи. Во-вторых, найм предполагает достижение какой-то цели, а я гарантии в благоприятном исходе предприятия дать не могу. Да и вообще мне это слово не нравится. Оно неприятное какое-то, и со мной не слишком сочетается.
  - Еще раз - Верорк опустил на стол крепко сжатые кулаки - Реввар заверил меня в том, что ты окажешь нам всяческую поддержку в реализации наших планов, связанных с ситуацией, сложившейся в Западной Марке. Это так?
   - В принципе - да - я отправил в рот мясной шарик из стоящей передо мной тарелки - Хотя слово 'всяческую' слишком объемное. Я бы заменил его на 'разумную'. Так будет вернее. Может вы задумаете в Эйгене резню НПС устроить, и ознаменовать этим деянием создание в Файролле культа Великого Хаоса. Так что же мне, вам и в этом помогать?
  Чужестранка хихикнула, рыцарь скрежетнул наплечником, Верорк свел брови у переносицы.
  - Я тоже люблю пошутить - чеканя слова, сообщил мне он - Но не на обсуждении серьезных проектов. Не на переговорах.
  - Вооот! - обрадовался я - У нас тут переговоры, а не на обсуждение планов захвата Западных земель малой кровью. Ну так и давайте переговариваться! Что вы ждете от меня, что за это получу я, кто будет оплачивать услуги агента, кто подставил кролика... Нет, это из другой оперы. Но мой посыл, думаю, присутствующие уловили? И вообще - ты свое письмо помнишь, то, которое на той неделе мне писал? Там было четко сказано - повстречаемся, пообщаемся, покушаем, попляшем и, возможно, достигнем взаимопонимания. А сейчас вопросы ставятся так, будто все уже решено.
  - Письмо - потер лоб ладонью Верорк - Было.
  - Опять Льоду доверил его за себя писать? - прогудел Одинокий Волк из-под забрала - Говорил же я!
  - И, естественно, сам его не прочел - мурлыкнула Чужестранка.
  - Меня заверили в том, что все договоренности вот с этим человеком уже достигнуты! - рявкнул Верорк - У меня нет причин не доверять своим людям, равно как и Реввару. Слава богам, у нас это не первая сделка с 'Сороками', и до того сбоев не было. Они берегут свою репутацию не меньше, чем мы.
  - Говорил я, не надо им заранее платить - гном недовольно стукнул ручищей по столу - Как чуял!
  - За что платить? - уточнил я - Если не секрет? За посредничество?
  - За него - подтвердил Румпель - В полном объеме, мать их так! Не признают предоплат.
  - Вот сволочи - искренне расстроился я - По идее, в этих деньгах мой процент тоже имеется, пусть и небольшой. Могли бы и перекинуть мне его.
  А что, все так. Если первый контракт с 'Сороками', тот, что был подписан до моего феерического падения с 'кучи-малы' и прекращения боя с троллями, какую-либо дополнительную мзду исключал, то второй, добровольный, ее просто-таки подразумевал. Я не жадный, но тут дело принципа.
  - Как есть сволочи - подтвердил Реввар.
  - Этот гном на нашего Ромула похож - внезапно сказал Назир - Такой же жадный и хитрый.
  - Не знаю о ком речь, но сразу понятно, что о достойном человеке - огладил бороду гном -
  - О нашем казначее - засмеялся я - Он за копейку удавится, а за пятак сам кого хочешь удавит.
  - Вот я и говорю - одобрительно крякнул гном - А вообще нас, таких как я и он, очень мало осталось. Приблизительно как уссурийских тигров. Или даже еще меньше.
  - Итак - Верорк разжал кулаки и припечатал ладони к столу - Что ты хочешь за свои услуги?
  - Щенка, саблю и барабан - я активно похлопал ресницами - И еще пятьсот эскимо.
  Чужестранка снова засмеялась.
  Верорк погонял желваки на скулах, этого сильного, привыкшего к бою воина, явно напрягали мои шуточки. Он был из тех, кто ставит прямые вопросы и предпочитает получать такие же ответы.
   - Не надо так грозно сопеть - попросил я его - Каков вопрос - таков ответ. Предлагаю выдохнуть и начать все с самого начала.
  - В высшей степени разумное предложение - мелодично сказала, почти пропела Чужестранка - Верорк, не пыхти, ты сам виноват. Нечего было пускать все на самотек.
  - А еще ты делегировал все полномочия пройдохе Льоду - добавил масла в огонь Румпель - Нет, чтобы мне. Могли бы напрямую с почтеннейшим Хейгеном договориться, и тем самым расходы снизить. Посреднику платить не надо было бы.
  Рыцарь промолчал, он только, знай, сопел в своем шлеме. Правда делать он это стал более шумно, и меня это навело на мысль, что в какой-то момент он может изречь нечто вроде: 'Люк, я твой отец'.
  - Итак - уловив паузу в разговоре, сказал я - Перво-наперво определим мой статус. Я - консультант. Не наемник, не крепостной, не мальчик по вызову. То есть - я буду рад вам помочь в достижении цели, но при этом никаких гарантий в том, что все кончится как надо, не даю. Второе - я волен в выборе путей, ведущих к нашей совместной цели. Третье - я не перед кем ни в чем не отчитываюсь. Спросить у меня что-то можно, но приказывать мне нельзя. Равно как и принуждать выполнять чьи-то указания.
  - А зачем ты тогда нам такой нужен? - прогудел Одинокий Волк - Мы готовы платить, но за результат.
  - Найдите того, кто вам его пообещает, в чем же дело? - с готовностью предложил я - И потом - не я к вам пришел, вы ко мне.
  - Дальше - жестом остановил готового что-то возразить мне рыцаря Верорк.
  - А это все - дружелюбно ответил ему я - Если вас услышанное устраивает, то переходим к вашим ожиданиям и разговорам про оплату моего труда.
  - Устраивает - помедлив секунду, подытожил лидер 'Орлов'.
  Думается мне, что это он сделал, немного покривив душой. Точнее - подумав о том, что на всякого строптивца найдутся свои кандалы, это только вопрос времени. Разумно, я поступил бы так же.
  - Чудненько - потер ладоши я - Итак, теперь мне надо знать, насколько высоко вы собираетесь вскарабкаться по иерархической лестнице Запада?
  - Стоять рядом с троном - не задумываясь, произнес Верорк - Причем максимально близко от него. Ближе, чем кто-либо другой из игрового сообщества.
  - Еще вопрос - продолжил я - Как-то я сразу это не уточнил. Кого именно вы хотите видеть на этом троне, короля или королеву? Вопрос принципиальный, ответ мне нужен прямо сейчас.
  - Мы уже определились со стороной, которую хотим поддержать - сверкнули глаза Верорка - Королем должен стать Вайлериус.
  Очень хорошо. И, с их стороны, очень правильно. Назови они имя 'Анна' и разговор был бы окончен. В этот расклад я бы вписываться не стал.
  - Между 'должен стать' и 'может стать' огромная разница - я снова отхлебнул из кружки - И сразу - я всего лишь помогаю вам приподняться максимально высоко в глазах Вайлериуса, так что не ждите от меня еще и того, что я придумаю и реализую Очень Хитрый План, конечной целью которого будет смена правителя на троне Запада. Разнообразные игры престолов - это не мой профиль.
  - У нас другая информация - лукаво прищурилась Чужестранка - Воцарение правящей королевы в том же Эйгене, недавнее введение института монархии в Пограничье... И всегда где-то рядом с этими событиями находился один игрок. Ник этого лихого парня сказать?
  - Случайность - отмахнулся я - Бывает.
  - Скажем так - Верорк откашлялся - Мы не будем требовать ничего подобного, но, если тебе предложат принять участие в заговоре против королевы или что-то подобное, ты обязан донести эту информацию до нас. И, если потребуется, пойти с нами до конца.
  - Только если не будет другого выхода - немедленно уточнил я - Если неписи упрутся: 'Нужен Хейген и все тут', то тогда да, я впишусь в эту тему. Во всех остальных случаях мое 'нет' блокирует все ваши хотелки.
  Ну, тут уж я постараюсь, чтобы такого не случилось.
  - Принимается - пробурчал Верорк - Хотя как-то это все неправильно. Мы покупаем...
  - Покупают хлебушек в магазине - перебил я его - Еще раз повторю - вы просите меня оказать ряд услуг, и я, возможно, соглашусь пойти вам навстречу. Разумеется, если меня устроят предложенные вами условия. Или будет так, или мы разбегаемся в разные стороны.
  - Вот мы и добрались до довольно важного и щекотливого пункта переговоров - гном ткнул своего лидера кулаком в бок - А именно - до цены твоих услуг.
  'Динь-динь' - звякнуло оповещение. Мне пришло внутреннее сообщение, причем - системное, судя по звуку. Я такой и слышал-то всего пару раз, первый - в тот день, когда в игре накатывали глобальное обновление, второй - когда меня Валяев спешно в 'реал' вызывал.
  
  'Уважаемый Хейген.
  Первый независимый банк г. Эйгена уведомляет вас, что клану 'Линдс-Лохены', лидером которого вы являетесь, сегодня был открыт специальный счет в нашем кредитном учреждении.
  Сумма единовременно внесенных на него средств составила 55000000-00 (Пять миллионов пятьсот тысяч золотых монет).
  Право распоряжения счетом и средствами на нем имеют:
  непосредственно вы, как первое лицо клана;
  леди Кролина, как ваш заместитель.
  Уведомляем вас, о том, что:
  Вы в обязательном порядке будете получать уведомления обо всех движениях по данному счету;
  В случае, если сумма расходной операции будет превышать 250000-00 золотых монет, необходимо будет ваше личное присутствие.
   Все остальные условия работы со счетом вы можете прочесть в брошюре, прикрепленной к данному письму.
  Мы благодарны вам за то, что вы выбрали нас.
  Первый независимый банк Эйгена - восемьсот лет на рынке банковских услуг.
  Ни одной ошибки.
  Ни одного просчета.
  Мы всегда с вами и для вас!'
  
  А здесь и такое есть? Даже не знал.
  Ай да Кролина! Пять с лишним миллионов золотом! Я и миллион-то не рассчитывал получить.
  Что тут скажешь - она полностью реабилитировалась и за свои закидоны, и за Чумдока, которого она привела в наш клан.
  Нет, кто-то возможно и не может понять, почему я ее терплю, почему многое спускаю на тормозах, на разные проколы закрываю глаза. Почему? А вот поэтому. Она может эффективно решить те вопросы, на которые у меня элементарно не хватает времени. Да и желания тоже.
  Мне этот клан, по большому счету, не нужен, как и тогда, в самом начале, когда он на меня свалился. Нет, я к нему привык, я где-то даже привязался к тем людям, из которых он состоит, не без этого. Но случись так, что он распадется, развалится, исчезнет - горевать я по этому поводу не стану.
  А для Кро он как ребенок. Это ее родимое детище, она им живет. Она вообще больше лидер, чем я, это следует признать. И она оттягивает на себя все хлопоты, что с ним связаны, тем самым развязывая мне руки. Благодаря ей он во много уцелел во всех треволнениях последних месяцев.
  Так что - не судите и не судимы будете.
  Кстати - вот и от нее сообщение.
  
  'Суровый дядька, я и так перед ним, и эдак, а он, жадина, хоть бы улыбнулся.
  Но на 5,5 лямов я его раскрутила, плюс он мне кошелечек подарил. Хороший кошелечек такой.
  Деньги положила в банк.
  Блин, ты клану даже счет не открыл! Вот как так?
  Жду в замке.
  Кролина'
  
  - Эй! - Румпель привстал, перегнулся через стол и пощелкал короткими, толстыми и волосатыми пальцами перед моим лицом - Ты с нами, Хейген?
  - С вами - вынырнул я из своих мыслей - Просто письмо пришло важное, переваривал информацию. Прошу прощения.
  - Цена - напомнил мне гном - Назови ее - и начнем торг.
  - Сразу скажу - деньги мне не слишком нужны - заявил я - Золото - это всего лишь золото. Нет, я его люблю, и вы мне его заплатите, но не оно для меня главное.
  - Вещи, оружие, предметы для ремесла? - усмехнулся Верорк - Что ты хочешь?
  - Первое - я загнул палец - Ваш клан три раза окажет мне полноценную военную поддержку, причем на поле брани должен выйти не менее семидесяти пяти процентов его численного состава. При этом никаких: 'мы за это воевать не будем' и 'они наши союзники' не принимается. Я прихожу, говорю, где и когда воюем, вы прибываете в урочный день, в урочный час в указанное место, и делаете свое дело.
  - Один раз - сразу же отреагировал Верорк - И это не обсуждается. Три - слишком много. Один - в самый раз.
  Предсказуемо. Мне как-то сразу так и подумалось, что на три раза он не согласится. Я бы и сам не согласился.
  Но и один раз - это хорошо. Я, собственно, ради него в эту всю суету и лезу, остальное мне до фонаря. А так - одна военная поддержка у меня от 'Сорок' есть, вторая - от этих красавцев. Это уже кое-что. Не знаю отчего, но мне кажется, что она будет скоро сильно не лишней. Скажем так - интуиция мне об этом говорит, а ей я доверяю.
  - Два - на всякий случай сказал я - Хорошо, два.
  - Один - упрямо повторил Верорк - Но обещаю, что костьми ляжем за твои интересы, причем без лишних вопросов.
  - Принимается - кивнул я - Второе - полная и очень хорошая экипировка на десять игроков уровня шестьдесят плюс. Классы и уровни сброшу позже в 'личку'.
  - Вот ему - ткнул в сторону гнома пальцем лидер 'Орлов' - Без проблем.
  - Лично проверю - посмотрел я на насупившегося Румпеля - Чтобы никаких: 'эта шмотка хоть и простенько выглядит, но на самом деле не хуже элитки'. Знаю я вашего брата казначея.
  - А я ведь тебе почти начал симпатизировать - укоризненно протянул гном.
  - Еще мне нужен хороший щит, уровнем не ниже 'элитки', в идеале сетовый - решил не скромничать я - На аукционе просто ничего пристойного нет.
  - Проверь - бросил Верорк гному.
  - Ну, и пятьсот тысяч золотом - продолжил я - По сути - все. А, нет, вот еще что. Румпель, да не дергайся ты. Готов заменить щит на кое-какие вещички из сета 'Рыцарский набор'.
  - Если и есть такая, то она дороже щита стоит - дернул себя за бороду гном.
  - Договоримся - заверил его я - Не боись.
  - Ага, обещала лисица дружбу курице - Румпель был безутешен, его алчная душа рвалась на ленточки для бескозырок.
  - Принимается - веско сказал Верорк, протягивая мне руку - Договор?
  - Погоди - я хлопнул себя по лбу - Совсем вылетело из головы. Если вдруг случатся форс-мажоры, которые никак не будут укладываться в это наше соглашение, я оставляю за собой право выставить счет за дополнительные услуги.
  - Само собой - Верорку явно надоел этот разговор - Я же сказал - договор.
  Я пожал его руку, и наконец-то убедился в том, что этот вояка тоже умеет улыбаться.
  - Бумаги будем подписывать? - спросил я у него - Права, обязанности и все такое?
  - Если тебе надо - пожалуйста - поморщился лидер 'Орлов' - Но подготовь их тогда сам. Просто мы такой ерундой не занимаемся. И никогда никого не кидаем, нам репутация дороже.
  - Реввар на нем настаивал - вспомнил я - Мол, подписи, печати.
  - Перебьется - отмахнулся Верорк - Они свое уже получили.
  - И все-таки - я скорчил извинительную рожицу - Нет-нет, обойдемся без бумаг. Есть более простой способ. Номер Девятнадцатый, можно вас пригласить?
   'Орландиносы' переглянулись, даже рыцарь повертел башкой, закованной в железо. Трое из них явно не поняли, о чем идет речь, но Румпель - этот сообразил, я это сразу понял по тому, как забегали маленькие гномьи глаза. Явно хотел меня при оказии напарить, к гадалке не ходи.
  Я уставился на потолок, ожидая, что человек в костюме и с чемоданчиком спустится именно оттуда, но он возник за моей спиной.
  - Кхе-кхе - кашлянул он и постучал пальцем мне по спине - Я к вашим услугам.
  - Ого - послышалась реплика от соседнего стола - Ребята, здесь люди харчо кушают и вино пьют, а не сделки на уровне администрации заключают. А если бы я подавился от неожиданности?
  - Ну, не подавился же? - прощебетала Чужестранка.
  - Выпивай и закусывай - поддержал ее рыцарь - Все нормально.
  - Это Номер Девятнадцатый - представил я человека в костюме своим собеседникам - Он зафиксирует нашу сделку, и никакие бумаги будут не нужны. Я тоже не сторонник всей этой канцелярщины. Да и надежнее так.
  - Перед этим хотелось бы уточнить ряд деталей - как всегда безыинотационно произнес наш новый собеседник - Первое - кто будет оплачивать мои услуги?
  - Списывайте деньги с моего счета - поднял руку я - Кто вызвал - тот и платит.
  - Правильно - одобрил Румпель.
  - Второе - Номер Девятнадцатый посмотрел на ребят за соседним столом, которые, не скрывая своего любопытства, уставились на него, щелкнул пальцами и пространство вокруг нашего стола накрыл огромный прозрачный пузырь - Не слишком четко сформулированы условия исполнения контракта игроком Хейгеном. В какой момент его миссия будет считаться исполненной?
  Тут уже я немного опешил. А правда - когда? Хотя....
  - Когда один из претендентов на престол откажется от своих притязаний - посмотрев на Верорка, внес предложение я - После этого уже ничего изменить будет нельзя. Если на троне останется Анна, а Вайлериус сложит оружие, то наше дело будет проиграно. Если Запад достанется ему, то мы победили.
  - Разумно - Чужестранка обменялась взглядами с Верорком - Вполне.
  Тот кивнул.
  - Игрок Хейген, администрация будет следить за тем, как вы выполняете свои обязанности - предупредил меня Номер Девятнадцатый - В случае саботажа с вашей стороны, мы уведомим об этом другую сторону.
   Вот же гад! Столько знакомы - и на тебе. Впрочем - какие тут могут быть претензии? Все по-честному.
  - Обязательства со стороны клана 'Орландинос' особых разъяснений не требуют - продолжил Номер Девятнадцать - Единственное - слишком размытая характеристика предметов, входящих в десять комплектов снаряжения. Что значит 'очень хорошая'?
  - Не ниже 'элитки' - не обращая внимания на злобно зашипевшего Румпеля, твердо произнес Верорк.
  - Оружие входит в эти комплекты или речь идет только о броне?
  - Входит - усмехнувшись, произнес лидер 'Орлов', а гном после этого в голос застонал.
  - Вопросов больше нет, я готов подтвердить сделку - Номер Девятнадцать поставил чемоданчик на пол - Но перед этим я должен напомнить сторонам, что именно администрация будет выбирать наказание в случае невыполнения взятых на себя обязательств, и это наказание оспаривать будет нельзя.
  - Стоп - остановил его я - Ребята, еще одно. Пустяк по сути.
  - Хапуга - проворчал гном - Знаю я такие пустяки, после них в кланхране только голые стены останутся.
  - Не-не-не - замахал руками я - Правда, ничего такого. Вопрос - никто из вас в деревне Кроттон не бывал? Это у подножья Сумаков, со стороны Запада, недалеко от Крисны.
  - Очень размыто - неодобрительно покачал головой глава 'Орландинос' - Мы же не нубы какие-то, правда? Координаты назови.
  Мне стало немного неловко, так, как когда 'шептуна' в метро пустил и все поняли, что это именно ты отличился.
  Я назвал координаты, и мои собеседники углубились в карты.
  - Нет - прогудел рыцарь первым - Ничем помочь не могу.
  - Я бывал в Ранте, он на Крисне как раз стоит - наконец сказал Верорк - Маленький город, маленький порт. От него дня три пути до Кроттона. Плюс-минус.
  - Не был - фыркнул гном и злорадно хихикнул - Даже рядом не стоял!
  Врет, черт бородатый. Мстит за разорение запасов.
  - А у меня хорошие новости - Чужестранка лучезарно улыбнулась - Пляши. В сам Кроттон я не заглядывала, но зато проезжала мимо него на телеге. Очень было романтично - ночь, луна, телега, пьяный возчик, запах сена. Романтика. Я в тех краях квест на 'Заблудшего орка' делала. Вер, помнишь, ты мне тогда эту цепочку скинул, тебе некогда было ей заняться?
  - Было такое - подтвердил воин.
  - Так что - доставлю я тебя туда - пообещала Чужестранка - Тебе же это нужно?
  - Именно - обрадовался я - Вот хорошо-то! Номер Девятнадцатый, я готов.
  - Настоящим я, Номер Девятнадцатый, фиксирую сделку между игроком Хейгеном и представителями клана 'Орландинос' - произнес представитель администрации.
  В сумке брякнуло - снялись деньги за оказанную услугу. Да и ладно, не жалко. Главное - теперь 'Орлам' не вильнуть в сторону, с администрацией не шутят.
  Мне, правда, тоже.
  - Благодарю вас, Номер Девятнадцать - приложил я руку к сердцу - Более мы вас не задерживаем.
   - Спасибо - разноголосо отозвались и 'Орлы', все, кроме гнома, который скорбно качал головой.
  Человек в сером костюме поднял с пола свой небольшой черный чемоданчик и растворился в воздухе. В этот же момент с легким хлопком лопнул и пузырь, отделявший нас от остальных посетителей духана.
  - Прикольно - оценила это компания за соседним столом и продолжила выпивать, как им Одинокий Волк и посоветовал.
  - Не соврал Реввар - задумчиво сказал Верорк - Ты, Хейген, полон сюрпризов. Но оно и хорошо, именно такой человек нам нужен. Если доел - то пошли.
  - Куда? - не понял я.
  - В Эйген - прогудел Одинокий Волк - Куда же еще?
  - Именно - подтвердил Верорк - Ты умный человек и сам понимаешь, что время уходит. В этой игре можно купить почти все, кроме него. Времени, то есть. Так что - за работу.
  - Стоп-стоп-стоп - остановил я его - Я понимаю ваше нетерпение, но спешка тут не нужна. И потом - вы как себе представляли мое участие в данном проекте? Я хлопаю в ладоши и сразу - хоп, все у вас хорошо? Так не бывает. Не только у меня, а вообще. В Эйген я с вами прогуляюсь охотно, но результата сразу не ждите. Прозвучит банально, но мне нужно то самое время, которое не купишь.
  Верорк досадливо поморщился.
  - И вот еще что - я откинулся на спинку стула - Мне бы хотелось получить аванс, а именно - пять комплектов брони и двадцать пять тысяч золотом. Золото определите в 'Первый независимый банк Эйгена', на счет клана 'Линдс-Лохен'. Броню заберу сам, о месте передачи договоримся, благо видеться будем часто.
  - Скинь класс и уровни, все сделаем - кивнул Верорк - Что-то еще?
  - А как же - я уставился на гнома - Эй, борода. Игрушку лично мне не забудь подготовить. Или предмет из 'Рыцарского набора' или щит покозырнее.
  - Да чтобы тебе пусто было - проворчал Румпель.
  - И, конечно, дорога до Кроттона? - насмешливо спросила Чужестранка.
  - Именно - я отсалютовал ей кружкой с пивом - С вами приятно иметь дело.
  - Пока не могу сказать того же - буркнул Верорк - Не в смысле, что ты плох, а в смысле - пока нет результатов. Нет их - нет мнения.
  - Да, почтеннейшие 'Орландинос', вот что еще - я вытер рот - Давайте не будем портить наши пока неплохо складывающиеся отношения. То есть не надо за мной ходить и дышать мне в спину, не надо каждые пять минут спрашивать у меня 'как' и 'что'. И самое главное - не надо по моим следам пускать 'хвоста'. Если только замечу какого-нибудь 'тихушника' из ваших - очень сильно расстроюсь. Нет поводов для сомнений, наша сделка на контроле у высших сил. Никто никого не напарит, потому что расплата за это будет слишком серьезная.
  - Но я хотел бы получать ежедневный отчет о проделанной работе - на мой взгляд излишне жестковато потребовал Верорк.
  - Не-а - помотал головой я - Во-первых - кто вам сказал, что я каждый день буду заниматься вашими делами? Во-вторых - я этого не люблю. Не волнуйтесь, когда будет что рассказать, то я ничего не утаю. Если понадобиться помощь - сразу же обращусь к вам. И в-третьих - мы это уже обсуждали в самом начале беседы. Уже тогда прозвучало 'нет'. Чего из пустого в порожнее переливать?
  Не понравились мои слова лидеру 'Орлов', но на этот раз он промолчал. Ну вот, права была барышня из хрестоматийного произведения - дрессируют даже медведЕй.
  - Что до Эйгена - мы обязательно туда сегодня прогуляемся - решил я до конца не добивать моего нового нанимателя - Покажете мне место, где вы осели, чтобы я знал, куда бежать, если что. Ну, и вообще надо глянуть, что там происходит. Я слышал, там сейчас кто только не отирается? В смысле - из игроков.
  - Да ужас какой-то просто - подтвердила Чужестранка - Берн в конце Великой войны.
  Какие забавные у людей ассоциации. У одной - Тегеран, у другой - Берн. И все войну приплетают.
  - Вот и глянем - я посмотрел на встроенные в интерфейс часы. Девять вечера. Еще часок-полтора можно побегать - Только сначала - Кроттон, а потом уже Эйген.
  - Отведи его - сказал девушке Верорк, бросая на стол пару золотых - И сразу, пулей, к нам. Румпель, загляни в банк и переведи на его счет двадцать пять тысяч.
   Я начинаю его уважать. Явно человек дело ставит куда выше слова, и это мне нравится. С такими людьми удобно работать. Правда, кидать их категорически не рекомендуется, они за это запросто могут и убить.
   Чужестранка не соврала - она на самом деле доставила меня туда, куда было нужно. Кроттон оказался совсем маленькой деревенькой, затерянной в лесу, в ней имелся всего десяток приземистых домишек с дымящимися печными трубами. Н-да, и народу тут наверняка тоже кот наплакал. С одной стороны - меньше опрашиваемых, с другой - меньше свидетелей, которых можно разговорить.
   Ладно, это все завтра. А сегодня - сдержу слово, прогуляюсь в Эйген, посмотрю, что там творится. Может, даже, и кое с кем знакомым повидаюсь. И еще - надеюсь, мне не соврали и стража меня больше не ищет.
  
   Глава четвертая
   о новых временах в Западной марке
  
   Игроков в Эйгене всегда хватало, я это помнил еще с тех времен, когда в первый раз пришел сюда, одетый в живописные лохмотья и с дубиной под мышкой. Но я все равно восхищенно-удивленно крякнул, глядя на улицы, буквально запруженные народом. И что примечательно - НПС среди них было не так уж и много.
   - Столпотворение вавилонское - сказал я Чужестранке, которая с ироничной улыбкой на губах наблюдала за мной - Оно самое, как есть.
   - Люди любят наблюдать за тем, как что-то ломается - философски заметила моя спутница - Гораздо больше, чем за тем, как что-то строится. А уж если речь идет о крушении сложившихся порядков или мироустройства, то для них это просто праздник какой-то. Если же учесть еще и то, что лично им это ничем не грозит...
   - Ну да, ну да - поддержал ее я - И добавь сюда прибыль, которую неизменно приносит ловля рыбы в мутной воде.
   - Прибыль - отдельная тема - Чужестранка ловко лавировала между игроками, успевая на ходу беседовать со мной - Здесь, на улицах, она мизерная, так, копейки и объедки. Все, кто что-то смыслит в больших переделах, стараются пробраться во дворец или на Зеленые луга.
  - Зеленые луга? - переспросил я, заметив, что на мою реплику среагировала не только Чужестранка, но еще и несколько прохожих, как игроков, так и НПС - А там что?
  - Там квартирует мятежный принц, будь он неладен - с недовольной миной произнес мордатый городской стражник, оказавшийся рядом с нами - Не понимаю, почему светлая королева до сих пор не двинула против него свою гвардию. Ну да, он ее сын, так что же теперь, спустить ему с рук это смуту? Плаха - вот чего он заслуживает!
  - Принц в своем праве! - взвизгнула девушка, тоже НПС - Королева убила его любовь, это знают все. Подло, исподтишка, чужими руками. Нам не нужна правительница с черным сердцем! Наш выбор - он! Валейриус, принц, которого все ждали!
  Народ на улице забурлил, запереговаривался, как видно, не в первый раз обмусоливая одни и те же новости. Движение на улице остановилось, возчики пары карет свирепо заорал и замахали кнутами, впрочем, опасаясь пускать их в ход. И правильно, народ их не понял бы.
  Я схватил за руку Чужестранку и крикнул -
  - Погоди, мне интересно глянуть, что дальше будет.
  Та рассмеялась, но приостановила свой стремительный бег.
  - Эйгенчане и гости столицы! - тем временем на крышу одной из карет вскарабкался тщедушный носатый юноша-НПС, и начал картаво бросать в толпу короткие резаные фразы - Анна полностью дискгедитировала себя. Её по спгаведливо называют Кговавой! Это имя идет ей больше, чем любое дгугое. Кговь скгепила ее власть, как глина, как клей! Вайлегиус, собгатья, Вайлегриус - вот наше будущее! Слабаки кгичат - его сажать на тгон рано! Тгусы, ничтожества, пгоститутки! Сегодня, может, и рано, но завтга может быть уже поздно! Долой Анну! Вся власть пгинцу!
  Носатый юноша сорвал с себя берет с пером и замахал им в воздухе, открыв общим взглядам внушительных размеров плешь.
  - Принц, принц! - заскандировала часть толпы - Даешь!
  Их поддержали и игроки, не все, конечно, но многие. Другая же часть собравшихся выслушала вышеизложенное достаточно хмуро. Мало того, стражники, включая и того, что стоял рядом с нами, начали протискиваться поближе к столбу, явно собираясь схомутать картавого смутьяна.
  - Вот они! - заорал носатый, тыкая пальцем в служителей закона - Псы самодегжавия! Душители свобод! Сатгапы! Люди Эйгена, думайте головой, выбигайте сегдцем!
  Выпалив последние фразы, он сиганул с кареты вниз и затерялся в толпе.
  - Держи его! - метнулся басовитый вопль - Хватай его! Ишь, правдолюбец, к топору народ призывать вздумал!
   Тут уж на улице начался форменный кавардак, под шумок несколько игроков, явно из юмористических побуждений даже перевернули карету, из которой вывалилась полуодетая парочка аристократов. Это вызвало дополнительный всплеск эмоций у людей, к воплям и топоту ног добавился хохот доброй полусотни глоток.
  - Однако - проникся я - На самом деле - здорово тут. Интересно.
  - Еще бы - Чужестранка отвесила пинок какому-то мелкому огольцу, который задумал под шумок стянуть ее кошелек - Ну, еще посмотришь, или пошли?
  - Пошли - решил я - Мне и так все ясно.
  Миновав еще пару шумных улиц, где было не менее весело, мы свернули в переулок, потом еще в один, и наконец оказались у дверей старого двухэтажного дома.
  - Вот и наша резиденция - Чужестранка постучала в дверь - Сделай пометку на карте, а то в следующий раз не найдешь. С этими переплетениями улиц и переулков в Старом городе черт ногу сломит.
  Дверь, скрипнув, открылась, за ней обнаружился гном, который окинув нас взглядом, хмуро спросил у Чужестранки, ткнув в мою сторону толстым пальцем:
  - Это кто? Чего ему здесь надо?
  - Кто надо - и не подумала соблюдать правила вежливости девушка - Рациус, тебе не все равно? Он со мной пришел, это снимает все вопросы. Проявлять бдительность и заниматься анализом ситуации тебе не надо. Человека зовут Хейген, этого с тебя достаточно. А ну, дай пройти.
  Высокие у них в клане отношения, ничего не скажу. Я бы сказал - братские.
  - Значит, смотри - Чужестранка отодвинула бедром беззвучно сквернословящего гнома, и взмахом руки предложила мне следовать за ней - Это наша клановая столичная резиденция, вход посторонним игрокам сюда воспрещен. Ну, кроме тех, у кого есть на это разрешение, то есть, таких как ты. С НПС все как обычно.
  - А как обычно? - уточнил я - Просто я не в курсе.
  - Да ладно? - Чужестранка несомненно удивилась - Ты точно кланлидер?
  - Точно - я шмыгнул носом - Только у меня клан бедненький и маленький. У нас даже своего дома нет.
  - А где же вы живете? - заинтересовалась Чужестранка
  - Так, по континенту скитаемся - тяжело вздохнул я - В какой сугроб упали - там и новоселье. Мы, по сути, файролльские цыгане. Сейчас вот прибились к одному дому, вроде не гонят пока с крыльца.
  - Н-да - часть своего авторитета в глазах Чужестранки я явно потерял - Так вот. НПС сюда могут войти только в том случае, если их визит часть сюжетной линии какого-то квеста. Такое бывает раз в сто лет и нас очень радует, потому что мы почти всегда к этому квесту можем присоседиться. Ну, или как вот, твой ассасин, с кем-то прийти могут. Правда, это еще реже случается.
  Назир, как и было верно замечено, привычной тенью следовал за мной
  Дом внутри был самый обычный. Общая зала, кухня, какие-то закутки, лестница на второй этаж.
  - Если то чучело на входе попробует тебя остановить, просто посылай его куда подальше, да и все - посоветовала мне Чужестранка, плюхаясь в кресло, которое стояло у камина - Ты работаешь с Верорком, мнение остальных тебе должно быть параллельно.
  - И даже твое? - уточнил я.
  - Слабенький подкат - констатировала Чужестранка - Жиденько. Потренируйся еще, а после приходи, поиграем словами.
  - Согласен - признал я и селя в кресло, стоящее рядом с ней - А теперь расскажи мне о Зеленых лугах.
  - Луга как луга - Чужестранка закинула ногу на ногу - Зеленые. Находятся не очень далеко от ворот Эйгена. Вайлериус там лагерем встал, как только объявил войну королеве.
  Луга. Какие луга? Я же помню - одни ворота недалеко от Нублэнда находятся, у других почти сразу лес начинается.
  Собственно, эти соображения я и высказал 'орлице'.
  - Так я о южных воротах говорю, а не о западных и не о восточных - с еще большей жалостью посмотрела на меня девушка - В Эйгене главных ворот аж четыре штуки, да еще подземные ходы, да квестовые лазейки в стенах.
  - Понятно - мне стало неловко, уж не знаю почему - Далеко до этих южных ворот отсюда? Мне бы лагерь повстанцев навестить.
  Кстати. Ирония судьбы. Не сгинуло в никуда дело Данута и Ясмуги, славных бунтарей из джунглей Юга, стал все-таки один из их неистовой четверки истинным мятежником и смутьяном. Вот, наверное, радуются их цифровые души в файловом хранилище 'Радеона'. Хотя - может, и нет, Вайлериус-то престол себе возвращает, а не справедливость горстями сеет вокруг себя. Впрочем - кто знает? Вот как сядет он на престол, как начнет Золотой Век насильственно внедрять в массы огнем и мечом, как начнет силком людей в светлое будущее запихивать. Этот может, с него станется.
  - Пошли - Чужестранка текучим движением встала с кресла - Только давай через портал, так и быстрее, и спокойней. В городе еще более-менее спокойно, а за стенами уже всякое случается. Я не знаю, в курсе ты, или нет, но в Раттермарке еще и довольно серьезная война началась, 'Гончие смерти' с 'Двойными щитами' сцепились, теперь глотки друг другу режут, где только можно. Бывает, и тут конфликтуют, а в драке особо никто по сторонам уже не смотрит. У нас так пара человек уже под раздачу попала. Но на Зеленых лугах смертоубийств пока вроде не было, по крайней мере, я про это не слышала.
  - Порталом я только 'за' - даже и не подумал спорить я - Так оно и быстрее будет.
  Были ли Зеленые луга и вправду зелеными - не знаю. Темно, не разберешь. Зато в вечернем освещении можно было оценить то, что под знамена мятежного принца встало и впрямь немалое воинство - костров повсюду горело великое множество, и у каждого суетились люди. Уж не знаю - игроки ли, НПС, но было их немало.
  Я думал, что в долине Карби состоялась великая битва, по моим меркам, разумеется. Фига с два. Если дело дойдет до открытого противостояния, то есть войска Вайлериуса и королевы Анны таки схлестнутся в сражении, то наши разборки с Мак-Праттами будут выглядеть как небольшая потасовка в школьном туалете. Здесь народу столько, сколько во всем Пограничье бойцов нет. И это только одна из сторон конфликта!
  Никакой стражи у лагеря выставлено не было, входи на территорию, освещенную кострами, гуляй, смотри. Все просто и незамысловато. Вроде бы.
  
  'Предупреждение!
  Игрок, уведомляем вас о том, что вы собираетесь посетить военный лагерь принца Валейриуса.
  Администрация игры рекомендует вам хорошенько взвесить все 'за' и 'против'.
  В данный момент этот неигровой персонаж находится в состоянии конфронтации с законным правителем Западной марки королевой Анной, потому ваше присутствие в расположении мятежников может нести в себе определенные моменты, которые рекомендуется учитывать.
  В случае, если ваша игровая репутация с законной властью Западной марки высока, вас могут счесть за шпиона королевы Анны, после чего без особых церемоний вздернуть на дереве или же попросту обезглавить.
  Так же вас могут увидеть настоящие шпионы королевы Анны, и запомнить вашу внешность. В случае, если они опознают вас вне расположения лагеря Вайлериуса, то имеется 25% возможность того, что вы будете признаны врагом короны. В этом случае в Эйгене, а также и других крупных населенных пунктах Запада, вас могут изобличить как шпиона мятежного принца и повесить на центральной площади города. Или обезглавить, тут уж как решит королевский судья.
   После казни ваша репутация с королевской властью Западной марки опустится на двадцать пунктов, то есть дальнейшее посещение городов станет делом достаточно небезопасным.
   При этом ваша репутация с принцем Вайлериусом немедленно возрастет на те же самые двадцать пунктов, что при определенном стечении обстоятельств может оказаться достаточно выгодным вложением.
  Игрок, вам решать, чью сторону вы хотите принять в грядущем столкновении.
  Думайте, что вам интереснее и выгоднее - встать на сторону законной королевской власти или занять место под золотыми знаменами мятежного наследника престола?'
  
  О как! Все по-взрослому.
  А ведь тут явный перекос баланса наличествует, причем неприкрытый. 'Против' здесь явно больше, чем 'за'. Просто-таки антиреклама, по-другому не скажешь.
  С другой стороны, народ у нас строптивый, любит против ветра... ээээ... ходить. Да это и видно, вон сколько костров горит в ночи. Половина, может, и 'нпсишные', но остальные-то чьи?
  - Задумался? - с легкой ехидцей спросила Чужестранка - Не хочется в изгои попадать?
  - Я и так он - даже не подумал обижаться я - Просто прочел сообщение. Есть у меня такая странная черта, как где чего написано - так непременно это прочту.
  - А то, что на заборах пишут, тоже? - с преувеличенным интересом поинтересовалась 'орлица'.
  - Само собой - подтвердил я - Надо же знать, где дрова лежат. Зима на дворе. Пошли что ли?
  В лагере повстанцев было шумно и весело, не то, что в Эйгене, прихваченном налетом нервозности. Здесь пили, плясали и дрались, причем иногда это все делали одни и те же люди, и не всегда ими являлись НПС.
  У иных костров в землю были воткнуты копья с трепыхавшимися на ветру треугольными вымпелами, на которых даже в ночной темноте можно было разобрать рисунки. И не просто рисунки, это были эмблемы кланов.
  А ведь не соврали Верорк и Реввар, и в самом деле куча народа нацелилась на пилку сладкого пирога под названием 'Западная марка'. И ведь, поди, всем кусок с вишенкой, той, что из самого центра подавай.
  Лязгая сталью, мимо нас прошел патруль, состоящий из шести закованных в доспехи крепышей. Они сурово посматривали по сторонам.
  Что примечательно - на каждом из дозорных был плащ темно-зеленого цвета. Само по себе - дело обычное, кабы не рисунок, который имел место быть на них - круг, а в нем сплетение лиан, образующее цифру '4'. Однако, похоже, Вайлериус, этот романтичный юноша, и в самом деле сохранил верность своим мертвым друзьям. Так сказать, 'не забывай свои корни'. Дураком надо быть, чтобы это не понять.
  А ведь, пожалуй, из игроков только я один и в курсе, что означает его герб. Зная нашего претендента на престол, можно уверенно сказать, что он ни с кем из них не откровенничает. Что до НПС - правду о его прошлом, имеется в виду, настоящем прошлом, знают единицы - Анна, брат Юр, Витольд. Все остальные давно мертвы. Правда, у лихой четверки были еще сподвижники, их лесная братва. Вот только еще тогда, во времена свержения Федерика, два ворона-казначея вытащили из джунглей всех барбудос Данута, дабы они несли слово свободы в народ. Но вот только вряд ли королева хоть кому-то из них дала прожить больше пары дней, оставлять в живых ненужных людей не в ее правилах.
   То есть, выходит, эта война - не месть за убитую подругу и своего нерожденного ребенка. Это нечто большее. Вайлериус пытается сделать невозможное. Он пытается обмануть Смерть, и воплотить в жизнь мечты тех, кто уже мертв.
  Он так ничего и не понял. Этот мальчик один раз уже пробовал это сделать, правда, при помощи знаний. На уровне подсознания понимая, что Ксантрия мертва, он зарылся в свитки и книги, изыскивая возможность найти ее. Не удалось. Теперь с помощью стали и крови он пытается вернуть своих друзей, точнее, доказать себе, что он так почтит их память.
  Даже и не знаю, что лучше - если он победит, или если проиграет. Если бы это была настоящая жизнь, то однозначно первое было бы куда лучше.
  Вайлериус прекраснодушный идеалист, он наивно верит в то, что достаточно людям дать вдоволь хлеба и свободы, и те мигом станут счастливы. Вот только он не пока не может понять, что людям этого мало, и они, получив хлеб и свободу, не осчастливятся, а раздухарятся, почуяв безнаказанность. И вот тогда начнется самое жуткое, то, что в результате окончательно сломает все подпорки в его душе. И что останется в сухом итоге? Бывший идеалист и романтик, разочаровавшийся в своих начинаниях, да еще и подкрепленный армией. И это очень страшно. Мечты и надежды очень быстро сменятся догматами, которые он начнет проводить в жизнь при помощи стали, мало тогда никому не покажется. Даже тем, кто не при делах.
  Лет через пять в Западной Марке будет железный порядок, это да. И тиран на престоле.
  Хотя, нам, игрокам, до этого дела нет никакого. Для нас-то ничего не изменится. А может даже и еще интереснее играть станет, поскольку в таких случаях за насаждением правил на каких-то конкретно взятых территориях непременно следует экспансия. Новый мировой порядок, так сказать. Диалектика, куда от нее деваться?
  А это значит - новый контент. Квесты, рейды, инстансы, репутация деяния и так далее. А еще - масштабные сражения и связанные с ними острые ощущения. В конце концов за ними и приходят в игру десятки тысяч людей. Это же все понарошку. Боли нет, смерти нет, все виртуальное.
  Вот только если ты чаще общаешься с НПС, а не с игроками, все предстает немного в другом виде. И мне лично будет жалко, если когда-то добродушный и мягкотелый недотепа Вайлериус станет королем Вайлериусом Первым, Жестоким. Или Беспощадным.
  И даже королеву Анну жалко, хоть она и еще та змеюка, честно говоря.
  Надеюсь, если наше дело победит, Вайлериус все-таки не подмахнет подписью указ о ее казни.
  Да нет, не станет он этого делать в любом случае. Она его мать. Пусть виртуальная, но все-таки мать. Есть определенные нормы, через которые не перешагнут даже идеологи 'Радеона'.
  Вот только, боюсь все равно в случае поражения ей не жить. Есть Витольд, который сделает все, чтобы низложенную королеву тихонько удавили в камере. Или отравили. Причем, наверняка, на это даже квест будет. Не исключено, что мне его и предложат, по причине опасной близости с королевским семейством.
  А может - наоборот? Может, мне предложат квест вроде: 'Спасти королеву' или что-то в этом роде. Тут вариантов множество придумать возможно.
  - Слава королю Вайлериусу! - рявкнул хор глоток у одного из костров, как раз в тот момент, когда мимо них проходил патруль.
  - Репутацию набивают - пояснила Чужестранка.
  - Вот так? - удивился я.
  - А что? - вполне серьезно ответила мне девушка - Патруль может сказать Вайлериусу или кому-то из его ближних, что у такого-то костра его уже королем величают, и свалится клану... Кто там? 'Бодрые бобры'. Блин, вот у людей с фантазией нормально, а? Так вот - и свалится этим 'Бобрам' немного репутации. Тут немного, там немного, вот и накопится достаточно, чтобы иметь право к королю без стука входить. Ну, или хотя бы за кольцо стражи пройти.
  Я только головой помотал, думая о том, что все это время не тем занимался.
  Нет, правда забавно. Перефразируя классиков - файролльское нищенство, святое дело.
  - Хотя - топорно ребята работают, по большому счету - продолжила 'орлица' - Примитивно и напоказ. То ли дело наши ребята.
   Это да. 'Орландинос' не орали и не грохали кружками о кружки, распивая пенный напиток во здравие Вайлериуса. Наоборот - над местом, где разбил бивак мой клан-работодатель, стояла солидная мужская тишина. И еще дружный скрежет точильных камней, скрежещущих о сталь.
  Полтора десятка воинов сидело вокруг огня и точило мечи. Они сопели, трогали острие указательным пальцем, поднимали мечи и придирчиво смотрели на лезвие. В общем - всячески демонстрировали то, что к битве за правое дело полностью готовы.
  И ведь работало. Караульные, проходя мимо них, одобрили происходящее, об этом говорили взгляды, которыми они обменялись.
  - Есть. Сработало - удовлетворенно сообщил своим соратникам Верорк, сидящий около самого костра, как только воины принца отошли чуть подальше - Полпроцента упало. Льод, ты голова. И ведь додумался же!
  - А то - горделиво поддакнул ему невысокий человечек с лицом отъявленного плута - Я такой, я могу. Ну, ты в курсе. Только здесь 'додумался' неправильное слово. Тут расчет. Я понаблюдал за остальными и просчитал наиболее разумные варианты пассивного роста характеристик. Ну, и - сработало.
  Видимо, этот тот самый Льод, что мне письмо вместо Верорка писал. Ради правды - хорошее письмо, грамотное. Не в смысле орфографии, а в смысле - в нем все по уму было подано, оно располагало к себе. Боюсь, что если бы мне написал сам Верорк, то быть бы ему посланным далеко и надолго. Больно уж он прямолинеен. Гибче надо, гибче. Как вот этот самый Льод. Одно дело - лютая сеча, другое - договоренности и политика. Здесь сила кое-что значит, но далеко не все. 'Дипломатия канонерок' - вещь хорошая, но срабатывает не всегда.
   Верорк заметил меня, помахал рукой и что-то шепнул на ухо Льоду. Надо думать - объяснил ему, кто это стоит рядом с Чужестранкой.
  Ладно, с 'Орлами' я сегодня наобщался вдоволь, пора и честь знать. Точнее - делом заняться. Раньше начну - раньше закончу.
  - Спасибо за помощь - поблагодарил я свою спутницу - И за Кроттон, и за местную обзорную экскурсию. Пойду я.
  - То есть? - озадачилась Чужестранка.
  - Дело делать - объяснил я ей - Аванс отрабатывать, правда, пока еще не полученный в полной мере. Если не сложно - напомни Верорку про двадцать пять тысяч золотом. Мне бы хотелось уже увидеть их на своем счете. Данные по вещичкам завтра тоже будут у вас. Думаю, пары дней на их подбор вашему скупердяю Румпелю хватит.
  - За нами дело не встанет - лирики в голосе девушки не было вовсе - Ты, главное, оправдай наше доверие. Это в наших обоюдных интересах.
  Посыл был ясен предельно. Мол, если подведешь - мало тебе не покажется, сам виноват будешь в своих бедах. А беды - они воспоследуют. Это 'Орландинос' ребята резкие и обиды не спустят.
  Но у меня и в планах нет их кидать. Зачем? Они мне пригодиться могут.
  - Ну и ладушки - примирительно произнес я - Последняя просьба - как тут к резиденции Вайлериуса пройти? Это, часом, не вооон тот шатер?
  - Он и есть - подтвердила Чужестранка - А ты прямиком к нему собрался?
  - Ну да - подтвердил я.
  - Ну-ну - засмеялась она и похлопала меня по плечу.
  Смысл такой ее реакции на мои слова стал понятен буквально через несколько минут, когда на подходах к высоченному и черному, как смоль шатру, над которым развивался стяг с уже знакомой мне эмблемой в виде 'четверки', я был весьма бесцеремонно остановлен стражей, буквально кольцом окружающей его
  - Куда? - проревел верзила в массивных доспехах и в шлеме, полностью скрывающим его лицо.
  - Туда - потыкал я пальцем в сторону шатра - К принцу.
  - Он хотел тебя видеть? - верзила взялся за рукоять меча.
  - Сейчас или вообще? - уточнил я - Сейчас - нет, он не в курсе, что я пришел. Вообще - да, мы с ним старые приятели.
  За спиной у меня раздался смех. Обернувшись, я увидел нескольких игроков, которые слышали мой диалог со стражником и, как видно, нашли его забавным.
  - Проваливай добром! - рыкнул стражник - Много вас тут таких ходит. К принцу допускаются только те, кого он сам хочет видеть. Да и спутник твой доверия мне не внушает.
  Это он о Назире. Ну да, профессия моего телохранителя сомнений ни у кого вызвать не может.
  - Блин - я понял, что разговаривать с этим дуболомом дело пустое. Максимум, чего я смогу от него добиться, это удара мечом - А Витольд? Витольд здесь?
  - Главный советник его высочества запретил пускать к нему посторонних - громогласно сообщил стражник - У него слишком много врагов.
   Понятно. Покушения боится.
  После я все-таки отошел в сторону, поскольку стражник совсем уже угрожающе засопел и закряхтел, чем вызвал еще один всплеск веселья у игроков, все так же наблюдающих за мной.
  - Не получилось? - преувеличенно-скорбяще осведомился у меня один из них - Ээээх!
  - Странно, отчего принц его не принял? - не отставал от него другой - Прямо недоумеваю по этому поводу!
  - Ха-ха-ха - огрызнулся я, отошел от них подальше, отыскал какой-то чурбачок, присел на него и призадумался.
  Однако - плохо. Внутрь меня не пустят, это понятно. Прорываться с криками и всем таким прочим, тоже смысла нет, эти оглоеды меня порубят на капусту быстрее, чем меня тот же Вайлериус услышит.
  Как вариант - можно дождаться выхода принца к народу и там уже попробовать доораться до него. Но это сколько времени уйдет? И потом - кто его знает, снисходит он до простого люда теперь или нет? Может, тоже боится шалой стрелы, на которой вырезано его имя.
  А без личной беседы никак не обойтись.
  Я еще раз перечитал условие квеста, связанного с Вайлериусом:
  
  Вам предложено принять задание 'Старый друг'
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - найти в лагере мятежных войск принца Вайлериуса и доложить ему о своем прибытии.
  Награды:
  3000 опыта;
  Получение первого квеста цепочки.
  
  Ключевое слово - 'доложить'.
  Стоп. А квест этот я в свое время заполучил благодаря визиту страшненького, похожего на крысу посланца, которого ко мне отправил Витольд. Как там его звали? Имя еще под стать физиономии было.
  Грокс. Точно - Грокс. Из рода Маллеусов. Его предки служили еще кому-то там, из древних королей Запада.
  Хоть этот Грокс и никто, но к Витольду он наверняка вхож. А Витольд - это ключ к дверям от шатра принца. В переносном смысле, разумеется, там дверей нет. Там полог.
  Получается, что надо найти этого самого посланца. Плевое дело, по сути - отыскать в большом лагере маленького человечка. Шутка.
  Будем рассуждать логично. Где может ошиваться такой типчик? Явно не среди воинов, там ему делать нечего. И не в ставке принца, туда его никто не пустит. Значит - где-то среди обслуги. Есть же тут какое-то место, где обитают повара, курьеры и прочий вспомогательный персонал? Война - это война, но без него на ней никак.
  - Назир - обратился я к своему сопровождающему - Как думаешь, где в военном лагере может разместиться на ночь прислуга принца и приближенных к нему лиц?
  - Там - ассасин ткнул пальцем влево - За большим шатром
  - А почему не там? - я, в свою очередь, показал вправо.
  - Оттуда до озера ближе - невозмутимо пояснил Назир - Это вода, без которой им не обойтись. Слуги - народ ленивый, далеко ходить не любят. Значит - там.
  Резонно. Не факт, что я там найду самого Грокса, но, вполне вероятно, отыщу того, кто его знает или видел. Главное - встать на след, а там уж я с него не сойду.
  Назир оказался прав - слуги устроились на ночлег неподалеку от шатров принца и его ближних, что немаловажно - еще и не за кольцом стражи. То есть доступ к ним был ничем не прегражден.
  - Эй, малый - потряс я за плечо первого попавшегося парнишку, по виду - конюха - Ты такого Грокса не знаешь?
  - Нет - буркнул тот сонно - Поспать дай.
  - А где люди Витольда на ночлег устроились, не в курсе? - продолжил настырничать я.
  - Золотой - разлепил глаза малец - Или охрану кликну, и скажу им, что ты шпион старой ведьмы Анны. У нас их тут часто ловят.
  - А если дам золотой, место-то укажешь? - уточнил я.
  - Нет - помотал головой наглец - Это только за то, чтобы я тебя страже не выдал. А за остальное еще два золотых.
  - Однако, у тебя аппетиты - абсолютно искренне изумился я - Два золотых за то, что ты рукой махнешь!
  - Не хочешь - не плати - равнодушно ответил мне конюх - Но золотой вынь и положь. Или в яму нырнешь.
  - Какую яму? - не понял я.
  - Выгребную - сладко, как котенок, зевнул малец - Ночи не было, чтобы там кого-то да не утопили. Почему бы и не тебя?
  - Ну, ты наглый - я отсчитал ему три монеты - Далеко пойдешь!
  - Само собой - конюх куснул монеты, одну за другой - Как принц королем станет, мы все далеко пойдем. Он простых людей любит, а верность выше других заслуг ставит. Страаааааажаааааа! Шпион тут! Я его держууууу!
   И проклятый мальчишка вцепился в меня как клещ, руками и ногами, крича во все горло.
  Причем стража даже не понадобилась, вскочившие от вопля слуги сами меня повязали. Нет, я бы мог и сбежать, Назиру не стоило никакого труда перерезать всю эту публику, но я крикнул, чтобы он этого делать даже не вздумал. Тогда репутации точно хана и все, что мне останется, только пойти в Эйген и убить королеву. По-другому мне к Валейриусу будет не попасть.
  - Ааааа! - какая-то мордатая тетка со всего маха врезала мне по щеке ладонью - И лезете, и лезете сюда, проклятые! Что, трещит под Анной Кровавой трон-то?
  - Стивен, Алекс, мешок тащите - крикнул представительный седовласый мужчина повелительно - Не так же его в дерьмо бросать?
  Пара невысоких мужичков с практически квадратными фигурами забавно заковыляли куда-то в темноту. Вот же. Самое время для тонких жизненных наблюдений. Меня сейчас в дерьме топить будут, а я о какой-то ерунде думаю.
  - Гроооокс! - заорал я во всю глотку - Грокс из рода Маллеусов! Гроооокс!
   - Псих какой-то - заметил один из игроков, наблюдающий за тем, как НПС собираются меня в расход пустить. Их вообще вокруг немало собралось и глазело на происходящее. Оно и понятно - развлечение же. Так-то, небось, обычно шпионов ловят из тех же НПС, а тут еще и игрок! Вдвойне приятно.
  Интересно, а есть квест на это дело? В смысле - на ловлю засланцев королевы? Думаю есть.
  - Гроооокс! - надрывался я - Из людей мастера Витольда! Позовите Грокса!
  - Или самого мастера Витольда - громко закончил за меня тот паршивец, что меня выдал, разумеется, под дружный смех публики.
  Шутки-шутками, а в это время вернулись скособоченные мужички Стив и Алекс, притащив мешок, который они держали вдвоем, один за левый край, другой за правый. На их квадратных лицах гуляли улыбки, когда они синхронно протянули его представительному мужчине.
   - Вот и славно - сказал тот и потянулся - Ну что, соглядатай, вот и принесли твой саван. Не обессудь, уж какой есть.
  Я увидел в толпе Назира, и по его лицу понял, что как только меня начнут в этот мешок запихивать, то он вступит в дело, и моя недавняя просьба его уже не остановит. Хассан ибн Кемаль сказал охранять меня, и его приказ для ассасина есть истина в последней инстанции.
  - Гроокс! - еще раз, видимо в последний проорал я и тут мне заткнули рот.
  - В мешок его - скомандовал было представительный, но тут к нему подошел невысокий человек в черной одежде, и что-то прошептал на ухо. Представительный глянул на меня, на мешок, на толпу и помахал рукой дюжим молодцам, которые уже подошли ко мне с недвусмысленными намерениями, добавив - Погодите-ка минутку.
   Я выдохнул. Казнь отложилась, и, надеюсь, по той причине того, что мои вопли все-таки услышал кто-то из людей Витольда. Теперь главное, чтобы Грокс оказался в лагере.
  - Вот не понял сейчас - сказал кто-то из игроков - Такого раньше не случалось. Григ, заскринь этого клоуна. Все что не так, надо всесторонне изучать, в таких моментах может быть рациональное зерно.
  Вот же! Попалился я, причем совершенно по-дурацки. Расслабился, стал слишком много о себе полагать, и попалился. Лучше бы дал себя утопить, дешевле вышло бы. Отыскал бы в Эйгене кого-то из людей Витольда, наверняка их там хватает. Подключил бы к делу тех же пикси, эти за мзду и развлекуху кого хочешь найдут. Но теперь об этом можно забыть, меня уже заскринили, причем неоднократно. А если сейчас придет Грокс и мою потрепанную персону еще и освободят, тот здесь непременно найдутся те, кто подобное мимо своего внимания не пропустит.
  И Грокс пришел, как и следовало ожидать. Маленькая тщедушная фигурка вынырнула из ниоткуда, подошла ко мне, я увидел знакомое лицо с носом-хоботком и мутными, словно оловянными глазами, за его спиной стоял тот самый человек в черном, который говорил с распорядителем казни.
   - Привет - сказал я Гроксу, понимая, что теперь терять все равно уже нечего - Узнал?
   Он кивнул, а потом что-то шепнул человеку в черном. Что - не знаю, не расслышал, хотя и гадать особо и не приходится. Плюгавец почти наверняка подтвердил мою личность. Ну, или как минимум то, что я вовсе никакой не шпион, а старый знакомец мастера Витольда.
  Народ, которого вокруг столпилось уже немало, с интересом смотрел за происходящим, переговаривался, комментировал. Мне показалось, что в толпе мелькнуло и знакомое лицо, а именно - Льода, того самого шустрилы из 'Орландинос'. Хоть что-то хорошее, по крайней мере никто теперь не скажет, что я ничего не делал.
  Человек в черном подошел к представительному господину, бросил пару слов и похлопал его по плечу. Знака я никакого не заметил, но секундой позже почувствовал, что меня никто больше не держит.
  - О как! - гаркнул кто-то в толпе - Интересно девки пляшут, по четыре штуки в ряд!
  - Господин Хейген, идите за мной - прошелестел голос Грокса, который, оказывается, уже стоял по правую руку от меня.
  - Пять секунд - попросил я его и подошел к юному конюху, который хлопал глазами, не понимая, что происходит - Малой, два золотых гони обратно.
  - Да щас - возмутился тот - Это мои деньги.
  - Шалишь - цапнул я его за плечо - Один - твой, а два нет. Слово ты не сдержал, меня выдал - золотой долой. Грокса я тоже нашел сам - минус еще один. А третий оставь себе, так и быть. Люблю шустрых. Давай-давай, не задерживай.
  - Мешок - проскрипели за моей спиной два голоса - Мешок больше не нужен?
   Я обернулся - это были Стив и Алекс, они все еще держали в руках то, в чем меня топить должны были.
  - Нет - ответил я им - Уже не нужен.
  - А! - синхронно сказала эта парочка и куда-то заковыляла. Наверное, понесли мешок туда, откуда его взяли.
  Пока я с ними беседовал, конюх подгадал момент, крутанулся на месте, вырвался и лихо рванул куда-то в толпу, в которой найти его не представлялось никакой возможности.
  Молодец, ничего не скажешь.
  - Хейген - прошелестел голос Грокса - Надо идти.
  Человек в черном отправился с нами.
  Мы миновали ряд костров, причем сидели у них не игроки, а НПС, прошли мимо каких-то палаток и телег, выйдя, в результате, ко все тому же шатру Вайлериуса, только с другой стороны, не с той, с которой я подошел сначала.
  Впрочем, стражи и здесь хватало.
  - Ждите здесь - сказал мне человек в черном, прихватил с собой Грокса, показал стражнику какой-то жетон, и скользнул за кольцо оцепления.
   - Жду - покорно ответил я и вздохнул.
  Нет, так-то все ничего, но некий червячок в душе шевелился. Не люблю я публичности.
  - Добрый вечер - из темноты ко мне шагнула рослая фигура в золотистых доспехах - Возможно, это прозвучит не слишком корректно, но хотелось бы понять, что произошло?
  Паладин. Высокоуровневый. Клан... Как там? 'Ищущие свет'. И еще пяток крепких ребят при нем.
  Вот и ягодки от цветочков, что были посажены пять минут назад.
  Твою-то мать.
  - Зима - ответил я ему и показал на небесный свод - Звезды. Скоро весна придет.
  - Полагаете? - засмеялся паладин.
  - Полагаю - заверил я его - Оно всегда так бывает.
  - Но речь идет вовсе не о том - паладин подошел ко мне совсем близко - Мне очень хотелось бы знать, отчего вас не утопили в дерьме? Две дюжины шпионов утопили, а вас нет. А ведь среди них тоже были игроки. Еще мне ужасно любопытно, почему НПС вас привели сюда, к шатру принца. Такое здесь случается впервые на моей памяти. И это с учетом того, что я здесь нахожусь с самого начала, и качаю репутацию с мятежником как проклятый. Она уже более тридцати единиц, но охрана все еще разговаривать со мной не хочет. Естественно, мне нужны ответы на вопросы.
  - А если их не будет? - спросил я - Что тогда? Вы паладин, вам по чину не положено зло творить. Карма может испортиться.
  - Шут с ней, с кармой - ласково сказал мне он - Да и народу у нас в клане хватает. Достаточно для того, чтобы устроить тебе веселую жизнь, поверь.
  - Угрозы - покачал головой я - Всегда одно и то же, никакого разнообразия в жизни нет. И главное - всегда одними и теми же словами.
  - Проблемы? - из темноты появился Верорк, за ним поспешали другие бойцы 'Орландиносов' - Эй, Раут, это наш человек. Он под нашей защитой, так что отвали.
  - Верорк - паладин по имени Раут провел ладонью по своим золотистым волосам - Как всегда грозен и небрит. Ты всерьез думаешь, что твой клан сможет как-то помешать нам, если мы чего-то захотим заполучить?
  - А ты рискни здоровьем - предложил ему Верорк, выпятив вперед челюсть и вращая глазами - Давай!
  Я не удержался и хихикнул. Выглядел он не столько грозно, сколько смешно.
  - Возможно, авторитет 'Орландиносов' пока еще не столь внушителен, как им того хотелось бы - к нашей компании присоединился еще один персонаж, мне неизвестный, носящий ник 'Скаут' - Но клан 'Гончие смерти' присоединяется к ним и подкрепляет их слово своим. Этот человек не только под защитой 'Орлов', но и под нашей тоже. Раут, за вами решение. Если вы продолжите угрожать Хейгену, 'Гончие смерти' расценят это как неуважение к себе.
  - И 'Орландинос' тоже! - рявкнул Верорк и добавил к выпяченной вперед челюсти раздувающиеся ноздри.
   Не знаю, чем бы все это кончилось, но тут на мою удачу появился человек в черном, цапнул меня за локоть, провел за оцепление, и спешно потащил в сторону шатра принца.
  За спиной у меня сразу несколько человек присвистнули, и кто-то топнул ногой.
  Наверное - паладин.
  Нет уж, в лагерь сегодня я не вернусь. Нафиг надо. Пообщаюсь с Витольдом и Вайлериусом - и ходу отсюда.
  Собственно, с этой мыслью я и вошел в шатер.
  
   Глава пятая
   о разных взглядах на одну ситуацию
  
  Против моих ожиданий в шатре я не увидел толпы вояк, окруживших мятежного принца, стали доспехов, кубков с вином и прочей кинематографической экзотики. Там обнаружилось небольшое помещение, к которому более всего подходило название 'предбанник', с одним единственным человеком в нем.
  Впрочем, за пологом, отделявшим предбанник от основного помещения, слышался шум голосов, и по отдельным словам, которые до меня долетали, можно было понять, что там происходит серьезный спор по поводу ведения войны, которая уже на пороге.
  - Я знал, что ты все-таки примешь верное решение - уткнулся мне в грудь палец Витольда, который и был тем самым человеком, которого я увидел - Ты непрост, сынок, и неглуп, я это понял еще тогда, когда мы подсадили на трон эту змеюку Анну, которая и мне, и тебе козью морду состроила. Прав был мой папаша, когда говорил мне в детстве: 'Запомни, Витольдик, ни одно доброе дело не остается безнаказанным'. Так и вышло. Мы ей корону, она нам... Ну, ты в курсе.
  Надо заметить, что господин бывший казначей Западной Марки вновь претерпел трансформацию. Тогда, в канализации Эйгена, он был похож на загнанного волка, и внешне, и по замашкам. Эдакий опасный хищник, который осознает, что смерть на хвосте, но не собирается умирать покорно. А сейчас снова больше напоминал того дельца, с которым я свел знакомство в незапамятные времена, из числа тех, кто инвестирует свои средства в предприятие, надеясь получить пятьсот процентов прибыли.
  Многоликий господин. Точнее - умело мимикрирующий. С таким ухо держи востро.
  - Что да - то да - согласился с ним я - Потому я и предпочитаю держаться подальше от дворцов. Целее будешь.
  - Так ведь в хижинах да в канализации всю жизнь тоже не проживешь - Витольд причмокнул так, будто сочный персик надкусил - Хочется ведь с золотой тарелки серебряной вилкой покушать, хочется?
  И он по-дружески ударил меня в бок кулаком. Точнее - попытался ударить. Его кулак негромко бахнул по стали моей новенькой кирасы, и он досадливо сморщился, потряхивая отбитыми пальцами.
  - Такое дело - Витольд посерьезнел, разминая кисть руки и оглядываясь. Человек в черном посмотрел за полог, отделявший предбанник от основной залы, и кивнул ему - Прежде, чем ты пойдешь к принцу, я хочу с тобой кое о чем поговорить.
  - Не планирую занимать какие-либо посты в том королевстве, повелителем которого Вайлериус возможно станет - категорично заявил я - Мне это не нужно.
  - Твое дело - усмехнулся Витольд - Хотя - жаль. Мы бы с тобой славно поладили, займи ты пост капитана королевской стражи или, что куда лучше, главнокомандующего. Парень ты неглупый, выгоду свою понимаешь, и договориться с тобой всегда можно. Военные поставки, отсутствие неприятных неожиданностей в виде внезапных ревизий, и так далее. Но - не хочешь, так и не надо. Я о другом речь веду.
  - А именно? - уже всерьез заинтересовался я.
  - Анна - понизил голос Витольд - Мальчик на нее пока еще здорово зол, особенно сейчас, когда противостояние находится в активной стадии. Запал, азарт, война, мечи, все эти покушения. Но когда он возьмет верх, он перестанет быть опальным принцем, вставшим на путь чести, и снова станет ее сыном. То есть, сев на престол он ее закует в кандалы, но через пару месяцев, поостыв и подзабыв обиды, сам же их и снимет. Да еще и извинится перед ней. Время - великий уравнитель, оно смывает из памяти все наносное и темное, оставляя только те воспоминания, которые нам приятны. Так что ничего Анна не потеряет. Была она до того просто королевой, а теперь станет королевой-матерью. Масштаб чуть поменьше, но достаточный для того, чтобы свести счеты с теми, кто перешел из ее лагеря в свиту принца. Мне плевать на этих полунищих вторых и третьих сынов благородных отцов, на всех этих бастардов и провинциальных героев. Но ты, я... Мы старые приятели и наши судьбы меня беспокоят. Хейген, ты же понимаешь, о чем идет речь?
  - Понимаю - хмыкнул я, подумав о том, что игра все-таки иногда бывает предсказуемой - Не скажу, что мне нравится этот разговор, но должен признать, что рациональное зерно в нем есть. Как минимум в том, что принц-победитель-сирота лучше, чем принц-победитель-заточитель матери в подземелье. И потом - публика любит страдальцев, её хлебом не корми, дай кому-то посопереживать.
  - Вот-вот - оживился Витольд - Даже если этот кто-то был тираном и лил их кровь как воду, как только на него напялят венец мученика, он тут же становится народным героем. Логики - ноль, но так оно и есть на самом деле. Вывод?
  - Лично этого делать не буду - без раздумий заявил я - Руки у меня нечисты, как и совесть, но женоубийцей становиться не желаю. Это перебор.
  - Даже не думал такое предлагать - настолько живо ответил казначей, из чего я сделал вывод, что именно мне он и отводил эту роль - Но у тебя большие связи. Найди того, кто сможет взять на себя эту миссию, хорошо? Я сейчас все время на виду, да и контакты с городом у меня прервались. Сам понимаешь - смута. И еще - лучше всего, если эти люди будут не из наших земель, не из Западной Марки.
  Не хочет мараться, паскудник. Ну да, найди он человека из своих, это может всплыть, и тогда Вайлериус его не помилует. А тут, если что - я не я, все Хейген, все он, душегуб и подлец эдакий.
  Более того - я уверен в том, что эта информация непременно вылезет наружу, причем довольно быстро. И даже обрастет дополнительными подробностями. Это я сейчас Витольду нужен, а потом мешать начну.
  - Все оплачу - расценил по-своему мое молчание Витольд - Все по-честному будет - твой человек, мои финансы.
  Что-то я не понял - а где квест? Он давно должен был появиться.
  
  Вам предложено принять задание 'Предварительные договоренности'
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов: 'Кровь на ступенях трона'
  Условие - принять предложение мастера Витольда относительно устранения королевы Анны в том случае, если она не погибнет в междоусобной войне.
  Награды:
  4000 опыта;
  Перстень-печатка;
  Получение первого квеста цепочки.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  30 000 опыта;
  25 000 золотых;
  Легендарный предмет из коллекции диковин мастера Витольда;
  Титул 'Цареубийца';
  Титул 'Гроза престолов'
  Дополнительные скидки для вас и вашего клана у торговцев Эйгена (распространяется только на торговцев-НПС).
  Внимание!
  Данная цепочка заданий является репутационной, то есть получена вами в связи с тем, что НПС-квестодатель выделяет вас из массы других игроков. Выполнив ее, вы можете как улучшить отношение НПС-квестодателя к себе, так и ухудшить его.
  Примечание.
  Выполнение данной цепочки квестов может быть досрочно прекращено по независящим от вас причинам, в связи с тем, что принц Вайлериус проиграет данную войну. В этом случае все награды, уже полученные за его выполнение, останутся у вас.
  Примечание.
  Если вы добьетесь успеха в выполнении данной цепочки и впоследствии об этом узнает король Вайлериус, то ваше положение в его глазах может пошатнуться. Королева Анна - его мать и данное убийство вряд ли поспособствует вашей репутации. Учитывайте это.
  Принять?'
  
  А и принять. Вреда от данного квеста пока мне никакого нет, королеву я еще не убил. И не собираюсь, заметим, этого делать. Да, она сволочная тетка и не сильно меня жалует, но это не повод тыкать ей кинжалом в бок.
  Пользы же от союза с Витольдом может быть много, особенно в свете текущих событий. Даже более чем.
  - По рукам - я протянул казначею ладонь - Договорились.
  
  Вами выполнено задание 'Предварительные договоренности'
  Награды:
  4000 опыта.
  
  - Я же говорю - неглупый ты парень - с облегчением произнес Витольд, звонко хлопнув своей ладонь о мою - Знаешь, с какой стороны масло на хлебушек намазывать. Вот, держи еще.
  Он протянул мне тускло блеснувший перстень, как видно тот самый, о котором шла речь в условиях квеста.
  - Если понадоблюсь, то покажешь его кому-то из моих людей, они быстро меня найдут - деловито объяснил мне казначей - Или, если буду нужен не я, а просто какие-то мелочи, вроде денег или оружия, они тебе их обеспечат.
  Хорошая вещь. Мне через недельку непременно понадобится и то, и другое. Главное про это не забыть в суете.
  Я осмотрел предмет. Ну да, квестовая побрякушка без каких-либо дополнительных статов.
  Кстати. А ведь у меня где-то в кошельке лежит перстень, который мне в свое время Вайлериус дал. Ну, тогда еще, в Академии. Забыл я про него, а зря. Сколько бы у меня с ним репутации не было, лишняя не помешает.
  Порывшись в сумке, я нашел кошель и вытащил оттуда искомый предмет. Ну да, три десятка единиц репутации. Пусть будет.
  - Понял - сказал я казначею, натягивая перстень на палец - И, если честно, кое-что мне нужно прямо сейчас.
  - Сколько? - подавил печальные эмоции в голосе казначей.
  - Не деньги - обрадовал его я - Речь о другом. Со мной в лагерь прибыл отряд, не очень большой, но народ в нем отменный. Все как один головорезы, каких Раттермарк не видел. Шоколад с пралине, а не люди. И главное - очень для нашего дела полезные, потому как ничего у них нет - ни принципов, ни сожалений, ни мыслей. Война - их форма существования, золото - конечная цель жизни. Ну, или пьянство, когда войны нет. Я, когда их собирал, как чуял, что без подобных вояк нам никак не обойтись. Так вот - хорошо бы их капитана принцу представить. Точнее - я сам его представлю, но ваша своевременная одобрительная реплика была бы очень кстати. Один голос - хорошо, но два - еще лучше. Естественно, про их истинные мотивы участия в войне мы промолчим. Пусть все думают, что они за идею бьются, а не за золото.
  - Ага - мигом смекнул Витольд - А они, стало быть, в нужный момент...
  - Ударят в бок - выдал я самую злодейскую из своих улыбок и цыкнул зубом - Вы же меня знаете, я всегда держу свое слово.
  - Достойные люди - заявил Витольд - Вот даже не видя их, в этом уверен. Единственное - надеюсь, этот капитан, он не слишком... ээээ.... Дикарь? Я наемников видел много, начиная с Брана из Пограничья, все они уж очень непредсказуемы. Хотелось бы уверенности в том, что он не будет выкидывать какие-то фокусы.
  - Нет-нет - немедленно заверил его я, надеясь, что последующие мои слова не дойдут до Верорка - Ну да, туповат, зато исполнителен. Да и выглядит вполне пристойно. Ну, насколько пристойно может выглядеть наемник.
  
  Вам предложено принять задание 'Люди для грязной работы'
  Данное задание является первым в цепочке квестов: 'Кровь на ступенях трона'
  Условие - найти людей, которые подрядятся убить правящую королеву Запада.
  Награды:
  3000 опыта;
  1000 золотых + представительские расходы;
  Получение второго квеста цепочки.
  
  Такое у меня, пожалуй, впервые. Хлоп - и только что полученное задание, по сути, выполнено.
  
  Вами выполнено задание 'Люди для грязной работы'
  Награды:
  3000 опыта;
  1000 золотых.
  
  И даже не по сути.
  
  Вам предложено принять задание 'Удобный момент'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов: 'Кровь на ступенях трона'
  Условие - использовать каждую возможность, при которой вы или нанятые вами люди смогут убить королеву Анну.
  Награды:
  7000 опыта;
  5000 золотых.
  Получение третьего квеста цепочки.
  
   А недлинная цепочка, кстати. Хотя и награда не сказать, что сказочная. Да и не видать мне ее, поскольку делать я ничего больше не собираюсь. Представлю Верорка принцу, сделаю все, чтобы он его к себе приблизил - и все, моя миссия выполнена.
  Правда, Витольд, увидев, что меня близ принца нет, может сам попробовать подбить к 'Орлам' клинья, с него станется. Да и шут с ним, меня, если что, к смерти королевы не притянешь. Свидетели нужны, а их не будет. Что же до репутации 'Орлов' - это все их головная боль.
  - Тогда договорились - Витольд залез в сумку, что висела у него на боку и достал оттуда увесистый мешочек - Держи, тут двести золотых. Подкинь деньжат этим молодцам. Наемники любят деньги и держатся за тех, кто им платит. Только одно условие - им про меня ни слова, ни полслова, я не должен иметь к этому никакого отношения. Нет, я не чистюля, просто мое положение... Ну, ты же все понимаешь. Ты потом опять отправишься куда-то воевать, сам же про это сказал, а мне здесь дальше жить. Ну, идет?
  - А то - и наши ладони вновь соприкоснулись - Как не понять. Не первый день на свете живу.
   - Тогда - пошли к принцу - Витольд обнял меня за плечи - Ой, как он обрадуется! Мальчик ведь то и дело тебя вспоминает, сожалеет, что ты не рядом. Народу вокруг него много, а друзей нет.
  'Мальчик'. Недооценивает казначей Вайлериуса, похоже. Тот давно уже не мальчик. Был когда-то такой, да весь вышел.
  Ну да на каждого мудреца довольно простоты. Я в этом вопросе ему не советник, каждый сам за себя.
  Полог прошуршал и до того не слишком отчетливо звучавшие голоса перестали быть такими. Наоборот - здесь, в этом просторном и ярко освещенном помещении гвалт стоял еще тот.
  Однако - опять недоработка. Как так быть может? Добро бы стены из бревен были или из камня, тогда да. А тут-то - шелк, отличный проводник звука.
  На живую нитку эту линейку сшивали, что ли? Надо Костику сказать будет.
  - Надо идти на штурм - вещал лохматый человек в доспехах, активно махая руками - Смело, отважно! Да, погибнут сотни, возможно даже тысячи людей, но оно того стоит! Мы ведь это делаем не для себя, для потомков. Наши дети, наши внуки должны жить в самом справедливом и сильном королевстве Раттермарка, а все остальные королевства должны нам завидовать!
  Выпалив все это, лохматый выдохнул воздух, вытаращив до предела свои и без того выпуклые глаза, а после огладил рукой небольшую бородку клинышком.
  - Штурм - не удержался я и саркастически хмыкнул - Вы вообще хоть что-то штурмовали, ну, кроме зада кухарки?
  Я понимаю, что штурм - это весело, это, по сути, ивент и все такое. Но это займет чертову уйму времени. Подготовка, формирование штурмовых бригад, 'вперед, на стены' - это все прекрасно, но мне нафиг не нужно. В этом случае мне придется тут торчать безвылазно, Верорк с меня не слезет. Знаю я таких лидеров как он, с шилом в заднице, не желающих упускать даже мизерные преференции для своего клана. И по условиям договора он имеет право потребовать от меня быть тут, поскольку Вайлериус наверняка будет постоянно интересоваться моим мнением.
  - А? - удивленно уставился на меня лохматый - Что?
  - То - я шмыгнул носом - Штурм - он только на словах хорош, по сути же это страшная штука. И еще - в городе куча народа, нейтрально настроенная и к королеве, и к принцу. Они не на чьей стороне, они сидят в своих домах и бояться. Если будет штурм, многие из них погибнут, потому что в таких заварушках воины от крови и вседозволенности дуреют и творят такие вещи, в которые сами потом не верят. И все это свалится вон, на него, на Вайлериуса. Про вас никто через день не вспомнит, а его еще лет пятьсот потом Кровавым называть будут.
  - А это кто? - человек с бородкой посмотрел на притихшее общество - Как сюда попал этот человек?
  - Кто, Хейген? - расхохотался Вайлериус, стоящий около стола, на котором стояли подсвечники с оплывающими свечами и были свалены в живописную кучу свернутые в трубки свитки, яблоки и курительные трубки - Этот куда хочешь пролезет. Господа, рад представить вам моего старинного друга. Да что там - Хейген для меня больше, чем друг. Вы, кстати, уже слышали от меня его имя, я сожалел, что его нет рядом. Как видно некие высшие силы услышали меня и вот он здесь.
  Принц, как и Витольд, тоже претерпел внешнюю трансформацию. От угрюмого осунувшегося библиотечного сидельца, облаченного в экзотические лохмотья, и следа не осталось. Передо мной стоял молодой воин, закованный в черные доспехи и с мечом у пояса. И, правды ради, к нему, пожалуй, подходило еще и слово 'вождь'. Было в нем что-то такое, лидерское. Бывают люди, которые являются лидерами по сути своей, есть в них, в их поведении, постановке голоса, жестах, даже повороте головы, присущие только настоящим народным вождям детали, которые трудно различить невооруженным взглядом, но понимаемые людьми инстинктивно.
  Это в благостные дни мира в вожаки может пробиться практически любой клоун, при условии, что у него есть деньги на толковых политтехнологов, связи в масс-медиа, благословение свыше и кое-какие завязки в избиркоме. Он потаскается на благотворительные мероприятия, потискает пяток симпатичных детей перед камерами, накормит полсотни бездомных и, возможно, получит желанное кресло. Даже не возможно, почти наверняка. Народу в большинстве своем безразлично, кто им управляет. Народ все равно знает, что 'там, наверху' все куплено, и кресла в том числе. Ради правды, так оно и есть. На выборы давным-давно почти никто не ходит, но явка почти всегда сто процентная.
  А после выборов все идет себе по накатанной, параллельными путями, которые никогда не пересекаются - народ живет себе дальше, со своими радостями и горестями, и народный избранник тоже. Он инвестировал деньги в бизнес под названием 'власть' и с полным правом собирается получить за это положенные ему дивиденды.
  Но то в дни мира. А если на страну наваливается какая-то напасть, вроде войны, пандемии или нашествия зомби, все сразу меняется. Тогда народу не нужен мордатый 'ваш кандидат'. Тогда народу нужен Вождь, тот, кто готов сказать ему, куда идти и что делать. Тот, в кого можно верить. Тот, под чьими знаменами не жалко и умереть.
  В Вайлериусе это было.
  - Рад знакомству, господа - я изобразил нечто вроде небрежного полупоклона - Увы, не смог присоединиться к вам раньше, но лучше прийти на помощь другу поздно, чем никогда. Тем более самое веселое я не пропустил.
  - Дружище - Вайлериус подошел ко мне, улыбаясь, и по взглядам окружающих я понял, что мрачное выражение покинуло его лицо чуть ли не впервые за долгое время - Я знал, что ты раньше или позже появишься. Не мог ты пропустить такие события.
  
  Вами выполнено задание 'Старый друг'
  Награды:
  3000 опыта.
  
  Опыт капает, а уровень не дзынькает. Ну да, недавно только взял, но все же. Вон сколько сегодня квестов закрыл.
  
  Вам предложено принять задание 'Слово против слова'
  Данное задание является первым в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - выслушать принца Вайлериуса и его советников, а после высказать свое мнение по сложившейся ситуации.
  Награды:
  1000 опыта;
  Получение второго квеста цепочки.
  
  Ну, это вообще уже за гранью добра и зла. Полностью размытые критерии выполнения задания. Какое должно быть мнение? 'За', 'против', 'воздержался'? А, может, я вообще скажу:
  - Все вы козлы, пошли лучше к девкам!
  И еще - цепочка есть, а награды за полное ее выполнение нет. Это как так? Я еще тогда эту недоработку подметил, но думал, что, может, ее после первого квеста огласят, кто знает. Фигушки!
   Очень сырой контент. Очень.
  - Все верно. Как только узнал, что ты тут войнушку затеял, так и сразу заявился - я тоже положил руки ему на плечи - Да и как по-другому? Нас только двое осталось от старой команды, сам знаешь.
  Сказал и сразу пожалел об этом. Перегнул палку, перегнул. Я в их повстанческой бригаде сроду не значился, более того - при нашем первом знакомстве нес службу в Вольных Ротах, которые его соратников по джунглям гоняли будь здоров как.
  - Это так - на лбу принца обозначилась морщина - Ты и я, вот и все, кто остались. Остальные ушли навсегда.
  - Не-а - подмигнул я ему - Еще Лейн жив. Помнишь, такой угрюмый, из Пограничья? Он еще в храме был, когда ходячие мертвецы нас там заблокировали.
   - Лейн, Лейн - задумался принц - А! Нелюдимый такой, пол-слова от него не услышишь.
  - Тоже живой - я снял руки с его плеч - Правда, он теперь не Лейн, а Лоссорнах. В короли, понимаешь, выбился. Пограничьем правит.
  - Да ты что? - Вайлериус непритворно удивился - Вот бы никогда не подумал, что такое возможно.
  - Что ты говоришь? - я подошел к столику в углу шатра, на котором стояло вино и кубки - А тебя не удивляет то, что некий маг-недоучка, который еще вчера бегал по джунглям и боролся за счастье угнетенных народов Юга, претендует на трон Запада?
  Несколько вельмож засмеялись, несколько, наоборот, недовольно зашушукались. Лохматый смотрел на меня зверем, как видно, я спутал ему все карты.
  - Дело не в троне - помотал головой Вайлериус - Тут другое.
  - Да нет, дело именно в троне - я налил себе вина - Мне ты можешь соврать, но себя-то не обманешь. Твоя цель отобрать у матери то, что ей, по твоему мнению, дороже всего. Она у тебя, ты у нее. Но потом-то ты этот трон все равно заберешь себе. Не вон этому же, пучеглазому, его отдавать, согласись? Это семейное достояние. Вот и выходит, что дело не в мести, а в том, что она может тебе дать. Хотя я не списываю со счетов и некие моральные аспекты.
  - Вообще-то мы рассматривали вариант с передачей власти народу - с ненавистью в голосе сообщил мне пучеглазый - И он нашел понимание у принца.
  - Не 'мы', а вы, милейший Троцеро - заметил седовласый здоровяк в вороненой кольчуге - Нам такое и в голову прийти не могло.
  - Да-да-да - поддержал его Витольд - Именно так. Да и принц как-то не слишком этот вариант одобрил.
  - Я видел, что происходит, когда люди получают слишком много свободы - медленно проговорил Вайлериус - И видел то, что происходит, когда власть принадлежит сразу всем. В этом случае она не принадлежит никому, то есть, ее просто нет. А когда нет власти, то нет и страха наказания за содеянное, вот тогда и начинается самое жуткое. Люди понимают, что пришло время вседозволенности. Это еще хуже, чем любая тирания. Я недавно это понял, Троцеро.
  Лохматый насупился, но промолчал.
  - Согласен - я отпил вина - Потому и говорю - идет война за престол. Отлично. Повоюем за него, почему нет?
  - Так ты со мной? - Вайлериус испытующе глянул на меня.
  - Вот ты тугоухий! - рассмеялся я - Говорено же - да. Мало того, я с собой людей привел, целый отряд. Не воины - звери. И, что примечательно, для них не золото главное, а идея. Ощущаешь разницу?
  - Я их видел - поддакнул Витольд - Лихие ребята, мой принц, лихие. Как есть будущая гвардия.
  Несколько будущих придворных посмурнели и посверлили меня взглядом. Как видно, у них были свои планы на создание будущей гвардии и посты, к ней прилагающиеся.
  - Твоя рекомендация многого стоит - кивнул Вайлериус - Потом покажешь мне этих ребят, хорошо?
  - Не вопрос - я поставил бокал на стол - Но, если ты не против, я бы прямо сейчас позвал сюда их капитана. Это закаленный в боях ветеран, он знает с какой стороны браться за меч. Не усомнюсь, что все здесь присутствующие не новички в военном деле, но, как говорит мой папаша, лишнее мнение лишним не бывает. Вы все полководцы, а он - рубака. Одно дело видеть битву с холма, поводя руками и отправляя воинов на смерть и совсем другое - быть там, где льется кровь. Дружище, ты понимаешь, о чем я?
  - Да - ответил принц - Почему бы и нет?
  - Я распоряжусь - прошелестел голос Витольда, и он вышел в предбанник.
  Ну, вот и ладушки. Сейчас я отрекомендую Верорка принцу, а дальше, по сути, не мое дело. Буду сюда заглядывать время от времени и изрекать мудрые фразы. Ну, и если дело дойдет до сражения, в нем поучаствую в качестве зрителя и военного консультанта. Махать мечом не пойду, старый я уже для таких забав.
  Да и не моя это война. Чужая она.
  - Подытожим - принц хлопнул в ладоши - Итак - штурм недопустим, поскольку он приведет к гибели мирного населения, тут я с Хейгеном полностью согласен. Значит, остается только сражение, в котором и будет решена судьба короны Запада.
  - Есть еще возможность примирения - негромко сказал пожилой вельможа в расшитом золотом камзоле, чуть ли не единственный здесь человек без доспехов и оружия - Вы родные друг другу люди, может, все-таки поискать компромисс, попробовать обойтись без кровопролития?
  - Я пробовал - Вайлериус нахмурился - Сколько раз я взывал к ее совести, пытался достучаться до ее разума, но все впустую. Моя мать слышит только себя, власть полностью поглотила ее рассудок. Мне не нужна кровь и смерти, но если это единственный путь, то я к нему готов.
  - И все-таки - мягко произнес вельможа - Опять же - раньше у нас не было того, кого можно отправить во дворец, к подножию трона Запад. Любой из нас будет повешен, как только появиться в пределах города. Но ваш друг - это совсем другое дело, он не назван изменником короны, а, значит, сможет передать королеве ваши слова, не опасаясь быть казненным. К тому же, если мне не изменяет память, у него есть кое-какие заслуги перед ней. Досточтимый Хейген, вы ведь были среди тех удальцов, которые своими мечами проложили Анне дорогу к трону? Я ничего не путаю?
   - Нет - хмуро ответил я, понимая, что старый хрыч копает мне яму, глубокую и с нечистотами на дне.
  - Ну вот! - обрадованно сказал вельможа - О чем и речь!
  - Разумно - одобрил его слова Вайлериус - Хейген, почему нет? Мама и в самом деле к тебе неплохо относится, насколько я помню, так что вряд ли твоей персоне что-то грозит. Добавь сюда еще неприкосновенность переговорщика.
  Прошуршал полог, в залу вошел Верорк, на его лице было немалое удивление.
  - Вот он - сказал из-за его спины Витольд - Капитан отдельного отряда, того, который привел тан Хейген.
  Взгляд Верорка стал еще более изумленным, и даже каким-то обиженным. Как видно, этот прямой как бревно вояка не мог даже предположить, что кто-то иерархически окажется выше его. А тут на тебе - это я, оказывается, привел сюда отряд, а он - при мне. Капитаном.
  - Воин, у тебя славное лицо - подошел к Верорку принц - Честное и открытое. Я думаю, что ты мне славно послужишь.
   - Ага - Верорк все еще никак не мог осознать, что желаемая цель - вот она, протяни руку и бери - Само собой, ваше величество!
  - Высочество - поправил его Вайлериус.
  - Величество - упрямо повторил лидер 'Орлов' - Для нас уже все решено.
  - Хейген, а ты говорил, что он туповат - хмыкнул Витольд - Как по мне - вполне разумные слова. Я бы даже сказал - политически верные.
  - И все-таки - мягко произнес принц - Любезный... Как вас?
  - Верорк - гаркнул мой наниматель.
  - Любезный Верорк - продолжил Вайлериус - Давайте не будем спешить. Тем более, что я все-таки надеюсь обойтись без кровопролития.
  - Не получится - рыкнул матерый вояка - Где власть, там кровь. В драке за нее слова недорого стоят, здесь все решает сталь.
  - И снова разумно - одобрил воин в кольчуге - Славный малый.
  - А я что говорил? - подошел я к принцу - С такими воинами ты можешь не опасаться за судьбу любого сражения, и, что очень важно, за свою спину. Эти - не подведут, сами умрут, а тебя защитят.
  - Да-да-да - поддакнул откуда-то сбоку Витольд - Как по мне - последнее даже важнее.
  - Так-то оно так - Вайлериус задумчиво посмотрел на обладателя расшитого золотом камзола - Но Реджинальд прав, надо все-таки попробовать решить дело миром.
  По залу пронесся разочарованный многоголосый вздох, часть собравшихся не сдержала эмоции. Реджинальд же расплылся в улыбке.
  Ошибся Витольд, парнишка уже поплыл. Он прокололся, а я все ведь верно предугадал. Не хочет мой старый друг уже особо воевать. Не его это. И слава богу, а то в самом деле превратился бы в бездушного тирана.
  Вот только одно плохо. Могут меня заслать послом в Эйген. Хотя - тут тоже все относительно. Может, не так это и скверно.
  - Хейген, тебе есть, что добавить? - спросил у меня принц.
  - Да нет - пожал плечами я - Я уже вроде все что думал, то сказал.
  
  Вами выполнено задание 'Слово против слова'
  Награды:
  1000 опыта.
  
  Бредовый квест. На редкость.
  - Тогда подытожу - предложил принц - Итак. Решение принято - я даю своей матери еще один шанс. Реджинальд, подготовьте верительные грамоты на Хейгена, именно он будет приставлять меня на переговорах с ней. Друг мой, ты передашь ей, что я не хочу войны. Не хочу крови. Но при этом и прощать ее не собираюсь, это выше моих сил. Пусть она покинет город и дорой волей придет на мой суд. Справедливый суд. Тогда никто не пострадает. А если нет, то все будет очень плохо и для нее, и для нас. Будет кровь.
  - Сантименты - сказал, как плюнул, Троцеро.
  - Излишне - не одобрил и вояка в кольчуге.
  Остальные промолчали.
  - Дружище, так ты примешь на себя эту миссию? - обратился ко мне Вайлериус.
  
  Вам предложено принять задание 'Под белым флагом'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - выступить в качестве парламентера принца Вайлериуса и изложить королеве Анне его требования.
  Награды:
  4000 опыта;
  Титул 'Ушедший от петли' (ситуативно)
  Титул 'Висельник' (ситуативно)
  Получение третьего квеста цепочки.
  Примечание.
  В случае, если королева Анна повесит вас на крепостной стене, данная цепочка квестов прервется, и вы не сможете в дальнейшем принимать в ней участие. Поэтому найдите в себе силы стать лучшим ритором Файролла хотя бы на то время, пока вы будете выступать в качестве парламентера. Это в ваших интересах.
  
   Ну, чего-то такого я и ждал. Как какое эмоциональное болото - так я на подхвате. Может меня тогда, еще в Нублэнде, кто сглазил?
  - Разумеется - ответил я принцу - Не скажу, что с радостью, но сделаю.
  С другой стороны - да и ладно. Нахамлю Анне, меня на стене повесят, вот и сказочке конец. А что? 'Орландинос' не в накладе, они уже при принце, дальше все только от них зависит. Я что обещал - то сделал.
  Свита принца зашумела, давая Реджинальду советы, что писать королеве и как, ко мне же подошел Верорк. Он как почуял, что я на 'рывок' собрался.
  - Ты давай с заданием не затягивай - негромко и деловито приказал мне он - И еще - не халтурь, с душой подойди к делу.
  - Ничего не забыл? - холодно поинтересовался я у него, в душе окончательно решив, что первым делом скажу Анне, что она порядком постарела от всех этих забот. Такое она мне точно не простит.
  - Да вроде нет - Верорк осмотрел себя - Все здесь.
  - Слово 'пожалуйста' ты забыл добавить - пришлось объяснить ему простую, по сути, вещь - Я тебе не слуга, не соклан и не раб. Причем об этом была отдельная договоренность. И вообще - по идее, моя служба окончена. Вон принц, вот ты, единственный игрок кроме меня в этой компании, все сложилось удачно. Он тебя запомнил, еще немного потрудись и ты станешь его доверенным лицом.
  - А вот и нет - Верорк презрительно сморщил нос - Это все еще твоя работа. Ты обязан вкачать в нас столько репутации, сколько возможно. За сделанное - спасибо, но это не предел, так что трудись.
   Ситуация была спорная, но заниматься выяснением отношений мне не хотелось, по крайней мере сейчас. Смысла не было. Хотя, если пойти до конца, выяснить кто из нас прав можно, причем очень несложным путем. Достаточно вон, отойти в предбанник и вызвать Номера Девятнадцатого. Он точно все рассудит и его слово - закон.
  Но пока не стоит доводить до таких крайностей. Хотя осадить обнаглевшего 'Орла' надо. С моей точки обнаглевшего, поскольку может он по жизни такой, идущий напролом и говорящий то, что думает. Есть такие люди.
   - За языком следи - резко сказал я Верорку - Мы с тобой не приятели. И, к слову, я пока еще даже аванса не видел, работаю под твое честное слово, так что это ты мне должен, а не я тебе, понятно? Так что радуйся тому, что есть. И имей в виду - если завтра не будет денег и предмета для меня лично, я твой клан опущу ниже плинтуса по репутации.
  - Борзый ты - процедил 'Орел' - Не боишься, что когда все кончится, я эти слова тебе припомню?
  - Не боюсь - без малейшего наигрыша ответил я - С чего бы? Когда все кончится, ты по-прежнему будешь моим должником. Да и положение мое у принца, оно никуда не денется, а с ним - и ваша репутация. И еще - за ваш клан поручились 'Сороки', так что, если я вдруг начну умирать раз за разом от нападений 'Орлов', дело будешь иметь с ними. Не думаю, что тебе нужны такие враги.
  Верорк промолчал, явно недовольный тем, что последнее слово не его.
  - Вот и правильно - одобрил его действия - А вообще - давай заканчивать стращать друг друга. Просто смирись с той мыслью, что я не наемник и мне нельзя указывать на место. Я человек, который из своего интереса решил тебе помочь и получает за это плату.
  - Не вижу разницы - буркнул Верорк, несомненно руководимый упрямством.
  - Она есть - заверил я его.
  - Хейген - окликнул меня принц - Когда ты собираешься выполнить возложенную на тебя миссию?
  - Завтра - отозвался я - Ближе к вечеру.
  Утром у меня работа, потом я все-таки наведаюсь в Кроттон. А вечерком можно и на повешение сходить, почему нет?
  Вот тоже интересно - если я умышленно подставлюсь под петлю, будет ли это расценено как нарушение договора с 'Орлами'? С одной стороны, мои действия ведут к провалу квеста, что ненаказуемо, с другой же автоматически я разрываю сделку с 'Орлами', поскольку к принцу я больше буду не вхож. Я же мертв для него, по крайней мере пока длиться эта цепочка квестов.
  Казуистика какая-то. Надо у Костика спросить.
  Блин, сколько всего у него надо спросить, я все уже и не вспомню. Записывать надо начинать.
  - Я отправлю с тобой пару своих - быстро сказал Верорк, как видно, что-то заподозривший - Для представительности.
  - Нет, брат - проникновенно заявил ему я, положив руку на плечо - Все твои люди нужны здесь, пусть они охраняют моего друга Вайлериуса. Моя жизнь - она недорого стоит, а вот его... Его бесценна. Я уж как-нибудь в одиночку, сам.
  - У меня много людей - Верорк глянул на принца - Ваше величество!
  - Высочество - поправил его Вайлериус - Хейген, и вправду?
  - Да я с ними в дворец не войду - объяснил я ему - Кто их пустит? Да еще и тревога поднимется. Я уж как-нибудь сам.
  Версия так себе, но хоть что-то.
  И, заранее пресекая дальнейшие разговоры, я заявил:
  - Все, спать пойду. Завтра трудный день.
  Не слушая дальнейших слов Верорка, я шагнул за полог, достал свиток, махнул им и представил себе заснеженную деревушку близ Сумакийских гор.
  А после и вовсе вышел из игры.
  
   Глава шестая
   в которой одно плавно перетекает в другое
  
   - Нет-нет - донеслись до меня слова с кухни - Ты что! Я таких как он даже не видал до этого! Обычно если мужик без половинки куда едет, то он как с цепи срывается. А наш-то как этот... Как лебедь какой! Чего? Отвечаю.
  Следом за этим раздалось хлюпанье, как видно Валяев, который только что выдал предыдущий текст, отпил чаю.
  - Чем больше ты мне про это все рассказываешь, тем больше сомнений у меня возникает - задумчиво ответила ему Вика - Мы точно о Кифе говорим? Он, конечно, не ангел...
  Валяев после этих слов закашлялся, брякнув чашкой по столу, и что-то попутно разбив.
  - Ай! - вскрикнула Вика - Горячо!
   - Я не нарочно - просипел Валяев - Уффф.... Как камнем глотку забило. Хуже нет, когда не в то горло вода идет. Феееее! Извини, Вика, не хотел!
  - Бывает - примирительно произнесла Вика - Держи тряпку, штаны вытри.
  - Ну да, это надо - согласился с ней Валяев - А то ведь он не поймет, мавр такой, если меня с мокрыми портками увидит. Подумает, что я обсикался, или еще чего похуже. Заметим - беспредметно подумает, так как подобного и в мыслях не было.
  Вика промолчала, забрякали осколки, высыпаемые в ведро.
  - Так вот - прочистив горло, бодро продолжил Валяев - Я ему говорю вечером - айда на Вацлавскую площадь, вкусим культуры Чехии в полной мере. Там, на Вацлавской площади, вечером много чего увидеть можно. В художественном смысле, разумеется. Музеи, галереи, нью-арт. А он - ни-ни, запрется в номере и, знай себе, напевает что-то про лондонский дождь и открытки. Печально так, аж на слезу пробивает. Вот он какой у тебя.
  - Н-да - доверия в голосе Вики стало еще меньше.
  - Да что же, думаешь, что я тебе вру? - возмущенно гаркнул Валяев - Я - тебе, жене моего друга? Посмотри в мои глаза - разве они могут врать? Да, могут. Но не тебе и не сейчас. Слово даю - он в Чехии ни-ни. Да и потом - с его-то ленью? Или ты всерьез думаешь, что он там на званые вечеринки ходил, вино пил, с юными девушками общался и танцы танцевал? Киф? Да не смеши меня!
  - Ну, насчет танцев и званых вечеринок соглашусь - подумав, сказала Вика - Что же до юных девушек - а я сама какая? Мне двадцати пяти нет, между прочим!
  - Ты своя - важно ответил Валяев - А они - чужие. И потом - ты умная, что сейчас встречается крайне редко. Это твое качество разительно выделяет тебя из общей толпы. Мне Киф так и говорил как-то: 'Никитка, я ее полюбил не только за прекрасные глаза и осиную талию, я ее полюбил за то, что она еще и умница каких поискать'. Да-да-да, так он мне и говорил. Заметим - в трезвом виде, а это многое значит!
  Я громко закряхтел, вылезая из капсулы, так, чтобы на кухне поняли, что пора заканчивать этот балаган. Все понимаю, но последняя фраза - это уже перебор.
  - Ох - я попрыгал на месте - Все затекло.
  - Не ври - послышалось из кухни - Не могло у тебя там ничего затечь. Люксовая капсула, все продумано, она ко всем твоим системам жизнедеятельности подключается и если что-то пойдет не так, вообще тебя из игры выведет.
  - А у меня затекло - из принципа проворчал я - И еще - игра, между прочим, тоже подхрамывать начала. Новый контент сырой до невозможности, косяк на косяке.
   - Вот с этого места поподробней - из голоса Валяева полностью испарилась игривость - Вика, извини, но мы немного о профессиональном. Косяки в игре - это мой профиль.
  Я помассировал поясницу и побрел на кухню
  - Никогда не подумала бы, что сделаю подобное, но здесь очень уж к месту приходится одна фраза Шелестовой - сказала Вика, на которой нынче был не ее фривольный халатик, а спортивный костюм - Она бы сказала, что вам обоим следует уехать на ПМЖ в Канаду.
  - Почему в Канаду? - удивился Валяев.
  - Потому что вы очень похожи на канадских лесорубов - с очаровательной улыбкой ответила ему Вика - В лесу разговариваете о бабах, а с бабами - о лесе.
  - Кстати - хорошая страна - Валяев протянул мне руку для пожатия - Озера там славные. Как их... Онтарио, Гурон, Эри.
  - Гуроны - это вроде индейцы такие были? - засомневался я.
  - Одно другому не помеха - отмахнулся Валяев - Так что ты там про контент говорил?
  - Пойду телевизор смотреть - Вика поставила передо мной чашку с чаем - Это мне неинтересно.
  - И напрасно - неожиданно жестко произнес Валяев - Я знаю ваш профессиональный постулат о том, что запросто можно писать о чем угодно, и совершенно необязательно это все видеть самому. Возможно, для нижних чинов это и допустимо, с них спроса куда меньше, но ты, как заместитель главного редактора обязана проявлять интерес ко всему, что относится к области твоей ответственности.
  - А... - открыла было рот Вика, но Валяев тут же сделал жест, из которого следовало, что говорить пока рано.
  - В игре обнаружен сырой контент - продолжил он - Это означает, что теперь в любой момент к 'Радеону', который является поставщиком данной услуги, могут быть предъявлены претензии. Нет-нет, не судебного характера, но в любом случае хорошего в мало, это репутационные риски. И именно 'Вестник Файролла', наше печатное издание, наш флагманский корабль, наша надежда и опора будет обязан разогнать эти тучи, сгущающиеся над нашими головами. Твоими, майне кляйне, руками, в том числе. Я, Макс, Костик, да все мы верим в то, что вы сможете это сделать, уповаем на вас, И что же я вижу? Наша умница Викуся, наша талантливая леди Пресса, узнав про то, что в игре неладно, плюет на все и собирается идти смотреть телевизор! Это вместо того, чтобы вцепиться в своего босса и вытрясти из него всю информацию. Кстати - вот босс молодец. Сам виртуальные земли копытит, все детально изучает.
  Вика так часто хлопала глазами, что на кухне начался сквозняк от ее ресниц. Когда Валяев замолчал, она расплакалась.
  - Эва как - опешил он - Вик, ты чего?
  - Башкой думай в следующий раз - посоветовал я ему - Нашел кому выговаривать. Это не Таша и не Шелестова, это их не пробьешь.
  В общем - Вику успокоили, усадили на диван, включили ей телевизор.
  - У тебя нет ощущения, что мы два олуха? - спросил у меня Валяев, когда мы вернулись на кухню.
  - Присутствует такое - признался я.
  А что - так оно на самом деле и есть. Чего Вика изначально хотела делать? Смотреть телевизор. И чем она сейчас занимается? Ну да.
  - Вот же Евино племя - Валяев сморщился так, будто лимона зеленого куснул - Нет, никогда нам их... Ладно. Забыли. Вернемся к нашим баранам.
  Если честно - я за этот день устал, потому изложил ему суть проблем по возможности коротко, обойдясь без саркастических выпадов и особо цветистых аллегорий.
  - Н-да - почесал себя за ухом Валяев, дослушав меня - Вот она, спешка, вот она, неразборчивость в кадровых вопросах. Косяк на косяке, по-другому не скажешь.
  - Ну, ты уж не сгущай, не прямо уж кошмар-кошмар - я отпил чаю - Но есть негатив, есть. Хрен бы с ними, с диалогами, даже с некоторой внутренней логикой событий, но вот награды в квестах не поставить - это перебор. Я-то без них переживу, но вот если этот самый квест достанется какому-нибудь заклепкомеру? Вони будет жуть сколько по всем форумам.
  - Вонь загасим - Валяев достал из кармана смятую пачку сигарет - Это не вопрос. Тут дело в принципе. Ладно, ты сказал, я услышал. Молодец, хвалю, пять.
  - Пять чего? - встрепенулся я.
  - Пять вообще - Валяев помахал у меня перед носом кукишем - Привык за каждый чих денежку срубать. Фиг тебе, ты сотрудник компании, искать ошибки в игре часть твоей работы.
  Вообще-то я был сотрудником газеты, непосредственно в 'Радеоне' не числился, но заострять внимание на этом не имело смысла.
  - Ладно, с этим разобрались - Валяев щелкнул зажигалкой - Теперь о том, ради чего я к тебе заглянул.
  Он повертел головой и положил зажигалку на стол, перед этим нажав на миниатюрную кнопочку, которая обнаружилась у нее в нижней части.
  Зажигалка пискнула, мигнула синим светом, издала тоненький писк и затихла.
  - 'Глушилка' - пояснил Валяев - Военных тайн не будет, но все-таки лучше вот так. Да и потом - Азов в последнее время что-то раздухарился просто, надо его немного за усы подергать. Он когда злится, сопит очень забавно и на моржа становится похож. Ну, сам знаешь, наверное.
  - Не знаю - я трижды сплюнул через левое плечо - И знать не желаю. Я себе не враг.
  - Да брось - Валяев выпустил кольцо дыма - Если кому ничего и не грозит в этом здании, так это тебе. Ты чист, как белый лист и Прага это наглядно доказала. Если честно, я до упора был уверен в том, что мы все... А, ладно, давай о деле.
  'Мы все' - что? Там и останемся? Это наиболее верный вариант окончания его фразы, на мой взгляд. Хотя - это Валяев, и все его слова могут быть просто провокацией. С него станется.
  - Давай - согласился я, взял сигарету из его пачки, а после встал и включил вытяжку на полную. Пусть протянет кухню как следует, а то Вика потом бухтеть весь вечер будет по этому поводу.
  - Тема такая - Валяев прищурил левый глаз и понизил голос, отчего стал похож на заговорщика - Днями в Москву приедет Старик, на предмет кадровых перестановок. Надоела ему наша чехарда с ответственными лицами, особенно с тем отделом, которым Маринка рулила. За полгода два начальника сменилось, это непорядок. А направление-то ответственное. Плюс еще пара вакансий есть, которые никак не закроют, там 'И.О.' сидят. Ну, и отдельный разбор полетов по Свентокской будет, это же ее недосмотр. Да еще ему кто-то про ее недавние проделки рассказал. Ну, помнишь она пьяная до изумления тогда в здание приперлась? Вот. Не знаю кто стуканул. Что ты так смотришь? Не я. Хотел, было дело. Но не успел, обскакали меня.
  - Любит пани Ядвигу народ - заметил я.
  - Да, искренне и беззаветно - подтвердил Валяев - Так вот, к чему я это все говорю. Есть у меня такое предчувствие, что тебя тоже на совет позовут. Не спрашивай, откуда оно у меня взялось, но - есть. Предлагаю выступить единым фронтом - ты, я и Макс. В конце концов, Старик потом снова уедет, а нам с вновь назначенными ответственными лицами еще работать и работать. Пусть лучше будут те, от кого известно чего ждать. Как тебе мое предложение?
  - Предложение разумное - помолчав, сказал я - Типовое для внутриофисных игрищ, так поступают все разумные люди. Вот только есть у меня сильные сомнения, что мой голос что-то будет решать на этом совещании, просто в силу того, что у меня права этого голоса нет. Я ни акционер, ни член совета. Я вообще никто в этом здании. Гость я тут. Да и в то, что меня на подобное мероприятие позовут, у меня особой веры нет.
  И я уж молчу про то, что оно мне и нафиг не надо.
  - Позовут - не позовут - это не тебе решать - рассудительно произнес Валяев - Мне важно другое - в принципе ты согласен поддержать те кандидатуры, которые устраивают нас с Максом? Ну, и еще поддержать предложение о смещении кое-кого с должности.
  - А 'кое-кто' - это кто? - заинтересовался я - Не одна ли прекрасная чернокудрая пани с очаровательным акцентом?
  - Она - злобно хихикнул Валяев - Родимая.
  - Вот тут 'за' обеими руками - заулыбался я - Ее вообще к мирным гражданам подпускать нельзя, она социально опасна. На девочек с ресепшена смотреть уже больно, так она их зашпыняла.
  - Славно - Валяев затушил сигарету и потер руки - Вот и договорились.
  - А те, кого наверх, а не вниз, люди-то хоть адекватные? - на всякий случай спросил я, хотя ответ на этот вопрос для меня ничего не решал.
  - Ясное дело - возмутился Валяев - К слову, один из них Костик. Да-да, он же до сих пор 'И.О.'. Надеюсь, против него ты ничего не имеешь?
  - Абсолютно - удивился я этому вопросу - Милейший человек. А на когда это все планируется?
  - Как Старик приедет, так на следующий день и соберет всех - со знанием дела объяснил мне Валяев - А если конкретней... Может, через неделю, может, через две. А ты что, куда-то собираешься?
  - На волю, куда же еще? - с абсолютно серьезным видом ответил я - Кит, я на финишной прямой, мне одну печать осталось сломать - и все, моя работа выполнена. А раз так - я больше никому не нужен буду и, следовательно, наконец-то смогу вернуться домой и зажить своей прежней скучной жизнью.
  - Блажен, кто верует - фыркнул Валяев, приподнялся и погладил меня по голове - И ты в том числе. Слышал поговорку о том, что смерть - это только начало? А у тебя все будет наоборот. Воскрешение - это только начало.
  - Не пугай меня - попросил я его, туша сигарету - Не надо.
  - Не буду - покладисто согласился Валяев - Как скажешь. И вообще - сначала верни богов, а потом уж будем думать, что и как.
  - Вот сейчас не понял - потряс головой я - Что значит - потом думать будем? А у вас что, ничего не готово? Ну, там спецэффекты, зловещее зарево над Раттермарком, гром, молнии и некое пафосное сообщение, что, мол, в мир вернулись боги, и теперь каждый может выбрать себе личного покровителя. Что-нибудь такое на пару страниц жирным шрифтом?
  - Да вот еще - фыркнул Валяев - Точнее - спецэффекты будут, хотя и не мирового масштаба, а, скорее, локального. А вот сообщения, создание неких гильдий вроде 'Воины Витара' и все такое - ну нафиг. Пусть паства сама приходит к богам, сознательно. А мы, в свою очередь, создадим условия, в которых каждый игрок сам сможет понять, что ему надо. Написать что-то вроде: 'выбери этого бога прямо сейчас и нажми на кнопку' - это просто. Игроку остается только сравнить бонусы, которые дает то или иное божество и все. Это слишком просто и неинтересно. Нет уж, пусть они побегают по континенту, пусть поищут места, в которых боги обосновались, пусть выполнят по цепочке заданий, после которых смогут узнать, что каждый из них может предложить своему неофиту. В конце концов, для чего люди играют? Ради процесса, а не ради того, чтобы за пару дней нагрести себе все, что только можно и стать самым крутым. Должен быть интерес к игре, должно быть ощущение бесконечности процесса и понимание того, что до 'левел-капа' еще так же далеко, как до Луны. То есть - добраться туда можно, но как скоро и как быстро - неизвестно.
  - Вот только непонятно, как игроки узнают о возвращении богов, если сообщения не будет.
  - От торговцев - невозмутимо ответил Валяев - От странников, кабатчиков, стражников. Все НПС сразу после снисхождения богов получат возможность выдать квест под названием 'Боги вернулись!?!'. И любой игрок, если его это заинтересует, сможет его взять и узнать все об этом событии. Плюс специальный выпуск 'Вестника Файролла', который всесторонне осветит это событие. Собственно, поэтому я тебе и сказал, что воскрешение - только начало. Тебе в этой теме еще жить и жить.
  - Фу ты! - я стер пот со лба - А мне-то уж подумалось невесть что.
  - Нервный ты стал - посочувствовал мне Валяев - Тебе бы на массаж походить, в бассейне поплавать. Это успокаивает. Слушай, все хотел спросить - решил уже, кого будешь вызывать? В смысле из божественной своры. С Витаром все понятно, без него никак, ты ему по жизни должен. С Месмертой тоже, она тебе квест выдавала. А еще? Приоткрою тайну - ты времени изрядно накопил, еще на пару, а то и тройку богов должно хватить.
  - Лилит, скорее всего - помолчав, сказал я - У меня должок есть перед одним игроком. Чемоша, возможно, как противовес этим добреньким гражданам.
  - Ага - удовлетворенно произнес Валяев - Как-то так я и думал. Правильный ход мысли, отвечающий моим предположениям. И молодец, что про долги свои не забываешь.
  А вот еще одну богиню, которая тоже значилась в моих планах, я называть не стал. Во-первых, не факт что получится ее призвать, просто времени может не хватить, а во-вторых... Не знаю. Не стал называть, вот и все.
  - У меня тоже есть вопрос - перехватил инициативу в разговоре я - Не на игровую тематику, по поводу предыдущей темы. Даже два вопроса.
  - Вопрошай - разрешил Валяев, развалившись на стуле.
  - Макс в курсе этой нашей с тобой беседы?
  - Да - кивнул мой гость вальяжно - Он бы и сам заглянул к тебе, да дела у него. Но все полномочия он мне делегировал.
  - Хорошо - я отпил остывшего чаю - Второе. Кого вы планируете посадить на место Вежлевой? Наверняка ведь кандидатура есть. Пойми правильно, у меня шкурный интерес.
  - Ты ее не знаешь. Видеть, наверное, видел, но знаком вряд ли, она кабинетный житель - отмахнулся Валяев - Тихая и спокойная барышня, без особых амбиций, но зато с хорошими навыками администратора, что на этой должности и нужно. Плюс она в курсе всех нюансов работы отдела, то есть не будет всей этой ознакомительной суеты. Она, собственно, сейчас и исполняет обязанности начальника отдела. Смею заверить, хлопот у тебя с ней не будет.
  - Так может ее и без лоббирования поставят на этот пост? - предположил я.
  - Может - кивнул Валяев - А, может, и нет. Нам надо, чтобы да. Не нужны нам тут левые люди откуда-нибудь из Европы. Нам и так хорошо.
  - Есть просьба - я побарабанил пальцами по столу - Карьерного типа.
  - А ну? - заинтересовался Валяев.
  - Если выгорит, засунешь в тот отдел одного человечка? Толкового, хорошего, не со стороны.
  - Из местных сотрудников? - Валяев хмыкнул - Это кого? Ту малышку, что на вашем этаже за стойкой сидит? Угадал?
  - Ее - подтвердил я - Хорошая девчушка и с мозгами все в порядке. Засиделась она здесь.
  - Так ты вроде за нее уже просил, и тебе даже сказали 'да' - Валяев хитро глянул на меня - Что ее тогда не устроило?
  - Это было не то, что ей нужно - уклончиво ответил я.
  Не говорить же ему правду, то, что Лика хочет работать на том этаже, что мне некогда был обещан в качестве главного приза. И о том, что я не слишком верю в то, что этот приз станет моим. В этой жизни нужно быть реалистом, данная награда слишком велика для того, чтобы надеяться на ее получение. Мне лично надеяться. У всего в жизни есть границы и двадцать второй этаж находится слишком далеко за их пределами.
  Да и мне он не слишком нужен, если уж совсем начистоту, даже если предположить, что со мной на самом деле захотят честно расплатиться. Ну да, это перспектива, это деньги, это много чего. Но за это 'много чего' придется отдать столько всего, что мои нынешние траты покажутся мелочами.
  Не нужно мне это все. Наверное, кто-то скажет, что я валенок, бесхребетное существо, обыватель, и просто мизерабль - пусть. Более того - они будут в чем-то правы. Но я предпочту свою жизнь, ничтожную и бестолковую той, что могла бы быть. Зато останусь собой и буду сам решать, куда, зачем и когда мне ходить. Вот такой я смешной чудак.
  При условии, что эта жизнь останется при мне.
  - Не вопрос - Валяев достал из пачки еще одну сигарету - Только давай так - если она тебе будет сливать информацию, будешь ей делиться. Идет?
  - По рукам - согласился я и мы скрепили договор рукопожатием.
  - Поджуживаешь ее? - жадно спросил Валяев, понизив голос и глянув в сторону комнаты - А? Ну скажи честно - поджуживаешь? Не, я не осуждаю, наоборот даже!
  - Любопытный ты! - я тоже бросил взгляд в сторону комнаты - Все тебе знать надо.
  - Поджуживаешь! - торжествующе заключил Валяев и, перегнувшись через стол, взъерошил мне волосы - Ай, молодца! Всегда в тебя верил!
  Пусть думает, что все так и обстоит. Меньше объяснять придется.
  А вот с Ликой разговора не миновать. Она девушка упрямая, вот в чем беда. Ну, если опять откажется наотрез, то моя совесть будет спокойна, я что мог, то сделал. В конце концов мы все взрослые люди и должны адекватно относиться к тем шансам, которые дает нам судьба. Я вот свой готов профукать, а она пусть сама решает.
  Валяев ушел, забрав 'глушилку' и по традиции забыв попрощаться с Викой, я закрыл за ним дверь и попытался прикинуть, сколько в его словах было правды. Ну, насчет Зимина он не врал, в этом я уверен. Соперничество друг с другом у них в крови, но как только дело доходит до какой-то внешней угрозы, эти двое становятся одним целым. Разумно, кстати. Если бы вот так же умели договариваться князья в Древней Руси, то до татаро-монгольского ига дело бы не дошло.
  Насчет их протеже на место Вежлевой он тоже не врал, думаю, все так и есть, там имеет место быть тихая и работящая гражданка, которая всех устроит. И по поводу слива Ядвиги сомневаться не стоит, судя по всему, окончательно она их достала.
   А вот насчет Азова он загнул. Уверен, что разговор он глушил не из юмористических соображений, а из вполне практических. Не исключено, что у хитроумного безопасника есть свои кандидатуры на каждую из вакансий.
  И насчет игры он мне тоже соврал. Нет, не относительно того, что мои мытарства после выполнения квеста на возвращение богов закончатся, хотя и это не исключено. Речь идет о том, чем это возвращение будет сопровождаться.
  В жизни не поверю, что 'Радеон' упустил бы возможность устроить шоу, да еще и по такому поводу. Нет, здесь дело в другом.
  Ставрос. Это все он. Квест с богами - его рук дело и никто не знает, какие еще сюрпризы он оставил в ядре игры. Зимин и Валяев просто не знают, чего ждать, потому и решили особо не рисковать. От греха, так сказать, и во избежание. Квест и квест, если что-то пойдет не так, то это можно будет списать на системную ошибку, выслать пострадавшим извинительные письма с небольшими, но приятными призами, вот и все. Да, неприятно, но поправимо. А вот большое шоу на весь Раттермарк с всенародным объявлением обратного хода уже не имеет. Если все слетит после этого, то репутация будет подмочена невероятно. И перед Стариком придется ответ держать не за косяк средних размеров, а за проваленную игровую акцию. Разница? Да еще какая!
  Так что наплел тут Валяев семь верст до неба, да все пешком. Собственно, и шут с ним. Мое дело солдатское.
  С дел радеоновских мысли плавно сползли на дела игровые. Завтрашний день обещал быть насыщенным на визиты и события. Сначала деревня у подножия Сумакийских гор, потом визит к королеве Анне. Так сказать - из грязи в князи. Причем сюда следует добавить еще и общение с 'Орлами', которые будут лезть во все щели, естественно под чутким руководством непробиваемого Верорка. Как он стал лидером, в ум не возьму? Нет, сила есть - ума не надо, это понятно. Но этого для лидерства мало, надо же еще и гибкость определенную иметь, не все решает кулак, многое зависит от переговорных моментов. То ли дело Льод - вот он у них молодец. Если бы не его письмо, то я, возможно, вообще с этими товарищами дела не стал бы иметь. Повезло Верорку, что он не сам мне его написал, что у него в клане есть люди, которые думать умеют.
  И еще надо глянуть, как они свои обязательства выполнят. О, не забыть про список брони. Надо заскочить в замок и поручить Кро прикинуть, кого мы будем одевать в первую очередь, кого во вторую. Ну, и написать мне про это подробненько и незамедлительно. А если ее не будет, поручить это Снуффу, Славу или Вахмурке. Короче - кого застану, тому и поручу. У меня на это времени нет. Да и опыта, если честно, тоже. Не слишком я хорошо личный состав клана знаю, к своему стыду.
  Но это все еще ладно. У меня есть еще одна головная боль - и серьезнейшая. Брат Юр. Вот тут вопрос вопросов. С одной стороны говорить ему о том, во что я ввязался, мне ему очень не хочется, просто до ужаса. Я заранее знаю, что он этого не одобрит, он мне ясно это дал понять в свое время. С другой стороны - сказать надо. Он все равно узнает про мое участие в этих событиях. Мало того - возможно, он уже про него знает. Если я сам приду к нему и обосную свою позицию - это одно. Если нет - то это может привести к непредсказуемым последствиям.
  По сути - бред собачий. Я, игрок, должен отчитываться перед НПС. НПС, Карл! Но это только на первый взгляд бред. За спиной этого НПС рыцарский орден, который на сегодня является одним из моих самых сильных союзников и связи, масштаб и размах которых я даже представить не могу. Добавим сюда тонкий ум, выводящий этого НПС в лучшие стратеги Раттермарка и дружбу с предводителем ордена самых опытных убийц на вышеупомянутом континенте.
  И еще то, что этот НПС мне крайне симпатичен. Просто по-человечески. Общение с ним доставляет мне немалое удовольствие, просто в силу того, что с умным человеком приятно поговорить даже в игре. Даже если он не совсем человек.
  В общем - надо к нему наведаться и попробовать найти какой-то компромисс. Вот здесь сам факт того, что он не живой человек играет на моей стороне. Человека не всегда можно убедить в своей правоте. Машину - можно, если найти логичные аргументы.
  В общем, день будет еще тот, как и было сказано выше.
  Собственно, так оно и получилось, хотя началось все достаточно неплохо.
  Как только я вошел в игру, у меня перед глазами сразу же появилось сообщение:
  
   Корректировка наград к квесту 'Родственный обмен'
   Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  75 000 опыта;
  40 000 золотых;
  Сетовый предмет амуниции, соответствующий классу игрока;
  Легендарное оружие (рандомно);
  Титул 'Стоящий в тени трона';
  Дополнительные скидки для вас и вашего клана у торговцев Эйгена (распространяется только на торговцев-НПС).
  Администрация игры приносит вам свои извинения за несвоевременно предоставленную информацию, и в качестве бонуса за причиненные неудобства просит принять от нее следующие подарки:
   1(один) бесплатный месяц игры;
  Увеличение запаса маны на 25% сроком на пять дней;
  Трехразовую 10% скидку на морские путешествия вдоль северного побережья Раттермарка.
  Удачного вам дня, игрок Хейген!
  
  Да, это красиво. Три подарка и ни один из них мне нахрен не нужен. На что мне подписка, на что мне мана? Сразу видно - разозлил я Костика и его друзей. Однако, надо будет зайти и поговорить, а то они мне тут веселую жизнь быстро устроят.
  Но награды за цепочку неплохие. Сетовый предмет - хорошо, тем более классовый. Какой-никакой - а стимул.
  А еще письма какие-то мне пришли. Уж не жадный ли гном Румпель прорезался?
  Но прежде мне надо сваливать отсюда, из палатки принца. Не подумав я вчера из игры вышел, надо было сразу в замок Лоссарнаха перемещаться. Не дай бог сейчас сам Вайлериус нарисуется и начнет выяснять, когда я к его мамаше пойду. Вон, они опять чего-то обсуждают за стенкой, гудят как шмели. Или все те же 'Орлы' на шею сядут. Только вот телохранителя своего заберу.
  - Назир - повертел я головой - Ты где есть?
  Как он умудрился так спрятаться в вроде бы совсем пустом углу, я не понял. Он словно соткался из ничего.
  - Впечатляет - сказал я - Все, пошли отсюда.
  - Это хорошо - одобрил Назир - Думаю, они все погибнут. Это не воины, это болтуны. Там, где надо убивать, они станут разговаривать. Так войны не ведутся.
  - Э, дружище - похлопал я его по плечу - Теперь они только так и ведутся.
  Двор замка был пустынен. Ну, не то, чтобы совсем, НПС жили своей жизнью - из кузни доносилось уханье молота, под телегой храпел Флоси, девушки-прислужницы, безостановочно болтая, орудовали длинными палками, выбивая перины. Но из сокланов я никого не увидел. Даже Сайрин во дворе не оказалось.
  Как видно, кончились у всех каникулы и отпуска.
  Ну и ладно, загляну попозже. А пока - почитаю почту.
  
  'Уважаемый Хейген.
  Первый независимый банк г. Эйгена уведомляет вас, что на счет клана 'Линдс-Лохены', лидером которого вы являетесь, поступили денежные средства в размере 250000-00 (Двести пятьдесят тысяч золотых монет). Отправитель данных средств - клан 'Орландинос'.
  Мы благодарны вам за то, что вы выбрали нас.
  Первый независимый банк Эйгена - восемьсот лет на рынке банковских услуг.
  Ни одной ошибки.
  Ни одного просчета.
  Мы всегда с вами и для вас!'
  
   Денежка - это всегда хорошо. А что мне пишет Румпель?
  
   'Деньги отправил. Щит прилагаю к письму. Не сетовый, но не хуже.
  Если хочешь, можешь на меня нажаловаться Верорку.
   И - гори в аду, жадюга!'
  
   Лаконично, что я могу сказать. Но вообще он здорово портит себе карму, этот самый Румпель. Очень уж он жадный, даже для гнома.
   А щит оказался на самом деле неплох, нет у меня к 'Орлам' по этому поводу претензий.
  
  Щит павшего наследника.
  В давние времена этот щит принадлежал прославленному воину, отвага которого была известна всему Раттермарку. Еще при рождении было предсказано, что когда-нибудь он станет величайшим из королей прошлого и будущего, но этому, увы, при его жизни было не суждено сбыться. В одном из походов великий воин погиб, спасая своих друзей от смерти. Впрочем, провидцы не ошиблись, и корона все же увенчала его чело. На долгие века он стал королем легенд.
  + 108 к силе;
  + 87 к выносливости;
  + 47 к ловкости;
  + 19 % к золоту, выпадающему из убитого противника;
  + 15% к шансу нанести дополнительный урон противнику при нанесении удара щитом;
  +14 % к скорости восстановления жизненной энергии в бою;
  +14 % к скорости восстановления маны в бою;
  +3 % к получаемому опыту за убийство врагов;
  Прочность 7000 из 7000
  Минимальный уровень для использования - 80
  Для использования классом - воин.
  Украсть, потерять, сломать - невозможно.
  
  В общем, аванс я в большей части принял. Хотя - как аванс? В каком-то смысле это они со мной за вчерашнее рассчитались. Это я еще недорого взял.
  Черт, как же неохота сегодня к Анне идти. Как представлю себя на крепостной стене с высунутым языком, так не по себе становится. Хотя - это меня занесло. Я просто растаю в воздухе, когда виртуальная веревка сломает мою виртуальную шею, вот и все.
  Но все равно неприятно.
  Я повертел головой - нет, так никто и не появился, только Ромул было высунул голову в одно из окон, увидел меня и тут же исчез. Видать, опять что-то свое крутит, шельма такая. Надо бы ревизию устроить, напустить на него брата Миха.
  Между прочим - а он еще здесь? Война-то уже кончилась, может и он, и остальные счетоводы уже отбыли к своему патрону? Надо будет проверить. Но - потом. Сейчас Кроттон, не следует эту вылазку откладывать надолго. Сделал дело - гуляй смело.
  Ради правды, дневной Кроттон не сильно отличался от ночного. Те же заснеженные крыши, те же дымки над ними, та же благостная атмосфера застывшего времени. Над Раттермарком могут проноситься бури, там могут греметь войны, перевороты, туда могут снизойти боги, а здесь век за веком ничего меняться не будет. Я такие места знаю и в том, настоящем мире. Как-то давно, еще в бытность свою чуть ли не стажером, я ездил в Финляндию, меня Маринка, тогда уже матерая акула пера, с собой в качестве 'помогайки' взяла. Так там в глубинке такие хутора есть, попав на которые точно и не скажешь, какой век на дворе.
  Скажу так - есть в этом что-то. Некое очарование.
  - Холодно - сообщил мне Назир, чем немало меня удивил.
  Просто до этого он никогда ни на что не жаловался. Как видно, и впрямь ему совсем холодно.
  - Сейчас дело сделаем и ходу отсюда - пообещал я ему, надеясь, что не сильно его обману - Пошли.
  Хотя последнее слово было не совсем верным. Слово 'пошли' не слишком подходило к тому, как мы передвигались. Сугробы, по которым мы ковыляли к деревне, местами были глубиной чуть ли не по пояс.
  Но - было бы желание. Худо-бедно мы добрались до некоего подобия дороги, а там и в деревеньку вошли.
  Опять же - как деревеньку? Одно название. Два десятка домов, две улицы - вот и весь Кроттон. И на улицах этих, заметим - ни души.
  Решив не мудрить, я подошел к тому дому, что был выше всех, рассудив, что именно тут и должен проживать староста. Ну, или какое другое местное должностное лицо.
  Где-то через минуту после того, как я подолбился в дверь ногами, она, скрипнув, отворилась.
  - Мое почтение, хозяин - поприветствовал я бородатого старика, обнаружившегося за ней - Как дела в деревне? Немцев нет?
  - Кого? - удивился старик.
  - Да неважно - я кашлянул - Скажи, уважаемый, ты здесь с детства живешь?
  - Родился тут - совсем уж удивился старик - У нас здесь пришлых и не бывает, мы в стороне от торных путей находимся. Бывает, по нескольку лет новых лиц не видим. Так что я здесь и родился, и помру. Мил человек, я еще к чему это сказал - мы тут чужаков не любим. Шел бы ты своей дорогой.
  - Была бы дорога - ушел бы - хмыкнул я - Но вообще я и сам не против вас покинуть. Вот только дело у меня к тебе есть.
  - Ко мне? - совсем уж опешил старик - Мед что ли нужен?
  - Нет - помотал головой я - Скажи, четверть века назад ничего такого здесь у вас, в Кроттоне, не происходило? Такого, что запомнилось, чего-то совсем необычного?
  И вот тут, по тому, как у старика дернулся глаз, по тому, как он отвел взгляд я понял, что сразу попал в цвет. Не надо мне будет обходить всех жителей, вести бесконечные разговоры, этот старый хрен знает, о чем идет речь.
  Хотя - стартовое задание редко бывает головоломным. Жесть начинается потом.
  - Нет - при этом заявил дед - У нас тут ничего веками не меняется, разве что помрет кто или родиться. Остальное все идет своим чередом. Иди отсюда, странник, иди. Не тревожь нашу деревню.
  Ясно. Не хочет старый хрыч просто так делиться информацией. Ладно.
  - Здесь два десятка золотых - я выгреб из сумки пригоршню монет - Или около того. Расскажи мне...
  - Не было ничего - топнул ногой старик - Сейчас собак спущу.
  - Валяй - одобрил я и сказал Назиру - Вот ты и согреешься. Сначала его псов поруби, потом по домам пройдись. Какие девки посимпатичней - собери, мы из с собой возьмем, в рабство на Юг продадим. А остальных опроси - что тут четверть века назад случилось. Кто поразговорчивей - сюда гони, кто молчит - тех руби без жалости.
  - Понял - Назир согрел дыханием руки и коротким движением достал из-за спины свои сабли - Выпускай псов, старик
  - Ну? - поинтересовался я у бородача - Поиграем или поговорим?
  Дед покряхтел, потоптался, а потом буркнул:
  - Поговорим.
  Он давил из себя рассказ слово за словом, и было видно, что они давались ему нелегко. Дело в том, что история оказалась пакостная, грязная. Ну, по их, кроттонским меркам, а по моим - вполне себе обычная.
  Дело в том, что четверть века назад брат этого самого старика чуть не обокрал своего отца. Тот, понимаешь ли, в предгорьях нашел клад, очень-очень старый, но - богатый. Золото, камни, украшения - полный набор. Всем жителям Кроттона до него особого дела не было, народ тут жил натуральным хозяйством, разве что кто-нибудь раз в пять лет выбирался в город, до которого надо было неделю лесами ехать. На что им там золото?
  Но вот Гарри, брата старика, оно все-таки пленило и тот ночью попытался его умыкнуть, но был застукан отцом. После этого он папашу попробовал пристукнуть, но безуспешно, более того, в потасовке отец богатырским ударом умудрился выбить ему один глаз, если более точно - правый.
  В результате все это кончилось изгнанием Гарри из деревни, с четкой формулировкой:
  - И не вздумай возвращаться.
  Впрочем, подозреваю, что тот и не думал этого делать, поскольку папаша, видимо в воспитательных целях, отдал ему весь клад, целиком. Мол - держи, позорник, и стыдись того, что ты хотел сделать.
  Крепко сомневаюсь, что Гарри устыдился. А вот что поржал над папашей вдоволь - просто-таки уверен.
  
   Вами выполнено задание 'Деревня в лесу'
  Награды за выполнение задания:
  3000 опыта;
  6000 золотых.
  
  Вот и славно. Хотя я так и не понял, к чему было так накручивать условия этого квеста. Мол, все свидетели померли, поди узнай, что к чему. Разве что заставить игрока понервничать?
  Собственно - а что дальше?
  - С тех пор Гарри я не видел - степенно излагал дед - Но вот лет десять назад сюда заглянул караван торговцев, такое нечасто, но случается. Вот от них я случайно и узнал, что мой брат жив, что он стал уважаемым торговцем в одном далеком городе, который находится за Сумакийскими горами, у Теплого моря. Как бишь этот город зовётся? Тв... Тр.. А, верно. Тронье, вот.
  - О как! - только и смог вымолвить я.
  
   Глава седьмая
   в которой все получается не так, как задумывалось
  
  
  Вам предложено принять задание 'Город у моря'
  Данное задание является первым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - найти в вольном городе Тронье Кривого Гарри или его наследников.
  Награды за выполнение задания:
  3000 опыта;
  1000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
  Тронье. Малая родина. Есть, понимаешь ли, город, что часто я вижу во сне. У Теплого моря.
  - Тронье - произнес за моей спиной Назир - Там твой дом.
  - Был - буркнул я в ответ - Когда-то.
  Памятливый. Хотя он столько раз слышал: 'Хейген из Тронье', что не мог этого не запомнить. И не он один.
  Вопрос - и как мне теперь искать проводника к родному дому? Среди НПС - никак.
  Нет, ориентировочное направление я знаю. Он за Сумакийскими горами находится, как-то давно, когда Джон Ринко вел меня к пещере Орта Пепельного, он упоминал про него. Там надо через долины идти, потом по горам карабкаться. Или что-то в этом роде.
  Вот только времени на это надо вагон.
  Вывод - надо искать того, кто там был, точно так же, как было с Кроттоном. Больше скажу - искать там же, где и в прошлый раз. 'Орландинос' мне в помощь. Пока я еще не вешу на стене, надо их использовать будет.
  Да, вот еще что. Надо будет на всякий случай вещички в гостинице оставить перед визитом к Анне, во избежание. Я планы строю, строю, но не факт, что она с ними согласится. Эта дама может меня вздернуть сразу же после того, как увидит, даже не выслушивая. С нее станется.
  Ладно, будем решать вопросы по мере их наступления. Не поступления, а именно наступления. У меня все на времени завязано, а не на бюрократической процедуре.
  А вот в Кроттоне мне делать больше нечего, пусть и деревенька, и местные жители живут себе безмятежно.
  Впрочем, надо выяснить еще пару моментов. Первый - это сокровища. Предельно ясно, что в том кладе, который откопал папаша старика, была какая-то цацка, которая мне и нужна. Вот только какая именно?
  - А что, папаша, клад-то действительно сильно старый был? - понизив голос, спросил я у селянина.
  - Не то слово - немедленно подтвердил тот - Отец сказал, а он в этом разбирался. Он вообще был очень мудрый человек. Он же целых три раза в городе был, вот как!
  Ну, если так, то точно это был эксперт по сокровищам, прочь сомнения!
  - А опишешь мне этот клад? - вкрадчиво поинтересовался я у него - Что там было? Может, нечто выдающееся имелось? Не такое, как обычные монеты и украшения?
  - Не помню я - развел руками старик - Да и не смотрел особо, на что мне те сокровища? У нас тут все по-простому, золото не в ходу.
  - Понятно. Спасибо и на том - поблагодарил я старика - Последний вопрос - где брата в Тронье искать не знаешь? Может, торговцы говорили что?
  - Нет - покачал головой старик - Ничего. Да я и не спрашивал. И что он мой брат им не говорил. Позор это.
  - Понимаю - вздохнул я - Шутка ли - отца обворовать.
  - Стыдоба какая - поддержал меня старик - У нас о таком до Гарри даже не слышал никто. После этого случая кое-кто даже двери на ночь запирать стал!
  Бросить все, и переселиться в Кроттон. Благословенное место. Денег нет, простота нравов. Рай на земле, да и только.
  Но - не по мне такая роскошь, слишком много на мне всего висит. В смысле - долгов, обязанностей и обещаний. И одно из них мне надо выполнить прямо сегодня, хоть и не хочется. Точнее - прямо сейчас.
  Додумывал эту мысль я уже на широченном мосту, стоя перед воротами замка, вид которого поначалу меня восхищал, а сейчас даже и не трогает уже. Привык.
  - Милорд Хейген - синхронно бахнули в одоспешенные грудины кулаки рыцарей, стоящих у входа.
  - Привет, служивые - приложил руку к сердцу я в ответ - Брат Юр дома?
  - Вроде да - переглянулись стражи.
  - С утра был, это точно - добавил один из них - Я его видел в трапезной зале, он у поваров ревизию устроил, мешки с овсянкой пересчитывал.
  - Кому эта овсянка нужна? - проворчал высоченный рыцарь, скривившись - Жду не дождусь, когда меня на какой-нибудь форпост отправят. Или в миссию. Пусть даже в распоследнюю дыру, лишь бы там харчевня была. До чего дошло - мне ночью еда сниться начала.
  Остальные стражи печально вздохнули, признавая его правоту.
  - Ничего, парни - приободрил я рыцарей - Будет и на вашей улице праздник. На континенте большое немирье началось, то там полыхнет, то тут загорится, так что скоро у вас работы прибавится.
  Рыцари переглянулись, по этим взглядам было понятно, что для них это новость.
  - Но я вам ничего не говорил - поспешно произнес я - Договорились?
  - Прямо вот война? - уточнил здоровяк.
  - И не одна - понизил голос я - И на Востоке, и на Юге. Да и на Западе вот-вот драка за корону начнется.
  - Ох ты! - оживились рыцари - Запад - это хорошо, это куда лучше, чем Восток. На Востоке свинину в харчевнях не подают, там одна говядина и баранина, а это не сильно радует.
  Надо брату Юру сказать, чтобы он на продуктах не экономил. Коли всегда идейные рыцари больше думают о том, чтобы поесть, чем о том, что на войне убить могут, значит, они изголодались до предела. Или чтобы он их кому-нибудь на прокорм сдавал. Я вот десятка три к себе взять могу. А может и полсотни. Есть у меня все-таки идея отреставрировать родовое поместье, то, что зовется Эринбург. Если туда рыцарей заселить, то под их защиту можно рабочих поместить, которые сожженные здания отреставрируют.
  Кстати! Надо бы к Герву или Глену наведаться, посмотреть, как у них стройка идет и узнать, в какую сумму рабочие обошлись.
   Оставив стражников обсуждать гастрономические преимущества прожаренной свиной отбивной перед тушеной с овощами говядиной, я вошел в резиденцию Ордена. Что приятно - на этот раз Назира пропустили со мной без особых вопросов. То ли он примелькался, то ли сработала репутация. Юр же дал мне возможность приходить к нему тогда, когда я пожелаю, вот право это и выстрелило, распространившись на тех, кто меня сопровождает.
  Немного поплутав по коридорам и переходам, я с грехом пополам добрел наконец до знакомой двери.
  - Жди здесь - сказал я Назиру - Господин казначей не любит, когда в его каморку много народа набивается.
  Ассасин ухмыльнулся, давая мне понять, что до причуд господина казначея ему дела нет, но мой приказ он выполнит. Раньше он такого себе не позволял. Прогрессирует мой телохранитель, причем стремительно. Еще немного, и мной командовать начнет.
  Я постучал в дверь и, не дожидаясь ответа, вошел внутрь каморки.
  Брат Юр сидел за столом и что-то писал, стремительно водя пером по желтоватому пергаменту.
  Услышав скрип двери, он поднял голову и, не проявив ни капли удивления, сказал:
  - А, Х-хейген. Ж-ждал, правда, еще в-вчера вечером. П-подзадержался ты.
  - Дела, почтеннейший Юр, дела - выдал я очаровательнейшую (на мой взгляд) улыбку - Ни минутки нет, всем-то я нужен, везде поспеть надо.
  Ждал вчера. Стало быть, мой флегматичный друг и советчик уже знает все. Почему я даже не удивлен?
  - Одна из ф-фатальнейших человеческих ош-шибок - брат Юр вытянул руки перед собой и пошевелил пальцами - Н-не стоит даже п-пытаться успеть везде, в этом н-нет никакого смысла. В-во-первых, ты неминуемо оп-поздаешь всюду, т-так ничего и не успев, в-во-вторых у тебя создастся вп-печатление, что т-ты всем нужен, а это не т-так. И с-самое главное - делая м-множество д-дел, т-ты забудешь, какие из н-них твои, а какие нет, в результате ты ост-танешься наедине с ч-чужими долгами и ч-чужими проблемами, к-которые отныне с-стали твоими. Всем х-хорошо, в-все д-довольны, а т-ты намыливаешь для себя п-петлю.
  - Мудрые мысли и великие изречения брата Юра, том тринадцатый, страница девяносто пятая - не удержался я от шутки, плюхаясь на жалобно скрипнувшее кресло.
  Хотя юморок-то черный. Он никогда ничего просто так не говорит, вот и здесь это имеет место быть. И про чужие дела упомянул, и про петлю. Совпадение? Не думаю.
  - Х-хорошо - пожал плечами казначей - Х-хочешь гореть на ч-чужом костре - в-валяй. Т-твоя жизнь, т-тебе видней.
  - Не обижайся - я виновато заморгал - Просто настроение хорошее.
  - Это прекрасно - скупо улыбнулся брат Юр - Ч-что мне всегда в т-тебе нравилось, т-так это то, что т-ты не теряешь п-присутствия духа д-даже в самых неблагоприятных д-для тебя ситуациях. И чем твои д-дела хуже, т-тем лучше т-твой душевный н-настой. З-защитное свойство п-психики, я так д-думаю. Н-не к-каждому такое д-дано.
  - А что, у меня все плохо? - удивился я.
  - Р-разумеется - брат Юр жалостливо посмотрел на меня - Т-ты меня не п-пугай. Я ч-человек мнительный, с-самолюбивый, и личные ош-шибки переживаю оч-чень тяжело. Особенно если дал н-неверную оц-ценку происходящего. М-может, это у тебя в-вовсе не с-свойства никакие, м-может ты просто идиот? Т-тогда это многое об-бъясняет.
   - Например? - требовательно спросил я у него.
  - Н-например? - казначей сплел пальцы в 'замок' - Например, умный ч-человек никогда не встанет м-между матерью и сыном. П-просто в этом с-случае он п-при любом раскладе будет виноватым, к-ка бы дело не п-повернулось. А с учетом т-того, что за кем из этой п-парочки все р-равно останется трон, т-то еще и безголовым. Или ч-четвертованным, что в-вероятнее всего.
  - Стесняюсь спросить - откуда такая уверенность в данной развязке? - полюбопытствовал я - Не исключено, что обойдется и без этого.
  - Не обойдется - сказал, как отрезал брат Юр - Если в-верх возьмет Анна, она с-сведет счеты с-со всеми, кто п-поддержал ее сына. С к-каждым из вас, м-можешь мне поверить, я ее з-знаю. Ему тоже не поз-здоровится, это н-наверняка, но вам п-придется раз в сто х-х-хуже. Если же победит В-вайлериус, то Анне, с-скорее всего, не ж-жить. Принц ее не т-тронет, но Витольд нав-верняка сделает все, ч-чтобы она ум-мерла. Мой с-старый друг не очень х-хороший стратег, но в п-подобных в-вопросах у него опыт ог-громный, уж я-то его з-знаю. Не м-могу п-предположить, что им-менно это будет - разъяренная толпа, яд, к-кинжал, но это случится. И это б-будет началом в-вашего конца. Вы просто не п-понимаете того, что со в-временем з-злоба и жажда м-мести из души В-вайлериуса уйдут, а з-заместить их будет неч-чем. Там останет-тся одна п-пустота, потому что у н-него никого б-больше на свете н-нет. Друзья м-мертвы, любимая м-мертва, мать м-мертва. Когда-то эти л-люди стояли между н-ним и одиночеством, а т-теперь ушел п-последний из них. И вот к-когда он это осоз-знает в полной м-мере, то н-начнет искать т-тех, кто в этом виновен. Д-далеко ему х-ходить не прид-дется. Отдельно з-замечу, что к-крови он больше не б-боится, вы приучили его к н-ней.
  А ведь я размышлял об этом. Правда, заходил немного с другого конца, но смысл был тот же.
  - Что до т-тебя - я расстроен - в голосе брата Юра был нескрываемый упрек - Нач-чнем с того, что т-ты все-таки спелся с В-витольдом, хоть я и сов-ветовал тебе этого не д-делать.
  - Мне казалось, что вы друзья - заметил я
  - А мне каз-залось, что мы с тобой д-друзья - парировал казначей - Мы оба ош-шиблись.
  - Я никогда не выступлю против тебя - мне стало очень неловко - Кто бы меня об этом не просил.
  - Но ты ж-же вступил в с-союз с Витольдом? - уточнил брат Юр - Причем з-знал, что мы с ним нав-верняка будем с-стоять по разные с-стороны.
  - У меня союз не с ним - покачал головой я - Тут другое.
  - Поясни - попросил казначей.
  - Это вопрос выживания - усмехнулся я - Анна обращалась к Хассану ибн Кемалю, она хотела разместить заказ на мою голову. Он ей отказал, но в Раттермарке еще немало хороших псов войны, клинки которых можно купить в достаточном количестве. Достаточном для того, чтобы прикончить меня. Я всего лишь защищаю свою жизнь. Пока Анна на троне, я нигде не буду в безопасности. Сядь на престол Вайлериус - и у меня станет одной головной болью меньше.
  - Вот как - брат Юр потер подбородок - Я про з-заказ не знал. Д-догадывался, да, но не знал наверняка. С-старею.
   - Что Витольда - я ему не верю - продолжил я - Мы все, если говорить прямо, не лучшие из людей - и я, и вы, и, вон, Назир, что за дверью стоит. У нас всех есть и маленькие просчеты, и немалые грехи, и много всего другого, о чем вспоминать не хочется. Но тут уже ничего не изменишь. При этом, мы все-таки в большинстве случаев стараемся поступать по-людски, иногда даже по совести. А он - нет. Но так уж вышло, что он стал для меня связующим звеном с принцем в этой истории.
  Казначей уставился на меня. Он просто молчал и смотрел, даже не мигая. На пару он превратился в некое языческое изваяние, вроде 'каменной бабы'
  - Д-держись от него под-дальше в ближайшие д-день-два - наконец произнес он - Ос-собенно если он надумает п-прогуляться по воинскому л-лагерю. Если поз-зовет с собой - не х-ходи.
  Ясно. А квест где? Я же, по сути, Витольда могу спасти, должен быть квест?
  Или нет? Или это хитрый казначей меня провоцирует, на предмет 'скажу-не скажу'?
  - Да вряд ли я что-то подобное смогу сделать ближайшее время - негромко сказал я - Сегодня мне надо идти к королеве и предложить ей добровольную сдачу. Есть у меня подозрения, что ей это не слишком понравится.
  - Мой юный д-друг, ты невероятно н-нелогичен - отметил брат Юр - Это одновременно т-твой д-дар, и твое п-проклятие. В самом н-начале нашего знакомства я все г-гадал - как тебе уд-дается уцелеть в т-твоих похождениях? А теперь п-понимаю - судьба не успев-вает принять р-решение о твоей с-смерти. Она только з-заносит руку с п-пером, чтобы подписать указ о твоей г-гибели, а ты раз, и все ставишь с н-ног на г-голову.
  Я рассмеялся.
  - Ничего смешного - брат Юр потер лицо рукой - В-вдумайся в то, что я тебе с-скажу. Ты вступил в к-коалицию с м-мятежным принцем р-ради того, чтобы св-вергнуть с трона его м-мать, которая х-хочет твоей смерти. И на следующий же д-день ты идешь к ней в з-замок, чтобы п-предложить ей сдаться в р-руки м-мятежников. Тебя ничего не с-смущает?
  - Ну да, звучит странновато - признал я.
  - Странновато? - брат Юр глубоко вздохнул - Что ты, дорогой д-друг! Это звучит как б-бред высшей катег-гории. Это как уд-дарить себя самого к-кинжалом в печень и сказать п-при этом: 'Не х-хотела раб-ботать нормально? Вот тебе, п-получай'. А знаешь, что з-здесь самое з-забавное?
  - Что? - заинтересованно спросил я.
  - Ты м-можешь уцелеть - брат Юр хлопнул ладонью по столу - Против всех законов лог-гики. Так вот если ты останешься ж-жив, то держись п-подальше от Вит-тольда. Жалко б-будет, если... Если с тобой что-то случ-чится.
  - А тебе его не жалко? - спросил я у казначея - Вы же вроде друзья детства. Столько лет, столько воспоминаний.
  - Друзья д-детства делятся на две кат-тегории - брат Юр выбил по столу пальцами барабанную дробь - Первых почти не пом-мнишь, и, случайно в-встречая на улице, потом еще с п-полчаса пытаешься с-мообразить, откуда т-тебе з-закомо это лицо. А в-вторые никогда тебе д-друзьями и не б-были, просто с ними с-связано много д-добрых воспоминаний, а п-потому тебе каж-жется, что и они с-сами славные л-люди. А это почти в-всегда не так.
  - Ну, не знаю - я почесал затылок - Прямо уж всегда?
  - Если в-все дети рождаются д-добрыми, то откуда в-вокруг нас столько з-злобы? - устало спросил у меня брат Юр - Не знаешь? И я не з-знаю. Мы не можем п-понять в детстве, кто есть кто. А п-переоценку после, повзрослев, д-делать б-боимся, чтобы не раз-зрушить созданную н-нами же самими иллюзию о т-том, как мы были сч-частливы тогда, в д-детстве. Ладно, эт-то все слова, слова...
  - А ты сам в это дело полезешь? - поинтересовался я у казначея - На Западе?
  - Нет - покачал головой он - Фон Ах-хенвальд з-заявил, что это не н-наша война, и я с ним п-полностью согласен.
  Значит, он опять останется в тени. И поддержит он не принца, теперь я в этом уверен. Плохо. Если брат Юр впишется, пусть даже неофициально, за Анну, восставшим придется тяжеловато.
  - И я тож-же не рвусь туда - продолжил казначей - Я з-знаю Анну давно, В-вайлериуса вообще с рож-ждения. Как я м-могу выбрать, кто из н-них мне дорож-же?
  Можешь, можешь. Уже выбрал.
  - Думаю, что тоже выйду из этой игры - помолчав, произнес я - Ты прав. Или займу пассивную позицию. Ну, при условии, что Анна меня нынче не повесит на крепостной стене.
   - Как я уже с-сказал, ты на р-редкость везуч, д-друг мой - брат Юр встал из-за стола и приблизился ко мне - Вдруг и с-сегодня удача тебе улыб-бнется?
  - Хотелось бы верить - я тоже встал, понимая, что аудиенция окончена.
  - Глядишь, ты еще п-поделишься со мной с-своим вез-зением- казначей похлопал меня по плечу - И еще - я ц-ценю то, что ты д-держишь свое слово. П-пусть и с опозданием, но ты ж-же пришел ко м-мне, все рассказал? Для м-меня это очень в-важно.
  Что за человек? Сначала опустил, потом за то же самое похвалил.
  И это НПС?
  Хорошо, что он только НПС. Запусти такого в реальный мир - и кто знает, как высоко бы он поднялся.
  Хотя, если подумать... Любая игра - всего лишь отражение реальности. А я только обыватель, не знающий, что на самом деле творится там, за облаками власти. Наверняка там есть такие люди, по сравнению с которыми этот брат Юр всего лишь. Ну да - компьютерный персонаж. Логический круг замкнулся.
  - Мы ведь друзья - я протянул ему руку - Как по-другому?
  - Не н-надо по-другому - посоветовал мне брат Юр - Не н-надо.
   Выйдя из каморки казначея, я попытался свести воедино все, что было сказано между нами за этот короткий срок, и результат получился неутешительным. Я узнал не так уж много нового, зато мои обязательства перед братом Юром в очередной раз пусть немного, но увеличились.
  Нет, политика все-таки не мое. Раз не дано, значит не дано, чего уж там.
  Интересно было бы его с бароном Сэмади познакомить, у них обоих по огромной фиге в кармане всегда есть. Проще говоря - один другого стоит.
  Ладно, в любом случае формальности соблюдены. Пришел, сказал, теперь можно не опасаться того, что Орден Плачущей богини мне свинью подложит.
  Покинув пределы замка, я глянул на затянутое тучами небо, а после открыл список друзей. Ну вот, хоть что-то позитивное. В игре появились Кролина, Снуфф и еще несколько человек из клана, судя по тому, что их ники позеленели. Теперь главное, чтобы они еще и в нужном мне месте находились.
  
  'Привет, Кро. Ты в замке?'
  'Пока да. Но скоро буду не здесь'
  'Погоди, не сбегай. Ты мне нужна'.
  'Давай живей, надолго меня не хватит. Здесь Адъ и Израилъ'
  
   Вот сейчас не понял. Хотя... Понял. Кое у кого закончилась сессия. Ну да, вон, ник подсвечен зеленым. Однако, надо в самом деле спешить, пока дело до беды не дошло.
  Трень-Брень, по которой лично я совершенно не соскучился, несомненно пребывала в прекраснейшем настроении. Она обосновалась на одном из башенных шпилей, обвила ногами флюгер и громко распевала песни крайне сомнительного содержания, причем на ходу заменяя оригинальный текст на жутковатые строки собственного сочинения. Когда я появился во дворе, то исполнялось нечто вроде:
  
   'На рынке мы с Кролиной таскали мандарины'
  
  Зеленая от злобы Кро, слушая данный шедевр, уже вполне серьезно подтягивала тетиву лука, и отталкивала от себя неистово хохочущую Мысь, которой все происходящее явно было по душе.
  - Вы где такую добыли? - дергала ее за рукав та одной рукой и хлопая себя по бритому черепу другой - А?
  - По недогляду появилась - ответил ей я, кладя ладонь на плечо своей заместительницы - От сырости, скорее всего. Кро, не психуй.
  - Тебе легко говорить! - возмущенно взвизгнула та - Это третья песня про меня. А про тебя ни одной.
  - Все верно - попытался успокоить ее я - Она тебя любит сильнее, вот и поет сначала о тебе, а уж потом и до меня доберется.
  - А мне тоже нравится - Сайрин, которую я сначала не заметил, умудрялась еще и закладывать грациозные па под пронзительный голос феечки - Музыка - это прекрасно!
  - Если когда-нибудь где-нибудь будет проводиться конкурс на самый шизанутый клан, нам непременно надо принять в нем участие - заявил мне Снуфф - Как минимум приз зрительских симпатий точно наш будет.
  В этот момент Трень-Брень закончила очередной зонг, вспорхнула с крыши, раскланялась, вернулась на место и затянула новую песню, в которой речь шла о том, что настоящему гному в этой жизни ни надо ничего, кроме кружки пива и нечёсаной бороды.
  Как ни странно, но именно эта тема отчего-то оказалась близка местным жителям, которые начали дружно притоптывать ногами в такт и бить в ладоши. Пара юных селян даже затеяла что-то вроде танцев.
  - Когда-нибудь в моем замке будет покой? - добавила шума Эбигайл, которая с грохотом распахнула окно и по пояс высунулась из него - Мы тут к свадьбе готовимся! Любезный братец, если ты не успокоишь прямо сейчас свою дочь, то я не знаю, что сделаю! Вот - не знаю!
  - Она не только мне дочь, но и тебе племянница - резонно заметил я - И, между прочим, кто-то обещал ее как следует вышколить, дабы она не позорила род. Не помнишь, кто?
  - Да тьфу на тебя! - рявкнула в голос Эбигайл, стянула с ноги туфлю и бросила ее в гомонящую фею.
  Не попала, расстроилась и захлопнула окно, чуть не выбив витраж.
  - А когда свадьба? - заинтересовалась словами моей разъяренной игровой родственницы Сайрин, на миг перестав кружиться - Нас позовут? Я бы сходила.
  - Наверное, позовут - озадачился я.
  Если честно, то о данном мероприятии я совершенно не задумывался, хотя, возможно и зря.
  Между прочим, данный союз помимо кое-каких плюсов, мог принести мне и неудобства. Ночная кукушка, она дневную всегда перепоет, потому запросто через пару-тройку недель после мероприятия, мой клан из замка могут и попросить. Эбигайл начнет канючить, что, мол, народу много, шума тоже, а она на сносях, ребеночку это все не на пользу, и в результате пробьет Лоссорнаху мозг до такой степени, что тот, помявшись, начнет у меня уточнять, когда я съеду. Игра игрой, но законы существования в бытовых вопросах тут от реальности не сильно отличаются. Жизнь - она и тут жизнь, во всех своих проявлениях.
  Нет, надо отстраиваться, во избежание. Должен у моего клана быть запасной аэродром. Ну да, пока война, тут безопаснее, но она когда-то да кончится?
  - С чего ее так растопырило-то? - спросил я у Снуффа, который из всех зрителей был, пожалуй, самым невозмутимым.
  - Обиделась на то, что ее возвращению никто особо не обрадовался - пояснил тот - Так, руками помахали - и все. А ее же столько времени не было. Вот она и надумала таким образом напомнить людям о себе. И ведь добилась успеха, даже ты пожаловал.
  - У меня другой повод - возразил я ему - И достаточно важный. Кролина, успокойся наконец, и пошли в замок, знаю я там один уютный закуток. Тут не поговоришь, там все-таки потише. Снуфф, ты с нами. Да, Вахмурки нет?
  - Нет - Кролина наконец более-менее успокоилась - Вчера вечером заглядывал, говорит, на работе аврал, не до игр ему сейчас.
  - Жаль - опечалился я - Ладно, без него обойдемся. Слава тоже нет? Нет? Тогда втроем все решим.
  Кро и Снуфф переглянулись, а после последовали за мной. Как видно, они решили, что опять у нас все не слава богу.
  Скажу честно - мне было приятно их разочаровать. И на то, как они оживились, узнав про свалившиеся на нас два десятка доспехов, мне тоже было отрадно глядеть.
  А еще здесь была хорошо видна разница между этими двумя игроками. Снуфф просто радовался привалившему добру, а вот Кро - та нет. Она сразу же попыталась узнать, за что именно я получил эту мзду.
  - И все-таки - дергала она меня за руку - С чего это 'Орлы' так расщедрились? Ну, расскажи!
  - Да тебе не все едино? - не выдержал, наконец, Снуфф - Давай лучше прикинем, кого одевать будем, а кого нет. Мы с тобой - это два. У Лираха все есть, у Вахмурки тоже. И у Слава, он как раз недавно себе кольчугу легендарную прикупил.
  - Да-да - отвлеклась от меня Кролина - Я помню, как он про это говорил.
  - Вот и славно - я понял, что тут все сладится и без меня - Как сварганите список, сразу пошлите его некоему Верорку, он у 'Орландинос' глава клана. Он в курсе, он ждет.
  - Стоять - грозно приказала Кролина - Ты ничего не забыл сделать?
  - Эммм? - удивленно уставился на нее я - Вроде нет.
  - Подумай - потребовала моя заместительница - Вот чего я накануне в замке не дождалась?
  - Ааааааа! - я хлопнул себя ладонью по лбу - Конечно! Кролинушка, солнце ты мое! Какая ты умница, какая ты красавица! И голова у тебя варит так, как ни у кого другого! Если бы не ты, пропал бы наш клан! Спасибо тебе за твои таланты, за твои умения и за то, что ты есть! Ну, и отдельно хочу отметить твою скромность.
  И правда - забыл я ее толком поблагодарить за успешную торговую операцию. С другой стороны - штатная ситуация. Клан не только мой, но и ее, верно ведь?
  Хотя я бы в данной ситуации отдал все за копейки, что греха таить?
  - Вот - Кролина горделиво подбоченилась - Я молодец, а ты мне не все рассказываешь.
  - Так и ты мне не все рассказываешь - улыбнулся я многообещающе - Например, такой вопрос имеется - ты откуда к нам Чумдока притащила? Как нашла, кто тебе его порекомендовал?
  - Поведали уже - с девушки мигом слетел пафос, она насупилась - Кто, кто... Да никто. Мы с ним вместе в 'Молниях Раттермарка' бегали месяца два, я у них просто больше не выдержала. Так-то клан ничего, но там военные у руля, с этой своей спецификой. Чумдок нормальный парень вроде был, не крыса, не халявщик, руки прямые, мозги в наличии. Кто ж знал, что такая ерунда выйдет? Встретились случайно, разговорились - кто, чего. Он без клана, попросился к нам. Я его знаю, помню, отчего не взять? Типовая ситуация.
  - Поддержу Кро - подал голос Снуфф - Тут любой налететь мог, чего уж. Кто знает, что у человека за душой. Да и потом - особого вреда он нам не принес. У нас же толком нет ничего, потому и терять нечего. Это у топовых кланов секретов полное лукошко, а мы как на ладони.
  - Это да - согласился с ним я - Да может оно и к лучшему, что пока у нас так. Война скоро наберет обороты, пойдет большое месиво, все мало-мальски крупные кланы должны будут решать, с кем они. А нам - не надо, мы настолько мелкие, что никому не нужны.
  - Хорошо бы, кабы так - скептически произнесла Кро - Вот только ты сам веришь в эти слова? Уверен, что тебе дадут возможность в стороне стоять, с твоими-то знакомствами?
  - Уверен - ответил ей я - Нам в долине Карби никто из топов не помогал, а значит и я им ничего не должен.
  - А 'Дикие'? - возразил мне Снуфф - Они там с нами были.
  - Что до 'Диких сердец' - им еще до старого статуса карабкаться и карабкаться - отмахнулся я - Потеряли они свое место за столом, на котором большой пирог разрезать будут, они теперь только что-то от чужой порции откусить смогут.
  - Может, ты и прав - Кролина задумчиво намотала прядь волос на палец - Я уже думала на эту тему, так и эдак прикидывала, под чьи знамена нам вставать. Наверное, и в самом деле - ну их всех. При случае погреемся у чужого костерка, а если нет - так и ладно. И потом - эта война кланы измотает, некоторых и вовсе уничтожит. Так что после ее завершения самое раздолье будет тем, кто вовсе не воевал, они свои силы сохранят и смогут что-то да оторвать себе от чужих побед.
  - А я думаю, что надо кланом собраться и по этому поводу поговорить - помолчав, добавил Снуфф - Что кто думает, какое у кого мнение. Не в смысле - 'проголосуем', а просто, для всеобщего понимания ситуации.
  - Почему нет? - согласился я с ним - Да, в конце концов - хоть я на всех сразу гляну. Да и другие вопросы обсудим, благо есть о чем поговорить. Кро, как ты по этому поводу?
  - Хорошее дело - одобрила моя замша - Как насчет вечера субботы?
  - 'За' - поднял вверх руку я - Давай, оповести всех, письма там разошли. Если процентов восемьдесят соберем - уже неплохо.
  - Надо будет перед этим фею поймать и в мешок посадить - деловито сообщил нам Снуфф - А то шиш нам будет, а не собрание.
  - Выберется - расстроил его я - Зубами дырку выгрызет.
  - Я подумаю, что с ней сделать - многообещающе сказала Кро и как-то так очень по-доброму улыбнулась - Есть мыслишка.
  А, может, и вправду ее в обитель отправить? На пару недель? Там ей хвоста-то прищемят.
   - Только без перегибов - попросил ее Снуфф - Знаю я твои методы, тебя, если что и штрафы не остановят. Загонишь ее на точку возрождения и будешь там пэкашить до потери пульса.
  - Такое тоже приходило мне в голову - призналась Кро - Но это уже перебор. Нет, маленькую засранку мне не жалко, но народ может не понять. Не знаю почему, но многие ее любят.
  - Включая меня - заметил я - От Треньки много шума, это да, но человек она хороший. Так что давай без всяких штучек в стиле доктора Менгеле, хорошо? В конце концов - уничтожь ее морально. Или отдай на время собрания счетоводам в черных рясах, скажи, что я попросил. Они ведь здесь еще обитают?
  - Здесь, здесь - подтвердил Снуфф - Около короля трутся постоянно, и пару раз из-за этого успели с инквизиторами подраться. Теперь всем хочется поближе к трону разместиться.
  А вот это новость. Стало быть, у молодцев брата Юра начались терки с Инквизицией? Это я запомню, это полезная информация.
   Да, о тронах и всем таком. Надо уже выдвигаться на Запад. Чего тянуть? Время в игре течет быстро, не успеваешь его замечать. И потом - сейчас там, в лагере Вайлериуса народа не так много, как вечером будет. Не люблю большого количества свидетелей.
  Но вообще - надо было мне дождаться вчера, как они бумагу напишут, и сразу, без всяких заходов к принцу к Анне идти. А там уж - пан или пропал. Причем теперь уже неясно, что именно мне предпочтительно - умереть или выжить.
  Хуже нет вот этой непонятности выбора, когда сам не знаешь, чего хочешь. С одной стороны мне сейчас отдать серверу душу в этом квесте очень даже выгодно - одним грузом с плеч меньше. С другой - учитывая вновь открывшиеся обстоятельства в виде Тронье и брата Юра, может, выгоднее остаться живым.
  Вообще меня всегда, вот прямо с детства, раздражало наличие двойственности решений в тех или иных ситуациях, когда любое из них кажется верным. Такое бывает нечасто, но случается. Хорошо, когда одно перевешивает другое, но вот сегодня, например, чашки весов застыли друг напротив друга, и я не знаю, как мне поступить.
  В юности я даже завидовал тем, кто мог сказать, как отрезать, мол - будет так, и все тут. Эти цельные натуры не взвешивали 'за' и 'против', не анализировали ситуацию, иногда, по-моему, даже не думали. Просто рубили с плеча - и все. И их не слишком волновали последствия подобных решений, они просто шли вперед, не глядя по сторонам.
  Я так не могу. Не получается у меня так. И рад бы, но не могу, так у меня голова устроена. Мне надо точно понимать, куда я двигаюсь, без этого мне сложно ориентироваться в пространстве.
  Один плюс в этом всем сегодня - это решение надо принимать не в жизни. Нет, здесь тоже обратно не отыграешь, но все-таки виртуальная реальность - это виртуальная реальность, здесь все иллюзорно. А вот в жизни такие ситуации бываю крайне неприятны, и в большинстве случаев ведут к неприятным же последствиям. Ведь чаще всего такие непростые ситуации связаны с людьми, с отношениями между ними, и любое из двух решений ведет к конфронтации с кем-то из твоего окружения. В том и сложность - выбирая ту или иную позицию, ты неминуемо лишаешься кого-то, как друга, приятеля, любовницы. Просто в силу того, что с момента принятия решения ты действуешь не в его интересах, а люди подобного не прощают. Нет, потом можно что-то сказать, извиниться, попробовать перевести все в шутку, но это пустые хлопоты. Из отношений уйдет некая искра, что-то такое, чего уже никогда не вернуть. Был друг - стал собеседник. Была любовница - стала... С женщинами в таких ситуациях вообще все очень непросто. Они охотно и умело оправдывают себя, могут даже простить подруг, но мужчин - никогда. Если ты встал не на ее сторону, и она про это узнала - все, тебе не жить. Лучше изменить, это она еще сможет понять и списать на слабость мужского нутра, но выбрать не ее сторону - это все, это даже не война, это как-то по-другому называется.
  Ладно, что-то меня занесло не туда. Что сейчас-то делать?
  Пока выходит так, что разумнее всего ничего не делать. Пусть оно идет, как идет. Хамить не буду, особо надрывать сердце тоже. Приду, изложу, отвечу на вопросы, если такие будут, а дальше станет понятно, что да как.
  Тем более, что брат Юр делал некие намеки, что мне может и повезти. Вот только трактовать эти намеки можно тоже двояко, мне ли его не знать?
  И снова я оказался в знакомом предбаннике. Что интересно - в дом переноситься нельзя, а в палатку можно. Почему так? Чем палатка не дом?
  - На ловца и зверь бежит - вот что первое услышал я, выйдя из портала - А я тебе как раз писать собирался!
  
   Глава восьмая
   в которой герою все время что-то да предлагают
  
  Это был Верорк, как всегда чем-то недовольный. За его спиной отирались Чужестранка и Льод, который сразу же мне заговорщицки подмигнул, после же перевел взгляд на спину своего лидера и закатил глаза под лоб, как бы говоря: 'Да не парься, старик, он всегда такой'.
  - Привет - решив последовать совету этого прохиндеистого малого, дружелюбно сказал я - Рад, что ты рад. Собственно, мне ты тоже нужен. А вы чего тут, чего не внутри?
  - Так не пускают без тебя! - возмущенно грохотнул басом Верорк - Не хватает репутации. Троцеро этот, холера лохматая, так и проорал, что мол, ждите, пока принц покинет шатер, тогда присоединитесь к его свите. А так вам здесь делать нечего, мнение воинов никого не интересует. Ваше дело битва.
  - Ну, определенная логика в этом есть - признал частичную правоту Троцеро я - И потом - отсюда-то не гонят?
  - Нам не надо здесь торчать, нам надо как можно ближе к Вайлериусу быть - вставила свои пять копеек в разговор Чужестранка - Там слово вставил, тут что-то сделал - за все капают единицы репутации, которые после войны нам как воздух будут нужны. Сейчас-то ее зарабатывать непросто, а потом и вовсе замучаешься. Мы теряем время и возможности, пока тут кукуем.
  - Аванс мы тебе перевели, вещичку отправили - снова вступил в беседу Верорк - Так что давай, работай. Пулей внутрь, и чтобы через пять минут мы были там.
  Все, надоело. Серьезно - надоело. Если что, я лучше по горам побегаю и своим ходом до Тронье доберусь. Соберу своих - Флоси, Гунтера, брата Миха, может даже Трень-Брень с собой прихвачу для веселья, и пойду горами высокими, лугами зелеными. Оно даже и неплохо, вот эдак прогуляться, воздухом подышать.
  Реально - достал этот Верорк до печени со своими замашками. Все понимаю, но терпение у меня кончилось.
   Льод, как видно, понял ход моих мыслей, его лицо скривилось так, как будто он раскусил гнилой орех.
  - Да пошел ты в задницу, родной - ласково сказал лидеру 'Орлов' я - Обмен открой, я тебе щит верну. Что до денег, так они через десять минут будут переведены вам обратно. Я даже еще десятка два золотых сверху накину, на бедность. А потом схожу к принцу и сделаю так, что ваш зачуханный клан к его лагерю на километр не подпустят. Поверь, я заморочусь и это сделаю.
  Верорк запыхтел, но сказать ничего не успел, его опередил Одинокий Волк, которого я сначала и не приметил. Он стоял в дальнем углу и не особо бросался в глаза
  - Договор - прогудел он из-под своего шлема - Мы заключили договор, он скреплен администрацией.
  - Все верно - весело подтвердил я - И в нем значится, что я консультант, а не мальчик на побегушках. Меня можно просить, но мне нельзя приказывать. Это вы его нарушили, друзья, а не я. Впрочем, нет проблем, давайте вызовем сюда того же товарища, что его фиксировал и спросим, кто из нас прав, а кто нет. И кто, соответственно, налетает на штрафы. Эй, Льод, ты из этой компании тут, похоже, самый башковитый, что думаешь по этому поводу?
  - Думаю, нам всем надо выдохнуть и успокоится - затараторил Льод, расплываясь в улыбке - Хейген, поверь, на самом деле мы хорошие, милые люди, и Верорк у нас не такой уж грубиян. Просто на кон поставлено многое и ставки в этой игре очень высокие, понимаешь? Мы из игры не вылезаем последнюю недель, я вообще отпуск на работе взял. Подумай только - променял лето на зиму. Кошмар?
  - Кошмар - согласился с ним я - Но посыл мне ясен, ты отлично понимаешь, на чьей стороне будет администрация. Верорк, обмен-то открывай, не тяни.
  - В порошок сотру - пророкотал лидер 'Орлов', вытянул вперед руку в латной перчатке и сжал ее в кулак - С точек возрождения вылезать не будешь.
  Назир, до того молча стоявший за моей спиной, плавно сместился чуть левее. Увидеть я этого не мог, скорее - почувствовал.
  - Сейчас от страха обсикаюсь - фыркнул я - Валяй, попробуй. А я 'телегу' в администрацию игры накатаю. Здесь ведь будет иметь место не игровой момент, а личностный, связанный с разрывом договора и неприятием вышестоящего решения по данному вопросу, потому жалоба будет обоснована. Льод, как думаешь, чем это кончится для 'Орландинос'?
  - Скорее всего, ничем - пожал плечами тот - Звучит это все сомнительно, не сказать бредово. Но запрет на твое убийство мы получить можем, что да, то да, в качестве обязательного условия по дальнейшему существованию клана. Только и ты не забывай, что у нас еще союзников полно, они-то с тобой никаких договоров не заключали. Это ни разу не угроза, просто здравый взгляд на вещи и некое планирование развития событий.
  Это да. Но и вы не знаете, какие у меня козыря в рукаве. Точнее - козырь. Худой, очкастый, и питающий теплые чувства к одной моей костлявой подчиненной.
  - Мальчики, может, закончите уже выяснять, кто из вас выше на стенку писает? - устало спросила у нас Чужестранка - Задрали, честное слово. Верорк, ты неправ. Когда мы договаривались, действительно речь шла о том, что этот человек не наемник и приказывать ему нельзя. Научись уже решать вопросы не только кулаком, но и умом. Но и ты, Хейген, хорош. Ты в игре уже давно, мог заглянуть сюда, не развалился бы. Давай начистоту - обязательства у тебя все-таки есть. Ну да, ты вольный художник, но тем не менее.
  Вопрос - откуда она знает, как давно я в игре? В друзьях она у меня не числится, увидеть, когда я вошел в систему она не могла.
  - Как смог, так пришел - добавил в голос миролюбия я.
  Верорк хотел что-то сказать, но получил сразу два одновременных тычка в спину, и от Льода и от Чужестранки.
  - Подытожим - Льод шагнул вперед - Есть проблема, которая высосана из пальца, и она называется 'не сошлись характерами'. Наш лидер человек дела, оно для него всегда на первом месте, и он в своем стремлении к достижению цели прет, как шагающий экскаватор, не считаясь ни с чем. Ты, Хейген, человек другого склада, потому и взгляды на те же вещи у тебя другие. Результат - между вами возникло определенное непонимание, которое вылилось в конфликт. Все так?
   Верорк злобно посопел, но кивнул. Я повторил его жест.
  - Предлагаю вот что - Льод выбил нечто вроде чечетки, а после приобнял меня за плечи - Давайте все это забудем и начнем сначала. Никто никого не убил, никто никого смертельно не оскорбил, и повода для вражды между нами нет. Что мы, в самом деле, дети сопливые, мол, 'не писай в мой горшок'? Впереди большие события, впереди невероятные перспективы, и вот так нелепо на пороге этого всего разругаться? Ведь глупость же несусветная! Ну, разве я не прав?
  - Мне конфликты не нужны - выждав паузу, ответил я - Они делу мешают. Угомоните своего лидера - и нет проблем. Ну, и не худо было бы мне компенсировать моральный ущерб. Я, знаете ли, себя не на помойке нашел. Претензии, угрозы - я этого не люблю.
  Верорк выкатил глаза, глядя на меня и задышал так, будто откусил чего-то очень горячего. Но - промолчал. Хотя, возможно, это у него просто шок, сейчас отойдет и разорется.
  Нагловато, я знаю. Но если уж мы продолжаем наши отношения, пусть они мне Тронье найдут, хоть из-под земли вынут. Впрочем, пилюлю надо подсластить.
  - И, кстати - если бы не все это безобразие, которое жрет наше с вами время, то я бы уже сейчас ваш рейтинг здорово приподнял бы. Есть у меня одна мыслишка... - после этих слов я изобразил печаль об утраченных возможностях 'Орлов' - А теперь и не знаю даже, стоит ли надрываться?
  - Ну-ну-ну - так и не сняв с моих плеч руки, хохотнул Льод - Мы тут все люди взрослые, так что для нас это слабоватый заход. Что ты хочешь от нас еще получить? Не золото же?
  - Не золото - посерьезнел я - Мне надо попасть в еще одно место, где я до того не был.
  - Конкретней, пожалуйста - попросила Чужестранка.
  - Город Тронье - покладисто ответил я - Находится за Сумакийскими горами, у Теплого моря.
  - Нет - помедлив, ответила девушка - Не бывала. Волк?
  - Даже не слышал о таком - прогудел рыцарь из своего угла.
  - Надо сокланов потрясти - деловито заявил Льод - Если не выгорит - союзников. Считай, что ты уже там.
  - Не надо трясти - проворчал Верорк - Был я в этом Тронье года два назад, когда квест на контрабандистов выполнял. Сделай, что обещал, подними сегодня нашу репутацию до уровня свободного прохода к принцу - и я тебя туда отведу.
  - Ну, вот как с 'Орлами' иметь дело? - печально спросил я у Льода - А? Я так морально устал от вас, это ужас какой-то.
  - Делай свое дело - посоветовал мне он - За остальное не беспокойся. Компенсационный счет принимается и будет оплачен полностью, отведет он тебя туда, куда надо, независимо от результата.
  - Не много на себя берешь? - нехорошим тоном спросил Верорк у этого пройдохи.
  - По чину - без малейшего почтения ответил тот, наконец-то скидывая свою руку с моих плеч - Кто-то должен думать и о клане в целом, а не только о своей роли в нем.
  - А я давно говорила - обличительно заявила Чужестранка - Достали уже эти тоталитарные замашки.
  - Пойду - деловито заявил я - Время идет, дел еще полно. Никуда не уходите, ждите здесь, я так думаю, что скоро вас внутрь позовут.
  А вообще, может, и зря я в присутствии 'Сорок' договор с ними не подписал. Номер Девятнадцатый - это хорошо, но вот в игровом смысле теневые торгаши были бы большей гарантией того, что 'Орлы' особо выпендриваться не станут.
  В шатре народу поубавилось, хотя основные персоналии, из тех, кто был вчера, присутствовали. Троцеро что-то выговаривал парочке рыцарей в начищенных доспехах, седовласый Реджинальд беседовал с принцем, двигая искусно сделанные фигурки воинов по карте, расстеленной на столе, Витольд же устроился в кресле, посматривал на остальных и попивал вино из серебряного кубка.
  - Мое почтение всем - сообщил я от самого входа, обратив внимание на то, что стражники, стоявшие с мечами наголо слева и справа от него, и не подумали на меня как-то среагировать. Причем не только на меня, но и на Назира. Все-таки распространяется на него моя репутация.
  А вчера их тут не было, между прочим. Как видно, противостояние входит в решающую стадию.
  - Хейген - обрадовался принц, только завидев меня - А я все гадал - куда ты подевался?
  - Дела, дружище, дела - я подошел к столу - Однако, бумаги готовы? Надо в Эйген идти, чего тянуть? Вон, темнеет уже.
  - Да - ответил Реджинальд вместо принца и взял со стола два свернутых в трубочку пергаментных свитка - Вот этот, с красной лентой, адресован княгине Анне, вот это, с синей лентой, подтверждает твои полномочия переговорщика. Какая-никакая, а защита.
  - Парламентеры неприкосновенны - заметил принц тревожно - О чем ты, Реджинальд?
  - Парламентеры неприкосновенны - громко произнес Троцеро, отвлекаясь от беседы с двумя воинами - Верно, таковы правила с древних времен. Но это когда речь идет о простой войне, так сказать, традиционной. А тут речь идет о родственной междоусобице, приз в которой трон, так что правила можно и похерить. Зато тела послов, висящие на крепостной стене, произведут немалый эффект.
  Принц призадумался, поглядывая на меня. Судя по всему, игра давала мне понять, что я могу и отказаться от задания, в очередной раз предоставляя право выбора.
  - Все когда-то умрут - усмехнулся я, беря свитки у Реджинальда - Кто-то раньше, кто-то позже. Если сегодня не мой день - значит, судьба у меня такая.
  - Не думаю, что Анна на подобное пойдет - подал из угла голос Витольд - Это было бы даже для нее слишком. И потом - она знает Хейгена, она знает, что вы с ним старые друзья, да и обязана ему кое-чем. Не посмеет, мой принц, не посмеет.
  Вот же ловкач, даже из моей возможной смерти он пытается выжать выгоду. Если я вернусь, то все и так будет хорошо, если же меня вздернут, он напомнит принцу эту свою фразу и еще сильнее настроит его против матери.
  И еще - он, похоже, просто-таки уверен в том, что меня вздернут. Не удивлюсь, если узнаю, что он вообще все это закрутил исключительно ради того, чтобы меня повесили.
  Стоп-стоп. А квест на убийство королевы? Он же мне его выдал и там речь шла о том, чтобы пристукнуть ее после войны.
  Хотя - о чем я? Элементарная подстраховка. Он так и так ничего не теряет и в любом случае в плюсе. Подвесят меня сушиться на солнышке - хорошо. Нет - тоже неплохо, значит потом можно меня подрядить прирезать павшее величество.
  Грубая работа-то. Вот откровенно грубая. Нет, до брата Юра Витольду ох, как далеко. Их даже сравнивать нет смысла, это как искать различия между свекольным неочищенным самогоном и двадцатилетним 'Макалленом'. Что-то общее есть, но на этом сходство и заканчивается.
  Брат Юр - он искусник, он плетет свою сеть так, что даже понять невозможно, что она есть. Я вот не поручусь, что сейчас не являюсь частью его замысла, причем, даже не подозревая об этом. Здесь же все достаточно прозрачно. И ведь он знает, что я все понял, это видно.
  - Думаю, ты прав - согласился со мной Вайлериус - Это было бы слишком. И потом - родовая честь, она не позволит маме поступить таким образом.
  - Бесспорно - поддержал его Витольд - Бесспорно, мой принц. Да, о чести. Надо бы Хейгену сопровождающих дать, чтобы было ясно, что он полномочный посол. Как ему без свиты? Непорядок. Да вон, давайте хоть бы даже тех двух молодцев, подручных Троцеро, с ним отправим. Представительные парни, в доспехах, красавцы, лица светлые, открытые. Загляденье просто!
  - Согласен - кивнул принц - Господа, вы слышали? Надеюсь, возражений нет?
   Троцеро свирепо зыркнул на Витольда, который за спиной принца ехидно улыбнулся, но возражать не стал, двое же рыцарей растерянно моргали глазами.
  Да грубо работает, но действенно. Это он уже не двух зайцев одним выстрелом прикончил, а трех. Сволочь. Но - молодец.
  Только вот здесь я тебе немножко насвинячу. Здесь твои планы пошли вразрез с моими, у меня конкретно по этому поводу есть свои личные соображения.
  - Да не нужны мне эти двое - громко сказал я - Они, конечно, представительные ребята, но я их совершенно не знаю. Поручение у меня серьезное, можно даже сказать деликатное, потому и людей в сопровождение я выберу сам. Точнее - мне и выбирать не надо. Вал, помнишь, я тебя вчера знакомил с верзилой, который королем уже сейчас называть начал?
  - Да - подтвердил принц - Верорк, если не ошибаюсь?
  - Вот-вот - покивал я - Из его людей сопровождение возьму. Я бы тебе их прямо сейчас представил, но их Троцеро в шатер не пускает. Говорит - рожей не вышли, не место тут простым воинам, сюда только знать доступ имеет. Хорошо, что я лэрд и тан, а то бы и меня не пропустили.
  - Троцеро? - в голосе Вайлериуса четко послышалось недовольство - Опять ты за свое? Я еще раз тебе говорю - перестань меня ограждать от общения с людьми. Все что я делаю - это не ради себя, это ради них. Мной руководит не месть, а желание дать людям право жить так, как им самим того хочется.
  Где-то я это уже слышал. И не раз. Вот только не припоминаю, чтобы подобные благие намерения когда-нибудь претворялись в жизнь. Как правило, они терялись где-то по дороге, которая в результате приводила идущих по ней в совершенно другую сторону, противоположную первоначальной.
  - Дело не в том, чего я хочу или не хочу - выпятил челюсть вперед Троцеро и потеребил свою бородку - Это соображения безопасности. Они приоритетней любых других. Я не знаю этих воинов. Кто они, откуда?
  - Их привел мой друг - показал на меня принц - Человек, которому я верю безгранично. И людям его я тоже верю. Если он сказал, что они надежны, значит, так оно и есть.
  - Вот-вот - поддакнул я - И еще вопрос, кто эффективней в качестве охраны - мои псы войны, которые воинское дело до развилки ног прочувствовали или вот эти красавцы, которые, похоже, кроме турниров ничего и не видали.
  Парни в доспехах нехорошо на меня поглядели, но промолчали.
  - Соглашусь со стариной Хейгеном - снова вступил в разговор Витольд - Тертые бойцы куда лучше видят опасность, чем паркетные шаркуны. Грязь и кровь войн, знаете ли, научит такому, чего ни в одном дворце сроду не узнаешь.
   Троцеро раздраженно дернул щекой, стремительно подошел ко входу и визгливо крикнул:
  - Господа наемники, прошу вас пройти к нам. Как выяснилось, без вас тут не обойтись.
  Верорк первым влетел в помещение, за ним подтянулись и остальные.
  - Мой король - рявкнул он, стукнув кулаком по груди - Рад снова видеть вас.
  - Ты этого с собой возьмешь? - спросил у меня принц, показав пальцем на него - Что же, выглядит он представительно.
  - Нет, этот останется при тебе - не без удовольствия посмотрев на ничего не понимающего Верорка я - Он славный малый, но для такого дела не годится. Культуры в нем маловато, понимаешь? Убить кого-то или там в атаку пойти - это он может, а вот что-то посложнее, мероприятия, где думать надо - там нет, это не его. Я вон того с собой возьму, невысокого, что слева стоит. Парень не промах, подметки на лету режет, я его давно знаю.
  Льод понял, что речь идет о нем и вопросительно глянул на меня. Я ему подмигнул, давая понять, что все нормально и нервничать не надо.
  - Как тебя зовут, приятель? - Вайлериус обратился к хитрецу, который немедленно начал преданно пожирать принца глазами, давая понять, что он за него в огонь и в воду.
  - Льод. Готов служить там, куда пошлете!
  - К матери своей пошлю, на переговоры - тихо, но веско сказал принц - Сопровождать вон, Хейгена. Дело это сложное, не стану скрывать - опасное, там и голову своею оставить можно. Не страшно?
  - Я три раза был женат, мне уже ничего не страшно - бодро заявил Льод - Надо сходить - сходим. Придется помереть - помру.
  - Молодец - похвалил его Вайлериус, стянул с пальца кольцо и протянул 'орлу' - Держи на память.
   Если бы меня можно было испепелить взглядом, то Верорк не оставил бы от меня и горсточки пепла.
  А вот не надо меня злить. И еще - хрен ты ко мне придерешься теперь. Репутацию я вам сейчас поднял? Поднял. Все, слово сдержал, план выполнил. И даже перевыполнил.
  И это я молчу про то, что воспоследует, если меня не повесят. Льод, например, может очень высоко взлететь, повыше, чем свой кланлидер.
  Он, к слову застыл на месте, глаза его смотрели в одну точку. Как видно, перепал ему квест, и сейчас он изучал его условия.
  До чего мы забавно смотримся в такие моменты. Как застывшие изваяния.
  - Ух - наконец выдохнул он - Ну чего, я готов. Когда идем?
  - Да прямо сейчас - небрежно бросил я - Чего тянуть? Назир, ты остаешься здесь.
  - Нет - бесстрастно ответил мне телохранитель.
  - Там не война - попытался объяснить ему я - Там тебе меня защитить все одно не получится. Захотят повесить - повесят, несмотря на все твое искусство убивать. Массой задавят, обезоружат и вздернут. Какой смысл тебе туда лезть?
  - У меня есть приказ, я его выполняю - упрямо повторил Назир, и я понял, что любые разговоры будут сводиться к этой фразе. Как, впрочем, и всегда.
  Чужестранка хихикнула, Льод же наоборот, смотрел на это все очень и очень серьезно, я бы сказал - вдумчиво. Так, что я очень пожалел, что завел этот разговор при нем. Ошибочка вышла, опять я расслабился.
  - Вольному воля - вздохнул я - В конце концов, каждый имеет в этой жизни право получить личную веревку, которая сломает ему шею.
  - Откуда этот пессимистичный настрой, дружище - Витольд наконец соизволил покинуть свое кресло и подошел ко мне - Ты идешь к Анне, матери нашего дорогого Вайлериуса. С чего ты взял, что она станет убивать друзей своего сына, которые, тем более, представляют его интересы? Она не может не понимать, что сотворив такое, она сожжет последний мост.
  - Я тоже верю в ее благоразумие - кивнул принц - Мы еще можем договориться. Так и скажи ей, хорошо?
  - Непременно - пообещал я - Верорк, меня дождись, хорошо? Нам надо сегодня еще одно дело уладить, то, о котором договаривались.
  Витольд стрельнул глазами в сторону лидера 'Орлов', как видно подумав, что речь идет об убийстве королевы, хотя я имел в виду совсем другое. Впрочем - пусть думает. Почему бы и нет?
  - Дождусь - недовольно буркнул Верорк.
  - И еще - я щелкнул пальцами - Там письмо тебе прийти может, со списочком доспехов, так ты его Румпелю перешли, не забудь.
  Было видно, что верзила с трудом меня терпит и что я бешу его невероятно, но он честно пытался сдержаться.
  - Перешлю - выдавил он из себя - Удачи тебе. И очень хочется верить, что ты вернешься целым и здоровым. Это в наших общих интересах.
   Ну, насчет общих интересов можно и поспорить, но первоначальный план по поводу неминуемой гибели я, как и было сказано выше, пересмотрел, заменив его на: 'как фишка ляжет'.
  А вообще правильно я сделал, взяв Льода. Он будет со мной от начала до конца и в том случае, если меня вздернут, подтвердит, что все было по-честному, то есть я не нарочно слился.
  Что до самого Льода, он был доволен происходящим невероятно.
  - Спасибо, старик - сообщил он мне, как только мы перенеслись через портал в Эйген, в глухой переулок, который находился рядом со входом в канализацию. Портал открыл я, решив, что лучше потратиться, чем тащиться невесть сколько через лагерь повстанцев и ворота - И колечко отличное, и квест шикарный. Если дело выгорит, я всех наших по репутации у принца уделаю.
  - Знаю - огляделся вокруг я - Потому и взял с собой именно тебя. Из всей вашей компании ты наиболее адекватный человек. Хотя Чужестранка тоже ничего так, внятная. Но этот ваш Верорк...
  - Да нормальный он - поморщился Льод - Просто на успех заточен чересчур и дисциплину уважает. Ну, и еще борзых он не любит, а ты из таких. Я-то на это все смотрю сквозь пальцы, а он так не может. И не хочет.
  - Вот потому и будет в шатре сидеть - злорадно подытожил я - А ты со мной пойдешь.
  - Он это тебе припомнит - проинформировал меня Льод - Можешь не сомневаться. Причем не то, что ты меня вместо него взял, а то, что с ним не посоветовался. Это он должен был выбрать того, кто с тобой пойдет.
  - Класть мне и на него, и на его выбор - фыркнул я - Он в шатер попал? Право находиться рядом с тушкой Вайлериуса получил? И все это за пару дней, пока остальные кланы сидят в лагере, кушают тушенку и поют тягучие песни. Мне вообще премиальные за это все платить должны.
  - Выиграем войну, встанем около трона - лично прослежу за тем, чтобы тебе бонус оформили - уже совершенно серьезно пообещал Льод - Если надо будет - в обход Верорка это сделаю. Я его, знаешь ли, не сильно боюсь, у меня на то свои причины есть. Ну что, во дворец?
  - Не-а - помотал головой я - В гостиницу сначала.
  - Разумно - одобрил мое предложение Льод - Что-то я в эйфории о такой простой вещи забыл. Если уж помирать, то в чем попроще, чтобы не жалко было.
  Что хорошо в Эйгене, так это близость Нублэнда. То есть в нем полно игроков самых разных уровней, потому наше, мягко говоря, полунищенское одеяние, в котором мы подошли к королевскому дворцу, совершенно никого не удивляло. Ну, ходят какие-то нубы в разномастных одеяниях и ходят, делов-то.
  Еще меньше дела до этого было лейтенанту дворцовой стражи, стоявшему у золоченой двери парадного входа в королевский дворец, его куда больше заинтересовал свиток с синей лентой, который я ему протянул со словами:
  - Это наши верительные грамоты. Мы полноправные представители принца Вайлериуса, прибыли для переговоров с королевой Анной. Отнеси их ей, да поживее.
  Лейтенант подержал свиток в руке, посмотрел на него, на меня, что-то прикинул, приказал стражникам не спускать с нас глаз и скрылся за массивными дверями.
  - А вот интересно, не может ли королева вообще продинамить разговор? - задумчиво сказал Льод, глядя на стражников, окруживших нас - Прикажет просто прикончить нас, да и все. Так сказать, без допуска к телу.
  - Не прикажет - ответил ему я, с недовольством глядя на то, что ряд игроков уже заинтересовался происходящим - Это квест, она нас не может не выслушать.
  - Квест-то квест, согласен - Льод шмыгнул носом - Но это 'Файролл' приятель, тут и не такое бывает. Кааааак выйдет сейчас этот офицер, каааак скажет нас порубить в капусту!
  - Не парься - успокоил я его - Нормально все будет.
  - Мастер Хейген лично знаком с королевой - внезапно подключился к разговору Назир - Она непременно захочет его выслушать.
  Вот умеет он вовремя вставить слово. Если уж откроет рот, то выдаст такое, что хоть стой, хоть падай.
  - Да ты что - Льод оживился - Ты с ней лично знаком? Чего раньше не сказал?
  - Прости за банальность, но ты не спрашивал - зло глянул на Назира я - О, кажись за нами пришли.
  - Следуйте за мной - приказал нам изрядно помрачневший лейтенант, при котором уже не было свитка - Повеление королевы. Увы, но она вместо того, чтобы убить вас на месте как смутьянов и бунтовщиков, она хочет с вами говорить.
  - Просто она политик, а не рубака - пояснил я лейтенанту и подал ему знак, чтобы он открыл нам двери - Она понимает, что многие вещи разумнее решать словом, а не кулаком. Ну да тебе не понять.
  Лейтенант стал похож на грозовую тучу, дождался, когда мы войдем внутрь, закрыл за нами створки дверей, а после демонстративно достал из кармана платок, завязал на нем узел, показал его мне и убрал в карман.
  Забавно. Когда нечто подобное проделал Лоссорнах, по-моему, еще в бытность свою Лейном, это смотрелось очень даже впечатляюще. Сейчас же меня разобрал смех, уж очень не вязался подобный жест с лейтенантом королевской стражи, разодетым как павлин.
  - Боюсь, боюсь - заверил я его, душа смех - Льод, сделай вид, что ты испугался.
  - Я побледнел, этого достаточно - отозвался мой спутник.
  Мы поднялись по длинной и широкой мраморной лестнице, прошли коридорами, которые я честно попытался вспомнить и не вспомнил. Впрочем, мы тогда, в ночь переворота, в этот дворец зашли с черного входа, очень может быть, что я здесь и не бывал. Помнится, парадный вход завоевывал мой земляк по имени Бран. А что? Родом я из Тронье, но в адресе постоянного проживания у меня значится Пограничье. И еще именно этот самый Бран стал капитаном королевской гвардии, заняв место, которое было обещано мне.
  Кстати - вопрос. Если он капитан гвардии, почему охранники не из уроженцев Пограничья набраны? При нем был немалый отряд, я был уверен, что он подмял под себя все силовые структуры и своих людей напихал везде, где только можно.
  Ладно, это все мелочи.
  - Сдайте оружие - потребовал лейтенант, когда мы подошли к золотым створкам, которые я, в свою очередь, опознал. За ними находился тронный зал, это точно. Их тут двое, таких дверей - одни здесь, вторые с другой стороны.
  Ох, какое тогда в этом зале какое месиво было, страшно вспомнить. Народу сколько полегло!
  Мы с Льодом сдали мечи без звука, а вот Назир было заупрямился, да так, что мне пришлось ему напомнить, что он сам за мной увязался.
  Ассасин что-то проворчал себе под нос, но перевязь с клинками с себя стянул, и даже кинжалы отдал, все четыре. Точнее - сначала один, а три других отобрал у него лейтенант, оказавшийся на поверку не таким уж пентюхом.
  Хотя, если честно, думаю, что не все оружие он у моего телохранителя изъял, что-то у него еще осталось.
  Створки скрипнули, и мы вошли в ярко освещенный зал.
  Народу в нем оказалось немного - десяток охранников, не сводящих с нас глаз и держащих ладони на рукоятях мечей, несколько вельмож в расшитых золотом одеждах и, собственно, королева Анна, восседающая на золотом троне.
  А, еще я увидел Брана, он стоял за троном, небрежно опираясь на его спинку. Ну, если к трону можно применить данное слово, все же он не стул какой-нибудь.
  Сдается мне, он королеву не только днем охраняет, но и ночью.
   - Тан Хейген - произнесла Анна вроде бы и негромко, но я ее отлично расслышал. Хорошая тут акустика - Вот уж не ждала, не гадала. Ты знаешь, вышла забавная ситуация. Некоторое время назад я тебя искала, чтобы поговорить, даже эдикт специальный издала, по которому любой стражник обязан был тебя задержать, только заметив. Потом я его отменила, так как надобность в тебе отпала, и тут ты сам заявился.
  - Если бы я знал, ваше величество, что вы меня ищете, то давно бы пришел - весело ответил я ей - Мы же не враги, чего мне вас бояться?
  - Были не враги - печально произнесла королева - Но, судя по вот этому пергаменту, мы теперь уж точно не друзья.
  Она помахала в воздухе верительной грамотой.
  - Возможно, мои слова прозвучат не слишком учтиво, поскольку венценосных персон не принято поправлять, но вы не правы - я сделал несколько шагов вперед, заставив стражников еще сильнее насторожиться - Я здесь как раз для того, чтобы прекратить то безумие, которое охватило Западную Марку. При мне документ, который прислал вам ваш сын и он не содержит в себе угроз, в нем добрые слова, которые сын адресует своей матери. Вайлериусу не нужна война. Ему дороже мир.
  Здесь я почти не врал. Письмо я прочел еще в гостинице, благо сургучом его не запечатали. Нельзя сказать, чтобы оно было сильно почтительным, но угроз в нем точно не было. Правда, там имелись обширные требования, но это уже нюансы. Мы же сейчас не о них речь ведем?
  - Реджи, подай мне письмо моего сына - махнула королева рукой, в тот же миг откуда-то из угла ко мне подбежал уродливый горбун, цапнул рукой свиток и забавно поковылял к трону.
  А я его помню. Он при королеве состоял еще в те времена, когда она в изгнании была, опекал ее всячески и, похоже, был в нее безответно влюблен. По крайней мере, когда она его с собой не взяла, отправляясь за короной, он стонал как раненый тюлень.
  Надо же, она его и сюда притащила. Не такая уж она, выходит, и железная леди. Есть и у нее сентиментальность.
  Королева приняла свиток, сорвав с него ленту она усмехнулась, бросив на меня короткий взгляд и углубилась в чтение.
  
   Вами выполнено задание 'Под белым флагом'
  Награды:
  4000 опыта;
  
  Понятно, свиток прочитан. А вот с судьбой моей пока ясности нет. Титул-то положенный в качестве награды, мне не дали. Как видно, ситуативная петля пока не распутана.
  - Скажи мне, Хейген, насколько ты привязан к моему сыну? - внезапно спросила у меня королева - Насколько ты ему предан?
  - Странный вопрос - пожал я плечами - Я стою здесь, перед вами, это достаточно красноречиво говорит о степени доверительности наших отношений.
  - Это не говорит ни о чем - Анна серебристо рассмеялась - Ладно, сформулирую по-другому. Хейген, так ли тебе принципиально стоять на стороне моего сына? Не правильней ли будет вернуться на службу к тому монарху, которого ты в свое время и возвел на трон?
  
  Вам предложено принять задание 'Право выбора'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - принять решение, чью сторону вы примете в данном конфликте
  Награды:
  5000 опыта;
  Титул 'Преданный слову' (ситуативно)
  Титул 'Глубинная рыба' (ситуативно)
  Примечание.
  В случае, если вы предпочтете принять сторону королевы Анны, выполнение цепочки квестов 'Родственный обмен' будет прервано. Вы получите 50% призов, причитающихся вам за ее выполнение, их распределение будет определено рандомно.
  Внимание!
  В том случае, если вы примете сторону королевы Анны, ваши отношения с принцем Вайлериусом будут испорчены полностью, и в будущем вы не сможете восстановить их окончательно. Или вообще не сможете восстановить никогда.
  Примечание.
  В том случае, если вы предпочтете остаться на стороне принца Вайлериуса, к наградам за выполнение задания добавится еще возможность получить следующий квест цепочки 'Родственный обмен'.
  
   Из восемнадцатого номера газеты 'Вестник Файролла':
  
   'От главного редактора'
   ' ...не стоит на месте. Но это совершенно нормальное явление - ведь и мир Файролла, наш с вами, дорогие мои читатели, любимый мир тоже не статичен. И потому мы просто обязаны двигаться вперед. Мне бы сейчас очень хотелось приоткрыть завесу того, что значится в наших планах, но тогда это перестанет быть сюрпризом, а это неправильно. Оставайтесь с нами, читайте наш еженедельник, и тогда вы... '.
  
   Из статьи 'Великая Река. Развалины замка Ассур-Марат'
   '...огромное количество слухов
  Но именно эти слухи и являются для вас одним из полезнейших инструментов. Выполнив несложную и не слишком длинную цепочку, в которой вам придется выслушать шестерых деревенских сплетников, вы получите информацию, которая позволит вам найти того неигрового персонажа, который и даст вам первое задание замка Ассур-Марат, то, которое потом приведет вас к остальным.
  Из всех разрушенных и заброшенных замков Раттермарка этот, пожалуй, самый 'богатый' на задания. Упорный игрок сможет выполнить более пятидесяти квестов, связанных с ним, если быть более точным - пятьдесят три. И оно того стоит, поскольку этого человека будет ждать более чем достойная награда, которой являются уникальный титул и возможность раз в неделю проходить специальный инстанс, рассчитанный на шестерых игроков.
  Итак - первый квест... '.
  
   Выдержки из рубрики 'Хроники Файролла. Новостная лента'
   'В следующую субботу все желающие могут принять участие в коллективном забеге по пустыне Руфим, находящейся в Восточной Марке. По традиции, победит тот игрок, который не сойдет с дистанции, ни разу не остановится и переживет остальных участников, не умерев от обезвоживания. Организатор забега - клан 'Бегущие вместе''.
   'Новости с Равенхольма.
   Огромный приток игроков, вызванный появлением на континенте сущности, которая называет себя 'богом', дал свои плоды. Равенхольм захлестнули клановые войны.
  Разумеется, им пока далеко до тех битв, которые некогда сотрясали и сейчас сотрясают 'Старый Свет' (так игроки с Равенхольма называют Раттермарк), но лиха беда начало. Люди прибывают и то ли еще будет'.
  'Клан 'Сварожичи' на прошлой неделе обнародовал свои намерения устроить чрез две седмицы проводы зимы в славянском стиле.
  Обещаны меды, квасы да медовухи, катание огненного колеса да с горушки крутой, сжигание чучелка страхолюдного, обозначающего зиму постылую, два десятка березок русских, наших, православных, поедание тюри и кулебяк, танцы девиц красных с добрыми молодцами, а также песни задушевные.
  Приглашаются все желающие'.
  
   Реклама
   'Эскорт. Эльфийки, люди, гномки, орчанки. Дорого. Контактное лицо в игре - 'Мамушка'
   'На Клаторнаха - хоть завтра.
   Клан 'Вим-Вим' сводит вас в рейд на самого популярного эпического монстра в Файролл. Да, это обойдется вам недешево, очень недешево, но зато какие впечатления вас ждут! И какие трофеи!
   Перед оплатой заключается договор, по желанию заказчика в качестве гаранта может быть привлечена администрация игры (за ваш счет)
   Побалуй себя! Убей Клаторнаха!'
  
   'В следующем номере'
   'Селгар. Репутация и социальные квесты'.
   'Гиблые места Севера. Подробное описание'
   'Мы начинали с нуля. Интервью с лидером одного из самых известных кланов Раттермарка'
  
   Глава девятая
   из которой следует, что данное слово следует держать
  
   - Фига се! - негромко произнес Льод, стоявший рядом - Нам будет о чем потом пообщаться.
  - Я жду твоего решения, тан Хейген - чуть насмешливо произнесла Анна - Отдельно хочу заметить, что пребывание на престоле, увы, меняет человека. Он становится более нетерпеливыми и привыкает к тому, что все его пожелания исполняются быстро и неукоснительно.
  - Ну, это понятно - усмехнулся я - Генезис власти, однако.
  - Только давай без всякой зауми, а? - подал голос Бран, так и стоящий за троном -Тебе дали возможность выбрать с кем ты. Валяй, выбирай.
  - По сути, это выбор между жизнью и смертью - очень тихо сказал мне Льод - Слушай, как думаешь, а меня вместе с тобой прибьют или нет? В условии квеста было написано, что такое возможно, но в принципе?
  - Умирать неохота? - спросил я у него.
  - Да не то, чтобы... - 'Орел', не переставая говорить, широко улыбнулся смотрящей на него королеве - Просто очень уж неприятное это развитие событий. Мы тогда из процесса выпадем, вот это плохо. Слушай, а может, и вправду на ее сторону перейдешь? И я с тобой.
  - Нельзя - вздохнул я - И дело не в принципах. Если я перейду к ней, то твой клан мигом потеряет все, что прибрел там, за стенами. Тогда получиться, привел предатель, изменивший слову, стало быть, и он не лучше.
   - А, ну да - опечалился Льод - Ну и ладно. Не очень и хотели.
  - Если хочешь, можешь прямо сейчас сказать, что лично ты ничего против этого не имеешь - предложил ему я - Она тебя знать не знает, это да, но вообще у НПС-венценосцев такие вещи в чести. Правда, не дам гарантии, что тебе не придется выбивать табуретку у меня из-под ног.
  - В смысле? - Льод непонимающе сдвинул брови.
  - Когда вешать меня будут - объяснил ему я - Я же откажусь от ее предложения.
  - Да ладно - с сомнением прошептал он - Так не бывает.
  - Ты сколько играешь? - поинтересовался я.
  - Три года - ответил 'Орел'.
  - Повезло тебе - хмыкнул я - Не варился ты в котлах междоусобиц. Поверь мне, и не такое бывает.
  - Если вам еще поговорить надо, то вы не стесняйтесь, продолжайте - невероятно заботливо предложила нам королева - Мы подождем, мы не спешим. Могу приказать подать вам прохладительных напитков и стулья, почему нет?
  - Так предложение-то непростое, ваше величество - объяснил ей я - Такие вещи с наскока не решают.
  - Наоборот, очень даже простое - Анна поправила локон, выбившийся из-под короны - Либо говори 'да', либо 'нет', чего проще?
  - Нет - громко сказал я - И в самом деле - просто. Чего столько думал?
  - Удивил - королева повертелась, поудобнее устраиваясь на троне - Была уверена, что скажешь 'да'. Ты, верно, обиделся на то, что я отдала должность, обещанную тебе, Брану? В этом дело? Мол, обманула тогда, обманет и сейчас?
  Льод цокнул языком, как бы говоря: 'Опять сюрприз'.
  - Нет - холодно ответил я - Более того - не сильно мне эта должность была и нужна. Тот еще пост, на нем и убить могут. К слову - я вот слышал, что Брана и убили пару недель назад. Правда, как вижу, слухи врали.
  - Не слишком - Бран криво улыбнулся - Крепко нас тогда отделали, на улицах, с душой. Сегодня первый день, как я на ноги встал. А шестеро моих бойцов богам душу отдали. Свентонидию голову отрубили и ее на пику надели, я все видел, но ничего поделать не мог. Такие чувства испытывал, что не дай тебе боги такое пережить. Так что прав ты, парень, та еще должность.
  - 'Парень' - фыркнула королева - Нет, Бран, это не парень, ты слова выбирай. Особенно ты. Он, между прочим, названный брат короля Пограничья, его будущий деверь и глава клана... Как бишь его?
  Горбун козлом скакнул к ней и что-то шепнул на ухо.
  - Вот-вот - щелкнула пальцами Анна - Линдс-Лохен.
  - Линдс-Лохен? Это не те, земли которых рядом с озером Мак-Линдс? - оживился Бран - А Гэлинг куда подевался? Вроде он главой клана стал, после того как его старика проклятая ведьма сгубила?
  - Погиб Гэлинг в Каллидонском лесу. Ведьму ту прикончил, но и сам голову сложил - ответил я - А заботу о клане и сестре мне доверил. Вот, забочусь и том, и о другом.
  - И неплохо с этим управляешься - заметила королева - Сестру за короля пристроить - это, знаешь ли...
  - Лихо - хохотнул Бран, после охнул и приложил руку к боку - Веселые дела в Пограничье творятся. До меня доносились слухи о войне и о битве в долине Карби, но про тебя речь не шла.
  - Не того калибра персона - скромно потупил я глаза.
  Хотя где-то, по большому счету, это обидно. Если бы не я, и битвы бы не было.
  - Повспоминали родные места - и будет - хлопнула в ладоши Анна - Итак, Хейген, ты сказал 'нет'. И это очень, очень плохо. Ведь теперь ты мой враг.
  - Потому что друг вашего врага? - уточнил я.
  - Не надо - без тени шутки попросила меня королева - Не надо вот этого всего, не подводи к тому, что мой сын - мой враг. Вайлериус, этот несчастный дурачок, он мой сын, был им и навсегда им останется, а вот те, кто на меня его натравливает - они враги. И ты в их числе.
  - Хейген только вчера прибыл в лагерь принца - сказал Льод внезапно - А волнения начались уже давно.
  - Да что ты? - приложила ладони к щекам Анна и смешно округлила глаза - А кто же тогда бегал по Академии Мудрости в красной рубахе и босиком? Кто сбил мое непутевое чадо с пути изучения наук? Тамошние обитатели на такое неспособны. Нет, был у нас тут во дворце один граф, он тоже без обуви ходил, по идейным соображениям. Но он литератор, ему можно, они все не от мира сего. Да и пьющий он был. А в Академии таких нет, это я наверняка знаю.
  - Не понимаю о чем речь - с достоинством ответил я и вытянул правую ногу вперед - Я босиком не бегаю.
  - А то я не помню, в какой компании ты впервые заявился ко мне в дом - Анна даже привстала с трона - Дети джунглей
  - Опять ваша неправда. Я с этой компанией сроду ничего общего не имел. Я вообще тогда в Вольных Ротах служил.
  Кстати - не факт. В смысле - не факт, что служил. По-моему, я тогда уже выкупился. Или нет? Не помню.
  - Тогда я не понимаю, что тебя держит близ моего сына - внезапно успокоилась королева - Если у тебя с ним ничего общего, почему ты мне ответил 'нет'?
  Н-да. И в самом деле - почему? Ловко она меня в капкан загнала. Хотя не это главный вопрос в данный момент. Сейчас мне очень хочется понять, зачем ей понадобилась моя персона, к чему все эти искушения святого Антония? Я не былинный богатырь, не великий полководец, за мной не стоят деньги и люди. Так зачем ей так нужно, чтобы я прилюдно предал ее сына?
  Или это нужно не ей, и ключевое слово здесь 'предал'?
  - Да ничего у нас общего нет - добавив голос немного легкомыслия, ответил королеве я - Просто вышло так, что я там, с ним, а вы здесь. И если уж так получилось, то пусть оно и дальше движется в заданном направлении. Не вижу я смысла что-то менять, понимаете?
  - Не понимаю - дружелюбно произнесла Анна - Совсем не понимаю. Ты не ответил на поставленный вопрос. Если бы ты был глупец, тогда ладно, им свойственно нести чушь, но ты не таков.
  - Хорошо - глубоко вздохнул я - Я вам не верю, ваше величество. И дело не в должностях, которые я не получил или чем-то подобном. Просто Валейриус не склонен предавать тех, кто стоит с ним рядом в угоду сложившейся ситуации. А за вами такие грешки водятся.
  - Это потому что он еще не монарх - рассмеялась Анна - Поверь, трон быстро выбьет из него эту блажь. Не человек диктует условия короне, а она подчиняет его себе. Власть ревнива, ей не нужны конкуренты. Есть только она и человек, который ей обладает, все остальные - лишние.
  - Хорошо сказано - отметил Льод - Хоть записывай за вами, ваше величество.
  Вот свинство. Пять минут назад я тоже самое сказал, но меня никто не похвалил.
  - Кстати - Анна чарующе улыбнулась - А вы, юноша, за кем следуете? За моим сыном или за вашим спутником?
  - Да я как-то сам по себе - шаркнул ножкой Льод - Свободный художник.
  - Аааа - протянула королева немного разочарованно - Понятно.
  Судя по всему, Льод ответил неправильно, надо было сказать, что он при ком-то состоит. Было видно, что Анна после его ответа полностью потеряла к нему интерес.
  - Подытожим - хлопнула в ладоши повелительница Запада - Мне ты служить не хочешь, а значит, не сильно ты мне и нужен.
  
  Вами выполнено задание 'Право выбора'
  Награды:
  3000 опыта;
  Титул 'Преданный слову'.
  
  Титул хороший, хоть что-то. Такой и над ником повесить не жалко. Посмертно.
  - Что же мне с тобой делать? - озабоченно поинтересовалась у меня королева - Даже не знаю.
  - Повесить - одновременно раздалось несколько голосов.
  - Вешать не дам - заявил вдруг Бран - Хочешь его убить - это пожалуйста, но в петлю его совать не позволю. Мой старик неплохо ладил с Линдс-Лохэнами, да и я молодого Гэлинга знал, славный был гэльт. Если надо - могу дать этому молодцу поединок и на нем его убить.
  
  Вами получен титул 'Ушедший от петли'
  
  Забавно. От петли я ушел, а от смерти-то нет. Новый квест цепочки мне не выдали, из чего можно сделать вывод, что моя жизнь по-прежнему подвешена в воздухе. Но - интересное развитие сюжета.
  Обидно будет, если и вправду дойдет дело до драки. Не думаю, что система выставит меня против заведомо превосходящего силой противника. Разница в пару уровней - возможно, но не более. То есть, в своей новой броне я мог бы его уделать. Но в низкоуровневых шмотках, что сейчас на мне, из числа тех, что мне еще Толстый Вилли подарил - это вряд ли. Про оружие я вообще молчу. Оно было хорошо в те беззаботные времена, когда я от орков-агров бегал по кустам.
  Но это мои проблемы. В любом случае смерть от клинка лучше петли. Она не так позорна.
   - Спорный вопрос - небрежно бросил я, подбоченившись - В долине Карби мне пришлось иметь дело с бойцами не хуже тебя, но я жив, а они лежат в земле. И еще, позволь дать тебе совет - не спеши на родину, тебя там никто не ждет. Многие вожди кланов не одобрили того, что ты начал торговать своим мечом. Для правильного гэльта это позор.
  - Кто бы говорил - произнесла Анна насмешливо - Бывший наемник, который служил даже не королеве, а в Вольных ротах.
  - Так во мне и гэльтской крови нет - парировал я - Какой с меня спрос?
  - А ты здорово изменился - сказал Бран задумчиво - Я помню, как тебе в свое время чуть глотку не перерезали, ну, когда ты пришел, чтобы позвать нас Федерика убивать. Ты тогда здорово перепугался. А сейчас - совсем же другое дело. Теперь ты воин.
  - Жизнь такая - объяснил ему я - Со всех сторон пинает. Либо привыкай, либо умри.
  Бран нагнулся к Анне и что-то прошептал ей на ухо. Та кивнула, произнеся что-то то в ответ.
  - Решают - тревожно сообщил мне Льод - Блин, круто. По сути, не только наша судьба сейчас решается, а кое-что покруче. Судьба всего ивента. Ты-то к такому, похоже, привычный, а мне подобное видеть раньше не приходилось.
  - Да скажешь тоже, 'привычный' - поморщился я - Так, поучаствовал в паре событий, причем даже не континентального масштаба.
  - Скромность - твое второе имя - понятливо кивнул Льод - Потом это обсудим отдельно, сдается мне, тебе есть, любопытного нам порассказать.
  - Видно будет - уклонился от прямого ответа я.
  Вот еще. У меня в планах ничего подобного не значится. В смысле, неких баек под грифом 'Откровения Хейгена'. И что это за 'нам'? Вот ведь клан, палец им протянул, а они уже к горлу подбираются.
  - Итак - Анна выпрямилась, ее лицо стало очень строгим, как у молоденькой учительницы, распекающей школьного хулигана - Мое решение таково. Мой сын хочет, чтобы я пришла к нему, публично покаялась в своих преступлениях и добровольно сняла корону с своей головы, отдав власть над Западной Маркой ему. Он хочет очень многого и, как я понимаю, делает он это, слушая чужих людей, которые преследуют свои цели. Увы, мой мальчик чрезмерно доверчив.
  - Это так - подтвердил Реджи, кивая своей огромной головой - Ох, беда, беда!
  - Я добрая королева - недовольно глянула на его Анна - Я не хочу крови, я не хочу смертей, которые неминуемо последуют за моим отказом. Но при этом я не желаю идти на поводу у кучки авантюристов, которые преследуют свои грязные цели. Тан Хейген из Тронье, я повелеваю вам отправиться к моему сыну и передать ему нижеследующее.
  Анна встала с трона и величественно вытянула правую руку вперед.
  - Завтра, в пять часов пополудни, я готова поговорить с ним. Только с ним одним, без каких-либо советников. За стенами города, на полпути к тому лагерю, где он сейчас обитает, есть чудный луг, который носит имя 'Праздничный', тот, где горожане веселятся на весенней и осенней ярмарках. Вот там мы и встретимся. Пусть он придет туда, я буду его ждать. Передай ему мои слова, Хейген, и ничего не перепутай.
  
  Вам предложено принять задание 'Вестник'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - передать слова королевы Анны ее сыну.
  Награды:
  2000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Примечание.
  Игрок, вам повезло. Не всякий может похвастаться тем, что он держит в своих руках судьбу доброй четверти континента. Теперь только от вас зависит, чем закончится встреча королевы и мятежного принца и даже то, случится ли она вообще.
  Вы можете ввергнуть Западную марку в бездну войны или, напротив, установить пусть и шаткий, но мир.
  Думайте, игрок, думайте'
  
  Я проникся. Я теперь ого-го-го. Возможно, это вершина того, чего может достигнуть игрок-одиночка в принципе.
  Хотя нет. Еще можно стать богом и нагибать всех-всех-всех.
  - До чего же я крут! - донесся до меня шепот Льода.
  - В смысле? - уставился на него я.
  - Квест - пояснил он, улыбаясь во весь рот - Ты послушай только: 'От того, как вы поведете себя в этой ситуации, зависит, чем закончится встреча королевы и мятежного принца...' Круто, да?
  Вот же! А если бы тут был еще десяток игроков, то они все бы держали в своих руках судьбы доброй четверти континента.
  Узнаю почерк. Создать у человека иллюзию его незаменимости и поржать с той стороны игры, глядя в огромный экран с высочайшим разрешением. Причем похрустывая попкорном и запивая тот коньяком.
  А что, и вправду смешно смотреть на то, как игрок встанет в позу древнегреческого актера и начнет пафосно вести возвышенные речи, а потом за него все решат НПС, которым глубоко плевать на условия квеста.
  Хотя вранье тут не во всем, разумеется. Повлиять на ход событий мы можем, это правда. И я этим займусь непременно, мне война не нужна. 'Орландинос' могут с этим не согласиться, но это их проблемы, я условия договора не нарушаю.
  Кстати, у Льода полномочия чуть меньше. Судя по всему, он может только дополнить или опровергнуть мои слова, но никак не выступить в роли вершителя судеб.
  - Сделаю - сообщил я Анне и приложил руку к сердцу - Думаю, принца устроит ваше предложение. Ему тоже не нужна кровь и война, ему нужна правда. И мой совет вам, светлая королева - дайте ему ее. Расскажите правду о том, что случилось как-то ночью, покажите некий пруд. Мерзко это все, не спорю, но сделанного не воротишь.
  - Пруд - скривился рот королевы - Знал бы ты, Хейген, сколько раз я себя за это корила, сколько раз жалела о том, что послушала этого поганца Витольда.
  - О как - насторожился я - А он тут при чем? Стоп. Так это...
  А с чего я тогда в канализации поверил королевскому казначею, что убийство Ксантрии дело рук только Анны? Хотя, если честно, я тогда не сильно в это все и вдумывался, меня больше беспокоило задание пикси.
  - Он - как-то очень по-бабьи вздохнула королева - Жужжал, жужжал и нажужжал. А когда все случилось, он это все начал так выворачивать, что мне его проще убить стало, чем близ себя держать. Чего я этого еще раньше, при жизни папеньки не сделала, не понимаю. Сколько бы всяких гадостей не случилось.
  - Ничего - рыкнул Бран - Никуда он не денется, придавим гаденыша.
  - Гаденышем он в детстве был - возразила ему Анна - А сейчас это огромная гадина, и греется она на груди моего сына. Так просто его с нее не сгонишь.
  Это да. Тронь они сейчас Витольда, главного советника принца - и все, шаткие возможности мира обрушатся, как скверно скрепленные строительные леса.
  - Дороже всего для женщины обходятся минутные слабости - Анна совсем уже пригорюнилась - Когда поддаешься соблазну и кажется, что без этих минут жить будет невозможно, что именно их ты ждала с рождения и заплатить за них не жалко любую цену. А потом все проходит, все забывается, и остается только расплата, которая растягивается, бывает, на всю жизнь.
  Это она, сдается мне, не о бедолаге Ксантрии говорит, и не о Витольде. Но о чем именно даже знать не желаю. Или о ком. В меня и так уже чужих тайн залито по горлышко, дополнительные не нужны.
  - Все, Хейген, иди - взмахом руки Анна отпустила меня - Надеюсь, что завтра на Праздничном поле мы с тобой увидимся. С тобой и моим сыном.
  - Ваше величество - я отвесил церемонный поклон, Льод повторил его и только Назир ничего подобного делать не стал. То ли не умел кланяться, то ли просто не счел это нужным.
  Самое забавное, что сопровождающих нам не дали, у дверей, ведущих в залу, нас никто не ждал, а наше оружие было свалено в кучу.
  - Пошли сами - нацепив меч, повертев головой и не увидев бравого лейтенанта, сказал я Льоду - Вроде туда нам надо, направо.
  Сказав это, я глянул на усатого стражника, но тот сделал вид, что ничего не слышит. Как видно, мы ему не очень-то по сердцу пришлись.
  - Ага - подтвердил тот - Потом налево, и еще налево, а там и к лестнице выйдем. Слушай, а день-то задался!
   С этим утверждением он поторопился, скажу я вам и в этом мы убедились уже через пару минут.
  В одном из коридоров, в том, который 'еще налево', нас ждали, закрытые двери двух комнат одновременно распахнулись и из них в коридор начали выбегать люди с оружием в руках. И, если бы не Назир, который как всегда был настороже, нам бы пришлось совсем лихо. Хотя, ради правды, несмотря на его помощь, мне и Льоду досталось крепко. Нападения мы не ожидали, и потому я сразу заработал две раны, которые снизили мой уровень здоровья процентов на двадцать. Впрочем, 'Орлу' пришлось еще хуже, меня-то худо-бедно прикрыл ассасин. Как он успел отвести от меня два клинка - понятия не имею, но успел.
  Нападавших было не меньше дюжины, вооружены они были короткими мечами и кинжалами, причем орудовали ими с завидным умением.
  Одного Назир прикончил сразу, того, который вспорол мой кожаный доспех на боку, второго секундой позже. Его клинки сверкали в полумраке коридора как молнии, отражая вражеские выпады.
  - Спиной к спине! - гаркнул я сквернословящему Льоду, который сцепился сразу с двумя нападавшими - Иначе хана!
   И я снова пожалел о том, что поменял доспехи и оружие. Сейчас бы сюда мою броню, мой меч...
  Возникало ощущение, что нападавшие меньше всего думали о том, чтобы уцелеть. Одетые во все черное, с лицами, замотанными тряпками они грудью кидались на наши клинки, стремясь блокировать их, чтобы потом добраться до нас своей сталью.
  Один из них буквально наделся на меч Льода по самую гарду, да еще и обхватил его руками, так что 'Орел' двинуться не мог. Этой секундной заминки хватило другому негодяю, который дважды погрузил лезвие своего длинного кинжала в бок моего соратника.
  - Твою мать! - взвизгнул Льод, ногой отшвыривая от себя мертвое тело и с видимым трудом парируя удары, которые на него сыпались один за другим - Все, это конец!
  - А где же маузер? - пропыхтел я и поморщился - чей-то кинжал нашел дорожку и к моим ребрам.
  Возникало ощущение, что нападавших не становилось меньше, даже несмотря на то, что Назир, прикончил минимум четверых, да и я одного кое-как завалил, благо уровень у них был не самый большой.
  - Ай! - вскрикнул Льод, и истаял в воздухе.
  Не думаю, что надолго его переживу. Еще пара пропущенных ударов - и все.
  Назира жалко. Мы воскреснем, а он нет. Но, с другой стороны, я ему говорил, я его предупреждал.
  И все же!
  Я каким-то чудом принял на лезвие своего меча сразу три вражеских клинка, четвертый же погрузился в мой живот, после чего шкала здоровья судорожно замигала красным, сигнализируя о том, что скоро мне карачун настанет.
  - Назир, со мной все! - крикнул я, отбрасывая от себя размахивающего мечом убийцу - Прорывайся к выходу, ты сможешь! Арррхххх!
  И еще один пропущенный удар! Правда, после него здоровье не упало, а даже чуточку подросло, как видно сработало давным-давно полученное пассивное умение, название которого я даже не помню.
  Назир зашипел, как видно, ему тоже досталось. Но его спина, которая прикрывала меня всю схватку, никуда не делась, не последовал он моему совету.
  - Беги, дурак! - заорал я в голос, понимая, что еще чуть-чуть и все - Приказываю - беги!
  В этот самый момент я увидел, что из-за поворота, который был шагах в десяти от нас, появилась еще одна группа лиц в черных балахонах, не похожих на нападавших, но зато здорово смахивающих на счетоводов брата Юра. По крайней мере, мечи, которые эти люди держали в руках, были похожи на те, которыми орудовали молодцы, подчинявшиеся брату Херцу.
   Ребята в черном буквально разметали нападавших на меня, они были как ураган, как стихия. Оно и понятно - внезапный удар со спины всегда результативен.
  Через пару мгновений я оказался под защитой двух крепких ребят и судорожно начал рыться в сумке, отыскивая склянку с восстановляющим зельем. Надо было спешить, поскольку остаток жизни у меня был настолько мизерен, что его в шкале даже видно не было.
   - Заканчивайте и быстро уходим - бросил один из тех, кто остался со мной, как видно, старший - Нельзя, чтобы нас застали здесь.
  Сдается мне, никто никого не застанет, поскольку шума от этого столкновения была столько, что здесь давно должна была оказаться вся дворцовая стража. Однако же вот - ни души. Значит - санкционировано это, причем санкционировано сверху.
  А ведь я Анне почти поверил.
  Несколько вскриков - и все было кончено. Пол коридора был завален трупами, скорчившимися в причудливых позах, среди них одиноко белел кокон, оставшийся от Льода.
  Я нагнулся к одному из трупов и обобрал его. Не скажу, что мной двигала нажива, просто иногда в таких случаях можно найти что-то полезное, вроде записки или приказа. Может, ясность какая появится?
  Кокон Льода я тоже прихватил. Одет он был в хлам вроде моего, но все же...
  - Все кончено - сказал старший и наклонился ко мне - Вы в состоянии идти?
  - Вполне - ответил я ему, подбирая вещи Льода - Назир, ты как?
  - Жив - лаконично отозвался мой телохранитель.
  - Тогда уходим - приказал старший, и быстро зашагал по коридору, мы последовали за ним.
  Оказалось, они попали в замок не через ворота. Буквально шагах в пятидесяти от места схватки обнаружился проем в стене, ведущий в узкую комнатушку, которая была преддверием длиннющего узкого тайного хода.
  Мы шли молча и спешно. Мне очень хотелось спросить у старшего, кто они и откуда, чтобы убедиться в своих предположениях, но какое-то шестое чувство подсказывало мне, что он сам мне все скажет в нужный момент.
  Так оно и вышло. Тайный ход, который оказался ну очень длинным, в результате вывел нас аж за городскую стену
  - Чуть не опоздали - сказал мне старший, когда мы наконец выбрались на свежий воздух и перевели дух - Спешили как могли. Вы тогда мастеру скажите, что нашей вины в том нет.
  - Вас послал Юр? - напрямую спросил я.
  - Да - кивнул наш спаситель - Он велел вам кланяться и сказать, что не всегда наградой за верность является благодарность. Иногда ей бывает и смерть. Потому перед тем, как встать на чью-то сторону следует подумать, чем именно тебя наградят.
  Как всегда мой заикающийся друг афористичен и саркастичен. Но посыл мне ясен. Впрочем, я и сам уже додумался до того, кто нас хотел прикончить. Тут не надо долго анализировать, все на поверхности лежит, необходимо только чуть-чуть сосредоточиться, а подземные ходы прекрасно этому способствуют. Зря я на Анну грешил, не причем она тут.
  - Значит, это были люди Витольда - подытожил я - Так ведь?
  - Я не знаю - ответил мне старшой - Моя задача была спасти вас и передать эти слова. И еще проводить в безопасное место, а после сопроводить туда, куда вы скажете.
  - Передай те брату Юру, что я все понял - попросил я старшого - И - спасибо вам, брат... Мнээээ...
  - Герберт - представился старшой - Брат Герберт. Из ревизионного управления.
  Ну да, эти ребята будут похлеще моих счетоводов, чего уж там. Вот бы мне таких с полсотни.
  Но Витольд какая паскуда, а? Как видно, в зале был его человек, который поняв, что повешения и обострения событий не будет, дал отмашку бойцам прикончить меня. Какая разница, как именно я умер, главное - это случилось в дворце. Вайлериус разбираться не станет, а если даже надумает это сделать, то найдутся те, кто помешает этому его начинанию. И умело разожгут гнев, исключающий любые переговоры и перемирия. Война до победного конца. Тот же Троцеро поддержит Витольда, например. Демон, понимаешь, революции.
  Но вот что дальше? Хорошо бы Витольда убить за такую подставу, так ведь нельзя. И по игровым правилам нельзя, и политически. Доказать то, что именно он хотел уничтожить меня я не смогу, а слова... Без фактов они ничто.
  Да, собственно, это теперь и неважно. Я жив, встреча принца и королевы состоится, а дальше не моя печаль.
  А брат Юр как всегда на высоте. Все просчитал, все вычислил и, по своему обыкновению, остался в тени.
  Может, он в эту Анну влюблен? Предположение в порядке бреда, разумеется, но тем не менее. Вот чего он так о ней печется? Даже интересно. В принципе, докопаться до причин вполне реально, достаточно просто пойти к Бахрамиусу и взять квест о гороскопе. Если за эту ниточку потянуть, там много чего из прошлого этой троицы всплывет, в том числе и то, кто папаша принца.
  Слуууушайте, а может брат Юр и есть отец Вайлериуса? А почему нет? Как он мне сказал при нашей встрече: 'Я з-знаю Анну давно, В-вайлериуса вообще с рож-ждения'. С рождения.
  Блин, не игра, а мексиканский сериал.
  Раздумывая над этим, я проверил лут, доставшийся мне от одного из убийц. В нем был один мусор, вроде жевательного табака и пары медных монет. Никаких записок, бумажек или скрытых квестов мне не досталось.
  - Хейген - меня потеребили за плечо - Ты в порядке?
  - А? - я глянул на брата Герберта - Да, все нормально. Надо идти, чего рассиживаться. Вы с нами?
  - Не совсем - мастер ревизионных дел сделал отрицающий жест рукой - Мы сопроводим вас до лагеря принца Вайлериуса, а после отправимся своей дорогой. У меня есть кое-какие распоряжения на этот счет.
  Если честно, в компании этих поджарых мастеров проверок бухгалтерских книг и денежных операций я себя чувствовал в полной безопасности. Вот бы таких заполучить на все оставшееся в игре время, насколько бы все проще стало. Я бы квест последней печати мигом выполнил, они ведь наверняка любого НПС и найти могут где угодно, и разговорить, если тот упираться будет. Не помощники, а золото.
   Только фиг мне их брат Юр даст. Спасибо, хоть брата Миха пока не отнял. Кстати - в Тронье я, пожалуй, всю свою компанию прихвачу, не лишними они там будут. Чую, этот Кривой Гарри еще тот тип, если папашу родного обнес.
  Самое интересное, что брат Герберт со своими людьми покинул нас по-английски, вроде вот они только что шагали рядом, страхуя нас с Назиром, хлоп - и мы уже одни, Растворились специалисты широкого профиля в ночной тьме, как будто их и не было, я даже не заметил, как и когда.
  Лагерь принца встретил нас привычными кострами, стражниками, вышагивающими между ними и игроками, которые несли здесь бессонную вахту. Кстати - костра 'Орландиносов' я не заметил, пусто было на том месте, где третьего дня Верорк сотоварищи мечи точил. Как видно все они близ принца, плетут свои тенета, зарабатывают репутацию.
  И вот не лень людям? Серьезно. Мир огромен, интересных приключений в нем масса, зачем все эти политические дрязги? Ну вот какая такая выгода клану может быть от близости к престолу? Десяток квестов? Десяток предметов? Что еще?
  Как по мне, если уж ты пришел играть - так играй. Броди по просторам, лазай по подземельям, зарабатывай золото и экспу. А всей этой мышиной возни в том мире, настоящем хватает - и в телевизоре, и в прессе, и особенно в родном офисе. Любой офис - слепок с политической системы, там есть свои лидеры, оппозиция, коалиции, 'серые кардиналы' и народные массы. И все развивается в нем так же, как и в большом мире, все жрут всех, ну, или пытаются это сделать.
  Так какой смысл заниматься подобным в игре, куда ты приходишь отдыхать?
  Ладно я, со мной все ясно. Но эти-то, у них свобода выбора есть?
  Вот с такими мыслями я и добрался до шатра принца, у которого сегодня было на удивление малолюдно. То ли не собрался еще народ, то ли уже разошелся.
  - Вот он - услышал я голос Льода, а после увидел и его самого.
  Он, Верорк и Чужестранка стояли у входа в шатер, вглядываясь в ночь, как видно, ждали меня.
  - Ты где пропал? - Льод замахал рукой, подзывая меня - Мы ждем, ждем!
  Стражники было преградили мне путь, но после один из них махнул рукой, давая мне понять, что можно пройти внутрь.
  - Где, где - проворчал я, приближаясь к 'Орлам' - Там. Ты слился, тебе и печали нет, а нам еще повоевать пришлось.
  - Да ладно! - выпучил глаза этот хитрец - Так вы что, их все-таки того?
  - Ну да - подтвердил я скромно - С трудом, но все же. Обмен открой, я тебе твои вещи отдам.
  - Да хрен с ними, с вещами - в голосе Льода было непритворное уважение - Мужик, ты крут! Этих, с замотанными мордами, там же еще человек семь оставалось! Верорк, слышь, ты десять раз подумай, прежде чем ему хамить.
  Верзила-лидер сделал вид, что этих слов не слышал.
  - Хейген, у нас к тебе разговор - Чужестранка понизила голос, очаровательно улыбнулась и взяла меня под руку - Только ты сразу не ори, хорошо?
  - Да я так вроде человек спокойный - эти слова заставили меня насторожиться.
  Чем больше я узнавал клан 'Орландинос', тем меньше доверия я к ним испытывал, а потому подобное начало беседы меня немного обеспокоило.
  - Льод нам поведал о ваших приключениях, и они нас ну очень впечатлили - голос Чужестранки просто сочился медом - 'Сороки' говорили, что у тебя есть связи на Западе, но вот то, что ты на дружеской ноге с королевой мы даже предположить не могли.
  - 'Дружеской ноге'! - фыркнул Льод - Он ее на трон посадил!
  - Я помню - недовольно зыркнула на него Чужестранка - Не лезь! Так вот, Хейген, о чем нам подумалось. Ситуация сейчас складывается непростая. В лагере принца достаточно войск для победы, это так. Но вот среди его сподвижников нет единства, нет того, из чего куется победа. Да и сам принц... Он славный малый, но не вождь, если ты понимаешь, о чем я говорю.
  - Понимаю - я освободил свою руку - Вы решили сменить сторону.
  - Не совсем - помялась Чужестранка - Мы пока хотим быть близ принца, благо репутацию ты нам поднял замечательно. Но если его позиции в возможной войне ослабеют настолько, что дело пойдет к поражению, то...
  - Нам понадобится сепаратный мир с Анной - повертев головой и убедившись, что нас никто не слышит, отодвинул Чужестранку в сторону Верорк - Заканчивайте этот спектакль, он не девочка-целочка, чего его уламывать, говорите все как есть. Если принц сдуется, мы схомутаем его и отдадим королеве. А ты нам в этом поможешь. За отдельную плату, разумеется. За хорошую плату.
  Льод громко выдохнул воздух, Чужестранка досадливо скривила рот.
  - Нет - сразу ответил Верорку я - С вашим кланом я дел иметь более не собираюсь. Мы заканчиваем то, что начали, и разбегаемся в разные стороны. Причем, если говорить по совести, я вообще уже все свои обязательства выполнил. Да и не случится никакой войны. Мир будет. Льод же все вам рассказал.
  - Я бы не торопился с выводами - посоветовал мне Верорк - Принц - не последняя инстанция в этом вопросе. Там хватает НПС, которым мир нафиг не нужен, и мы их в этом поддерживаем.
  - Ваше право - весело сказал я - Но этот вопрос уж точно к нашим договоренностям отношения не имеет. Ладно, я к принцу, надо задание сдать. И потом обратно, так что ты, Верорк, задержись. Не только у меня есть обязательства, но и у тебя тоже.
  
  
   Глава десятая
   в которой все складывается не так уж и плохо
  
   - Я с тобой - шепнул мне на ухо Льод, вошедший следом за мной в шатер - Квест провалился, но может хоть чего-то мне перепадет? Ты принцу скажи, что я выполнил свой долг и все такое.
  В шатре как всегда отиралась куча народа, наперебой что-то советующая и объясняющая принцу. Как он эту публику выносит - я не знаю, но судя по выражению лица, до точки кипения ему осталось немного.
  - Хейген! - вполне искренне обрадовался он, увидев меня, и с облегчением отмахнулся от назойливо суетящейся свиты, как от комаров - Я знал, что ты вернешься. А то тут некоторые начали убеждать меня, что мама тебя уже казнила.
  - Если не секрет, кто именно? - заинтересовался я, оглядывая притихших потенциальных царедворцев.
  - Да вот хоть бы Троцеро - показал принц на лохматого вельможу - Уверенно так говорил, как будто знал про это наверняка.
   - Я знаю вашу мать - резко рубанул воздух ладонью тот - И то, что этот человек вернулся живым, должно вас не столько радовать, сколько беспокоить. Почему он остался жив? Здесь пахнет не королевским милосердием, а банальной изменой.
  - Да-да-да - прошелестело по шатру, похоже, что Торцеро здесь поддерживали многие.
  Вот ведь. Так, может, зря я на Витольда грешу? Он вон, сидит по обыкновению в уголке, поблескивает оттуда глазами и хитро улыбается.
  А вот с этого, нечесаного, станется. По доспеху видно - мужик он зажиточный и знатный, запросто своих людей во дворце мог иметь.
  Хотя - тут ситуация такая, что вообще на любого можно грешить. Даже на брата Юра, хоть он меня и спас. Но если так вдуматься - откуда он мог знать, когда и где на меня нападут? Ладно - когда, тут худо-бедно сориентироваться можно. Во дворец мы вошли не таясь, прикинуть время аудиенции тоже вполне реально. Но место, где нас резали - его-то откуда мастера ревизионного дела узнали? Или они по всем коридорам бегали, меня искали?
  А резон меня сначала почти убить, а потом спасти у него есть, причем прямой. Он таким образом не одного зайца в свою охотничью сумку убирает. Что же до расхода человеческих ресурсов - когда он с ними считался?
  Что до Троцеро - гнилофан он, сразу видно. Я таких знаю. Он не Вайлериуса на трон сажает, он себе дорогу расчищает. Спихнуть самостоятельно Анну он не сможет, за ней гвардейцы, Академия Мудрости и корона Белого принца. Не по зубам она ему, не переварить ему фигуру такой мощности без народной поддержки, а ее ему взять неоткуда. Он богач, а не страдалец. А вот моего инфантильного друга народ поддерживает, любит он мучеников с грустной историей в запасе. Ну, а когда королевы не станет, убрать Валейриуса будет делом пары месяцев, после чего ему можно беспрепятственно влезть на престол и властвовать над Западом. А необходимые династические реликвии и состряпать можно.
  Причем игрок, который запустит этот квест, раньше или позже найдется, я в этом уверен.
  - Ты говоришь глупости, Троцеро - осадил его Вайлериус - Причем даже сам не понимаешь, насколько оскорбительные.
  - Ничего - бодро произнес я, поправляя пояс - Скоро, надеюсь, сложившаяся ситуация благополучно разрешится, а после я этому господину брошу вызов, да и убью его на поединке. Ну, если только он не сбежит до него из Эйгена, предварительно навалив в штаны.
  Льод поддержал меня, разразившись издевательским хохотом, который подхватили все 'Орлы', и даже часть присутствующих НПС.
  Лицо Троцеро налилось нездоровой краснотой, но он промолчал, и в драку не полез.
  - Что мама? - пропустил мою колкость мимо ушей принц, полагаю намеренно.
  - Выглядит прекрасно, как и всегда - не удержался от улыбки я, поскольку выглядела королева и в самом деле замечательно.
  Есть и в нашей, реальной жизни такие женщины, красота которых непреходяща. Юношеское очарование сменяется прелестью средних лет, а та переходит в прекрасную пору зрелой красоты. Причем зачастую такие женщины как раз чрезмерно о себе не пекутся, по пластическим хирургам не бегают, и косметикой не злоупотребляют. Просто вот так им бог отмерил, за какие-то заслуги. Причем, как правило, такие женщины очень добры и мудры, к ним тянутся все без исключения дети, и уважают даже самые скандальные бабки, сидящие у подъезда
  - Не сомневаюсь - заулыбался принц - Продолжай.
  - Встретила она нас с почтением и проводила с почетом. В общем, вела себя с нами так, как и должно поступать с парламентерами.
  - А доспех в пяти... Нет, даже в шести местах ты сам где-то по дороге пропорол? - подал голос из угла Витольд - Шел, шел, на гвоздь наткнулся, потом еще на один. Или нет?
  - Так и было - невозмутимо подтвердил я - Темно на дворе. Ночь. Да и потом - времена неспокойные. Но это все неважно. Принц, ваша матушка просила вам передать следующее...
  Говорил я громко, с чувством, с толком, с расстановкой. Я даже пару 'мхатовских' пауз в ход пустил, в общем - старался от души.
  
   Вами выполнено задание 'Вестник'
  Награды:
  2000 опыта.
  
  - Это немыслимо! - завопил Троцеро, как только я закончил - Это недопустимо! Мой принц, вас просто выманивают из лагеря, чтобы убить.
  - Присоединюсь к данному мнению - в голосе Витольда, до того безмятежном, появилась обеспокоенность - Наши требования были просты и понятны - особа, именующая себя королевой, должна была прийти сюда и отдать вам власть. Вместо этого она собирается что-то обсуждать, хоть здесь и обсуждать-то нечего.
  - Ерунду ты говоришь - возразил этой парочке вдруг до того молчавший Реджинальд - Она его мать. Не верю я в то, что она ему зла желает.
  Вайлериус с благодарностью посмотрел на него.
  Сдается мне, кончился в нем запал, надоела ему вся эта суета. Он по жизни не боец, я это еще тогда понял, в джунглях, не заложили это в него изначально. Он умник, исследователь, книжник, кто угодно, но только не вояка. Вот Данут, Ясмуга - те да, те были с огнем в крови, других не жалели и себя тоже. А тут такого и рядом не валялось.
  Сначала он как чайник закипел, а сейчас все, остыл. Да еще и эта свора его порядком достала. Много шума, много слов и все от него чего-то хотят. Непривычно, маятно, тяжело. И ни одного знакомого лица, никого из тех времен, когда все было просто и понятно.
   Плюс прошла острая боль от осознания потери Ксантрии. Он ведь понимал тогда, в Академии, когда в свитках рылся, что она мертва. Понимал, но не знал этого наверняка и надеялся, что это не так. Сознательно себе врал. А потом ему сказали: 'Прости, приятель, ее больше нет'. И все! Вспышка, ненависть, желание отомстить. Сейчас же боль стихла, душа смирилась с потерей и теперь ему не война нужнее, а сочувствие. Нужна та, кто погладит его по голове и скажет:
  - Все еще наладится, мальчик мой.
  Нам всем, если честно, это время от времени нужно. Включая тех, кто круче вареных яиц. Просто не все в этом готовы признаться, зачастую даже самим себе. Да что там. Лишний раз стесняемся мамам сказать, как мы их любим. Как же так, зачем, они и так это знают. Знают. Но слышать все-таки хотят, хотя бы раз в год.
  Нет, потом мы готовы им это говорить хоть каждый день. Вот только некому уже.
  - Я встречусь с королевой - громко заявил Вайлериус - Встречусь, и выслушаю ее. Таково мое решение.
  'Королевой'. Он сказал 'королевой'. Дело, по сути, сделано. Ну, при условии, что сейчас не закрутится еще пара квестовых каруселей на предмет срыва встречи в верхах, что запросто может произойти. Но это уже без меня.
   - Со мной на встречу отправятся... - принц окинул присутствующих взглядом - Реджинальд, вон тот воин... Верорк, я не ошибаюсь? И, разумеется, Хейген. Дружище, ты же не откажешься меня туда сопроводить?
  
   Вам предложено принять задание 'Сопровождающий'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - принять участие в переговорах принца Вайлериуса с королевой Анной.
  Награды:
  3000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
   - Куда я денусь? - немного комично развел я руки в стороны.
  Да, это точно капитуляция. Ни Троцеро, ни Витольда, ни кого-то другого из тех, кто настаивает на войне, он с собой не взял.
  Верорк светился от радости как энергосберегающая лампочка. Ну и хорошо, вроде все довольны, кроме Витольда.
  Кстати - а где он? Вроде только-только сидел в углу на кресле, а теперь его не видать. Все понял и тихонько удалился, чтобы иметь приличный запас времени для бегства? Разумный ход.
  
  'Игрок, уведомляем вас о том, что цепочка квестов 'Кровь на ступенях трона' близка к отмене, в связи с изменившимися обстоятельствами. Если вы в ближайшие несколько минут не предпримете никаких шагов, то она будет признана проваленной'
  
  Вот сейчас я ничего уже не понимаю. Что значит 'Близка к отмене'? Выходит, я угадал, и Витольд рванул куда подальше от Эйгена? И если я его не остановлю, то цепочка прервется? Да, собственно, и шут с ней, пускай этот хитрец бежит куда подальше.
  Как только я это подумал, в углу интерфейса включился счетчик, показавший, что на все, про все, у меня есть две минуты, и они стремительно истекают.
   В шатре тем временем поднялся жуткий гвалт, Троцеро со своими последователями чуть ли не завывая, начал объяснять принцу, почему тот не прав и даже вроде как попытался взять его за грудки, но был немедленно оттеснен в стороны подоспевшими бойцами 'Орландинос'. Причем последние секундой позже взяли принца в кольцо, не давая никому к нему приближаться.
  И лица у них были такие добрые-добрые.
  Таймер работал, секунды бежали, и я не выдержал. Ну, интересно же, что такое происходит? Если я прав, и бывший казначей надумал удрать, то хоть гляну на это, почему нет? Мешать не буду, это точно, а вот информация о том, куда он намылился, лишней не будет. Мало ли, может, пригодится потом зачем. Ну, при условии, что Витольд мне не соврет.
  Здраво рассудив, что шатер он покинул через черный ход, я поспешил туда. В предбаннике никого не было. Как это ни удивительно, и у выхода никого не обнаружилось, в смысле - стражи. Странно, а она-то куда делась? Коммунизм в Западной Марке наступил, однако. Заходи в шатер принца кто хочет, бери что хочет.
  Секунды истекали, циферки уже подсветились красным. Ну, не может быть, чтобы Витольд далеко убежал, программа не дает невыполнимых заданий, значит он где-то рядом. Надо просто осмотреться.
  И это оказалось именно так. Витольд обнаружился за раскидистым вязом, который рос чуть поодаль шатра, в окружении высоченных кустов терновника. Там же обнаружились и два стражника, ничком лежавшие на траве в позах, которые не оставляли сомнений в том, что они мертвы.
  Да, собственно, и Витольд был все равно, что мертв. Я подоспел на самую кульминацию действа. Счетчик отмерил последние секунды его цифровой жизни, когда я, верно определив место, где можно найти хитроумного интригана, проломился сквозь кусты и оказался на небольшом пятачке земли, свободном от зарослей.
  Назир, услышав треск веток, бесстрастно глянул на меня, поудобнее ухватил за волосы голову Витольда, безропотно стоящего перед ним на коленях, оттянул ее назад и чиркнул ему по горлу коротким ножом, лезвие которого тускло блеснуло в лунном свете, пробивавшимся сквозь безлистные ветви старого вяза.
   Витольд захрипел, вздернул руки вверх, словно пытаясь свести кожу на горле воедино, как раньше было, а после повалился ничком на землю, поскольку Назир больше его не держал.
  
  'Вами провалена цепочка квестов 'Кровь на ступенях трона'
  
  Жесть какая.
  - Зачем? - спросил я у ассасина, показав на все еще дергающееся тело у него под ногами.
  - Таков приказ отца - односложно ответил Назир, вытирая нож.
  'Отца' - читай Хассана ибн Кемаля. Значит, кто-то ему этого прохиндея заказал. Вопрос - кто? Анна? Троцеро, который решил убрать конкурента? Или к-кто-то другой?
  Снова зашуршали кусты, правда не с той стороны, откуда пришел я.
  А, ну вот и ответ. Брат Герберт, собственной персоной. Разумеется, сотоварищи.
  - Милорд Хейген? - произнес работник бухгалтерии - Вы как здесь?
   - Случайно - буркнул я - Бдительность подвела. Если мой телохранитель куда-то уходит, забыв об этом предупредить, это не может меня не заинтересовать.
  Брат Герберт недовольно зыркнул из-под капюшона на Назира. Судя по всему, я не должен был увидеть произошедшее, и на то было отдельное распоряжение.
  - Я предупреждал - флегматично заметил Назир.
  Когда они сговориться-то успели? Вроде оба всю дорогу были в зоне видимости.
  - Передайте Юру, что я ничего и не видел - подумав пару секунд, сказал я брату Герберту - Покойный был не самый лучший из людей и хотел перехитрить всех. Так не бывает.
  Про то, что их работодатель еще хлеще, чем убитый, я решил промолчат. А ну как они обидятся?
  А еще у меня подросла уверенность в том, что в коридоре королевского замка свои все-таки бились со своими.
  Но вообще все сложилось не так и плохо. Вероятность заговора с целью сорвать завтрашние переговоры матери и сына изрядно снизилась, что очень хорошо.
  - Мы приберемся - сказал брат Герберт - Для того и пришли.
  - Искать все равно будут - заметил я - Он не мелочь какая-то, не охранник, чьего имени никто не помнит, королевский советник все-таки. Плюс у него свои бойцы есть, которые тоже не угомонятся, пока его не найдут.
  - Правильнее говорить 'были' - возразил мне брат Герберт - Завтра утром их тоже не обнаружат, почти всех. Плюс пропадут два десятка лошадей и кое-какое добро покойного из его щатра. Ну, и в казне принца золота не досчитаются.
  Чисто сделано, что я могу сказать. Что замысел, что исполнение выше всех похвал.
  Вот только есть одно 'но'. Все это часть квеста, по-другому быть не может. Но кто выполняет этот квест? Точно не я. Тогда - кто?
  Или просто мои действия запустили альтернативный вариант развития событий? Согласись я продолжать войну, и тогда Витольд уцелел бы?
  - Нам пора - Назир убрал нож в рукав и потащил меня за собой через кусты.
  У черного хода в шатер по-прежнему никого не было, что меня порадовало. В нынешней ситуации свидетели мне ни к чему. Кстати - да и откуда тут кому взяться? Обычно здесь и отирались только люди Витольда да 'Орлы', а так никого особо и не было. Игроки, бывало, заходили, но только в том случае, если был повод, вроде как тогда, когда я в первый раз сюда пожаловал.
   - Мог бы и сказать - попенял я Назиру.
  - Не мог - ответил он - Приказ.
  Ну да, кодекс чести ассасина. Блин, вот так в один прекрасный день он и мне глотку перережет, потому что папа приказал.
  - А Троцеро он тебе не заказывал? - с надеждой поинтересовался я - Еще бы его закопать поглубже.
  - Пока нет.
  - Жаль - опечалился я - Ну, тогда пошли внутрь, посмотрим на этого красавца.
  Против моих ожиданий в шатре было тихо. Вайлериус сидел за столом, на котором больше не было военных карт, зато появился медный кувшин с вином и немудрящая закуска. Реджинальд и Верорк сидели рядом с ним, вся эта троица выпивала и закусывала. Что до Троцеро - его в шатре вовсе не было. Как, впрочем, и всей его свиты.
  - Верорк, нам пора - сказал я, подходя к столу - Пошли.
  - Я занят - буркнул лидер 'Орлов' и отхлебнул вина - Все завтра.
  - Сегодня - мягко и задушевно объяснил ему я - Сейчас. Слово надо держать.
  - Сказал же - завтра - выкатив глаза и выдвинув нижнюю челюсть вперед, прорычал Верорк - Свободен.
  Самое забавное - он, надо полагать, считал, что сейчас выглядит устрашающе. На самом деле он стал похож на рыбу путассу, отчего меня начал разбирать смех.
  - Хорошо подумал? - уточнил я у вконец обнаглевшего 'Орла' - Не пожалеешь?
  - Угрожать вздумал? - просипел Верорк, которого я, похоже, вконец достал.
  - Да что ты, милый - совсем уж по-свойски ответил ему я - Какие угрозы? Они раньше были, а теперь все, достал ты меня вконец.
  Ну, не сложилось и не сложилось.
  - А о чем идет речь? - спросил Вайлериус - Вы куда-то собирались? Я вас задерживаю?
  - Да ты понимаешь, дружище, такая штука вышла - я злорадно улыбнулся - Верорк около года назад в этих местах...
  - Кое-что потерял - подскочил к нам Льод и дернул меня за руку - А Хейген нашел, вот и хочет ему это потерянное вернуть. Вот только Верорк стесняется покинуть вашу компанию.
  - Ничего страшного - доброжелательно сказал принц - Дело есть дело. А что он потерял-то?
  - Совесть - буркнул я, наблюдая, как Льод что-то шепчет Верорку на ухо.
  - Ты все шутки шутишь - расхохотался принц.
  Оттаивает парень, ему явно стало легче от той мысли, что завтра все закончится. Я же говорю - он все для себя уже решил.
  - Иду, иду - Верорк недовольно оттолкнул от себя Льода и встал из-за стола - Я ненадолго, господа.
  По идее это должно было прозвучать благородно, но увы, голос и тон лидера 'Орлов' свели данную идею к нулю.
  - Если не секрет, чего хотел принцу сказать? - спросил у меня Льод, как только мы покинули шатер.
  - Что Верорк девку крестьянскую тут неподалеку изнасиловал год назад и ребятенка не хочет признавать - не стал скрывать своей идеи я - Вайлериус жуткий чистоплюй, так что вас всех после этого не то что из лагеря выбросили бы, вам всю Западную Марку пришлось еще пару лет седьмой дорогой огибать.
  - Нарушение договора - отметила Чужестранка, присоединившаяся к нам.
  - Пес с ним - отмахнулся я - Надоел мне ваш клан хуже горькой редьки. Я даже со штрафом от администрации готов смириться, лишь бы вам хреново было.
  - Ну, по одному человеку клан не оценивают - резонно заметил Льод.
  - Эй, ничего что я тоже тут стою? - возмутился Верорк.
  - А куда деваться? - вздохнула Чужестранка - Стой уж.
  - Кстати, вспомнил - я ткнул пальцем в грудь Верорка - Там тебе списочек доспехов должны были письмом сбросить. И?
  - Отправил Румпелю - нехорошо оскалившись, лидер 'Орлов' отвел мою руку в сторону - Завтра он все перешлет.
  - Да, он мне тоже отписался - подтвердила Чужестранка - Ругается невероятно. Прижимистый он у нас.
  - Тогда ладно - я потер руки - Ну все, я к путешествию готов. Да, ребята, не составите нам компанию?
  - А надо? - уточнил Льод, обменявшись взглядами с Чужестранкой.
  - Вместе веселее - подмигнул я ему.
   Верорк достал из сумки свиток портала, взмахнул им и через пару секунд мы попали из зимы в лето. Нет, солнечный свет нас тут не встретил, здесь тоже царила ночь, но небо было по южному глубоким и звездным, а воздух теплым и напоенным ароматами цветов, фруктов и еще бог весть чего.
  Мы стояли на набережной, которая была выстлана плитами из ракушечника, шагах в тридцати от нас шумел прибой невидимого в темноте моря.
  - Тронье - проворчал Верорк.
  - Обожди - попросил я и открыл карту - Ага, оно. Или он? Короче - в расчете. Спасибо.
  - Ты иди - мягко предложила своему лидеру Чужестранка - Мы еще тут погуляем. Ну, знаешь, юг, экзотика, романтика и все такое.
  - Дело делать надо - сдвинул брови Верорк - А не шляться невесть где невесть с кем.
  Он плюнул мне под ноги, достал из сумки еще один свиток портала и исчез в голубой вспышке.
  - И снова спрошу - как вы его терпите? - только и смог сказать я.
  - Ну да, грубоват, туповат, но зато очень удобен - Чужестранка потянулась, а после закинула руки за голову - Потому что предсказуем. А раз предсказуем, значит без особого труда управляем.
  - Что-то подобное мне уже вон, Льод говорил - признал я - Но все равно не понимаю.
  - Да тебе и не надо - Чужестранка полуприкрыла глаза - Завтра все кончится и каждый пойдет своей дорогой.
  - Да Верорк еще ничего - поддержал ее Льод - Знал бы ты Барбариана. Вот где настоящая беда. Он у нас человек из стали - что снаружи, что изнутри. С этим хоть как-то договориться можно, с тем вообще никак.
  - Ладно, бог с ним, с вашим коллективом - я присел на невысокий парапет, отделявший набережную от прибрежной линии - Я чего вас с собой позвал, как раз хотел поговорить о завтра.
  - Троцеро - почти пропела Чужестранка, присаживаясь рядом со мной - Ты о нем?
  - Да - кивнул я - Но он - полбеды. Уверен, что к нему примкнет кто-то из игроков. Наверняка он сейчас является носителем квеста, чего-то вроде 'Новый претендент на корону'. И если он сумеет под это дело подтянуть серьезный клан, то может выйти фигня. Проще говоря - при правильном подходе к делу завтра на Праздничном поле может произойти изрядная резня.
  - К Верорку он не пойдет - уверенно сказал Льод - Ты же про него первым делом подумал? Можешь даже не париться. Слишком у него прокачана репутация с принцем.
  Кстати - да. Как-то я это упустил. Высокий уровень репутации с НПС бывает не только полезен, но и вреден, он отсекает часть квестов, направленных против него.
   - А вот остальные... - Льод цокнул языком - Там вариантов масса. Ну, ничего, завтра подтянем всех, выстроим тройное кольцо, враг не пройдет.
  - Если что - наемников докупим - поддержала его Чужестранка - Столько уже в это ввалено, что терять результат совершенно не хочется.
  - Хейген, есть просьба - Льод тоже пристроился на парапет - Анна. Завтра принц с ней замирится и наверняка пролетит мимо короны. Нет, мы так и так в выигрыше, свое мы получили. Но хотелось бы не только при малом дворе место под солнцем иметь, но и при большом. Сделай так, чтобы Анна прониклась к 'Орландиносам' глубокой личной симпатией.
  - Было уже сказано вашему дуболому - нет - насупился я.
  - То он просил, а то мы - Чужестранка приобняла меня за плечи - А мы тебе за это гарнитурчик подарим из трех предметов. Колечко, серьга и предмет для сумки. Хороший гарнитурчик, не ношеный совсем. Не сетовый, легендарный, но не хуже. Силу поднимает, жизнь поднимает, а серьга еще и пассивку открывает, крайне редкую. Для 'милишника' самое то.
  - Гарнитурчик, говоришь? - я почесал щеку - Это хорошо. Нет, так-то я человек очень принципиальный, но когда женщина просит, да еще красивая, да еще с объятьями, то как тут устоять. Ладно, давайте так. Что смогу, то сделаю. Выйдет, не выйдет - как фишка ляжет. А гарнитурчик все одно мой, при любом результате.
  - Идет - согласилась Чужестранка - Я девушка недоверчивая, но тебе почему-то верю. Наверное, потому что ты Верорка не раз послал, мне всегда приятно на такое смотреть. Люблю мужчин, которые гнут свою позицию.
  Ну, вообще-то я чуть ли не в первый раз в игре так разошелся, обычно я конфликты стараюсь сглаживать, поскольку ни к чему путному они не ведут. Но тут - да, тут я чего-то взъерепенился. Видно, нервы начали сдавать, больно много всего на меня за прошедшие полгода свалилось. А, может, просто Верорк этот мне уж очень несимпатичен. Такое тоже случается. Бывают люди, которые с момента знакомства бесить начинают до невозможности. Вроде как и друзья у вас общие, и говорят те об этих людях хорошо, а все одно поделать ничего с собой невозможно, есть антипатия и никуда от нее не деться.
  У меня была одна такая знакомая. Девчонка симпатичная, веселая, зла мне не делала, но как только с ней увижусь - все, башню прямо срывает. Что бы она ни сказала, что бы ни сделала - вот всё мне не так, прямо убить ее готов. Как-то раз сорвался так, что до сих пор стыдно, и перед ней, и перед компанией, в которой это случилось.
  В чем тут дело, почему так вышло - понятия не имею. После того случая даже думал не сходить ли к мозгоправу, на предмет проверки себя на немотивированную агрессию. Правда, так и не дошел до него, закрутился. А Маринка Свиридова, которая тогда еще жива была, сказала мне, что возможно ответ надо искать вообще не в дне сегодняшнем. Мол, наши души вечны, и в какой-то из предыдущих жизней моя инкарнация сильно не ладила с инкарнацией этой девушки, вот на уровне подсознания и возник этот диссонанс. Дескать, старая вражда не ржавеет. И даже предложила меня познакомить с каким-то своим старым приятелем, который может мне помочь в этом всем разобраться детально.
  От этого предложения я отказался, поскольку в подобную чепуху не верил. Плюс я видел, с насколько колоритными типами Маринка, неравнодушная к разной мистической дребедени, водила знакомства. Их кроме как 'городскими сумасшедшими' назвать было нельзя. Не всех, разумеется, но в большинстве своем.
  Но это же меня и успокоило. Если такие личности на свободе ходят, то мне-то в 'дурке' точно делать нечего.
   Так что, может, Верорк тоже мне когда-то давно насолил, потому я ему и высказываю все и сразу.
  - Ну, если мы все решили, то предлагаю разбегаться по домам - зевнул Льод - Устал я сегодня что-то. И потом - на нас вот-вот нападут грабители, а мне драться совершенно неохота.
  - Какие грабители? - встрепенулся я - Нет же тут никого?
  - Есть-есть - похлопал меня по плечу Льод - Вон там в кустах пятеро, и вон там за деревьями трое. А остальные, небось со стороны моря заходят. У меня специализированная пассивка 'Никталопия' до предела раскачана.
  - Трех вижу, остальных нет - с уважением глянул на Льода Назир.
  - Круто - признал я и достал свиток портала - Лады, разбегаемся. До завтра.
  Можно было бы остаться и здесь, но это вышло бы боком Назиру. Я-то из игры выйду, а он останется. А вдруг не справится с этой оравой? И потом - раз решил всю свою ораву в Тронье прихватить, то надо это сделать.
  Стоп. Об одной важной вещи я как-то не подумал. Может выйти накладка с тем, что это мой родной город, а я ничего о нем не знаю. Допустим Флоси это не смутит, да и простодушный Гунтер не сильно подобным озаботиться, а вот у того же бдительного брата Миха подобный факт может вызвать вопросы.
  Хотя - можно сказать, что я покинул родной город давным-давно, как раз потому что там никого из родных не осталось. Сирота я. И не возвращался в него так долго потому что не хотел тревожить душевные раны.
  Или попросту никого с собой не брать?
  Ладно, завтра видно будет. Или послезавтра. На работу надо бы съездить, посмотреть что там и как.
  Черт, а в субботу еще сходка клана. Вот и когда мне квест выполнять, если одно за другое цепляется?
  Переместившись в родной уже для меня замок, я вышел из игры, вылез из капсулы, потянулся, зевнул и направился на кухню. Свет там горел, значит, Вика дома. И это - хорошо. Это значит, что меня сейчас покормят.
  - Душа моя, я готов съесть лошадь - громко сообщил я, выходя из комнаты и снова потягиваясь - Если нет лошади, то сойдет и ослик, главное, чтобы он был жареный.
  В ответ на это мое заявление послышалось:
  - Ой!
  Следом за этим, звякнув, на пол упала чайная ложечка.
  Это 'ой' произнесла не Вика, а ее подруга Ксюша, которая сидела за кухонным столом и щеки которой прямо на моих глазах наливались багрянцем. Она еще и ладошку ко рту поднесла. Такая прелесть!
  Дело в том, что из одежды на мне были только футболка да трусы. Ну, а что такого? Я же дома, и у нас тут не холодно. А капсула вполне себе комфортная, с мягкой оббивкой. Чего штаны-то надевать?
  - Ну, я давно вышел из категории 'ой', лет восемь как - самокритично заметил я, кинув взгляд вниз - Вот после армии - там да. Там было 'ой'. Даже 'ой, мамочки'. А сейчас я даже не 'эх, ма', скорее: 'ну, так'. Это, конечно, еще не 'о-хо-хо'...
  - Штаны надень - прервала мои измышления Вика, ставя на стол еще одну чашку - Или халат накинь. Не видишь, что ребенка совсем смутил своими сомнительными прелестями?
  'Ребенок' был ей ровесницей, но он даже и не подумал возражать.
  Хотя, если так подумать, то по мере полученных Викой впечатлений за последнее время, она и в самом деле может смотреть на Ксюшу как на несмышленыша.
  - Да я ничего - Ксюша замялась, нервно засмеялась и отвела глаза в сторону - Просто неожиданно все получилось.
  - Ну, начальник без штанов - это всегда неожиданно - согласился я с ней - Хотя, в ряде случаев и прогнозируемо.
  Выполнив просьбу Вики и накинув на себя халат, я вернулся в кухню и уселся за стол.
  - Лошади нет, осла тоже - Вика налила мне чаю и плюхнула на тарелку изрядный кусок торта из коробки, стоявшей в центре стола - Пони, увы, нынче тоже не завезли. Есть курица, но ее надо жарить. Так что начни с десерта.
  - Может, я пойду? - совсем уже засмущалась Ксюша и попыталась встать с табуретки.
  - Сиди - остановила ее Вика - Уйдешь ты или нет, на скорости приготовления курицы это не скажется. А торт я ему дала, чтобы он не таким злым был. Киф когда голодный, то всегда очень саркастичный. Я-то уже привыкла и внимания не обращаю, а тебе это все в новинку будет. Он чуши нагородит, потом брюхо набьет и забудет про это, а ты переживать будешь всю ночь, я тебя знаю.
  - Тогда тебе надо было дать мне сдобы - заметил я, отправляя в рот первую порцию торта - И результат воспоследовал бы куда быстрее.
  Ксюша наконец-то улыбнулась и, вроде как, успокоилась.
  Вот интересно, а как она ее сюда провела? Во внутренние помещения 'Радеона', в смысле? Такие вещи, надо думать, на очень высоком уровне согласовываются.
  - Харитон Юрьевич, а вы и вправду в игру ходите? - поинтересовалась Ксюша, дождавшись того момента, когда я ополовинил кусок торта. Судя по всему, она восприняла слова Вики всерьез.
  - Киф - произнес я, облизывая ложку.
  - Что? - девушка беспокойно посмотрела на свою подругу, которая тем временем достала из холодильника внушительных размеров куриную тушку и теперь натирала ее смесью специй. Смесь была ядрено-кислотного цвета и обладала невероятно пряным ароматом.
  - Киф и на 'ты' - повторил я - В редакции ты должна именовать меня по имени-отчеству, субординацию никто не отменял. Но сейчас мы не на работе, ты у меня в гостях. Ну, и потом - мы вступили с тобой в достаточно интимные отношения, пусть пока только визуально. Какие теперь между нами могут быть условности, малыш?
  Ксюшины щеки снова заалели, а я заработал подзатыльник от Вики. Теперь и моя голова была в достаточной степени приправлена специями, хоть в духовку засовывай.
  - Шучу, шучу - я прикрыл голову руками, частично испачканными в креме - Зая, я все понял.
  - То-то - погрозила мне пальцем Вика и продолжила свои кулинарные ухищрения.
  - Что до игры - да, в ней бываю частенько - я решил все-таки ответить на вопрос Ксении - Кто-то из нас должен это делать, правда? Ну, хотя бы для того, чтобы понять - что надо читателю. Изнутри все частенько видится не так, как снаружи. Мы думаем, что игрокам нужно одно, а им необходимо совсем другое.
  - Мне привезли нейрованну - поделилась со мной наша гостья - Но я так пока ей и не воспользовалась.
  - Неудивительно - подала голос Вика - Что игра? Я вот теперь крепко сомневаюсь даже в том, что ты вообще спишь. Покажи ему.
  - Что, что 'покажи'? - я игриво подмигнул Ксюше и уставился на ее грудь.
  Ну, вот не могу удержаться от того, чтобы лишний раз не смутить нашу скромницу. Она настолько беззащитна, что сил никаких нет.
  И еще она очень очаровательно краснеет. Такая, знаете ли, святая непорочность, прелесть просто!
  Ксюша залезла в полиэтиленовый пакет, который, как оказалось, стоял под столом, и достала оттуда увесистый фолиант, прошитый толстой белой пружиной.
  - Это то, о чем я думаю? - ошарашенно спросил у нее я, принимая том и взвешивая его на ладони - Да ладно, ты шутишь?
  - Мое видение проведения турнира - тихо, почти шепотом, сказала Ксюша - Как вы говорили - ориентировочные даты проведения вспомогательных и основных, слоганы, концепты рекламы - игровой, наружной, сетевой. Еще приблизительная структура проведения самого мероприятия, то есть дисциплины, в которые могут состязаться игроки, судейские полномочия, оформление арен и иных территорий. Мне в этом очень помог Вадим. Да и не только в этом. Это он, по сути, разработал все визуальные концепты, вплоть до внешнего вида вымпелов и наград.
  - Вадим? - не понял я, о ком речь.
  - Петрович - пояснила Вика, лихим движением надевая курицу на бутылку. Несмотря на то, что в кухне было все, о чем только может помыслить хозяйка, она предпочитала использовать именно этот инструмент, видимо, по привычке - О нем речь.
   - Тьфу ты! - поморщился я - Совсем забыл, что у Петровича еще и имя есть.
  Я перелистал книгу. Это было сильно. Она даже ориентировочный список кланов, которые примут участие в турнире, набросала. Что примечательно - 'Двойные щиты' шли под номером 'один'. А 'Гончие смерти' значились только вторыми. Личных симпатий тут быть не может, значит, такова сейчас сухая статистика.
  А Линдс-Лохенов в списке не оказалось. Обидно. Значит, неперспективные мы. Если досижу в игре до мая, непременно подам заявку на турнир. Из принципа.
   - Ксюш, ты титан - совершенно искренне сказал я - Даже нет, это как-то по-другому называется.
  - Правильно - одобрила Вика, открывая духовку и поводя носом - Я даже знаю как. Премия - вот как это называется. В размере оклада. Или даже двух. А еще бы я выдумала некую должность, вроде 'старшего координатора' или там 'ведущего специалиста', ввела ее в штатное расписание и отдала этой хрупкой, но невероятно работоспособной девушке. В конце концов, Никифоров, мне нужна помощница. Тот человек, на которого я могу положиться.
  - Вика - тихо попросила ее Ксюша, уперев взгляд в стол - Ну зачем ты? Не надо.
  Ну, хоть ясность появилась, для чего ее сюда привели. Подозреваю, что эта серая мышка о тоталитарных планах моей дражайшей половины и не подозревала даже, а то сюда бы не пошла.
  - Не лишено - помолчав и побарабанив пальцами по столу, произнес я - Насчет премии - это точно, насчет должности... Тут думать надо. Ксюша, без обид?
  - Да не надо - у бедняжки задергались губы, и она чем-то в этот миг напомнила мне Танюшу, в тот момент, когда мы говорили о ее вознаграждении - И так ведь... Куда уж больше?
  - Есть куда - хлопнула ладонью о стол Вика - Поверь мне. Ты на себе такой воз уже тянешь, что ужас просто. Эта парочка, Стройников с Самошниковым скоро тропой Юшкова пойдут от безделья, потому что ты все их обязанности на себя взвалила. А им и в радость.
  - Что в принципе твоя недоработка - не без удовольствия заметил я - Распустила коллектив, а потом чем-то недовольна. Вот оштрафую тебя, и отобранное Ксюше отдам.
   Вика иронично глянула на меня, рассмеялась и с грохотом отправила противень с курицей в духовку. Из этих жестов было понятно, что мои намерения вызвали у нее исключительно юмористические эмоции.
  Бедная Ксюша тем временем совсем уже извелась и, несомненно, с радостью бы убежала отсюда, но не могла себе этого позволить в силу невозможности такого поступка. С ее точки зрения, разумеется.
  Неизвестно, чем бы кончилась наша беседа, если бы в этот момент не раздались гулкие удары кулаков в дверь.
  - Открывай! - проорали за ней - Киф, я знаю, что ты не спишь и дома!!!
  
  
   Глава одиннадцатая
   в которой высок градус пафосности
  
  - Все мне здесь нравится, кроме одного - печально сказала Вика встревоженно глядящей на нее Ксюше - Это не дом, это проходной двор. Киф, да открой ты уже дверь ему, все равно не угомонится, пока внутрь не попадет.
   И это было правдой. Валяев (а это был именно он), от ударов в дверь кулаками уже перешел к пинанию ее ногами.
  - Чего так долго? - возмущенно спросил он у меня, как только я ему открыл дверь - Почему до сих пор не одет?
  - С чего бы? - я повернулся вокруг своей оси - Вот, халат. А под ним и майка есть, и трусямбы.
  - Ты дурак? - Валяев повертел у виска пальцем, вошел внутрь и прикрыл за собой дверь - Старик вот-вот прибудет в здание. Стоп. А тебе что, никто ничего не сказал?
  - Нет - после упоминания Старика мне стало немного маетно - Что, должны были?
  - Как мне думается - да - Валяев почесал затылок - Макс вроде упоминал утром о том, что поговорит с тобой.
  - С возвращения из Праги его не видел и не слышал - покачал головой я - Слушай, а что, Старик сразу по приезду будет делами заниматься? Вроде как он с дороги, почти ночь на дворе...
  - А встретить его? - удивленно глянул на меня Валяев - Внизу, в холле? Без этого-то как?
  - В смысле? Ты о том, что куча народа выстроится рядком, и дружно рявкнет 'С приездом'? - изумился я - Да ладно тебе. Шутишь?
  - Такими вещами не шутят - очень серьезно возразил мне Валяев - И тон твой этот неуместен. Да, есть такая традиция - первые лица 'Радеона' встречают Старика по приезду. Кстати - ты почти верно все описал.
  Я потер лоб. Нет, все-таки к некоторым вещам, которые здесь в ходу, мне никогда не привыкнуть.
  - Неувязка имеется - понимая, куда клонит Валяев, я начал строить защитную версию - Причем тут я? Моя рожа никак не тянет на первое лицо.
   Смысл происходящего мне был ясен, но участвовать в этом мне не хотелось совершенно. Дело не в неприсущем мне нонконформизме и не в душевном неприятии атмосферы лизоблюдства, которым здесь недвусмысленно попахивало. Мне просто не хотелось никуда идти. Да и всю 'радеоновскую' верхушку видеть тоже желания никакого не было. Старик ведь запросто с ней мог устроить какой-нибудь свой очередной перфоманс и присутствовать при этом я точно не желаю. Мне Нового года хватило.
  - Курицу жарите? - повел носом Валяев и протопал на кухню - Точно. Ох, Виктория, золото ты, а не хозяйка. Другие своим мужикам из столовой еду заказывают, а ты вон, домашнее готовишь.
  - Я, наверное, пойду - пискнула Ксюша, с опаской глядя на нежданного визитера.
  - Да у вас гости! - повернулся к ней Валяев - Извините, не заметил.
  - Потому что постоянно куда-то спешишь - пояснил я я - Все наскоком, все в последний момент...
  - Поговори мне еще - вроде как в шутку проворчал Валяев, но тон был вполне себе серьезный - Критиковать он меня будет. И потом - кого ждем, одевайся давай.
  - Кит, а смысл? - воззвал я к его разуму - С вами все ясно, вы все сотрудники корпорации, вам и флажки с плакатами в руки. Но при чем тут я?
  - Еще одно слово - и я начну сердиться - уже совсем без юмора в голосе пояснил Валяев - Сказано - одевайся, идем вниз, значит топай в комнату и делай, что сказали. А будешь спорить, так в халате туда направишься, в котором будешь выглядеть смешно и нелепо. Ты хочешь выглядеть смешно и нелепо?
  - Нет - признался я - Я этого не люблю.
  - Так вперед, и дорогу осилит идущий.
  Он, развернул меня, дернув за плечо, и отвесил коленом небольшой ускоряющий пинок под зад.
  - И снова - здравствуйте - спровадив меня, он снова обратился к Ксюше, причем голос его обрел шелково-бархатные нотки - А вы скромница, скромница. Сидите тут так тихо-тихо, как мышка. Итак - я Никита, а вы...
  - Ксюша это - вмешалась в беседу Вика - Она из редакции, ты ее уже видел и проигнорировал. И вообще - она тебе не некая длинноногая... Ну, ты понял.
  - Ааааа - и снова голос Валяева изменился, вкрадчивость из него пропала, будто ее и не было - Помню-помню. Рад встрече. Киф, ты где там? Время, время!
   - Иду - сообщил я, застегивая рубашку - Все уже.
  - Ты совсем рехнулся, мой бедный друг? - спросил у меня он, появляясь в дверном проеме - Ты что, на танцы собрался?
  - А что не так? - опешил я, оглядывая себя в зеркале.
  Джинсы, однотонная футболка, поверх нее рубашка. Чего еще-то надо? Может, он о том, что надо заправить рубашку в штаны?
  - На меня посмотри - Валяев повернулся вокруг своей оси - И сравни.
  Ну да, он нынче был франтом, как-то сразу я на это внимания и не обратил. Брюки, отглаженная сорочка, жилет. И даже галстук он сегодня на шею нацепил.
   - Правильно, милый - вмешалась в разговор Вика. Она змейкой проскользнула под локтем Валяева, подошла ко мне и одернула рубашку - Не надо ничего менять. Они все сотрудники, им положено по дресс-коду одеваться. А мы - журналюги, у нас другой стиль жизни, а, значит, и одежды.
  - Мне тоже нравится - внезапно вступила в разговор Ксюша - Это 'кэжуал', вы, Харитон Юрьевич, выгодно будете смотреться на фоне остальных. Я про это читала.
   - Однако, у тебя тут прямо Фронда - посуровел Валяев - И все против меня настроены.
  - Да кому ты нужен? - беспечно спросила у него Вика и пригладила мои волосы.
  - Вот все же до чего женщины смелеют на своей территории - перестав пыжиться, рассмеялся Валяев - А особенно на кухне и в спальне. Они там просто неимоверную силу черпают, как Антей от земли. В другом месте всегда: 'Да, Никита Небранович, конечно, Никита Небранович' и глаза в пол. Тут же - откуда что берется?
  - Да, Никита Небранович, тут мы на своей территории - прощебетала Вика, часто-часто моргая глазами, отчего ее лицо приняло кукольное выражение - И не дай вам бог.
  Валяев притворно сплюнул, достал из одного кармана брюк сигареты, из другого зажигалку и сказал мне:
  - Я в коридоре курю. Давай, обувайся и пошли, а то и вправду опоздаем. А ты, Виктория, куру дожаривай и нас с Зиминым в гости жди.
  - Вот и хорошо - неожиданно покладисто согласилась та - Лучше так, здесь. А то опять вы моего Кифа невесть где коньяком накачаете.
  - Его накачаешь - щелкнув зажигалкой, хмыкнул Валяев - Кто кого еще...
  В общем, в коридор мы вышли вместе.
  - Кит, может, я все же не пойду? - еще раз попробовал отбояриться от неожиданно свалившейся на мою голову напасти я - Ну что мне там делать?
  - Все же ты дурак - хлопнул меня ладонью по лбу Валяев - Так и не понял, зачем я тебя туда тащу? Ведь я уже объяснил, правда, намеками. Нельзя быть таким тупнем, Никифоров!
  Я только руками развел.
  - Рожей твоей посветить тебя веду - выпустил кольцо дыма, забавно скривив рот, Валяев - Чтобы все помнили, что ты в ближнем круге, и хвост на тебя поднимать нельзя. Я не я буду, если Старик тебе хоть пару слов не скажет, а то и по плечу не похлопает, и это будет лучшая защита, какую только можно представить. Под тебя уже столько разных сволочей копает, что мама моя, а особенно из тех, кто был в дружбе с Вежлевой. Ты в курсе, что в ее... Эээээ... исчезновении все тебя винят? Даже не так - что его на тебя повесили? Доносы добрые люди Азову пишут, доказательства фабрикуют.
  - Да иди ты! - выпучил глаза я.
  Честно - такого я даже и помыслить не мог. Нет, что 'Радеон' это большой серпентарий, разумеется, знал, но чтобы так... И это при том, что во всем здании я хоть сколько то шапочное знакомство свел дай бог с дюжиной человек. Ну, может, с двумя десятками, включая вспомогательный персонал.
  И главное - дорогу-то я вообще никому не переходил, кроме, пожалуй, госпожи Свентокской. Нет, был еще давний конфликт с тем пузаном, который чуть Вику не оприходовал по ее собственной дури, но этого товарища давным-давно и след простыл.
  А остальные-то доброжелатели кто?
  - Хоть иди, хоть стой - Валяев на ходу затушил сигарету в пепельнице, стоящей около стойки дежурной по этажу - Факт есть факт, сам читал. 'Бездельник', 'Безответственный тип, втершийся в доверие руководства', 'Безнадзорно использующиеся активы'. Там тебе разве что только в убийстве эрцгерцога Фердинанда не обвиняют. Захочешь, потом дам почитать.
  Валяев подошел к лифту и нажал кнопку вызова.
   - Добрый вечер - прозвенел мелодичный голосок за нашими спинами.
  Это была Лика, она, как видно, только что сменилась с вахты.
  - Привет - смутился я - Прости, не поздоровался.
  Нехорошо получилось, если честно. Новости, которые сообщил мне Валяев, так меня озадачили, что я просвистел мимо стойки, даже не кивнув этой славной девушке.
  - Да ничего - забавно наморщила точеный носик с веснушками Лика - Я понимаю. И день был длинный, и сейчас у вас мероприятие еще то грядет.
  - Ох, грядет - вздохнул Валяев - Еще в каком настроении он приедет. Помню, как-то раз Старик мрачнее тучи пожаловал, самолету посадку долго не давали, так мы после этого всю ночь в 'Золушку' играли.
  - Это как? - в унисон спросили мы с Ликой.
  - Он нам повелел к восьми утра подготовить аналитическую справку по всем беседам девушек-игроков не старше восемнадцати лет и не моложе двадцати в игровых чатах за истекший год - хмуро объяснил Валяев - Дело было в самом конце декабря. Причем что именно его интересует, он не сказал, потому мы вычленяли все темы разговоров, а их немыслимое количество.
  - Как же такое возможно? - изумилась Лика.
  - Прости за каламбур, но для нашего босса невозможно произнести само слово 'невозможно', а потому мы это сделали - Валяев раздраженно потыкал пальцем в кнопку вызова лифта - Да что такое, где он застрял? Правда, смотреть эту справку он не стал. Он к утру про нее просто забыл. Да еще и пожурил нас за то, что мы скверно выглядим и, видимо, мало отдыхаем.
  Старик что-то забыл? Вот уж не поверю ни за что.
  - Жесть - признала Лика - А я про такое даже не слышала. Хотя - про что здесь можно узнать, на этой стойке?
  - У каждого свое место в корпорации - равнодушно заметил Валяев - Кому на стойке торчать, кому на верхних этажах сидеть. Кстати, насколько я помню, как раз именно тебе было сделано некое предложение, по протекции вот этого нашего общего друга, но ты от него отказалась.
  - Было - не стала спорить Лика - Но у меня есть свои резоны на то, какие предложения принимать, а какие нет.
  - Она мне нравится - сказал мне мой спутник - Есть в ней хорошая наглость и здоровый цинизм. Если ей раньше шею не свернут, то может далеко пойти. Да где этот лифт? В подвале застрял, что ли?
  - А давай ее с собой возьмем? - предложил я Валяеву.
  - Куда? - не понял тот.
  - Вниз, на торжественную встречу - пояснил я - Почему нет? У каждого должен быть шанс, почему у нее его быть не должно?
  Судьба Лики меня волновала, как раз о ней недавно размышлял. Просто не люблю ходить в должниках, а ей я кое-что задолжал. Как минимум за тот новогодний случай с Дарьей задолжал. Да и потом по мелочам было разное.
  Не знаю, что именно ей даст присутствие на встрече Старика, но мало ли? Какое-никакое, а погашение долга.
  - Слушай, у меня уже кончаются эпитеты, которые обозначают мои сомнения в твоем психическом здоровье - Валяев почесал за ухом - Я повторяться не люблю, а ты сегодня бьешь рекорды. Что там делать девочке из обслуги? Ладно еще ты бы позвал ее попить коньяку со мной и Максом, это хоть как-то объяснимо, особенно если бы она подруг прихватила. Но там ей что делать?
  - Я... - подала голос Лика, на ее щеках появился румянец.
  - Даже кошка может смотреть на королеву - нахмурился я - Почему эта девочка не может побывать на подобном мероприятии? Если тебе нужно дополнительное обоснование - мне нужна группа поддержки. Ты-то наверняка сразу куда-то слиняешь, а ждать придется невесть сколько, в Москве пробки. Что если он пожалует не прямо вот-вот, а часа через полтора. Мне хоть поговорить будет с кем.
  - Я... - снова обозначилась Лика.
  - Постоишь и подождешь молча - повысил голос Валяев - Как ты верно подметил - это статусное мероприятие. Статусное. Да, возможно с твоей точки зрения оно выглядит забавно и даже нелепо. В самом деле, что за чушь - встречать руководителя у входа, отдавая ему почести? Но поверь, в этом есть смысл, и куда более глубокий, чем кажется. Это вообще традиция, которой много лет. И, как у всякой традиции, у нее есть правила, в том числе касающиеся того, кто там может быть, а кто нет. Кстати, твоя Вика оказалась посмышленей тебя. Заметил - она даже не заикнулась о том, чтобы пойти с нами. Умная баба, сразу поняла, куда напрашиваться надо, а куда нет.
  - Я все же скажу... - наконец вклинилась в нашу перебранку Лика, но договорить не успела, поскольку перед нами наконец-то с шипением растворились створки лифта.
  - Потом скажешь - втолкнул меня в кабину Валяев, и сам шагнул в нее.
  Лика последовала за нами.
  - Что? - независимо возмутилась она, поймав взгляд моего приятеля - Мне тоже на первый этаж, наши служебные помещения там. Надо же переодеться перед тем, как домой поехать?
  Валяев только вздохнул.
  А молодец девчонка, ей палец в рот не клади. Ее даже в мой редакционный террариум засунь, она и там не потеряется. Сдается мне, что при необходимости она даже Шелестову уделает.
   Лифт остановился, мы покинули кабину и тут Валяев выдал короткую, но очень эмоциональную фразу на немецком языке, причем похоже, что совершенно нецензурную.
  Около главного входа, выстроившись в две шеренги, слева и справа от него, стояло человек пятьдесят, если не больше. Стояли как на параде, вытянувшись в струнку, застывшие словно статуи. В основном там были мужчины, хотя некоторое количество женщин тоже наличествовало. Что примечательно - последние пренебрегли классическими нарядами и все, как одна были в деловых брючных костюмах.
  - Опоздали! - уже на русском сообщил нам Валяев - Хотя... Нет, все нормально, он еще не заходил в здание. Быстро, быстро!
  Он схватил меня за руку и побежал к ожидающим явления Старика людям.
  Зачем я цапнул руку Лики, я объяснить не могу, скорее всего, сработали какие-то рефлексы. Короче - дедка за репку, бабка за дедку.
  Лика же, как видно подобного не ожидавшая, сопротивляться не стала, и последовала за мной.
  Уже у самого входа Валяев отпустил мою руку, шепнул: 'Давай, пристройся где-то' и поспешил к Зимину, который стоял первым в ближней от нас шеренге.
  Легко сказать, да трудно сделать. Даже по спинам стоявших было понятно, что ни один из них не позволит нам встать рядом с ними. И дело не в том, что мы с Ликой рожей не вышли, хотя и подобное исключать нельзя. Просто позволить нам встать перед собой, это значит проиграть одну позицию, позволить доказать, что кто-то выше, чем ты. Перед нами была карьерная лестница в ее чистом проявлении. Эти люди завоевали свои ступеньки, выгрызли их зубами и никому не позволят спихнуть себя с них.
  Похоже, что мы с Ликой были теми единственными на этой ярмарке тщеславия, кому было реально до фонаря, где стоять. По этой причине я не стал мудрить, шустро пробежался вдоль ряда спин и пристроился в самом конце шеренги.
  - Вроде успели - шепнул я своей приятельнице, которая непонимающе смотрела на меня.
  - Я-то тут зачем? - с до боли знакомой интонацией спросила она у меня - Оно мне надо?
  - Лицом торгануть - подавив смешок, ответил я ей - Почему нет?
  Правду говорят - история всегда повторяется, причем второй раз как фарс.
   И все-таки - нелепо это все. Двадцать первый век на дворе, что за чепуха? К чему такие ритуалы?
   Правда, говорят, что в Японии и похлеще традиции есть. Но то в Японии, она далеко.
   Что интересно - Валяев уже не рядом с Зиминым стоял, он занял место напротив, возглавив вторую шеренгу. Еще я заметил Азова, который стоял чуть поодаль от всех, окруженный несколькими крепкими парнями в одинаковых костюмах и внимательно наблюдал за происходящим.
   Ядвигу я не увидел, но не думаю, что она данное мероприятие пропустила. Просто я мог рассмотреть только тех людей, что стояли напротив меня, те же, кто составлял нашу шеренгу, увы, находились вне поля моего зрения.
   Так что здесь она, здесь. Спинным мозгом чую.
   В этот момент двери с шипением разъехались в разные стороны, в холл сначала ворвался морозный зимний воздух, принесший свежесть, а после вошел и так ожидаемый всеми, кроме нас, Старик.
   Выглядел он как всегда импозантно. На нем был черный плащ, который на поверку оказался меховым. Не знаю, что за зверьки на него пошли, но смотрелся он очень богато и очень красиво. В электрическом свете растаявшие снежинки на нем заблестели, словно десятки бриллиантов.
   За спиной Старика маячили молодцы Азова, числом четыре.
   Я, если честно, ожидал, что градус абсурда встречи будет доведен до предела и все собравшиеся встретят долгожданного визитера дружным хоровым 'Здрасьте'.
   Но - нет, ничего подобного не произошло. Присутствующие только низко склонили головы и чуть изогнули спины, опустив глаза к полу.
   Я подумал, и сделал то же самое, за мной данное движение повторила Лика. Не скажу, что мне это очень понравилось, но выделяться из толпы я не люблю. Быть одинокой геройской чайкой - это не мое.
   И еще - Валяев был уверен, что Старик непременно меня выделит. Я же надеялся, что обойдется без этого. Врать не буду - я его побаивался. Старика, в смысле, а не Валяева. Сила и мощь исходящая от этого.... Даже не знаю. Человека? Существа? Короче, сила и мощь, исходившие от него, меня страшили. Даже находиться рядом с ним казалось мне достаточно сложным испытанием, а уж общаться, да еще так часто - увольте.
   Думаю, в данном случае срабатывали защитные рефлексы человеческой психики. Я не видел от Старика никакого зла, ни разу. Напротив, он всегда был со мной любезен и всячески демонстрировал мне свою приязнь. Но есть некоторые вещи и явления, которые даже будучи внешне привлекательными, все равно противны человеческой природе.
   - Господа, дамы - голос Старика гулко ухнул в тишине, воцарившейся в холле - Рад вас всех видеть, и сразу приношу свои извинения за то, что вас побеспокоили в столь позднее время. Собственно, я даже настаивал на том, чтобы вас не тревожили. Признаться, я не вижу толку в подобных ритуалах, они давно утратили свой первоначальный смысл, но Максимилиан все же настоял на том, чтобы вы встретили меня. Хотя, и не скрою - мне приятно то, что вы пришли засвидетельствовать мне свое почтение.
   Старик скинул меховой плащ, на руки одного из сотрудников Азова, поправил небрежно расстегнутый воротник белоснежной сорочки и неторопливо двинулся вдоль живого коридора. Валяев и Зимин тут же покинули свои места, отодвинули бойцов Азова и пристроились за его спиной.
   Старик явно был в благодушном настроении, он приговаривал:
   - Ну-ну-ну, что за поклоны, зачем этот формализм? Мы живем в новом мире и подобное теперь не в тренде.
   - Даже так? - восхитился Валяев - Мастер, вы всякий раз меня поражаете тем, насколько легко воспринимаете новые веяния. Да здесь половина народа не знает слово 'тренд'.
   - Не соглашусь - Старик остановился около сухопарой высокой женщины с короткой стрижкой - Уверен, что, например, Кира знает это слово. И даже в курсе, что оно означает. Кира, ведь я прав?
   - Полностью - не отрывая глаз от пола, ответила женщина.
   - Вот - удовлетворенно сказал Валяеву Старик - Правда, я не понимаю, почему наша славная Кира зная, что такое тренд, предпочитает натягивать на себя эти нелепые брючные костюмы. Женщина нового тысячелетия должна быть женщиной, а не подобием мужчины. Думаю, к следующему разу Кира все-таки вспомнит о том, к какому полу она принадлежит.
   - Вне сомнения - прежде женщины ответил Зимин.
   - Зачем ты говоришь за нее? - удивился Старик - Кира сама может за себя ответить.
   - Все будет так, как вы пожелаете - женщина наконец взглянула в лицо своего собеседника - Заверяю вас.
   - Молодец - похвалил ее Старик и прошествовал дальше.
   Вроде и расстояние было небольшое, но до меня он добрался только через несколько минут. По дороге он пообщался еще с несколькими сотрудниками, кого-то похвалил, кого-то шутливо пожурил.
   А потом заметил меня.
   - Вот - Старик приблизился ко мне и ткнул пальцем в грудь - Вот кто понимает смысл слова 'тренд' и живет в сегодня, а не во вчера. Вот вы все вырядились в эти свои пиджаки, галстуки, а Кифу это не нужно. Вы спросите - почему? Я отвечу. На Земле наступила новая эра, пришло новое время. И время это лишено условностей, которые веками связывали человечество по рукам и ногам. Их диктовали правители, их насаждали богатеи, их навязывали религии. А сейчас пришло время, когда власть, деньги и вера наконец-то сцепились между собой, выясняя, кто сильнее и почти забыв о людях. А те, в свою очередь, может, впервые за всю историю мира остались без надзора. Они предоставлены сами себе. И значит? Киф, что это значит?
   Вариантов ответов была масса, какой из них верный, я не знал, потому выбрал два - самый пафосный и самый нелепый.
   - Это значит, что пришло наше время - негромко ответил я - Ну, и еще то, что я могу носить все, что мне заблагорассудится.
   - Молодец - Старик улыбнулся, судя по всему, я угадал с ответом - Коротко, ясно, по делу. Никаких словесных нагромождений и четкое понимание смысла. Если бы так, как ты мыслили, то мы бы давно достигли своей цели. Погоди-ка...
   Старик подошел к Лике, стоящей рядом со мной и придирчиво ее осмотрел.
   - Мой добрый Киф, ты меня снова удивил - глава 'Радеона' снова повернулся ко мне и даже всплеснул руками - Не знаю отчего, но я был уверен в том, что постоянство является твоей неотъемлемой чертой характера, и ошибся. За последние два месяца это уже третья твоя спутница. Однако! Впрочем, каждая из них не похожа на другую, потому я могу тебя понять. Нам, мужчинам, свойственно искать ту единственную, которая соберет в себе все качества, которые видятся нам непременными в спутнице жизни. Нам нужна та, с которой захочется дойти до последнего моря. Другое дело, что эти поиски могут затянуться надолго, и в результате, они окажутся бессмысленными, поскольку на закате жизни придет понимание того, что самая первая девушка и была самая лучшая. И не надо было искать других. Как тебя зовут?
   Вопрос был адресован к Лике и прозвучал совершенно внезапно, буквально вдруг. Однако моя спутница не растерялась, она словно ожидала его.
   - Анжелика - звонко сказала девушка и улыбнулась.
   - Славное имя - заметил Старик - И славная девушка. Говорит громко, смотрит в глаза, не то, что эти все...
   И он обвел рукой шеренги, люди в которых так и не распрямились.
  - И еще - Старик усмехнулся - Это так, мысли вслух. Киф, она выгодно отличается от тех двух твоих спутниц, что с тобой были прежде. Она смелая, а это редкое качество. Те были красивы, умны, но они боялись. Тот, кто боится, тот всегда предаст, раньше или позже. Можешь мне поверить, уж я-то это наверняка знаю. Присмотрись к этой девушке как следует, мальчик мой, присмотрись.
  Произнеся это, Старик двинулся в сторону лифтов, находящихся в правом крыле холла, как видно, направился в свой кабинет. Зимин, Валяев и Азов последовали за ним.
  Я мысленно вытер пот со лба - меня он с собой не пригласил. Если честно, очень я этого побаивался. Так-то я тоже человек смелый, но от воспоминаний о его кабинете у меня по спине мурашки величиной с мандарин бегают.
  Хотя все равно свинью он мне подложил изрядную. Я как-то сразу не приметил Гертруду, а она была здесь и сейчас смотрела на меня. Причем, если всегда ее взгляд был сонным и безразличным, то сейчас это был взгляд снайпера, внимательный и оценивающий.
  Оно и понятно - эта спящая красавица с Викой в большой дружбе, еще с той поры, когда моя сожительница ей банку варенья подарила. Так что можно не сомневаться - самое позднее завтра Вика получит порцию новостей, а я - кучу проблем.
  - Киф, а с чего он взял, что мы пара? - внезапно заявила Лика, причем очень громко, так, что ее услышали все присутствующие - Надо, наверное, было ему как-то объяснить, что это не так.
  Не знаю, выправляла ли она свою репутацию или решила спасти мою, но я в очередной раз испытал чувство признательности по отношению к этой хрупкой светловолосой девочке.
  Она просто мой ангел-хранитель какой-то.
  В рядах сотрудников 'Радеона' послышались смешки, они словно отмерли, стройные ряды шеренг нарушились.
  - И в свете твоих слов возникает резонный вопрос - что ты вообще здесь делаешь? - к Лике подошла госпожа Свентокская - Какое ты имела право присутствовать на ритуале встречи?
  Меня она традиционно проигнорировала.
   - Добрый вечер, Ядвига Владековна - не сказал, а буквально пропел я - Рад вас видеть. И, отвечая на ваш вопрос - это я ее сюда с собой притащил. Зачем - не знаю. Просто мы с Валяевым опаздывали, а она с нами в лифте ехала. Логики в этом моем поступке нет, оправданий ему тоже нет, потому и весь спрос с меня.
  - Оштрафована - коротко бросила Ядвига - И я еще подумаю о том, применять ли к тебе дисциплинарное взыскание.
  - Не подумаете - я убрал из голоса медовость, и добавил туда наглости - И не оштрафуете. Не посмеете, забоитесь. Эту девочку только что отметил Старик и она пришлась ему по душе. Даже этот разговор вы затеяли зря, потому что его содержание уже завтра будет известно сами знаете кому. Что вы так на меня глядите? Да вас сольет добрая половина присутствующих здесь. Ведь вы, по сути, пошли ему наперекор.
  Щеки Ядвиги вспыхнули, она поднесла к моему лицу руку с скрюченными пальцами, будто хотела выдрать ими мои глаза, но делать этого не стала, развернулась на каблуках так, что те негодующе скрежетнули и направилась к лифтам.
  - А ты непрост, приятель - сообщил мне стоящий неподалеку мужчина средних лет в очень дорогом костюме - Я тогда, на праздновании Нового года тебя недооценил, а зря.
  - Просто не люблю, когда бьют невиновных - ответил я ему.
   - Моралист с двойными стандартами - сказала Кира и деланно засмеялась - Расскажи об этом Вежлевой.
  - Расскажет еще - добавил кто-то из толпы - В свое время. Видали мы уже таких молодых да ранних. Они хорошо начинают, но только куда-то потом деваются.
  Прав Валяев, не любят меня здесь. Сильно не любят, я это прямо физически ощущаю.
  - Пожалуй, я прямо сейчас куда-то денусь - изобразив вежливую улыбку, сообщил всем я - Время ужина. Всем хорошего вечера и спокойной ночи.
  Повернувшись к Лике, я хотел предложить ее проводить туда, куда она скажет, но оказалось, что ее у меня за спиной уже и нет. Она удалилась по-английски, тихо и незаметно. И правильно сделала.
  Надо будет попросить Азова присмотреть за тем, чтобы ей Ядвига и в самом деле свинью не подкинула. А еще надо прямо сейчас нанести некий превентивный удар. Звучит грубовато, особенно по отношению к Вике, но лучшего термина я не подберу.
  Войдя домой, я обрадовался - Ксюша еще не ушла, и это было хорошо. Ее присутствие гарантировало мне, что даже если я накосорезю, то скандала все равно не будет. Вика очень ревностно относилась к своей репутации у сотрудников и с некоторого времени не давала воли чувствам в их присутствии. Даже неугомонная Шелестова это заметила и теперь все реже позволяла себе свои штучки по отношению к ней. А смысл изощряться в остроумии, если это никто не оценивает?
  - Уффф - шумно сообщил я, входя на кухню - Доложу я вам, это было еще то действо!
  - Театр абсурда? - уточнила Вика - Или что-то похлеще?
   - Скорее, античная комедия - усаживаясь за стол, хохотнул я - А курица уже или еще?
  - Почти-почти - со знанием дела сказала Вика, приоткрыв духовку и заглянув в нее - Совсем-совсем. А где Валяев? Или, ура, он нас обманул?
  - Ура, обманул - я втянул запах курицы и облизнулся - Он нынче ужинает на самом верху, в узком кругу приближенных к Старику лиц.
  - Вот и славно - Вика достала из шкафа тарелки и начала их расставлять - У них своя пьянка, у нас своя.
  - Я пить не буду - категорично заявила Ксюша - Не люблю. Вик, ну ты же помнишь.
   - Это метафора - объяснил я - Хотя лично мне граммчиков сто коньячку не помешают, снять стресс.
  - Поведай нам о своих приключениях, Одиссей, и будет тебе награда - Вика открыла другой шкафчик и продемонстрировала мне непочатую бутылку неплохого коньяку - Давай-давай, нам же интересно!
  На то и был мой расчет. Историю с Ликой следовало подать почти в том же виде, в каком она и имела место быть, но только убрав пару слов Старика и добавив в это максимум комизма.
  Проще говоря - я решил ей рассказать все сам, первым. И рассказать так, чтобы моя версия стала для нее единственно верной.
  Это старый способ мужских отмазок, скорее всего, ему столько же лет, сколько человеческой речи и семейным отношениям. Думаю, что им пользовались еще кроманьонцы, используя весь свой немудрящий набор слов и жестов.
  Но он - действенный. Главное - не переборщить с деталями и не переигрывать. Важно помнить, что вы в этот момент имеете дело не просто с женщиной, а со своей женщиной. Просто женщине вы по барабану, а для своей вы кто? Правильно, ее собственность. Пусть неказистая, пусть даже никчемная, но ее, а не чья-то. А за свое женщина бьется до конца, о чем бы ни шла речь. Она может сама выбросить или подарить кому-то свою собственность, но она должна сделать это сама, любое принуждение или посягательство моментально вызовет у нее только одну реакцию. Она сочтет это объявлением войны, и не дай вам бог...
   - А Лика и говорит: 'Да мы не пара, вы чего?' - давя хохот, рассказывал я, вкладывая в это весь отпущенный мне свыше актерский дар - И меня в бок кулаком - хрясь. Ну, это можно понять, по ходу подставил я ее неслабо.
  - Да уж - согласилась Вика, внимательно меня слушая - Хотя, с другой стороны, может и наоборот. Ты ей шанс дал. Старик ее выделил, если по уму действовать, можно из прислуги в отдел попасть. Не низовую должность, но всяко лучше там, чем здесь.
  - Да она, по ходу, не сильно амбициозная - поморщился я - Смылась шустро, я даже не заметил, когда. А ведь могла бы там покрутиться, знакомства завести. По сути-то ты права, права.
  - Про то и речь - довольным тоном сказала Вика и открыла духовку - Все, готово. Сейчас есть будем.
   - Мне домой пора - пробормотала Ксюша, глядя на часы - Времени уже много, пока машину поймаю, пока доеду...
  - Здесь заночуешь - отмахнулась от нее Вика, поддевая курицу и ловко перекладывая ее на заранее вынутое из шкафа большое блюдо - У нас тут две комнаты, одна из них - твоя. А если совсем стесняешься, то мы вон, Кифа на кухне положим и дверь закроем. И ходи себе спокойно хоть неглиже. А утром вместе на работу поедем.
  Бедная Ксюша жалобно захлопала глазами, но возражать не стала, как видно хорошо зная мою подругу. Да и в холод ночи ей, похоже, выходить из теплого здания совсем не хотелось.
  Что до меня - я вовсе в этом разговоре не участвовал, пусть сами решают, кто где ночует. Меня больше волновала курица. Да и потом - можно подумать, что мое мнение в данном вопросе будет кого-то волновать?
  Остаток вечера к моей великой радости прошел тихо и мирно, можно сказать - по-семейному. Видимо, потому что Валяев все-таки так для нас и не дошел.
  Утром я напился кофе в компании Вики и нашей гостьи, и, было, даже собрался отправиться с ними в редакцию, но в последний момент передумал. Нет там сегодня во мне особой надобности, а вот в игре заняться есть чем. Тронье - вот что сейчас по-настоящему важно. Это ключ к последней печати. Понятно, что Кривой Гарри сразу дорогу к ней мне не укажет, но зато после беседы с ним наверняка определится направление, в котором мне следует двигаться дальше. Все квесты на печати построены были по одному образу и подобию - пара бесед, а после нечто зубодробительное. Одна беседа была, это вторая, значит, за ней следует нечто очень заковыристое. И хорошо бы поскорее понять, что именно. Во-первых - время поджимает. Во-вторых - завтра сходка клана. И если квест будет не из таких, которые следует прятать за семью печатями, то почему бы сокланов к нему не подтянуть. Ну, как тогда, на Айх-Мараке?
  Да еще эта венценосная встреча сегодня, которую не пропустишь. Короче - решил никуда не ездить.
  Плюс, меня остановило еще одно соображение. Старик. Пока он тут, ждать можно чего угодно. Например, того, что он захочет меня увидеть. Не факт, разумеется, но кто знает?
  - Ксюш, твой эпохальный труд я оставлю себе - на прощание сказал я нашей гостье - Думаю, что буквально не сегодня - завтра я его согласую с руководством. Естественно, как любой здравомыслящий начальник часть твоих заслуг я припишу себе, уж не обессудь, но и тебя лавры не обойдут. За премию поручусь.
  Ксюша застенчиво улыбнулась, давая мне понять, что полностью мне доверяет.
  - И про должность не забудь - требовательно произнесла Вика - Это важнее денег.
  - Идите уже - махнул рукой я - Ляжет фишка - скажу.
   - Постарайся уж, чтобы легла - Вика погрозила мне пальцем и шагнула за порог.
  Я помахал им ладонью вслед, закрыл дверь и направился к капсуле.
  
   Глава двенадцатая
   о городе у моря
  
  Все-таки приятно, когда есть на белом свете что-то, что не меняется. Вот, например, замок Лоссорнаха. В большом мире гремят войны, где-то за престол родственники друг другу готовы глотку перервать, там плетутся интриги, даются и нарушаются клятвы, а тут - тишина и покой. Ну, насчет тишины я, возможно, и погорячился, но тот шум, который здесь есть, он мирный, так сказать - бытовой. Удары молота по наковальне, женские перебранки, и вопли Кролины, которая гоняет по двору нашего казначея Ромула. Как видно, опять этот маленький жулик палку перегнул.
  - Привет - подошел я к Славу, который, посмеиваясь, смотрел за тем, как Ромул потешно, не сказать мультипликационно, перебирает ногами и уворачивается от ударов рассвирепевшей девушки - За что она его?
  - Да вчера нам куш перепал, с десяток комплектов брони - охотно ответил он - Вечером совсем уже. Ну, разбирать и раздавать не стали, положили в хранилище, до утра. Кро сама хотела все как следует изучить. Приходим - а там вместо добротных бронек и прочей снаряги одна рванина. А вот этот прохиндей на голубом глазу утверждает, что все имущество таким изначально и было.
  - Можешь не продолжать - остановил его я - Дальше и так понятно. Ату его, Кро, ату!
  - Господииииин! - взвыл Ромул, заметив меня - Я же не виноват! Оно самоооооо!
  - Ага, само - фыркнул я - Мне рассказывай. И имей в виду - она пока тебя только бить собирается, но скоро, думаю, возьмется за лук. А стреляет наша Кролина великолепно.
  Кро остановилась и хлопнула себя ладонью по лбу, как бы говоря: 'Что же это я?'
  Ромул жалобно взвизгнул и с воплем: 'Я знаю, где пропажа может быть', рванул к замку. Кролина поспешила за ним.
  - Вот как бы и все - потер руки я - Слав, ты Гунтера не видел?
  - А как же - с готовностью отозвался воин - У рыцарей тут что-то вроде пересменки было. И еще они, насколько я понял, свое военное присутствие здесь уменьшили. От трех десятков один остался.
  О как. Новости. А я и не в курсе. Хотя - логично. Война же закончилась?
  Надо бы к фон Ахенвальду в Леебе наведаться, 'спасибо' сказать и заверить его в том, что я всегда готов отдать долг за оказанную помощь.
   - Он на заднем дворе - сообщил мне Назир, появление которого я, как всегда, даже не заметил - У них там занятия по воинскому делу.
  - Ага - повернулся к нему я - А Флоси где?
  - На кухне - невозмутимо ответил ассасин - Где же еще? Он там фактически живет, и только ночует вон под той телегой. Ее до сих пор и не убрали только потому, что она его дом. Король лично запретил и велел на нее соломы побольше навалить. Если же тебя интересует где брат Мих - так он у себя.
  Еще вчера был молчаливой тенью, а теперь гляди-ка, даже анализирует.
  - Не сочти за труд, позови ко мне Флоси и брата Миха - попросил я его - А к Гунтеру я схожу сам.
  Назир немного насмешливо посмотрел на меня, тут же остановил какого-то мальчишку, пробегавшего мимо нас, шепнул ему что-то на ухо и показал золотую монетку, невесть откуда появившуюся у него в руке.
  А, понятно. Не царское это дело, на посылках быть. Ну-ну.
  - Тогда веди - развел руками я, как бы давая понять, что восхищен его предприимчивостью - Где там наш рыцарь мечом машет? Слав, ты с нами?
  - Нет - тактично отказался боец - Это твои дела, я же понимаю. Пойду лучше посмотрю, как Кролина из Ромула будет душу вытряхивать.
  - Не забудь, завтра общий сбор - напомнил я ему.
  Общий сбор. Вот еще одна головная боль. По сути, мне людям предложить-то особо и нечего. Для серьезных рейдов мы малы, а в простенькие инстансы желающие и так сходить могут.
  Сапожник без сапог, блин. Знаком с кучей одиозных личностей, а толку от этого чуть. Разве что Костика попросить, чтобы он нам какую-нибудь групповую цепочку квестов подбросил, что ли? Тут-то никаких нарушений нет. Ну да, использование служебного положения в личных целях, не без того. Но не корысти же ради?
  Я, было, двинулся вслед за Назиром, но тут меня остановил оклик, раздавшийся откуда-то сверху.
  - Хейген, стой!
  Я повертел головой, пытаясь сообразить, кто и откуда орал.
  Это оказалась Эбигайл, она махала рукой из окна. Ей-то что от меня нужно? Точнее - только ее мне и не хватало.
  - Может, потом? - спросил я у нее громко - Времени совсем нет.
  - Сейчас - пригрозила мне пальцем она и исчезла из оконного проема.
  Характер у моей виртуальной сестрицы был не сахар, это я давно уяснил, потому решил все-таки ее дождаться.
  Впрочем, как оказалось, оно было и к лучшему. Прежде, чем из замковых ворот появилась уже порядком округлившаяся фигура будущей королевы Пограничья, оттуда один за другим вышли мои старые друзья, сопровождаемые посыльным Назира.
  - Ярл! - приветственно заорал Флоси, и изобразил что-то вроде танца радости, отчего из его нечесаной бороды полетели во все стороны лохмы кислой капусты. Как видно, перед тем, как отправиться на встречу со мной, он поедал ее, засунув голову в бочку - Я уж думал, что ты про меня забыл!
  - Ну, должен же ты был отдохнуть от волнений последних месяцев - резонно заметил я - Имеешь право.
  - Меня гнетут подозрения - сообщил мне брат Мих, поправляя что-то под своим черным балахоном - Мы опять отправляемся искать приключения на свои задницы?
  -Это будет красивый портовый город - не опровергая его слов, я попробовал найти положительные аргументы - Море, солнце, море. Опять же - скудно одетые женщины.
  - Вино - причмокивая, присоединился к нашей беседе Флоси - Если южный город, то точно там будет хорошее и недорогое вино, не то, что местная кислятина. Я очень люблю быть пьяным от южного вина.
  - Кому что - брат Мих вздохнул - Впрочем, если город, то куда ни шло. Всяко лучше, чем могильник или какие-нибудь развалины на болоте.
  В этот момент к нам приблизилась Эбигайл, повела носиком и приказала Флоси:
  - Уйди.
  - Чего это? - насупился тот.
  - Пахнешь - коротко объяснила сестрица - Меня и так постоянно тошнит, а тут еще ты.
  - Пошли, пошли - толкнул обиженно икнувшего Флоси в спину брат Мих - С бабой, когда она на сносях, лучше не спорить.
  Эбигайл явно не понравилось слово 'бабой', но она промолчала.
  - Увы, но ты моя единственная родня - дождавшись, пока парочка моих друзей удалилась, сообщила мне она - Нет больше никого.
  Я молча развел руками, одновременно понимая ее досаду и признавая правоту слов.
  - На следующей неделе у нас с Лоссорнахом свадьба - продолжила Эбигайл - Я хотела дождаться весны, но не получается, сам видишь. Он король, и не дело его первенцу рождаться бастардом.
  Это да, живот уже изрядно обозначился, недвусмысленно говоря о том, что мой друг Лоссарнах станет папой.
  - И? - уточнил я.
  Эби девушка непредсказуемая. С одинаковым успехом она может потребовать ввести ее под руку в церемониальную залу или же вовсе не присутствовать на свадьбе. А для верности кинжал мне прямо сейчас в живот воткнет. Что? Она может.
  - Постарайся не умереть до этого дня! - эмоционально, как видно поражаясь моей тупости, произнесла она - Когда ты в одиночку где-то пропадаешь неделями, я спокойна. Но как только к тебе присоединяются твои приятели, то значит все, опять ты влез в какую-то переделку. Или вот-вот влезешь. Я тебя умоляю - потерпи еще немного. Ну, нельзя выходить замуж тогда, когда в зале нет ни одного твоего близкого родственника.
  - Да нормально все будет - даже как-то растрогался я - И еще - однако, мой друг свинтус. Даже не обмолвился что мероприятие так скоро.
  - Считай, что ты этого и не знаешь - требовательно произнесла Эбигайл, повертев головой - Он сам хочет тебе про это сказать.
  Судя по всему, Назира она в расчет не брала даже.
  - Лады - кивнул я - Надо же, вот ты и замуж уже выходишь. А вроде вчера еще...
  - Заканчивай эти сопли - оборвала меня Эби - Что ты за мной в приданое дашь?
  - Ничего не дам - тут же сменил тон и я - Наоборот, планирую выкуп за тебя взять. Ты не за пастуха идешь, а за короля, все наше формально и так его. И мне бы хотелось, чтобы за его счет наше приросло, потому как от него не убудет.
  - Вот все-таки ты скотина - подытожила Эбигайл, обвила мою шею руками и поцеловала в щеку - Но при этом ты истинный Линдс-Лохен. Своего не упустишь и чужого прихватишь. Да не обидится на меня Гэлинг на небесах, но ты Линдс-Лохен даже больше, чем он.
   На душе у меня после этого отчего-то стало хорошо и светло. Надо подумать, что молодым подарить, не с пустыми же руками на свадьбу идти?
  - Может, надо чего? - растроганно спросил я - Ну, там камушков на платье драгоценных или диадемку какую? Я могу притащить, не проблема.
  - Надо - Эбигайл посерьезнела - У меня есть одна просьба, как от сестры к брату. Я тебя всеми ушедшими богами заклинаю, сделай так, чтобы твоей дочери не было на нашей свадьбе! Не знаю - запри ее в клетку, скорми медведям, продай в услужение Подземному народцу, в конце концов, договорись с каким-то магом, чтобы тот ее в мышь превратил, но на один день пусть она исчезнет. Все, больше ничего мне не надо, это моя единственная просьба. И мечта тоже.
  - В замке Атарин есть темница, чары на которую накладывали девять величайших магов Раттермарка - глядя в сторону, произнес Назир - Из нее невозможно убежать даже очень опытному чародею. Там нет окон, там даже нет дверей, ее открывает призрачный ключ.
  - Вот! - Эбигайл даже подпрыгнула - Вот-вот-вот! Никак ее нельзя туда запихнуть на один день? А лучше - на три!
  - Успокойся - попросил я ее - Ты сказала, я услышал.
  - Ты обещал - Эбигайл глубоко вдохнула воздух - Я тебе верю. Не подведи меня, брат!
  Сдается мне, это и было ее целью, для того она ко мне и подошла. Остальное - способ меня растрогать, перед тем как изложить главное.
  - Отец просил меня узнать, что будет хорошим подарком к свадьбе твоей сестры - произнес Назир, после того, как Эбигайл отправилась обратно в замок - Думаю, я знаю, что ему ответить.
  - Вот только Треньку еще поймать надо будет - с сомнением сказал я - А это задача не из простых.
  - Подманим - заверил меня ассасин - Найдем способы. Или собьем.
  - Как думаешь, может, твоего названного отца пригласить на свадьбу? - с сомнением спросил у него я - Вот только удобно ли?
   - Не пойдет - сразу ответил Назир - Он не покидает замок уже много лет. Но ему было бы приятно, особенно если ты это сделаешь сам.
  А почему нет? Надо будет заглянуть и пригласить.
  Вот так, за разговорами, мы потихоньку дошли до площадки на заднем дворе замка, где молодые, обнаженные по пояс рыцари, махали мечами под команды Гунтера. Неподалеку от них ошивалась стайка прехорошеньких служанок, выполняя свою будничную работу, и явно отвлекая доблестных вояк от того, что им говорил командир.
  - Деееелай раз! - и мечи вздымаются над головами.
  - Деееелай два! - и они опускаются вниз, издавая при этом резкий шипящий звук.
  И так снова и снова. Однако, курс молодого бойца.
  - Резче, резче! - командовал Гунтер, демонстрируя молодняку то, чего он хотел от них добиться - Замах! Ииииии - удар. Господа, это меч, это не топор и не лук. Здесь просто не будет!
  - Меч - фыркнул Флоси, погладив рукоять топора - Оружие для дураков.
  - Началось - вздохнул брат Мих - Лишь бы поспорить.
  - Гунтер - окликнул я старого друга - Привет! Я тут кое-куда собрался, вроде как на прогулку. Не желаешь составить компанию?
  - Я не знаю - фон Рихтер осмотрел свое воинство, с надеждой выдохнувшее воздух - У нас воинские упражнения по распорядку дня. Воин обязан ежедневно совершенствовать свои навыки. Не так ли, мои юные друзья?
  - Истинно так - уныло ответили рыцари - Таков наш путь.
  Взгляды их в это время были устремлены налево, туда, где горничные развесили ветвях деревьев перины с подушками и лихо орудовали палками, выбивая их. Выглядело это крайне привлекательно, я ребят понимаю.
  - С другой стороны, магистр, ваш долг помочь другу - наконец сказал один из рыцарей, как видно самый смышленый - Вы нас и этому учите.
  - Это верно - призадумался Гунтер - Как говорит Лео фон Ахенвальд - если не мы, то кто?
  - Нас вообще в расчет не берут - обиженно просипел Флоси - Ярл, ну его ко всем демонам. Пускай тут торчит, если такой правильный.
  В другой ситуации я бы согласился с ним, но сейчас отсутствие фон Рихтера снижало шансы быстро найти кривого Гарри, а это меня не устраивало.
  Хотя и уламывать его у меня времени тоже не было.
  - Короче, ты с нами или нет? - жестко спросил я у Гунтера - Решай прямо сейчас.
  - Иду - коротко отозвался рыцарь - Только доспех надену и иду.
  - И я тебя прошу - не бери с собой 'Герцога' - по возможности мягко произнес я - Там, куда мы направляемся, он ни к чему.
  По лицу Гунтера было понятно, что он крепко сомневается в моих словах, поскольку представить место, где его верный скакун был бы некстати, с его точки зрения было невозможно, но, тем не менее, он кивнул, подтверждая, что мои слова услышаны.
  
  'Ваша репутация с представителями молодой ветви ордена Плачущей богини увеличилась на 2 единицы'
  
  Прочитав сообщение, я сначала не понял в чем дело, потом увидел благодарно смотрящих на меня юношей и подмигнул им. Ох, чую, подрастет количество народонаселения в этом замке месяцев через девять!
  Впрочем, все эти шаловливые мысли вылетели из моей головы, как только я оказался на набережной вольного города Тронье.
  Вчера, в ночи, в темноте, я моря не увидел, только услышал, а вот сегодня...
  Соленый ветер и безбрежная, до горизонта синь с тут и там белеющими парусами, всколыхнула в душе бурю воспоминании. Острова, пальмы, великан Просперо с его молотом, черный Мванга и, конечно, Дейзи Ингленд. Ах, простите - капитан Дейзи Ингленд. Вроде и было-то это совсем недавно, а ощущение такое, что полжизни прошло.
  - Ярл - подергал меня за рукав Флоси - Ты чего?
   - Ветер родины - ударил его по руке Назир - Попади ты в свои родные края, где давно не был, как себя поведешь?
  - Пойду соседа резать - невозмутимо ответил Флоси - Мне рассказали, что он после смерти папаши из нашего дома все что мог утащил. Я сразу и поклялся, что как домой вернусь, так его непременно прирежу. И жену его, и старшего сына. А дочку изнасилую. Ну, если только братья меня не опередили уже.
  - Иногда я поражаюсь, как мы, все такие разные, еще не поубивали друг друга - задумчиво произнес Гунтер и обратился ко мне - Это правда твой родной город?
  - Да, это Тронье - меланхолично отозвался я - Здесь я был рожден. Только не ждите от меня рассказов о нем, и визита под родные своды. Сводов этих давно нет, и про город я мало чего знаю. Я просто не говорил вам... Мои родители были людьми знатными, а потому имели много врагов. Однажды враги оказались проворней, мои отец и мать были убиты, а меня спас старик-слуга, он же меня и воспитал, спрятав в одной из пещер Сумакийских гор. Потом он умер, а я отправился в большой мир.
  - А теперь вернулся мстить? - кровожадно оскалился Флоси - Уважаю! Можно забыть про баб, про детей, даже про деньги, но не про месть!
  - Что-то в этом роде - не стал спорить я, поскольку все развивалось так, как я и планировал - И вы мне в этом поможете.
  - Я готов убивать мужчин, но женщин не стану - заявил Гунтер - И вам, брат мой, не дам этого делать. Я слишком дорожу нашей дружбой. Женщин пусть вон Флоси с Михом убьют, их вопросы чести не волнуют.
  - Можно - кивнул брат Мих, переглянувшись с Флоси.
  Назир за всю эту беседу ни вставил в нее ни слова, как видно, имея свое личное мнение.
  - Пока убивать никого не надо - остановил я своих друзей, шустро распределяющих роли - Сначала надо кое-кого найти, и тут мне без вас не обойтись.
  - Да кого же мы тут найдем? - удивился брат Мих - Даже я не возьмусь вот так, сразу. Чужой город-то совсем. Мы тут не бывали до того.
  - Флоси - я повернулся к туалетному - Вот пара золотых, держи. Твоя задача обойти максимальное количество местных кабаков, завести знакомства с завсегдатаями, желательно возрастом постарше и узнать, неизвестен ли им купец по имени Кривой Гарри. Впрочем, имя у него может быть и другое, но отсутствие одного глаза у этого купца непременная примета. Имя этот поганец, ради правды, мог и сменить.
  Монеты исчезли в ладони северянина, его борода лихо встопорщилась.
  - Мих, теперь твоя задача - я положил руку на плечо чернеца - Следишь за нашим общим другом, все внимательно слушаешь, при необходимости задаешь наводящие вопросы. Самое главное - не даешь Флоси надраться или полезть в потасовку, и, если результата нет, то тащишь его в следующий кабак. Всякие его: 'Это лучший эль' или 'Я еще не все попробовал' как аргумент не воспринимаешь
  - Ясно - кивнул бухгалтер - Сделаю.
  - Гунтер, скажи мне, здесь ведь есть ваша миссия? - обратился я к рыцарю.
  - Думаю, да - подтвердил тот - Мы несем нашу веру во все города Раттермарка. Но специально я не интересовался.
  - Ну вот, пока наши друзья будут обходить питейные заведения, мы с тобой поищем твоих соратников - потер ладоши я - И вроде как все при деле.
   - Полдня надо - подбросил на ладони монеты Флоси - Быстрее я с двумя золотыми не управлюсь.
  - Три часа - пресек его поползновения я - Мих, проконтролируй.
  Дал бы я тебе полдня, да мне к трем в Эйгене быть надо.
  - А где встречаемся? - уточнил чернец.
  - Где? - задумался я - Можно и здесь.
  - А можно вон, у памятника - сказал Гунтер - Вон у того. Думаю, его отовсюду тут видно.
  Я проследил за его рукой и увидел высоченную статую, изображавшую мужчину, стоящего в свободной позе и казалось что, наблюдавшего за всеми жителями этого залитого солнцем города.
  Располагалась эта статуя на холме, к которому вела длиннющая лестница. А то место, где сейчас стояли мы, было чем-то вроде окраины. Ну, или пляжа.
  - Почему нет? Ориентир - одобрил я - И потом - туда-сюда по лестницам бегать не лучшая идея.
   Собственно, у памятника мы и расстались. Флоси, ведомый каким-то своим чутьем, шустро направился к приземистым зданиям, находившимся слева от изваяния, мы же с Гунтером и Назиром пошли прямо, туда, где судя по всему, располагался центр этого города.
  Скажу честно - даже меня, уже повидавшего все столицы континента, этот город просто оглушил. Как же здесь было шумно. Здесь неумолчно гомонили все - толстые торговки, мальчишки, сновавшие по улицам, старики, сидящие на лавочках у домов.
  - И шо, и шо, вы говорите, что эта риба снулая? Это ваша жена снулая, как и без вас, так и под вами. А эта риба живее всех живых!
  - И если вы думаете, что я еще к вам приду, так вы ошибаетесь! И что с того, что я должен вам денег? Потому и не приду!
  - Экзотичный фрухт лямон с дальних земель! Сожрал, и ходи хоть куда, хоть даже на похороны, такой у вас будет вид!
   - Скажу вам так, наш губернатор - молодец, он умеет мыслить масштабно. И его помощник тоже.
  - А особенно казначей - это голова, так голова.
  - Так оно и понятно - его голова уже неделю как торчит на колу на главной площади.
  Шум, гам, гвалт, все куда-то спешат, все что-то продают или покупают. Кажется, что весь город - это большой рынок, на котором крутится все население. Вот он покупатель, вот он заплатил за товар, и тут же перестал быть покупателем, став продавцом. Теперь он продает то, что купил пару минут назад.
  - Куда! - меня кто-то дергает за пояс, и я вижу, что Назир держит за руку юркого паренька, который, несомненно, только что пытался меня обокрасть.
  - Не докажете - нахально заявляет мальчишка, его лицо гуттаперчиво искривляется, и он издает жуткий плач - Аааааа! Зачем вы меня вот хватаете! И что вам нужно?
  - Мужчина - около нас останавливается немаленьких размеров дама с крошечной собачкой под мышкой - Что вы так хватаете подростка, будто он вам родной? Если он вам насолил, так оставьте его в покое, пусть ему зададут перцу его родители. Если они у него, конечно, есть.
  Толпа вокруг нас собралась моментально, все что-то говорили, каждый высказывал свою точку зрения, кто-то требовал предать нас суду и анафеме, неважно в каком порядке, кто-то сетовал на произвол властей, какой-то человек с кавказским профилем гортанно требовал поставить во главе города именно его, поскольку он точно знает, куда следует всем идти.
  Самое забавное, что уже и мальчишку Назир отпустил, и мы уже оттуда ушли, а люди все спорили и высказывались.
  - Безумие какое-то - ошарашенно произнес Гунтер - Думаю, что если тут и была наша миссия, то ее давно закрыли. Нормальный человек тут не выживет.
  - А мне нравится - широко улыбнулся я и снова ощутил, что дернулся пояс.
  Это был все тот же мальчишка, он виновато хлопнул глазами, с неприязнью посмотрел на Назира и произнес:
  - Два раза попасться - это уже позор какой-то.
  Его лицо опять скривилось, но на этот раз я его опередил:
  - Погоди, не вой. Есть дело.
  - Работаю из половины - тут же заявил шельмец.
  - Чего? - опешил я.
  - Ну, пусть будет треть - поправился он - Но не меньше. Ежели меньше, так люди не поймут. Авторитет - штука такая, сработал раз за так, и все, тебя уже не уважают. А шо, есть хорошая наводка?
  - Какая наводка? - совсем запутался я.
  - Так вы ж не местные - мальчишка прищурил левый глаз - Значит, 'гастролеры'. У меня глаз наметанный. Я вам так скажу - работать надо нынче ночью, потому как у нас залетных не любят. Сделаем дело - и уйдем морем, пока вас не подрезали.
  - Да не 'гастролеры' мы - сплюнул я - Мы гости города, туристы. Ищем наших друзей. Скажи, ты вот такой знак видел?
  Я ткнул пальцем в центр доспеха Гунтера, где красовался герб ордена Плачушей богини.
  - А если да, то какой мой интерес будет? - тон прохиндея мигом поменялся, теперь в нем сквозило пренебрежение, мол - куда вы без меня?
  - Сохранность пальцев - опередил меня с ответом Назир и в тот же миг мальчишка вскрикнул от боли - Пока их у тебя пять, через минуту будет четыре. А если заорешь, так ни одного не останется.
  - Зачем ты так? - пожалел шельмеца сердобольный Гунтер - Он же ребенок.
  - Жеребенок - фыркнул я - Где ты видел этот знак, дефективный?
  - Оскорблять не надо - кривясь от боли, самолюбиво потребовал мальчишка - Тем более незнакомыми словами. Я тоже сейчас могу разного вам наговорить, но не стану, потому как воспитание не позволит.
  И тут он выкинул совсем уж неожиданный трюк - попробовал ударить Назира ногой в живот. Пусть и неудачно, но тем не менее.
  Однако, нравы здесь.
  Как я успел остановить ассасина от сворачивания строптивому местному жителю шеи, сам не понимаю. Причем, в процессе этого мальчишка, лихо извернувшись, еще и сбежать умудрился. От Назира! Однако.
  - Прозвучит не очень вежливо, но на твоем месте. Хейген, я бы радовался тому, что ты рос не здесь - заметил Гунтер, глядя вслед улепетывающему воришке - Неизвестно, что бы из тебя получилось.
  Это да. Если честно, чем дальше, тем больше Тронье мне напоминало театр абсурда, несмотря на то, что местные жители здесь были буквально образцом добросердечия и доброжелательности. Качества эти прекрасны, но когда они присутствуют в гипертрофированном количестве, то результат не всегда может воспоследовать. Не зная ответа на поставленный вопрос, жители Тронье пытались нас утешить другой, на их взгляд полезнейшей информацией. Проще говоря, в последующие два с половиной часа мы безуспешно пытались выяснить у местных жителей, не видел ли кто эмблему ордена и в процессе чего только мы не узнали! Нам поведали, где выгоднее всего покупать овощи, массу подробностей об интимной жизни горожан, о том, где есть хорошие невесты с богатым приданым, о том, где выгоднее всего купить небольшой корабль, о ценах на зерно, о том, что вчера в порт пришел бриг с грузом амонтильядо и о многом другом. При всем этом мы совершенно ничего не узнали о том, что нам было нужно.
  - Таки говорю - если вам надо сделать эту эмблему в золоте, то мой двоюродный брат изготовит ее в лучшем виде - назойливо нудил последний из опрошенных нами граждан - Да-да-да. У него золотые руки и такое художественное дарование, что страшно не только сказать, но и подумать. Таких мастеров как он, уже почти нет, а скоро совсем не станет. И возьмет он с вас за это совсем смешные деньги.
  - Нам не надо в золоте - утомленно ответил Гунтер - Мы же про другое спрашивали.
  - Ну не в серебре же! - всплеснул руками горожанин, с недоумением глядя на нас - Такие вещи делают только в золоте. Какие-то двести монет - и вы владельцы раритета, которым не постеснялся бы владеть даже сам Хейген!
   - Кто? - встрепенулся я - Кто не постеснялся бы владеть?
  - Вы не знаете за Хейгена? - возмутился горожанин - Мне стыдно за вас, честное слово. Что в нашем городе могут делать люди, которые не знают, кто такой Хейген из Тронье, пусть даже они и приезжие? Это великий человек, который прославил наш город там, за Сумакийскими горами, в беззаконных королевствах Запада. Теперь даже эти дикие люди знают, что выходцы из Тронье - они такие личности, которые всем остальным не чета, вот что я вам скажу.
  - Ух ты - только и вымолвил я.
  - Да-да-да - горожанин подбоченился - Это великий человек, и уберите с ваших губ эту улыбку. Что он творил с королевами и принцессами, я бы вам рассказал, но мама с детства запрещала мне говорить с посторонними на такие интимные темы. А с престолами он вообще играл так, что даже неинтересно рассказывать. Он делал с ними то, что мальчишки делают с круглым мячом. То есть пинал ногами, и не думал, куда этот мяч попадет.
  - В самом деле? - Гунтер еле сдерживал смех.
  - А как вы хотели? - горожанин торжествующе хмыкнул - Он же из нашей семьи. Мне он четырехюродный брат, а моей маме, чтобы ей еще сто двадцать лет жить, троюродный племянник. И что в свете этого какие-то триста монет? Вам сделает ювелирное украшение родственник самого Хейгена, такую бранзулетку потом можно передавать от отца к сыну как семейную реликвию.
  Правда что ли сделать? Ей богу, забавно же. Пока цена до четырехсот монет не поднялась.
  Интересно, чьи это шуточки, Костика или Валяева? Но вообще-то за такое убивают.
  И еще - надо сказать, чтобы по имени меня никто не называл. На самом деле подобное может стать серьезной проблемой. Доказать, что я Хейген может и удастся, но сначала меня забьют дрекольем как самозванца.
  - Мы подумаем - пообещал я горожанину - Парни, пошли потихоньку к памятнику, время на исходе.
   Местного явно не успокоили мои слова, он тащился за нами еще минут десять, рассказывая, какую ошибку мы совершаем и что нам надо вот прямо сейчас идти с ним к его брату.
  Отстал он только тогда, когда я дал ему задаток в десять монет и пообещал, что вечером непременно загляну в мастерскую.
  Оказавшись у памятника, я признал, что то, что казалось мне достаточно несложной задачей, на самом деле может оказаться почти непреодолимым препятствием. Мы здание здесь отыскать не смогли, что уж говорить о человеке.
  - Вся надежда на Флоси - сказал Гунтер, который, похоже, размышлял на схожую тему - Это его стихия.
  - Люди добрые, денежку дайте - просипел кто-то и ухватил меня за ногу - Выпить охота.
  Это был нищий, один из многих, сидящих вокруг памятника. Здесь, похоже, было их основное место работы.
  - Держи - кинул я серебряную монетку - Кому-то из нас должно же сегодня повезти, почему не тебе?
  - Повезло - это если золотой - проворчал нищий и мотнул гривой седых волос, почти полностью скрывающих его лицо - А серебрушка - это так, вчерашнее похмелье сбить.
  Флоси все-таки умудрился надраться, несмотря на то, что времени у него было в обрез. Брат Мих притащил его на себе, все, что северянин смог сделать сам, это забавно расставить руки в стороны и издать губами достаточно непристойный звук. Вся эта пантомима знаменовала то, что ничего у них не получилось.
  - Он старался - в оправдание Флоси сказал чернец - В первых пяти кабаках - точно. Расспрашивал, угощал и даже в драку не лез.
  - Да - подтвердил северянин, которого положили на землю, прислонив к постаменту памятника.
  - Скажу так - купцов здесь немало, но кривых среди них никто не вспомнил - продолжил брат Мих - Ни одного. Тут вообще телесный изъян у купца считается чем-то вроде неприличной болезни. Вроде ничего страшного, но доверия такому не будет, чистая публика к нему не пойдет. Таким только с бандитами работать и краденое скупать. Ну, и контрабандой приторговывать.
  - Вот - икнув, подтвердил Флоси, даже не открывая глаз.
  - Но и среди таких тоже нет одноглазых - закончил чернец - Точнее - никто ничего не вспомнил. Или не сказал. Тут народ вроде бы и радушный, но себе на уме, с посторонними откровенничать не будут.
  - Да, мы такие - подтвердил нищий, который, оказывается, прислушивался к нашему разговору - Мы-то тут давно живем, а вы кто такие?
  - Гости города - ответил я с досадой.
  - А кто вас звал в гости? - с неожиданной злостью спросил нищий, вытащил откуда-то пару костылей, ловко встал, опершись на них, и куда-то поковылял.
  - Никто - ответил ему спящий Флоси и почмокал губами.
  - Э, Колченогий, ты куда? - груда тряпья, лежавшая неподалеку от того места, где мы стояли, оказалась свернувшимся в клубочек человеком - А я?
  - Ты себе сам деньги зарабатывай - посоветовал ему Колченогий - У меня на выпивку уже есть, а на двоих тут не хватит.
  Услышав такой ответ, оставшийся близ нас нищий, несколько раз сказал 'Как же' и 'Что же', а после заплакал. Если честно - это одновременно страшное и неловкое для постороннего человека зрелище, смотреть, как плачет взрослый мужчина. Есть в этом нечто противоестественное. Плачущая женщина - это не есть норма, но женские слезы, они, если можно так сказать, естественны. А иногда они бывают даже частью образа или последним аргументов в споре.
  Плачущий же мужчина - это нечто, что противоречит сложившимся стереотипам, это ломает шаблон.
   - Опять голодный - причитал нищий - Опять трезвый. Мне страшно быть трезвым.
  - Держите - не выдержал Гунтер, подошел к бедолаге и протянул ему золотой - Вот.
  - Спасибо, добрый господин - грязная до невозможности рука цапнула монету - Спасибо! Вы не думайте, я не всегда побирушкой был. Просто мне страшно вечером думать о том, что завтра будет новый день. Лучше напиться.
  Гунтер слушал его слова, кивая, а после наклонился к побирушке.
  - А кем вы раньше были? - спросил он у него.
  - Я был уважаемым человеком - гордо заявил тот - Да, уважаемым. У меня был дом, и дело, и сыновья.
  Гунтер посмотрел на меня и, чуть скривившись, откинул сальные пряди волос с лица нищего.
  Один глаз у собирателя милостыни был мутный и загноившийся, а второго и вовсе не было. На его месте красовался заросший рубец.
  - Как тебя зовут, приятель? - немедленно спросил у него брат Мих.
  - Томми - кривил рот нищий - просто Томми.
  - Здесь десять золотых - я достал из сумки пригоршню монет - Как тебя зовут на самом деле? Клянусь небом, я тебе не желаю никакого зла. Да и ради правды - может быть что-то хуже чем то, что у тебя уже есть?
  Понятное дело, что на весь город не может быть одного кривого. Но это игра и прокачанная удача здесь много чего определяет. Не скажу, что я самый везучий сукин сын, но не без того.
  - Гарри, так назвал меня отец, когда я родился - сказал наконец нищий и протянул ко мне руку - Гарри. Давай деньги.
  
  Вами выполнено задание 'Город у моря'.
  Награды за выполнение задания:
  3000 опыта;
  1000 золотых.
  
  Нашел. Вот так, дуриком, нашел. А что дальше? Где продолжение квеста?
  - А я слышал, ты купцом стал - сказал я нищему, высыпая в его заскорузлую ладонь деньги - Не похоже что-то.
  - Был - единственный глаз Кривого Гарри алчно сверкнул, он тискал в руках монеты, поочередно пробую каждую на зуб, кстати - единственный во рту - С серебра ел золотой вилкой, в шелке ходил. Все было, да ничего не осталось.
  - Как же так получилось? - я присел на корточки рядом с ним - А?
  Черт, как же он воняет. И еще кто-то имеет наглость наезжать на Флоси. Этого бы понюхали, поняли бы, что к чему.
  А задание не дают, значит, надо этого красавца дальше крутить, по максимуму.
   - У тебя дети есть? - ощерив беззубый рот, спросил меня Гарри.
  - Да вроде нет - почесал затылок я - Официальных. А так, может и бегают где.
   - И не заводи - бывший купец начал рассовывать монеты по своим обноскам, каждую в отдельное место - Никакой от них пользы, вред один. Вот у меня трое сыновей было - и что?
  - Что? - вкрадчиво спросил я.
  - Вот что - ткнул себя в грудь Гарри - Вот что, вот! Я нищий, побирушка! И все из-за них, этих паршивцев. Они все разрушили, всю мою жизнь, все мои мечты. Они украли у меня мою удачу.
  - Удача - понятие широкое - я сейчас точно понимал, что ощущает охотник, когда видит след зверя - Ее невозможно украсть.
  - Если только это не счастливый предмет - из глаз Гарри снова потекли слезы - Зачем я тогда показал им этот свиток, зачем?
  Свиток. Вот оно, заветное слово. Рубль за сто, это то, что мне нужно.
  - Счастливый свиток? - я усмехнулся - Я много таких сказок слышал. Удачу приносит ум, ловкость и иногда сила, а не какие-то там свитки.
  - Если только это не наследие древних времен - возразил мне бывший купец, утирая слезы драным рукавом - Тогда мир был иной и маги были ни чета нынешним. С того момента, как мне достался этот свиток, я получал все, чего желал. Достаточно было просто им владеть, чтобы удача всегда была с тобой. Зачем, зачем я сказал про него этим бездельникам!
  - Они его что, выкрали? - уточнил я.
  - Да! - с ненавистью выдохнул Гарри - Как только у них рука поднялась?
  Как, как... Яблочко от яблони.
  - А самое главное - эти глупцы разорвали его на части - продолжил он - Они думали, что маленькая удача каждому это лучше, чем большая кому-то одному. Идиоты!
  - Поясни - потребовал я.
  - Нельзя разрушать такие предметы - пробормотал купец - Это призывает не удачу, а беду, только мои три кретина этого не осознавали. И что теперь? Я нищий, а эти кретины... Говорить о них не хочу!
  
  Вам предложено принять задание 'Большие детки - большие бедки'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - узнать о судьбах сыновей Кривого Гарри.
  Награды за выполнение задания:
  1500 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
   Глава тринадцатая
   о нюансах родственных отношений
  
  Что значит - 'не хочу'? Надо!
  - Эх, уважаемый - я подпустил в голос сочувствия - Вот ведь как бывает. Мой-то папаша, он для меня ничего не делал, я и рос, как цветок в пыли. А вашим отпрыскам, им же все на блюдечке поднесли?
  - Всё, всё! - заелозил по камням мостовой Гарри - Любую прихоть их ведь исполнял! Любую!
  Ну, тут ты положим, врешь, знаю я эти сказки, навидался таких как ты, когда со Свиридовой во времена своей юности серию репортажей о неблагополучных семьях делал. Это ты сам себе потом придумал и сам же в это поверил. Но вслух я скажу совсем другое.
  - Почтеннейший, позвольте мне, сироте, почувствовать себя на миг вашим сыном - дрожащим голосом сказал я и подхватил нищего под локоть - Хоть кому-то отдам сыновий долг.
  - А? - непонимающе уставился на меня один глаз побирушки.
  - Накормить вас хочу - объяснил я ему - Обед из трех блюд с вином.
  - Так пошли - оживился Гарри, как видно решив, что все-таки улыбнулась сегодня удача, и боги где-то отыскали идиота, который сначала за полную ерунду отсыпал деньжат, а теперь еще и готов его накормить за свой счет - Вино - это хорошо!
  Ох, сколько в Гарри влезло еды! Иной верблюд столько не съест и не выпьет. Даже Флоси маленько протрезвел, глядя на то, как в бездонной пасти нищего исчезают пирожки с ливером, куски окорока, сосиски и целиком зажаренные рыбины, по-моему, даже с костями. Причем все это заливалось литрами дешевого местного красного вина.
  Самое досадное, что говорить с этим прожорой было совершенно невозможно. Он все время что-то жевал и процесс этот был непростой, учитывая почти полное отсутствие зубов. Следовательно, все то, что вылетало из его рта, за слова принять можно было только условно.
  Все бы ничего, но меня начинало поджимать время. День давно качнулся за середину, и до исторической встречи мамы-королевы и сына-принца времени оставалось всего-ничего.
   - Уфффф - наконец устало откинулся на спинку стула Гарри и погладил свой вздувшийся живот - Я и забыл уже как это - быть сытым.
  - Это хорошо - от сердца поделился с ним Флоси - Лучше, чем быть сытым, только быть к этому еще и пьяным.
  - Да, только опустившись на дно, начинаешь ценить простые человеческие радости - как видно, от сытости бывшего купца потянуло пофилософствовать - Раньше, бывало, всякие там разносолы ел. Устриц ел, меренгов, щупальца осминожьи. Дорогие все блюда-то, на цену смотришь и думаешь - неспроста же они таких денег стоят? Значит, есть в них что-то? А теперь понимаю - ерунда это все. Торговцы этой самой деликатеснёй все и придумали, чтобы свой товар подороже продать. Сами придумали, сами слух пустили, а дураки, вроде меня, в это и поверили. На деле все просто. Вот еда. Пусть она незамысловатая, но зато сытная и вкусная. А от той одна изжога была.
  - И снова не понимаю - что же сыновья? - подталкивал я Гарри в нужном направлении - Что они, отцу тарелку супу налить не могут?
  - Да эти долбоклюи к своему-то рту ложку не всякий раз поднести могли - ощерился, показав розовые десны, мой собеседник - Я же говорю - идиоты. Нет, старший, Теодор, еще хоть сколько-то соображал, а средний и младший - куда там. Особенно младший.
  - И что с ними, где они теперь? - перешел я к главному вопросу - Неужто не знаете?
  - Надеюсь, что они сдохли - очень по-отечески сообщил мне Гарри и осклабился - Но точно в этом не уверен. Я же их тогда в запале из дома выгнал, когда все выяснилось, а потом оказалось, что они обрывки манускрипта с собой утащить умудрились. Пытался я их отыскать, чтобы вернуть свою удачу, но не успел. Закрутилось все - пожар, воры, кредиторы. Не успел.
  - А сыновья-то? - подгонял я нищего, видя, что тот соловеет на глазах.
  - Сыновья? - Гарри зевнул - Старший вроде к контрабандистам прибился, тем, что в Лагуне Теней промышляют, к работорговцам. Грязное дело, скажу я тебе, и опасное. Этих молодцев на площади Веселой Пляски чааасто вещают. Я всегда туда в дни казней хожу, все надеюсь увидеть, как моему сыночку шею веревкой сломают. Но пока не довелось, не видал его на эшафоте. Жаль.
  - А двое остальных?
  - Среднего, Николаса, вроде около борделя милашки Жужу видели - Гарри снова порадовал меня своей жуткой улыбкой - Он около него с дубинкой отирался. Небось, охранником туда устроился. Вообще-то с него станется. Все, как он любит - и людей на почти законных основаниях бить можно, и девки под рукой. Силой-то его боги не обидели, и обычной, и мужской. Вот с умом - там да, там беда. Я туда несколько раз ходил, но его так и не увидел. А внутрь меня не пустили.
  - Хорошее место для работы - со знанием дела вставил свое слово Флоси - Ну, если на кусок хлеба себе зарабатывать. Опять же - шлюхи народ добрый, понимающий, не то что благородные фифы, которых за ляжку даже не ухвати.
  - Фу - поморщился Гунтер.
  Ему, похоже, вообще не нравилось все происходящее и особенно Кривой Гарри. Он смотрел на него так, как хозяйка-чистюля смотрит на таракана.
  - Третий же... - нищий еще раз зевнул, прикрыл глаза и засвистел носом.
  - Что третий? - уже без всяких церемоний растолкал я его.
  - А? Что? - всполошился Гарри - Уходить?
  - Рассказывать - потребовал я - Что третий сын, он где?
  - Он в наемники подался - испуганно пробормотал побирушка - Нанялся к графу Овийскому, когда тот несколько лет назад решил отнять наделы у своего соседа. С тех пор ни про Чарли, ни про графа никто ничего не слышал. Видно, не задался у них поход. Оно и понятное, в соседях у Овийского сам барон Лифли ходит, знатный вояка. Пустая была затея.
  
   Вами выполнено задание 'Большие детки - большие бедки'
  Награды за выполнение задания:
  1500 опыта.
  
  Все. Сделано. Хотя радость относительная - мы этого-то красавца столько времени искали, сколько же мне понадобится для того, чтобы троих его сыновей отыскать?
  
  Вам предложено принять задание 'Контрабандист'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - найти старшего сына Кривого Гарри и забрать у него обрывок манускрипта.
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
   Ну вот, что и требовалось доказать.
  Так, с Гарри еще не все.
  - Манускрипт - снова потеребил я нищего, который, позевав, опять надумал вздремнуть - Что в нем было?
  - Слова - неохотно выплывая из сытой сонной оторопи, ответил Гарри - На неведомом языке. Я разным умникам его показывал, никто прочесть не смог, что там написано. Старый язык, как они сказали, умерший. Но свиток этот точно был счастливый. А в каком он был футляре - старое червонное золото с бриллиантами, такого теперь нет! За такие деньги я его продал! Его - да, а свиток - нет. А эти мерзавцы его на куски. Твари. Ненавижу. Хррррр...
  Старый язык и такое же золото. И все это из древнего клада. Точно карта, указывающая путь к тому месту, где находится печать. В принципе ближайшее будущее предельно ясно, все, что надо сделать - найти трех сыновей этого красавца. И, по сути, дело в шляпе.
  Условно, разумеется. Черт его знает, что меня ждет там, в финальной точке. Все, что в Файролле связано со словом 'старое', как правило, создает в результате проблемы. Старые маги, старые вещи, старые проклятья.
  - Н-да - я побарабанил пальцами по столу - Похоже, мы тут задержимся. Флоси, ты как, в себя пришел более-менее?
  - Угум - ответил мне мой верный друг - Почти.
  - Значит, так - я выложил на стол еще десять золотых - Вот деньги. Я даю их Миху, он теперь казначей. Обойдите все портовые притоны, но будьте любезны, выведите меня на контрабандистов, что квартируют в Лагуне Теней. Врите, говорите, что вам нужен живой товар, что вам нужны люди для темного дельца - не мне вас учить. В конце концов, Флоси, у тебя с этими парнями одинаковые профессии. Ты в прошлом морским разбоем промышлял, они живым товаром торгуют, разница невелика.
  - Велика - почти трезво заметил Флоси - Мы - воины. Мы добываем добро мечами и своей кровью. А это паскудники, что девиц у родителей крадут или сирот в грязные дела впутывают.
   - Не морочь мне голову - отмахнулся я - Сказано - делай. Мих, про второго брата тоже не забудь, пока наш друг будет искать подходы к контрабандистам, попробуй узнать, что за личность милашка Жужу и где находится ее веселый дом.
  - Сделаю - пообещал счетовод - Не сомневайся.
  - А мне что делать? - растерянно спросил Гунтер.
  - А ты гоняй молодняк - весело посоветовал я ему - И выясни-ка, есть ли все же тут ваша миссия. Мало ли, как дела пойдут, может нам поддержка понадобится. Или подстраховка. Контрабандисты ребята резкие и крови не боятся.
  - Стыдись, друг мой - произнес фон Рихтер - Нам ли бояться каких-то отщепенцев?
  - Нет в этом ничего зазорного - и не подумал смущаться я - Они у себя дома и за ними бог весть сколько клинков. Мы же на чужой земле впятером. И не говорите мне о том, что это мой город. Я здесь родился, это да, но более меня с Тронье ничего не связывает.
  Брат Мих как-то странно глянул на меня из-под своего капюшона, вроде как с уважением. С чего бы?
  Я встал из-за стола, следом за мной поднялись и остальные.
  - А с этим что делать? - спросил у меня Гунтер, показывая на спящего богатырским сном Кривого Гарри.
  - Да ничего - я бросил на стол пару монет - Он нам больше не нужен. А если и понадобится, то мы знаем, где его искать.
  Расстались мы у памятника, договорившись встретиться на этом же месте, но уже завтра, в полдень.
   Вот интересно - появляются ли задания у НПС? По сути, я этой парочке полноценный квест выдал. Забавно выходит.
  А вообще - я молодец, что изначально сделал ставку на неигровых персонажей. С игроками все было бы сложнее. Они подвязаны ко времени, они куда капризней и каждый ищет свою выгоду. Эти же делают все то, что нужно мне. Хотя, разумеется, каждый из них не без закидонов, что да, то да. Но эти закидоны можно предугадать как-то. А вот ПМС у игрока-девушки, когда у нее крышу капитально сносит, фиг предугадаешь.
  - А кому этот памятник? - спросил у меня вдруг Гунтер, когда я уже достал из сумки свиток перемещения.
  - Не знаю - я поднял голову и посмотрел на суровое лицо мужчины, стоящего над городом - Наверное, герой какой-то местный. Или отец-основатель города. А может и вовсе бог, из старых, ушедших.
  - А, может, это ты, ярл? - предположил Флоси - Ну, а чего? Сам слышал, как тебя тут уважают.
  - Да нет - я пригляделся повнимательней - Такого быть не может.
  - Как по мне, есть у вас сходство - поддержал Флоси брат Мих - Нос, лоб. Похож-похож. А что одежда не похожа - так памятник же. Они всегда людей всегда в каком-то тряпье изображают.
   - Да идите вы - растерялся я и окликнул прохожего, степенно шествующего мимо нас - Уважаемый, не ответите нам на один вопрос? Просто мы приезжие, осматриваем ваш прекрасный город и кое-что нам непонятно.
  - Отчего нет? - отозвался прохожий - Мы тут любим гостей. Более того - я, как коренной житель Тронье, сразу же готов сделать вам дружеский подарок. Я подарю вам свою тещу. Это чудная, покладистая, тонкая, пусть только и душевно, женщина. Возьмите ее себе - и вам будет счастье. А как она знает город и окрестности! Боги мои, каждый закоулок ей как родной. Куда ее только не заводил - всегда возвращается домой. Ну так как?
  - Кому этот памятник? - дождавшись конца речи, спросил у него я.
  - Никто не знает - пожал плечами горожанин - Он был тут до нас, возможно, он был тут всегда. Обычно строят город, а потом уже ставят памятники. А у нас все наоборот - город вокруг памятника возник. Предположений было много, но что из них верно, что нет - поди знай. Я так думаю, что это один из тех, кого называли Демиургами. Так вы проигнорировали мое предложение насчет подарка. Это бесплатно, если вы об этом молчите.
  - Мих, узнай, где этот достойный человек живет - попросил я чернеца - Если дарят, так надо брать.
  Почему нет? Если эта тетка хорошо знает город, так это может быть полезным. От таких теток и пронырливых уличных мальчишек как правило пользы более всего, особенно если посулить ей хорошую плату.
   А вообще жалко отсюда уходить. Здесь тепло, светло, море, благодать божия. На Западе же сейчас промозглая зима, пусть и почти без снега. Серое небо, голая земля и безлистные ветви деревьев.
  Кстати - так все и было. Забросив Гунтера в замок, я сразу же портировался к Эйгену и убедился, что прав полностью.
  - Где тебя черти носят? - в один голос заорали Льод и Чужестранка, только завидев меня - Принц нервничает, по шатру бегает, то орет, что тебя убили, то какую другую ахинею порет.
  - Детский сад - штаны на лямках - проворчал я - По-другому не скажешь.
  - Да еще этот Витольд куда-то запропастился - добавил Льод - Обычно он принца успокаивал, умел он слова подобрать. Но его с ночи тоже никто не видел. Куда делся - вообще непонятно. Ты-то ладно, ты по своим делам бегаешь, но этот ведь НПС? Ты, кстати, не в курсе?
  - Откуда? - похлопал глазами я - Я ему не пастух. Да и не нравился мне этот Витольд никогда, если честно. Тот еще фрукт, можешь поверить.
  - Тебе? - Льод хохотнул - Сразу и во всем.
  Как только я появился в шатре, у многих присутствующих, в большинстве своем относящихся к клану 'Орлландинос', вырвался облегченный вздох.
  - Хейген! - принц, облаченный в легкий доспех и с белоснежным плащом за спиной, буквально подбежал ко мне - Жив? Я уж и ехать на встречу с мамой передумал.
  - С чего это? - удивился я - Не думаю, что мое отсутствие или присутствие сильно скажется на характере разговора. Дела у вас семейные, а я к вашему роду не принадлежу.
  - Да мне Троцеро сказал, что ты мертв - отвел глаза в сторону Вайлериус - Мол, убирает мама преданных людей, а все ее слова вчера были не более чем попытка отвести мне глаза. Тебя нет, Витольд пропал, на Троцеро вчера какие-то люди напали, он еле отбился.
  Я глянул на лохматого смутьяна, он в ответ злобно зыркнул на меня и помахал в воздухе замотанной рукой, как бы говоря: 'Да-да-да, меня еще и ранили'.
  - Ничего со мной не случилось - я подмигнул принцу и понизил голос - Просто ходил в город. Есть там у меня одна грудастенькая... Ну, ты понимаешь? Быть здесь и не навестить ее - это грех великий. Девка - огонь, так увлеклись, что я про все забыл. А Витольд... Давай честно - ты маму свою знаешь?
  - Знаю - кивнул Вайлериус - Еще как.
  - Вот и подумай, сколько у нашего общего друга шансов остаться в живых в том случае, если вы поладите? Ну так, если напрямоту?
  - Убьет - кивнул принц - Не сразу, но убьет. Не за мятеж, за меня.
  - Вот - я приобнял принца за плечи - Я знаю, что так будет, ты знаешь, королева знает, а Витольд это вообще раньше всех нас понял. Понял, и принял единственно верное решение - по-быстрому отсюда улизнуть. Сам посуди - у него уже полдня форы есть, да пока вы помиритесь, да пока друг душу изольете, да пока королева его в розыск объявит... В общем, фиг его теперь догонишь.
  - Мне доложили, что многих из его людей в лагере нет - почти шепнул мне принц.
  - Больше скажу - я тоже понизил голос до почти интимного - Ты бы свою казну проверил, или что там у тебя. Сдается мне, что там будет недостача.
   - Да и пусть ее - Вайлериус облегченно вздохнул - Взял и взял, что теперь. Главное, что он жив. Я просто больше крови не хочу. Совсем не хочу. Устал я от этого всего. Мне бы обратно в Академию вернуться и забыть всё произошедшее.
  - Всё? - не удержался я от совершенно ненужного вопроса.
  - Ты о Ксантрии? - тень печали набежала на лицо принца - Она всегда будет со мной. Но стоит ли память о ней такой тризны? Мне кажется, что нет.
  - Согласен - я приобнял его за плечи - Ты повзрослел, приятель. Ты научился принимать непростые решения.
  Ух, как злобно посмотрел на меня Верорк. Как видно, ему тоже хотелось вот эдак пообниматься с принцем.
  Вот шиш тебе!
  А время и впрямь поджимало, до встречи его осталось всего-ничего. Одна радость - вместо пешей прогулки, надо заметить - достаточно дальней, поскольку Праздничная поляна находилась не так и близко от лагеря принца, было решено использовать свиток портала. Особенно на этом настаивали Льод и Чужестранка, как видно, исходя из соображений безопасности. Да и то - кто знает, что по дороге случиться может. Тем более, что пакостный Троцеро, как выяснилось, тоже куда-то испарился.
  - Попомни мои слова, проныра, он готовит нам какую-то пакость - бубнила Чужестранка на ухо Льоду, пока мы ждали принца у выхода из шатра. Причем делала она это так громко, что ее слова слышали все - Он же все мозги принцу вынес, на предмет войны до победного конца.
  - Может, он и прав в чем-то - пробасил Верорк - Мир - это хорошо для выполнения квестов, но война приносит больше трофеев и репутации.
  - Война - это лотерея - назидательно произнес Льод - Может - да, может - нет. А тут мы так и так в плюсе. Свою порцию вкусняшек от принца мы получим в любом случае, а там, глядишь, и королеву за вымя... Пардон - за что-то да потрогаем.
  Ага, получите вы, ждите. Дулю вам с маком, а не квесты. Я так думаю, что Вайлериус уже завтра в Академию отчалит, в свитки там закопается и снова бородищу начнет отращивать. Так что учите природоведение, там в паре абзацев есть информация о том, что кое-где еще водится такая птица 'обломинго'.
  А мой гонорар они мне все равно заплатят. Я свою часть работы сделал.
  Увы, увы, но мы, конечно же, опоздали. Королева прибыла первой, причем, полагаю, сильно заранее.
  Разумеется, она была бледна, с тенями под глазами, с платочком, нервно зажатым в руке, простоволосая. То есть, если говорить нашим языком - ее стилисты знали, что делали, умело орудуя пудрой и всем остальным. У нее был хрестоматийный вид матери, что не спала всю ночь, переживая за непутевого сына. В общем - 'ридна маты моя, ты ночей недоспала'. Молодец.
   И дальше все прошло как по нотам. Она увидела принца, раскинула руки и, как подбитая чайка, крикнула:
  - Сынок!
  Вайлериус подозрительно зашмыгал носом и кинулся к ней.
  Вот и все. Она выиграла, принц... Ну, не знаю. С его характером - наверное, тоже выиграл.
  А лучше всех в этой ситуации мне. Я разделался с довольно нудным квестом и получу причитающуюся за него награду. Впрочем, прах с ней, с наградой. Я заполучил в свой карман целый клан, который смогу в нужный момент поставить под ружье. Не факт, что такой момент настанет, не факт, но - вдруг?
  Нет, стоило оно того, стоило.
  Впрочем, без казусов не обошлось. Естественно, система дала игрокам еще один шанс на то, чтобы история Западной марки сменила курс. В какой-то момент нарисовался Троцеро со своими ближними, причем, на лошадях и даже с поддержкой от какого-то клана, правда малочисленной. Судя по воплям, которые он издавал, в планах у него значилась узурпация трона. То есть - всех убью, сам править буду.
  Я, если честно, даже немного заволновался - нас тут было-то всего ничего. Королева с пятком стражников (Брана она из каких-то своих соображений с собой не прихватила), да нас шестеро с принцем. Ну, я, Верорк, Льод, Чужестранка, Одинокий Волк и седовласый Реджинальд. А этих, конных, десятка три.
  Нет, был еще Назир, но его можно не считать. Ему венценосные персоны до лампочки, у него свой объект охраны.
  Мы, было, взяли изрядно струхнувшую Анну с сыном в кольцо и повынимали мечи, да зря.
  Как выяснилось чуть позже, Льод обо всем позаботился и посадил на окрестные деревья в засаду две дюжины лучников, да еще каких!
  В общем, у меня даже квест на спасение мамы и сына не появился, поскольку эти снайпера истыкали Троцеро и его сподвижников стрелами как ежей еще на относительно дальних подступах. Ох, как умирающие игроки орали на предмет того, что так дела не делаются - сердце радовалось.
   Но теоретически, можно было в этот момент взять, и развернуть историю на сто восемьдесят градусов. Все-таки с правом выбора здесь все здорово поставлено. Особенно с этической точки зрения.
   - Вот чего стоят те, кто подстрекал тебя - печально сообщила сыну моментально справившаяся с секундной слабостью Анна - Посмотри. Им что моя жизнь, что твоя - только разменная монета в их играх. Моя-то ладно, но ты, милый, ты. Ты должен жить.
  - Мама - растроганно просопел Вайлериус и полез к ней обниматься.
  - Н-да - негромко сказала Чужестранка - Тот еще король был бы. Хотя, при правильном подходе...
  - Все хорошо, что хорошо кончается - громыхнул Верорк - Не волнуйтесь, ваше величество, вы под надежной охраной.
  - Какой бравый малый - обратила на него внимание королева - Вайли, кто это удалец?
  - Это? - отвлекся от обнимашек принц - Это Верорк. Его привел Хейген, сказал, что с ним и его людьми я всегда буду в безопасности.
  - И не соврал - заметила Анна - Благодарю вас, славный воин, вы спасли нам жизнь.
  Верзила засиял, как начищенный самовар.
  
  Вами выполнено задание 'Сопровождающий'
  Награды:
  3000 опыта;
  
  Ну, вот почти и все. Думаю, еще одно задание - и на этом все кончится.
  - Кстати - королева наконец разжала объятия и повертела головой - Хейген, можно тебя на минуту?
  - Разумеется - я насторожился. От этой дамы можно ждать чего угодно.
  - Друг мой - Анна взяла меня под руку и мы с ней удалились от остальных участников разворачивающегося действа, с интересом наблюдающих за нами - Не скрою, между нами было всякое. И ты мне грубил, и я тебя, было дело, чуть на плаху не отправила. Ну да, было, было, что теперь скрывать. Но это все в прошлом, не так ли?
  - Истинно так - согласился с ней я.
  - Я рада, что ты помог мне вернуть сына. Очень рада - мягко продолжила королева - Не меньше я рада тому, что после завершения этой длинной и муторной истории его свиту тем или иным образом покинули все те, кто связывал его с прошлым. Все, кроме тебя.
  - Хм - прокомментировал эти слова я.
  Нет, так-то я понимаю, куда она гнет, но вот чего именно она от меня хочет добиться.
  - Не буду ходить вокруг да около - в голосе королевы прорезались монаршие нотки - требовательность и неприемлемость отказа - Я прошу тебя, Хейген, исчезни на время. Нет-нет, с этого дня все наши трения прекращены, ты в Эйгене желанный гость, равно как и в моем дворце.
  - Ну, это я уже слышал - с долей сарказма произнес я.
  - Клянусь тебе жизнью моего сына - я не буду преследовать тебя - повторила королева - Нет в этом нужды более. Скажу больше - за все, что ты сделал, ты будешь достойно награжден. Но - не сегодня. Пойми, ты для Вайлериуса прошлое, ты ниточка, которая напоминает ему о том времени, когда все было по-другому. Не как королева прошу, как мать - дай ему все забыть. Пусть память его отпустит, а он отпустит тени, которые в ней живут.
  
  Вам предложено принять задание 'Примирение'
  Данное задание является шестым и заключительным в цепочке квестов 'Родственный обмен'
  Условие - под благовидным предлогом отказаться от участия в застолье, которое устраивается по поводу примирения матери и сына, королевы и наследного принца.
  Награды:
   2000 опыта;
   благодарность королевы, которой вы при желании можете воспользоваться с умом;
   Две бутылки красного вина из королевских погребов;
  
  - Хорошо - согласился я - Может, вы и правы. Он славный парень и не нужен ему весь этот груз прошлого. Я сделаю так, как вы хотите.
  - Вот и спасибо - королева погладила меня по руке - Думаю, уже завтра он убежит в свою Академию и все пойдет своим чередом. Что же до награды - приходи, когда пожелаешь, и ты получишь ее в полной мере. И - нет, это будет не топор палача. Ты же это хотел сказать?
  - Ну да - смутился я - Лихо вы меня сейчас умыли.
  - Так я королева - как-то очень по-девчачьи хихикнула Анна.
  - Если можно - одна просьба - остановил я ее, поняв, что разговор окончен.
  - Да? - милостиво кивнула королева.
  - Она связана вон с тем верзилой и его приятелями - я показал ей на Верорка - Это славные ребята. Нет, на самом деле. Они мои старые приятели, наемники, настоящие псы войны, но это дело им надоело хуже горькой редьки. Им нужен тот, кто будет их сытно кормить и не забывать в своих милостях. И этому человеку они будут служить так, как никому другому. Приручите их - и вы не пожалеете.
  - Наемники - с сомнением произнесла Анна - Они хороши в бою, но служат они всегда тому, кто больше заплатит. Мне ли не знать?
  - Дайте им земли, помогите построить дом - и они будут защищать не только вас, но и себя - пожал плечами я - Каждый наемник хочет иметь дом. И еще одно - да, при вас Бран и его люди. Его люди. Не ваши. А эти - другое дело. Вы им дали все, и слушать они будут только вас.
  - Аргумент - признала Анна и внимательно посмотрела на Верорка, который секундой позже подпрыгнул на месте, равно как и остальные 'Орлы'.
  Как видно, резко скакнула репутация вверх, вон, как радуются.
   - Почему ты за них просишь? - внезапно спросила она.
  Какая недоверчивая, а?
  - Дружеский долг - объяснил я - Они пару раз спасали мне жизнь, да и приятели мы давние. А долги надо всегда платить, даже друзьям.
  - Я поняла тебя - Анна потрепала меня по щеке, а Верорк подпрыгнул второй раз - И еще раз повторю - приходи ко мне, скажи, что ты хотел бы получить в качестве награды и я выплачу свой долг.
  - Да я не это имел в виду - растерялся я.
  А что, правда. Вот вообще не это. Да и не пойду я к ней. Она хоть и сказала, что опасаться нечего, но только я ей все равно не верю.
  - Но и ты сдержи слово - приказала королева - Сегодня состоится пир, и тебя на нем быть не должно.
  - Не будет - заверил ее я - Да я и сам, признаться, на него не рвался.
  - Вот и хорошо - милостиво улыбнулась мне королева, и мы вернулись к остальным.
  Отвертеться от пира мне удалось без особых проблем. Я просто сказал безмятежно счастливому Вайлериусу, что у меня есть кое-какие дела, и что видимо мне придется немного задержаться. И, если честно, у меня сложилось впечатление, что не сильно-то он меня и слушал. По крайней мере, когда я добавил, что, может, и вовсе не приду, возражений с его стороны не последовало.
  А сказать это было надо. В противном случае квест фиг прямо сейчас закроется. Мне же хотелось закончить все здесь, на Праздничной поляне, когда все в сборе.
  
  Вами выполнено задание 'Примирение'
  Награды:
   2000 опыта;
   благодарность королевы, которой вы при желании можете воспользоваться с умом;
   Две бутылки красного вина из королевских погребов.
  Вами выполнена цепочка заданий 'Родственный обмен'
  Получены следующие награды:
  75 000 опыта;
  40 000 золотых;
  Наплечники из сетового набора 'Все, как один';
  Копье Орбена;
  Титул 'Стоящий в тени трона';
  Дополнительные скидки для вас и вашего клана у торговцев Эйгена (распространяется только на торговцев-НПС).
  
  Все. С этим все. Остались, правда, кое-какие формальности.
  
  Вами получен уровень 81!
  Доступных для распределения баллов: 5
  
  И приятный бонус.
  Тем временем королева перекинулась парой слов с Верорком, отчего тот стал напоминать ребенка, который сидит утром первого января у новогодней елки, сунула мне две бутылки вина в руки, а после села в карету, подкатившую к нам секундой раньше. Ту да же залез и Вайлериус.
   - Хейген, все-таки постарайся - крикнул мне из окна мой приятель, кучер щелкнул кнутом и только мы их и видели.
  - Ко дворцу - деловито сказал Верорк Льоду - Давай, доставай свиток.
  - Минуту - потребовал я - Давайте сначала подобьем бабки. Все закончилось, закончилось благополучно, стало быть, работа моя сделана. Верорк, ты согласен со мной?
  - Да - выждав секунд пять, ответил воин - Все ровно, все по теме.
  - То есть - я полностью выполнил свою часть договора, и претензий со стороны заказчика ко мне нет?
  Я произносил это громко и четко, как положено.
  - Нет - снова с 'мхатовской' паузой ответил мне глава 'Орландинос' - Никаких претензий.
  - Отлично - я потер руки - Номер Девятнадцатый, я знаю, вы нас слышите, зафиксируйте это где-нибудь.
   - Не зови лихо - попросила Чужестранка, поморщившись - От греха.
  - Хорошо - пообещал я и снова обратился к Верорку - Тогда будь любезен оплатить остаток гонорара и выслать еще десять комплектов брони. И, самое главное - военная поддержка. Помни, что я могу в любой момент обратиться к тебе дважды и потребовать выступить в каком-то конфликте на моей стороне. И вы сделаете это, не взирая на мои мотивы и убеждения.
  - Скажу тебе честно - ты мне не нравишься - тяжело роняя слова, сказал Верорк - Говно ты, а не человек, я это сразу понял. Но слово дано, а 'Орлы', кто бы что не говорил, его держат всегда. Ты получишь остаток гонорара, и ты в любой момент можешь предъявить нам наш вексель, мы оплатим его в полной мере.
  - Очень хорошо - улыбнулся я- На этом наше сотрудничество подошло к концу. Всем спасибо.
  Верорк ничего не сказал, он просто шагнул в портал, который открыл Льод. За ним ушел Одинокий волк.
  - Нормально отработали - весело крикнул мне Льод - Мне понравилось. Надеюсь, не в последний раз видимся.
  - Поддерживаю - Чужестранка махнула мне рукой - Не бери в голову слова Верорка, ему не только ты не нравишься. Он вообще человечество не жалует.
  - Да я уж и забыл про это - засмеялся я - Вот еще повод для печали!
  Это, кстати, была чистая правда. Профессиональная реакция, нас оскорбляют чаще, чем хвалят, так что со временем к подобным вещам вырабатывается что-то вроде иммунитета.
  - Ну и хорошо - Чужестранка нырнула в портал.
  - Да - уже занеся одну ногу над мигающей синевой, хлопнул себя по лбу Льод - Румпеля огибай стороной ближайшие лет двести. Если кто тебя в игре и ненавидит, так это он.
   Через секунду на Праздничной поляне остались только я да Назир.
  - Вот как-то так - сказал я своем спутнику - Праздник продолжится без нас.
  - И очень хорошо - ответил мне он - Мой отец всегда говорил нам: 'Чем ближе ты стоишь к трону, тем ближе ты стоишь к смерти'.
  - Золотые слова - одобрил я его ремарку - Как, впрочем, и любые другие его высказывания.
  - Наш отец великий мудрец - с гордостью подтвердил Назир.
  В этот момент земля у моих ног вспучилась, потом немного просела, после из нее высунулись две костлявые руки, а следом за ней появился и череп. Это был скелет из тех, что называют 'ходячими'. Вполне себе такой настоящий, с красными огоньками в глазницах и неприятным оскалом.
  Вжикнули сабли Назира, но более он ничего сделать не успел, поскольку мертвец ловко кинул в него некую темную субстанцию, более всего похожую на тучку в миниатюре.
  Ассасин застыл на месте в довольно нелепой позе.
  - Ты его не убил? - спросил я у скелета, уже поняв, что он не имеет никаких кровожадных стремлений и глотку мне перегрызать не собирается. Не иначе, как гонец моего черного брата и пожаловал по делу.
  - Нет - скрежетнул челюстями неупокоенный - Просто Хозяин сказал: 'Если будут посторонние, кинь в них вот этим, чтобы они лишнего не услышали'. Этот посторонний. Я кинул.
  - Это правильно - одобрил я, повертев головой.
  Мне свидетели беседы с ходячим мертвецом не нужны, потом, если что, замучаешься свою невиновность доказывать. Тем более, что ее и нет.
   - Хозяин велел передать вам приглашение - сообщил мне скелет - Со всем уважением.
   - Передавай - разрешил я.
  - Минуту - попросил скелет и начал разгребать вокруг себя землю.
  Он занимался этим пару минут. Он скрипел суставами, вылезая на поверхность, он использовал берцовую кость, отгребая ей мерзлый чернозем, он сломал лучевую кость, но все-таки выбрался из ямы.
  После этот загробный курьер еще долго шаркал ногами и махал руками, изображая великосветские поклоны, после чего произнес:
  - Нынче ночью мой повелитель барон Сэмади ждет вас на открытии своей новой резиденции, коя имеет место быть на известном вам кладбище в Пограничье. Начало действа в полночь. Мой повелитель искренне надеется на то, что вы почтите его праздник своим присутствием.
  - Почту - пообещал я - Как отказать, особенно после такого приглашения? Передай - непременно буду.
  - Хорошо - скрежетнул скелет и снова полез в яму.
  - Стой - попросил я его и показал на Назира - А он как?
  - Минут через десять отомрет - пообещал мне посланец барона, закапываясь - Или около того.
  Так и вышло. Причем это время я провел с пользой, изучив сетовый предмет, который оказался сильно так себе. Нет, классу моему он соответствовал, все так, но и только? На что мне сейчас наплечники тридцать пятого уровня? Что мне с ними делать? Разве только что продать тому же Джокеру.
  Что до копья - оно оказалось очень и очень недурственным.
  
  Копье Орбена
  В те времена, когда Раттермарк был еще молод, а правили им всемогущие боги, это копье принадлежало прославленному воину принцу Орбену. Не было равных ему в владении этим оружием.
  Увы, но в его последней схватке это копье не смогло ему помочь, на всякую силу есть другая сила. Особенно же скверно было то, что принц не смог выполнить свой последний обет, а именно - погибнув, он не смог отомстить за обесчещенную его же убийцей сестру.
  Впрочем, говорят, что тот, кто смог победить принца Орбена, прожил потом не слишком долго. У принца остались братья и сестры, которые завершили его деяние.
  + 146 к силе;
  + 88 к ловкости;
  + 39 к выносливости;
  + 16 к мудрости
  + 11 % к шансу нанести кровавую рану;
  + 9 к вероятности занести в рану противника быстродействующую инфекцию (каждые 2,5 секунды на протяжении минуты противник будет терять 45 единиц жизни);
  +5 % к скорости восстановления маны в бою;
  +5 % к скорости передвижения вне боя;
  Прочность 11000 из 11000
  Минимальный уровень для использования - 85
  Для использования классом - воин.
  Украсть, потерять, сломать - невозможно.
  
   Было бы это не копье, а меч, прямо вот взял бы не задумываясь. Но - копье не мое. Не нравится мне двуручное оружие, привык к мечу и щиту.
  Кстати - часто стали копья падать. Тогда вот выпало турнирное, которое я никак Гунтеру не подарю. Не забыть бы.
  С этой мысли я перескочил на другу. Однако - надо ночью идти. Обещал. Да и с бароном надо повидаться, не дело таких друзей забывать.
  Значит, надо из игры выходит и маленько передохнуть, причем - с пользой. А именно - звякнуть Валяеву, а лучше - Зимину, узнать, что там в здании и нельзя ли ему показать мой план мероприятия. Ну, ладно - наш план.
  А чего тянуть?
  Осталось только дождаться, когда Назир отомрет.
  
  
   Глава четырнадцатая
   о том, что праздник - он везде праздник
  
  
  Если честно, я был уверен, что Зимин трубку не возьмет, поскольку он как обычно занят, и ему не до меня. Ну, и тогда мне все-таки придется перезванивать Валяеву.
  Я даже кусок от бутерброда откусил, пока коммуникатор набирал его номер.
  А Зимин возьми и ответь почти сразу, после второго гудка.
  - Да, - раздался в трубке его голос - Слушаю.
  - Аааа - я спешно пережевывал огромный ломоть ветчины и хлеба - Умг, эг...
  - Киф, это точно ты?
  - Уа - мне было неловко, впору хоть недожеванное в ладонь плюй.
  - Ты пьяненький что ли? - Зимин нынче был очень доброжелателен, в другой раз он за такие 'умг-уа' уже разорался бы.
  - Нет - хрипло ответил я, таки мощным движением протолкнув еду в пищевод - Уфффф!
  - Стесняюсь спросить - ты там чего делаешь такое? - заинтересовался Зимин - Просто у меня ассоциации тут возникли некоторые... Хотелось бы убедиться в том, что я не прав.
  - Бутерброд кушаю - признался я.
  - Ну это хорошее дело - одобрил мой собеседник - А мне тогда зачем звонишь, если питаешься? Поел бы и уже тогда... Или случайно набрал?
  - Умышленно - сказал я и понял, что сморозил глупость.
  - Совсем не понял - опечалился Зимин - Ты позвонил мне, чтобы сказать, что бутерброд кушаешь? Или ты позвонил мне, чтобы таким образом развеселить меня?
  - Да нет - я даже топнул ногой по полу - Я позвонил с конкретной целью. Даже двумя. Первое - узнать, все ли нормально в нашем королевстве? Ну, в свете ночных событий.
  - Все хорошо - успокоил меня Зимин - Все живы, никого не уволили, по крайней мере, пока. Тебе-то точно беспокоиться не о чем. Что еще?
  - План - гордо сказал я.
  - Какой-то ты сегодня не такой - озабоченно сказал 'радеоновец' - Где привычная четкость формулировок? Вот сейчас ты о чем конкретно говоришь - о легких наркотиках, о том, что ты надумал устроить переворот в Сомали или о чем-то другом?
  - Может, зайду и все объясню? - предложил я - Так проще будет.
  - Зайди - разрешил Зимин - С тобой визуально общаться проще, там хоть по жестам и мимике понять можно, что ты имеешь в виду.
  Не могу сказать, что мне вот прямо очень хотелось тащиться на двадцать восьмой этаж, но без этого никак. Во-первых, надо было утвердить план майских мероприятий. Во-вторых - выбить премию и должность Ксюше. Хотя по последнему пункту у меня были сомнения. Нет, пробить-то я ее пробью, но нужно ли это? И речь не о том, что будут усилены позиции Вики, не той величины у нас коллектив и не той степени соподчинения.
  Просто Ксюша пришла к нам последней. И это очень, очень все усложняет.
  Люди могут не понять такое решение. Не понять и не принять. Да что 'могут'. Так и будет.
   Например - Стройников. Он пришел одним из первых, у него, в отличие от того же Самошникова, есть карьерные устремления, и, если начистоту, работает он хорошо. Он сумел подняться из 'низовки', куда я его в свое время загнал и его голос в общем хоре выделяется. То есть если кому отдавать и эту должность, так ему.
  Есть Мариэтта, которая после назначения Ксюши, может и в петлю полезть, с ее-то наполеоновскими планами и непомерными амбициями. И, ради правды, тут еще и зуб на Вику образуется, причем ого-го какой. И на собственно, Ксюшу. Раньше-то наша дохлятинка была сподвижницей.
  Плюс добавим сюда шуточки одной длинноногой гражданки о близости еще кое-кого к руководящему телу и распевание песен с текстом вроде: 'Танго втроем, разве это возможно?' и получим крайне неприятную вещь под названием 'расслоение коллектива'. Причем, заметим и длинноногая гражданка достойна повышения, хотя бы и номинального. Она хоть и с шилом в заднице, а дело знает.
  В общем, ничто так не дробит хорошо спаянный коллектив, как неразумные кадровые перестановки и неравномерные увеличения зарплаты.
  Нет, по идее я вообще никому ничего не должен объяснять. И голову забивать себе мыслями вроде: 'а что скажут люди?' тоже. Я решил, согласовал, пробил, и кому какое дело, что у меня на уме? Руководитель всегда должен исходить только из двух интересов - из интересов компании и своих собственных.
  Но я плохой руководитель. Не хочу, чтобы люди на работу к нам ходили только потому, что у нас платят хорошо. Мне нужно, чтобы им в редакцию с утра идти хотелось и работалось комфортно. Ну, или чтобы работа хотя бы не вызывала рвотного рефлекса.
  Потому - пробить-то я должность пробью, но вот афишировать это не стану. Пусть она отлежится, до поры до времени.
  Премию же Ксюша получит в обязательном порядке, тут без вариантов, потому как поработала она на славу. И возражений ни у кого здесь быть не может. А если возникнут, то этот человек получит по голове, причем ксюшкиным переплетенным талмудом.
  Здание было на редкость пустынно. Вроде бы и времени не так много, а в холле кроме девочек на ресепшен и охраны при входе никого не было. Тишина и покой. Чудно, тут обычно всегда кто-нибудь крутится - сотрудники, работники доставок, курьеры, люди в комбинезонах и с пустыми многолитровыми бутылями из-под кулерной воды. А сегодня - никого.
  Чудно.
  Размышляя об этом, я зашел в лифт, нажал кнопку с номером '22' и лифт начал свое движение вверх, правда, ненадолго. На пятом этаже он остановился, двери с приятным бряканьем открылись и в кабину вошла никто иная, как рыжеволосая Дарья, о которой я вроде, как и забыл думать.
  - Да ладно! - вырвалось у меня - Так не бывает.
  Я имел в виду то, что день по сути задался. Кривого Гарри я нашел, квест на Западе закрыл, даже вон, к обычно недоступному днем Зимину еду, и он меня ждет. И - на тебе.
  - Вот и встретились - Дарья улыбнулась мне и нажала кнопку с цифрой '16' - Ты рад?
  - Всегда приятно встретить хорошего человека - сообщил ей я, прислушиваясь к себе.
  Черт, ну что не так с этой девушкой? Почему она так притягивает меня, прямо как магнит? Ведь я про нее на самом деле почти забыл, но стоило только ей войти в лифт, стоило только мне ощутить ее терпко-степной запах духов - и все. Опять в висках шумит и дышать нечем, вон, носом засопел, как паровоз. И еще кое-какие вторичные признаки проявились, личного характера.
  - Я тоже рада - Дарья, которая, несомненно, все поняла, сделала два маленьких шажка и оказалась совсем рядом со мной, ее грудь касалась моей, и это было самое восхитительное, что со мной случилось в этой жизни - Нечеловечески рада.
  На кнопку 'стоп' нажать, что ли? Какого черта, кому нужны эти условности? Может, я эту женщину искал всю свою жизнь, может, мне кроме нее вообще никто не нужен..
  Дизнь! Лифт остановился.
  - Мне пора - Дарья провела мне ладонью по щеке - Но я не прощаюсь. До очень скорой встречи.
  - В любое время - пробормотал я, ощущая, что спина у меня вся мокрая от пота.
  Как только девушка вышла из кабины, и лифт отправился дальше, у меня из груди словно пробку вынули, я хоть дышать смог
  Вот как она так делает? Только появилась, только прикоснулась - и все, меня нет. Причем если сначала я хоть какое-то время мог держать эмоции в узде, то сейчас я сломался сразу, моментально. Нет, почти все настоящие женщины такое умеют проделывать с нашим братом, но тут-то это принимает гипертрофированную форму.
  Я ее боюсь. И еще - пока ее рядом нет, я понимаю, что черту переходить нельзя, за ней находится что-то такое, о чем даже думать не стоит. Но это пока ее рядом нет. А стоит ей только появиться, меня просто тянет пересечь эту черту, и пофиг, что будет дальше.
  Вывод - надо, отправляясь в административное крыло, непременно носить на пальце перстень, что мне Старик подарил. Крышу у меня все равно сносить будет, это факт, я словно отравлен этой Дарьей, но, возможно, у нее самой хватит ума не трогать меня, заметив украшение с пепельно-черным камнем. Ну, или инстинкта самосохранения. В прошлый раз сработало, вроде.
  И все-таки - кто же она такая? Или - что она такое?
  Тьфу, бред какой в голову лезет.
  Из лифта я вышел в растрепанных чувствах и сообразил, что испытания мои еще не кончились. Из огня, да в полымя - в приемной ведь меня поджидает босс локации - железобетонная Елиза Валбетовна. Так сказать - оборотная сторона монеты. Ее я тоже боюсь, но не вожделею.
  Я выдохнул воздух, дернул на себя дверь и понял, что пророка из меня не выйдет. Елиза - это было бы меньшее из зол.
  - Вот так сюрприз - Старик, как всегда элегантный и добродушный, отпил кофе из фарфоровой чашечки и дружелюбно улыбнулся - Мой юный друг, ты здесь каким ветром? К Максимилиану пришел?
  Он еще раз припал к чашечке и поставил ее на блюдечко, которое держала Елиза Валбетовна, стоящая рядом с ним по стойке 'смирно'.
  - К нему - подтвердил я - Ой, извините. Добрый вечер.
  - Добрый, добрый - Старик потрепал Елизу по щеке - Спасибо, девочка моя.
  Не знаю почему, но я был уверен, что такой трюк не позволит себе ни один человек, из живущих на Земле. Даже ее собственный отец, который, если верить рассказам Зимина и Валяева был дядькой жестким и бескомпромиссным. Я лично ее боялся с первой встречи. Реально боялся. Это же не женщина, это машина смерти.
  Однако же вот - случилось такое. Теперь я видел в этом мире все.
  - Киф, а ты кофейку не желаешь? - заботливо спросил у меня Старик - Элли сварит. Она прекрасно варит кофе, можешь мне поверить. Хотя - чего тут странного. Знал бы ты, сколько времени она провела на Мартинике в частности и на островах Караибского моря в целом. А там кроме рома и кофе пить больше и нечего.
   - А оранжад? - зачем-то спросил я - В романах о тех местах герои всегда пьют оранжад.
  - Вранье - отмахнулся Старик - Лимонад еще туда-сюда, но на самом деле и это был еще тот горлодер. Кислятина невозможная, и желудок от нее слабило невероятно. Прости за подробности, Элли.
  - Не стоит - Елиза Валбетовна мрачно глянула на меня - Особенно если учесть, что это все правда. Никифоров, ты будешь кофе?
  По ее тону было понятно, что соглашаться не стоит. А если я это сделаю, то в следующий раз меня распластают на столе и вольют в глотку зараз литров пять раскаленного как лава ароматного напитка, чтобы я либо лопнул, либо захлебнулся.
  - Нет-нет - тут же ответил я - Воздержусь. А Максим Андрасович у себя? Он вроде должен меня ожидать.
  - А пойдем, посмотрим? - тоном заговорщика предложил мне Старик - Ввалимся к нему, как черт к монаху, и посмотрим, чем таким он там занимается.
  Елиза поправила прическу, глянула на селектор и опустила глаза в пол. Понимаю. Вроде, как и предупредить бы, но не судьба. Свой деловой костюм всегда ближе к телу.
  - Ну, если как черт к монаху... - сказал я и в очередной раз мысленно врезал себе затрещину за то, что мелю лишнее - Почему нет? Хотя я всегда предпочитаю предупредить о своем приходе. Кто знает, что тебя ждет за дверью чужого кабинета? Может, такое, что лучше бы и не видеть?
  - Например? - тут же спросил Старик.
  - Ну, не знаю... - призадумался я - Может, он там движения Элвиса Пресли разучивает или паззл собирает. Ничего такого, но не все любят, чтобы их слабости кто-то знал.
   - Мне нравится этот парень - сказал Старик Елизе - Он молодец, молодец. Остальные чего-то мямлят, всегда идут в кильватере, а этот - нет. Он бунтарь, он не такой, как все. Елиза, я вот иногда думаю, глядя на него - уволить бы процентов восемьдесят бездельников, что просиживают штаны в этом здании и набрать вот таких, как он - молодых, языкастых, не боящихся рушить стены лбами. Как бы было хорошо, да? Нет, я определенно рад, что познакомился с этим юношей.
  Елиза кивнула и бросила взгляд в сторону. Оказывается, здесь были не только мы одни. За шкафом, буквально вжавшись в стену и делая вид, что они ничего не видят и не слышат, судорожно листали документы, находящиеся в 'короновских' папках две юных девушки - сотрудницы.
  Блин, теперь точно надо держать ухо востро. Крепко меня Старик своими словами подставил, крепко. Они станут известны коллективу уже сегодня, за ночь обрастут подробностями, а завтра все будут говорить о том, что я подбивал шефа всех нахрен уволить. Знаю я, как сплетни эволюционируют, не раз подобное наблюдал.
   Вот зачем ему это?
   - Итак - Старик лукаво улыбнулся и взялся за ручку двери - Три, два, раз.
   Слава богу, Зимин не вертел тазом в стиле 'короля рок-н-ролла', не собирал пазл и не бегал по кабинету голым. Он сидел за столом и что-то писал.
  - Ну вот - одобрительно сообщил мне Старик - Неправ ты оказался, дружок, ничем предосудительным наш Максимилиан не занимается. Не подтвердились твои предположения.
  Да что такое! Теперь я и тут попал.
   - И в мыслях не было - бодро заявил Зимин - Готовлюсь к собранию, подвожу итоги, суммирую, анализирую. Все, как было приказано.
  - Мой маленький солдат - одобрительно произнес Старик - Ты все тот же Максимилиан, несмотря на этот костюм, этот кабинет, этот стол. Верный, несгибаемый и непобедимый Максимилиан.
  Зимин сжал ладонь в кулак и приложил ее к сердцу.
  - Ну и ладно - лукаво улыбнулся Старик - Пойду дальше, посмотрю, чем вы живете. С вами все ясно, а вот с остальными нет. И в каверны надо наведаться, с Ильей пообщаться.
  - В подвалы - поправил его Зимин.
  - Да-да - кивнул Старик, поворачиваясь ко мне - Вот что, друг мой. А приходи-ка и ты завтра на собрание. Как мне думается, тебе будет полезно там поприсутствовать. Там соберутся главы отделов, люди, которые определяют жизнь проекта здесь, на этой части суши. Ты, по сути, один из них. Печатное слово - великая сила, и она в твоих руках. Не в моих, не в его, а в твоих.
  - Собрание? - только и смог произнести я.
  - Да - подтвердил Старик - Максимилиан, введи Харитона в курс дела.
   И он вышел из кабинета, закрыв за собой дверь.
   Зимин издал что-то вроде немого вопля и рухнул в кресло.
   - Макс, клянусь, я ничего такого не говорил - сразу же произнес я - Слово даю!
   - Даже не сомневаюсь - губы Зимина скривились в усмешке - Да ты не волнуйся, все в порядке. Что я, что Кит, мы знаем эти его трюки. Он такое любит.
  - Трюки! - я тоже плюхнулся в кресло - Трюки! Чуть не поседел.
  - Терпи - посоветовал мне Зимин, доставая сигару из ящика стола - Всякое случается. Неврастеникам тут не место.
  - При чем тут это? - возмутился я - Просто...
  А просто - что? Руководство просто мило развлекалось, шутило шутки и изволило всех разыгрывать. Он ведь все делал с улыбкой, которая уведомляла окружающих о несерьезности происходящего.
  Правда, окружающие не всегда это понимали. Или не понимали вовсе.
   - То-то - Зимин раскурил сигару - Пороховая бочка, однако.
   - Постой, а собрание? - с облегчением спросил я - Это тоже шутка была?
  - А вот это уже была самая что ни на есть правда - Зимин с видимым удовольствием пыхнул сигарой - Кто же такими вещами шутит? Это же не просто так собрание, там все высшее руководство 'Радеона' будет стратегию на сезон весна-лето этого года вырабатывать. Может, и из акционеров кто подъедет.
  - Да что мне там делать-то? - изумился я, причем без какого-либо наигрыша - Мне-то что?
  Нет, я мог прямо сейчас выдать с пяток вариантов, зачем я мог понадобиться там Старику, но ни одного по-настоящему полезного в разрезе бизнеса среди них не было. Скажем честно - я и горстка моих людей в масштабах компании по сути никто. Нас все равно, что нет. Собственно, в свое время контрольный пакет акций 'Столичного Вестника' вот этот самый Зимин купил на ходу, без ритуальных бизнес-процессов. То есть - долгих встреч, торга и всего такого. Просто купил, и все. Потому что так ему было удобнее со мной общаться.
  Я карманный писака из карманного издания. Ну да, а что себе самому врать? Это жизнь. И по этим же законам карманные журналисты не ходят на высокие собрания. Не по чину это им.
  - Да ничего - по-своему воспринял свой вопрос Зимин, кладя ноги на стол - Сиди, молчи, смотри. Спросят - ответишь. Ты человек опытный, словесного гороху всегда сыпануть сможешь.
  - Твоими бы устами... - проворчал я.
  - Даже не переживай - неожиданно мягко, несвойственно для себя, произнес Зимин - Нет до тебя там никому дела. И потом - Старик прекрасно знает то, что ты можешь сказать и сделать, и что не можешь, так что сверхъестественного он ничего не устроит. А на остальных - наплюй. Сейчас ты в фаворе, а не они, понимаешь? Потому пусть знают свое место. Ладно, все, закрыли тему. Ты чего хотел-то?
  'Закрыли тему'. Только открыли, на мою голову. Вот чего меня понесло к Зимину, а?
  Зато теперь понятно, почему нигде никого нет. Старик вышел на прогулку, вот везде и пустота. Не хочет никто ему на глаза попадаться.
  - Да вот - я брякнул на стол перед ним папку с проектом и полез в карман за сигаретами - Тоже планы на весну. Хочу ивент провести, из разряда титульных. Взрослый такой, с призами, с массовым охватом.
  - Что ты говоришь! - заинтересовался Зимин - А ну-ка, ну-ка! Слушай, массивный какой! Сразу видно работу профессионала.
  - Ну так - небрежно бросил я и щелкнул зажигалкой.
  В последующие пять минут Зимин, зажав сигару в зубах, шустро переворачивал страницы, вскользь изучая схемы, графики, списки и все то, что еще понапихала в этот монументальный труд Ксюша. Картинки, которые я считал украшением сего проекта, он как раз пропускал.
  - Киф, теперь я вообще не понимаю, чего именно ты боишься? - закончив, спросил он у меня.
  - В смысле?
  - Чего тебе-то теперь собрания опасаться? У тебя же уже все есть - ладонь Зимина припечатала проект к столу - Точнее - у нас с тобой все есть. Согласись, без моих мудрых указаний и всесторонней поддержки ты бы не создал такой прекрасный концепт ивента, который, подозреваю, может стать в будущем неким эталоном. По крайней мере, уж в части презентации - точно. Видел бы ты те огрызки бумажек и салфетки, которые нам притаскивал Костик и его предшественники перед предыдущими собраниями. А тут - красота.
  - Красота - согласился с ним я - Что есть, то есть.
  - В этой прекрасной работе есть только один недостаток - продолжил Зимин - Но мы сейчас его исправим. Таааак.
  Он взял со стола ручку, перевернул обложку и на оборотной ее стороне, пустой и белой, в правом нижнем углу написал: 'Идея и общее руководство проектом - М. Зимин. Детальная разработка и презентация - Х. Никифоров'
  - Как зовут того человека, который на самом деле все это оформил? - поинтересовался у меня Зимин, вертя ручку в пальцах
  - Ксюша - еле сдерживая улыбку, сообщил ему я - Ксения Покровская. Славная девочка, работает у меня не так давно.
  Шапито, да и только. То, что придумал я, присвоил себе Зимин, а мне, похоже, достанутся Ксюшины лавры.
  - Согласен полностью. Большой молодец эта девочка Ксюша - одобрительно почти пропел эти слова Зимин - Сразу двум начальникам угодила, причем работая головой, а не другим местом. Редкость в наше время. Хорошие кадры подбираешь, Киф, толковые. А что эту работу она не сама будет презентовать - так страшного и зазорного в этом ничего нет. Главное же что? Общее дело, только оно. Зато мы знаешь, что сделаем? Выдадим-ка мы девочке Ксюше премию, а? Из специальных фондов.
  Зимин залез в ящик стола, пошуршал там чем-то, и бросил на стол стопку стодолларовых купюр. Неплохую такую стопку, десятка три бумажек там точно было.
  - Полагаю - достаточно? - спросил он у меня.
  - Думаю, что да - я взял деньги со стола и убрал в карман - Она у меня не балованная. Хотя, вот еще что неплохо бы сделать, так, на перспективу...
  - Не тяни кота за хвост - Зимин положил ручку на стол.
  - Может, должность ей дадим какую по этому профилю? - предложил я - Например - специалист по внутриигровым проектам. А что - ей приятно, нам несложно. А главное - всегда есть человек, которого можно напрячь по такому поводу.
  - Думаю, это хорошая идея. Только давай-ка назовем это по-другому, более детализировано, чтобы пресечь кривотолки. Да хоть бы даже помощник главного редактора по специальным проектам. Давай, прямо сейчас пиши служебную записку на мое имя, я ее завизирую и отправлю по инстанциям. Думаю, что через недельку будет твоя девочка уже в новом статусе - Зимин протянул мне свою ручку и лист бумаги - И вот еще что. Пожалуй, сюда мы пока ее вписывать не будем. И то - кого пока вписывать-то? Девочку Ксюшу? Несерьезно это. Вот вступит в должность, и уже тогда... Ты как на это смотришь?
  - О чем она не узнает, то ей не повредит - ушел от прямого ответа я, чиркая ручкой по бумаге.
  Ну да, формально не очень красиво это все. Но выбора-то здесь мне не предоставлено. Точнее - он есть, но в случае, если я попробую спорить, то проект все равно будет подан от его имени, а нам тогда ничего не достанется, все уплывет в никуда. А именно - должность и расположение Зимина. И кому от этого будет хорошо?
  Возможно, ханжа и усмотрит в моих действиях нечто аморальное, но я сейчас на самом деле исхожу не из своих интересов, а из Ксюшиных. Я в этой ситуации не при делах. Во всех аспектах ни при делах.
  - Докладывать я буду сам - подтверждая мои выводы, деловито сказал Зимин - Ты сиди, в нужный момент говори что-нибудь вроде: 'Да, несомненно' и 'Да, безусловно'. И не забывай выглядеть немного уставшим и многозначительным.
  - За первое поручусь - хмыкнул я - Вымотался за эту неделю как собака.
  - Ничего, завтра вечером отстреляемся, в воскресенье Старик отбудет, тогда и отдохнем - мечтательно зажмурился Зимин - Ну, и потом - зима на исходе. Оно всегда так в это время года - усталость, сплин, авитаминоз. Люди ждут весны, Киф.
  - Вечером? - удивился я - А я думал, что собрание утром будет.
  - Нет - покачал головой Зимин - Такие мероприятия всегда проводятся после заката. Традиция. Даже не спрашивай, почему и отчего так, сам не знаю.
  Вечером - так вечером. Так даже лучше. У меня ведь завтра еще свое собрание предстоит, с кланом. К слову!
  - Слушай, Макс - я затушил сигарету - У меня к тебе еще личная просьба есть.
  - Излагай - Зимин явно приободрился.
  - Да народ в клане застоялся - я побарабанил пальцами по столу - У меня времен на всякие мероприятия нет, а люди скучают. Замша моя что может делает, но она тоже не стожильная.
  - И? - поторопил меня Зимин.
  - Слушай, не подкинешь какой-нибудь немудреный инстанс, или что-то в этом роде? Такой, чтобы не совсем зубодробительный. Народ у меня толковый, но его не так уж и много. Просто, боюсь, если совсем клановые дела забросить, так люди разбегаться начнут, а не хотелось бы. Все-таки человеческий ресурс, штука полезная. А на основной квест этот подгон никак не повлияет, они не связаны, я уже прикинул.
  - Разумно - выдержав паузу, согласился Зимин, взял в руки телефон и набрал чей-то номер - Костик, привет. Слушай, у тебя там в обозримом будущем где подземелья откроются? В каком именно будущем? Ближайшая неделя.
  Зимин встал и подошел к огромной карте Файролла, что висела у него на стене.
  - Ага - сообщил он в трубку - Ага. А это где? Понятно. А кто там в конце? Нет, это слишком, больно этот огр силен. Нет, лич тоже не подойдет. Почему? Потому что он вместо того, чтобы Кифа и его людей убивать, ему в объятия кинется. При чем тут Киф? Так он из Архипелага эту чумичку с орехами приволок, ему теперь мертвые ближе чем живые. Да, ему. Ну, а кто еще мог меня напрячь с подбором инстанса для своего клана?
  Ну да, подземелье с мертвяками мне не нужно. Представляю себе лица сокланов, когда меня все ходячие мертвецы будут если не приветствовать, то уж точно игнорировать.
  - Самое то - обрадованно сказал в трубку Зимин - Склепай там какой-нибудь свиток, вроде наградного за выполненную цепочку квестов, и Кифу забрось в инвентарь. Как он его использует, так вход и откроется. Мало ли, когда именно он надумает туда пойти?
   Умно. А я как раз сижу, думаю, как сокланам объяснить, откуда я знаю, где подземелье нехоженое появится. Так же все вполне нормально выходит - награда за цепочку.
  - Вот и ладушки - Зимин поманил меня к карте - Гляди. Это Крисна. Вот здесь Снейквилль, помнишь такой?
  - Забудешь его - мрачно ответил я - Как же.
  - Прямо рядом с ним протекает река, приток Крисны, и вот если ее пересечь и минут двадцать топать по степи вооот в этом направлении, то придешь к развалинам старого-престарого замка. Там даже не развалины, по сути - груда камней. Повороши камни в северной части, найдешь заваленный вход в подвалы. Причем подвалы эти давно уже не подвалы, а, считай, подземелье, свеженькое и нехоженое. Семь залов, набитых гоблинами, в восьмом их главарь, Смух Драное Ухо. Противник хоть и многочисленный, но не чересчур опасный, босс тоже без особых закидонов, так, пара неприятных умений. В общем - самое то.
  - Спасибо, Макс! - обрадовался я - Прямо вот от всей души.
  - Не за что - отмахнулся Зимин - Да, вот еще что. Валяеву вот про это - ни слова.
  И он постучал пальцем по проекту весеннего мероприятия.
  Собственно, на этом все и закончилось. Мы обменялись еще несколькими фразами, он заверил меня в том, что непременно отзвонится, когда узнает час начала собрания, выкурили по сигарете, и я отправился домой.
  Если честно, я не был уверен в том, что Вика одобрит то, что произошло в кабинете у Зимина. Все-таки она ее подруга, они, так сказать, из одной стаи. Оно бы хорошо ей вообще ничего не говорить, но ведь не получится же. Она не дура, все видит и понимает. Да и есть, кому ей рассказать про происходящие в здании события. А там-то все новости из первых рук.
  Но - нет. Против моих ожиданий, Вика отнеслась к произошедшему с пониманием, а узнав про деньги и должность, и вовсе сказала, что рассчитались с Ксюшкой по-царски. Проектов еще море написать можно, и если за каждый будут так расплачиваться, то это просто праздник какой-то.
  Самое забавное, что Зимин, сам того не ожидая, решил мою проблему. Ну, ту самую, что связана с самолюбием сотрудников и с их карьерным ростом. Он подобрал на редкость правильное название должности Ксении. Оно вроде как звучит громко, но при этом отнести обладателя подобной должности к управленческой элите никак невозможно. Вот вообще.
  А самое главное, что все не могут не признать, что награда нашла героя. Все знают, как Ксюша умеет делать презентации и все такое прочее, даже повернутая на карьере Мариэтта ничего прошипеть не сможет.
  Жалко только забыл спросить относительно зарплаты. В смысле, накинут ей за новый титул пару золотых или нет?
  Ладно, выясню при случае.
  Черт, надо 'планинг' все-таки заводить. Думал я уже об этом, но до реализации этих мыслей руки так и не дошли. Просто дел уже столько, что фиг все в голове удержишь.
  Сегодня в ночь вечеринка у Барона.
  Завтра вообще день сумасшедший. В полдень я встречаюсь в Тронье с братом Михом и Флоси, дальше по ситуации.
  В три часа я должен быть в замке, на сходке клана.
  Вечером, неизвестно во сколько, собрание у Старика.
  Еще в перспективе маячит свадьба Лоссорнаха, но тут пока без даты.
  И - визиты. Надо наведаться к фон Ахенвальду и к Хассану ибн Кемалю. Впрочем, это пока терпит.
  А, чуть не забыл. И еще проведать Гедрона Старого, на его стройку века посмотреть. Мне же вотчину восстанавливать надо.
   Хотя, может, и не надо мне ее восстанавливать. Я просто привык думать на игровую перспективу, а ее, по сути, уже и нет. Мне ведь всего одна печать осталась, пятая, последняя. А там - все, там призывать богов можно. Не знаю, почему, но есть у меня уверенность в том, что от пятой печати до конечной точки, той, что имеет вид ритуала призыва, будет рукой подать. Нет, понятно, что там тоже придется побегать, но не так, как сейчас. За это говорит многое, хотя бы даже то, что после взлома каждой печати мне идет бонус в виде секунд, подобное просто так не выдают.
  Ну, а после вызова богов... Посмотрим, короче, что будет после вызова богов. Надеюсь, что после этого моя жизнь будет проходить только в одной плоскости, не виртуальной.
  В районе полуночи я попил чайку, посмотрел на мирно сопящую и улыбающуюся во сне Вику, позавидовал ей, вздохнул и полез в капсулу.
  Однако, после входа в игру действовать мне надо было очень, очень быстро. То есть сразу сунуть руку в сумку, достать свиток портала и рвать когти на заброшенное кладбище в холмах Пограничья. Нельзя было дать Назиру увязаться за мной.
  Вообще, конечно, нехорошо так поступать, я же ему слово давал, что больше сбегать не буду. Давал - и не сдержал. Но как по другому-то?
  Ведь тут дело даже не в том, что он увидит то, на что ему смотреть нельзя, это-то ладно. Беда в другом. Сожрут его там, почти сразу. У меня к мертвякам иммунитет, меня ни один из них не тронет. А у него ничего подобного нет и быть не может, потому его рвать начнут, как только увидят. Да и сам он думать долго не будет, ведь наверняка сразу за сабли схватится. Нормальная реакция живого человека, увидевшего оживших мертвецов.
  Мне же совершенно не нужна его смерть. И привык я к нему, да и пользы от него немало, особенно в свете того, что мне предстоит общение с контрабандистами. Они ведь люди с изрядно расшатанной психикой, нервные, резкие, как и все те, кто постоянно ходит по грани закона. И как тут без Назира?
  Нет, я отдаю себе отчет, что он в любой момент может поступить со мной так же, как с Витольдом, но вот только кажется мне, что до момента этого еще далеко. Приказ ему может отдать только Хассан ибн Кемаль, а с ним у меня хорошие отношения, он даже отказался принимать у королевы Анны заказ на мое убийство. Единственный, кого он послушает в этой связи - брат Юр, но и с ним у меня все ровно, особенно после сегодняшнего завершения конфронтации в Западной Марке.
  И еще - он единственный, кто сможет поймать, схомутать и удержать Трень-Брень, как мне кажется. А ловить ее придется, это точно. Надо же уважить названую сестрицу и не дать сорвать ее свадьбу?
  Так что - лучше пусть он на меня злится, чем его съедят.
  Кладбище Каррок, то самое, на котором я сравнительно недавно навеки упокоил годи Оэса, было празднично украшено. Ну, с точки зрения мертвых, разумеется. Если эту красоту увидит какой-то случайно сюда забредший житель Пограничья, то он примет ее за козни злых духов, и всю жизнь будет рассказывать соседям, какой кошмар ему довелось пережить.
  Я-то к подобному уже привык, благо близ мертвых кручусь давным-давно. Ну, вот другое у них видение мира, не такое, как у живых. И понятия о красоте у нас с ними тоже разнятся
  Около ворот кладбища, на этот раз гостеприимно распахнутых, меня встретила дюжина черепов, глазницы которых светились мертвенно-зеленым светом. Были те черепа насажены на рукояти двуручных гэльтских мечей, воткнутых в землю.
  Заметив меня, черепа завертелись вокруг своей оси, лучи света замелькали так, что все это напомнило мне дискотеку. Сходства добавляла заупокойная музыка, игравшая где-то на кладбище, отзвуки которой доносились и досюда.
  За воротами меня встретила пара рослых скелетов, как видно - секьюрити. Они имели при себе ржавые алебарды, а у одного на черепе даже красовался шлем.
  Они остановили меня, причем достаточно корректно, после чего один из них начал активно двигать нижней челюстью, как видно, пытаясь узнать, к кому я пожаловал. Как обычно, вместо слов раздался только скрежет и шуршание. А через несколько секунд и челюсть бдительного стража не выдержала такого напряжения, оторвалась и упала на землю.
  - К Барону - потыкал я пальцем им за спины - Он меня приглашал. Мы с ним друзья, почти родня.
  Секъюрити с недоверием оглядели меня, один даже потыкал костлявым пальцем мне в щеку, как бы намекая на ее цвет.
  - Лучше пропустите - посоветовал я им - Если проблем не хотите. Вы знаете, кто я такой? Вы в курсе, что я могу с вами сделать и кому могу позвонить?
  Самое забавное, что этот трюк, который в мире живых и настоящих людей сейчас уже никого не напугает, сработал. Меня пропустили.
   С тем, куда идти дальше, у меня проблем не возникло. Я двинулся на звуки музыки и минут через пять, пару раз споткнувшись о старые надгробия, вышел в самый центр кладбища, где и происходило основное действо.
  Надо заметить, что в отличии от погоста близ Фладриджа, которое Сэмади оставил в первозданном виде, здесь он развернулся.
  Ряд могил был вскрыт или снесен, надгробия же от них были пристроены к делу. Из них смастерили массивный черный трон, на котором вольготно расположился мой старинный друг, Барон Сэмади.
  За спинкой кресла привычно расположились личи, вечные спутники моего немертвого приятеля. Головы в капюшонах, сами в балахонах, мечи у пояса.
  Слева от него наяривал какую-то жуткую мертвячью мелодию загробный оркестр, состоящий из пяти волынщиков, облаченных истлевшие гэльтские национальные наряды. Что примечательно - была в оркестре и одна скрипка, на ней играл невысокий скелет, на котором сохранились траченные могильными червями остатки черного сюртука.
  Что окончательно меня добило - здесь и танцы присутствовали. Десятка три скелетов двигались в такт музыке, одиночно и попарно, задорно щелкая костями и даже выкидывая некие танцевальные коленца.
  Меня кто-то дернул за локоть, я развернулся и увидел скелет, несомненно раньше принадлежавшей женщине, об этом говорили остатки косы, сохранившиеся на ее черепе. Она еще раз дернула меня за руку и мотнула черепом в сторону замысловато двигающихся мертвецов, как бы говоря: 'Пошли, попрыгаем?'.
  - Женщина, я не танцую - сразу же обозначил свою позицию я.
  Настойчивая гэльтка не пожелала воспринять эту информацию и уцепилась за меня уже второй рукой, причем ее костлявые пальцы, как оказалось, были на диво сильны. Прямо не руки, а клешни.
  Хорошо еще меня Сэмади заметил.
  - Братец! - гаркнул он и поднял вверх руку с массивной чащей - Пришел? Что ты там трешься, иди сюда.
  - Не могу - я начал уже всерьез вырываться от мертвячки, которая нацелилась со мной пообжиматься - Вот, женщина не пускает, понравился я ей.
  Неугомонная покойница защелкала челюстями, явно соглашаясь со сказанным мной.
  - А ну брысь! - гаркнул Барон - Потаскуха! Живых ей подавай!
   Неупокоенная в тот же миг отпустила меня и скрылась за ближайшей могилой.
  - Любят тебя бабы - отметил Сэмади, когда я, наконец, подошел к нему - Прямо завидно даже!
  - Уж кто бы скромничал - фыркнул я, жестом отказываясь от бокала с жидкостью желто-зеленого цвета, которую мне услужливо предложил скелет-официант. О его профессии недвусмысленно говорил поднос, на котором стоял этот бокал - Сам-то, сам! Ходок еще тот.
  - Не без того - признал Барон - Ну, как тебе моя загородная резиденция?
  Ради правды, не особо местный ландшафт и изменился, разве что вон, десяток могил снесли, как я и говорил. Но на всякий случай сказал:
  - Дивно хорошо. Уютно, красиво, комфортно. Глаз радуется.
  - Тебе спасибо - Сэмади отсалютовал мне чащей - Ты навел на это место. Ты вообще молодец, белый братец.
  - Есть такое - без лишней скромности признал я.
   - А что? - Барон вытянул правую руку вперед - Смотри. Умен. Умен же?
  - Ну да - попытался понять, куда он гнет, я.
  - Вот, это один - Сэмади загнул один палец - Хитер. Это два. Бабам нравишься - это три. Всегда свое слово держишь. Ты же держишь?
  - Держу - настороженно ответил я.
  - Ага, это четыре - Барон осмотрел свою руку и внезапно снова распрями палец, который загнул последним - Хотя - погоди. С последним пунктом еще надо разобраться. Есть за тобой одна клятва, данная мне, которую ты не исполнил, хотя и мог это сделать.
  Клятва? Какая клятва?
  Барон Сэмади снял цилиндр и провел рукой по своему черепу.
  - Нехорошо - сказал он мне - Слово надо держать, особенно если оно дано другу.
   А потом он улыбнулся так, что мне стало очень не по себе. Это что же такое я ему обещал-то?
  
   Глава пятнадцатая
   из которой следует, что всегда обо всем договориться можно
  
  Я спешно перебрал в памяти все, что связно с Бароном. Обещал призвать Чемоша - было. Обещал взять его с собой туда, где будет проводиться ритуал призвания богов - тоже было. Причем и то, и то - по возможности, и уж точно я сейчас не смогу эти его пожелания исполнить.
  Еще давал обещание одному из его личей, за то, что он обучил меня отменному боевому умению, но это вообще другое.
  А еще-то что?
  - Не вспомнил? - сочувственно спросил у меня Сэмади - Вот в этом и есть главное отличие вас, живых, от нас, мертвых. Мы никогда ничего не забываем.
  - Мертвые помнят - пробормотал я - Ладно, не томи.
  - За одну незначительную услугу, что я тебе оказал, ты обещал мне доступ в сокровищницу Западной короны - торжественно произнес Барон и стукнул тростью о гранит - Было такое?
  - Не было - возмутился я - Лишнего на меня не вешай, а?
  Все, вспомнил. Только тогдашнее обещание звучало немного по-другому.
  - Как же не было? - Сэмади даже привстал с трона - Смертный, ты смеешь обвинять меня во лжи?
  - Еще как - и не подумал пугаться я. Что-что, а повадки этого хитрюги я уже хорошо изучил. Как только ты делаешь шаг назад, он немедленно делает шаг вперед, и так до той поры, пока не прижмет тебя к стенке - Там речь шла совсем о другом. Другая формулировка была.
  - Допустим - поняв, что его кавалерийский наскок не удался, Сэмади мигом уселся обратно на трон из могильных камней. Точнее - улегся, устроившись поперек сидения и свесив ноги с подлокотника - Но смысл тот же?
  - И смысл не тот - я повертел головой, прикидывая, куда бы прислонить задницу - Черный брат, мне бы тоже кресло какое. В ногах правды нет.
  - С ней в этом мире в целом не очень дело обстоит - Сэмади щелкнул пальцами - С правдой, имеется в виду. Итак - поясни свою позицию. Точнее - свое видение обещания.
  Два зомби приперли мне кресло, старое, массивное, черного дерева. Кстати - не то ли самое, на котором восседал тощий зад их повелителя в ту ночь, когда мы встречались с ним на Севере?
  Сев в кресло, и снова отказавшись от подозрительно выглядящего напитка, который мне настойчиво пытался вручить скелет-официант, я откашлялся и сказал:
  - Звучало обещание так - если мне доведется попасть в сокровищницу Запада, и у меня будет возможность взять тебя с собой, то я это сделаю. Вот и прикинь разницу обещанного, и того, что сказал ты.
  - Не так она и велика - сварливо заметил Барон, доставая из кармана сюртука сигару - Попасть, предоставить доступ. По сути - одно и то же.
  - Ага, приблизительно как понятия 'ходить' и 'летать' - засмеялся я - И то, и то движение тела в пространстве.
  - Ладно - Сэмади требовательно взглянул на одного из скелетов, тот метнулся к факелу, рассыпающему зеленые искры неподалеку от нас и запихал в его середину свою руку, которая немедленно загорелась, причем уже синим пламенем. После он подбежал к своему повелителю, и сунул пылающую руку ему под нос. Тот раскурил сигару, одним дуновением загасил пламя и продолжил - Будем считать, что мы оба неправы. Я некорректно сформулировал свою просьбу, а ты не понял ее до конца.
  - Все я понял - у меня не было ни малейшего желания идти с ним на компромисс. Знаю я эти дела. Соглашусь, а он потом желание переформулирует - Будет возможность - ответу тебя туда. Только фиг она представится, на престоле Анна как сидела, так и сидеть будет. Пока она там, внутрь не попадешь.
  - Белый братец - Сэмади выпустил огромное дымное кольцо - Ты изрядный плут. Ты же знал с самого начала, что туда ни при Анне, ни при Вайлериусе, ни при ком другом ни тебе, ни мне не попасть. В сокровищницу Западной короны может войти только тот, кто является законным владельцем этой самой короны. Ты это знал, но мне не сказал.
  - Так ты и не спрашивал - без малейшего смущения ответил я - И потом - ты снова не прав. Гипотетические шансы стать королем Запада у меня есть, как и у любого авантюриста в Раттермарке. И если я им стану, то тогда...
   - Все-все, я понял - перебил меня Барон - Вот только, насколько я понимаю, ты в короли не сильно рвешься?
  - Вообще не рвусь - признал я - Мне любая корона, что Запада, что Востока, нафиг не сдалась.
  - И, тем не менее - долг надо уплатить - глаза Сэмади на секунду блеснули красным светом - Долг дружбы - это святое.
  - Слушай, мы с тобой по кругу ходим, как лошадь на крупорушке - печально произнес я - Я тебе про Фому, ты мне про Сашу Белого. Сказано - если будет возможность...
  - Возможность есть - по неуловимо изменившемуся тону, я понял, что Сэмади закончил шутки и перешел к делу - Сегодня она появилась.
  - Мы ограбим венценосицу Запада? - заинтересовался я - Кража со взломом или что-то другое?
  - Нет, все будет вполне официально - Сэмади скинул ноги с подлокотника и встал с трона - Сегодня королева Запада пообещала тебе, что выполнит почти любое твое пожелание. Я знаю, что ты пожелаешь.
   - Я сам еще не знаю, а ты, стало быть, уже в курсе? - и не подумав подниматься с кресла я. Наоборот - расположился в нем поуютнее - Интересно послушать.
  Вот ведь какой информированный. Новость-то совсем свежая, муха на ней не сидела. Везде у него глаза и уши. Точнее - глазницы и слуховые отверстия.
  - Ты попросишь у нее одну вещицу, что лежит в королевской сокровищнице - засунув большие пальцы рук под широкие лямки подтяжек, которые обнаружились под сюртуком, сообщил мне Барон - Короне эта вещь совершенно не нужна, она болтается там уже добрых сотни три лет, если не больше, потому королева расстанется с ней без жалости.
  - Хорошо, я сделаю это - подумав, согласился я - И не потому что я тебе что-то должен. Мы взрослые ребята, и оба понимаем, что в данном случае ты мое обещание не то что за уши притянул, а вообще выдумал. Я тебе помогу, потому что ты мой друг, и ничего у тебя за это не попрошу в обмен. В конце концов, случалось и такое, что ты тоже приходил мне на помощь просто так, бескорыстно.
  А что? Убыток не велик, все равно право на желание, что дала мне Анна, скорее всего, сгорит, не использую я его. А так - польза будет.
  - На ходу подметки режешь, белый братец - Сэмади улыбнулся, его белые зубы блеснули в отблесках зеленого пламени факелов - Хорошо, пусть будет так.
  - Чего надо-то? - поинтересовался я - Это что там такое должно быть, чтобы ты так разошелся?
  - Шар - Сэмади сделал несколько грациозных шагов и склонился надо мной. От него пахло сушеными розами, пеплом сигары и еще чем-то неуловимым - Шар Воды. Вот такой же, только синего цвета. Смотри.
  В его руке словно засветилось маленькое солнышко. Это был небольшой кругляш, внутри которого жил Свет.
  - Помню я эту штуку - сообщил я Барону - Мы с тобой ее в Аль-Альбейне добыли. Точнее - ты добыл, отобрал у этого... Как его... Ффарга Нечестивого.
  - Верно - похвалил меня Сэмади - Так и было. А теперь мне нужен Шар Воды.
  - Минуту - попросил я у него, и полез в интерфейс, в закладку 'Деяния'.
   Насколько я помнил, там с этими шарами была какая-то канитель. Сколько-то их нашли, сколько-то нет. Ну вот, точно. Шары Огня, Солнца и Неба были обнаружены, а остальные четыре нет. Даже боги в этом деле спасовали.
  Стало быть, в сокровищнице Запада лежит в каком-то смысле неучтенный шар? Хотя - почему нет? Кто-то из старых владык в одной из войн взял добычу, в ней был этот шар, свалили все в угол, вот он там и валяется. Это же не алмаз, не слиток золотой и не колье бриллиантовое. Нет, кто-то из магов или представителей Академии Мудрости мог бы понять, что это за штучка, так им ходу туда нет.
  Но Барон каков, а? Упорный. Настоящий коллекционер. Еще бы понять, что он с этими шарами делать собирается. Уж явно не континент благоустраивать для остальных.
  Впрочем - не мое это дело. Я знаю одно - он мне сейчас полезен, так что будет ему шар.
  - Заметано - свернул я интерфейс - На днях наведаюсь в Эйген, выпрошу тебе этот сувенир.
  - Сейчас - потребовал Барон - Сейчас пойдем.
  - Куда? - я потыкал пальцем вверх, показывая ему на небо - Ночь на дворе! Спят все. Тем более, что у них сегодня праздник был, мама с сыном помирились, по этому поводу все там сейчас не просто спят, а пьяным сном забылись.
  - Не люблю я откладывать запланированное - недовольно произнес Сэмади, и снова опустился на свой трон - Меня это раздражает.
  - Ох, напомню я тебе при случае эти слова - пообещал я ему - Когда ты меня 'завтраками' кормить будешь.
  - Ты голоден? - непонимающе посмотрел на меня повелитель мертвых - Или ты сейчас о чем-то другом?
  - Не забивай себе голову - посоветовал я ему - Лучше скажи - тебя где искать теперь? Там, на старом месте, или здесь?
  - Пока здесь - подумав, ответил Барон - Мне здесь нравится.
  - Лады - я встал с кресла и потянулся - Скоро жди в гости, с подарочком. И - спасибо за прекрасный вечер.
  - Чего это? Остался бы - искренне предложил Барон - Еще много забав впереди. В крокет черепами сыграем, проклятые клады поищем. Здесь они точно есть, я специально их на сладкое приберег. Там такие славные стражи попадаются - и завывают, и убить норовят. Потеха!
  - Клад - это хорошо - я подавил зевок - Но все-таки пойду. Завтра дел еще полно.
  Я еще раз зевнул и отправился прямиком в замок короля Пограничья.
  Вот, кстати, ему сюрприз будет, если он узнает, кто в его владениях гнездо свил.
  Но если он это и узнает, то точно не от меня. Я себе не враг. Тут никто разбираться не будет, брат я королю, не брат, сожгут нахрен, и всех делов.
  Размышляя о превратностях судьбы, я вылез из капсулы, добрался до кровати, подвинул Вику, распластавшуюся на ней в позе морской звезды, и отключился, даже не донеся голову до подушки.
   Да и неудивительно это, день-то какой выдался. А завтрашний еще хлеще будет.
  Что интересно - всю ночь какая-то ерунда бессвязная снилась, а под утро Дарья в сон пожаловала, реалистичная донельзя. Говорила что-то мне, за собой манила, и штуки всякие бесстыдные выделывала. Причем мне все это нравилось, я ее поймать пытался, но всякий раз безуспешно, только руками схвачу, а в них ничего и нет, ускользнула рыжеволосая чертовка.
  Это меня очень расстраивало, я ругался и снова пытался ее поймать.
  В последний раз я совсем уже разозлился и хватанул ее так, что у меня аж все конечности свело.
  - Никифоров, дурак! - заорала Дарья викиным голосом - Ты чего, маньяк сексуальный? У меня синяки останутся!
  Тут я проснулся окончательно и выяснил, что крепко сжимаю в руках Вику, которая недовольно верещит.
  - Приснилось что-то - отпустив ее, проворчал я - По нашей жизни это неудивительно.
  - Нормальная у нас жизнь - Вика села на кровати и с недовольным видом начала рассматривать свои предплечья, на которых отпечатались красными пятнами следы моих пальцев - Это все игра твоя. Сначала сидишь там полночи, потом еще и во сне чертей гоняешь. Или еще какая дрянь тебе снится, похабного характера. И мне хотелось бы знать, какая именно.
  Она приподняла одеяло и предъявила мне некий аргумент, подтверждающий ее слова.
  - Нормальное утреннее явление - запахнул одеяло я - Естественное для мужчины моих лет.
   Вика хмыкнула, давая понять, что все мои естественные проявления она уже в достаточной степени изучила, и конкретно это в число ежедневных и традиционных не входит.
  Дальнейшая дискуссия была мне ни к чему, а потому я решил вопрос просто, так сказать - от обратного.
  Но вообще это ненормально, что Дарья мне еще и сниться повадилась. Ни к чему мне это.
  Несмотря на то, что Вика после утренних забав пришла в миролюбивое состояние духа, факт того, что я полез в капсулу, ее не обрадовал. Вот как ей объяснить, что я сегодня и сам не в восторге от того, что мне надо идти в игру? Да и не только сегодня, а вообще? Ведь она все равно в это не поверит, даже если мне на помощь придет что-то вроде полиграфа. Он заявит, что я и с ним сговорился.
  Не знаю, обиделся ли вчера Назир на то, что я не взял его с собой или нет, но он мне свое неудовольствие никак не продемонстрировал.
  А вот что меня искренне удивило, так это присутствие рядом с ним Гунтера фон Рихтера. Не знаю отчего, но я был уверен в том, что он вряд ли составит нам компанию. И тут - на тебе, стоит, сверкает доспехом на солнце.
  - Готовы? - спросил я у них - Тогда в путь!
  Брат Мих и Флоси уже нас ждали. Точнее - ждал только брат Мих, поскольку северянина как полноценную личность в данный момент воспринимать было трудно. Он привалился к нагретому ласковым солнышком камню постамента неизвестному герою Тронье, и почивал, пуская слюни и беззаботно улыбаясь.
  - Всю ночь вино лакал - пояснил нам брат Мих - Сильны сыны Севера в этом деле, чего скрывать.
  - И не говори - согласился я с ним - Поверь, это еще что. Видел бы ты, как их кениг пьет, вот где диво дивное. У него кружка размером вон, с голову Флоси, и он ее может одним махом опростать. Гунтер, подтверди.
  - Точно - подал голос рыцарь - Так и есть.
  - Но это ладно - на этой мажорной ноте я решил закрыть тему алкогольных подвигов северян - Результат есть?
  - Есть - с достоинством сказал брат Мих - Как не быть.
  - Давай, давай - поторопил я его, потирая руки.
  Первое, о чем мне сообщил чернец, было то, что они точно выяснили, где сейчас обитает средний сын Кривого Гарри, тот, которого зовет Николас. Как оказалось, он больше не охраняет веселый дом, его теперь самого охраняют. Проще говоря, он сидит в тюрьме за многочисленные грехи. Он, как выяснилось, в какой-то момент нашел себе приработок. Приметив клиента позажиточнее и похмельнее, он нагонял его в ночной тьме и оглушал дубинкой, после чего грабил. Стража Тронье не зевала, Николас, как видно, по не очень большому уму, свои следы особо не заметал, потому закон и грабитель скоро свели знакомство. Короче, получил Николас семь 'по рогам', из которых год уже отсидел.
  С одной стороны это было очень хорошо, с другой - печально. Хорошо то, что он в тюрьме, а не где-нибудь в рудниках. Из тюрьмы можно устроить побег, ее, при известном желании можно взять штурмом, и, самое главное, там служат люди, которых всегда можно подкупить. В общем - вариантов масса. И, что самое приятное, все это можно проделать быстро и в одном месте, не бегая по окрестностям как подорванный.
   Печально было то, что до квеста с Николасом я еще не дошел, и заниматься им сейчас было бессмысленно. Нет, гипотетически можно начать с него, его после должны будут засчитать, но это в теории. А в практике финал задания со старшим братом может все переиначить, знаю я эти штучки.
  Узнал брат Мих и про Чарли, третьего брата. Там все тоже было вполне позитивно, ну, если не считать того, что он наверняка мертв. Я угадал - стычка наемников графа Овийского с людьми барона Лифли имела место быть, и граф ее проиграл. Случилась она на заливных лугах во владениях барона, близ деревеньки с названием Анта. Остался на тех лугах и сам граф, и все его люди. Барон Лифли был человеком не жестоким, но старой закалки, потому после сражения с достойным уважения педантизмом добил всех раненых и казнил всех выживших, а после похоронил компанию захватчиков в одной братской могиле. Узнать ее легко, на ней до сих пор трава не растет.
  Вывод - с третьим обрывком все будет совсем несложно. Самая большая заморочка - добраться до этой деревни. Насколько я понял, до нее от Тронье верст сорок ноги глушить. Впрочем, я заморачиваться особо не буду. Я туда вон, нашего пьянчужку пошлю, как проспится. Пусть он до искомого места дойдет, а после ко мне с помощью портала вернется. Будет ему за это награда - бочонок лучшего вина местной лозы. Уверен, за сутки-другие обернется.
  Ну, а потом я туда один наведаюсь. Точнее - с другом, которому любой мертвый все свои тайны поверит и все, что у него есть, отдаст.
  Надо прямо сегодня к Анне заглянуть. Теперь уже надо.
  Итак - две позиции из трех вполне себе выигрышные. Но вот третья... Тут все было сложнее.
  Разные люди подходили к брату Миху и Флоси, которые пустили слух о том, что им нужны мастера ночных дел. Были среди них и контрабандисты, но все они были, как сказал брат Мих, 'низковатого пошиба'. Несерьезный народ. А то и вовсе откровенные жулики. Нет, вся эта публика такова, но эти прохиндеи были жуликами даже среди отребья с местного дна. Парочка из них даже пыталась нашего чернеца обворовать, за что и была жестоко бита Флоси. Все деньги Миха он считал своими, и делиться ими ни с кем не собирался.
  А вот серьезная рыба так и не клюнула. Та, что водится в Лагуне Теней.
  Впрочем, под утро наведался в кабак один человечек, не из простых, пообщался с местными, а после подсел к брату Миху. Тот, уставший от обилия лиц, запаха перегара и гнилых зубов, так и не смог понять, кто перед ним - на самом деле контрабандист или очередной прощелыга в поисках медяка на кружку пива.
  - Тут еще драка началась - закончил свой рассказ брат Мих и косо посмотрел на причмокивающего во сне Флоси - Как всегда не ко времени. В общем, ни до чего мы с ним так и не договорились, кроме одного. После полудня он будет ждать нас у моря. Ну, помните, куда мы прибыли в самом начале? Вот. Он предлагал ночью, но я отказался. Мол, если до вечера не найдем людей для нашего дела здесь, то отправимся в Ракси. Это город на этом же побережье, верст на семьдесят южнее Тронье. Между городами идет давнее соперничество, кто из них более влиятелен. Не думаю, что контрабандисты большие патриоты своего города, но мало ли?
  - То есть, он сейчас на пляже и нас ждет? - уточнил я.
  - Думаю, что да - брат Мих глянул на солнце.
  - Так чего мы стоим? - возмутился я - Пошли уже.
  Не факт, что это то, что нам нужно, но лучше хоть что-то, чем ничего. Нужна ниточка, хоть какая, хоть плохонькая. А там размотаем клубок. Золото и сталь творят чудеса, я в этом давно убедился.
  Теперь главное, чтобы этот человечек нас дождался и не ушел. Мих тоже хорош - о главном в конце сказал.
  - А Флоси? - спросил у меня Гунтер - С собой потащим?
  - Пусть отдыхает - махнул я рукой - Он свое дело сделал. Воровать у него все равно нечего.
  Не думаю, что местное ворье польстится на его секиру. А если это и случится, то им же хуже будет. Стащить оружие у северянина, пусть даже в стельку пьяного, это задача не из простых.
  Человек, который беседовал с братом Михом в кабаке, никуда не ушел. Он прогуливался по пустынной мощеной полоске земли, отделяющей заросли кустарника от песчаного пляжа и моря, поплевывал и поглядывал на небо. Видимо, оно заменяло ему часы.
   Первое, что мне пришло в голову при взгляде на него, так это словосочетание: 'Мутный тип'. Какой-то он был весь смазанный, как снимок на телефон, сделанный в спешке. Мелкие черты лица, дерганные движения. Неприятный человек.
  - Так дела не делают - сообщил он нам вместо приветствия - Мы договорились встретиться в полдень.
  - Бывает - бросил я небрежно - Не вижу ничего страшного, ты нас дождался, не развалился. И потом - дела у нас пока с тобой нет. Есть разговор.
  - Я договаривался с ним - грязный палец с заусенцами показал на брата Миха - Тебя я не знаю.
  - Он ходит подо мной - вспомнились мне фразочки из времен юности - Какие проблемы?
  - Проблемы - неприятно улыбнулся переговорщик - Сейчас узнаем.
  Он громко свистнул и из кустов, как горошины из стручка, полезли люди с оружием, преимущественно с кривыми саблями, которые снова приятно напомнили мне Архипелаг.
  Впрочем, это не сильно меня напугало. Было их не больше дюжины, все до восьмидесятого уровня. Смазка для мечей, не более. Тем более, что наше оружие уже покинуло ножны и мы встали спина к спине.
  Главное, чтобы в кустах не сидели арбалетчики, вот это будет неприятный сюрприз.
   - Напугал - насмешливо произнес я - И чего дальше? Позвеним сталью?
  - Они никого не привели - сказал один из вылезших - Я следил от самого трактира. Никто их не прикрывает. И в городе никто не знает, они только вчера прибыли.
   - А ваша пивная бочка где? - поинтересовался мутный - Никогда не видел, чтобы человек так пить умел.
  - Спит у памятника - ответил за меня все тот же докладчик.
  - Ладно - мутный махнул рукой, сабли налетчиков отправились в ножны - Говорите, что вам надо в нашем прекрасном городе и в чем будет наш интерес, а я послушаю. А потом подумаю.
  Блин, а что говорить-то? Рабов я покупать не хочу, контрабанда мне тоже особо не нужна. Да и знать бы, что здесь значится контрабандой, она в каждом регионе своя. Где шелк, где травка-синявка, где еще чего.
  Сказать бы напрямки - мне нужен Теодор и все то, что при нем есть, но ведь не выгорит же.
  В этот момент где-то над нами раздался треск, будто через лес ломилось стадо слонов, лицо брата Миха перекосилось, и он поспешно шмыгнул за мою спину.
  - Это что? - нахмурился мутный и уставился на меня.
  - Без понятия - ответил я ему и повернулся к чернецу - Не пояснишь?
  - Сам виноват - неожиданно тонким голосом ответил мне тот - Я твой приказ выполнял, теперь тебе и разгребать.
  Где-то совсем рядом с нами гулко лопнуло сломанное дерево и на дорожку из кустов вышла высоченная и толстенная тетка с очень, очень недовольным лицом. Я ее, если честно, сначала за тролля принял.
  - И как это все понимать? - грозно спросила она у нас, причем у всех сразу - Нет, что вы дали мне покушать - это хорошо, но почему мне так мало той еды принесли? Я, по-вашему, похожа на тех дохлятин, что на ярмарке ходят по канату, и которых можно вот так сдуть?
  Женщина дунула, одного из головорезов ощутимо шатнуло.
  - Тетя Фая, что вы шумите как сборщик налогов? - спросил у нее мутный, снова окинув нас взглядом, на этот раз сочувственным. Как видно, он ее знал - Кто лишил вас душевного покоя?
  - Мой зять, чтобы ему всякую ночь снились какие-нибудь гадости, вроде выборов в мэрию, вчера сказал мне: 'Мама, есть люди, которым надо показать город. За это они дадут вам немножко денег и будут вкусно кормить'. Я не нищая и не голодная, но я люблю наш город. Так почему не показать приезжим порт, и главную площадь, и здание нашего прекрасного суда, пусть оно недавно и сгорело. Пепелище - тоже достопримечательность, разве нет? Там развелись такие комары, что других таких нигде не найдешь, это звери, а не комары, их кулаком не убьешь!
  - Зачем???? - спросил я у брата Миха, уже поняв, что к чему.
  - Сам сказал - ткнул он меня кулаком в живот - Мое дело приказы выполнять.
  Точно, было. Я в самом деле брякнул что-то вроде: 'Дают - бери'. Это я накосорезил, без вариантов.
  - Тетя Фая, не расчесывайте мне мозг - попросил у женщины мутный - Я уже все понял.
  - Ролик, а что у тебя за дела с этими прохиндеями, которые оплачивают завтрак порядочной женщины даже не на четверть? - спросила у нашего оппонента женщина - Если ты хочешь с ними поторговать, так бери деньги вперед.
  - Четверть? - не выдержал брат Мих - Я оставил в харчевне два золотых! На них можно накормить полк солдат!
  - Те солдаты едят кашу, причем немного - без тени смущения ответила ему тетя Фая - А я дама разборчивая. И потом - кашу я могу и дома поесть. А вот миногу не могу. И омара тоже. И еще копченый окорок вепря. И...
  - Одно хорошо - заметил Ролик - Теперь я точно знаю, что вы не из стражи.
  - Кто, эти? - перестав перечислять приоритетные для своего питания блюда, дама ткнула в меня пальцем, сходу сняв три процента здоровья - Да ты на них посмотри. Стражники ребята видные, а эти что? Ни засушить, ни пожарить. Не, Ролик, эти не оттуда, не беспокойся.
   - Тогда давай поговорим - мутный подошел ко мне - И побыстрее, пока у вас деньги есть, бо скоро их не станет.
  - Так я не поняла, мы кушать пойдем? - возмущенно спросила тетя Фая - Тем более, что завтрак уже кончился и пришло время обеда. Покушаем, и перед ужином я вас свожу на мол, поплевать в море. Это наша хорошая традиция, так у нас приезжие желания загадывают. Может она и не сильно приличная, но работает. Как правило, со вероятностью один к двум.
  - А вам непременно компания нужна? - робко спросил я у женщины, нависающей надо мной - Во время обеда.
  - Смотря чья - охотно ответила та - Если ваша - то не сильно. А вот королей, хоть наших, хоть каких других - нужна непременно. И желательно, чтобы это был не узкий круг, а славный, сплоченный коллектив.
  Я всыпал ей в ладонь пригоршню монет и сказал:
  - Попозже придем, пополним число ваших собеседников.
  Тетя Фая ничего мне на это не сказала, а просто развернулась и отправилась восвояси.
  - Тяжелая женщина - доверительно сказал мне Ролик - Как ее зять до сих пор не сбежал куда-нибудь за Сумакийские горы, не понимаю. Лучше тамошние ужасы, чем вот это.
  - Согласен - я посмотрел вслед тете Фае. За ней оставалась тропа, словно прорубленная в кустарнике.
   - Так что ты хотел? - уже более сердечно спросил у меня Ролик.
  Ну, оно и понятно - общие опасности сближают.
  - Я ищу человека - плюнув на все и решив не усложнять себе жизнь, сказал я - Не для мести, не для убийства, между нами нет вражды. Просто у него есть кое-что, что нужно мне.
  - Так это тебе не к нам - покачал головой Ролик - Наша работа - товар. Привезти, отвезти так, чтобы стража ничего не знала. А поиск людей - это тебе на рынок. Там есть пара гадальщиков, они умеют находить человека по описанию. Ну, а если пожертвуешь некую сумму в фонд бездомных моряков и безутешных вдов, так я тебе скажу, где живет один бывший служака, из городской стражи. Он тоже лихо нужных людей находит. Бывший-то он бывший, да связи остались. И слова шепну, какие ему сказать надо, чтобы он с тобой разговор правильный повел. По существу разговор.
  - Не откажусь - сразу согласился я. Такой человек мне точно пригодится, с его помощью я до второго обрывка доберусь быстрее. Где стража, там и тюремная охрана - Пожертвую. Но вот только без вас мне все равно не обойтись. Дело в том, что я ищу молодца, который промышляет с вами. Ну, или с вашими собратьями по профессии. Он в Лагуну Теней подался, за красивой жизнью, деньгами и удачей. Парень он хваткий, думаю, не затерялся среди вас.
  - Н-да? - Ролик почесал за ухом - И как зовут этого удальца?
  - Теодор - поспешно выпалил я.
  - Теодор - задумался мутный - Те-о-дор. Нет, не помню такого. А может, у него какие отличительные приметы были? Ну, шрам там через пол-лица, челюсть золотая, бельмо на глазу?
  - Да вроде нет - теперь растерялся и я - Отец у него купец был богатейший, правда, потом он разорился.
  - Папаша-купец? - оживился вдруг один из контрабандистов, крепко сбитый и небритый, грызущий кусок ржаного сухаря - Погоди-ка, Рол. А я знаю, о ком речь идет! Это же Тедди-Плевок. Точно тебе говорю, он нем речь.
  - Ну да - покивал Ролик - Точно-точно, он нас еще хотел на папашино судно навести, да оно так и не пришло в порт, как видно, потонуло где-то в Надветренных широтах.
  Что-то мне сдается, что не добился славы и почета у обитателей Лагуны Теней старшенький сынок Кривого Гарри. С прозвищем 'Плевок' лихих контрабандистов не бывает.
  - Он хоть жив? - спросил я у Ролика - Не помер еще?
  Тот глянул на поедателя сухарей, тот с готовностью покивал.
  - А на что он тебе? - в глазах контрабандиста мелькнула искра любопытства, он уже прикидывал, не пригодиться ли ему то, что нужно от Теодора мне.
  - Не деньги, не золото и не камушки - с улыбкой объяснил я - Верь, не верь, но мне нужен от него клочок бумаги.
  - Карта? - уточнил Ролик.
  - Нет - не меняя тон, ответил ему я - Это семейная реликвия, грамота о пожаловании дворянства нашему роду, написана она королем Запада Муфлоном Восьмым лет пятьсот назад. Отец Теодора, эта порядочная сволочь, в свое время ограбил моего и украл золотой футляр, в котором и хранился этот пергамент. Футляр он продал, а пергамент за каким-то лешим порвал на три части и раздал детям. Думаю, боялся проклятия, которое по легенде на этом документе лежит, хотел все на них свалить. Только - не помогло.
  - Точно, проклятие - подтвердил кто-то из контрабандистов - Я слышал, его брат в тюрьме гниет за грабеж. Он раньше у Жужу работал, охранником.
  Интерес в глазах Ролика мигом пропал. Лихие люди - они суеверны, на то и расчет был.
  - Так вот - плел я дальше свою историю - А мой родитель, старый хрыч, уперся и не хочет мне наследство оставлять, пока я реликвию в род не верну. Совсем умом поехал на старости лет.
  - Не дело так о родителях говорить - пожурил меня Ролик - Ну, думаю, Плевка мы тебе сыщем.
  - Чего его искать - подал голос любитель сухарей - Он в кабаке работает, в том самом, где вон тот, в черном, и бородатый вонючка под утро напивались. Мы его туда года три как пристроили.
  - Фим, тебе не говорили, что иногда лучше жевать, чем говорить? - мягко спросил Ролик у пожирателя сухарей - Услуга, что уже оказана, ничего не стоит. И я даже не обижусь вот на этого господинчика за то, что он мне не заплатит, потому что не на что обижаться!
  - Заплачу - подал голос я - Мы еще можем быть полезны друг другу, потому мне лучше это сделать. Назови цену и приплюсуй туда услуги проводника. До трактира мы дорогу найдем, но вот к тому бывшему стражнику, что теперь промышляет сыском, нас лучше отвести. Мы тут вчера уже искали один дом, так его и не нашли.
  - Думаю, сто золотых будут разумной платой за все перечисленное - с готовностью ответил Ролик - Плюс, как оптовику, я дам тебе полезный совет.
  Отсчитав деньги, я отдал их контрабандисту.
  - Совет - ссыпав золото в сумку, Ролик окончательно подобрел - Не забывайте раз в пару часов навещать то место, где кушает тетя Фая и давать хозяину денег. Если они кончатся, так она пойдет вас искать, непременно найдет и это будет настоящая беда. А когда вы покинете наш город, так уходите все разными дорогами, она может встать на ваш след. Еще лучше - сесть на корабль прямо перед его отплытием, это самое надежное.
   Мне отчего-то стало страшно.
  Распрощались мы с Роликом вполне себе сердечно, не таким уж и мутным он оказался типом. Явно он не старший в иерархии контрабандистов Лагуны Теней, но пользы иной игрок от него мог поиметь немало. Уверен, что за этими ребятами стоит не один и не два квеста. Думаю, тут есть и 'цепочки', а то и вовсе репутационные дела, типа 'Стань своим в Лагуне Теней'. Надо просто дальше копать. Но я этим заниматься не стану.
  Не знаю, каков был Теодор в той бытности, когда жил у отца в доме, но сейчас я в нем сына купца не признал бы ни в жизнь.
  Сгорбленное, тщедушное существо копалось в навозе, на заднем дворе того кабака, где, как было сказано, весело и увлекательно заканчивали ночь Флоси и брат Мих.
  - 'Плевок', сюда иди - крикнул ему приданный нам все тот же любитель мучных изделий - Живо!
  Заморыш поднял голову и затравленно глянул на нас. Может, это не он? Тот-то по описанию молодой парень, а здесь вон старик какой-то. Седые патлы, все лицо в морщинах, впалый рот.
  - Иду, Фим, иду - 'Плевок' воткнул вилы в навозную кучу, растолкал свиней, которых предприимчивый трактирщик предпочитал разводить, а не закупать, и подбежал к нам.
  - Вот, люди у тебя кое-что узнать желают - показал на нас Фим, извлекая из сумки еще один сухарь - Что спросят - ответишь. И смотри у меня!
  - Шмотрю - с готовностью произнес заморыш.
  - Ты Теодор? - с сомнением спросил я у него.
  - Теодор - подтвердил 'Плевок'.
  - Сын купца Гарри, который некогда звался 'Кривым'?
  - Да, мой гошподин.
  - Офигеть - только и мог сказать я - Эк тебя жизнь скукожила!
  - Жизнь - вздохнул тот и искоса глянул на Фима, который оперся на изгороди и, знай, жевал свой сухарь.
  - Ладно, не суть - я нагнулся к Теодору, к самому его обезьяньему личику, заросшему седым волосом - Где обрывок пергамента, того, что вы с братьями на три части порвали?
  - Нет - жалобно проскулил сын купца - Это пошледнее... Не отбирайте, гошподин! Прошу вас!
  Слезы, крупные как градины, потекли по щекам бедолаги, ноги его словно кто подрубил, он повалился на колени.
  - Прошу! Нет!
  - Блин - как-то даже растерялся я - И вот как у него обрывок забрать?
  Гунтер тоже смутился, и даже брат Мих немного опешил.
   - Ничего вы в рабах не смыслите - насмешливо сообщил нам Фим - Разве так с ними надо?
  Он перегнулся через изгородь, сгреб в кулак треснувшую замызганную рубаху Теодора, и прорычал:
  - Ну?
  Тот безмолвно сорвал с шеи мешочек и протянул его мне.
  Я распутал узлы завязок, просунул два пальца в узкое горлышко и вытащил оттуда средних размеров кусок пергамента, судя по всему - левый нижний.
  
  Вами выполнено задание 'Контрабандист'
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота.
  
  - Никогда не верь рабам - сказал мне Фим, отбрасывая скулящего 'Плевка' к навозной куче - И никогда их не усыновляй, ни в прямом смысле, ни в переносном. Они никогда этого не оценят и никогда не забудут. Хоть ты их облизывай, хоть в парчу одень, хоть дитями своим назови - они все одно будут помнить, что ты тот, кто их когда-то купил. И ждать того часа, когда подвернется возможность перерезать тебе глотку. Не бывает по-другому, поверь тому, кто уже много лет имеет дело с 'живым товаром'.
  
  Вам предложено принять задание 'Охранник'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - найти среднего сына Кривого Гарри и забрать у него обрывок манускрипта.
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
  - Пошли к вашему мастеру-человеколову - сказал я Фиму - Только давай сначала завернем туда, где тетя Фая кушает, занесем хозяину денежку.
  - Правильное решение - одобрил мои слова контрабандист.
  И все-таки, уходя с заднего двора, я бросил за изгородь один золотой. Не спрашивайте, зачем, все равно ответить не смогу.
  
   Глава шестнадцатая
   в которой все происходит довольно стремительно
  
  
   С проводником по Тронье передвигаться гораздо удобнее, чем без него. Особенно если этот проводник матерый контрабандист, и все встречные-поперечные об этом знают, а потому предпочитают его не злить. Что меня удивило - даже городская стража отводила глаза в сторону от нашего небольшого отряда. Судя по всему, здесь у блюстителей порядка и у тех, кто этот порядок нарушает, непростые денежно-правовые отношения. Так сказать - все сложно.
   - А ну брысь! - шикнул Фим на уже знакомого нам мальчишку-карманника, который описывал вокруг нас круги, приблизительно так же, как акула кружит вокруг своей добычи, перед тем как начать ее рвать на куски - Развелось ворья, понимаешь!
   - Да ужас - поддержал его Флоси, передвигавшийся хоть и с трудом, но без посторонней помощи - По улицам пройти невозможно. Вчера у нас с Михом груду золота стащили, теперь даже похмелиться не на что. Ярл, представляешь, стервецы какие?
  - Да-да-да - фальшиво посочувствовал ему я, предвкушая момент, когда он узнает, что ему еще и тащиться невесть куда - Беда.
  - Нет, так-то у нас город хороший - с гордостью в голосе сообщил нам Фим - И люди в нем тоже отменные.
  - Мы заметили - тактично произнес Гунтер, отцепляя чью-то шаловливую руку от рукояти своего уже наполовину извлеченного из ножен меча.
  Город как город, солнечный, красивый, не сильно большой, не сильно маленький. Хотя и не без странностей - за все это время я так и не увидел в нем ни одного игрока. Вообще. То ли тут с квестами было скудно, то ли находился он уж очень в стороне от торных путей.
   Вскоре мы покинули главный городской проспект, минут пять побродили по узеньким улочкам и оказались около кованых ворот, за которыми виднелась красная крыша дома.
  - Вот тут и живет тот, кто вам нужен - сообщил нам Фим - Зовут этого человека мастер Гро. Совет - лучше ему без нужды не врать. Он ложь чует за милю, как крыса сыр, или даже лучше. Говорите прямо, что вам от него надо, а то он и выгнать вас из дома может, у него это просто.
   Фим подергал за веревочку, свисавшую справа от ворот, где-то в доме глухо блямкнул колокольчик.
  Минутой позже за калиткой что-то скрежетнуло, откинулось окошечко, встроенное в нее и в образовавшейся щели сверкнули два глаза, которые начали очень внимательно нас изучать.
  Сразу видно - бывший страж. Взгляд как рентген, мороз по коже и откуда-то ощутимо пахнуло тюремной баландой.
  - Фим? - требовательно спросил голос с той стороны забора.
  - Я, мастер Гро - подтвердил наш сопровождающий - Поклон вам от Рола Касатки и пожелание долгих дней.
  - А с тобой кто?
  - Люди - показал на нас Фим - Человеки. Имеют к вам разговор и просьбу. Не за так. Ручательства за них не даем, но свидетельствую, что платят они честно и настоящим золотом.
  За забором помолчали, а после скрежетнул засов. Судя по всему, мастер Гро принял решение выслушать нас.
  Против моих ожиданий, оказался он невысок, тщедушен, и более всего напоминал изрядно усохшего от времени и невзгод гнома, только без бороды и богатырского разворота плеч. Я-то думал, что будет эдакий мощный старикан, с иссеченным шрамами лицом и всем таким.
  - В беседку - коротко сказал он нам и махнул рукой, показывая, куда именно следует направляться, сам же подошел к Фиму, который так и остался за воротами.
  Махнув на прощание контрабандисту рукой, и поблагодарив его за помощь, я направился к небольшой, но очень симпатичной беседке, затянутой диким виноградом, мои спутники последовали за мной.
   Хозяин дома присоединился к нам минут через пять. Уж не знаю, о чем он вел беседы с представителем местного криминалитета, надеюсь, не о том, как бы нас половчее убить и ограбить. А что? Запросто такое может быть. Всем известно - без 'лоха' жизнь плоха.
  - Слушаю - сев в массивное кресло, сказал мастер Гро, сурово сдвинув клочковатые седые брови.
  Что любопытно - кресло было раза в два больше него самого, но комично он в нем не смотрелся. Лютый дед, я таких и в реальной жизни видел. Харизматичный.
  - В тюрьме Тронье отбывает срок один человек - тщательно подбирая слова, начала я - За грабеж. Мне бы хотелось встретиться с ним и переговорить. Как именно будет организована встреча - безразлично. Можно меня провести к нему, можно устроить побег - на ваше усмотрение.
  Старик помахал крючковатым пальцем.
  - Мы еще ни о чем не договорились, потому условия ставить не след - жестко пояснил свой жест он - Продолжай.
  - Хорошо - я проникся к нему еще большим уважением - Хотя все уже сказано. Мне надо встретиться с этим человеком.
  - Зачем? - мастер Гро сплел пальцы рук в 'замок' - Что тебе от него нужно?
  - Это принципиальный вопрос? - уточнил я.
  - Возможно, ты хочешь его убить - равнодушно сказал мастер Гро - В этом я тебе не помощник. Службу я оставил, но помогать кому-либо в таких вопросах не желаю. Даже если человек и стоит того, чтобы умереть.
  - Мне не нужна его жизнь - заверил я его - Никто из нас его даже не знает лично. У этого человека есть вещь, которая мне необходима, если быть более точным - обрывок пергамента, вот такой. Далее я с ним общаться не намерен и его судьба мне безразлична.
  Я достал из сумки фрагмент свитка, полученный от Теодора, и протянул его бывшему стражу.
  - Каракули - изучив его, сказал тот - Но ты не врешь.
  Каракули. Не каракули это, а неведомый язык, из умерших. Я, как ни пытался, ничего прочесть не смог, даром, что получил умение разбирать подобные вещи. Как видно, свиток надо собрать воедино, чтобы с ним ознакомиться.
  - Оплата? - подумав, спросил мастер Гро.
  - Просто назовите сумму - немедленно ответил я - В разумных пределах, разумеется.
  - Пятьсот золотых - снова выдержав паузу и что-то прикинув в голове, произнес мастер Гро - Без торга.
  - Без - согласился я - Принимается. Задаток нужен? Опять же - возможно будут какие-то дополнительные расходы, я могу их взять на себя.
  - Треть суммы - одобрительно крякнул старик - Что до расходов - все траты я включил в сумму гонорара.
  Я залез в сумку, отсчитал необходимое количество монет и выложил их на стол.
  - Хорошо - мастер Гро даже не прикоснулся к золоту - Назовите имя нужного вам человека, и, если знаете, когда и за что он был осужден.
  Выслушав меня, он снова задумался, что ни могло не насторожить.
  - Грабеж, значит - недовольно сморщившись, наконец, сказал мастер Гро - Таким на свободе и вправду делать нечего. Скажи, а тебе человек этот сильно нужен?
  - В смысле? - не понял я вопроса.
  - В тюрьму я тебя не поведу - пояснил бывший страж - Грабители, убийцы и насильники сидят в подвале, туда вход есть только у стражи и судейских. Это мошенники, воришки наверху, тут ничего сложного нет, а вот в подвал попасть... В принципе возможно, но очень сложно и очень, очень дорого. Да и не безопасны подобные прогулки. Здание тюрьмы стоит на фундаменте старого замка. Сильно старого, он старше Тронье. Подвалы тюрьмы - подвалы этого замка, причем в самые нижние из них никто не спускается, это опасно для жизни и рассудка. Не знаю, в курсе ты или нет, но в Тронье нет смертной казни.
  - Не в курсе - ответил я.
  - У нас все решено проще - старик довольно закхекал - Самых отпертых преступников отправляют на нижние ярусы подземелья и запирают за ними двери. Не слышал, чтобы оттуда кто-то вернулся.
  Если сейчас раскручивать старика дальше, то можно получить крайне атмосферный квест, а то и целую цепочку. Например - что-то принести из этих подземелий или что-то там разведать. Но это все без меня.
  Мастер Гро еще с минуту молчал, шевелил бровями и ждал моей реакции на свои слова. Ее не последовало.
  - Так вот - тебе этот человек сильно нужен? - программа поняла, что квест мне не нужен, и начала с того места, где остановилась.
  - Мне нужен обрывок документа - я снова показал старику уже имеющийся у меня фрагмент - Это моя цель.
  Хотя, возможно, я совершаю ошибку. А ну как не засчитают мне квест? Как в условии сказано: 'найти и забрать'. С другой стороны - формально я его нашел и все что нужно забрал. Своими руками, не своими - велика ли разница?
  - Славно - мастер Гро поднялся с кресла - Приходи завтра утром, часов в десять. Полагаю, я смогу помочь тебе. Если же нет - не обессудь, задаток не верну и объяснять ничего не стану.
  - Это только деньги - улыбнулся я - Что до остального - ваша репутация бежит впереди вас. У меня не будет сомнений в вашей честности.
  Старик промолчал, но по довольной улыбке я понял, что тщеславие ему все-таки не чуждо. Вот и славно, а то прямо какой-то Железный Феликс.
  Когда за нами захлопнулась калитка, я повернулся к Флоси и сказал ему:
  - Теперь задание для тебя, хирдман.
  - А? - сразу оживился северянин - Еще чего узнать?
  И он протянул ко мне ладонь сомнительной чистоты, как бы говоря: 'Денежек дай - и все узнаю. Похмелюсь - и узнаю'.
  - Не-не-не - ехидно протянул я - На этот раз ножками, ножками.
  Брат Мих постучал мне пальцем по плечу, после приложил руку к своему уху, и под конец указал на ворота.
  - И то - понял я смысл этой пантомимы - Пошли потихоньку.
  Тронье, как я и говорил, был не так уж велик, потому минут через семь мы стояли на небольшой площади около городских ворот, в которые входил и выходил народ. Кстати, тут-то я наконец, впервые приметил игроков. Все-таки они тут встречались, пусть и в небольшом количестве.
  - Брысь - брат Мих хлопнул по ладони очередного мальчишки, которую тот запустил ему под балахон - Там нет ничего такого, что тебе может пригодиться.
  - Об этом не тебе судить - дерзко ответил оборванец - Я уж сам решу, чего мне надо, а чего нет.
  - Хуже комарья - проворчал Флоси и сплюнул на брусчатку мостовой.
  Его явно печалила перспектива того, что в кабак он, похоже, нынче не попадет. Отвык мой туалетный от беспокойной жизни, привык к поджаристым котлетам с королевской кухни и кислому горскому элю из королевских подвалов. Ну, и к телеге, под которой так славно спится.
  - Значит, так - подошел я к нему - Видишь дорогу, что начинается за воротами?
  - Ну - опасливо ответил Флоси.
  - Вот по ней ты и будешь шагать - с доброй улыбкой сообщил ему я - Долго, миль сорок. Тебе надо попасть во владения барона Лифли, и найти там деревню с названием Анта. По пути опрашивай народ, чтобы удостоверится в том, что ты двигаешься в верном направлении.
  - А если с дороги надо будет свернуть? - уточнил Флоси.
  - И что тебя в этом смущает? - удивился я.
  - Ты сам сказал - по ней шагать - без малейшей тени издевки пояснил Флоси - Что, если эта деревня будет в стороне от нее?
  - Н-да - брат Мих откинул капюшон и вытер лоб от пота - Припекает солнышко-то. Хейген, давай-ка я с ним пойду, так оно вернее будет. Да и потом - если он чего спросит, так ему не всякий ответит, а уж я любого разговорю.
  - Чего это не всякий? - обиделся Флоси.
  - По ряду причин - тактично заметил Гунтер - Ты у нас необычный очень, здесь таких не видели.
  - Это да - довольно ощерился Флоси - Ярл, я не против Миха. Вдвоем веселее. И поболтать есть с кем, и песню спеть.
  - Мих, как доберетесь до Анты, холм не разыскивайте - попросил я чернеца - Особенно, если дело будет происходить вечером или ночью. Старые могильники, они...
  - Можешь не объяснять - деловито перебил меня брат Мих - Я с тобой не первый день таскаюсь, уже кое-что усвоил.
  - Вот свиток портала - протянул я ему свернутый в трубочку пергамент - Дошли до деревни, передохнули - и в замок Лоссорнаха.
  
  'Внимание!
  Игрок, в данный момент вы даете задание НПС, которые напрямую не связаны с выполняемой вами квестовой цепочкой. Это не противоречит игровым канонам, но вам следует учитывать несколько моментов до того, как вы окончательно примете решение.
  В том случае, если НПС не достаточно расположены к вам, они могут не слишком точно выполнить данное вами поручение или же вовсе не выполнить его.
  Давая поручение НПС, вы должны быть готовы к тому, что они могут воспользоваться предоставленной им информацией по своему усмотрению.
   Данное поручение связано с определенной опасностью для виртуальной жизни НПС, они могут погибнуть, выполняя его. В этом случае по отношению к вам будут применены административные штрафные санкции.
  Еще раз рекомендуем подумать вам перед принятием решения'.
  
   Это что-то новенькое. Может, и вправду - ну его? Сам потом схожу, найду эту деревню. Сорок миль - ерунда на фоне тех дорожных петель, которые я закладывал по Западной Марке.
  - Так мы пошли? - пока я думал, брат Мих уже убрать свиток портала под балахон и наполнил водой из фонтанчика, журчавшего неподалеку, свою походную баклажку. Да еще и Флоси заставил сделать то же самое - Чего тянуть? Может, уже сегодня до темноты управимся.
  - Если вдруг что - негромко сказал я ему - Ну, дорожные разбойники, что-то еще - не лезьте в драку. Не надо. Здесь не наша война. Открываешь портал, и вы прыгаете в него. Героизм ни к чему, до деревни этой не сегодня, так завтра все одно доберемся.
  - Понял - кивнул брат Мих - Да я так бы и поступил, поверь.
  Люблю здравомыслящих людей, особенно когда они находятся в числе моих друзей.
  - Если будет возможность присоседиться к какому-нибудь обозу - используй - я сунул брату Миху десяток золотых - Лучше плохо ехать, чем хорошо идти. И присматривай за Флоси, чтобы не безобразничал.
   - У меня не забалует - заверил меня чернец.
  - И еще. Пива ему не предлагай - у меня за спиной раздался горестный вопль - Не надо. Перебьется.
  - Ярл!!! - Флоси затопотал, бегая вокруг меня - Дорога! Пыль! В глотке пересохнет!
  - Найди мне эту деревню - и будет тебе бочка пива - остановил его я - Даю слово при свидетелях. Большая, десятиведерная.
  - Темного - уточнил Флоси, облизываясь.
  - Как пожелаешь.
  - Идем, чего встал - толкнул северянин в спину брата Миха - Глядишь, до темноты управимся. Сорок миль, селедке на смех расстояние.
  И уже вскоре двое моих друзей затерялись в толпе горожан, снующих через ворота туда-обратно.
  - А мы куда? - проводив парочку путешественников взглядом, спросил Гунтер - Домой, в замок?
  Забавно, для рыцаря Пограничье стало уже домом. Хотя - почему нет? Видно, что ему там нравится. И потом - там леди Кролина, по которой мой златокудрый приятель вздыхает уже бог весть сколько времени. Брат Мих вчера сказал мне, что видел, как он стихи писал, и даже пробовал их петь, пытаясь превратить свои творения в серенаду. Пока получалось плохо, его пение перепутали с кошачьими воплями и вылили на бедолагу ведро воды из окна.
  Романтик у меня Гунтер. Это одновременно и смешно, и трогательно.
  Но это ладно. А куда мы теперь? До сходки клана еще час времени есть, надо бы его с умом употребить.
  К Хассану идти пока рано, официально нам Лоссаранах ничего не говорил, так что и я сам на свадьбу не приглашен.
  К фон Ахенвальду - лениво, тем более что с старого хрыча станется Гунтера при себе оставить. А мне рыцарь пока нужен. Я к нему привык.
  Так что отправлюсь-ка я в Эйген, проведаю королеву. Да и чего тянуть? Надеюсь, что уже завтра я буду знать, где находится холм, на котором не растет трава, и мне понадобится помощь того, кто сможет разбудить давным-давно мертвого младшего сына Кривого Гарри.
  К слову - вот и не верь, что яблочко от яблони недалеко падает. И Гарри гнилым дядькой оказался, и сыновья у него не лучше.
  - Нет - сказал я Гунтеру, который так и ожидал моего ответа - В Эйген сначала наведаемся, королеву навестим.
  - Ох - опечалился рыцарь - Да я для визита к королеве не одет совсем. На мне походные доспехи, они даже не начищены! И титульного плаща нет. И перевязи, вышитой золотом. И....
  - Гунтер, мы о королеве Анне говорим - постучал я по его нагруднику - Она на эти формальности внимания не обращает. И еще - ты рыцарь ордена Плачущей богини, вам можно больше, чем другим. Ты не забыл, что в том числе и ваши клинки возвели ее на престол?
  - Иногда твой цинизм меня поражает - Гунтер обиженно засопел - Дело не только в ней, дело и во мне.
  - Ладно - поднял я руки вверх - Не ходи со мной в замок - и все. Подожди у входа. Тем более, что я ненадолго, так, перекинуться парой слов. Или в миссию вашу сходи.
  - Чуть не забыл - оживился Гунтер - Знаешь, а тут, в Тронье, нет нашего форпоста. И не было. И не будет, скорее всего.
  - Почему? - заинтересовался я.
   - Слишком далеко от Леебе - пояснил рыцарь - Слишком.
  С последним утверждением я согласился, достал свиток портала и махнул им.
  Сегодняшний Эйген совершенно не напоминал тот, что я видел всего-то несколько дней назад. Как метлой из него вымело ораторов, бунтовщиков и революционеров всех мастей. Никто не шумел на улицах, никто не утверждал, что 'верхи не могут, а низы не хотят', никто не требовал передать землю крестьянам, стены каменщикам, а трактиры пьяницам. Возникало ощущение, что ничего этого здесь и не было, что все это был сон.
  У королевского дворца вообще была тишь да гладь, стражники у входа только и делали, что зевали. Впрочем, увидев нас они взбодрились и покрепче ухватили древка своих алебард.
  - Куда? - громко гаркнул один из них, преграждая нам дорогу.
  - Туда - без запинки ответил ему я - К королеве, по личному делу. Имею на это полное право.
  Судя по всему, стражника мои слова не убедили, хотя в глазах я и увидел некоторое сомнение.
  Не понял сейчас. По идее он мне должен ковровую дорожку расстелить, а не раздумывать.
  - Верно, имеет - подал голос еще один стражник - Простите, милсдарь, он у нас новенький. Проходите. И вы, господин рыцарь тоже. А вот этот, смуглый, пусть тут подождет, насчет него у меня распоряжений нет.
  Фу ты. Я уж подумал, что все, труба, Анне совсем уж верить нельзя. Но нет, обошлось. Правда, с Назиром нехорошо получается. По стражнику видно - он не пропустит.
  - Оставайся - сказал я ассасину, оценивающе смотрящему на стражников - Есть правила, надо им подчиняться. Нет, оно бы и хорошо сейчас их всех перебить, но ведь новые набегут, а дело мы не сделаем.
  - В прошлый раз коридоры замка оказались для тебя небезопасны - справедливо заметил он.
  - В прошлый раз была война, а теперь мир - возразил ему я - Наши смерти теперь никому не нужны. По крайней мере, здесь и сейчас.
  Нет, можно было бы вызвать Брана, потратить сколько-то времени на перебранку с ним, добиться своего, но оно того не стоило. Нет резона Анне меня убивать прямо в коронном замке. Без шума этого не сделать, а он ей совершенно не нужен, особенно после достижения примирения и согласия с любимым чадом. Собственно, это была еще одна причина, по которой я не стал откладывать визит к ней.
  Назир все-таки подчинился, но было видно, что он невероятно недоволен этим. Кстати - он стал проявлять все больше эмоций, на первых порах мне иногда казалось, что ассасин не совсем-то и человек. Очень уж бесстрастен был. А тут - гляди-ка. То улыбнется, то вон, насупится. Пообтесался он с нами, оттаял. Хотя - что удивляться, такая кунсткамера вокруг, один экспонат другого краше.
  Дорогу я худо-бедно помнил, до тронной залы добрался быстро. Анна была там, об этом я узнал у какого-то расфранченного пузана-царедворца, которого ошарашил фразой:
  - Браток, не подскажешь, сама посетителей принимает или как?
  Я толкнул памятные мне створки дверей и вошел внутрь со словами:
  - Тук-тук.
  Анна на самом деле была здесь, она о чем-то беседовала с Браном. Еще в зале имелось человек пять приближенных к королеве НПС, все уже без доспехов, в шелке и бархате. И 'Орлы' тоже были тут, в лице Льода, Верорка и пары незнакомых мне личностей.
  - Вот не ждали - Анна услышала мои слова, близоруко сощурилась, а после всплеснула руками - Я, если честно, думала, что раньше лета ты в Эйген не пожалуешь.
  - С чего бы? - без тени притворства изумился я - Вражды между мной и Западной Маркой нет, у вашего величества в опалу я не попадал, городская стража вопросов ко мне не имеет. Стало быть, и причин обходить эти места стороной, у меня тоже нет. И даже наоборот.
  - Наоборот - это как? - немного насмешливо спросила меня Анна - В смысле - непременно надо к нам в гости зайти?
  - Что-то вроде этого - подтвердил я - Причем вам мой визит нужнее, чем мне.
  - За что мне всегда нравился этот человек, так это за свою непомерную наглость - с каким-то даже восхищением сообщила Брану королева - Потому до сих пор на плечах голову и носит. Без таких, как он, мир будет очень скучен.
  - А что ты хотела? - философски заметил тот, оперевшись на спинку трона - Он Линдс-Лохен, в этом клане все головой о пень ушибленные. Даже те, кто по крови не из них.
  - Ладно, иди поближе, расскажи, что это мне от тебя нужно? - попросила у меня королева, встала с трона, спустилась в зал и присела на ступеньку, ведущую к престолу, как кумушка на лавочку.
  - Только этих всех шуганите, ваше величество - не смог отказать себе в удовольствии от маленькой мести я - А то знаю я их.
  Что именно я знаю, уточнять не стал. Да и информация у меня была не сильно секретная. Но не с просьбы же разговор начинать?
  Кстати - вот просьбу как раз им слышать и не надо бы.
  Верорк аж позеленел от злости глядя на меня, Льод укоризненно покачал головой, мол - мы же соратники, вместе тут лямку тянули, прямо в этом зале.
  А вот фиг вам. Тем более что для обструкции повод есть.
  - Денег до сих пор не увидел - бросил я, проходя мимо 'Орлов' - И пять комплектов брони - тоже. Если не подгоните до вечера, завтра буду требовать у администрации игры штрафануть ваш клан по полной, вплоть до расформирования.
  Ну, тут я маханул, конечно. Мне первому подобное невыгодно, да и вряд ли такое возможно. Но звучит больно красиво!
  - Ыыыррр! - просипел Верорк и в горле у него что-то забулькало.
  - Я все понял - цапнул его за руку Льод - Наш косяк. Через час самое большое будет. Пошли, пошли, дражайший лидер, не напрягайся, а то сосудик какой лопнет - и все, и ты игровой овощ.
  Вскоре в зале остались только четверо - Анна с Браном, и я с Гунтером.
  - Ваше Величество - шаркнул ножкой по паркету Гунтер. Точнее - скрежетнул, порядком его поцарапав - Безумно извиняюсь за свой вид, понимаю, что мне нет прощения...
  - А что не так? - Анна окинула рыцаря взглядом - Вы выглядите так, как и должен выглядеть рыцарь глубоко мной уважаемого ордена.
  - Это походная броня - от Гунтера можно было прикуривать - Она не предназначена для визитов к такой высокопоставленной особе, как вы.
  - Условности - поморщилась Анна - Вон, посмотрите на своего друга. Он даже причесаться забыл, про остальное я молчу.
  - В самом деле - подтвердил Бран, достал откуда-то яблоко и смачно им хрустнул - Ерунда это все.
  - Так чего зашел-то - я присел на ступеньку рядом с королевой - Ваше величество, между нами всякое случалось, но лично я всегда относился к вам с глубоким уважением, и вы это знаете.
  - Знаю и ценю - подтвердила Анна - И?
  - И потому я всегда рад оказать услугу короне Запада. Как вы знаете, в Пограничье с недавнего времени появился монарх. Если быть более точным, король Лоссарнах Первый.
  - Я до сих пор удивляюсь этому факту - заметил Бран, жуя - Наши - и короля признали!
  - А совсем скоро в Пограничье появится и королева - продолжил я - Король изволит взять в жены достойную деву, красивую и непорочную.
  Ну, с последним я загнул, конечно. Но звучит же.
  - Новость - королева и Бран обменялись взглядами - И на какой день назначена церемония бракосочетания?
  Было видно, что Анна зла. Кому-то из тайной службы сегодня холку потреплят.
  - Точно сказать не могу, но, думаю, это вопрос недели-полутора - я выдержал паузу - Как только я буду знать дату, сообщу ее вам. Хотя посольство с подарками стоило бы отправить не сегодня - завтра. Дорога ложка к обеду.
   - Не учи ученого - по-простому, без высокопарных оборотов, осекла меня королева - А тебя самого-то позвали?
  Гунтер коротко рассмеялся.
  - Сейчас непонятно? - посмотрев на него, спросила Анна - Что смешного я сказала?
  - Невесту короля зовут Эбигайл - я подмигнул Брану - Ну, соображай.
  - Ааааа! - гэльт покивал, запихивая в рот огрызок - Крошка Эбигайл, у нее и в десять лет уже такие груди были, что глаз не отвести. Прости, Анна, что-то я не то...
  - Совсем не то - топнула ножкой королева - Все всё понимают кроме меня. Мне это не нравится.
  - Жена короля - его сестра - с набитым ртом пробубнил Бран - Он теперь сам, в каком-то смысле, член королевской семьи.
  - Вот как - Анна выдала очаровательную улыбку - Как я рада, что не убила тебя. Теперь ты мостик между нашими государствами. Мы же вроде как соседи, а знаться не хотим. А это не дело. Ну вот - мало ли что? Тьма с Востока, нашествие саранчи, крестьянские восстания - мало ли напастей? Нам вместе надо быть.
  - За меня слово замолви перед стариками - попросил Бран - Я же знаю, что мое имя даже упоминать теперь нельзя. Но времена меняются, объясни ты им это.
  И снова квеста нет. А ведь по сути - задание, пусть маленькое и незначительное.
  - Стоп - сказал я - Это всё само собой. Но начинать надо с мелочей. Шлите посольство, я их сам представлю королю, подам в нужном свете, скажу правильные слова. Гунтер, вон, от себя добавит чего-нибудь.
  Рыцарь снова шаркнул ногой, окончательно добив паркетину.
  - А там - дальше, дальше - я подмигнул королеве - Мне Западная Марка не чужая, мне она как родная. Я тут таном стал, и друзей здесь полно. Пограничье же - мой новый дом. Если эти две державы будут дружить, то кто посмеет на них просто даже косо поглядеть?
  - Мы поняли друг друга - ткнула меня кулачком в бок королева - И не сомневайся - я ничего не забываю. Ты всегда можешь прийти и предъявить мне счет.
  - Какой счет? - отмахнулся я - О чем вы? Хотя... Есть у вас в сокровищнице одна штучка, от которой я бы не отказался.
  - Смотря какая - уклончиво ответила королева.
  - Ну, не корона же Белого принца - засмеялся я, попутно напоминая ей о том, что в эту самую сокровищницу перекочевало кое-что из моих вещей - Нет. Это шар синего цвета. Небольшой, вот такого размера. Бесполезная, по сути, вещица, но мне для одного дела понадобилась.
  - Мои предки безделушек в сокровищнице не держали - назидательно произнесла королева и задумалась - Нет, не помню я никакого шара. Недавно как раз там прибиралась, что-то вроде ревизии устраивала, не встречала ничего подобного. Разве что в шкафах, их я на потом оставила?
  - Так и глянули бы в шкафах - задушевно попросил я - Что вам стоит? А я бы вам за это 'спасибо' сказал.
   - Темнишь - с уверенностью заявила Анна - Что-то с этим шаром не так. Не такая уж это и бесполезная вещь, как ты говоришь.
  - Найдите, посмотрите и убедитесь лично - предложил ей я - Как по мне - ерунда полнейшая, но мне за нее один чародей пообещал отличный меч отдать, старой стали.
  - Мечи старой стали - это вещь. Особенно те, что до Первой войны Скелетов кованы - тут же вставил свое слово Бран - А чародеи эти - они все чокнутые, как один. Вечно какой-то хлам к себе в дома тащат.
  - Ладно, посмотрю - королева вздохнула и встала со ступеньки - Но, если не найду, то не обессудь.
  Жалко будет, если не найдет. Придется мне тогда холм близ деревни Анта лопатой перекапывать, чего очень не хотелось бы. Во-первых, непременно какая-нибудь неупокоенная гадость из него полезет, во-вторых, вряд ли местные жители одобрят то, что я делаю. И хорошо еще, если дело ограничится стычкой с ними. А ну как они барону своему про это доложат, и он туда припрется? Мне только с каким-то дремучим феодалом войны не хватало.
  Хвала богам, что мои опасения не оправдались.
  - Этот? - недовольным тоном спросила у меня Анна, показывая кругляш, переливающийся всеми оттенками синего.
  - Да - обрадовался я - Похоже, что он. По описанию совпадает.
  - Ну так держи - она кинула мне Шар Воды, как мячик в игре, и принялась отряхиваться - Пыли в этих шкафах, паутины! Ужас какой-то. Туда бы пяток служанок запустить, с ведрами, с метелками, так нет, нельзя. Мне что, самой там тряпкой махать?
  
  'Прогресс в элитном деянии 'Шары Силы'
  Вы узрели 'Шар Воды'
  Всего увидено - 2 Шара Силы
  Осталось увидеть - 5 Шаров Силы
  Поощрительный бонус -
  + 50 единиц к характеристике 'Жизнь''
  
  Опа! А вот такого до сих пор не было. Сообщения про прогресс встречались, хотя и нечасто, видимо это было связано с повышенной элитностью деяний, о которых уведомляли, но вот бонус я вижу впервые.
  Надо будет попросить Барона, чтобы он мне дал на остальную часть своей коллекции взглянуть, чего дурака валять? Так сказать - пусть покажет мне свои шары.
  - Спасибо - я убрал шар в сумку, в специальный мешочек, из которого никогда ничего не пропадает - Прямо вот от всей души.
  - И я тебе ничего не должна - добавила Анна, усаживаясь на трон - Ведь так?
  - Вы мне и так ничего не были должны - усмехнулся я - Нас столько крови повязало, что любые счеты бессмысленны.
  - Хорошо сказал - одобрил Бран - По сути, так и есть.
  - Ну, мне пора - без всяких реверансов заявил я - Про обещания свои я помню, все сделаю. Вайлериусу привет. Он, небось, уже в Академию умчался?
  - Прямо с утра - лицо Анны просветлело - Я уж думала не спросишь про него.
  - Да ну, о чем вы. Он хороший парень, но ему подальше от всего того, в чем мы плаваем, держаться надо.
  - Хорошо, что ты это понимаешь - сейчас передо мной была не королева, а мать - Не тревожь его, Хейген. Пусть он живет безмятежно. Книги, магия, студиозусы вокруг.
  - Пусть будет так - кивнул я - И - до встречи, скорой или нескорой. Как пойдет.
  На душе у меня было хорошо и светло. Последней каплей радости стало выражение лица Верорка, когда он увидел меня, вышедшего из залы, подмигнувшего ему и сказавшего:
  - Вот как-то так.
  И я для усиления эффекта еще и ладоши потер. И озарил свое лицо злорадной улыбкой.
  Льод, как не раз подчеркивалось, был куда умнее своего лидера и, надо думать, кое-что понял. Так мне показалось.
  Впрочем, я быстро выбросил из головы всю эту чепуху, покинул дворец и прямо со ступеней лестницы отправился в замок Лоссарнаха.
   А там жизнь кипела. Когда я понял, что вся вот эта толпа - мой клан, то немного опешил. Нет, с чьих-то позиций почти полсотни человек - это не то, что не клан, это даже не боевое звено. Но для меня это дофига людей. По-моему, даже в долине Карби нас было меньше.
  Гвалт был такой, что даже пакостная фея пришибленно стихла и оседлав свою любимую крышу, тихонько сидела на ней.
   - Прибыл - услышал я голос Снуффа - Вон, Хейген пришел. Все, можно начинать.
  Сразу несколько дружно в унисон свистнули и установилось некое подобие тишины.
   - Ант, потом свистеть научишь - послышался сверху голос Трень-Брень - Всегда хотела научиться.
   - Всем привет - сказал я, ища взглядом, куда бы влезть. Ничего, кроме телеги Флоси не обнаружил, потому попросту залез на парапет лестницы - Рад вас всех видеть в добром здравии и без петли на шее.
  - Хотя кое-кому не мешало бы ее накинуть - недавно прибывшая бритоголовая Мысь с большой нелюбовью глянула на Трень-Брень. Совсем у феи мозги отказали, с такой оторвой и я бы не рискнул связываться.
  - Об этом потом - попросил я - Сейчас о насущном...
  - Хейген, два слова - перебил меня Лоссарнах, незаметно подошедший со спины - Это важно.
  - Отойдем? - уточнил я.
  - Нет-нет, это касается всех присутствующих - король повысил голос - Друзья мои! У меня в доме грядет радость. Сестра моего друга и вашего вождя Хейгена согласилась стать моей женой. В следующую субботу в этом замке состоится обряд нашего с ней бракосочетания, за которым последует празднество. Так вот, к чему все это говорится. Если кто-то из вас не будет присутствовать и на том, и на другом мероприятии, то этот человек нанесет мне страшную обиду. Воины клана Линдс-Лохен! Я знаю вас, вы знаете меня. Вы дрались за меня во всех сражениях недавней войны, вы проливали свою кровь за то, чтобы я получил право именоваться королем. Так помогите мне снова! Мои повара приготовят горы мяса - их надо съесть! Мои виночерпии прикатят бочки вина и пива - их надо выпить! Я сам с этим не справлюсь, вот какая беда! И кто же, как не вы, сможет мне в этом помочь? Без вас как без рук!
  Клан встретил эти слова дружным смехом и одобрительными воплями.
  - Еще раз повторю - если я не увижу на свадьбе хоть кого-то из вас, это будет смертельная обида моему дому. И дому вашего вождя. Королевскому дому. Ведь после того, как мы с его сестрой смешаем кровь во время обряда, клан Линдс-Лохенов станет таковым. С этого момента и навсегда Линдс-Лохены станут младшей королевской ветвью Пограничья. Ваш родовой герб украсит корона, а стяг, под которым вы идете в бой, будет расшит золотыми нитками.
  - Точно - задумчиво сказал Слав, я узнал его голос - Как-то и не подумал об этом.
   - Круто! - подытожил Снуфф.
  - Королевский клан - охнула Кролина - Это какие же нам плюшки отсыплят?
  - Будут тебе и плюшки, красавица - засмеялся король - И плюшки, и мясные пироги, и сырные лепешки. Обещаю!
  - Мы будем, мой король - спрыгнув с парапета, я протянул ему руку - Все, как один. Твой праздник - наш праздник.
  Мы обнялись.
  - А я буду сыпать рис, пускать фейерверки и есть торт! - заорала с крыши Трень-Брень.
  Лоссарнах сначала глянул на нее, потом на окно, за которым виднелась Эбигайл, сложившая руки на животе, потом на меня.
  - Конечно, племянница - весело ответил он ей - Как мы без тебя!
  А в глазах-то ужас.
  - Не волнуйся и не переживай - тихо сказал я ему - И запомни главное - скоро она к тебе прилетит и будет задавать вопросы. На каждый из них ты должен ответить: 'Да, так оно и есть'. Что бы ни спросила, даешь только такой ответ.
  - Я знаю, что это твоя дочь - со страданием сказал Лоссарнах - Но и свадьба у меня только один раз.
  - Все нормально будет - заверил я его - Не волнуйся.
  - Итак - я всех вас жду на своем празднике - зычно рявкнул король - Вы все приглашены, вы все мои самые долгожданные гости!
  
   'Игроки клана Линдс-Лохен, внимание!
  Вы получили приглашение на уникальное событие - свадьбу короля Пограничья.
  Общий единовременный бонус:
  + 3 к доброжелательности отношений с жителями Пограничья.
  Бонусы для тех, кто посетит мероприятие:
  Титул 'Гость на свадьбе';
  Уникальный статус 'Был, ел, пил, плясал, выжил';
  Памятный портрет жениха и невесты. Предмет для украшения личной комнаты (при наличии таковой).
  Внимание!
  Уникальные бонусы! Клан получит их только в том случае, если явка его участников на оба мероприятия (свадебный обряд и пиршество) составит не менее 97% от общего состава.
  Внимание! В данном случае речь идет только об игроках, НПС-участники клана в данном случае в расчет не берутся.
  Уникальные личные бонусы!
  Памятный знак 'Королевская свадьба'. Именной предмет со скрытыми характеристиками, индивидуальными для каждого игрока;
   Шелковый плащ с гербом клана Линдс-Лохен, с золотым шитьем и новым гербом (с индивидуальными характеристиками);
   Бутылка двухсотлетнего вина.
   Уникальный клановый бонус!
   Стяг клана. Ручная работа, золотое шитье, индивидуальный проект.
  Будучи установленным в специальной комнате дает каждому участнику клана пятипроцентную постоянную прибавку к показателю 'Жизнь'.
   Будучи установленным на поле боя, дает рандомное незначительное увеличение от двух до четырех характеристик каждому игроку.
  Игроки, помните, свадьба - она не каждый день бывает. А подобная - и не каждый век'.
  
   - Офигеть! - одновременно выдохнуло несколько человек.
  - Тихо! - крикнула Кролина, после приложила руку к сердцу и сказала - Не сомневайтесь, ваше величество. Мы будем на вашем празднике все!
  
   Глава семнадцатая
   о делах рутинных и почти обыденных
  
  Даже теперь, спустя несколько часов после выхода из игры, сидя на собрании, я не без удовольствия вспоминал реакцию сокланов на системные сообщения, и все то, что за этим последовало.
  Собственно, здесь, на собрании, больше делать было и нечего. Разве что вздремнуть? В свою репортерскую бытность я такое себе иногда позволял. Мамонт тоже любил время от времени устраивать 'пятиминутки', длившиеся часа по полтора. Получалось уснуть не всякий раз, но бывало такое.
  Ох, он и орал как-то на меня, когда я совсем расслабился и начал похрапывать!
  Но одно дело Мамонт, он поорет и успокоится, а здесь... Ну нафиг. Тем более, что непременно найдется какая-то добрая душа, которая со всем старанием и прилежанием поведает об этом Азову, Зимину или даже самому Старику. Мол - не уважает, спал, храпел и даже 'злого духа' пускал. На кол его, собаку!
  А так это мероприятие ничем от тех, редакционных не отличалось, разве что только тишина здесь была идеальная да народу было побольше.
  Ну, и помещение получше - не прокуренный редакторский кабинет, а вполне себе уютный зальчик на двадцать пятом этаже.
  В остальном же - скука и тоска, как и тогда.
  Как вообще интересная игра может стать темой такой нудятины? Или просто есть такие люди, которые все-все-все что есть на свете интересного, способны сделать просто статистикой?
  Так что мне только и оставалось, что сидеть ровно и делать вид, что слушаю очередного докладчика, который поминутно сбиваясь, читал жутко нудный доклад, в основном состоящий из цифр.
  И вспоминать о недавних событиях.
  Как только король покинул нас, народ как прорвало. Заговорили все и сразу.
  - Так! - Кролина даже ногой притоптывала от переполнявших ее чувств - Люди, тихо! Сразу говорю - если кто в следующую субботу не придет - прокляну. Это не шутка. Я реально прокляну. Заморочусь, займу денег, солью остатки доната, весь хабар из личной комнаты продам - но проклятие у черных колдунов Кхарна куплю и активирую на каждого, кто не пришел. От него спасения нет. Кто поопытнее, тот в теме!
  - Кро, здесь нет таких идиотов, которые откажутся от уникальных цацек - повертел пальцем у виска Снуфф - Даже наше недоразумение с крыльями и то это понимает.
  - Сам ты недоразумение - Кролина отковыряла от крыши черепицу и бросила ее в своего обидчика - Лучше подумайте, что дарить на свадьбу будем от клана.
  - Сегодня очень, очень необычный день - заметил Слав - Сначала это приглашение, потом куча халявы, теперь еще и Трень-Брень что-то умное сказала.
  Кстати - да, подарок. Это дело такое. Тут думать надо.
  - Так - Кролина продолжала гнуть свою тему - Теперь по списочному составу. Хейген, я прямо сейчас выкидываю из клана тех, кого нет больше двух недель. Во-первых, так манкировать своим присутствием это свинство, тот же Робин Роб даже долину Карби пропустил, хотя все были предупреждены об обязательной явке на данное мероприятие. Во-вторых - если что, потом обратно примем. Или не примем. В общем - пофигу, я их исключаю из клана.
  Разумно.
  - Как думаешь, а меня Эбигайл в свидетельницы не возьмет? - перед моим носом повисла Трень-Брень, шумно шелестящая крыльями за спиной - Мне персиковый цвет идет. Я платье одно в Эйгене видела, прямо как на меня сшито. Дай денежек и два свитка?
  Теперь перед моим носом маячила не очаровательная мордашка феи, а ее ладошка.
  И в самом деле, теперь у нас почти семейные отношения. Она у меня начала деньги требовать.
  - Тебе не нужно персиковое платье - покачал головой я - Чуть позже я поговорю с Эбигайл, тебе сошьют наш национальный, гэльтский наряд. Посконный и домотканный.
  - Зачем? - удивилась фея - Я что, часть самодеятельной программы? Мне надо будет что-то станцевать?
  Станцевать! Как же. Нет, копай глубже.
  - Как раз хотел с тобой об этом поговорить - мне надоело перекрикивать остальных, и я отошел от лестницы в сторону, к почтовому ящику, где было куда как тише - Ты девочка взрослая, должна меня понять.
  - Понять что? - насторожилась фея.
  - Видишь ли, на свадьбе Эбигайл у тебя будет особая роль - я взял в свою руку ладошку феи - Есть такая старая гэльтская традиция, по которой после обряда бракосочетания старшей сестры или дочери, надо устраивать помолвку младшей. Хороший, к слову, обряд, справедливый такой. Каждой женщине по куску счастья, чтобы не обидно было. У Эби младшей сестры нет, у нас есть только ты.
  - Брррр! - потрясла головой фея - Вообще запуталась!
  - Да ты просто забыла - я дернул ее за руку, приблизил к себе и обнял - Ну, напрягись. Помнишь, тогда на сходе гэльтов, когда о битве договаривались, старый Мак-Анс все тебя нахваливал? Просватали мы тебя, малая!
  - Это же тогда была шутка? - Трень-Брень стремительно становилась похожей на свою диснеевскую тезку, в основном из-за размера глаз.
  - Какая шутка? - погладил ее по голове я - Говорю же - нашел я тебе жениха, да какого! Сын старого Мак-Анса, вождя клана. Клан, что важно, хороший, серьезный, не рвань какая-нибудь. И парень этот, Тэд, он что надо. Крепыш, удар с левой пушечный, сам кровь с молоком. А что ноги маленько кривоваты и на лицо он гэльт гэльтом - так это ничего. Стерпится, слюбится. Ну, а как ты хотела? Это социальный квест, там всегда хардкор. И не откажешься от него.
  - Ты сошел с ума? - фея неустанно искала на моем лице улыбку, подтверждающую, что это шутка, и не находила ее.
  - Нет - вроде как обиделся я - Все честь по чести. Мак-Анс давно на тебя зарился, он сыну замучался уже невесту искать. А тут ты, вся такая из себя. И, ради правды, за ценой не постоял. Двадцать овец, пять баранов, десять стальных топоров - вот это, я понимаю, плата за невесту.
  - Несмешно - фея перепугалась всерьез - Это охренеть как несмешно. Что за стеб?
  - Не стеб это - резко изменил тон я - Нам нужна репутация. Нам нужны связи среди кланов, потому что... Надо, потому что! Ничего, побудешь обрученной, сгоняешь на время к семье жениха, как того обычай требует, не развалишься. Подумаешь - пара недель где-то там, в холмах. Переживешь.
  - Не верю - проскулила Трень-Брень - Продал меня, да? Нечесаному гэльту продал?
  - Почему сразу продал? Это политика, а не выгода - с удовольствием ответил я - Нет, если честно, я на это дело уже почти забил, но тут как раз эта свадьба, нарисовалась... Короче я решил - пусть будет. Нет, если бы не свадьба, то перетоптался бы Тэд, но раз так совпало...
  Мне было совершенно ненужно, чтобы в Трень-Брень в последний момент взыграл командный дух. Мне надо было, чтобы она взбрыкнула, а не принесла себя в жертву.
  - Слушай, но также не бывает - решила зайти фея с другого конца - Это - игра. Здесь невозможно выдать замуж против воли, да еще за НПС.
  - Вон в том окне находится НПС Эбигайл - я потыкал пальцем в сторону замка - Она мне вроде как сестра по игре. Я захотел, чтобы она стала женой короля, и она ей станет через неделю. Захотел бы выдать ее за Снуффа - и пошла бы она за него, как миленькая. Вон бродят по двору люди-НПС. Это люди из клана Линдс-Лохен. НПСишного клана. При этом я его глава, а вы все его часть. Тоже, вроде как, не бывает, чтобы они и мы вместе, в одной упряжке. Но есть. Социалка, маленькая моя, социалка. И ты замуж за Тэда пойдешь, куда ты денешься, потому как нам связи в старых гэльтских семьях нужны. И все это - согласно обычая. Старого, доброго обычая.
  - Нет такого обычая! - взвизгнула испуганная девчонка, взмыла вверх, а после нырнула в какое-то открытое замковое окно.
  - Есть-есть - бросил я ей вслед.
  Дальше короля все равно не улетит, не у кого ей там больше справки наводить. Она всех НПС в замке достала. Одна часть из них хочет посмотреть на то, как другая часть проказливую фею убивать станет. Причем мученической смертью.
  Я еще вчера эту каверзу придумал. Не хотелось мне фею в камеру запирать, не по-людски это. Да и замок Атарин мне жалко было. Хорошее место, спокойное, тихое, памятник файролльской старины.
  Открывая почтовый ящик, я подумал о том, что надо было Лоссарнаху сказать, что в одном случае следует произнести: 'Нет-нет-нет'. Это если фея спросит, можно ли все отменить. Впрочем, он не дурак, разберется.
  
  'Добрый день, достопочтенная Седая Ведьма.
  Как ваше здоровье, как там у вас дела? У нас все слава Богу.
  И на Западе тоже все пришло в равновесие, причем обошлось без бряцанья оружием. Мама и сын помирились, что не может не радовать.
  Отменили войну на Западном направлении, короче
  Ваш Хейген'.
  
  Вроде как обещал главе 'Гончих Смерти' передавать новости с фронта, а слово надо держать. Что же до свадьбы Лоссарнаха - тут никаких клятв не давалось. И еще - у нее война, ей не до праздников.
  Тем временем народ переварил новость и подуспокоился. Тут я и взял слово по новой слово.
  - Ребята - вскарабкавшись на парапет, гаркнул я - День, в принципе, уже задался, это так. Но мы здесь собрались не только для этого. Есть и другие вопросы. Главный - штатная клановая жизнь. Ну да, мы необычный клан, это так. Мы не рвем другим глотки за топовые позиции, не готовы продать душу за пару единиц рейтинга и не пытаемся завоевать Раттермарк малой кровью. Скажу больше - и дальше всего этого не будет. По крайней мере, я, как глава клана, в подобном участия принимать не стану. Мне это не интересно. Если кого-то это коробит - он может уйти.
  - Кто хотел уйти - уже ушел - удовлетворенно заметила Кролина, сидевшая на какой-то бочке чуть в стороне от всех - Не все, правда, по собственной воле.
  - Но совсем без 'фана' нельзя! - крикнула Мысь и хлопнула себя по бритой макушке.
  - Моя ты красота! - изобразил из пальцев сердечко я - Правильные слова правильной девчули. Но давайте по-честному - ни я, ни Кролина не аниматоры и не ваши развлекатели. Люди, кто с фантазией и временем, давайте соберемся, накидаем идей, составим некий график мероприятий, вот и заиграет жизнь красками. Ведь была же в свое время уже такая идея. За нас это никто не сделает.
  - Да в игре что ни выходные, так где-то что-то происходит - крикнул кто-то - Надо отслеживать просто.
  - Я могу - подняла руку Фрейя - В 'Вестнике Файролла' часто в новостях про разные конкурсы и перфомансы пишут, которые другие кланы устраивают. И на форумах тоже. Я могу интересное в течении недели выбирать, а в пятницу вечером можем собираться и решать, что на выходных делать будем.
  Кстати - хорошая рубрика в 'Вестнике' может выйти. Делать нечто вроде таблицы по дням, в конце выпуска. Там - то-то, там - то-то. Сейчас это по всему журналу разбросано, почему воедино не свести?
  На Ксюшу это повешу. Она аккуратистка. А информацию пусть все собирают.
  - Правильно - поддержал Слав - Еще надо наконец группу в социальной сети запилить, а то живем как в каменном веке, и всем все пофигу. Туда всю инфу и скидывать.
  - Сегодня сделаю - деловито сказал Маниякс - Не вопрос. 'ВКонтакте' всех устроит? Ну да, сеть старая, но надежная и удобная. Народ, как вылезете из игры, заходите в группу 'Линдс-Лохены' и подписываетесь. Все слышали? Фрейя, мне в личку напиши, я тебе админские права дам! Хейген, Кролина - вы тоже.
  - А я? - возмутился Снуфф - Я вообще офицер. И Вахмурка тоже.
  Народ еще пошумел одобрительно, я дождался, пока он перекипит и снова вступил в беседу.
  - И в качестве затравки! Есть у меня одна наводочка, какая именно, говорить пока не стану. Но все желающие уже в следующую пятницу могут неплохо провести время, весело и не без прибыли.
  - Не люблю, когда говорят 'а' и не говорят 'б' - Сайрин погрозила мне пальцем - 'Фу' так поступать.
  - Какой клан - такой и лидер - философски заметил Вахмурка, подмигнув мне - О, чумичка наша летит. А я думаю, что так тихо стало?
  И вправду, из окна замка выпорхнула Трень-Брень, закрыла его при помощи удара ноги, чудом не выбив витраж, спикировала вниз, к Кролине, и начала что-то шептать ей на ухо.
  - Что???? - взвизгнула Кро почти моментально - Что значит - 'не могу в субботу'? Кипятить нам всем полгода мозги ты можешь, портить казенное имущество и личные нервы это для тебя тоже запросто, создавать ежеминутно проблемы на ровном месте - это вообще обычное дело. А пойти на свадьбу ты не можешь. Что за нонконформизм? Ты что, противница браков?
  Народ притих и с невероятным интересом следил за происходящим. Человек семь одновременно скрестили пальцы рук и зашептали 'хоть бы, хоть бы'.
  Фея затравленно глянула на коллег по клану и снова что-то забормотала в ухо Кролины
  - Что значит 'мамин день рождения?' - Кро затопала ногами - Дней рождений у мамы еще много будет, а свадьбы у короля Пограничья, может, больше и не случится.
  - Кролин, ты погоди - вдруг заявил рассудительный Слав - Мы вот тут про подарок королю говорили... Так если Трень-Брень, стало быть не может... Куда еще идеальнее подарок-то? Хоть мозги сверни - лучше не придумаешь.
  - Верно - поддержала его Фрейя, которая так не простила фее давнего разгрома ее алхимического имущества - И это не одному королю, между прочим, подарок. Хоть один день в игре по-людски провести, без этой занозы в заднице.
  - Вот - потыкала пальцем руки в сокланов Трень-Брень - Глас народа!
  - Изыди, зараза - прорычала Кро - Хрен с тобой. Но чтобы я тебе эту неделю не видел и не слышала.
  Трень-Брень хлюпнула носом, испуганно посмотрела на меня, прикидывая, как видно, подойти ли нет, а после растаяла в воздухе.
  Короче - решила не рисковать. И правильно.
  Вспоминая этот момент, я снова заулыбался. Нет, правда, все это смотрелось очень забавно.
  - Не вижу ничего смешного - отвлек меня от мыслей сосед справа, а именно - Костик - Чего ты лыбишься? Что забавного в сокращении финансирования отдела маркетинга?
  - Это грустная улыбка - шепнул ему я - Ироничная.
  - Ты поосторожней - посоветовал мне он - Увидит это кто из того отдела, подумает, что твоих рук дело.
  - Да ладно - опешил я.
  - Ну да - Костик поправил очки - Так подумают. Мол, сначала интриговал, потом дожал, теперь торжествуешь. У нас тут это обычное дело.
  Вот же гадючник, если по совести. Нет, в крупных компаниях всегда все всех жрут, но так, как здесь... Нечасто такое встретишь, короче.
  Докладчики сменялись один за другим, ориентируясь в своих речах только на одно - на реакцию Старика, который сидел в первом ряду, и, судя по всему, то слушал, то не слушал выступающих. Одного чтеца-декламатора годового отчета Зимин оборвал прямо на полуслове, и отправил обратно в зал. Как видно, совсем его выступление на главного критика не зашло.
  Бедолага до сих пор сидел весь белый и судорожно сглатывал слюну.
  Меня же эти нюансы не беспокоили, мне выступать не надо. Зимин прямо перед началом собрания сказал, что на сцену я могу не выходить, он сам все расскажет и покажет.
  Не обманул - одним из последних выступающих он и рассказал, и показал слайды знакомых мне таблиц и схем, и произнес десяток словосочетаний вроде 'инновация в игровой индустрии' и 'потенциально перспективный зачин'. Правда, раза три подчеркнул тот факт, что создан этот концепт лично им и является плодом его многолетних раздумий. Не то, что Ксюша, даже я вылетел из обоймы создателей данного проекта.
  Но я не в претензии. Так оно, может, даже и лучше.
  - Неплохо, неплохо - веско произнес Старик - Не скажу, что революционно, да и насчет инновации ты тоже перегнул, Максимилиан. Все это было, все это не ново. Но в разработке есть главное - азарт и борьба. То, что нам и нужно. Кто-то выиграет, кто-то проиграет, кто-то будет бороться за победу кулаком и мечом, а кто-то выберет другой путь. Суть 'Файролла' ухвачена точно. Харитон, ты здесь?
  - Тебя зовут - толкнул меня в бок Костик - Спишь, что ли?
  Серьезно - не услышал, что Старик мое имя назвал. Не ожидал, вот и не слышал.
  - Здесь - встал я с кресла.
  - Я так понимаю, что ты тоже поучаствовал в создании этого проекта - иронично произнес Старик - Самую малость, разумеется. Скажи, чем ты руководствовался в работе над ним?
  - Красочность и всеобъемность - быстро ответил я на вторую часть вопроса, не желая комментировать первую - Чтобы было всего, для всех и много. Большинство мероприятий с хорошими призами заточено под игроков с высокими уровнями, а это неправильно. Новички тоже хотят веселья, но в лучшем случае становятся просто зрителями. А то и до этого дело не доходит. А 'нуб' - он тоже человек.
  - Молодец - с чувством сказал Старик, по-прежнему сидя ко мне спиной - Вот, господа, учитесь. Коротко, ясно, по смыслу. И без бумажки с ненужными цифрами и словами. А главное - толково. Максимилиан, не стой Харитону страшные рожи. Я помню, что это все разработал ты, и не собираюсь отбирать у тебя твою победу. Да и зачем? Ты придумал, ты и будешь реализовывать. И если ты этот проект завалишь, то я тебя в такую дыру загоню, что ты оттуда до Страшного Суда не выберешься, это уж я тебе обещаю.
  Справедливо. Инициатива, как известно, всегда пользует инициативного. Применительно к данной ситуации это звучит как: 'кто автором назвался, тот и отдувается'. Одно плохо - там, на обложке, и моя фамилия есть. Хотя... Может, ее там уже и нет.
  После слов Старика количество кривых взглядов на меня удвоилось, ревниво здесь относятся к чужим успехам. Хотя, похоже, дело было не только в этом. В народ, судя по всему, все-таки ушли давешние обещания главного всех поувольнять, и набрать молодых и злых до работы.
  Одно хорошо - больше до конца совещания Старик меня не упоминал. Да и после него - тоже. За Зиминым выступили Азов и Валяев, один посоветовал всем бдить, то есть более ответственно подходить к вопросам безопасности, и предупредил о том, что если что, то мало никому не покажется, второй потребовал от окружающих проявлять больше внимания к запросам от сотрудников группы сопровождения игры. Мол - это на них все стоит, а остальные так, гарнир вокруг мяса. И я, кстати, с ним согласился. Так оно и есть.
  Сразу после завершения Старик поблагодарил всех собравшихся, и покинул зал в сопровождении Зимина и Валяева. Я мысленно выдохнул и стер пот со лба. Обошлось. Были у меня опасения в том, что официальная часть перейдет в приватную пьянку, и меня на нее пригласят. Обошлось. Не пригласили. Слава Богу.
  Народ брызнул из зала, как мальки от проглота-окуня. Минута - и в зале остались только я, Костик и Азов.
  - Жив? - дружелюбно спросил у меня Азов и поводил своими широкими ладонями вокруг моей головы - У, сколько отрицательной энергии, ужас просто. Как она тебя только не поглотила.
  - Так много? - обеспокоился я.
  - А ты как думал? - Азов похлопал меня по плечу - Все здание гудит о том, что ты отправился в крестовый поход против старожилов 'Радеона'. Поговаривают даже о том, что ты уже подал Валериану Валентиновичу подробнейший план переформирования существующих отделов с детально выверенными списками тех, кого следует уволить в первую очередь, кого во вторую.
  - Я тоже об этом слышал - Костик снял очки начал их протирать растянутым рукавом своего свитера - Наши на твоей стороне, если тебе интересно. Нам эти долбоящеры из вспомогательных отделов надоели до ужаса. Никакого от них толка, одни проблемы.
  - Какая великолепная хрень! - вытаращил глаза я - Всякое видел, но, чтобы вот так муху в слона...
  - Так если все это исходит от начальника отдела кадров, самого информированного в подобных вопросах сотрудника компании, ничего другого ждать и не следует - пояснил Азов, доставая из кармана пачку сигарет - Ядвига нескольким знакомым толсто намекнула, две клуши-практикантки подтвердили, что нечто подобное слышали, когда ты с Стариком беседовал, а дальше все происходило по инерции. Сигаретку?
  - Не откажусь - вздохнул я - Вот же блин. Только этого мне и не хватало.
  - Зато теперь от тебя все шарахаться будут - обнадежил меня Азов, чиркая зажигалкой - Никто не знает, чего от тебя ждать, а потому предпочтут не злить.
  - Верно-верно - подтвердил Костик, достал из кармана джинсов карамельку, развернул ее и засунул в рот - Ладно, работать пойду. И так весь вечер тут просидел.
  - Стой - попросил я его - Слушай, ты мне обещал в ивентарь свиток скинуть, тот, что вход в подземелье откроет. Так и нет его.
  - Сейчас закину - пообещал Костик и потер лоб - Что-то еще я тебе хотел сказать. Блин, не помню. А, вот! Там твоей заместительнице пять комплектов брони скинули почтой, отправитель... Ээээ...
  - Румпель - подсказал я, пыхнув сигаретой - Все-таки раскошелился, жадюга такая.
  - Точно, он - подтвердил Костик - Имей в виду, там среди всего прочего есть проклятый предмет, причем жесткий такой, сходу убирающий пятьдесят процентов жизни сроком на две недели. Ну, и кучу других поганых дебафов он тоже вешает. Ты сам поосторожней с ним, и своих предупреди, чтобы наплечники Прума Одноглазого кто на себя не напялил.
  - Вот же гад - искренне возмутился я - За такое бубну выбивают.
  - Это тебе виднее, мое дело предупредить - Костик помахал рукой, разгоняя дым - Мужчины, вы слышали, о том, что капля никотина убивает лошадку?
  - А две - автомобиль 'Ока' - затянулся сигаретой Азов - Нам терять в этой жизни нечего, кроме собственных цепей.
  - ЗОЖ - вот наше все - назидательно произнес Костик, постучал себя кулаком во впалую грудь, закашлялся и пошел к выходу.
  - Кость, стой - окликнул я его - Слушай, а ты сможешь скрыть на время описание одного предмета? Точнее - спрятать до активации его данные? Завалялась у меня одна монетка, хочу ее одному алчному гному подарить. На память. Но там нюанс есть - он ее должен к рукам прибрать, признать, как собственность. Вот если бы он ее своей объявил, а потом узнал, что именно ему перепало, я был бы счастлив как ребенок.
  - Нечистая игра - укоризненно произнес Азов - Ай-яй-яй, ты же всегда был за честность и все такое? Причем для своих мелкоуголовных целей ты так беспардонно используешь служебное положение и административный ресурс, что я диву даюсь.
  - Да ладно? - я удивленно захлопал глазами - Не помню ничего подобного, не ратовал я за правду во всем мире. И потом - тут все по-честному. Он мне подарочек с загогулинкой, я ему.
  - Я посмотрю на эту монету, подумаю, что можно сделать - Костику явно понравилась моя идея, он злорадно захихикал - Она у тебя где?
  - В личной комнате, в сундуке - бойко ответил я - Кость, сделай красиво, а?
  - Войдешь в игру, залезь в сумку - посоветовал мне наш умник - Если монета будет там - значит, выгорело. Если нет - извини.
  Мы обменялись рукопожатиями, и он вышел из зала.
  - Ладно, давай докурим, и я тебя до дома провожу - сказал мне Азов - Нынче темные переходы этажей для тебя могут быть небезопасны. Убить не убьют, но побить могут.
  - Шутите? - уточнил я.
  - Какое там - Азов и в самом деле был серьезен - Ты посягнул на самое святое, на зарплату и социальное положение массы бездельников. Такое не прощают.
  Он засунул руку под пиджак, достал пистолет и загнал патрон в ствол.
  - Точно 'развод' - фыркнул я - Последнее было лишним, слишком уж стращаете.
  Я сам нечто подобное несколько часов назад устроил, так что меня не поймаешь.
  - Да ну тебя - опечалился Азов - Ну что такое, никак тебя не подловишь. На розыгрыш не ведешься, опять же 'глушилки' в своем номере ставишь, причем такие, что тебя вообще не подслушать. Хотя нет, извини. 'Глушилки' ведь с собой тогда Валяев приносил, да? Я ничего не путаю?
  - Понятия не имею, о чем речь - озадачился я - Валяев заходил, было, но насчет 'глушилок' ничего мне не говорил. Если хотите - могу у него спросить.
  - Да не нужно - отмахнулся Азов - Я сам. Пошли, что ли?
  Шутки-шутками, но народная любовь ко мне на самом деле начала давать свои плоды. У входа в мой номер, буквально на пороге обнаружилась свежая куча экскрементов, в которую я чуть не наступил, на двери же висел лист с надписью: 'Не думал о том, чтобы сдохнуть?' и рисунком, изображающим человека в петле. Естественно, что человек фигурой и лицом напоминал меня.
  - Перебор - заметил Азов, с интересом изучив надверную живопись - Но полезный, нам он на руку. Давно следовало устроить публичную порку, а то осмелел народишко, думает, что мы ничего не видим и не знаем. Вот что, Киф, посиди-ка ты и вправду до понедельника дома, не шляйся по зданию.
  - Капец - опечалился я - Сначала вне здания перемещения ограничили, а теперь и тут. Скоро в комнате клетку поставите и меня в нее посадите, как дикого зверя жирафу.
  - День - это недолго - Азов достал телефон - Все, иди. За эту красоту на полу не беспокойся, тем более что она искусственная.
  А ведь правда, дерьмо-то из магазина приколов. Вот и хорошо, а то я совсем уж плохо о некоторых людях думать стал.
  - Але, Володя? Подойди ко мне, есть тема для разговора - вещал тем временем в трубку Азов - И еще - набери Стругачева, пусть он прихватит всю сегодняшнюю смену с 'шесть-Ж', и с ними вместе ко мне, пулей. Да, вниз. Ну и записи со всех камер на этом этаже, само собой, тоже скопируй. За последние три часа.
  Не завидую я хозяйственникам. Стоп.
  - Илья Палыч - обратился я к Азову, который убирал телефон в карман - Там девушка сегодня могла работать...
  - По имени Анжелика - закончил за меня безопасник - Не беспокойся, к ней у меня вопросов не будет, все уже в курсе того, что ты с ней спишь.
  - Да что такое! - меня эта ситуация начала напрягать - Не сплю я с ней пока.
  - Пока?
   - Вообще - засопел я - Мы друзья.
  - Не волнуйся - потрепал меня Азов по плечу - Не случится с твоим другом ничего плохого.
  И он удалился, сделав мне ручкой. Я же испытал большое желание пойти, и кому-нибудь, неважно кому, набить морду, но сдержался и пошел домой.
  Костик не соврал. Утром я, как только вошел в игру, первым делом проверил сумку. Все было на месте - и свиток, и монета. Свиток выглядел очень презентабельно - обгоревший по краям, перевязанный черной траурной лентой. Что немаловажно, его нельзя было ни украсть, ни потерять, ни утратить после смерти.
  Монета же вообще была великолепна.
  
  'Памятная монета времен короля Эдварда Четвертого'
  Редкий коллекционный предмет, относящийся к эпохе Первой войны скелетов.
  Может служить как предмет обмена с рядом НПС.
  Может использоваться как игровой аксессуар (активируется фразой 'Отныне эта монета моя', для постоянного функционирования характеристик должна находиться в сумке игрока).
  После активации приобретает следующие качества:
  + 89 к мудрости;
  + 75 к выносливости;
  + 22 % к золоту, выпадающему из убитого противника;
  + 15% к вероятности того, что при парировании удара противнику будет нанесена кровоточащая рана.
  + 10 % к прочности амуниции
  Минимальный уровень для использования - 60
  Украсть, потерять - невозможно.
  Внимание!
  После активации данный предмет утрачивает ценность как предмет обмена.
  
   Такую красоту я бы и сам использовал. Правда, мудрость здесь ни к селу, ни городу, но это если для себя. Хотя, по сути, Костик все правильно сделал, дал мне формальный повод объяснить свою доброту.
  Нет, конечно Румпель мог потом задаться вопросом, как это я такой красотой-обманкой обзавелся, больно все это выглядело подозрительно. Но по факту ничего здесь не докажешь. Это Файролл, здесь может быть все, что угодно.
  - Привет, Назир - сказал я ассасину, которого еще не увидел, но в присутствии, которого за своей спиной не сомневался - Мих и Флоси вернулись?
  - Спят под телегой - ответил мой телохранитель - Появились ближе к утру.
  Гора с плеч, живы, мои бродяги. И до цели, похоже, добрались, иначе бы появились куда раньше. Придется мне бочку пива Флоси выкатывать, заслужил.
  - Разбудить их? - спросил Назир.
  - Давай - одобрил я его предложение - Дела сделаем, потом пускай дальше отсыпаются.
  Ассасин направился к телеге, я же подошел к почтовому ящику и открыл его. Заодно и почту сниму, вон, конвертик мигает.
  Самое забавное было то, что письмо я получил как раз от Румпеля. Не могу сказать, что оно было очень уж содержательное, в основном там имели место быть отдельные буквы и многоточия между ними. Проще говоря, отвел скупердяй-гном душу, можно сказать - излил ее.
  Но он даже не представлял, как это письмо мне кстати! Теперь есть более чем официальный повод написать ответ.
  
  'Дружище Румпель!
  Прекрасно понимаю твой гнев, но и ты пойми меня. Не каждый день представляется возможность легально запустить свою волосатую лапу в чьи-то закрома. Давай честно - будь ты на моем месте, а я на твоем, ты бы даже двери с моего кланхрана снял и вынес. И петли от нее прихватил. Ну, ведь так же?
  Не вижу я повода нам с тобой ссориться, ни единого. Не исключено, что наши кланы со временем подружатся, а это означает, что у нас с тобой впереди долгое и плодотворное деловое сотрудничество. Ведь умные люди всегда найдут точки соприкосновения в плоскости сменяй-продай-купи, не так ли?
  И с целью чуть задобрить тебя я решил отправить тебе небольшой презент.
  Эту монету я выбил недавно в одном рейде, как раз ломал голову, что с ней делать - то ли продать, то ли сменять на что у НПС. Так она всем хороша, но я 'милишник' и сила мне нужна как рыбе зонтик. Тебе же, как казначею, это самое оно. Плюс добавь сюда увеличение выбиваемого золота, что для гнома звучит как музыка.
  В общем - давай мириться!
  Хейген, лидер клана 'Линдс-Лохен'
  
   Будем надеяться, что купится. В любом случае, я ничего не теряю, кроме проклятого предмета. Доспехи у меня, денежка от 'Орлов' упала, а что до их расположения - так после вчерашнего фортеля у Анны мне его и так, и так не видать.
  Об этом всем я думал, набирая сообщение Кролине, насчет проклятых наплечников. От греха, поставил в копию и офицеров. Мало ли?
  - Нашли - с гордостью сообщил мне Флоси, потирая опухшее после сна лицо - И деревня есть, и холм есть.
  - Близко к нему подходить не стали - добавил брат Мих - Так-то вроде там все спокойно, не похож он на проклятое место, но все-таки воздержались, как ты и просил.
  - И правильно - одобрил я их действия - Похож, не похож - лучше не рисковать.
  - Ну что, рванем туда? - залихватски предложил Флоси - И потом - по пивку!
  - Нет, сначала в Тронье - осадил его я - Ко вчерашнему старику. А вот потом - туда. А где Гунтер?
  - Идет - сказал Назир, подтягивая перевязь с мечами - Я уведомил его, что ты здесь.
  Рыцарь появился через минуту, уже готовый к походу.
  В принципе, можно было бы его с собой и не брать, поскольку никаких боевых действий я сегодня особо и не планировал. Места, которые я собирался почещать были сплошь и рядом мирные и обжитые. Но знаю я его, обидится ведь!
  - Все в сборе - хлопнул в ладоши Флоси. Он вообще не мог устоять на месте, так его грела мысль о бочке темного пива - Ярл, давай, махай своим пергаментом, открывай синюю дырку!
  - Погоди - попросил я его - Дай еще пару минут.
  Я искренне надеялся, на то, что гном в игре. И еще на то, что он не устоит перед соблазном. Больно жаден.
  И угадал!
  Звякнула оповещалка, замерцал конвертик.
  На этот раз многоточий не было, плюнул Румпель на условности и штрафы за матерную ругань в игре.
  Как он только меня не склонял, как только не стращал! Ох, у него и фантазия, иные страсти-мордасти даже Лафкрафт не описывал столь смачно.
  И на душе у меня стало очень хорошо! Так, что я даже написал об этом Румпелю.
  
  'Все по-честному, гном. Проклятая вещь за проклятую вещь. Или ты не слышал народную мудрость про то, как рискованно копать ямы другим? Если нет - теперь знаешь, каково оно.
  И нечего обижаться, я просто включил честную обраточку. Если ты не совсем дурак, то посмеешься и забудешь. Если совсем - я всегда к твоим услугам.
  Твой друг даже больше, чем ты думаешь - Хейген'.
  
   Из всего клана 'Орландинос' именно алчный гном мне был симпатичнее других. Да, он жлоб. Но - честный жлоб. И проклятая шмотка ничего не меняет. Это натура, ее за пять минут не переделаешь.
  - А вот теперь - отправляемся - бодро сказал я и махнул свитком портала.
  Кстати - не забыть бы прикупить десяточек, а то запас-то совсем уже мал. Вроде у городских ворот я магическую лавку видел, надо наведаться с нее.
  У ворот мастера Гро все повторилось, как вчера, включая пристальный осмотр через дверную прорезь.
  - Ну, что я могу сказать - сообщил нам бывший стражник, когда мы пришли все в ту же беседку, оплетенную диким виноградом - Я нашел вашего грабителя. Если честно, у меня были сомнения в том, что он до сих пор жив. Подвалы тюремного замка Тронье не лучшее место для времяпровождения, к тому же этот Николас успел поработать охранником в борделе, а подобная служба не очень располагает к себе профессиональных преступников, которые в основном и обитают в той части узилища. Но - нет жив, жив. Правда, не скажу, что совсем здоров. Но это, как я понимаю, вас не сильно волнует?
  - Вообще не волнует - признался я - Что с моей просьбой?
  - Она выполнена - как-то так очень просто сказал мастер Гро - Вот ваш манускрипт. Не понимаю, как он уцелел за тот год, что этот негодяй провел в тюрьме, но рад, что это случилось.
  И старый служака протянул мне обрывок документа, на этот раз правый нижний. Стало быть, младшенькому достался верхний фрагмент.
  
  Вами выполнено задание 'Охранник'
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота.
  
  Уф, засчитали. Я был уверен, что так и случится, но - мало ли?
  Нет, я молодец. Два фрагмента из трех, причем без особых проблем и махания мечом. Давно такого не было. С другой стороны - чем проще сейчас, тем хреновей будет потом. Что же такое в этом манускрипте содержится, что в нем написано?
  
  Вам предложено принять задание 'Наемник'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - найти место упокоения младшего сына Кривого Гарри и отыскать там обрывок манускрипта.
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
   Ну, а куда деваться?
  - Остаток обещанной суммы - выложил я перед мастером Гро кучку золотых монет - Плюс небольшая премия за хорошую работу.
  - Ничего не имею против - без какого-либо кокетства ответил мне бывший страж - Благодарю. Если вдруг еще понадобиться моя помощь, в рамках закона, разумеется - милости просим.
  - Ну, а теперь-то - на холм! - с нетерпением проныл Флоси, как только мы оказались на улице.
  - Почти - обнадежил я его - Закупим кое-что в лавке - и на холм!
  
   Глава восемнадцатая
   в которой мертвые принимают решения за живых
  
  Все оказалось именно так, как говорил брат Мих. Имела место и небольшая деревенька, дворов, пожалуй, что, из пятнадцати, не больше, и заливные луга с зеленой густой травой, и, собственно, холм, не сильно высокий, но приметный. Он коричневой проплешиной торчал посреди луга, контрастируя цветом с зеленью травы и синевой реки, огибающей местные берега замысловатой петлей.
  - Вижу - сказал я брату Миху, который тыкал пальцем в направлении холма - Не слепой.
  - Вот по этой дороге до него можно дойти - с готовностью подсказал мне Флоси и выбил пыльную чечетку на узкой тропинке, которая шагов через десять от нас терялась в густой траве - Думаю, минут десять топать.
  - Сейчас проверим - опечалил я его - Пошли, поглядим что там.
  - Копать будем? - деловито поинтересовался Назир - Если да - надо у местных селян лопаты добыть.
  Интересно, в его понимании 'добыть' это купить или отнять?
  - Нет - покачал головой я - Просто посмотрим.
  - Правильно - одобрил брат Мих - Вот так, среди белого дня, рыться в могиле, это не дело. Местный народ наверняка темный, начнут голосить, что мы мертвых тревожим. Ну их. Лучше ночью, как солнце зайдет, спокойненько и пороемся. Опять же, нынче луна полная, яркая.
  По лицу Гунтера было понятно, что ему не нравятся оба варианта, и что он против разграбления могил в принципе, но вслух ничего говорить рыцарь не стал.
   Вблизи холм оказался даже ниже, чем казался издалека. Я даже всерьез задумался о том, что, может, брат Мих и прав. Взять лопаты, поставить Гунтера на стражу и раскопать это дело самим, не привлекая Сэмади.
  Впрочем, от этой идеи я также быстро и отказался. Он мне ведь не только по этому поводу нужен, у меня к нему другие вопросы есть, так что все одно к нему тащиться. И потом - кто знает, что будет в этом манускрипте? Он в ряде вещей разбирается получше, чем кто-то другой в Раттермарке, может и тут что присоветует.
  - Спасибо, братцы - обнял я за плечи брата Миха и Флоси - Выручили, помогли.
  - Да мы завсегда, ярл - мой туалетный облизнулся - А теперь - по пивку!
  - Само собой - подмигнул ему я - Где предпочтешь его употреблять? В трактире или в замке Лоссорнаха? Выбирай, имеешь право!
  - В замке! - немедленно отозвался Флоси - Но купим мы его у нас, на Севере. Давай свиток, ярл!
   Когда надо, мой северянин умеет делать все очень, очень быстро. Покупка бочки эля и все, что с этим связано, не заняло у него и десяти минут. Это было очень стремительно, я дух не успел перевести, а мы уже сидели на телеге с глиняными кружками в руках.
  - Ну, за нас! - с чувством произнес Флоси, и пенный напиток с кисловатым привкусом рекой хлынул в его широко открытую пасть.
  К моему удивлению, выпивали все, даже Гунтер и Назир, северянин умудрился как-то уговорить их не рушить компанию. Может, в нем пропадает великий дипломат?
  Допив первую кружку, я отказался от второй и направился к почтовому ящику. У меня уже с полчаса мигал значок непрочитанного письма. Не иначе, как Румпель понял, что от присвоенной им дряни практически никак не избавиться, и прислал мне вторую порцию проклятий.
  И я ошибся. Румпель ничего мне не написал, но зато почтила письмом Седая Ведьма.
  
  'Я рада, что на Западе установился мир, это нам на руку.
  'Гончие' все сильнее увязают в клановой войне, и выкраивать дополнительные резервы еще и на этот фронт нам не хотелось бы.
  Если будет минутка, заглянул бы в гости, рассказал, как тебе удалось помирить монаршую семейку.
  И еще - слышала, скоро в Пограничье будет большой праздник, династического свойства. Наш клан был бы рад поздравить короля Лоссорнаха и его красавицу невесту с этим радостным событием.
  Да и брата невесты тоже, это же и его праздник?
  Вот только, как ты знаешь, без приглашения на подобный праздник не попасть, что очень печально.
   Седая Ведьма'.
  
   О как. Вот, значит, как решено с нежелательными гостями на праздниках в Файролле. Чтобы не затесался в толпу гостей сеньор из высшего общества, вход на мероприятие только по пригласительным. Ну, условным, разумеется, система здесь за швейцара. 'Свой-чужой', проще говоря.
  Разумно.
  Вот только не уверен, что мне на этом празднике души хочется видеть Седую Ведьму. Я к ней никаких отрицательных эмоций не испытываю, но что-то нарушилось в наших отношениях в последнее время. Нет-нет, я и раньше иллюзий не испытывал по этому поводу, но...
  Короче - оставлю пока письмо без ответа. До свадьбы неделя, видно будет!
  - Ну, чтобы дети грому не боялись! - донеслось до меня от телеги. Там продолжался маленький междусобойчик.
  - О, ты здесь - из воздуха сплелась стройная фигурка Кролины - Удачно как! А то тебя в последнее время фиг найдешь.
  Была моя заместительница деловита, сосредоточена, и сразу взяла меня в оборот.
  - Почему в группе не зарегистрировался? - перво-наперво спросила она меня - Все уже там, один ты как не знаю кто.
  - Дела вчера были - флегматично ответил ей я, жутко сожалея о том, что не успел смыться.
  - Не тяни - Кро погрозила мне пальцем - Теперь о подарке. Что дарить будем? Ну, не мешок же золотых? Я, если честно, в растерянности. До этого НПС никогда подарок выбирать не приходилось.
  - Не парься, это я беру на себя. Что еще?
  - Очень хорошо - девушка заулыбалась - А то я всю голову сломала. Так, что еще? Вот. Как ты посмотришь, если наш клан приведет на свадьбу несколько своих друзей? Друзей клана, имеется в виду.
  Опять двадцать пять.
  - Ты о Гедроне и Глене? - уточнил я - Думаю, их Лоссарнах сам пригласит. Не чужие ему люди, в долине Карби вместе кровь проливали.
  - Не валяй дурака - потребовала Кро - Ты все понял. Нет, это не Глен, и не Гедрон. Это другие люди, но они очень, очень расположены к нашему клану. Материально расположены. На хорошие суммы и на отменные предметы амуниции. Например, лидер клана Линдс-Лохен может получить сетовый щит. Сетовый, сетовый, без обмана. На восьмидесятый уровень.
  - Сетовый щит - это хорошо. Это вещь.
  - Ну вот - оживилась Кролина - Они даже за столом сидеть не будут, это все им не нужно. Получат уникальный статус, порадуются и уйдут.
  - Составь реестр - что, сколько, а после все вместе обсудим - подумав, ответил я.
  - 'Все вместе' - это кто? - напряглась эльфийка.
  - Ты, я и офицеры - пояснил я - Кро, нас уже не двое. Если парни тянут воз вместе с нами, значит, и такие решения мы будем принимать коллегиально.
  - Демократия? - усмехнулась Кро - Зря, лишнее это.
  Я развел руками, как бы говоря: 'Вот такой я смешной чудак'.
  - Ладно, с этим все - Кролина пошевелила пальцами правой руки, словно играла на невидимом пианино - Так, что еще? Насчет явки не сомневайся. Все 'мертвые души' я убрала, остальные будут железно. Ну, кроме сам знаешь кого. Но оно и к лучшему, что ее не будет. Хоть один вечер проведем по-людски.
  После этих слов Кролина неодобрительно посмотрела в сторону телеги, откуда уже раздавалось нестройное пение, одарила меня белозубой улыбкой, и направилась к лестнице, как видно желая навестить внутренние покои замка.
  - Да, Кро - окликнул я ее - Ты проклятый предмет у Ромула забрала? Наш никто сдуру его не напялит на себя?
  - Само собой - ответила мне девушка - И забрала, и уже даже обратно его отправила, с пожеланием дарителю им подавиться.
  Румпель? Этот не подавится.
  Ладно, что дальше делать? ЧуднО, свободное время есть, и много его. Когда такое в последний раз было, чтобы утро, и никуда бежать не нужно.
  - Ушла? - раздался сверху, с крыши, нависавшей надо мной, тревожный шепот, мне за шиворот посыпался какой-то мусор, вроде мелких жуков и прелой листвы, а после нарисовалась и виновница случившегося. Собственной персоной.
  - Ушла - ответил я непривычно тихой и даже немного смущенной фее - А с каких пор ты Кролину так бояться стала?
  - Когда она просто злится - это понятно и не страшно - Трень-Брень сдвинула брови - Но вот когда она о выгоде размышляет, то это совсем другой расклад. Тем более, такой, как сейчас. Если она меня увидит, то точно слово сдержит!
  - В смысле - убьет? - засмеялся я - Тебя разве таким напугаешь?
  - Таким - нет - фея шмыгнула носом - А черными колдунами Карна - запросто. Она обещала на тех, кто ей поперек дороги встанет, проклятие с их помощью наложить. И наложит, не сомневайся.
  - Тогда мотай отсюда - проникся я - Во избежание.
  - Скажи, ты же все это придумал? - Трень-Брень начала меня пугать. Такой я ее никогда не видел. Ну, разве что в тот день, когда она убивалась по молоденькому рыцарю, что ее от Мак-Праттов спас, а сам погиб - Ну, помолвка, Мак-Ансы...
  - Не совсем - решил не темнить я - Отчасти. Хотя, если совсем по-честному, дело тут в другом.
  - В чем? - требовательно посмотрела на меня фея.
  - Меня Эбигайл попросила, чтобы тебя на свадьбе не было - признался я - НПС попросил, чтобы его оградили от игрока. Тебя это ни на какие мысли не наводит?
  - Есть немного - пробубнила Трень-Брень - И то, как наши отреагировали, тоже на определенные мысли наводит. Даже Кролина согласилась меня отпустить, а уж как она орала на предмет посещаемости свадьбы, так это что-то.
  - Вот и призадумайся - посоветовал я ей - Всерьез. Хоть раз в жизни. Изгнание тогда не помогло, так, может, хоть сейчас прочувствуешь.
  - Плащ жалко - хлюпнула носом фея.
  Плащ-то плащ, но мне показалось, что дело тут в другом
  - Плащ попробую добыть - пообещал ей я - Не совсем уж мы звери. А насчет остального - решай сама.
  - Что тут решать? - изумилась фея. - Не пойду я никуда. Обещала уже.
  И она растаяла в воздухе.
   Да, как видно, здорово эта история ее зацепила. Надеюсь, что она поймет, что я имел в виду.
  С другой стороны, если Трень-Брень перестанет быть сама собой, то это будет не так уж и хорошо. Уйдет что-то из нашего совместного кланового бытия, что-то очень важное.
  - Ну, за то, как нам хорошо сейчас и плевать, что завтра будет плохо - выдал очередной тост Флоси.
  Надо же, даже Назир по прежнему кружкой размахивает. Вот что все-таки с человеком правильная компания сделать может. Правда, такими темпами бочонок скоро дно покажет.
  Впрочем - пусть отдыхают. Заслужили. А я, пожалуй, устрою себе законный выходной, который проведу вне игры. Все равно до ночи делать нечего.
  И вот еще что, - а не выпить ли мне пивка? Не виртуального, а настоящего? Так-то я не любитель этого пенного напитка, но что-то вот захотелось.
  К моему удивлению Вики дома не оказалось, куда-то она с утра пораньше усвистела. Правда, в пределах здания, ее шубка обнаружилась в прихожей, как всегда аккуратно повешенная на 'плечики'. Может, пошла железо тягать в тренажерный зал, а, может, с Генриеттой чаи гоняет.
   Не угадал. Ни туда, ни туда она не ходила. Оказывается, ей после пробуждения захотелось миндальных пирожных с капучино, и она отправилась в местный кафетерий, откуда и вернулась с задумчивым видом, когда я допивал вторую бутылку пива.
  - Ерунда какая-то - сообщила она мне, неодобрительно покосившись на скорлупки от фисташек, живописно разбросанные по столу - От меня народ шарахался как от прокаженной.
  - Какой именно народ? - уточнил я, поглаживая живот.
  - Сотрудники - Вика присела на табурет - Не тупи, Киф, кто еще-то? Сидят, глядят, шушукаются. Не в курсе, в чем тут дело? И надень какие-нибудь штаны, что ты в труселях шастаешь!
  - Имею право - с достоинством ответил я - Чай, не графья. Что до народа - есть причина.
  Интересно, как к произошедшему отнеслись работники кафе? Надеюсь, Вике никто не плюнул в чашку.
  - Поделись произошедшим - потребовала Вика - И вообще - что за привычку ты взял иметь от меня тайны?
  - Да какие тайны? - поморщился я - Просто не успел рассказать.
  Узнав о недавних злоключениях, свалившихся на мою голову благодаря Старику, и брезгливо повертев в руках кучку резинового дерьма, Вика нецензурно выругалась, правда, не имея в виду кого-то конкретного, а после пригорюнилась.
  - Новое дело - помолчав, сообщила мне она - Только этого нам и не хватало.
  - Все, как у классиков рока - попытался приободрить ее я - Эпоха большой нелюбви. Да плюнь, что тебе до общего мнения? Мы как с большинством этих людей не общались, так и дальше общаться не будем. Главное, чтобы высокое начальство нас в опалу не загнало, а с ним проблем вроде нет.
  - Жалует царь, да не жалует псарь - возразила мне Вика - Так папка всегда говорил, когда ему кассирша зарплату на автобазе монетами выдавала. Он ее мужу в молодости нос сломал, так та его два десятка лет гнобит. А он принципиальный, не хочет прогибаться.
  - Мне твой батя сразу понравился - одобрил действия дяди Жени я - Мужик!
  - Ага - криво улыбнулась Вика - Он мужик, а мы потом с мамой и Элькой в магазине выслушивали разные: 'Как на паперти стояли'. Знаешь, как это унизительно?
  - Нет - отвел глаза в сторону я.
  - Вот-вот - Вика взяла бутылку пива и сделала пару глотков - Вы все такие мущинистые, принципиальные, несгибаемые. А расплачиваемся за это мы.
  - Слушай, я тут вообще не при делах - пододвинул к ней вазочку с фисташками я - В смысле текущей ситуации. Сама же видишь, тут чистая подстава. Неумышленная, разумеется, но подстава. Я сам жертва.
  - Да это понятно - Вика снова отхлебнула пива - Вот только что теперь делать?
  - Да ничего не делать - успокоил ее я - Смотреть будут, жужжать за спиной будут, но в конфронтацию никто не полезет. Я так думаю, Азов уже им кое-что объяснил. Да и потом - они тут все стратеги, так что на потенциального фаворита Старика никто буром не попрет. Не той тут закалки народ. Бери орешки.
  Вика отправила в рот пригоршню очищенных фисташек, погладила меня по щеке и сказала:
  - Пошли в постель. Все равно делать больше сегодня нечего.
  - Глупостями заниматься? - оживился я.
  - Ну, я вообще-то кино хотела посмотреть - уточнила моя подруга - Но можно и глупостями.
  Прямо скажу - задался день. Давно такого спокойного выходного у меня не было. И вообще - этим вечером мне больше всего хотелось не вылезать из постели и просто уснуть крепким сном человека, который никому ничего не должен.
  Но, увы, я должен. Много чего должен. Например, вместо того, чтобы спать со своей женщиной, должен забираться в капсулу и тащиться в виртуальный мир, причем в не самую веселую его локацию.
  Замок встретил меня радостными воплями, раздающимися с крепостных стен:
  - Пробей лося!
  - Аааааа!
  - Флоси, ты портки уронил!
  Там мелькали факелы, орали стражники, и кто-то за кем-то бежал. Судя по всему, мои друзья не только тот бочонок прикончили, они еще и добавки где-то раздобыли. Интересно бы узнать, где, но тогда мне на хвост Назир сядет, что недопустимо.
   Я с сожалением глянул на набирающее обороты файер-шоу и полез за свитком. Воистину - каждому свое. НПС весело бегать с песнями и без штанов, а игроку на кладбище переться.
  И, между прочим, выглядело оно сегодня куда более уныло, чем прошлый раз. Хотя оно понятно, в тот-то раз новоселье было, с танцами, ди-джеем 'МС Берцовая кость', и даже чилаутом в виде уютных могилок в северной части, а сегодня тут серые будни. Вон, даже на входе не два скелета, а один, причем замухрышистый донельзя.
  - Барон у себя? - хмуро спросил я у охранника.
  Тот защелкал челюстью, замахал конечностями, давая мне понять, что да, повелитель тут, в результате потерял равновесие и упал на землю. Причем так неудачно, что вся нижняя его часть разлетелась вдребезги, что, правда, не сказалось на качестве его привратной работы. Он все так же махал костлявыми руками, указывая мне направление.
  - Еще один развалился на работе - пробормотал я и потопал вглубь кладбища.
  Барон обнаружился там же, где и в прошлый раз, правда, сейчас он не восседал на своем троне из могильных плит. Он изволил развлекаться благородной забавой, а именно - играл в крокет на специально расчищенной для этого дела площадке, освещаемой противно-зеленым светом, который излучали факелы, врытые в землю по ее краям.
  Я до этого дня ни разу не видел, как играют в крокет. Читать про него читал, а вот так, вживую, не доводилось. Мы не англичане, у нас другие развлечения.
  Вместо клюшки у него была костяная нога какого-то невероятного размера, явно принадлежащая существу нечеловеческого происхождения. Не может быть у человека, или даже эльфа, вот таких кривых пальцев с когтями.
  Шаром выступал чей-то маленький череп с круглыми глазницами и мелкими острыми зубами, и загонял его Сэмади в воротца, сделанные из костей же.
   - А, белый братец - радостно поприветствовал он меня и катнул череп к воротцам - Вот ведь, опять промазал. В третий раз.
  Череп злорадно ощерился, в глазницах мелькнули красные огоньки.
  - По-моему, дело не в тебе - заметил я - По-моему, твой шар жухает.
  - Что делает? - непонимающе глянул на меня Сэмади.
  - Жульничает - пояснил я - Иначе чего он так лыбится?
  - Резонно - согласился со мной повелитель мертвых, и глянул на лича, стоящего рядом.
  Тот подошел к черепу и наступил на него своим тяжелым кованым сапогом. Да потом еще каблуком притопнул, перемалывая остатки строптивого шара в труху.
  - Никому верить нельзя - посетовал барон, опершись на клюшку - Все меня обмануть норовят.
  - Ну, за всех не говори - посоветовал ему я - Ко мне, например, какие претензии? Что обещаю - то делаю.
  - В самом деле? - обрадованно уточнил Сэмади - Уж не хочешь ли ты сказать, что...
  - На, держи - я вынул из сумки Шар Воды и перебросил его своему немертвому другу - Владей.
  - Ох ты! - впервые за все время увидел удивление на лице Сэмади - Вот уж не ждал, врать не стану.
  - Не ждал, что его добуду или не ждал, что вот так возьму и отдам его тебе: - уточнил я.
  - И то, и другое, и еще кое-что внушало сомнения - Барон крутанул шар на пальце, тот заискрился в свете зеленого пламени - Прости, если обидел.
  - Да ладно - отмахнулся я - Всем мы не без греха.
  Сэмади подбросил шар в воздух, поймал его, а после как цирковой артист перекатил с одной ладони на другую через плечи. Смотрелось забавно.
   После он снова подкинул шар вверх, сорвал с головы цилиндр и подставил его под падающий вниз предмет.
  На том представление и закончилось.
  Хотел я у него изначально попросить, чтобы он мне на остальные шары дал посмотреть, но пока решил от этого воздержаться. И других просьб хватает.
  - Я доволен - сообщил мне Сэмади, напяливая цилиндр обратно на голову - Более того, я счастлив.
  - Это хорошо - порадовался за него я, щелкая пальцами, чтобы привлечь внимание парочки зомби в цветастых сюртуках - Эй! Ээээй! Кресло мне принесите.
  Зомби уставились на Барона, получили его одобрительный кивок и зашаркали куда-то в могильную темноту.
  - Ну - Барон вручил свою костяную клюшку личу и уселся на трон - Проси. Я же понимаю, что все равно тебе чего-то от меня нужно.
  - Не без того - не стал спорить я - Но ничего такого, что бы тебя слишком затруднило.
  - Вот здесь ты неправ - возразил мне Сэмади - Только я могу судить о том, что мне трудно делать, а что нет. Может, ты меня хочешь на бал пригласить. Вроде дело несложное, а меня подобные мероприятия очень утомляют.
  - Да говорю тебе - ничего особенного - замахал руками я, попутно смутив зомби, неторопливо несущих мне кресло. Они решили, что именно эта модель мне не подходит, о чем я им и подаю знак. Немертвая парочка посмотрела друг на друга и неторопливо начала утаскивать мебель обратно.
  - Да, туповаты - верно расценил мой обреченный взгляд Сэмади - Даже скелеты поумнее будут, хоть они и вовсе без мозгов. Эй, нормально все, несите ему это кресло!
  - Так вот, о просьбах - продолжил я, наконец-то устроившись поудобнее - Слушай, ты там местные клады вроде хотел на новоселье вскрыть?
  - Ну да - Сэмади достал из кармана неизменные орешки - И почему 'хотел'? Сказано - сделано. Вскрыл, посмотрел. Ничего интересного, опять золото, побрякушки да примитивное оружие. Типичные человеческие захоронки. То ли дело старые курганы, те, что после битв с нежитью остаются. Вот там чего только нет!
  - А что, предметы в местных кладах прокляты? - гнул свою линию я - Ты о чем-то таком упоминал.
   - В одном да - безразлично произнес Сэмади - Сильное проклятие, просто так не снимешь. Остальные в полном порядке.
  - Мне бы цацку какую - попросил я его - Старой работы, чтобы подарить не стыдно было. Точнее - две цацки. Меч и украшение.
  - На свадьбу твоего приятеля, нового короля этих земель? - блеснул осведомленностью Сэмади - Неплохо придумано. Вот только вопрос - не боишься прослыть гробокопателем? Здесь у народа память длинная, еще подумают, что ты кладбищенский вор.
  - Не вопрос - ухмыльнулся я - Чего проще? Скажу, что выкупил эти вещи у бродячего торговца. Вот он, собака, могилу и разорил. А я наоборот, молодец, вернул реликвии на историческую родину и передал в достойные руки. А ворюгу повесил.
  - Хороший ход - одобрил Сэмади - Рафаил, посмотри там какой-нибудь браслет и меч. Получше и постарее.
  Лич бессловесно канул в темноту, чтобы через пару минут возникнуть из нее же, но уже держа в руках пару предметов. Это были меч и браслет, как ему и велел Сэмади
  - Забирай - царственно произнес Барон - Мне не жалко. У меня такого добра много.
  Я подошел к Рафаилу, который стоял мрачным изваянием близ трона своего хозяина и забрал у него будущие подарки на свадьбу.
  Если честно, мне было безумно интересно, каковы будут их характеристики, и будут ли они у этих предметов вовсе. По сути, ситуация-то была если не бредовая, то близка к ней. Я только что выпросил подарки для неигрового персонажа у неигрового персонажа же.
  'Меч Рулта Межевателя.
  Клинок, в давние времена принадлежавший одному из величайших воинов Пограничья.
  Неигровой декоративный предмет
  Может использоваться в качестве украшения личной комнаты'
  
   Ну что, вещь. Думаю, Лоссарнаху понравится. Правда у Кролины наверняка возникнет куча вопросов, но это уже ее проблемы.
  Подарок Эбигайл был не хуже.
  
  'Браслет Лайси Певуньи
  Некогда этот браслет украшал запястье одной из прекраснейших дев-воительниц Пограничья. Прозвище свое она получила от собратьев по мечу, поскольку в любой, даже самой жестокой битве, всегда пела, тем самым наводя ужас на своих противников.
  Неигровой декоративный предмет
  Может использоваться в качестве украшения личной комнаты'
  
   Интересно, а если бы я выпросил эти предметы для себя, они бы тоже были неигровые?
  - Доволен? - Сэмади не без удовольствия наблюдал за мной.
  - Спасибо - я убрал предметы в сумку - Самое то.
  - В расчете? - деловито спросил меня повелитель мертвых.
  - Не понимаю, о чем ты - изобразил удивление я - Я за уважуху принес тебе шар. Ты по дружбе подогнал мне эти побрякушки. Нет здесь никаких расчетов. По крайней мере, мне хочется так думать.
  - Значит, еще что-то тебе нужно - сквозь смех сказал проницательный Сэмади - Белый братец, я слишком хорошо тебя изучил. И, умоляю тебя, не разыгрывай сейчас передо мной спектакль под названием: 'Обидные слова говоришь'.
  - И не собирался - проворчал я, тем самым признавая его правоту.
  Собственно, того-то я и добивался.
  Когда Барон смеется, с ним договариваться проще, я это давно понял. У него своеобразное чувство юмора и довольно паршивая склонность к легкому доминированию над миром. Он тебе вроде и помогает, но при этом в его действиях сквозит нечто вроде пренебрежение, эдакое: 'Куда ты без меня'. Ему без этого что-то делать совершенно неохота.
  Не скажу, что это очень уж унизительно, но все же принимать подобное от неигрового персонажа не всегда приятно.
  А с другой стороны - куда деваться? Не лопатой же мне на том холме махать, в самом-то деле. Хрен с ним, пусть глумится. Главное - дело сделать.
  - Говори - предложил Сэмади - Мне все равно заняться нынче нечем, а твои приключения зачастую бывают забавными. И даже полезными.
  - Ну, нынешнее мероприятие как забавным, так и полезным назвать трудно - честно пояснил Барону я - Надо просто из общей могилы вызвать давно усопшего наемника и попросить его отдать мне кое-какой документ.
  - Приказать - поправил меня Барон.
  - А? - не понял я.
  - Приказать отдать - уже без улыбки произнес Сэмади - В моих отношениях с мертвыми не может быть слова 'попросить'. Только 'приказать'. Или 'повелеть'. Да и тебе советую - никогда ни о чем не проси мертвых. Любую твою слабость они воспримут как потенциальную возможность когда-нибудь вцепиться к тебе в глотку. А просьба - это слабость.
  - Так приказать я им не могу - даже как-то растерялся я - Чихали они на мои приказы. Фигурально, разумеется.
  - Тогда ничего не делай - жестко посоветовал Барон - Это лучше, чем что-то просить у тех, кто служит Смерти.
  - Так ты тоже ей служишь - помолчав, произнес я - И я тебе иногда прошу о помощи.
  - У нас с Хозяйкой всего сущего другие отношения - Сэмади криво улыбнулся, отчего меня ощутимо передернуло. Он и когда просто улыбается, сильно жутко выглядит, а сейчас, когда его лицо перекосило, вовсе страхолюдным стал - Она не властна надо мной, потому что я не совсем-то мертв, так с моей сущностью распорядился тот, кто меня сотворил. Я живу между двух миров, не принадлежа ни к одному из них. И покоя мне никогда не найти ни там, ни там. Не скажу, что я ему за это сильно благодарен, но лучше так, чем никак.
  Я молча слушал его, осознавая, что, похоже, впервые за все это время Сэмади откровенен со мной. Никогда до того я не видел его таким. И не слышал.
  - Кисло - признал я - Насчет покоя, имеется в виду. А в отношении все остального... Зато ты никому ничего не должен, ни там, ни там.
  - Должен, маленький брат, должен - теперь мне стало совсем уж страшно, поскольку кривая улыбка на лице Барона сменилась оскалом - И я верну этот долг, клянусь своей покровительницей, убывающей Луной.
  Я глянул на небо, луна сияла над нами, полная, яркая и круглая как блин. Ну да, брат Мих говорил, что нынче полнолуние. Как видно, Барон клялся с перспективой на будущее.
  - Уверен, что так и будет - закинул ногу на ногу я - Уж кто-кто, а ты долги платишь всегда, это я знаю наверняка.
  - И прямо сейчас собираюсь доказать это тебе еще раз - Сэмади резво вскочил с трона, встряхнулся, словно что-то с себя стряхивая и потребовал - Подъем, неугомонный воин. Нам пора к твоим мертвым наемникам. Не забывай - ночь коротка.
  - Спят облака - пробормотал я - Не проблема, всегда готов.
  - Так - Сэмади щелкнул пальцами - Рафаил, Микел, Донат, вы идете со мной. Мало ли что там за наемники такие, не по чину мне старые кости крошить. Леонард, ты остаешься за главного.
  Один из личей (я так и не научился их отличать одного от другого, пока они в капюшонах), кивнул, трое других лязгнули мечами, зачем-то выдвинув их из ножен на несколько пальцев, а после снова задвинув обратно. Видно, ритуал какой-то.
  Холм у деревни Анта ночью ничем не отличался от себя же дневного. И снова прав был брат Мих - никакого тебе свечения, никаких плясок теней в лунном свете. Холм и холм, если не знать, что он могильный, сроду об этом не догадаешься.
  - Да, тут полно мертвых - сообщил мне Сэмади, вскарабкавшись на его верхушку и изобразив там несколько па какого-то дикого танца, явно замогильно-ритуального. Аж Архипелагом пахнуло от этой танцевальной импровизации.
  Или это был контемп? Как по мне, тут одно от другого не сильно отличается.
  - Само собой - я тоже забрался наверх - Что, я тебя обманывать буду? Тут куча наемников лежит, не повезло им.
  - Еще как - Барон присел и приложил ладонь к земле - Одних из них добивали прямо тут, земля помнит их кровь. Других бросили в яму уже мертвых. А были и третьи, их закопали живыми. Даже странно, что они упокоились после этого. По идее, обитатели этого холма давным-давно должны были сожрать в отместку за такую свою кончину всех до единых жителей вон той деревни, огоньки которой видно даже отсюда. И все окрестные деревни тоже опустошить должны были. Интересно, почему эти мертвецы их не тронули?
  - Может, потому что это были наемники? - предположил я - Они сражались не за идею, а за деньги, соответственно, их жизнь и смерть входили в стоимость услуг. А если смерть оплачена, то какие тут претензии к живым?
  - Может - согласился Сэмади - А может тот, кто распорядился их жизнью и смертью оплатил услуги какого-то неплохого мага, такого, который неплохо разбирается в том, как надо договариваться с загробным миром. Впрочем, неважно. Как звали того бедолагу, что тебе нужен?
  - Чарли - поспешно ответил я - Чарли, сын Гарри. И нужен мне от него кусок манускрипта, который он стащил у своего папаши.
  - Сгнил давно твой манускрипт - хмыкнул Сэмади - Вместе с плотью Чарли, сына Гарри.
  - Не-а, не сгнил - и не подумал соглашаться с ним я - Такие документы не гниют.
  - Да что ты говоришь? - заинтересовался Сэмади - А ну-ка, глянем, что там за документ такой?
  Он топнул ногой по холму и замер в ожидании. Миновала минута, потом другая - и ничего.
  - Я же говорю - маг поработал - торжествующе сообщил мне Барон - И хороший маг, скажу я тебе.
  Он невесть откуда, чуть ли не из воздуха, извлек черный посох с навершием в виде красноглазого чернолицего черепа и со всего маха стукнул им по вершине холма, выпалив какую-то фразу на тарабарском языке. Впрочем, имя Чарли я в этой тираде разобрал.
  Спустя пару минут земля на холме зашевелилась, причем Сэмади острием посоха помог ее расковырять. В появившейся ямке блеснула лысина черепа.
  - Ты Чарли? - ворчливо спросил у мертвеца Сэмади - Да? Сын Гарри? А ну давай сюда кусок манускрипта! Живо, живо!
  Череп исчез, чтобы через короткий промежуток времени возникнуть снова, с куском документа в зубах.
  - Другое дело - Сэмади забрал у него обрывок и внимательно его осмотрел - Забавно.
  Картина, признаться, была очень и очень забавная. На вершине холма стоит странное существо в сюртуке и в цилиндре, читая какую-то бумажку, а рядом из земли торчит череп, и преданного взирает на читающего.
  - Даже так - Сэмади помахал бумажкой в воздухе - Вот ведь.
  Череп лязгнул челюстями.
  - Исчезни - наступил на него Барон и протянул мне обрывок - Держи, приятель, это, кажется, твое?
   - Мое - не стал спорить я, вцепившись в пергамент.
  
  Вами выполнено задание 'Наемник'
  Награды за выполнение задания:
  4500 опыта;
  2000 золота.
  
   Я достал из сумки два ранее добытых обрывка и приложил к ним третий. Далее все было ожидаемо - по линии разрыва пробежала желто-яркая искорка и вот я держу в руках целый, без единого надрыва, свиток.
  
  Вам предложено принять задание 'Манускрипт'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - найти способ прочитать старинный документ, который вы собрали воедино.
  Награды за выполнение задания:
  10000 опыта;
  15000 золота;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Принять?
  
  Ну, а куда я денусь. Однако, сколько опыта за это дело накидывают. Как видно, это одно из самых трудных заданий. Да оно и понятно, поскольку знатоков древних наречий в Файролле найти сложно, по себе знаю. А конкретно этого, полагаю, души две-три на весь Раттермарк, причем не факт, что эти души живые.
  Но мне - проще. Я языкам обучен, свезло мне.
  - Ну, что там? - с любопытством спросил Барон - Интересно же?
  - Ой, ладно - ехидно сказал я - Небось часть уже прочел. Слышал я эти твои 'вот же'.
  - А что я должен был сказать, увидев незнакомый язык? - изумился Сэмади - 'Ух ты?' Или 'Что же это такое?'
  - С чего ты тогда взял, что я этот язык знаю?
  - Так ты умный, и это знают все твои знакомые - без тени сарказма объяснил мне Сэмади, потом помолчал и добавил - Убивать тебя давно пора, вот какой умный.
  - Спасибо тебе, о добрейший повелитель мертвых - высокопарно сообщил ему я, вгляделся в документ и с выражением зачитал вслух его содержание.
  
  'Летопись 5, страница 19.
  Отрывок из книги Разрушения основ.
  '... гневе моря и стихии, так это и закончилось.
  После же скрыли они от очей народов, населяющих молодой еще тогда мир и третий великий город, прокляв его, как и предыдущие два. Не алчность и не увлечение темными материями было здесь виной, а гордыня тех, кто правил им, непомерная, неизбывная.
  Впрочем, многие жрецы считали, что не гордыня тому была виной, а преданность короля Таура тем, кого Посвященные в тайны бытия называли 'Демиургами'. Того же мнения придерживаюсь и я, ничтожный писец Ран-Ти.
  Тьма скрыла великий город навеки и не будет ему возврата из глубин земных. Навеки упокоился там прекраснобашенный Уртау, а также все те, кто его населяли.
  Но пытливый умом и смелый сердцем сможет его увидеть. Правда, он должен помнить о том, что попасть туда возможно, а вот вернуться обратно будет куда сложнее.
  Если ты хочешь увидеть великую красоту минувшего, скажи, держась за свиток:
  'Раамх тринат гроо'
  Но помни, крепко помни - тех, кто беспокоит тени ушедшего частенько поджидает смерть, страшная и внезапная'.
  
  Уртау. Помню я это название. Три города из дремучего прошлого Файролла, находящиеся невесть где, причем это 'невесть где' даже на картах не фигурирует.
  
  Вами выполнено задание 'Манускрипт'
  Награды за выполнение задания:
  10000 опыта;
  15000 золота.
  
  - Уртау - пробормотал Барон, который, оказывается, внимательно меня слушал - Уртау.
  - Ага, оно самое - подтвердил я.
  - Так какое ты говоришь там заклинание? - переспросил у меня Барон - Я не расслышал.
  - Это потому что я его не прочел - ответил ему я, раздумывая о своем.
  - Сложное небось - сочувственно произнес он, сжав мое плечо покрепче - Из непроизносимых.
  - Да нет - я глянул в свиток и на автомате прочел - Раамх тринат гроо. Да твою-то мать!
  Чертов повелитель мертвых. Он меня развел!
  В ушах гулко бумкнуло, в глазах почернело, голова закружилась, из-под ног ушла опора, и я инстиктивно закрыл глаза. Не знаю, неслись ли мы через земную твердь или через бездны времени, но открыл я их только тогда, когда ноги вновь ощутили под собой основу.
  И здесь очень своевременно появилась уведомление о следующем квесте цепочки:
  
  Вам предложено принять задание 'Город из тьмы веков'
  Данное задание является седьмым в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - использовав полученный вами старинный документ, отправиться к воротам города Уртау, одного из трех величайших городов прошлого.
  Награды за выполнение задания:
   5000 опыта;
  5000 золота;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  Данный квест может оказаться для вас невыполнимым, поскольку данная локация является одной из сложнейших и опаснейших в игре.
  Вы можете отказаться от выполнения данного задания. При этом следует учитывать, что указанное выше действие автоматически отменит весь игровой прогресс в выполнении цепочки 'Путь к пятой печати'.
  Примечание.
  Отказ от данного задания не повлечет за собой отмены игрового процесса в цепочке квестов 'Да вернутся боги в Файролл'. Так же игроку будет предложен альтернативный вариант прохождения цепочки заданий 'Путь к пятой печати'.
  Отменить квест?
  
  Я даже сделать ничего не успел, как одно уведомление сменило другое:
  
  Вами выполнено задание 'Город из тьмы веков'
  Награды за выполнение задания:
   5000 опыта;
  5000 золота.
  
  - Очень хорошо - сообщил мне Барон - Очень.
  - Не то слово - зло ответил ему я, оглядываясь.
  
   Глава девятнадцатая
   в которой речь пойдет о случайностях и закономерностях
  
  'Город-государство Уртау.
  В те пра-времена, когда по землям Файролла еще ходили последние из великих Создателей, те, кто даже в седые времена древности будет уже не легендой, а лишь тенью памяти, были основаны три величайших города - Невон, Дагос и Уртау.
  Ими правили величайшие короли-герои, которые были по силе своей и величию равны тем, кого после назовут богами, и каждый из них получил благословение от своего покровителя, от тех, кого люди и нелюди Файролла называли 'Демиурги'.
  Тьма приходила и уходила, не в силах преодолеть три оплота света, три великих города, стоящих насмерть ради того, чтобы жили другие.
  Но всему приходит конец и ушли в свет первые короли, ушли в землю их дети и внуки, уже не столь великие в своей силе, правнуки же их не думали о счастье всех живущих...'
  
  Это все я уже читал, когда бродил под стенами Невона. Кстати - тот город выглядел повнушительнее, чем этот. Там статуи страхолюдные были, золото везде и внушительные ворота. А тут, вон - пусть и маленькие, но бреши в стенах, тусклые круглые купола за ними виднеются и полумрак повсюду.
  Ворота, правда, здесь тоже имеются. Прочные на вид и закрытые, причем, похоже, изнутри.
  Да и пещера тут поменьше. Там-то ого-го какая была, да еще и с обрывом, под которым журчала поземная река. А здесь все попроще, попроще.
  Видно, Невон был столицей в древнем мире, а этот Уртау - периферией.
  
  Вам предложено принять задание 'Королевская печать'
  Данное задание является последним в цепочке квестов 'Путь к пятой печати'
  Условие - отправиться в королевский дворец, находящийся в самом центре Уртау, отыскать там печать, преграждающую богам путь в Файролл, и уничтожить ее.
  Награды за выполнение задания:
   45000 опыта;
   30000 золота;
  Титул 'Разрушитель мирового порядка'
  Титул 'Низвергатель устоев'
  12 свободных единиц характеристик.
  
  Неплохая награда. А уж титулы какие. Жалко, их продать нельзя. Вот только как мне все это заполучить? Столько опыта за здорово живешь не отсыпают, я уж молчу про дюжину свободных единиц. Это значит там, внутри, меня ждет такой кошмар, по сравнению с которым даже знаменитый Клаторнах милая домашняя болонка.
  Правда, я до сих пор не знаю, как этот самый Клаторнах выглядит, но, судя по рассказам, это та еще тварюга.
  Короче - подставил меня Сэмади. Капитально подставил. Нет, я сам хорош, нашел рядом с кем расслабляться. И главное - на такой банальный трюк попался. Хотя, если честно, на таком обычно люди и палятся. Мы же все такие умные, хитрые, дальновидные, всегда ищем второе дно, третий смысл, просчитываем многоходовки. И в результате попадаемся в самую простую ловушку. Вроде, как я сейчас.
  - Мило, очень мило - Барон, заложив руки за спину, осматривал стены Уртау, его верные личи, которых он умудрился сюда притащить, обступили его, как видно, страхуя от неведомой опасности. Почему неведомой? Так тут никого не было, кроме нас - Приятель, прекрати обижаться. Я просто оказал тебе услугу.
  - Если не секрет - какую? - зло спросил я у него - Притащил меня невесть куда?
  Сказав это, я открыл карту. Ну да, так и знал, все как в прошлый раз. Нет на карте ни меня, ни этого места. Сплошное ничто и нигде. И свитки портала наверняка не работают.
  И вот как отсюда выбираться в большой мир?
  - Я не дал твоим сомнениям превратиться в уверенность - веско произнес Барон - Этот город и то, что в нем спит - сосредоточение зла в чистом виде. Тебе надо туда войти и что-то сделать, верно? Так вот, чем дальше бы ты думал о невозможности этого, тем меньше в тебе оставалось бы уверенности в том, что ты сможешь выполнить то, что должно.
  - А чего мне об этом думать? - фыркнул я - Мне и так понятно, что дело труба. Не знаю, какое там зло, но уверен в одном - далеко мне по улицам этого самого Уртау не уйти.
  - Это если ты пойдешь туда один - заметил Сэмади - Тогда - да. Но ведь у тебя есть друг, и он с тобой. Тем более, что теперь я обязан это сделать, дабы искупить вольность, которую себе позволил.
  Ага, так я тебе и поверил. Что-то тебе в этом городе нужно найти, не иначе. И я даже догадываюсь, что именно. Очередной Шар Силы, здесь, небось, лежит. Или что-то в этом роде.
  - Что-то мне подсказывает, что мы и вдвоем там сгинем - уже больше из упрямства сказал я.
  - Вот поражаюсь я тебе - Барон закинул в рот орешек - Почему ты всегда видишь в жизни только черный и серый цвет? Ты же молод и неглуп, ты можешь ощущать всю полноту жизни - и отчего-то не хочешь этого делать. Что с тобой не так? По идее, таким как ты должен быть я, поскольку постоянно окружен мертвыми. Встряхнись, братец. Вдохни воздух полной грудью, почувствуй токи крови в венах, пока ты еще способен это сделать. Потом, когда Великая Хозяйка приберет тебя, такой возможности уже не будет.
  - Ничего подобного - проворчал я - Я люблю жизнь во всех ее проявлениях, просто никак не могу отойти от твоего поступка.
  Неприятно признавать правоту собеседника, пусть даже он и ненастоящий. А Барон в чем-то был прав. То ли моя профессия наложила отпечаток, то ли слишком много я повидал за последние пятнадцать лет, но острота чувств и ощущений у меня давно притупилась. Да и вообще - много нас таких по улицам больших городов ходит. Вроде и молодые еще ребята, а уже ничего от жизни не хотим, устали мы от нее. Выхлебали положенную нам на всю жизнь порцию впечатлений слишком быстро, потому что время наше безумное требовало быстроты существования и скорости принятия решений, пресытились, проикались и стали думать, что все уже видели. Вместо жизнерадостности - цинизм, вместо любопытства - безразличие, вместо любви - похоть.
  Мы - дети 'дедлайнов', 'мозговых штурмов' и аутсорсинга. Имя нам - легион. Мы живем по привычке, мы умрем молодыми стариками и будем забыты к ближайшей субботе, поскольку утреннее похмелье после пятничного загула выдавит нас из памяти всех знакомых.
  Знакомых, потому что друзей у нас нет. Друзья в наше время непозволительная роскошь, на них нужно тратить время, которого у нас никогда нет.
  Все, что останется от нас - странички в соцсетях. Они наше надгробие.
  - Я же уже извинился - без тени смущения и раскаяния небрежно бросил Сэмади, крутанул в пальцах правой руки трость и уставился на городскую стену - Нет, умели раньше строить, не то, что теперь. Добротная работа!
  В этот момент над нашими головами что-то затрещало, после на пол пещеры посыпалась каменная крошка, превратившаяся секундой позже в камнепад.
  Пара увесистых каменюк стукнула меня по плечу и спине, сняв часть здоровья.
  - Землетрясение! - заорал я, срывая со спины щит и прикрывая им голову - Да что же за день сегодня такой!
  И ведь даже не смоешься отсюда никуда, возможности нет. Только вперед ногами. А это ох, как невыгодно, вещи-то почти все здесь останутся. И свиток квестовый второй раз не используешь, он одноразовый.
  По щиту застучали камни, а после один из них бумкнул так, что я даже присел.
  После стук сменился шуршанием, чем-то похожим на змеиное, я выглянул из-за щита и оцепенел на месте.
  Напротив меня, всего шагах в десяти, на камнях расположился Равах. Тот самый червь, которого мы тогда с кланом еле завалили в пустыне. Разумеется, не прямо вот тот самый, но один из его племени.
  Он вздыбил спину, отчего стал похож на изрядных размеров песчаную гору, и весело оскалил клыки, поглядывая на меня. Мало того - Равах еще и выполнял роль ездового транспорта, поскольку на его спине с комфортом разместилось несколько человек. Точнее - человеком был только один из всадников, остальные к гуманоидным расам относились постольку-поскольку. Сомневаюсь я в том, что Лорды Смерти являются людьми. Когда-то, возможно, они ими и были, но сейчас...
  - Не поверишь, но был уверен, что именно тебя я тут и встречу. Ну, или следы твоего пребывания здесь - сообщил мне Странник, спрыгнув на каменные полы пещеры - Не могло случиться по-другому.
  - Это почему? - я не спешил убирать щит за спину, не зная, чего ожидать в дальнейшем.
  - Закономерность - пояснил Странник - Все, чего я добиваюсь большим трудом, тебе всегда идет в руки само. Вспомни хотя бы корону покойного маркграфа. К этому городу я подбирался очень долго, такими окольными путями, что ты и представить не можешь. Это значит, что ты наверняка или тут уже побывал, или скоро сюда попадешь. Причем наверняка без особых препятствий, а то и вовсе случайно. Ведь так и было?
  Я промолчал, поскольку нежданный гость был прав.
  - Ну вот - верно истолковал мое молчание Странник - Но я не в претензии, это судьба. Чего с ней спорить? А я смотрю ты тут не один, а с друзьями, да еще какими интересными. Особенно любопытен вон тот, черно-белый. Уж не тот ли это молодец, что пытается объединить все мертвые души Раттермарка?
  Три Лорда Смерти тем временем спрыгнули с Раваха и встали за спиной своего повелителя.
  Личи сделали то же самое.
  Спокойнее всех повел себя Равах. Он перевернулся на спину и вроде как задремал. Ему было хорошо.
  - Я тоже знаю, кто ты - подал голос Барон, причем обычная вальяжность и небрежность его покинули, он был напряжен, как струна на гитаре - Ночные тени мне рассказывали о тебе, и, видят боги, в их голосах был страх. Прими мое уважение, этих существ напугать сложно.
  - Напугать можно любого - ответил ему Странник, глядя на ворота города - Было бы желание. А вообще - не верь всему, что обо мне рассказывают, большей частью это слухи. Когда о человеке мало что известно, то в дело вступают домыслы, они и создают его репутацию.
  - Поверил бы тебе, кабы не та троица, что у тебя за спиной разместилась - Сэмади засунул руку за отворот сюртука - Я помню как их самих, так и то, на что они способны. И то, что они признают своим господином только того, кто превосходит их во всем, тоже помню.
  А вот это интересно. Как он может их помнить? Или Лорды Смерти побывали в Архипелаге?
  - Да не дергайся ты - посоветовал ему Странник, потягиваясь - Вот этот человек мой приятель, а ты в дружбе с ним. Друг моего друга - мой друг. Ну, или как минимум, не враг. И потом - вам же что-то надо в Уртау? Надо. И у меня там интерес есть. Если наши устремления не пересекаются, и мы не претендуем на одну и ту же вещь, то все складывается просто замечательно. Я со своими парнями, ты с со своими. Да мы пройдем через улицы этого города как раскаленный нож сквозь масло. И все будут довольны.
  - А если нам нужно одно и то же? - уточнил Сэмади - Как тогда?
  - Мне нужен обломок меча - просто ответил Странник - Не думаю, что ты пришел за ним.
  - Нет, не за ним - снял цилиндр и вытер испарину со лба Барон - У меня другой интерес.
  - Шар Земли - утвердительно произнес Странник - Я слышал, что ты коллекционируешь эти безделушки, и даже догадываюсь, для чего. Это же ты моего Ффарга раскулачил? Лишил, понимаешь, меня такого слуги. Он был хоть и туповат, но зато добросовестен и исполнителен.
  - Не знал, что он служит тебе - ощущалось, что Сэмади напряжен до предела - Мой белый братец не известил меня об этом, когда привел в тот оазис.
  - Я не в претензии - добродушно сказал Странник - У вас имелись свои интересы, и не было конкретной цели насолить мне. Что до Ффарга - он не доказал свою жизнеспособность, потому не сильно мне его и жалко. Скажи, Хейген, а у тебя какой интерес здесь?
  - Личный - уклончиво ответил я - Не совпадающий с вашими.
  - Не хочешь говорить - не говори - широко улыбнулся Странник - Твое право. Но просто тогда мы с вот этим красавцем поможем друг другу добыть желаемое и свалим из Уртау, а ты можешь бродить себе дальше по его улицам. Концессия, дружище, концессия, у нее есть правила. Ты мне, я тебе, а тихушники остаются за бортом. Не так ли, сын Ночи?
  - Так - подтвердил Сэмади, не глядя в мою сторону - Так, Повелитель Мрака.
  Стало быть, мой друг уже расставил приоритеты, и наше давнее сотрудничество, не сказать дружба, стояла в его системе ценностей не на первом месте.
  - Печать - утвердительно произнес Странник, внимательно глядя на меня - Я все знаю, чего ты дергаешься? Какая по счету, кстати?
  - Пятая - ответил я - Последняя.
  - Я же говорю - мы с тобой как ниточка с иголочкой - засмеялся Странник - Ты с одной стороны все расшатываешь, я с другой. Жизнь-то какая веселая скоро начнется!
  - Спорное утверждение - не удержался я от ремарки.
  - Веселая-веселая - заверил меня Странник - И на самом деле скоро, думаю, почти одновременно. Сам посуди - я отсюда прямиком в Кузницы Богов рвану, раздувать горн и бросать уголь в топку, а ты, стало быть, начнешь землю носом рыть. Ну, а там и...!
  И Странник изобразил довольно похабный жест.
  - Только тем и занимаюсь, что землю носом рою - вздохнул я - Так надоело.
  - О другом речь - отмахнулся Странник - Потом поймешь. Ну что, мы договорились? Ты, да я, да вот этот в цилиндре - и кто против нас устоит? Команда мечты.
  - Не город, а какой-то склад - заметил я - Всем сестрам по серьгам. И то там есть, и другое.
  - Так место такое - пояснил наш с Сэмади нежданный партнер - Да тут ладно, вот в Невоне, там вообще такой Клондайк был, куда там храму Ханнумана. Правда, там и стражи сокровищ были ох и лютые. Мои мальчики еле-еле с ними совладали. А дуэгары, почитай, все там и остались.
  Это что же там такое было, что Лорды Смерти, эти орудия смерти, и то чуть не спасовали? Лучше даже не знать.
  - Ладно - Странник хлопнул в ладоши - Значит, так. Нам нужен королевский дворец, он расположен в центре города, как подобному зданию и положено. Порядок марша таков - первыми идут мои ребята, за ними мы трое, замыкает шествие твоя нежить, сын Ночи. Возражения есть?
  - У меня нет - сразу ответил я - Ни малейших.
  А чего тут спорить? В этой компании я самый слабый и самый бесполезный. По идее, мое мнение тут вообще никого даже и интересовать не может.
  - Если там будут мертвые, кто будет ставить себе их на службу? - деловито спросил Сэмади.
  - Тамошние мертвые ни к тебе, ни ко мне на службу не пойдут - насмешливо ответил ему Странник - Они настолько стары, что над ними не может быть власти даже у таких, как мы.
  - Нет таких мертвых, которые не подчинились бы мне - немного хвастливо заявил Барон - Не встречал таких.
  - Ты мне о мертвых и том, кому и как они служат, не рассказывай - усмехнулся Странник - А то ведь начнем практическую дискуссию, и может выйти неловко. Для тебя неловко. Но, если хочешь, попробуй тамошних неупокоенных поднять, развлекись. Потом вместе посмеемся.
  Мне и до этого разговора было не по себе, а теперь и вовсе пакостно стало. Это что же там такое, в этом городе, нас ждет?
  - Еще - Странник посерьезнел - Хейген, когда доберемся до дворца, внутри его не разбредаемся. Во-первых, поодиночке нас легче перебить, во-вторых, есть хороший шанс на то, что разойдясь в разные стороны, мы там больше никогда там не встретимся. Дворец, по сути, одна большая ловушка. А это значит, что кто-то из нас навсегда может остаться внутри Уртау, до конца времен.
  - Сейчас не понял - обеспокоился я.
  - Это инстанс - пояснил Странник, кинув короткий взгляд на барона Сэмади - Причем с подковыркой, по принципу 'как вошли, так и вышли'. То есть выйти из него должны все игроки, которые в него вошли, единым отрядом, за вычетом павших в бою, разумеется. Если ты из него выйдешь, а я все еще буду во дворце, то там мне и оставаться навсегда, вот такое жесткое условие. Даже если я там умру, то там и воскресну. В Уртау своя зона возрождения есть.
  - А павшие в бою? - уточнил я - Если там зона возрождения есть, то они там и должны воскреснуть?
  - Во время прохождения они улетают на ту точку последнего сохранения, в соответствии с канонами - объяснил мне Странник - А вот после того - все, только там, в самом городе возрождаться будешь. В общем, если там застрял, то все, кранты, это навсегда. Все, что останется, только перса стирать и нового создавать.
  Сэмади все это время стоял, трескал орешки и был совершенно безмятежен. Его подобные разговоры не трогали. Он их, судя по всему, попросту не воспринимал как таковые, игровой реальностью все было предусмотрено.
   Вот она, реальная возможность выполнить пожелание Валяева и Зимина. Просто выйти из инстанса, оставив Странника там куковать до упора. Найти его в этой локации невозможно, но это не так и важно. Его нет - и проблем нет.
  - Мог бы мне об этом даже не говорить - усмехнулся я - Боюсь, я без вас в принципе далеко не уйду. Агрессивная среда не даст.
  - Главное повелителя города завалить - безмятежно, словно о каком-то пустяке, сообщил мне Странник - В предыдущие разы так было. Как только его на ноль помножишь, так все и закончится.
  - А что в других городах было? - поинтересовался я - Чего ждать?
  - В Невоне восточной экзотики полно оказалось - охотно ответил мне будущий Черный Властелин - Джинны, гули, албасты.
  - Джиннов знаю, гулей видел. А албасты кто такие? - снова вступил в разговор Сэмади.
  - Бывшие женщины с вот такими когтями и с железным лбом - пояснил Странник - Силищи огромной и очень, очень трудно убиваемые. На куски их порубить надо, чтобы прикончить.
  - Время идет, господин - прогудел один из Лордов Смерти - Ночь не бесконечна.
  - И то правда, еще неизвестно, сколько мы там, во дворце, проваландаемся - согласился с ним Странник - У меня просто утром кое-какие дела есть, так что пошли уже.
  Блин, как можно быть таким спокойным? Мне вот даже на ворота этого города смотреть неохота, не то, что туда идти. Ну да, игра, ну да, понарошку все, но страшно-то по-настоящему. Все рецепторы работают, эффект присутствия полный. И, самое главное - психологически это все ощущается как некий последний бой.
  - Ворота - махнул рукой Странник.
  Равах неуловимым движением перевернулся на живот, скользнул к городским стенам, собрался в некое подобие пружины и, резко распрямившись, нанес головой удар в створки ворот, в самую их середину.
  Раздался треск, вверх взмыло облако пыли, на миг скрывшее все происходящее, а после ворота, немного покачавшись, рухнули внутрь проема.
  - Хорошая тварюшка - с завистью сказал Страннику Барон и цокнул языком - Сам вырастил или приручил?
  - Приручил - не стал скрывать тот и показал на меня - Вон, его подгон. Он меня на нее навел, ну, а дальше я уж сам.
  - А мне ты такого не предлагал - укоризненно глянул на меня Сэмади - А я тоже такую хочу.
  - Будь внимательней - посоветовал ему Странник - Наш друг Хейген все время проходит мимо удивительнейших вещей, просто не обращая на них внимания или ленясь нагибаться, и их подбирать. Надо просто двигаться в его фарватере и забирать все то, что он игнорирует.
  - Это-то я давно понял - подтвердил Барон - Но дело тут, думаю, не в невнимательности и не лени.
  - А в чем? - саркастично поинтересовался я. Мне, если честно, очень не нравился ход беседы. Я все-таки тоже здесь присутствую.
  - Неважно - похлопал меня по плечу Сэмади - Не бери в голову.
  - Кринос, Солис - вперед - скомандовал Странник и повернулся к раваху, который, мотая огромной башкой, разбрызгивал вокруг свою ядовитую слюну, летящую с его изогнутых клыков - Все, 'Чихун', молодец, можешь отдыхать. Дальше мы сами.
  - 'Чихун'? - изумился я.
  - Ну да - отозвался Странник - Он, когда сквозь толщу земли пробивается или через огонь проходит, всегда забавно чихает.
   И то - как еще назвать эдакую потешную зверушку. Не 'Левиафаном' же?
  Два Лорда Смерти обнажив свои клинки, поразившие меня радикально черным цветом стали и волнистыми лезвиями, вошли в образовавшуюся в стене брешь, запрыгнули на ворота, лежавшие на брусчатке городской мостовой и синхронно повертели головами, спрятанными в черных глухих шлемах.
  - Никого - сказал один из них.
  - Ничего - поддержал его второй.
  - Вот и славно - одобрил Странник.
  
  'Игрок Странник предлагает вам присоединиться к группе.
  Согласиться?'
  
  - Давай-давай - похлопал меня по плечу он - Лишняя экспа пока никому в игре не мешала. А тут ее будет предостаточно.
  Почему нет? По крайней мере, если меня убьют, то хоть узнаю, чем дело кончилось.
  Кстати, а где у меня последняя точка сохранения? По-моему, в замке Лоссорнаха.
  - Слушай - догнал я Странника, который, не дожидаясь моей реакции, уже направился к своим слугам - Если меня грохнут...
  - Детей усыновлю - отозвался он - И вдову поддержу материально. Слово повелителя зла.
  - Оценил юмор, но я не о том - проглотил я весьма посредственную шутку - Просто если я тут полягу...
  - Вышлю я тебе твои вещи, вышлю - успокоил меня он - Ты же об этом?
  - Да - успокоился я - Слушай, ты такой умный.
  - Слова хорошие, но интонация так себе - попенял мне Странник - Вот как мне тебя потом своей правой рукой делать? Никакого почтения к будущему Черному Властелину.
  - Зачем тебе меня потом своей правой рукой делать? - изумился я - Нет, может, ты чего знаешь, чего я не знаю?
  - А куда ты денешься? - фыркнул он, входя в город - И вот этот размалеванный тоже? Нет, ребята, мы все повязаны намертво. Он придет за своими мертвыми, которые все равно мои, а ты... Побегаешь, помыкаешься после того, как все начнется, и тоже ко мне пожалуешь. Одна у нас с тобой дорога, я это давно понял. Ладно, потом договорим, сейчас не до того.
  Лорды Смерти не соврали - город был пуст. Пыль, трава, пробившаяся даже сквозь камень мостовой, черные провалы окон в домах - и тишина.
  Видел я уже такое, в подземельях дуэгаров, когда одну из печатей ломал. Чуть с ума тогда не сошел.
  Но здесь вряд ли то же самое. Игра не повторяется, это я давно усвоил. Выглядеть может одинаково, ты помнишь прошлый раз, действуешь так же, и, тем самым, совершаешь ошибку, потому что здесь что-то новенькое.
  - Плохо - Сэмади, раздувая свои и без того широкие ноздри, втянул воздух - Старый город, старая смерть, старое зло. Оно здесь, оно нас ждет. Оно вокруг.
  - Само собой - подтвердил Странник - Такие места просто так свои тайны не открывают. Тебе страшно?
  - Я давно ничего не боюсь - Барон протянул ему ладонь, на которой лежали орешки - Отучили. И потом - мертвое не может умереть, чего мне бояться?
  - А говоришь, что разбираешься в вопросах жизни и смерти - Странник взял пару орешков и бросил их в рот - Мертвые боятся не меньше живых, просто у них природа страха другая.
  - Зачем ты о таком при смертном? - Сэмади показал на меня - Не надо открывать мои секреты даже при белом братце. Не надо ему этого знать!
  - Ну, извини - развел руками Странник - Слушай, прикольные у тебя орешки. Отсыплешь потом горсточку. Кринос, Солис - вы на острие, Кристианус, ты рядом со мной. И присматривай за моим приятелем, когда начнется заварушка, подстрахуй его.
  - Рафаил, Донат - вы замыкающие - не отстал от него Барон - Микел, ты тоже за белым братцем поглядывай.
  Мне стало спокойнее. Что личи Барона, что Лорды Смерти Странника являлись, разумеется, безусловными слугами зла, без каких-либо белых пятен. Они и выглядели соответствующе, и чем-то даже похоже друг на друга. Но при всем этом они были лучшими бойцами, что я видел в этой игре, лучшими, чем даже тролли с плато Фоим. И если двое из них будут не то, что охранять меня, а просто даже приглядывать, то мои шансы на выживание возрастают многократно.
   Наш отряд шел по пустынным улицам, по брусчатке мостовой лязгали подкованные сталью сапоги Лордов Смерти, насвистывал что-то фривольное Барон, при этом внимательно глазея по сторонам, беззвучными тенями замыкали наш отряд личи.
  Улица, другая, третья, пятая, девятая - а самое высокое здание города, круглая крыша которого была видна даже там, за воротами и, которое поднаторевший в этих вопросах Странник безошибочно определил, как нашу цель, ближе не становилось.
  Я всем нутром ощущал, что здесь что-то не так, но что именно понять не мог. Брусчатка под ногами, дома по сторонам, вокруг тишина, которую только мы и нарушаем. В чем хитрость? В чем ловушка?
  Улица сменилась переулком, потом широким проспектом, и вот новая улица. А мы все так же далеки от дворца, как и раньше.
  - Господин - Солис остановился и взял меч наизготовку - Господин, нас ведут к смерти. Я чую ее!
  - Да это я уже понял - Странник крутанулся на месте - Вот только не могу сообразить, как именно, в чем тут... Аааааа! Ясно. Ну и чутье у тебя, всякий раз поражаюсь. А вот меня надо бы под зад пнуть раз пять, и посильнее, как бы сказал Тристан. Простая же совсем ловушка!
  Он запустил руку в свою игровую сумку, такую же, как у меня, достал оттуда небольшой мешочек, высыпал из него себе на ладонь немного серебристо-синего порошка, подмигнул мне и, громко выкрикнув какое-то заклинание, развеял его в воздухе.
  Последствия не заставили себя долго ждать. Это было как в кино, с окружающего мира слезла шкура, как со змеи, когда та ее меняет. В никуда канули однообразные дома вокруг, да и самой улицы не стало. Мы стояли на самом краю пропасти, причем в самом прямом смысле. Шагов десять отделяли нас от огромного разлома в земной коре, страшного, и, похоже, бездонного. Да еще и с огоньком - красные всполохи метались над этой адской печкой и жар из нее пыхал ого-го какой. Да еще и серой начало припахивать.
  Впрочем, город все же был, пусть и не такой, как он нам привиделся в самом начале. Он находился не так и далеко от разлома, мы прошли его насквозь, даже не заметив этого. Вот только от внешней его благообразности и следа не осталось. Разрушенные дома, поросшие какой-то зеленой гнилью, королевский дворец с провалившейся внутрь крышей и затянутый лианами и везде груды гниющих останков. Вот так выглядел древний город Уртау на самом деле.
  А еще здесь, на этой большой площадке, отделявшей город от разлома, стояли и те, кто его населяет, кто разрушил дома и захламил улицы. Его жители. Их было много, и мы им явно не нравились.
  Это были не люди, не эльфы, и даже не дуэгары. Это была раса, название которой я бы не рискнул вот так сразу подобрать. Просто я не знаю, как правильно назвать насекомое с себя ростом и ходящее вертикально.
  Жвалы, шесть рук, тело-панцирь, фасеточные глаза - такими были жители Уртау. То ли тараканы были их предки, то ли вши. Но не муравьи и не жуки, это точно.
  Они заметили, что мы остановились, а секундой позже поняли, что мы их видим. Клянусь, в их глазах появилась радость, похоже, что факт того, что мы осознаем свою смерть, их устраивал больше, нежели вариант с тупым беспамятным падением в огонь.
  И, боги, сколько же их тут было. Сотни, не меньше. До города было шагов двести, и все это пространство было заполнено серыми панцирными телами.
  - Слушай, ты таких раньше видел? - спросил я у Странника, с интересом глазеющего по сторонам.
  - Не-а - ответил он - Но это Файролл, тут чего только нет. Я и похлеще тварей видал, можешь мне поверить.
  - А я как-то с крабами выпивал - добавил от себя Сэмади - В атолле Красных Теней. Они тоже были размером с человека и очень любили после рома петь хором и танцевать. И еще эдак клешнями щелкать в такт.
  И Барон изобразил несколько па, прищелкивая пальцами.
  У меня возникло ощущение, что происходящее волнует и пугает только меня. Остальные были спокойны и вроде даже как рады увиденному.
  - Они сошли с ума от страха - проскрипел один из гигантских насекомых. Был он повыше остальных, причем панцирь его был окрашен в золотой цвет. Как видно, он в этой стае был главным. Ну, или одним из них - Люди слабы, я всегда вам это говорил.
  - Их тела мягки, их мясо сладко - зашебуршилась толпа за его спиной - Не надо их отдавать Глубинному Огню, надо их съесть, съесть, съесть.
  Все-таки это тараканы в прошлом. Очень шелест похож на тот, что издают их миниатюрные копии, когда собираются в большом количестве. Как-то в одной гостинице мне довелось... Хотя, я про это как-то уже рассказывал.
   - Не надо нас есть - возразил им Странник - У меня есть другое предложение. Вы расступаетесь и даете нам пройти, мы отправляемся вон туда, в королевский дворец, забираем там то, что нам нужно и покидаем ваш город навсегда. Все довольны, никто не умер.
  - Сошли с ума - убежденно проговорил таракан в золотом панцире - Нельзя их есть, человеческое безумие заразно. Надо отдать их Глубинному огню.
  - Этого отдать, остальных съесть - потребовал другой мутант, с усами, стоящими почти вертикально - Когда еще мясо само к нам придет?
  - Не договорились - печально сказал Странник - Жаль. Совершенно не хочется сегодня убивать.
  - Человек, ты смешон - сообщил ему обладатель золотого панциря - Это наш город и в его пределах мы непобедимы. Давным-давно мои предки пришли сюда из бездн земли, нас изгнал из старого дома Глубинный огонь. Здесь жили подобные вам, они были сильны, они были воины. Но наши предки убили всех, пожрали их тела, отправили в бездну их души. А душу их короля наши колдуны заточили в магический артефакт, чтобы он вечно жил и вечно мучался.
  Таракан-переросток запустил руку под панцирь и достал оттуда знакомый мне предмет, а именно - небольшой шар, заполненный на этот раз коричневым песком, в котором то и дело мелькала золотистая искорка, как видно, душа бедолаги-короля.
  
  'Прогресс в элитном деянии 'Шары Силы'
  Вы узрели 'Шар Воды'
  Всего увидено - 3 Шара Силы
  Осталось увидеть - 4 Шара Силы
  Поощрительный бонус -
  + 1 единица к характеристике 'Мудрость'
  
  Ну, уже неплохо. И все-таки - надо будет раскрутить Барона на просмотр его коллекции.
  - Ишь ты - Странник хлопнул Сэмади по плечу - Вот тебе свезло, а? Бегать не надо, само все в руки пришло.
  - Это-то да - скривил страшную рожу Барон - Но они ведь предмет-то испортили, душу туда подсадили. А что если его свойства теперь изменились?
  - Не думаю - покачал головой Странник - Усилились за счет мятежной души - возможно, но изменились вряд ли. В любом случае, он один из семи, остальные шесть любой изъян нивелируют.
  - Думаешь? - с надеждой спросил у него Сэмади.
  - Уверен.
  Интересно, а что такого делают эти шары, собранные вместе? Каков их эффект? Для чего они нужны? Эти двое точно знают, но ведь не скажут мне, сволочи такие.
  Я вообще ощущаю себя в их компании сейчас, как одинокий очкастый умник, случайно попавший на пьянку в компанию борцов-тяжеловесов. Его никто из борцов не тронет, потому что это ниже их достоинства, он слишком хлипок и беззащитен. Но и слушать его никто не станет, потому что всерьез подобное существо воспринимать не имеет смысла.
  Ну, возможно я прибедняюсь, но некая доля правды в сказанном есть.
  Обладатель золотого панциря, похоже, начал нервничать.
  - Люди, вы меня слышите? - пошевелив усами и вызвав этим наш с Странником дружный смех, требовательно спросил он.
  - Слышим - вытирая слезинки, ответил Странник - И? Ты же ничего путного нам не говоришь. Что ты от нас хочешь? Чтобы мы сами прыгнули в огонь? Чтобы мы сдались вам на съедение? Вот я изложил простой и понятный вариант - дайте нам забрать, что нужно, и мы уйдем. Вы отказались. Ну, так предложи что-то свое. Даю вам на это пять секунд.
  И он снова запустил руку в сумку.
  Таракан-переросток запыхтел, снова зашевелил усами, толпа вокруг него защелкала жвалами и дружно, сначала тихо, а после громко заскандировала:
  - Съесть! Съесть! Съесть!
  Это выглядело жутко, меня снова охватило беспокойство. Все-таки вон сколько их. И потом - а точно ли съеденные игроки возрождаются? Что если эта смерть в игре конечно?
  И, наконец - даже здесь, в виртуальности, быть пожираемым заживо, мне не хотелось. Как представлю себе картину, в которой эти крючковатые конечности будут драть мою плоть на клочья, в которой вот эти жвалы станут открамсывать куски мяса с моих костей... Брррр... Жесть какая.
  Шизанутый был этот Ставрос, вот что я вам скажу. На всю голову. Такое придумать можно только нажравшись запрещенных в нашей стране медикаментозных препаратов.
  - Все, время кончилось - как-то буднично произнес Странник - Мальчики, начинайте.
  Я даже не заметил, как Лорды Смерти выдвинулись вперед, как они оказались прямо напротив передней шеренги насекомых-переростков. И их первые удары я тоже уловить не успел. Я просто увидел, как тела гигантских тараканов начали расползаться в разные стороны - верхняя часть влево, нижняя вправо.
   - Вы двое - помогите им - скомандовал Сэмади своим личам, и те черными тенями метнулись вперед - Микел, мне нужен вон тот, в золотом. Тащи его сюда.
  Усач в золотом в это время что-то орал, махал лапками и показывал на нас, но его, похоже никто особо не слушал, поскольку всего четверо бойцов наносили его воинству невероятный урон. Они мне напоминали косцов, их мечи разрубали тела местных жителей без малейшего труда. Или даже комбайны, оставляющие после себя субпродукты в виде панцирей и отдельных частей тел гигантских насекомых.
  Странник тем временем сдул с ладони очередную щепотку какого-то порошка и сообщил мне:
  - Интересно, сработает это зелье здесь, или нет? Надеюсь, что да. Надо вон тех пакостников нейтрализовать, если кто нам и может насвинячить, то это они.
  Я понял о ком, он говорит, поскольку уже приметил десяток местных жителей, отличающихся от остальных. Они были обвешаны каким-то экзотическим мусором и сейчас усиленно махали лапками, да еще и завывали в унисон.
  Как видно, это были то ли местные колдуны, то ли шаманы, то ли еще какие представители магического сословия.
  
  Вами получен уровень 82!
  Доступных для распределения баллов: 5
  
  О как! Ну да, я же в группе со Странником, а, значит, имею свой процент опыта от того безумия, которое сейчас творят его бойцы.
  Песчинки покрутились в воздухе и превратились в некое подобие светящихся червячков, которые устремились к представителям местного культа.
  Дальше все было просто и страшно одновременно. Червячки отыскали на телах шаманов места, не прикрытые панцирями, и вгрызлись в них, после чего тем стало не до колдовства. Они метались как безумные, сталкиваясь друг с другом, махали лапками и жутко вопили, пока, наконец, не повалились на камни, окончательно и бесповоротно мертвые.
  - Добавим веселья - сообщил нам Сэмади, махнул посохом и к избиваемой толпе со свистом и улюлюканьем полетел десяток знакомых мне по оазису Аль-Альбейн черепов со светящимися глазами и щелкающими челюстями.
  Не факт, что они сыграли бы большую роль в качестве военной поддержки, но как психологическая были очень к месту. И без того очумевшие от стремительного краха тараканы-переростки окончательно пали духом, и устремились к укрытиям, а именно - к руинам Уртау.
  Лорды Смерти и личи преследовали беглецов по пятам, безжалостно рубя их налево и направо.
  Я и раньше подозревал, что это ходячие машины смерти, но увидеть подобное своими глазами это совсем другое дело. Подозреваю, что, имея на своей стороне хотя бы парочку Лордов Смерти, я бы мог выступить в качестве отдельной силы в разгорающейся клановой войне и иметь хорошие шансы на успех.
  И теперь я точно не хотел бы быть на стороне, противостоящей Страннику. Даже если на этой стороне выступит три четверти Раттермарка.
  
  Вами получен уровень 83!
  Доступных для распределения баллов: 5
  
  Пока я радовался новому уровню, к нам вернулся Микел, волоча за собой слабо шевелящего лапками вождя в золотом панцире.
  - Шар - протянул к нему руку Сэмади - Давай-давай.
  - Нет - просипел таракан, шевеля усами - Нет. Это достояние моего народа.
  - Быстро - выдал свою фирменную улыбку Барон.
  Таракан попытался подняться и что-то прошипел.
  Сэмади пожал плечами, как бы говоря: 'Твое дело', пнул пленника ногой, прижал наконечником трости его шею к камням и, нагнувшись, одним движением содрал с него переднюю часть панциря.
  Таракан жутко заорал, я отвел глаза в сторону, поскольку уж очень мерзко выглядело то, что было у него скрыто под панцирем. Причем все это было живое, он дергалось, сокращалось и брызгало противного цвета зеленой жидкостью.
  - Вот он - удовлетворенно сказал Барон, подбросив шар на ладони - Дело сделано.
  Таракан скулил, дергался и даже силился подняться, протягивая лапки к утраченному сокровищу.
  - Живуч - с уважением отметил Сэмади.
  Он пинками докатил извивающегося вождя до края разлома, а после столкнул его вниз, туда, где пылал неугасаемый огонь недр. И плюнул ему вслед.
  - Один-ноль в нашу пользу - сообщил Странник, показывая на шар, который Сэмади так и держал в руке - Уже неплохо.
   - Мы только начали - Сэмади убрал свою добычу под сюртук - Теперь ваша очередь. Белый брат, ты как, жив?
  - А то - бодро заявил я - И готов к великим свершениям.
  - Теперь точно победим - уверенно заявил Странник - Пошли, что ли?
  
   Глава двадцатая
   в которой герой сначала нервничает, а потом успокаивается
  
  Странник шагал по загаженному и захламленному городу так, как скорее всего некогда шествовал по лежащему у его ног Берлину маршал Жуков. Он даже насвистывал что-то такое, залихватское, вроде: 'Наши жены - пушки заряжены'.
  Тараканы-переростки, из тех, кто половчее и пошустрее, уже попрятались по норкам и явно не собирались нам мешать. Те же из них кто не успел спрятаться, отвечали по старинному детскому правилу, тому, которое гласит, что 'кто не спрятался, я не виноват'. Лорды Смерти и личи рубили этих бедолаг сплеча и без жалости. Сдается мне, пока их повелители не скомандуют 'отбой', резня не прекратится. Ну, или пока не кончатся те, кого они убивают.
  - Слушай, я одну штуку не понимаю - обратился я к Страннику у самого входа в город - Не выскажешь свое мнение?
  - На предмет чего? - охотно отозвался тот.
  - Какая-то нелогичность есть в происходящем. Вот смотри. Эти существа, ну, которых мы сейчас нагнули, они ведь некогда пришли из огненной бездны и перебили тут кучу народа. А твои молодцы на пару с вон теми ходячими мертвецами их на фарш пустили без особых проблем. Как так? Нет, игра игрой, но все-таки?
  - Все просто - охотно ответил мне Странник, отбрасывая ногой лежащее на дороге тело местного жителя, более всего похожее на полено. Голова и то, что заменяло ему при жизни руки и ноги, лежали отдельно, чуть в стороне - Это хоть и игра, но некие законы того мира здесь все равно действуют. Скажем так - лично у меня, когда я вот этих насекомых увидел вокруг нас, гора с плеч упала. Всего лишь какие-то смертные твари, которые предпочли сбросить нас с обрыва, вместо того чтобы атаковать сразу же после того, как мы вошли в город. Это значит, что они нас что?
  - Боятся - ответил я - И сильно.
  - Именно - Странник повертел головой - Ага, нам туда надо.
  - Вопрос о другом был - настырничал я.
  - Так я тебе и говорю - эволюция - одобрительно глянул на меня Странник - Все в этом мире вырождается. Точнее - и в том, и в этом. Все вырождается, все мельчает. Скорее всего, предки этих уродов были куда крепче своих потомков. Они вышли из огня, они смогли захватить этот город и загнать душу короля, наверняка не самого слабого воина и чародея, в шар. Подобное, согласись, кое о чем говорит. Но было это давно. А это всего лишь их потомки, у которых только и есть что гордость за свершения пращуров. И все, больше у них нет ничего - ни силы, не жажды победы, ни желания подняться над собой и стать кем-то другим. Я сразу понял - мы их мигом под лавку загоним.
  - Интересный расклад - признал я - И главное, как ты ловко под это теорию эволюции подвел.
  - То, что действует там, в нашем мире, то же работает и здесь - повторил Странник - И наоборот. Давай начистоту - что мы с тобой против наших предков? Где мы, слабые и неуверенные, и где они, люди из стали и огня? Они верили только в себя, в силу рук, быстроту мысли, в свои умения и навыки. А мы доверили все технике, и теперь без нее никуда. У меня сосед есть, ему пятнадцать лет. Брось его в лесу с мешком консервов, так он там от голода и помрет. Даже если ему дать консервный нож, все равно ничего не изменится. А еще он не выйдет из этого леса, даже если у него будет компас. Мы не вымираем, нет, но до наших прадедов и даже дедов нам далеко.
  Он снова прав. Я и сам на эту тему не раз думал. И сравнения были не в мою пользу.
  В этот момент нас догнал Барон, который остался на площади, чтобы поэкспериментировать с трупами местных жителей.
  - Не подчиняются они мне - огорченно сообщил он нам - Плевать им на мой зов, не хотят эти твари вставать из мертвых. Да и я их не слышу.
  - Я же сказал тебе, что ничего не выйдет - усмехнулся Странник - Да и с чего бы? Эти твари - побочное звено природы, у них, возможно, даже и души нет. Или она такова, что нам ее не понять и не призвать.
  Вот так, за разговорами, мы и пришли к дворцу, имевшему довольно жалкий вид. Бреши в стенах, провалившийся внутрь купол, полуразрушенная лестница, ведущая к нему. Под жилье захватчики-тараканы определять дворец отчего-то не стали, но покуражились над ним вволю.
  - Но в одном, дружище Хейген, ты прав - неожиданно сказал мне Странник - Как-то это все слишком просто. Должна быть какая-то хитрость, не верю я, что вот так просто искомое в ладонь положат.
  - Если она и есть, то только там - показал на черный проем входа Сэмади - Только давай не будем геройствовать без нужды. Наверняка кто-то туда да шмыгнул, чтобы спрятаться.
   Он подал знак своим личам, которые, зачистив ближайшие улицы, присоединились к нам, впрочем, как и слуги Странника. Те понятливо кивнули и направились ко входу во дворец.
  - Разумно - признал его правоту Странник - Не хватало нам еще там, в переходах, самим сталью бряцать.
  Лорды Смерти проследовали за личами. Я, уже даже не знаю в который раз, облегченно вздохнул. Драки в замкнутых помещениях мне никогда не нравились.
  Долго ждать не пришлось, воины тьмы знали свое дело хорошо. На все, про все им понадобилось минут десять, в течение которых из здания доносились звуки молодецких ударов, там что-то гремело и рушилось, пару раз из и без того скособоченных окон, вынося остатки рам, вылетали останки очередных тараканов-неудачников. А после оттуда вышел Солис и жестом дал нам понять, что мы можем проходить внутрь. Там все спокойно.
  Может, мне не надо было валять дурака, и сразу присягнуть Страннику на верность? Ну, еще тогда, в Селгаре? Я бы все цепочки за неделю закрыл, давно бы богов призвал, и из игры свалил в большой мир, чтобы вести там свою скучную, серую и предсказуемую жизнь.
  Хотя нет, не вышло бы. Тогда бы до него добрались мои работодатели, а я опять остался бы на бобах и со своими проблемами.
  - Ну-с - Странник потер руки, войдя во дворец - И где же здесь сокровищница?
  - Даже боюсь представить - я повертел головой и сморщился - Я даже не уверен, что она здесь когда-то была!
   Не знаю, как это место выглядело в старые времена, но сейчас здесь царил подлинный хаос.
   Полы были завалены битым кирпичом и разнообразным мусором, причем в большинстве своем дурнопахнущим.
  Добавляли антуража и свежие трупы со вспоротыми панцирями. Или даже вовсе без них.
  - Где же, где же? - вертел головой Странник - Я чую его, он здесь, он зовет меня.
  Мои спутники, в отличии от меня, по поводу внешнего дискомфорта не напрягались совершенно, для них бытовых неудобств, похоже, совершенно не существовало.
  - Завидую - Сэмади поцокал языком - Я предметы не чую, даже сильные. Не дано.
  - Дело привычки - Странник замер на месте - Да, нам вниз. В подвалы. В закрома.
   Внизу была совершеннейшая жуть, возникало ощущение, что именно сюда подвели канализационные стоки всего города. Нет, возможно эта зеленая жижа и была чем-то другим, но меня она навела на вполне конкретные подозрения.
  - Где-то здесь - Странник распахивал железные двери, из которых, похоже, и состоял весь подвал - Где-то тут.
  Не знаю, что он хотел найти. Как по мне, так везде было одно и то же - груды мусора, битого камня и какие-то мерзко выглядящие отбросы
  Елки-палки, а как мне в этом свинарнике свое искомое найти? Я ведь даже не знаю, как оно выглядит, что уж говорить обо всем остальном. И чутья такого у меня нет.
  Странник странно дернулся, заглянул в помещение из тех, в которых уже побывал и с уверенностью сказал:
  - Здесь. Это здесь.
  Два Лорда Смерти немедленно шагнули туда и начали методично разгребать разнообразный хлам, которым эта комната была заполнена более чем наполовину. Судя по всему, они были мастера на все руки.
  Мусор перекочевывал в коридор, и совсем скоро нашим взорам открылось нечто, чему я даже названия сходу подобрать не смог бы.
  Более всего это напоминало черную беспросветную завесу, которая скрывала от нас один из углов помещения. Причем эта завеса была настроена к окружающим недружелюбно. По крайней мере, Солиса, который ее и обнаружил, а после случайно задел рукой, она отшвырнула в сторону как ветер листок. Лорд Смерти крепко шандарахнулся о стену, так, что даже головой потряс.
  - Я так и знал - впервые за нынешнюю ночь я услышал в голосе Странника раздражение - Слишком уж все гладко шло. 'Ночная вуаль'.
  Сэмади глянул на меня, я на него. Здесь мы были равны, оба не знали, о чем идет речь. Точнее, оба догадывались, но не были уверены наверняка.
  Странник кинул в завесу камешек, та отфутболила его в сторону с изрядной силой.
  - Потому эти насекомые эту комнату и завалили - сказал он нам - Не знали, как с этой штукой поступить и решили не мудрствовать лукаво. Вот только мне от этого не легче.
  - То есть эта штука подчиняется только тому, кто ее установил? - уточнил я по возможности деликатно, чтобы лишний раз нашего спутника не злить - Мы верно понимаем?
  - Верно - Странник присел на обломок камня, подпер подбородок кулаком и вздохнул - Вот только знать бы, кто именно ее установил.
  - Ну, выбор-то невелик - подал голос Сэмади - Волшба серьезная, невесть кто такую не сотворит. Так что либо главный колдун короля, либо сам король.
  - Король - Странник улыбнулся - Король - это хорошо. Да и на кого еще могут такое замкнуть, кроме него, правильно? Он высшая власть. Слушайте, я от недосыпа туплю неимоверно. Все же просто до изумления.
   - Разбивать шар не дам - мигом сообразил о чем идет речь Сэмади - Не обижайся, но не дам. Если понадобится - драться буду.
   - Да зачем мне его разбивать? - ухмыльнулся Странник - Я же говорю - все просто. Такие штуки - они надежнее любого сейфа, потому что их замыкают не на отпечатки пальцев или сетчатку глаза, а на эманации души. Сообразил, мой черно-белый друг?
  - Ты потом не забудь, что меня так назвал - без тени шутки попросил его Сэмади.
  - Потом - когда? - лукаво прищурился Странник.
  - Тогда, когда придет время - туманно ответил Барон - Белый братец, ты свидетель.
  - Не проблема - легко согласился я.
  А чего нет? Если честно, я давно понял, что они знают о каких-то вещах, полностью скрытых от моего понимания, очень и очень много. Понять я их не мог, да и не стремился к этому. В такие тайны лезть себе дороже.
  При этом стать гарантом я готов. Гарантов берегут и защищают, по крайней мере до той поры, пока они полезны.
  - Думаешь, сработает? - с сомнением спросил у Странника Сэмади, доставая из-под полы сюртука шар, в котором по-прежнему кружилось коричневое содержимое и время от времени сверкала искорка.
  - Надеюсь - с надеждой ответил тот - Потому что если нет, то я могу впадать в печаль. Не знаю я, как по-другому это защиту снять. Даже если мы эту халупу до фундамента сроем, то все равно толку не будет, она никуда не денется.
  Сэмади подошел к черной завесе, и протянул к ней руку с шаром.
  - А если артефакт разрушится? - со страданием в голосе произнес он - Что тогда? Ты свое получишь, наш смертный друг тоже, а я?
  - Дам тебе в аренду пару своих бойцов - с нотками недовольства в голосе пообещал ему Странник - Он убьют кого угодно.
  - Я бы не был так в этом уверен - осадил его Сэмади, скривился и ткнул артефактом в черноту магической субстанции.
  Шар Земли на секунду вспыхнул ярко, как звезда, ослепив нас всех, и тут же погас, как став тем, чем был.
  Завеса тоже осталась на месте, казалось, с ней ничего не происходит. Но это продлилось недолго. Спустя минуту она перестала быть радикально черной, то тут, то там в ней стали появляться проплешины, приблизительно такие же, какие моль проедает в ткани. Их становилось все больше и больше, пока, в какой-то миг, 'Ночная вуаль' не перестала существовать. Ее остатки истаяли в воздухе, словно растворились в нем.
  - Ф-фу - Сэмади погладил Шар Земли, потом даже поцеловал его и убрал обратно под полу - Обошлось. Слушай, что, вот из-за этой железяки ты во все это и влез?
  Ну да, как-то не слишком презентабельно выглядел тот предмет, который Странник взял в руки как величайшую ценность.
  Просто перекрученный кусок темного, покрытого патиной, металла. Если это и была часть того самого меча Демиургов, то я даже не смогу сказать, какая именно.
  - Каждому свое - сказал Странник, убирая драгоценный обломок в сумку - Кому одно любо, кому другое. И потом - главное не форма, главное содержание.
  - Не скажи - возразил ему Барон - Мои Шары еще и красивые.
  - Ты сейчас о каких именно речь ведешь? - ехидно поинтересовался у него Странник - Нет-нет, не отвечай, я не хочу это слышать.
  - Так значит, если что, то я могу рассчитывать на двух твоих бойцов? - перевел разговор Сэмади - Был уговор.
  - Давай разобьем Шар Земли - и нет проблем - с готовностью ответил Странник - Извини, но без этого - никак.
   - А если по дружбе попрошу меня поддержать? - не принял шутливого тона мой черный друг - Но без клятвы.
  - Давай дождемся того момента, когда ты не справишься со своими проблемами и придешь ко мне - предложил ему Странник - Тогда решим, что и как, идет? Да и не это сейчас главное. Посмотри, как печален наш общий друг. И оно понятно - мы с тобой довольны, потому как получили свое. А он нет.
  - Он всегда такой - с сочувствием произнес Сэмади - Все уже пить ром идут, а он все о чем-то думает.
  - Думаю - мне очень не понравились его интонации - Это тебе хорошо, у тебя в венах ихор вместо крови струится. А я - человек. Если бежать, не глядя под ноги, то непременно упадешь. И хорошо еще, если только ушибешься.
  - Так, не заводимся - попросил меня Странник - Хейген, есть мысли, что к чему?
   - Мысли - я почесал затылок - Мыслей полно, уверенности нет. Но, думаю, что надо искать тронный зал.
  - Обоснуй - потребовал Странник.
  - Квест называется 'Королевская печать' - начал объяснять ход своей мысли я - Так что она, скорее всего, находится там, где король был в своем полном праве. Вариантов три - тронный зал, спальня, туалет. Других версий я выдать пока не могу.
  - Резонно - признал Странник, и Сэмади приподнял свой цилиндр, как бы соглашаясь с моим ходом мысли - Значит, нам надо топать наверх.
  Самое скверное, что система никак не оповещает меня о том, что я вступил в какой-либо контакт с этим предметом квеста, что-то вроде 'вы можете начать уничтожать печать, у вас осталось...'. Ну, и так далее. Время начинает щелкать после первого удара. А до того ее еще найти надо. Я как вспомню свой визит на гору Айх-Марак и то, как я там по залу бегал, словно заяц от лисы.
  Здесь, конечно, все попроще, я не так ограничен во времени, но до бесконечности они же со мной по зданию не будут нарезать круги, верно? Бог с ним, с тем, что они вскоре начнут на мне остроумие свое оттачивать, это я переживу. Будь я на их месте, тем же самым занимался бы. Но вот на сколько у них терпения хватит меня сопровождать и копаться в кучах мусора, из которых это место состоит?
  А если они уйдут, то мне хана. Местные твари по закуткам сидят, потому что их боятся. Как только Лорды Смерти и личи покинут город, тараканы тут же полезут из своих нор. И я не хотел бы попасться в их лапы.
   Впрочем, разумеется, я эти мысли держал при себе, внутри. Напоказ же я весело шутил над местным бардаком, иронизировал над собой, и внимательно разглядывал все, что попадалось мне на глаза, пытаясь отыскать хоть какие-то отблески синеватого сияния.
  Тщетно. Ничего такого не было. Тронный зал, кстати, идентифицированный нами и более-менее уцелевший, я обшарил от и до, но безуспешно. Ничего. Пусто. Зеро. И это при том, что он был не слишком захламлен, просто на удивление.
  Шутки шутками, но я всерьез стал прикидывать, какие из комнат тут могли быть спальней и туалетом. Абсурд абсурдом, а вдруг я прав?
  Вот только этаж здесь был не один, а несколько. Все туалеты обходить замучаешься.
  - Королевская печать - задумчиво произнес Странник и побарабанил пальцами по стене, к которой прислонился - А может, мы не там ищем? Может печать - это, собственно, печать? Ну, та, которую короли на указы ставят?
  - Тогда дело труба - мрачно признал я - Найти здесь, среди этих завалов, предмет размером с яблоко нереально. По крайней мере, за пару часов. И даже за пару дней.
  - Прости, белый братец, но пары дней у меня нет - ожидаемо сказал Сэмади - Мы друзья, это так, но не настолько.
  - Печать - Странник пощелкал пальцами - Печать. Где короли ставят печать?
  - На указах - ответил я - На верительных грамотах.
  - Не на чем, а 'где'? - поправил меня Странник - Самые важные решения принимаются не в тронных залах, а в небольших кабинетах. Королевские выходы, приемы, всякие короны и мантии - это все представление, отрепетированная постановка на потребу публике. А истинная политика - она интимна и не терпит публичности, это дело двух-трех приближенных и самого короля, как последней инстанции.
  - Личный кабинет - наконец понял я, куда он гнет - Или рабочий, фиг его знает, как он тут назывался. Старик, ты гений.
  - Просто опыт - скромно ответил Странник - Я на этих местных головоломках уже собаку съел. Да и не факт, что я прав.
  Еще полчаса мы убили на то, чтобы найти рабочий кабинет короля. В результате он обнаружился на третьем этаже, рядом с королевской же спальней, это мы поняли по остаткам гигантской кровати. Причем, чтобы попасть в него, нам пришлось растаскивать небольшой завал.
  Зато там меня ждал приятный сюрприз. Точнее, условно приятный.
  Странник оказался прав, логика его не подвела - письменный стол, стоящий напротив давным-давно выбитого окна, мерцал приятным сиреневым светом. Но какой же он был огромный! Это был стол-монстр, стол-исполин. Его даже время не взяло, он и не подумал подгнить или затрухляветь. Он как будто нахально мне говорил: 'Ну-ну, попробуй меня уничтожить'.
  Обычно мне дают три минуты. Даже не знаю, управлюсь ли. Как правило, предметы-печати куда прочнее, чем их обычные собратья.
  - В сторону отойдите - я достал меч - После того, как печать уничтожена, обычно что-то происходит, какой-то 'бадабум'. Не разрушительный, но зрелищный.
  - Плохо - Сэмади с сомнением посмотрел на стены кабинета - Все здание на соплях держится, как бы нам под ним не остаться.
  - Нас так просто не убьешь - успокоил его Странник - А стол жалко. Хорош, хорош. Я бы такой себе забрал. Сразу видно - добротная работа, для монарха делали.
  Мнение его я в данном случае не разделял, поскольку именно качественность данного предмета мебели и вызывала мои опасения. Но вслух я ничего говорить не стал, вместо этого размахнулся и нанес столу первый удар, негромко шепнув: 'Память о боге'. А почему нет? Он же сейчас мой враг.
   Я ощущал себя дровосеком, от стола летели во все стороны ошметки дерева, то изрядные куски, то попросту щепки. Столешница после одного из ударов раскололась надвое, я, было обрадовался, но, увы, ничего не воспоследовало - ни светового эффекта, ни текстового сообщения.
  Всем своим существом я ощущал, что время истекает, что остались секунды, я орудовал мечом с такой скоростью, которой в себе даже не подозревал, я рычал и брызгал слюной.
  Не знаю, какой именно фрагмент стола был печатью, поскольку в тот момент, когда ярко-белый столб света, ослепив меня и ощутимо пошатнув здание, ударил в потолок, он весь представлял собой кучу разноразмерных обрубков.
   - Красиво - одобрил Странник - И вправду зрелищно!
  - Пошли отсюда, а? - попросил у нас Сэмади - Я вообще не люблю дома, мне привычней простор кладбищ. А если они еще и развалюхи, вроде этой, то мне совсем уж в них не по себе.
  
  Прогресс выполнения цепочки заданий 'Прах пяти печатей' - взломаны пять печатей из пяти.
  Время, затраченное вами на то, чтобы сломать пятую печать - 2 минуты 43 секунды.
  Исходное время, отведенное вам на выполнение данного действия - 3 минуты 00 секунд.
  Общее бонусное время, полученное вами - 3 минуты 34 секунды. Вы сможете использовать их во время проведения ритуала призвания богов.
  
   Да, смотри-ка ты, не ошибся я. Еще семнадцать минут - и все, привет, квест провален. Даже не знаю, как бы я на это отреагировал. Нет, обломы случаются, это дело обычное, но тут, конечно, масштаб трагедии был бы серьезен. Столько трудов коту под хвост. И даже ни на кого вину не свалишь, сам во всем виноват.
   В серьезных обломах ведь главное, что - найти того, кто все испортил, кто подвел, и кто крайний. Неважно, что ты сам все профукал, нужен крайний, иначе не будет сил начать все сначала. Надо же доказать тому, кто все испортил, что ты ему назло все-таки добьешься своего. Есть повод упереться рогом и идти вперед.
  Но если крайнего нет - все, кранты. Стимула нет, зато имеется уверенность в том, что ты по жизни неудачник и конь педальный. А потом ты еще начнешь вспоминать все свои обломы со времен первой незаслуженной двойки в школе и разбитой банки варенья, из которой ты даже и съесть ничего не успел. А там и до запоя недалеко.
  Вот тут как раз такой случай и был. Вот я, вот стол, вот меч. Кроме себя самого крайним сделать некого.
  Ладно, теперь это все уже неважно. Я сломал печать. Последнюю печать.
  
  Вами выполнено задание 'Королевская печать'
  Награды за выполнение задания:
   45000 опыта;
   30000 золота;
  Титул 'Разрушитель мирового порядка'
  Титул 'Низвергатель устоев'
  12 свободных единиц характеристик.
  
  
  Вами получен уровень 84!
  Доступных для распределения баллов: 15
  
  Еще уровень? Просто праздник какой-то сегодня.
  
  Вами выполнена цепочка заданий 'Прах пяти печатей'
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  70000 опыта;
  50000 золотых;
  Шлем из сетового набора 'Дети снегов';
  Кинжал Аль-Дораха;
  Сапоги Руиса-заклинателя змей;
  Заклинание 'Шаги колосса';
  Клещи Трурка.
  
  Если честно, почти не помню, что сулили за выполнение цепочки с печатями. Нет, понятно, что не обманули. Шлем явно под мой класс, а вот все остальное, особенно клещи Трурка - не факт.
  
  Вам предложено принять цепочку заданий 'Последние приготовления'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'И да вернутся боги в Файролл'
  Условие - подготовить все для проведения ритуала вызова богов в мир Файролла.
  Награда за прохождение задания:
   1000 опыта;
  Получение первого квеста цепочки.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  55000 опыта;
  85000 золотых;
  Два элитных предмета (рандомно);
  Два ремесленных свитка на двадцатый уровень (рандомно);
  Титул 'Мастер на все руки'
  Принять?
  
  Резонно, разумно. Особенно ласкает глаз название. 'Последние приготовления'. Звучит как музыка. Одно плохо - как бы эти приготовления не вышли похлеще, чем предыдущие похождения. Как сейчас врубят что-то немыслимое, из серии 'пойди туда, не знаю куда'.
  
  Вам предложено принять задание 'Роща богов'
  Данное задание является первым в цепочке квестов 'Последние приготовления'
  Условие - узнать, где находится заповедная роща, деревья в которой, по слухам, некогда посадили боги.
  Награды за выполнение задания:
   10000 опыта;
   8000 золота;
  Три желудя дерева Крухт.
  
  Желудь - это вещь. Когда желудь спелый, то, как известно из замечательного новогоднего мультика, его любая свинья съест. Опять же - можно их посадить рядом с замком Лоссорнаха, водой поливать, выращивать. А почему нет? 'Хейгенов дуб'. Звучит-то как. Хотя нет, не звучит. Отдельные граждане потом непременно будут говорить мне, чтобы я пошел и обнял его. Мол, он и ты близнецы братья, и неизвестно кто умнее.
  Нет, положительно ночь задалась. Я-то, было, нервничать начал, переживать, гадать что на меня опять навалят. А все не так и плохо. Не сказать, что совсем неплохо. Прямо от сердца отлегло.
  - Вот как же мало человеку надо для счастья - стер из уголка глаза воображаемую слезинку Странник - Только что дергался, нервничал, щекой дергал. А теперь! Стоит, улыбается чему-то, того и гляди в пляс пустится.
  - Хорошо быть смертным - поддержал его Сэмади - Простые желания, простые мечты, маленькие радости бытия.
  - Злословьте сколько влезет - разрешил им я - Никаких обид и ответных острот не будет.
  - Он сказал 'ответных острот' - расхохотался Барон - Уже смешно. Братец, ты шутить не умел никогда, уж можешь мне поверить.
  - Да, Тристан мне тоже про это говорил - подтвердил Странник - И даже приводил пример, изображая что-то вроде пинка под зад. Не знаю, что он имел в виду...
   Ну, тут ты перегнул палку, все ты знаешь, поскольку в свое время я при тебе чуть не придушил этого самого Тристана, маленькую дрянь в клетчатых штанах.
  - Рассвет недалек - сообщил нам один из Лордов Смерти, по-моему, тот, которого звали Кристианус.
  - Верно - посерьезнел Странник - Пошли отсюда. В одной древней рукописи я читал о том, что тех, кто встретил рассвет в одном из трех величайших городов прошлого, не ждет ничего хорошего. Что именно с ними случится, там не указывалось, но, полагаю, просто так о подобных вещах никто болтать не станет.
  - Формально мы здесь рассвет не встретим - сообщил спутникам я - Здесь нет солнца.
  - Останься и посмотри, что здесь будет происходить - предложил мне Барон - Потом нам про это расскажешь. Или не расскажешь.
  - Ну уж нет, проверять на себе правоту этого утверждения мне неохота - замахал руками я - Особенно теперь, когда каждый из нас получил, что хотел.
  - Тогда вставай в серединку и топай ногами - посоветовал мне Сэмади - Левой-правой, левой-правой. И все на самом деле закончится хорошо.
  - А вот это не факт - вздохнул я, но продолжать эту мысль не стал.
   Когда мы покинули Уртау, мне показалось, что я услышал что-то вроде дружного выдоха облегчения. Как видно, тараканы-переростки до конца не верили, что мы, сделав свои дела, не продолжим их массовое уничтожение, мстя за свой род, то есть за тех, кого они когда-то тут убили и съели.
  Нет, я-то против точно ничего не имел. Пару-тройку уровней мне на этом геноциде гарантированно перепала бы.
  - Что я могу сказать? - Странник пригладил свою забавную прическу, представляющую собой торчащий во все стороны 'ежик' - Господа, мне было приятно иметь с вами дело. Сработали чисто, слаженно, без споров и ругани. Так бы каждый раз.
  - Думается мне, этот 'раз' еще настанет - снял с лысой головы свой цилиндр Барон - И скоро. Дети Тьмы помнят и ждут.
  - Я рад, что между нами нет недопонимания или, того хуже, вражды - Странник бросил взгляд на меня - Но это тема для отдельного разговора.
  Вот-вот. Ну их нафиг, лишние знания по подобным вопросам. Не знаю ничего, значит, и рассказать никому ничего не могу. Особенно если учесть, что я этого делать не хочу совершенно. Меня еще отец учил, что за добро добром платят. А я от Странника кроме добра ничего не видел.
  К тому же у меня есть более животрепещущий вопрос.
  - Слушай - обратился я к Барону - А как мы отсюда вообще выбираться будем? Сюда - понятно, по твоей милости попали. Обратно-то как?
  - Не знаю - с улыбкой до ушей ответил мне повелитель мертвых - Я об этом не думал.
  Я огляделся. Нет, никаких проходов, никаких тоннелей. Каменная площадка, скала вокруг да город, территория которого кончается огненной бездной.
  И чего теперь?
   - Вот видишь, как хорошо, что я тоже тут оказался - сообщил мне Странник - Так и быть, подброшу вас до обитаемых мест на своей лошадке. А вот если бы не я, тогда что? Тогда тут бы вам и куковать до конца времен. Ну, или помирать идти.
  - Особенно этот вариант мне подходит - согласился с ним Сэмади - Идеальный план.
  Да, по поводу 'оказался'. Не прощу себе, если не спрошу.
  - Слушай, на два слова - попросил я Странника - Черный брат, без обид?
  - Воркуйте-воркуйте - великодушно разрешил нам Барон - Я же все понимаю. Старые друзья, общие дела. Только не тяните, я чую, что вон та орясина права, скоро солнце встанет. Весна на пороге, ночи становятся короче.
  Мы со Странником отошли в сторону, я было открыл рот, но он меня перебил:
  - Знаю-знаю. Почему я так вовремя тут оказался, спросить хочешь? Мол, не бывает таких совпадений, и все это припахивает дешевым романчиком, лишенным логики. Ну, или, как бы сказал какой-нибудь искушенный в вопросах литературы читатель, все это притянуто за уши.
  - Ну да - порадовался я его прозорливости.
  - Подумать не пробовал?
  - Всю ночь только этим и занимаюсь - я потер лоб - Уже мозги трещат от мыслей.
  - Все просто - мягко произнес Странник и взял мою руку в свою - Проще некуда.
  Он ткнул меня пальцем чуть выше запястья, и я взвыл от боли. Меня словно током дернуло, причем не коротким импульсом, а по полной, как на электрическом стуле. Я сам на нем не бывал, но, полагаю, так там это и обстоит.
  Фига себе. Вроде капсула от подобных ощущений защищать должна, там датчик стоит, который ограничивает болевой порог, дабы не нанести игрокам психологическую травму.
  Хотя - о чем я? Меня и тогда, когда Странник поставил мне свою метку, тоже тряхануло будь здоров. Ему, похоже, датчики не указ.
   Значит, на мне что-то вроде 'маячка' стоит. А рассказывал-то, рассказывал. Мол - только по доброте душевной тебе эту штуку прилепил, мол, жизнь облегчить хочу. Правильно я тогда ему не поверил.
  Хотя польза от его метки есть, отрицать не стану. Да и сегодня он появился очень кстати. Что уж там - если бы не он, неизвестно, чем все закончилось бы.
  Сэмади глянул на нас, держащихся за руки, присвистнул, сдвинул цилиндр на затылок и всем своим видом дал понять, что: 'Вот уж не ожидал!'.
  - Надеюсь, ты не слишком на меня зол? - поинтересовался у меня Странник, отдергивая свою руку. Он пантомиму повелителя мертвых тоже приметил, и она ему явно не понравилась.
  - Вообще не зол - не кривя душой, ответил я - Только это... В душе за мной не подглядывай.
  - Прав черно-белый - Странник постучал мне пальцем по лбу - Нет у тебя чувства юмора ни на грамм. Метка не камера. Она дает о себе знать только тогда, когда твои интересы как-то пересекаются с моими. Там все тонко настроено, в двух словах не объяснить. А душ твой мне нафиг не нужен.
   Зря ты все так тонко настроил. Если кое-кто докопается до этого, то ситуацию с взаимным интересом создадут быстро и качественно. Правда, есть это 'если'. Пока точно есть.
  - Ну, едем - Странник вскарабкался на раваха, за ним последовали Лорды Смерти - Извините, специальных седел у меня для вас нет, так что крепче цепляйтесь за его спину. Там есть такие шипы, вы не бойтесь, они не ядовитые.
  Я залез первым, поскольку в хвосте быть не хотел. Так, может, поймает кто. Впрочем, кому я там нужен? Донату или Рафаилу? Даже не смешно.
  Мы расселись, я уцепился за длинный и шершавый шип, торчащий из спины раваха, и посильнее сжал его спину ногами. Ух, не свалиться бы!
  Равах стартовал как ракета 'земля-воздух'. Пшшш - и помчались, без всяких предварительных уведомлений об этом.
  Он скользнул по спине и пробил башкой потолок пещеры, причем даже не в том месте, через которое сюда прибыл.
  Я не знаю, из чего природа изготовила его черепную коробку, точнее - какой предел прочности вложили в нее создатели игры, но то, что творило это существо не могло не восхищать. Для него не было преград.
  Он буровил ходы в земной коре и камнях, причем сразу такой ширины и высоты, что даже высоченные Лорды Смерти башкой потолки не сшибали.
  Мы неслись через какие-то черные шахты и заброшенные копи, пару раз мелькнули развалины каких-то то ли крепостей, то ли городов.
  Это все мелькало перед глазами, поскольку скорость была невероятная. Мне как-то давно довелось прокатиться на машине с одним грузинским коллегой, я тогда в Тбилиси в командировку ездил на три дня. Ну, сначала подразумевалось, что на три дня, вернулся-то я только через полторы недели, прибавив семь с лишним кило и нанеся ужасный урон печени.
  Так вот он так же машину водил. За окнами мелькает пейзаж, но что там конкретно происходить понять невозможно. Так, картинка из калейдоскопа - и только.
  По первости страшно до предела, но к поездке пятой сначала приходишь к мысли, что все мы смертны, а потом к ней привыкаешь. Ну, и потом - расплату за совершенные грехи никто не отменял. Вот она меня и настигла в виде лихого водителя по имени Гоча.
  В общем, всю поездку я замирал от смешанных чувств ужаса и восторга. Причем чего здесь больше я определить не берусь. При этом когда мы наконец вылетели на поверхность земли, где, несмотря на слова Лорда и Сэмади, все еще царила ночь, я выдохнул с облегчением. Классный, конечно, вид транспорта, но для меня чересчур скоростной. Я лучше так, ножками, ножками.
  Мы покинули спину раваха, Странник махнул нам на прощание рукой и гигантское пресмыкающееся ввинтилось в земную твердь, моментально исчезнув из вида.
  Блин, как мы умудрились такую тварь завалить? Тогда это казалось нормальным, а сейчас я понимаю, что нам нереально повезло. То ли тот равах был не в форме и болел чем, то ли мы на малолетку нарвались, который еще в силу не вошел.
  Этого мы бы хрен завалили. Вот он нас - да. А мы его - фиг.
  - И где же это мы оказались? - Сэмади с интересом рассматривал лианы и пальмы, а после со свистом втянул воздух своими широкими ноздрями - Пахнет как дома. Слушай, он нас обратно на Архипелаг не забросил часом? Очень похоже.
  - Нет - успокоил я его - Мы на юге континента. Там Мейконг, а вон там храм, совсем недалеко отсюда храм стоит старый. В нем змейка живет.
  - Как мило - Сэмади сложил ладони напротив груди - Змейка? Твой друг?
  - Не сказал бы - я вспомнил гигантские клыки и немигающий взгляд мертвенно-холодных глаз огромной рептилии, после чего меня передернуло - Просто змейка. Ладно, ты куда сейчас? В Пограничье?
  - Нет - подумав, ответил Барон - Если не сложно, доставь меня домой, на родное кладбище. Там и крипта побольше, да и вообще...
  - Нет проблем - даже обрадовался я - На Запад, так на Запад.
   Наши маршруты совпадали. Отчасти, конечно. Мне было не нужно кладбище, у меня в Западной Марке был свой интерес.
  
  Глава двадцать первая
   в которой герой ведет себя немного нагловато
  
  В джунглях еще царила ночь, а на Западе небо потихоньку начинало светлеть. Видать, не ошибся Сэмади, и вправду с Востока на нас неумолимо накатывался рассвет.
  - Спать пойду - потянувшись, и зевнув во всю свою пасть, сообщил мне Барон - В крипте хорошо, прохладненько, тишина. Хочешь - пошли со мной, перекусим, и на боковую? Места много, саркофагов тоже. Или, хочешь, выделю тебе персональный склеп. Мне для друга ничего не жалко.
  - Спасибо, но нет - отказался я - Хочу еще кое-куда наведаться, пару вопросов одному человечку задать. Не скажу, что вот прямо рвусь его увидеть, это достаточно неприятная личность, но надо.
  - Ну не знаю, как по мне, так после наших приключений надо отдохнуть - Сэмади снова зевнул и потянулся - Хотя ты парень взрослый, сам решишь, что тебе нужнее.
  - Именно так - я хитро глянул на своего собеседника - Слушай, так может, все же, покажешь свою коллекцию шаров целиком? Интересно же!
  - Может, и покажу, но не сейчас - Сэмади явно не стремился меня порадовать - Со временем увидишь. Слушай, может с тобой кого-то из моих мальчиков отправить? Они любого человечка мигом сделают сговорчивым, даже очень неприятного.
  Да, иметь под рукой такого спутника, как тот же Рафаил - это очень круто. Назир хорош, но лич - это лич. Это все равно что по Раттермарку на бронепоезде ездить. Вот только не вариант это. Лич существо изначально темное, и любой имеющий с ним дело автоматически попадет в 'черные списки' довольно влиятельных неигровых сообществ, вроде Коллегии инквизиторов или того же Ордена Плачущей богини. И никакая репутация не спасет. Если попалишься, разумеется. Зная же мое везение, можно смело говорить о том, что я непременно попалюсь.
  А жаль!
  - Да нет, я сам - вздохнув, отказался я - Но за предложение спасибо.
  - Как скажешь - Барон крутанул свою трость, в финале трюка красиво перехватил ее и засунул под мышку - И вот еще что, белый братец. Хочу напомнить тебе об одном твоем обещании.
  - Ты опять? - я даже засмеялся - Ну, что еще выдумал?
  - Почему выдумал? - повелитель мертвых был на редкость серьезен - Все по-честному. Я в свое время оказал тебе услугу, ты дал мне слово. Если конкретнее - ты обещал взять меня на одно очень, очень ответственное мероприятие, связанное с призывом неких сущностей из великого Ничто.
  - Было такое - не стал отрицать очевидное я - Обещал. И слово свое сдержу.
  - Знаю - Сэмади просто-таки поражал меня своей серьезностью - И верю тебе. Но все-таки решил напомнить. Вы, люди, такие забывчивые.
  На том мы и расстались. Он направился в крипту, завтракать и спать, а я пролез в проем в стене, миновал руины замка некогда живого и гордого, а теперь мертвого и вредного маркграфа, да и потопал себе по полюшку к рощице, виднеющейся на горизонте.
  Шагалось хорошо. Небо светлело, вокруг галдела, пищала, шуршала просыпающаяся живность, и на душе у меня было хорошо.
  Ну, а с чего печалиться? Печати сломаны, и игровое будущее вырисовывается теперь уже более-менее отчетливо. До финальной ленты осталось всего-ничего. Неспроста ведь Сэмади завел этот разговор про обещание. Этот комбинатор все знает, все понимает. И то, что я вот-вот возьмусь за Великое Делание - тоже.
  Да и к тому же - места-то знаковые, памятные. С них все когда-то началось. Вернее - здесь все когда-то началось. Не потяни меня черти тогда вон в ту рощицу - и не было бы ничего. Точнее - все было бы по-старому, как прежде. Я бы таскался по приемам да вечеринкам, огребал от Мамонта и вел простой и понятный образ жизни.
  Хорошо ли, плохо ли, что все вышло, как вышло? Не знаю. Серьезно - не знаю. Иногда мне кажется, что лучше бы этого всего не случилось. Иногда наоборот. Последнее случается реже, но случается.
  А вообще не это главное. Главное, чтобы все это закончилось. Причем закончилось как в старых романах, когда все живы-здоровы, и по возможности счастливы. Даже, хрен с ним, можно со свадьбой. Но это только в крайнем случае, если без нее уж совсем никак.
  Поразмышляв о превратностях судьбы, я решил перейти к вещам более прозаичным. Проще говоря, разобраться со всем тем, что добавилось мне этой ночью в сумку и не только.
  Для начала я ввалил полученные очки характеристик в силу и выносливость, как, впрочем, делал почти постоянно.
  И вот уже после этого я перешел к предметам.
  Кинжал и сапоги оказались вещичками неплохими, но для меня бесполезными, просто в силу несовпадения по классу. Нет, если бы я не имел иммунитета к змеиному яду, может и натянул бы на ноги полученные сапоги, они давали серьезный бонус к защите от укусов пресмыкающихся. Но если убрать его, то все остальные характеристики были для меня достаточно бесполезны.
  Отдельно повеселили клещи Трурка
  
   Клещи Трурка
  Трурк - гном, который еще при жизни стал легендой. Оружие и броня его работы раскупались до того, как были изготовлены. 'Ты сначала ко мне приехай, уважительность свою покажи да золота отсыпь как следует' - говаривал мастер Трурк - 'А там я подумаю - ковать для тебя клинок али доспех, или же нет'.
  Увы, именно тщеславие и грубость и стали причиной его смерти. Великий мастер не знал о том, что фамильный гнев, это отличительная черта королевской фамилии, в то время правящей Западной Маркой. Он слишком непочтительно разговаривал с одним из сыновей короля Запада, настолько, что молодой человек не совладал с собой и одним ударом снес голову с плеч Трурка.
  У вас в руках один из личных инструментов великого мастера-кузнеца. Он помнит тепло его рук и великие творения, которые эти руки создали.
  + 128 к искусности;
  + 10% к прочности изготавливаемых шлемов;
  + 10% к прочности изготавливаемых наголенников;
  + 19% к шансу того, что изготовленное оружие получит одну дополнительную характеристику;
  - 10% от времени, затрачиваемого на ковку мечей и боевых топоров;
  + 3% к ремесленному опыту от каждой изготовленной вещи.
  + 1 уровень к мастерству (при условии, что игроком не достигнут максимальный, 20 уровень мастерства).
  Примечание.
  Следует учитывать, что ряд характеристик требует, чтобы при изготовлении предметов использовались именно эти клещи.
  Прочность 10000 из 10000
  Минимальный уровень мастерства для использования - 10
  Используется в профессии - кузнец.
  Украсть, потерять - невозможно.
  
  А чего, прикольная штука. И, подозреваю, сильно недешевая. Один уровень мастерства на вершине мастерства сам по себе дофига стоит, а если приплюсовать все остальное...
  Уберу в сундук, пусть лежат.
  Ну, и на сладкое шлем.
  
   Шлем воина снегов
  Когда-то этот шлем принадлежал отважному воину, который в поисках славы спустился с заснеженных вершин своей родины в долины Юга.
  Он нашел там славу, друзей, любимую женщину, все то, о чем может мечтать воин и мужчина. Были выиграны сотни битв и повержены тысячи врагов, слава бежала впереди него. И в тот день, когда Смерть пришла за ним, он смело взглянул ей в глаза, потому что стыдиться этому воину было нечего.
  Предмет из сета 'Дети снегов'.
  Состав сета:
  Кольчуга Льда;
  Шлем воина снегов;
  Пояс зимней ночи;
  Меч северного Солнца;
  Кольцо снега;
  Кольцо инея.
  + 216 к силе;
  + 188 к стойкости;
  + 15% к защите от холода;
  + 15% к защите от ментального воздействия;
  + 20% к шансу нанести дополнительный урон холодом;
  + 6 % к шансу мгновенного восстановления 25% здоровья во время боя;
  + 3 % к прочности амуниции;
  Прочность 3000 из 3000
  Минимальный уровень для использования -105.
  Для использования классом - воин
  Украсть, потерять, сломать, подарить - невозможно.
  При наличии четырех экипированных предметов из сета после смерти владельца не исчезает из инвентаря
  При полном использовании сета будут доступны следующие бонусы:
  Два активных классовых умения - рандомно;
  Титул 'Сын холодных вершин'
  Постоянное увеличение защиты от холода на 50%;
  + 500 ед. к показателю 'Здоровье'.
  
  Хорош. Очень хорош. Но вероятность собрать этот сет не просто мала, а мизерна. Да и сто пятый уровень, опять же. А так - классная вещичка. В сундук уберу.
  Вот так, совмещая приятное с полезным, я и дошагал до рощицы, которую рощицей теперь уже и назвать-то было сложно.
  Лес, по-другому не скажешь. Деревья за эти месяцы изрядно прибавили в росте и ширине, чахлые дубки стали великанами, и ко всему этому еще и пруд добавился, которого раньше здесь не было. Ручей помню, а пруд - нет. Как видно, его создали, чтобы зеленые насаждения не испытывали недостатка в воде.
  Я достал из кошелька кольцо, которое призывает дриад, натянул на палец и гаркнул:
  - Эй, Эйлиана Западная, явись-покажись. Гость к тебе пришел. Все, что есть в печи - все на стол мечи!
  Тишина. Только дубы шелестят листвой, пропуская сквозь нее лучи утреннего, умытого росой солнышка.
  - Эйлиана - снова крикнул я, озираясь и вертя на пальце кольцо - Выходи уже, поговорить надо!
  На второй мой призыв дриада все-таки отозвалась. И хорошо, а то я уж начал подумывать о том, что после моей последней проделки с ее сестрицей кольцо потеряло свои характеристики.
  - Как. Ты. Смел. Сюда. Явиться! - выделяя каждое слово и сверкая глазами, спросила у меня Эйлиана, возникнув словно из ниоткуда. Такое ощущение, что она определила себе место жительства в стволе одного из деревьев, из него и вылезла - Негодяй!
  - Эй-эй - примирительно выставил ладони перед собой я - Откуда столько агрессии? Если ты не забыла, то я друг, а не враг, что неоднократно мной было доказано.
  - Друг? - Эйлиана топнула ножкой, на которой была изящного плетения зеленая туфелька - Друзья моих сестер на смерть не обрекают!
  - Какую смерть? - изобразил недоумение я - О чем ты?
  - Хильду кто чуть не угробил? - в голосе дриады появилась язвительность - А?
  Значит, все-таки не сошла мне с рук та история на болотах. Ну, когда я, вытаскивая свою сестрицу Эбигайл и Флоси из ручонок вилис, подставил Хильду Северную под удар их повелительницы.
  Но при чем тут смерть? Она же вроде выпуталась, у меня тогда репутация не с дриадами полетела ко всем чертям, а с вилисами.
  - Понятия не имею - продолжил лицедействовать я - Ну да, мы тогда завязли в болоте у этой малахольной Регины Рем Тригге, она с чего-то вызверилась на Хильду, но при чем тут я?
  - Это была твоя идея - обличительно сказала дриада и даже потыкала в мою сторону пальчиком - Мы все знаем!
  - Кто это сказал? - засмеялся я - Регина? Да она, чтобы себя выгородить, на кого угодно напраслину взведет. Ты вспомни, что это за существо. Когда ваша мамка на одну ночь вернулась в Файролл, она это учуяла, но даже не подумала к ней явиться. И потом - с чего это она кровавые жертвы надумала приносить, а? Не припоминаю я, чтобы Месмерта такое приветствовала.
  - Это правда - чуть сбавила обороты Эйлиана - Нас тоже это все настораживает. Но твоей вины это не уменьшает. Хорошо, даже если ты не хотел смерти Хильды, то почему ей не помог, когда она попала в беду?
  - Потому что хамить не надо - назидательно произнес я - А она тогда себя по-свински повела со мной, между прочим. И это при всем том, что если бы не я, то вы до сих пор под корягами жили и листвой питались.
  Если честно, уже не помню, как тогда себя вела Хильда. Но учитывая ее скверный характер, думаю, что именно так, как я и изложил.
  - Вот ей самой это сейчас и скажешь - Эйлиана глянула вверх - Если успеешь.
  Я тоже задрал голову и уставился на листву над нашими головами. Это что же, она оттуда как все тот же желудь упадет?
  - Надо что-то делать с этими противными листожорками - обеспокоенно сообщила мне Эйлиана - Слушай, если сейчас тебя Хильда не убьет, то, может, поможешь мне с ними разделаться?
  
  Вам предложено принять задание 'Вредители!'
  Условие - уничтожить 25 листожорок, которые объедают листья у любимых дубов дриады Эйлианы Западной.
  Награды:
  300 опыта;
  100 золотых;
  Отменный дубовый посох.
  Принять?
  
  Я ознакомился с условием квеста, хмыкнул, перечитал еще раз и неуверенно хихикнул. Прелесть какая. Листожорки. Целых двадцать пять. Что там тараканы-переростки, огромные пауки, Кракен и прочие злобные твари? Вот настоящие враги.
  Да и награда хороша. Посох. Хочешь - ходи с ним, хочешь - как дубинку используй.
  Принять что ли? В конце концов, ведь именно в таких квестах и содержится исконная суть настоящей игры, той за которой в Файролл идут люди. А все эти клановые войны и прочая мишура -геморрои, которые выдумывают себе люди от нефиг делать.
  И принял бы я этот квест, почему нет? Но - не успел. Хильда нарисовалась.
  Эта звезда Севера вылезла из недальних кустов, в которых перед ее появлением что-то отчетливо бумкнуло.
  - Где он?! - орала Хильда и махала боевым молотом. Как видно, меч она сочла недостаточно эффективным для моего убийства. А может, хотела меня как следует отбить, перед тем как съесть - А, вот ты где! Мерзавец, негодяй, выродок, пес поганый, помойный!
  - С псом - перебор - возмутился я, срываясь с места и отправляясь в пробежку вокруг пруда - Да и остальное не по адресу!
  - Сейчас я тебе череп раздроблю и туда нагажу - пообещала Хильда, пустившаяся за мной в преследование с лязгом, вызвавшим у меня ассоциации с танковым биатлоном - А потом отрежу твое достоинство, засушу его и отдам какому-нибудь шаману, в обмен на то, чтобы он не давал покоя твоей душе!
   - Приятен тот факт, что ты не сомневаешься в отсутствии оного достоинства - нарастил темп я, чертова дриада несмотря на всю кучу железа, что на ней была надета, висела у меня на хвосте - Это мне льстит.
  - А еще я размотаю твои кишки и развешу на ветках вон тех кустов - пообещала Хильда, отдуваясь.
  - Вот этого мне не надо - влезла в нашу беседу Эйлиана - Они через день-два протухнут, и будут вонять.
  - Не хочу тебя расстраивать, девочка с Севера, но ничего этого ты не сделаешь - я решил эту пробежку заканчивать, поскольку показатель выносливости пошел вниз - Увы и ах!
  - Почему это? - заорала Хильда, резко ускорилась, и чуть ли не догнала меня.
  - Если проломишь мне череп или убьешь меня любым другим образом, то по факту лишишь себя жизни - убрав из голоса шутливость, сообщил ей я - Если не будет меня, то кто вытащит из Великого Ничто вашу мамку Месмерту? Я единственный, кто может это сделать. Да практически уже сделал.
  - Он прав! - завизжала Эйлиана - Нет, Хильда!
   Оказывается, пока я болтал, чертова валькирия меня совсем догнала, и даже занесла свой молот над моей головой.
  - Проклятие! - дриада с Севера остановилась, чуть согнулась, положила ладони на свои мощные ляжки, чуть прикрытые кольчугой, и тяжело задышала - Уфффффф!
  - Ох! - выдохнул и я, останавливаясь - Ну и сильна ты, Хильда Северная.
  - Я тебя все равно убью - пообещала мне она - Потом. Когда наша повелительница вернется.
  - Вот уж фиг! - возмутился я - Я против!
  И ведь убьет. Баба она упертая, принципиальная. Причем Месмерта ей в этом еще и поможет. Это она сейчас мои передвижения отследить не могла, руки у нее коротки, а как богиня вернется, там другой расклад пойдет.
  - Кто тебя спрашивать будет? - сплюнула Хильда и выпрямилась - Пришибу и все тут.
  - Тогда сейчас убивай. Точнее - попробуй это сделать - решительно заявил я и достал из ножен меч - И долбитесь потом головами вон в те дубы до скончания времен. Хрен вам, а не Месмерта.
  Эту компанию надо прямо сейчас гнуть в дугу. Чую, что за заданием узнать о роще богов, последует что-то вроде 'сходи туда' или, что более вероятно, 'добудь пару бревен'. И здесь без этих красоток мне не обойтись.
  А уж что они в курсе, где такая роща есть, я уверен. Кому такое знать, как не им? Я об этом сразу подумал, как только условие задания прочел.
  - Человек, ты совсем с ума сошел? - неожиданно мирно спросила у меня Хильда - Мы создания богов, ты грязная букашка. Ты как с нами разговариваешь?
  - Ну, насчет грязной букашки ты поосторожней высказывайся - посоветовал я ей - Мы до твоего появления как раз недавние времена вспоминали. Напомни-ка мне, кто под корнями жил, рожу не мыл и не пойми чем питался? Не помнишь случайно?
  Хильда насупилась, Эйлиана покраснела.
  - Быстро вы добро забыли - мне подумалось, что самое время их доканать - А я, между прочим, за вас кровь лил, с такими тварями дрался, что вспомнить страшно. Яблоками вас угощал.
  - Было и прошло - буркнула Хильда - И потом - ты первый нас предал.
  - Второй раз ничего объяснять не стану - жестко объявил я - Эйлиана, потом с подругой поговори, хорошо?
  Дриады обменялись взглядами.
  - Хильда, он прав - мягко произнесла Западная - Ты вот злишься, а речь о Регине идет. Когда она правду говорила?
  - Та еще сучка - согласилась с ней северянка - Но он же сбежал?
  - Он человек - захлопала глазами Эйлиана - Не жди от него больше, чем стоит.
  - Ладно, это все вы потом обсудите - решил я переходить к делу - Значит так. Дело, как я и сказал, почти в шляпе.
  - Какое дело? - наморщила лобик Эйлиана.
  - Что такое 'шляпа'? - заинтересовалась Хильда.
  Интересно, а что спросили бы две недостающие здесь дриады?
  - Госпожу вашу почти уже оттуда сюда вернул - я потыкал пальцем вверх - Пустяки сущие остались.
  - Оттуда? - в один голос произнесли дриады и уставились на листья дуба.
  Господи, как с ними тяжело! И это я еще над Эльмилорой смеялся, думал, что она дурочка.
  Может, Трень-Брень сюда привести? Или Сайрин? Они у меня тоже не от мира сего, авось договорятся с этими.
  - Надо что-то с листожоркой делать - деловито заметила Хильда, и толкнула подругу в бок - Если размножится, у тебя дубы лысые даже летом стоять будут.
  - Сил не хватает их уморить - печально поведала ей Западная - Вот, его попросила, но он так ничего и не ответил.
  - Девушки - похлопал в ладоши я - Может, мы о более серьезных вещах поговорим? О....
  Я хотел сказать 'о небесных сферах', но не стал. Боюсь, эта фраза перегрузила бы им мозг.
  - О чем, о чем? - прозвенел колокольчиком голосок Эйлианы.
  - О Месмерте - сжав зубы, выдавил из себя я - Итак - я ее почти вернул, остались мелочи. И тут мне не обойтись без вашей помощи.
  - А, вот он чего пришел! - догадалась Хильда - Я-то думаю, а оно вот что!
  - Но перед тем, как мы перейдем к делу, вызывайте-ка ваших подруг - потребовал я - Так сказать - трубите общий сбор.
  - А без них никак? - Хильда повела мускулистыми плечами - Чего их дергать?
   - Нет уж - встал в позу неприступности я - Вызывайте.
  Шутки шутками, но надо подстраховаться. Я не собираюсь задерживаться в игре после завершения квеста по вызову богов, так сказать - сделал дело, гуляй смело. Но, возможно, все-таки в нее несколько раз загляну. Кое-какие обязательства у меня остались, несколько дел недоделанных, да и имущество надо будет по народу раскидать. Права управления кланом той же Кролине передать. В общем - есть дела, есть.
  И огребать от этих красавиц, которые войдут в силу, мне совершенно не улыбается. А с них станется.
  Что любопытно - Южная и Восточные дриады, которые пожаловали довольно быстро, как выяснилось, лично против меня ничего не имели. Более того, Южная всем своим поведением дала мне понять, что моя проделка в отношении Хильды пришлась ей по душе. Судя по всему, не сильно они ладили.
  - Значит, так - я встал перед четырьмя красотками, смотрящими на меня - Давайте-ка договоримся сразу вот о чем. Скоро вернется ваша повелительница, и я стану вам не нужен. И ей тоже. Так вот, сейчас каждая из вас поклянется ее именем и именем ее супруга, великого Витора, что не причинит мне никакого вреда после того, как я исполню свою миссию.
  Сомнительная клятва, на самом деле, я это отлично осознаю. Если поднатужиться, то способы ее обхода найти можно. Но лучше такая, чем никакой.
  - Я и не собиралась этого делать - проворковала чернокожая красавица с Юга, блеснув белыми зубами - Ну, если только немного помучать тебя в награду особым способом, не болезненным, но приятным.
  - Это пожалуйста, это я всегда 'за' - заверил я ее - Но тут речь о другом.
   - Ладно - посопев, выдавила из себя Хильда - Не трону я тебя.
  - Не-не-не - замахал руками я - Давай-ка конкретизируем. Повторяй за мной: 'Я, дриада Хильда Северная, клянусь в том, что...'.
  Минут через десять все четыре дриады с грехом пополам закончили клятвенные заверения. Особенно блеснула Восточная, она за последнее время, такое ощущение, что и говорить-то разучилась. Я все понимаю, восстановление народного хозяйства дело сложное, многотрудное, хлопотное, но не до такой же степени?
  - Все - облегченно вздохнул я - Теперь о главном. Скажите мне, барышни, вы не в курсе, где есть такая заповедная роща, деревья в которой вроде как сами боги сажали?
  - Богини - поправила меня Эйлиана и заработала сразу два подзатыльника от подруг. Третий, от жительницы с Востока, прилетел ей чуть позже, с опозданием.
  - Значит, знаете - сделал вывод я и потер руки - Вот и славненько. Ну-с, как говорит мой отец, когда хочет раскрутить меня на пару пива, - а теперь выкладывайте.
  - Это тайное знание - чернокожая дриада Идрисса многозначительно покачала указательным пальцем руки - Даже не все слуги богов были осведомлены про эту долину. Что уж говорить про вас, людей?
  - Согласен, дела богов - это всегда тайна - вкрадчиво произнес я - Но то было раньше. Прошли века, уже и про самих богов-то никто не помнит. Так что их тайны ничего не стоят.
  - Но тебе же они понадобились? - резонно заметила Эйлиана.
  - Потому что без информации про эту долину мне не обойтись - устало объяснил я - Чтобы вытащить их оттуда, я должен кое-что сделать здесь.
   Вот кой черт дернул меня снова потыкать пальцем вверх?
  - Ох-ох - Идрисса печально посмотрела на Эйлиану - Эйли, золотко мое, у тебя тут листожорка!
  - Хрен с ним, изведу я ее - если бы на мне была только рубаха, я бы, наверное, сейчас рванул ее ворот - Перебью я тут всю листожорку! Что с долиной?
  - Листожорка - подтвердила Восточная - Она. Ай-яй-яй.
  Я замычал, подбежал к дубу и постучал по нему лбом.
  - Эк его забирает - заметила Хильда, причем в ее голосе даже сочувствие было - Тоже, должно быть, листожорку терпеть не может.
  - А как ее терпеть? - экспрессивно воскликнула Эйлиана - Она ведь, мерзавка, не просто лист ест, она еще и личинку под кору откладывает!
  - Да-да-да - подтвердила Идрисса - У меня так пальмовая роща на корню погибла! И ведь какие пальмы, одна к одной!
  - Женщины - я был готов заплакать - Дриады! Милые! Либо давайте говорить о божественной роще, либо я пошел и гребись все ваши боги в доску!
  Твою тетку, легче было бы на Клаторнаха сходить, какой-нибудь Дагон посетить, к черту на куличики сбегать, чем с этими.... Озеленителями, блин, разговаривать!
  Черт, черт! Погорячился я с оценкой этого квеста, погорячился.
  - Мы тебя туда не поведем - помолчав, заявила Идрисса - Нельзя.
  - Листожорку хорошо зеленой глиной из стоялого озера убивать - заявила Огина Восточная - Берешь и мажешь, берешь и мааааажешь...
  - Оги, мы уже о другом - ласково сказала ей Южная.
  - Меня не надо вести - я подсел поближе к Идриссе - Мне не нужна карта, по которой я туда смогу дойти. Мне надо лишь знать, есть ли она, и, если да, то где она находится. В мировом масштабе. Ну, не знаю - Юг, Север, Сумакийские горы?
  - Знаю я вас, людей - пробурчала Хильда - Вам только дай общее направление, так вы и до цели дойдете.
  - Да не пойду я никуда - жалобно произнес я - Оно мне надо? Чего я там не видел? Наверное...
  - Сумакийские горы - пробубнила Огина - Там роща, там. Верно.
  
  Вами выполнено задание 'Роща богов'
  Награды за выполнение задания:
   10000 опыта;
   8000 золота;
  Три желудя дерева Крухт.
  
  - Оги! - одновременно воскликнули все три дриады.
  Есть и от тормозов польза!
  В сумке зашуршало, как видно, туда свалились желуди дерева Крухт. Я залез в нее и достал оттуда один из них.
  - На - вложил я его в ладонь Огины - На память, долгую и добрую.
  Восточная дриада изучила желудь и довольно резво спрятала его в карман.
  - Что там? - шелковым голосом спросила у нее Эйлиана.
  - Ничего - на этот раз без какой-либо задержки ответила Огина - Так, пустячок.
  
  Вам предложено принять задание 'Костры богов'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Последние приготовления'
  Условие - добыть в заповедной роще древесины для розжига костров во время ритуала призвания богов.
  Награды за выполнение задания:
   30000 опыта;
  Магическое огниво.
  Примечание:
  Помните, игрок, огонь прожорлив и хорошее топливо пожирает быстро. А если вы разожжёте не один костер, то дров будет нужно очень немало.
  
  Хвала богам, самому идти не надо.
  - Значит так - я похлопал в ладони, отвлекая трех дриад, нехорошо смотрящих на шестую - Барышни, еще немного внимания, а?
  - Что ты ей дал? - требовательно спросила у меня Идрисса - Я хочу знать.
  - Желудь я ей дал, дубовый - было ответил я, и заметил, что Огина шевелит бровями, давая мне понять, что, мол, молчи - Давно валялся в сумке.
  Дриад мой ответ вроде как устроил, но подозрительные взгляды на подругу они бросать не перестали.
  - Так - я откашлялся - Чтобы вызвать богиню, мне надо развести костер. И топливом для него должна послужить древесина из той рощи.
  Дриады недовольно зашушукались.
  - Тихо, товарищи женщины - потребовал я, выставив перед собой ладонь в отрицающем жесте - Я не призываю вас к пилам и топорам, ни в коем разе. Деревья рубить и пилить не надо. Но там же наверняка сушняка полно. За рощей этой, поди, хрен знает сколько времени никто не ухаживает, а?
  - Ты там была? - спросила Идрисса Хильду.
  - Нет - покачала головой та - Да никто не был. Не до того ведь.
  - Вот - тут же вклинился в беседу я - Может, какие деревья и вовсе высохли. Значит, что?
  - Что? - повторила за мной Огина.
  - Ее надо очистить от сухостоя всех видов - заявил я - Именно так и никак иначе. Ветки, сучья, засохшие стволы - все надо оттуда убрать. И тут наши пожелания совпадают. Вы очистите сакральное место, а я получу топливо для костра, который разведу для вызова вашей матушки. И всем хорошо
  - Нет, ну так-то нормально - одобрила мои слова Идрисса - Так можно.
  - Вы только все, что там будет, сюда принесите - попросил я их - Во время ритуала топлива много уйдет, я так думаю. Богов вызываем, не абы кого.
  - Хорошо - Эйлиана показала на самый толстый дуб - Вон там все сложим, запомни место.
  - Как скажешь - обрадовался я - Когда пойдете?
  - Сейчас - немного удивленно сказала Идрисса - Наша госпожа заждалась, мы не вправе тянуть.
  - Так можно - улыбнувшись кончиками губ, сказала Огина - Если тебя не надо брать с нами, то почему нет?
  - Оги - опять в унисон воскликнули три дриады - Мы уже согласились.
  Восточная захлопала ресницами и виновато улыбнулась.
  Молодец, однако. Чую, сожрет она своих подружек, когда богиня вернется, как есть сожрет. Такие всегда впереди оказываются в нужный момент, потому что остальные их считают 'тормозами' и в расчет не берут.
   К моему удивлению дриады и в самом деле быстро собрались и отправились куда-то в Сумакийские горы, туда, где росли деревья, помнящие руки богов.
  - И я пойду - сказал я Эйлиане - Но вечером вернусь, может, вы уже чего принесете?
  - Куда 'пойду'? - непонимающе сделала брови 'домиком' та - Куда ты собрался?
  - Ну.... Туда - махнул я рукой неопределенно.
  - Лис-то-жор-ка! - по слогам произнесла дриада и показала на листву дуба - Ты обещал! Обещал!
  
  Вам повторно предложено принять задание 'Вредители!'
  Условие - уничтожить 25 листожорок, которые объедают листья у любимых дубов дриады Эйлианы Западной.
  Награды:
  300 опыта;
  100 золотых;
  Отменный дубовый посох.
  Принять?
  
  Странно, что нет примечания вроде 'Игрок, лучше не отказываться'.
  - Пацан сказал - пацан сделал - с достоинством произнес я - Иди, красивая, все будет как надо.
  - Ничего не поняла, но надеюсь на тебя - с сомнением сказала Эйлиана.
  Через пару минут дриады отбыли, и я остался один.
  - Н-да - я поднял голову вверх - И как их убивать?
  Я этих листожорок даже не видел, видать они сильно мелкие были.
  Самый простой вариант - влезть на дуб, обрубить ветвь и потоптать эту погань ногами.
  Но если так сделать, то потом меня четыре дриады будут ногами топтать, плюнув на клятву. Ветку они мне не простят.
  А как тогда быть?
  Из пруда вылезла лягушка, уселась на камне, уставилась на меня и насмешливо сообщила мне:
  - Ква!
  - Да иди ты - отмахнулся я.
  - Ква! - повторила лягушка и спрыгнула с камня в воду.
  - Ква - согласился с ней я, уставившись на камень - А почему бы и нет?
  Я подобрал увесистый кругляш, размахнулся и метнул его вверх, в листву.
  
  'Прогресс в выполнении задания 'Вредители'. Убито 2 листожорки из необходимых 25'
  
  Эх, выполню задание, посохом обзаведусь, отменным, дубовым! Даже продавать не буду, сохраню как память.
  Из капсулы я вылезал в прекраснейшем настроении. А что? Древесину почти раздобыл, листожорок поубивал. Ночь задалась.
  - О, явление Христа народу - поприветствовала меня Вика, уже облачившаяся в деловой костюм и допивающая утреннюю чашку кофе - Я уж даже начала подумывать о том, что ты туда, в этот свой гроб, переселился.
  - Да фиг тебе - я вылез из капсулы, потер поясницу, подошел к Вике и отнял у нее чашку - Просто сегодня я был в ночной смене. Такое случается. Кстати, сойдись мы с тобой раньше, до 'Вестника', ты бы меня по ночам вообще почти не видела. У меня основной профиль был...
  - Знаю, знаю - перебила меня Вика - И скажу так - до 'Вестника' мы бы никак не сошлись. Я еще училась, а тебе по штату сотрудники не были положены.
  Это да. Хотя, если совсем уж честно, там не только эти факторы можно упомянуть. Но мы этого делать не станем, во избежание.
  - Ты спать? - Вика провела ладонью по моей щеке и укоризненно покачала головой, уколовшись о щетину.
  - Пожалуй, что нет - допив кофе, ответил я - Смысла нет. Выспаться не высплюсь, а общую разбитость организма заработаю. Я с тобой в редакцию, только побреюсь.
  - Давай в темпе - попросила Вика, глянув на свои часики - Время, время. Десять минут у тебя, а то все 'пробки' соберем.
  - Ватутину позвони - попросил я ее, направляясь в ванную комнату.
   Я управился в срок и через пятнадцать минут мы уже шустро цокали каблуками по мрамору холла, направляясь к выходу из 'Радеона'.
   И ведь почти дошли до него...
   - Стой! - раздался вопль от лифтов - Никифоров, стоять!
  - Вот как он это делает? - досадливо спросила у меня Вика, без малейшей любви смотря на бегущего к нам Валяева.
  - Что именно? - уточнил у нее я.
  - Мешает нам жить - коротко и емко сформулировала она.
  - Не перегибай - попросил я ее и покосился на Ватутина.
  - Виктория, мое почтение - первым делом сказал Валяев и облобызал ручку моей спутницы - Как всегда, неимоверно хороша.
  - Доброе утро - нейтрально поприветствовала его Вика - Мы спешим.
  - Так вы и идите - обрадовался Валяев - Идите-идите. А мы пойдем своим путем, да, Киф?
  - Не-а - не дал своего согласия на его предложение я - Никит, мне в редакцию надо. Давай во второй половине дня, а?
  - Эва как - удивился Валяев - Сейчас не понял?
  - Работа у нас - пояснила Вика, взяла меня под локоть - Ра-бо-та!
  - А у меня, блин, развлечение! - всплеснул руками Валяев.
  От ресепшена, где наш разговор был очень хорошо слышен, раздался дружный девичий смех. Правда, не очень веселый.
  - А вы молчите - погрозил им кулаком Валяев - Предательницы! Киф, ты завтракал?
  - Кофе пил - ответил я.
  - Вот - Валяев тут же обнял нас обоих за плечи - Завтрак. Завтрак - это самая главная еда, это мне еще бабушка говорила, а она знала в жизни толк. Киф, ты хочешь завтракать? Я вот очень хочу завтракать.
  - Нет - упорствовала Вика - Знаю я ваш завтрак. Два по сто пятьдесят коньяку и один бутерброд с колбасой на двоих. Даже три по сто пятьдесят.
  - Почему три? - удивился Валяев.
  - Вон Зимин идет - показала Вика - Так что три.
  - Там еще и Костик - добавил я - Его ты в расчет не берешь?
  - Ой, да брось ты - Вика искусственно хихикнула - Ну, хорошо. Три по сто пятьдесят, пробка от коньяка и стакан томатного сока.
  - Киф, нам надо поговорить - Зимин был деловит и собран - Это важно.
  - Я его пытаюсь удержать, но он сегодня неистовый - Валяев, вцепившись в мои плечи изобразил, как я сопротивлялся - Плюс у него вооруженная поддержка в виде достославной Виктории Евгеньевны.
  - Никто никуда не едет - распорядился Зимин - Ватутин, ты пока свободен. Хотя - скажи водителю, чтобы отогнал машину в гараж, выезд откладывается где-то на час.
  - Я-то вам зачем? - возмутилась Вика - Ну ладно, отжали Кифа, это понятно и даже уже привычно. Меня-то чего на работу не пускаете?
  - Эээээ - Зимин, который, видимо, сам не понял, зачем так поступил посмотрел на Валяева.
  - Муж и жена одна сатана - тут же выкрутился тот - Кифу будет без тебя неуютно.
  - Я пить не буду - заявила Вика - И ему не дам. Он мне трезвый нужен.
  - Он нам всем трезвый нужен - поддержал ее Зимин.
  - Трезвость - норма жизни - заорал Валяев, вновь повеселив ресепшен, и даже сорвав там аплодисменты.
  - Пьяница мать - горе в семье - решил не отставать я - Хотя нет, это не то.
  - Буфет еще закрыт - как всегда, единственным рационально мыслящим человеком в нашей компании оказался Костик.
  Проблема с буфетом решилась просто, посредством того же вернувшегося с улицы Ватутина. Он куда-то сходил буквально на пару минут, после чего мы устроились в совершенно пустом зале.
  - Горячее еще не готовили - извиняющимся тоном сообщила нам официантка - Разве что яишенку?
  - Пять порций, салатиков каких-нибудь, бутерброды, кофе много, и пирожных вот этой даме - показал на Вику Валяев - Много пирожных, всех видов что есть. И вот прямо сейчас, сразу их принесите.
  - Даже не знаю, что делать - задумчиво прощебетала Вика - То ли поблагодарить тебя, то ли начать ненавидеть.
  - Еще сильнее, чем раньше? - изумился Валяев.
  - Куда сильнее - с ангельской улыбкой ответила ему Вика
  - Я думал, что все девушки любят пирожные - удивился Костик.
  - Любят - подтвердила она - Вот только вкусовые рецепторы работают мгновение, а лишние килограммы на заднице остаются надолго. А то и навсегда!
  Как раз в этот момент принесли вертушку с пирожными, и Вика выпала из разговора.
  - Все - рубанул воздух рукой Валяев - Начали беседу. Киф, где ты был?
  - На Фонтанке водку пил - пожал плечами я - Еще как-то в Никарагуа меня занесло. Давно, лет восемь назад. Еще...
  - Потом его убьешь - остановил Валяева, уже сжавшего кулак, Зимин - Я понял, надо формулировать точнее. Куда тебя занес свиток?
  
   Глава двадцать вторая
   в которой прошлое влияет на настоящее
  - В Уртау - ответил я, немного удивленно.
  Странно, я был уверен, что они про это уже знали. Ну да, там они меня видеть не могли, но кто им мешал выпотрошить Сэмади, как только тот появился в пределах досягаемости?
  - Я же говорил! - торжествующе заорал Костик и стянул с носа очки - Либо Дагон, либо Уртау.
  - Вот же гнида этот Ставрос - с ноткой восторга в голосе сообщил всем Валяев - Когда успел столько всего накрутить, а? Вроде все проверили, все вычистили, а тут на тебе - что-то новое.
  - То есть я не должен был туда попасть? - уточнил я, начав понимать, о чем идет речь.
  - Естественно, нет - ответил мне Костик, протирая стеклышки очков - Я сам проверял этот квест, там конечной точкой значились заброшенные и скрытые от людских глаз катакомбы близ города Ас-Сура, где живут последние потомки некоей старой расы, которая когда-то была одной из величайших в Файролле. Эдакие змееподобные деградировавшие страхолюды. Место неприятное, страшноватое, врагов полно, лабиринт заморочный до крайности. В общем - рейдовая зона.
  Даже и не знаю, что лучше - Уртау или эти катакомбы. Не люблю я подземные локации. Хотя, если рассматривать объективно, в эти катакомбы можно было бы со своим кланом пойти. По крайней мере, если что, я бы выпутаться смог. А Уртау... Кабы не Сэмади и не Странник, хрен бы я смог осилить этот квест.
  - Мы сделать ничего не успели - вещал Валяев, хватая тарелку с яичницей с подноса, с которым к нам подошла официантка - Спасибо, милая. И это, принеси-ка нам...
  - Кха-кха - кашлянула Вика.
  - Мясной нарезки - независимо потребовал Валяев - Так вот - мы ничего сделать не успели. Зафиксировать текст свитка - зафиксировали, а остановить Сэмади не успели.
  - Очень все быстро получилось - виновато сказал Костик, берясь за вилку и нож - Мы были уверены, что ты никуда не отправишься прямо в этот момент, а тут на тебе.
   - Да, ты меня извини, Константин - попросил у умника Зимин, намазывая масло на кусок белого хлеба - Я на самом деле о тебе не думаю так, как тогда сказал, ты же в курсе?
  - Я все понимаю, какие претензии - Костик расковырял 'глазок' яичницы - Надо же, правильная, с 'сопельками', как у бабушки.
  По-моему, он все-таки обиделся.
  - Невон мы просрали, Уртау тоже, остался Дагон - Валяев нацепил на вилку кусок 'салями' с блюда, которое подала ему официантка и с подозрением обнюхал его - Будем ждать, пока выпадет шанс.
  - Если выпадет, и если уже не поздно - Зимин посмотрел на меня - Он там уже побывал, не так ли? В памяти Сэмади об этом никаких данных мы не нашли, хотя сразу все просканировали, но тебе-то он сказал?
  - Сказал - сразу поняв, о ком идет речь, подтвердил я, подбирая с тарелки корочкой хлеба остатки желтка. Ну да, не очень прилично и эстетично, но вот привык я так - Побывал.
  - 'Он' - кто? - заинтересовалась Вика, только что скушавшая пирожное 'картошка' - Если не секрет?
  - Игрок один - ответил ей Костик - Ловкий, хитрый, умный. Давно мы с ним хотим пообщаться, да все никак.
  - Давно - подтвердил Валяев и так ткнул в тарелку вилкой, что та чуть не раскололась - Ох, давно.
  Что значит 'не нашли'? Странник про Дагон говорил при Бароне, это я отлично помню. Чудны дела твои, Господи.
  - Никогда бы не подумала, что для Ильи Павловича есть невыполнимые задачи - прощебетала Вика и отпила кофе - Вот чудеса-то!
  Зимин и Валяев переглянулись и невесело рассмеялись.
  - Всякое бывает - тактично сообщил Вике Костик - Это жизнь. Киф, значит, он побывал во всех трех городах?
  - Выходит, что да - подумав, ответил я - С его слов. Как он входил в Невон, я не видел, про Дагон вообще промолчу. А вот за Уртау поручусь. И сразу отмечу - если бы не он, фиг бы и у меня чего вышло.
  - Он нашел фрагмент меча? - подав знак Костику замолчать, напряженно спросил Зимин.
  - Да - снова подтвердил я - Если та гнутая железка была когда-то мечом.
  - Собрал, выходит - Зимин хлопнул Валяева по плечу - Все-таки он это сделал. Ну что скажешь, мой славный друг?
  - Я еще тогда предупреждал Старика, что нечего в игру бочку с порохом засовывать - хмуро проворчал тот - А он, как всегда, своими правилами, договорами, уложениями начал аргументировать. Мол - так надо, так нужно, так положено. Не хочет понимать, что времена изменились. Нынче на то, что раньше положено было, теперь всем покласть. Или положить, не знаю, как правильно.
  - Кузни Богов. - сверкнул стеклышками очков Костик - Он отправится в кузни Богов.
  Верно, туда он и отправился.
  - И? - рыкнул Валяев - Что нам с этого? Эта локация заблокирована намертво, она вообще, по сути, не существует. Ее можно только уничтожить, но войти в нее невозможно.
  - Если куда-то смог войти один человек, то туда и другой проникнуть сможет - назидательно произнес Зимин - Это уж я наверняка знаю. Интереснее другое - что он потом делать будет? Киф?
  - Понятия не имею - с некоторым облегчением отозвался я. Тут можно было не юлить, это же правда - Со мной он своими далеко идущими планами не делился. Да мы вообще не слишком много разговаривали, не до того было. И потом - у каждого была своя цель. Я вот, например, чуть мозги не сломал, пока печать искал. Так ее запрятали, что ужас просто.
  - Главное, что нашел - Валяев отпил кофе и поморщился - Народ, может, все же коньячку? По 'соточке', не больше.
   Вика тут же немного деланно засмеялась, как бы сообщая всем: 'А я что говорила?'.
  - Пас - отказался я - Утро, мне еще на работу, да и в игру потом. Дело к концу пошло. Там же немного квестов до финальной стадии осталось?
  - Немного - подтвердил Костик.
  - Больше скажу - Зимин осуждающе посмотрел на Валяева - Я попрошу тебя ускорить процесс так, как это только возможно. Мне... Нам надо, чтобы боги пожаловали в Файролл максимально быстро.
  А, ну да. Если придут боги, основная масса игроков тут же начнет крутиться вокруг их персон, и Странник со своими планами захвата Раттермарка темными ордами, запросто может отойти если не на второй план, то уж точно не станет предметом внимания номер один.
  И еще - тех же богов просто можно натравить на Странника. Мол - вот боги Света, вот Темный Властелин, выбери свою сторону. И сыпануть плюшек тому, кто выберет дело Добра полной горстью. Поджаристых, сдобных, с корочкой, с сахарком сверху.
  - Ничего против не имею - деловито пообещал я - Тем более, что это и в моих интересах. Засиделся я в этом 'Файролле' до неприличия, скоро квалификацию начну терять. А мое дело - оно другое.
  - Да-да - покивал Зимин - Так что ты постарайся, дружище.
  Я-то постараюсь, только и вы после завершения контракта не подведите. Живыми нас отпустите.
   - Ну что, надо стратегию вырабатывать - Валяев покосился на Вику и скорчил ей страшную рожу - Хотя, как это делать с пересохшим горлом, я и не знаю.
  - Да закажи ты себе чего хочешь, и угомонись уже - скривился Зимин и обратился ко мне - Киф, мы тебя больше не задерживаем. Все понимаю, работа, редакция, это тоже все очень важно. Но помни о нашей просьбе.
  - Само собой - пообещал я, вставая - Викуся, все, побежали, нас отпускают.
  - Очень хорошо - Вика допила кофе и тоже поднялась со стула - А то и так опоздали, теперь все 'пробки' собере... Ой!
  Это 'Ой!' было неспроста. Я бы вообще другое слово употребил.
  В столовую вошел Старик, причем не один, а в сопровождении некоей девушки, которая, судя по бледности и выражению лица, была изрядно шокирована происходящим. Впрочем, была она весьма миловидна, русоволоса и голубоглаза. Эдакая Аленушка с картины Васнецова, правда, сменившая сарафан на деловой костюм.
  - Не успели - обреченно пробормотал Зимин, вскакивая на ноги.
  - И вот так всегда - поддержал его Валяев.
  - Все в сборе - удовлетворенно произнес Старик - Как мне и сказали. Доброе утро, друзья мои.
  Мы нестройно ответили, что мол, да, доброе утро и вам.
  - Вы чего повскакивали? - осведомился он у нас - Завтракаете - так завтракайте. Трапеза не терпит суеты. Да и мы к вам присоединимся.
  Костик проявил несвойственную ему прыть, и приставил к нашему столу еще пару стульев, из-за чего все получилось, как в русской народной поговорке - в тесноте, да не в обиде.
  - Особенно я рад видеть тебя, Харитон - обратился ко мне Старик - Вот, познакомься. Это Олеся... ээээ...
  - Верейская - подсказал девушка, и обозначила некое движение головой, которое можно было расценить как приветствие всем присутствующим.
  - Да-да, Верейская - покивал Старик - Именно она будет выполнять ту часть работы, которая была возложена на Марину, пока, разумеется, в качестве исполняющего обязанности. Это я выбрал именно ее, если кому-то подобная информация интересна.
   Зимин и Валяев обменялись взглядами. Судя по всему, у них была на примете другая кандидатура. А, может, и не просто кандидатура, может, даже креатура.
  - Очень рад знакомству - сообщил Олесе я - Правда, мне не до конца понятно... Как бы так сказать...
  - При чем тут ты? - понятливо уточнил Старик - Ну, как же? У вас двоих смежные плоскости работы, не так ли? Опять же, именно благодаря тебе я принял решение выдвигать на руководящие посты молодых и энергичных сотрудников, доказавших свой высокий потенциал.
  Ну, не знаю. Насчет молодости - это да, но вот впечатление энергичного человека Олеся пока не производила. Скорее - ошарашенного происходящим.
  И еще - ну вот зачем про мое участие в кадровом вопросе говорить, а? Тем более несуществующее. Да еще так громко, что официантки все наверняка слышали.
  - Потому, дети мои, знакомьтесь - отечески продолжил Старик - А как покушаете, беритесь за работу. Время не ждет.
  - Мы, собственно, как раз и собирались уезжать в редакцию - пискнула Вика.
  - Правильно - одобрил ее слова Старик - Каждый должен находиться на своем месте и делать свое дело, тогда в мире будет порядок, а у нашей компании хорошая годовая прибыль. Если бы все думали и делали как ты, Виктория, то мне бы не пришлось сейчас начинать кадровую реструктуризацию.
  Мы молча внимали его словам, думая каждый о своем. Я, например, о том, что все-таки не стоит ходить теперь одному по коридорам 'Радеона'. Только с Ватутиным. И еще хорошо бы уточнить у Азова, не коснулась ли упомянутая реструктуризация его ведомства. Мало ли. Я на Ватутина понадеюсь, а он меня сзади чем-нибудь тяжелым по затылку и ахнет.
  - Жалко, времени нет ее самостоятельно провести в полном объеме - Старик досадливо поморщился - Дела, дела. Надо в Баварию ехать, вот какая штука. Но Ядвига человек ответственный, на нее можно положиться, она сделает все как надо.
  Зимин и Валяев дружно застонали.
  - Только не это, наставник - добавил от себя Валяев - Здесь же такое начнется! Тут будет хуже, чем тогда в Лондоне!
  - Не путай - погрозил ему пальцем Старик - В Лондоне имело место бедствие, а здесь рукотворная административная деятельность.
  - Но вою будет не меньше - возразил и Зимин - Грызни же во много раз больше.
  - Выживут сильнейшие - удовлетворенно парировал Старик - В этом и смысл.
  - А необъективность? - Валяев цыкнул зубом - Свентокская ей славится. Кстати, она тут же начнет копать под Кифа. Или вон, под Викторию.
  - Под меня? - изумилась Вика неимоверно - Да я ее даже не знаю толком! Я тут при чем?
  - Чтобы Кифу досадить - объяснил ей Валяев зловеще.
  - Я ее предупредил, что наш друг Харитон и его свита неприкосновенны - благодушно сообщил нам Старик - Что до остальных - они слишком поверили в свою избранность, слишком привыкли к тому, что все в этой жизни просто. Пора развеять этот миф. И вы, мои дорогие воспитанники, слишком обросли жиром. Нет-нет, Максимилиан, не щупай свои бока, я не о бренной плоти, я о другом. До меня донеслись слухи. Очень нехорошие слухи...
  - Мастер, может, мы уже отпустим часть наших сотрапезников? - поинтересовался Зимин у Старика - Сами же говорили - цели ясны, задачи определены... Чего им тут сидеть?
  - И то верно - подумав, согласился Старик - Харитон, не забудь про мою просьбу.
  Какую именно, хотелось бы знать? Видимо, о девушке Олесе.
  - Добрый день - к столику подошла официантка, причем не та, что обслуживала нас, постарше - Что-то прикажете подать?
  - Да то же, что и моим друзьям - Старик обвел взглядом стол - Ассортимент, я так понимаю, не велик?
  - Просто утро, мы даже не открылись еще, все готовится - официантка была матерая и держалась молодцом - Вчерашнее же мы не подаем никогда.
  - Хороший и правильный ответ - Старик соизволил повернуться к ней лицом - Давайте то, что есть. Я неприхотлив в еде, вы же знаете.
   Не уверен, что официантка это знала, но она понимающе кивнула и удалилась в сторону кухни.
  Уж не знаю, что именно принесли Старику, мы после этого откланялись и покинули столовую.
  - Пойду к себе - взъерошил и без того растрепанные волосы Костик, который тоже не остался там - От греха. Всем привет. Вик, слушай, у меня к тебе просьба. Мы с Мэри собирались сегодня в кино, но видимо, не получится ничего. Ты ее как-то успокой, а?
  - Можно подумать, что она будет по этому поводу неистовствовать - язвительно произнесла Вика - Велико горе!
  - Велико, не велико, а орать будет - насупился Костик - Тебе смешно, а мне выслушивать.
  - Ладно, скажу - сменила гнев на милость Вика - Так и быть!
  - Выходит, я и в самом деле близок к результату? - обратился я к Костику.
  - Все от тебя зависит - уклончиво ответил он - Ладно, я ушел.
   И мы остались втроем.
  - Ну, давай, налаживай контакты - скрестила руки на груди Вика и насмешливо посмотрела на нас с Олесей - А я постою, посмотрю. Могу даже у двери покараулить или свечку подержать.
  - Зачем вы так? - немного обиженно сказала Олеся - Я в шоке до сих пор от того, как это все случилось.
  - А как это все случилось? - уточнил я.
  - Неожиданно - выдохнула Олеся - Валериан Валентинович к нам полчаса назад заходит и говорит: 'Кто из вас Верейская?'. Ну, я руку и подняла. Он тогда спросил, точно ли я готовила все отчеты и доклады для Вежлевой? Оно так и было, чего скрывать? Тогда он и говорит: 'Теперь ты вместо нее, пока исполняющей обязанности, с разницей в окладе'.
  - В его стиле - подтвердила Вика, кивком показав на дверь столовой - Верю.
  - Он взял меня с собой, и сюда привел - закончила свою историю Олеся и всхлипнула - Я не знаю, что теперь делать.
  - Работать - пожала плечами Вика - Что еще? Тем более, что ты в теме. Если ты все делала за Вежлеву, то какие сложности? Теперь ты это все будешь делать для себя.
  - Это понятно - Олеся плакала так беззащитно и трогательно, что хотелось ее пожалеть, вот эдак прижать к груди и гладить по голове - Но меня же теперь поедом есть будут. У нас на это кресло трое претендовали, меня в их числе даже не было. Они ведь теперь объединятся и мне жизни не дадут. Это ад будет!
  - У нас здесь у каждого своего ад, персональный - вступил в беседу я - Конкретно эта ситуация яйца выеденного не стоит. Уволь их всех. Ну, или хотя бы одного для начала. Одного уволишь, остальные притихнут.
  - Правильно - одобрила Вика - Олеся, ты замужем?
  - Нет - перестала хныкать русоволосая красавица.
   - Плохо - Вика покачалась на носках - Вот этот тоже пока нет. Ключевое слово 'пока'.
  - Да о чем вы? - отмахнулась Олеся - Глупости какие! Мне вообще не до того сейчас. И потом - при всей моей симпатии... Короче - глупости все это.
  Ну вот, при всей ее симпатии, я не в ее вкусе, это читалось четко. Старею, раньше мне хоть шанс давали, а тут и этого нет.
  Ладно, спишем на шок и трепет.
  - Глупости, не глупости - я предупредила - жестко произнесла Вика.
  Надо же, какая собственница.
  - А я услышала - неожиданно бойко ответила Олеся - Но и вы помните о том, какое распоряжение отдал хозяин. Он приказал, мы выполнили. Если вы не в курсе, в этом здании действуют именно такие законы. Если нам надо будет с Харитоном поработать, то ваше одобрение для этого мне не требуется. И ему - тоже. И вы, Виктория, нам тоже не нужны будете.
  Вот тебе и раз. И слезинки высохли, и взгляд другой, и голос, и румянец на щеках появился. Как подменили застенчивую девушку, пребывающую в шоке по поводу неожиданного возвышения.
  Ух ты.
  - А совет неплох - повернув голову ко мне, произнесла Олеся уже куда мягче - Правда, я еще никогда никого не увольняла.
  - Все когда-то бывает в первый раз - пробормотал я.
  - Как это все некстати - вздохнула девушка - Ладно, пойду к себе, на свою личную Голгофу. Вы поразмыслите, какой мы совместный проект можем соорудить. Ну, на тот случай, если он нас двоих вызовет и спросит, как наше сотрудничество.
  Как ловко она выделила голосом 'нас двоих', Вику аж передернуло. Впрочем, возможно, дело в словах 'совместный проект'.
  Нет, эту барышню точно не сожрут. Скорее, она кого хочешь сожрет. Я так думаю, что она поначалу еще из примеренной на себя роли не вышла. Ну, или перед нами комедию ломала, чтобы посмотреть на нашу реакцию. Репетировала, так сказать. Пристрелка. Проверочка естественности.
  Я-то сначала подумал, что старик чудит. А теперь вижу - нет, кого-кого, а его не проведешь. Эта Олеся присной памяти Вежлеву со временем переплюнет.
  Главное, чтобы так же как она не закончила.
  - Так весенний игровой турнир, про него Зимин на недавнем совете докладывал. Расспросите своих, они расскажут - отозвался я, голосом давая ей понять, что все понял и оценил - Там работы на десятерых хватит, не то, что на нас двоих.
  - Моя визитка. Уже старая, но телефоны и почта верные - Олеся достала из кармана пиджачка бумажный белый прямоугольник - Вышлите мне все материалы по этому мероприятию, хорошо? И - до встречи.
  С Викой она прощаться не стала.
  - 'Вышлите' - передразнивала ее та всю дорогу до редакции - 'До встречи'. Знаю я таких тихонь! Я сама такой была! И ты хорош, сразу на нее уставился, ми-ми-ми, Олеся -Олеся. Да тьфу на тебя!
  - Хорошо - согласился я.
  - Что хорошо? - захлопала ресницами Вика.
  - Все хорошо. И тьфу на меня, и ми-ми-ми, и Олеся. Как скажешь.
  Вика булькнула горлом, что-то хотела сказать, но не стала. Призадумалась. Причем хорошо так призадумалась, на весь день.
  Народ в редакции даже перепугался немного. Не привыкли они к тому, что заместитель главного редактора никому фитиля не вкручивает и везде свой нос не сует. После обеда они и вовсе начали шушукаться, а после выслали ко мне парламентера.
  - Дражайший начальник - постучав в дверь, но, как и всегда, не дожидаясь разрешения, ко мне в кабинет вошла Шелестова - У нас вопрос.
  - Сразу нет - ответил я, пребывая в задумчивости.
  Подумать было о чем. В первую очередь о предстоящем призыве богов. Древесина однозначно говорила о кострах, но это было как-то очень просто. Разжег костер - и все? Не по-нашему это, не по-файролльски. Вот если бы сначала надо было добыть пять каких-нибудь специальных треножников, к ним зелье из пяти реагентов, разбросанных по всему континенту, а после специальные спички - вот это да.
  А тут что? Добудь дрова, запали огонек? Жидковато.
  С другой стороны - а почему нет? Парадоксы простоты я в игре тоже видал. Как тогда, с дочкой кенига. Я расследование провел, нордлигов подрядил, морскую битву устроил, а все можно было решить куда проще и незамысловатей. Может, я и пошел по этому легкому пути? И определила его пятая печать. Смени я ее тогда, не помешай мне Сэмади - и все стало бы сложнее.
  Сэмади, опять же. Как это в его памяти ничего не осталось? Он, конечно, тоже порождение Ставроса, но только отчасти. Валяев и его люди к нему руку приложили, я помню, он что-то по этому поводу говорил. Тем более, что его присутствие на данном континенте вообще не предполагалось, вот какая штука. Он же неучтенный фактор. А значит, полностью подконтрольный Костику сотоварищи. Вроде бы.
  А оказывается - нет?
  Или все это проделки Странника.
  Опять же - Странник. Он все понял про печати и явно был не против того, что я притащу в Файролл богов. Хотя ему как раз это невыгодно.
  Или выгодно? Или он наоборот только того и хочет, тоже работая на парадоксах?
  Как же все сложно, как все тут запуталось и перепуталось.
  Одна радость - не мне эти хитросплетения распутывать. Все понимаю, даже то, что нарываюсь, но я после призыва богов из игры сваливаю. Устал. Не хочу больше.
  - 'Нет' - что? - уточнила Шелестова.
  - 'Нет' всё - ответил я - Или 'да'. Не знаю, сама выбери и подчеркни нужное слово.
  - У меня вообще-то много вариантов, и на 'нет', и на 'да' есть - Елена поправила волосы - Но я по другому поводу. Скажите, а что с нашей дорогой Викторией Евгеньевной? Она сегодня как клубника из магазинного пакета.
  - В смысле? - не понял я.
  - Замороженная - объяснила мне Шелестова - Всякое видела, но такого нет. Она уже полчаса в одну точку смотрит и ни на что не реагирует. Уже и Петрович рядом с ней покурил, и Таша пять конфет съела, а после фантики на пол побросала, и я чулки подтянула, а ей хоть бы хны. Нам страшно и дискомфортно. Мы же без трендюлей как без пряников.
  - Напишите табличку 'Ушла в себя, буду нескоро', поставьте рядом с ней и успокойтесь - посоветовал я.
  - Это понятно - Шелестова присела за стол - Но проблема таким образом не решится. Верните нам нашу Викторию Евгеньевну.
  - Как? - заинтересовался я - Как именно я это сделаю?
  - Не знаю - наморщила лоб Елена - Она с вами приехала такой, значит, вы знаете причину. Вот и давайте, выбивайте клин клином. В конце концов примените самый убойный аргумент.
  - Это какой? - я сдержал улыбку - Поколотить ее, что ли? По старому русскому обычаю?
  - Ну, можно и поколотить - согласилась Елена - Но я имела в виду другое. Взбодрите ее как следует прямо тут, на столе. Мы даже можем из кабинета выйти. Хотя, можем и не выходить, так даже пикантнее будет.
  Слабенько. Раньше смешнее шутила и не так толсто.
  - У меня другое предложение - заговорщицким тоном предложил я - Давай я лучше тебя прямо тут и на столе. Знаешь, как она сразу взбодрится! Слово даю!
  - Ну, нет - Шелестова скептически посмотрела сначала на стол, потом на меня - Я люблю экстрим, но не до такой степени.
  - Тогда извини - печально вздохнул я и вытянул из пачки сигарету - Тогда испытывайте дискомфорт дальше.
  - Я могу с Мариэттой поговорить - предложила Шелестова - Или с Ксюшей. Они ради любимой начальницы на многое готовы пойти.
  - Ты еще предложи Ташу тортом подкупить - рассмеялся я - Ладно, не парься. Отвиснет ваша начальница скоро. Переварит утренние новости и оживет.
  - Успокоили - Шелестова встала со стула и снова задумчиво посмотрела сначала на меня, а потом на стол - Или, все-таки, катализировать процесс?
  - Ты думай живее - посоветовал ей я, прикуривая - А то скоро рабочий день кончится.
  - Подумаю - пообещала Елена - Не обещаю, что сегодня, но подумаю.
  Удивительный сегодня день выдался, между прочим. И утро нестандартное, и впервые за несколько месяцев я до шести вечеров на работе пробыл. Прямо чудеса в решете.
  Жалко только, что Шелестова ничего не надумала. Можно было бы еще словами поперебрасываться, это всегда забавно.
  Вика к вечеру все-таки ожила, на выяснение отношений ее не тянуло, а потому обратная дорога и часть вечера прошли очень даже мило, без скандалов и выяснения отношений.
  Она даже вполне спокойно отнеслась, когда я в десять вечера вместо того, чтобы лезть под одеяло, забрался в капсулу.
  Все-таки иногда полезно подобную встряску их психике задавать. Но тут главное не переборщить, а то страх собственницы может смениться желанием отомстить тебе за подобные высказывания и поведение. А это уже совсем другой коленкор.
  Над Раттермарком, само собой, царила ночь. При этом в лесу Эйлианы Западной было достаточно светло, об этом позаботились какие-то ночные насекомые, мириадами носившиеся в воздухе. Скорее всего, это была местная разновидность светляков.
  - Пожаловал - встретил меня грубоватый голос Хильды - Ну, и где тебя носило?
  - Дела были - и не подумал оправдываться я - Как смог - пришел.
  - Ты что наделал? - подошла ко мне Эйлиана - Ты что натворил?
  И она показала рукой на листву дуба, изрядно поредевшую после камнеметания.
  - Листожорку изничтожил - бодро доложил я - Ну, да, с частью листьев. Но тут или так, или никак. Но, заметь, веток не поломал, хотя и мог бы.
  - Если бы ты ветки сломал, я бы тебя... - Эйлиана потерла гладкий, без тени морщинок, лобик - Я бы тебя... Я бы придумала, что тебя!
  
  Вами выполнено задание 'Вредители!'
  Условие - уничтожить 25 листожорок, которые объедают листья у любимых дубов дриады Эйлианы Западной.
  Награды:
  300 опыта;
  100 золотых;
  Отменный дубовый посох.
  
  Я не поленился, и сразу глянул на посох. Ну, интересно же!
  
  Отменный дубовый посох
  Двуручное оружие.
  Урон: 9-11.
  Тип урона: дробящий.
  Прочность: 80/80
  
  Вещь. Вот прямо - вещь. Эх, мне бы такой на стартовой локации!
  - Ну что, девушки, как там роща богов? - скрывая свое нетерпение, спросил я у дриад, чинно рассевшихся под дубом на гигантских пнях, больше похожих на троны и распивающих из деревянных пиал какой-то дымящийся напиток - Много сухостоя?
  - Правильней прозвучало бы: 'Там есть что-то, кроме сухостоя?' - невесело ответила мне Идрисса, сверкнув белыми зубами - Плохо в роще Богов, плохо. И мы-то тоже каковы, совсем про нее забыли.
  - Позор - сказала, как припечатала Хильда - Стыдоба.
  - Принесли - тихо, почти шепотом прошелестела Огина - То, что ты просил, принесли. Вон там лежит, за тем деревом.
  И верно - принесли. Причем - много. Правда, в основном ветки разной степени толщины, то, что мы называем валежник и то, что сгорает быстро, но принесли же. Да и два пусть не очень толстых, но вполне пристойных ствола деревьев тут тоже были. Я их пущу на костры для Месмерты и Витара. Эта парочка у меня в приоритете.
  Хотя, может, все равномерно распределю.
  Ладно, не буду делить шкуру неубитого медведя, как до дела дойдет, там и разберусь. Пока важнее другое - что последует следом? А если я прав и меня отправят за каким-то жутко дефицитным горюче-смазочным материалом?
  Да и этот квест пока что-то не закрывается.
  Я нагнулся и погладил один из стволов рукой.
  
   Вами выполнено задание 'Костры богов'
  Награды за выполнение задания:
   30000 опыта;
  Неплохое магическое огниво.
  
  Есть контакт. Да, огниво. Я на него еще в прошлый раз внимание обратил, когда награды изучал. Наверняка оно подвязано к этому квесту.
  
  Неплохое магическое огниво.
  Уникальный предмет многоразового использования
  Может разжечь костер даже в том случае, если древесина сырая насквозь.
  Вероятность того, что костер зажжется с первой попытки - 50%
  Вероятность того, что костер зажжется со второй попытки - 75%
  Вероятность того, что костер зажжется с третьей попытки - 100%
  Всего зарядов - 10
  Минимальный уровень для использования -50.
  Специальные магические навыки для использования данного предмета не нужны.
  
  Ну, так и есть. Вот им и буду костер запаливать. А процент-то невелик, невелик. Наверное, потому что оно 'неплохое'. Надо полагать, что есть еще 'отличное магическое огниво', с куда более высоким КПД. С другой стороны, может быть и 'паршивое магическое огниво'.
  Так что - нормально все.
  
   Вам предложено принять задание 'Кровь богов'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Последние приготовления'
  Условие - отыскать на землях Раттермарка место, которое впитало себя кровь одного из богов древности.
  Награды за выполнение задания:
   15 000 опыта;
  7000 золотых.
  Примечание:
  В поисках ориентируйтесь на легенды, которые охотно рассказывают неигровые персонажи, особенно те, что в возрасте. Они могут не знать о богах, зато много чего видели за свою жизнь. Странные события, дела, места - это все поможет вам в ваших поисках
  
  Вот же гад! Он ведь все знал, этот хитрозадый Барон Сэмади. Ну, или почти все. Я все гадал тогда, на кой ляд он мне показывает эти достопримечательности - Вейнардский лес, Зеленая развилка, да еще и байки о стародавних временах травит.
  А он, оказывается, меня готовил к будущности. И, как всегда, с дальним прицелом.
  Ну, змей черно-белый. Кстати - красиво его Странник припечатал этим прозвищем, ему подходит. Барон - он и есть черно-белый, и я сейчас не о цвете кожи и краски на его лице.
  Спасибо-то ему спасибо, но как бы это все против меня не обернулось.
  И еще - он тогда что-то по поводу ночной поры говорил. О том, что поляна, которая помнит следы крови Витара, крайне небезопасна в это время суток.
  
  Вами выполнено задание 'Кровь богов'
  Награды за выполнение задания:
   15 000 опыта;
  7000 золотых.
  
  Как и следовало ожидать. Программа все знает, в том числе и то, что я в этом месте давно побывал.
  
  Вами получен уровень 85!
  Доступных для распределения баллов: 5
  
  Еще один приятный нежданчик. Прямо уровнепад какой-то.
  
  Вам предложено принять задание 'Невозможное возможно'
  Данное задание является четвертым и последним в цепочке квестов 'Последние приготовления'
  Условие - приготовить все для ритуала вызова богов и дождаться наступления полуночи.
  Награды за выполнение задания:
   5 000 опыта;
  +30 секунд к бонусному времени, которое можно будет использовать во время призыва богов.
  
  Так. Вот теперь можно выдохнуть и подумать. В принципе - все готово и можно прямо хоть сейчас отправляться туда, на нехорошую поляну. До полуночи два часа, время есть. Важно другое - я морально готов к этому... Ээээ... Поступку? Действию? Если честно - есть некая дрожь в коленках. Шутка ли - столько к этому идти.
  Даже не знаю.
  И еще - а вот как я туда эту груду древесины потащу, а? Насколько я помню, порталом прямо на поляну не перенестись, не работает он там. Это место помнит бога, а потому блокирует подобную магию. Или вообще любую магию, кроме божественной? Между прочим, тогда объяснимо, почему в ход должна идти именно эта древесина. Нет, нелогично, огниво-то не божественное.
  Или огонь сам по себе подарок богов, а потому неподконтролен их блокиратору?
  Ладно, это все софистика. Вопрос в другом - как все это туда дотащить?
  Я попробовал убрать одну из веток в сумку. Безрезультатно.
  - Чего это он? - громким шепотом спросила у подруг Идрисса.
  - С ума сходит - громыхнула Хильда - Я давно за ним такое подозревала, с тех пор, как он с Дикой Охотой спутался. Они там все чокнутые, вот он от них и заразился.
  - Вы не правы, милые дамы - раздался из кустов привычно веселый голос Барона, а после перед нами предстал и он сам, как всегда в прекрасном настроении, расфранченный и в сопровождении своих верных слуг-личей. И еще одного скелета, который потыкал в мою сторону костлявым пальцем и пощелкал челюстью - Да-да, я уже понял, что он тут и что ему доставили то, что следовало. Молодец. Исчезни.
  Скелет радостно оскалился, топнул ногой по земле и словно провалился под нее.
  - Как ты посмел? - Эйлиана вскочила с пня и выставила перед собой растопыренную пятерню - Ты пришел в мой дом, незваный, с этими отродьями мрака!
  - А это кто? - спросила у нее Огина, с беспокойством глядя на беззаботно улыбающегося Барона - Ты его знаешь?
  - Нет - взвизгнула Эйлиана - Впервые вижу! Но зато чую, как от него смердит смертью!
  - От всех нас чем-то да смердит - миролюбиво заявил Сэмади - И, как было верно замечено, мы даже не знакомы. Так зачем же нам начинать сражаться, когда можно для начала просто побеседовать? Да и не к вам я пришел, а вот к этому своему приятелю.
  - Я же говорила - этот человек безумен - заметила Хильда - Что Дикая Охота, что вот этот неумытик - все одно.
  - И все-таки - Сэмади громко щелкнул пальцами - Дамы, Хейген, прошу внимания.
  - Давай послушаем - одернула Идрисса подругу - В конце концов, в дерево мы его всегда успеем превратить.
  - Золотые слова - умилился Сэмади - Итак. У нас всех есть одна общая цель -вернуть наших создателей. Вам мила Месмерта, мне другой бог, но смысл от этого не меняется. Без вот этого человека наша цель недостижима. И я, как порядочный друг и добрый сын своего отца, собираюсь ему помочь, в первую очередь с транспортировкой древесины, которую вы столь любезно добыли. Потому я и взял на себя смелость прийти сюда, как верно было подмечено, незваным. Милые дамы, поможем друг другу, и завтрашнее утро станет утром новой эпохи в жизни Файролла.
  Дриады отчего-то уставились на меня.
  - Он дело говорит - сообщил им я - Мне одному столько не дотащить.
  - И вот что, белый братец - Сэмади оперся на свою трость - Еще раз напоминаю тебе о твоей клятве. Я буду присутствовать на поляне, что находится в Вейнардском лесу в тот момент, когда ты призовешь богов в этот мир.
  - Слово есть слово - согласился я - Присутствуй. И мой долг тебе уплачен полностью.
  - И я - прогудел из-под капюшона Рафаил - Я тоже пойду с вами.
  - Да? - я почесал затылок - С чего бы?
  - Ты и мне давал слово - неторопливо произнес лич - Ты должен мне одно желание. Оно таково - я буду сопровождать своего хозяина.
  Три лича дружно брякнули мечами, давая понять, что они тоже не прочь отправиться с хозяином.
  - И мы тоже с вами пойдем - одновременно заявили три дриады из четырех - Да-да!
  - Вот уж нет - запротестовал я - Это интимный процесс, вам там делать нечего.
  - А ты запрети - насмешливо предложила мне Хильда - Или помешай. Попробуй. И, чтобы ты знал - я в курсе, о каком лесе и какой поляне идет речь.
  Чертов Сэмади снова меня подставил. Ведь он наверняка специально упомянул про Вейнардский лес. Он прекрасно понимал, что дриады при всей своей девичьей субтильности существа опасные и непредсказуемые, и, если что, мне кто-то должен будет прикрыть спину. И это будет никто иной, как именно он со своими бойцами.
  Ладно, хрен с ними, со всеми. Пусть будет паноптикум. Опять же - хоть долги с плеч скину. Вот ведь какая сегодня выдалась ночь, под стать дню. Ночь, когда я закрыл все свои долги. Ну, кроме одного, последнего.
  - Рафаил, по рукам - произнес я - Ты можешь пойти с нами, и я тебе тоже больше ничего не должен. Впрочем, три твои друга тоже могут составить нам компанию.
  - Вот вечно ты спешишь - с видимым неудовольствием сказал личу Барон - Он и так бы согласился. Эээх...
  Лич виновато опустил капюшон.
  - Ну, дорогие подельнички - я потер ладони - А теперь давайте думать, как дело обстряпывать станем.
  
  
   Глава двадцать третья,
   последняя, в которой герой прислушивается к умному совету
  
  Все оказалось просто до невозможности.
  Сэмади и не подумал нагружать личей древесиной. Он хлопнул в ладоши, и из-под земли, как дождевые червяки, полезли скелеты. Десятка три, если не больше.
  - Откуда у меня тут такое? - возмущенно взвизгнула Эйлиана, брезгливо морщась.
  - Угадай - усмехнулся Сэмади.
  - Даже думать об этом не хочу! - со слезами на глазах верещала дриада - Фу, фу!
  - И правильно - согласился с ней Барон - Раньше этого не делала, и теперь нечего начинать.
  Неупокоенные стряхивали с себя землю, выковыривали из пустых глазниц жуков и прочую живность, а после деловито начинали нагружаться древесиной.
  - Не халтурим, не халтурим - в какой-то момент начал покрикивать на них я - Ни веточки не оставляем, все в дело пойдет.
  Кто знает, сколько этого добра понадобится, поди знай? А вдруг именно этой веточки и не хватит?
  В общем, я чувствовал себя прорабом, тем более что ходячие мертвецы за моей спиной скрипели челюстями, несомненно, матеря меня по полной программе. Ну, а что? И на том свете люди работать не хотят, такова наша сущность.
  Через полчаса мы, наконец, собрались, и я открыл портал, ведущий в Вейнардский лес.
   Должно быть, мы являли собой забавнейшее зрелище, когда топали по извилистой тропинке, ведущей к поляне. Сами посудите - впереди шагали мы с Сэмади, за нами брела вереница скелетов, нагруженных валежником, замыкали же шествие четыре красивых женщины в экзотических нарядах. Добавьте сюда четверку личей, которые откуда-то достали длинные хлысты и подгоняли ими неторопливо шествующих мертвецов, и выйдет картина маслом.
  Окажись тут игрок, вот бы ему было над чем подумать!
  Но - откуда ему здесь, в этом лесу, ночью, взяться? Наверняка это мертвая локация, без квестов, без данжей, без всего, что представляет интерес для нормального геймера. Я просто уверен в этом. Ее ценность в другом.
  Хотя, если сегодня ночью все сложится, сюда паломничество начнется. Главное, чтобы имя главного виновника этого безобразия не всплыло, оно мне нафиг не надо. Нет, с игрой я завязываю, но кое-какие дела все-таки тут останутся. Мне реклама ни к чему.
  Надо будет Костика попросить, чтобы он как-то проконтролировал этот процесс.
  - Лихая ночь - тем временем вещал Барон, крутя в пальцах трость - Долгожданная ночь. Белый братец, знай одно - если ты сегодня выполнишь то, что мне обещал, то станешь мне братом не на словах, а на деле.
  - Сказал же - отвлекся от своих мыслей я - Если получится - сделаю. Ты пойми, я пока сам не знаю, как оно все обстоять будет. Пока знаю только то, что надо костры подготовить. Ну, сложить их надлежащим образом. Все остальное для меня тайна за семью печатями.
   Ну, тут я немного кривил душой. Некое понимание грядущего процесса, в общих чертах, разумеется, у меня было. Костры, бонусное время, огниво - цепочка-то несложная.
  - Да, если что, то за этих дур не волнуйся - Сэмади мотнул подбородком в сторону галдящих дриад, обсуждавших то, что лес здесь невероятно неухоженный - Если что мои мальчики их на ломти постругают.
  - Ты поосторожнее - посоветовал я ему - Месмерта баба скандальная и злопамятная, мне с ней довелось разок пообщаться. Та еще стерва, короче. Нет, за тобой будет Чемош, но лишние проблемы никому не нужны.
  - Проблемы будут в любом случае - фыркнул Барон - Месмерта терпеть не может все неживое и тех, кто им повелевает. Но, если честно, плевал я на нее. Да, боги вздорны и злопамятны, это так. Но они, если между нами, еще и невероятно самоуверенны и глупы. Они там, в Великом Ничто, думают, что их помнят и ждут. А это не так. Мы все, от королей до распоследнего оборванного гоблина, привыкли жить своим умом и без оглядки на тех, кто считает себя хозяевами мира. И никто даже и не подумает сменить свою свободу на рабство у владык, восседающих на сверкающем престоле. Разве что только вон те идиотки, да еще дуболомы-идеалисты с Севера, которые по ночам мотаются по тамошним равнинам.
   Это он, верно, о Дикой Охоте говорит. Ну да, они идеалисты, что есть, то есть.
  - Боги будут ждать, пока весь мир ляжет у их ног - продолжал Сэмади, кривя рот в издевательской усмешке - А они миру не нужны. Он про них забыл. Потому не переоценивай их мощь и влияние, белый брат, не надо. И, самое главное - боги не люди, это так. Но и они смертны.
  - Да ладно? - опешил я.
  - Любое существо, каким бы мощным и великим оно не казалось, можно убить - очень серьезно сказал Сэмади - Любое. Драконы некогда казались непобедимыми, но я сам видел их кости. Я пинал их ногами, я даже выломал себе драконий зуб на память. Великий Дракон был величиной несопоставимой с этими шутами гороховыми, сидевшими на небесном престоле - и где он? Еще раз тебе говорю - все смертны, надо просто знать каким оружием, когда и куда ударить. А если это так, то раньше или позже найдется тот, кто это сделает. Не первый, так десятый, не десятый, так сотый.
  - Ух ты - проникся я.
  - Да ты погоди немного - улыбка Сэмади выглядела настолько пугающе, что я даже вспомнил детство и Того, Кто Жил в Шкафу - Я не я буду, если скоро они не перегрызутся между собой, а после не начнут друг друга убивать. А там и весь мир подтянется, чтобы навсегда избавится от сущностей, которые ему чужды. Или я ничего не понимаю в этой жизни.
  А еще есть Странник, планы которого вообще непонятны. Ведь не просто так он собирал меч, который может убить почти любое существо в этом мире. Или вообще любое? Не помню уже.
  Если человек отыскивает с такими усилиями некие предметы, то явно он это делает не с простыми целями. Не коллекцию же артефактов он собирает?
  Значит, это оружие припасено для кого-то. Вопрос - для кого?
  Но в целом, чую, даст он этому миру просраться, когда вскарабкается на Черный Трон. Надеюсь, я про это еще почитаю в 'Вестнике Файролла'. И, если повезет, даже отправлю кого-нибудь взять у него интервью. А что, было бы круто! Да и почему нет? Сейчас он шифруется, но став Черным Властелином он ведь не сможет этого сделать?
  И я отчего-то уверен, что есть у него план на этот счет.
  Вот так, потихоньку, помаленьку, мы миновали лес и вышли на поляну.
  В ночи она выглядела крайне невесело, даже когда ее подсветили светляки, стайками выпархивающие из широких рукавов Эйлианы.
  Там, под землей что-то глухо взревывало, ворочалось, урчало. Что-то, или кто-то.
  - Не бойся - приободрил меня Сэмади - Земля помнит, я же тебе про это еще в тот раз говорил. Но сегодня особая ночь, сегодня она не станет тебя убивать или сводить с ума. Она знает, кто ты, и зачем сюда пришел. Так что тебе вреда она не причинит, мне тоже, а на этих придурошных мне плевать.
  Ему хорошо, он верит в то, что говорит. Не очень комфортно себя чувствуешь, когда под ногами что-то ворочается и ворчит.
  Что любопытно - эти шевеления закончились, как только наши трудолюбивые скелеты свалили в кучу дрова для будущего костра. Как видно, одна божественная память другую учуяла.
  - Н-да - сказал я Сэмади, обводя взглядом поляну - Блин, а как же мне костры-то ставить? Кругом или в шеренгу? И как далеко друг от друга?
  Все же хорошо, что он со мной пошел. Серьезно. Хоть есть с кем поговорить. Пусть даже он ничего мне не посоветует, но произнести вопрос вслух, причем, не общаясь с самом собой, а адресуя его собеседнику, это тоже великое дело.
  - Сам решай - сразу обозначил свою позицию он - Извини, но это только твое дело и здесь решения принимаешь только ты. Если все сорвется из-за какой-то мелочи, и этот промах будет сделан по моей вине, то нашей дружбе придет конец. И не только ей. Так что пойми меня правильно.
  - Понимаю - согласился я - Сам бы так сказал в подобной ситуации.
  В результате я решил ставить костры шеренгой прямо в центре поляны, на расстоянии пары шагов друг от друга. Чтобы, если что, далеко не бежать. Сдается мне, что близость друг от друга это важный фактор.
  Вот вроде бы мелочи, даже смешно о подобном говорить, а я к этому всему подошел крайне скрупулёзно, что для меня несвойственно в принципе. Просто Сэмади прав. Пройти такой путь и пролететь как фанера над Парижем из-за пустяка - это будет облом высшей степени.
   И костры складывал тоже я. Шесть штук, один за другим, как раз на это количество дров и хватило. Нет, квест закрылся сразу после того, как я возвел (по-другому и не скажешь) первый. Высокий, шалашиком, как в детстве батя учил, с мелкой щепой внутри.
  
  Вами выполнено задание 'Невозможное возможно'
  Награды за выполнение задания:
   5 000 опыта;
  +30 секунд к бонусному времени, которое можно будет использовать во время призыва богов.
  
  Уведомление.
  Общее бонусное время, полученное вами для выполнения цепочки эпических заданий 'И да вернутся боги в Файролл' - 4 минуты 04 секунды
  
  После этих сообщений я облегченно вздохнул - на верном пути стою.
  
  Вам предложено принять задание 'Костер взовьется до небес'
  Условие - разжечь костер (костры) и призвать бога (богиню, богов) вернуться на земли Файролла
  Награды за выполнение задания:
   25 000 опыта;
  Титул 'Слуга богов';
  Памятный знак 'Иногда они возвращаются';
  Картина, на которой изображен тот миг, когда боги вернулись из Великого Ничто для украшения личной комнаты (при условии, что таковая имеется).
  
  'Слуга богов'. Так себе титул. Ладно бы 'Призыватель' или 'Глашатай'. Но 'Слуга'? Как-то это... Некошерно. Другого слова не подберешь даже.
  А еще мне пришел некий документ, о котором меня уведомило специальное сообщение. Прочитав его, я почти совсем успокоился. Нет, не на предмет того, как все пройдет, это меня по-прежнему беспокоило. Просто теперь я точно знал, что и как делать. Хвала создателям игры, мне выдали соответствующую инструкцию.
  
  Краткая инструкция по вызову богов.
  Если вы все-таки решились привести давно ушедших в Великое Ничто богов обратно на землю Файролла, вам следует выполнить следующие действия:
  С наступлением полуночи, ни раньше, ни позже, вам следует прочесть следующее заклинание:
  'Ннух траск рххалл, ннух маркт травн, рххаш фасск рустр'.
  Данное заклинание откроет портал в Великое Ничто, где в скуке и тоске проводят вечность 14 богов и 12 богинь, которые некогда были изгнаны из Файролла.
  После этого у вас будет 2 (две) минуты игрового времени, чтобы призвать одного или нескольких из них. Следите за таймером, как только он включится, не теряйте ни секунды.
  Для призыва бога (богини, богов) вам надо будет разжечь заранее сложенный вами костер и, после того как он запылает так ярко, что его будет видно из Великого Ничто, трижды очень громко и разборчиво выкрикнуть имя того бога (богини, богов) которого вы собираетесь призвать, и добавить после третьего поименования: 'Мы ждем тебя'.
  Игрок, помните - боги не всегда таковы, как мы о них думаем. Рассудите - надо ли оно вам?
  Игрок, помните - если вы считаете, что боги в Файролле нужны, то есть и те, кто им будет не рад. Вряд ли они будут благодарны тому, кто их призвал.
  Игрок, помните - часто платой за хорошо выполненную работу является смерть.
  Ну, а если вы все еще хотите призвать богов - дерзайте. Это ваше право.
  И напоследок - следите за временем. Это важно!
  Примечание -
   Дабы не пропустить наступление полуночи, вы можете активировать таймер, который поможет вам в этом вопросе. Команда активации - 'Время полночь'. Достаточно произнести ее вслух, чтобы таймер включился.
  
  Вот какие молодцы. Все объяснили, обо всем позаботились, даже предупредили о том, что все может закончиться плохо. Вот так бы всегда!
  Правда с заклинанием переборщили, переборщили. Эдакое прочитать без запинки даже с листа трудно. А если наизусть учить, так это вовсе утопия.
  Порепетировать бы, но стремно. Прочтешь такое вслух раньше времени и нарушишь ход небесных сфер. Так что - ну нафиг.
  Ради правды, времени у меня оставалось не так и много, и то почти все ушло на складывание костров. Как я сказал, их было шесть.
  Первый - для Месмерты, что вполне естественно. Она квестодатель, выбора у меня нет. Второй - для Витара. Как-никак я ему служу. Пусть и хреново, не сказать - никак, но все-таки. И потом - мало ли как сложится ситуация? Не исключено, что он будет моим щитом от Месмерты.
  Третий - для Чемоша. Я свое слово держу. Собственно, это касается и четвертого костра, который предназначался для Лилит. Самому Сайрусу здесь делать нечего, тем более что этого я ему и не обещал, но если ляжет фишка, позову я его богиню, почему нет? И про него ей скажу.
  Опять же - грех Месмерте не насвинячить. Насколько я помню из рассказов Шурша, у Витара с этой Лилит шпили-вили были. А старая любовь - она не ржавеет.
  Пятый костер предназначался Тиамат. Насколько я понял, богиня она стремная и мрачная, но Пауни, эта странная девочка, была ко мне всегда добра. Больше скажу - пару раз она мне крепко помогла - и тогда в храме, и на Архипелаге. Я добро помню.
  Шестой костер, вероятность которого загореться вообще стремилась к нулю, я припас для Плачущей Богини. Впрочем, я не уверен, что даже если он загорится, то воспоследует результат. У нее ведь и имя какое-то есть, правильно? Но я даже вспомнить не могу, называли его при мне хоть раз или нет.
  Но если хватит времени, то почему бы и не попробовать? Порадую Гунтера сотоварищи. Не чужие они мне все-таки люди. То есть - НПС.
  Пока я складывал костры, нас покинули скелеты. Личи построили их в шеренгу по двое и отправили куда-то в лес, куда те и побрели, высоко задирая колени.
  Дриады притихли, усевшись на самом краю поляны и наблюдая за моими действиями. Время от времени они тихонько шушукались и посверкивали глазами.
  Сэмади, видимо выговорившись, тоже молча наблюдал за мной, опершись на свою трость.
  Напряжение, напряжение витало над поляной в Вейнгардском лесу.
  Все приготовления я закончил за пятнадцать минут до назначенного срока и, если честно, этот факт меня немного огорчил. Хуже нет ждать и догонять. Вроде бы четверть часа - это недолго, но ведь как посмотреть. Время - субстанция сложная, непостижимая. Вроде бы как оно течет равномерно, секунды складываются в минуты, те в часы, и так далее. Но это по науке. А по жизни время то пускается вскачь, то тянется как сгущенка. Пока ты девушку на свидании ждешь, минуты ползут как черепахи, в унисон с мыслями, вроде 'Придет - не придет'. Но как же быстро проходят часы, которые вы поводите вместе. Ну, разумеется, при условии, что девушка красивая и тебе нравится.
  И совсем уж время останавливается в те моменты, когда ты переживаешь неприятные моменты, которых в жизни хватает. Например - в кресле стоматолога. Или в армии. Там вообще труба что со временем творится.
   Вот и сейчас время тянулось, тянулось, тянуууулось. Цифры на таймере меняли друг друга неохотно, как будто залипая.
  Когда до решающего момента осталась одна минута, я глубоко вздохнул, подмигнул встрепенувшемуся Сэмади, и достал из сумки огниво.
  - Нормально все будет - сообщил он мне и с неудовольствием посмотрел на дриад, которые тоже поспешили с края поляны к нам.
  - Не сомневаюсь - подтвердил я, следя за истекающими секундами - Главное белиберду прочитать без запинки.
  - Какую? - спросил Барон, но отвечать я ему уже не стал.
  Я подошел к первому костру и открыл на интерфейсе 'Краткую инструкцию'.
  Последняя секунда истекла, таймер превратился в нули и мне в уши ввинтился протяжный сигнал.
  Время!
  - Ннух траск рххалл, ннух маркт травн, рххаш фасск рустр - на одном дыхании проорал я, к своему великому удивлению ни разу не сбившись и не оговорившись.
  Раз в год и палка стреляет.
  В чистом небе громыхнул гром, хорошо так громыхнул, с душой. Невесть откуда с невероятной скоростью на один из участков небесной механики сползлись тучи, образовав ровный круг, более всего похожий на черную дыру, такую, какой ее изображают в фантастических фильмах.
  Круг в небе полыхнул красным, синим, зеленым, а после засиял, словно некое ночное солнце.
  'Дзииииинь'
  И тут же на интерфейсе появился таймер, на котором значилось '6-04'. И тут же цифры с неимоверной скоростью начали отматываться назад. Я же говорю - что-то с временем не так, не может оно так быстро истекать.
  Я подскочил к первом костру и чиркнул огнивом, засунув его внутрь, туда, где была мелкая щепа.
  Сработало. Так сказать - критануло. С первого же раза огонь полыхнул так, что я еле руки успел вытащить.
  Пламя мигом охватило всю возведенную мной конструкцию. Как по мне - видно его из Великого Ничто, по-любому.
  
  - Месмерта, Месмерта, Месмерта, мы ждем тебя! - заорал я во все горло.
  Костер выбросил столб пламени высотой в три меня, его алое пламя сменилось на золотое, в небесах опять громыхнуло, да еще как!
  
  
  Вы достигли своей цели! Богиня Месмерта вернулась в мир Файролла!
  
  И все-таки я это сделал!
  Вами выполнено задание 'Костер взовьется до небес'
  Награды за выполнение задания:
   25 000 опыта;
  Титул 'Слуга богов';
  Памятный знак 'Иногда они возвращаются';
  Картина, на которой изображен тот миг, когда боги вернулись из Великого Ничто для украшения личной комнаты (при условии, что таковая имеется).
  
  Очень кстати! Вот это мне сейчас и нужно!
  
  Поздравляем вас игрок!
  Вы выполнили цепочку эпических заданий 'И да вернутся боги в Файролл'.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  60 000 опыта;
  100 000 золотых;
  Право задать один вопрос любому из богов, вернувшихся в Файролл и получить на него предельно четкий, полный и правдивый ответ. В случае, если бог не может дать ответ на вопрос, заданный игроком, то последний в качестве компенсации получает одно легендарное активное умение для своего класса.
  Сетовый набор 'Клинки Севера';
  Уникальное кольцо 'Божья помощь';
  + 100 единиц к характеристике 'Ловкость';
  Титул 'Любимчик богов'
  
  Елки-палки!
  
  Вами получен уровень 86!
  Доступных для распределения баллов: 5
  
  Да блин, не до того мне сейчас!
  
  Вами получен уровень 87!
  Доступных для распределения баллов: 10
  
  И еще один, и еще один, пока наконец не воспоследовало:
  
  Вами получен уровень 90!
  Доступных для распределения баллов: 25
  
  Все это я сбрасывал с интерфейса практически не глядя, и чиркая огнивом у второго костра.
  Первая попытка была неудачно, огонек еле-еле затлел, а вот на второй мне повезло. Дальше все было по процедуре - крики, гром и -
  
  Вы достигли своей цели! Бог Витар вернулся в мир Файролла!
  
  На эту парочку я потратил две минуты с копейками. У рыцарей ордена появился кое-какой шанс, если дело и дальше пойдет тем же макаром.
  У третьего костра я спинным мозгом ощутил, как Сэмади сверлит мне взглядом спину.
  - Чемош, Чемош, Чемош, мы ждем тебя!
  Грохот, гром, только что молнии нет!
  
  Вы достигли своей цели! Бог Чемош вернулся в мир Файролла!
  
  А вот Лилит, похоже, не рвалась в наш мир, я три попытки разжечь костер использовал, пока успеха добился.
  - Кто? - хором взвыли дриады, услышав имя той, кого я призвал - Эта шлюха? Ты что творишь, человек?!
  
  Вы достигли своей цели! Богиня Лилит вернулась в мир Файролла!
  
  У пятого костра я понял, что рыцарям, похоже, все-таки придется и дальше только служить во славу Плачущей Богини, так сказать, безадресно. У меня осталась одна минута двадцать пять секунд и три попытки использовать огниво.
  На последний костер ушло две.
  
  Вы достигли своей цели! Богиня Тиамат вернулась в мир Файролла!
  
  - Пшшшшшш - донеслось до меня откуда-то слева, и следом за этим тихий шепот - Спасибо!
  Пауни. Она тоже здесь, просто мы ее не видели.
  Впрочем - я даже не удивлен.
  Двадцать две секунды и одна попытка.
  Щелчок - и увы, увы, увы... Не получилось.
  А может, и хорошо, что не получилось. Приди эта богиня в наш мир и окажись не такой, какую ее представляли эти славные ребята, ничего хорошего из этого не вышло бы. Хуже нет, чем разочаровываться в своем идеале. Ладно я, старый циник, или тот же брат Юр, но простодушные рыцари - они не такие как мы.
  Нет и нет.
  'Время истекло' - сообщил мне интерфейс и таймер, мигнув, исчез.
  Вот и всё. Всё.
  Яркое пятно в небесах начало стремительно расползаться в разные стороны, его сияние ослепляло так, что я даже прикрыл глаза.
  Когда же я их открыл, то увидел, что сияние померкло. Точнее - оно переродилось в пять тонких лучей, которые мгновением позже превратились в лестницы. Золотые лестницы, которые вели с неба сюда, на грешную землю.
   И первой на эту лестницу ступила еле различимая фигура, которая, несомненно принадлежала женщине, это было видно по очертаниям. Да, собственно, и не приходилось гадать, кто это. Месмерта, кто же еще?
  Впрочем, остальные боги не заставили себя долго ждать, они один за другим появлялись из быстро тускнеющего пятна, которое после появления последней, пятой фигуры, совсем погасло, а после развеялось, словно его и не было вовсе. Осталось только звездное небо, пять лестниц и пять высших сущностей, идущих к нам.
  И, замечу, быстро идущих. Я, было, подумал, что пока они доберутся оттуда сюда, рассветет, но нет - то ли это были не просто лестницы, а эскалаторы, то ли у них шаг был не людской, а божественный, но уже минут через пять вполне можно было различить кто во что одет и даже, кто как выглядит.
  Месмерта, единственная из пяти богов, которую я видел лично, имела вид торжественный и довольный. Оно и понятно - по ее вышло, чего не возгордиться? Одежды родительницы дриад сверкали золотом, голову венчал золотой же обруч с огромным рубином.
  Витар внешне не отличался от той статуи, что некогда я видел в его храме - высок, мускулист, черноволос. С единственной, пожалуй, разницей - нынче он облачился в сверкающие серебром доспехи. Ну, оно и понятно - бог воинов, ему по штату положено. А еще у него за спиной были какие-то фиговины, я такие в польском фильме 'Огнем и мечом' видел. Не знаю, как называются, но смотрелось впечатляюще.
  Лилит была прекрасна. Серьезно. Так бы смотрел и смотрел. Сама женственность во плоти, не скажешь, что из пикселей сделана. Вдобавок стройность ее фигуры подчеркивал довольно скудный наряд в восточном стиле. К тому же она, как видно для пущей пикантности, еще и полумаску надела. Очень, очень впечатляюще.
  А вот про Чемоша сказать ничего было нельзя. Он оказался довольно безликим типом, причем в прямом смысле. Оно было закрыто серой дымкой, которая как нельзя лучше контрастировала с его радикально черными одеждами.
  Что же до Тиамат... Богиня-загадка, вот что мне первое пришло в голову, когда я ее увидел. Гибкое тело в меняющем при движении цвет платье, вуаль, полностью скрывающая лицо и тиара в виде змеи.
  В общем - с шоу боги не оплошали, на это стоило посмотреть.
  Вот интересно, кроме нас это кто-то видит или нет? По идее, подобное издалека рассмотреть можно.
  - С Лилит ты, конечно, маху дал - тихонько сказал мне на ухо подошедший сзади Барон - Зря, брат, зря. Сейчас такое начнется...
  Открыл Америку. Я давно понял, что добра от этого поступка не ждать, но куда деваться? Слово-то дано.
  - Странно, что до сих пор не началось - ответил я.
  - Они пока не видят друг друга - объяснил мне Сэмади - Они еще там, в небесных сферах, скрыты пеленой невидимости. А вот как спустятся чуть пониже, тут и жди бури. А лучше - не жди. Уходи прямо сейчас.
  - Не-а - покачал головой я - Я столько этого ждал, что хочу еще немного посмотреть.
  - Как знаешь - Сэмади хлопнул меня по плечу и направился к той лестнице, по которой неспешно шагал Чемош.
  Дриады времени тоже не теряли, они радостно обнимались и гомонили, ожидая того момента, когда падут к ногам своей богини.
  А Пауни я так и не смог увидеть. Видно, пряталась она где-то, не хотела нам показываться.
  Барон оказался прав, причем, как всегда, во всем.
  В какой-то момент, когда боги оказались уже недалеко от нас, и их можно было рассмотреть во всех подробностях, пелена невидимости наконец-то спала.
  - Муж мой - радостно крикнула Месмерта, протянув руки к Витару - Мы снова боги! Мы снова вместе!
  Фу, как банально. Прямо каким-то провинциальным театром пахнуло. Как с ней Витар живет?
  Как раз в этот момент, собственно, одна богиня и увидела другую.
  - Тыыыыыы! - завопила Месмерта, заметив красотку-соперницу - Ты как? Ты зачем? Кто посмел?
  Вопрос был риторический, и ответ на него Месмерте, понятное дело, был известен. Она было перевела взор вниз, но тут, к моему великому удивлению, слово взял Барон Сэмади.
  - Отец! - крикнул он громко, так, что у меня чуть уши не заложило - Ты слышишь меня?
  - Разумеется - скрипучим голосом ответил Чемош, шаг за шагом меря ступеньки ногами в черных сапогах - Я рад тебя видеть. Ты хороший сын, ты сделал все так, как надо. Я на славу выучил тебя, и не жалею о потраченном времени.
  - Это правда - в голосе Сэмади было что-то такое, что меня очень насторожило - Ты хорошо выучил меня. Да и как могло быть по-другому? Ты же именно на мне пробовал все то, что тебе приходило в голову. Ты убил часть моей души, ты изломал мое тело, ты превратил меня в существо, которое пугает даже Смерть.
  - Слова, слова - проворчал Чемош, небрежным движением руки в черной перчатке разогнав дымку от своего лица. Черт, у него даже глаза и то черные, словно налитые мраком ночи - Ты все тот же болтун. Правда, почтительности в голосе стало меньше, но я это быстро поправлю.
  - Нет - покачал головой Сэмади - Ты слишком слаб, отец. Слаб и стар. А старым и слабым в нашем мире, где каждый хочет стать первым, не место.
  Барон запустил руки под сюртук и мгновением позже подбросил в воздух один за другим семь шаров - серый, синий, красный. Шары Силы.
  Они взлетали вверх один за другим, но не спешили падать вниз, они отправлялись в полет вокруг фигуры Барона. Это смотрелось очень красиво!
  
  Вами выполнено элитное деяние 'Шары Силы'.
  Награды:
  + 1000 единиц к показателю жизненной силы;
  + 1000 единиц к показателю маны;
  Элитное активное умение 'Кувалда';
  Титул 'Свидетель величия'.
  
  Вот тебе и раз. Нечаянная радость.
  А вообще происходило что-то непонятное, даже Месмерта перестала орать, и смотрела на разворачивающееся действо, равно как и Лилит.
  Витар же не смотрел на Барона, он любовался прекрасной богиней любви, и по его выражению лица было понятно, что Месмерте, похоже, ничего не светит, кроме развода и девичьей фамилии.
  И уж вовсе это все не заинтересовало Тиамат, она, знай себе, топала вниз. Точнее - струилась по ступенькам, как огромная и очень грациозная змея. Прекрасная и опасная одновременно.
  - Не может быть! - проскрипел Чемош, стремительно ускоряя шаг - Ты не посмеешь! Я - бог!
  Сэмади издал давно знакомый мне смешок, а следом за ним выкрикнул какое-то заклинание, похожее на ту тарабарщину, что произносил я перед ритуалом.
  Семь разноцветных молний ударили в тело Чемоша. И не просто ударили - они пробили в нем бреши, сквозь которые было видно золото лестницы.
  Бог тьмы остановился, пошатнулся, его глаза, до того черные, налились светом, а раны на груди начали дымиться. Он издал вопль, который быстро затих, как видно, сил на него у Чемоша не осталось.
  Сэмади прокричал еще одно заклинание, взмахнул своей тростью, и дым от ран бога семью тонкими струйками потянулся к нему, по дороге собираясь в одно целое.
  Череп на трости Барона невероятно ярко сверкнул красными глазами, когда первая порция дыма начала втягиваться в него.
  Что я могу сказать? Барон в своем репертуаре, он опять всех перехитрил. Но я не в претензии, месть - это святое. И потом - не каждый день видишь, как убивают бога.
  Кстати - именно это окончательно разозлило Месмерту. Как видно она не ожидала, что Снисхождение начнется с публичной расправы над одним из них.
  - Тыыыы! - уставилась она на меня - Это все ты! Ты привел сюда этого мерзавца, ты призвал эту сучку!
  - Есть такое - признал я, понимая, что сейчас мне конец и настанет.
  Месмерта вытянула вперед руку, как видно, собираясь прикончить меня и.... Как в плохих романах пишут: 'Ничего у нее не получилось'.
  Теперь понятно, чего Чемош так побежал, почуяв неладное. Пока боги не вступили на землю, они бессильны. Все как всегда просто.
  - Что стоите? - закричала Месмерта на дриад - Убейте его! Сию же минуту! Или нет - схватите его и дождитесь меня. Я сама его убью!
  Прав был Сэмади, еще тогда надо было бежать. Хотя... Я не слишком боюсь умереть здесь и сейчас. Не так уж и велика беда.
  Дриады с невероятной быстротой рванулись ко мне, но на их пути встали два из четырех личей Сэмади.
  'Тебе пора' - прозвучал у меня в голове чей-то голос - 'Беги отсюда. Но мы еще встретимся'
  А я знаю, чей это голос.
  
  Дополнение к награде выполнение цепочки эпических заданий 'И да вернутся боги в Файролл'.
  Умение 'Любимчик Тиамат', которое позволяет вам раз в три дня переноситься к престолу вышеназванной богини для получения благословения, дающего немалые бонусы.
  Примечание.
  Умение будет доступно для использования с того момента, как Тиамат обретет собственный чертог и установит там свой престол. В тот момент, когда это произойдет, вы получите соответствующее уведомление.
  
  Ну, раз даже богиня мне советует тикать, то, пожалуй, стоит к ней прислушаться.
  В этот момент Хильда умудрилась пробиться сквозь заслон личей, и с перекошенным лицом приблизилась ко мне.
  - Давно хотела тебя прибить - сообщила она мне, взмахнув мечом.
  - Нельзя - увернулся я - Мамка запретила.
  - Простит - Хильда вторым ударом чуть не зацепила мне бок - Поймет!
  А вот третьего удара не последовало, потому что ей в шею впились острые зубы змея Апоффса, который по традиции сопровождал девочку Пауни, возникшую, по традиции, ниоткуда.
  Хильда жалобно вскрикнула, вскинула руки вверх, и повалилась на землю, сотрясаясь в конвульсиях.
  - Беги - приказала мне Пауни - Это твой последний шанс.
  - Лилит, тебя просил привести в этот мир Сайрус, лидер клана 'Меч и посох' - проорал что есть силы я, а после рванул, что есть силы, к лесу.
  Надеюсь, она меня услышала. А если и нет, то не беда. Главное, я слово свое сдержал и претензий как со стороны Сайруса, так и со стороны администрации ко мне быть не может.
  Вскоре по сторонам у меня замелькали сосны, тропинка вилась между ними точно так же, как и пару часов назад, когда все еще в Вейнардском лесу было тихо и спокойно.
  А теперь? Ужас какой-то!
  Как раз в этот момент за спиной у меня что-то загромыхало, да так громко, что я даже обернулся.
  Это рушилась лестница, та, что была по счету четвертой. Она утратила свой золотой блеск, став черной, пролет за пролетом летели вниз, по мере приближения к земле превращаясь то ли в золу, то ли просто в черный порошок.
  Стало быть, добился своего Барон. И, надо думать, теперь он не невесть кто. Теперь он, возможно, стал богом.
  Интересно, отменит этот факт возможные штрафы, которые полагались за дружбу с таким существом, как он?
  А в следующий момент я перестал об этом думать, поскольку увидел огромный огненный шар, летящий, такое ощущение, что прямо в меня.
  Все, Месмерта добралась до земли. Свершилось. Боги снизошли в Файролл!
  Первый чудовищный фаербол поджег лес левее от меня, второй - правее. А третий чуть меня не накрыл, почти целиком спалив Зеленую развилку. Была она Зеленой, станет Горелой. А сколько живности и нежити тут полегло в один миг небось!
   Что было дальше - не знаю, поскольку, следуя совету Тиамат, я покинул эти проклятые места, взмахнув свитком портала.
  Все-таки контрасты - сильная штука. Только что вокруг меня все горело, позади громыхало, и бац - тишина, сумрак и безлюдье.
  Я отправился на Север, еще по дороге рассудив, что это лучший из вариантов. Кто знает эту Месмерту, поди знай, что ей в голову взбредет? А ну как она рванет по моим следам?
  Так что и замок Лоссарнаха, и родное уже для меня кладбище в Фладридже не подходили. Не стоил людям свинью подкладывать.
   А вот тут, на Севере, пусть злобствует. Тут на десятки верст вокруг никого нет. Слева - давным-давно разрушенный кем-то дом и озеро. Направо - равнина. А позади лес.
  Надо по-людски покидать место, в котором столько времени провел, даже такое, странное и противоречивое, как Файролл.
  Все, для меня игра закончена.
  Наверное.
  
   Конец одиннадцатой книги
Оценка: 7.35*390  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Ваниль "Исцели меня собой" (Романтическая проза) | | Н.Геярова "Шестая жена" (Попаданцы в другие миры) | | А.Субботина "Невеста Темного принца" (Романтическая проза) | | Е.Истомина "Ман Магическая Академия Наоборот " (Любовная фантастика) | | Д.Вознесенская "Таралиэль. Адвокат Его Темнейшества" (Любовное фэнтези) | | А.Енодина "Не ради любви" (Попаданцы в другие миры) | | М.Атаманов "Искажающие реальность-2" (ЛитРПГ) | | Е.Лабрус "Держи меня, Земля!" (Современный любовный роман) | | К.Амарант "Будь моей игрушкой" (Любовное фэнтези) | | И.Шаман "Реалрпг. Демон разума" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"