Васильев Андрей А.: другие произведения.

Акула пера в мире Файролла-12 Квадратура круга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.13*337  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Последний роман цикла. Как обычно, он будет выложен от начала до конца в открытый доступ, в черновом, разумеется, варианте. Авторскую обложку к данной книге уже традиционно создал писатель и художник Вадим Лесняк, автор цикла "Риола" http://samlib.ru/l/lesnjak_w_a/ за что ему большое спасибо!!!

   Акула пера в мире Файролла-12
  
   Квадратура круга
  
  
   У каждого своё предназначение,
   У каждого своя мечта в своём кармане.
   Мы в очень хаотическом движении,
   Хотя само движенье в чётком плане.
   Павел Воля
  
  
   Глава первая
   Иллюзии и коллизии
  
  
  Прозвучит странно - но не воспоследовало. В смысле - ничего не воспоследовало. Совершенно. От слова 'совсем'. То есть после того, как я вышел из игры не зазвонил телефон, и никто громко не заорал в трубку: 'Ай, красавелла!'. Ну, или там: 'Ты чего натворил, убогий?'. И в дверь так никто и не постучался, не потребовал ее открыть и не облил меня шампанским.
  Вообще ничего не произошло, будто оно все так было и надо. Нет, то есть оно так и есть на самом деле, я всего лишь сделал то, что нужно, но мне казалось, что это некий рубеж, реперная точка, не сказать - новая контрольная точка. Как-то можно ведь обозначить свое отношение к моим стараниям?
  Хренушки, никто никак не отреагировал. Разве что только Вика, когда я залез под одеяло, сонно пробормотала:
  - Блин, какие у тебя ноги холодные!
  - Холодные - не вонючие - резонно заметил я, и заснул в полной уверенности, что, видимо, все лавры я получу утром. Ну, или тумаки.
  Не-а. И утром ничего не произошло. Я просто проснулся, просто позавтракал и просто отправился на работу, где тоже не увидел сумасшедшей кутерьмы и не услышал криков:
  - Боги вернулись! АААААААА! Теперь начнется!
  Ничего подобного. Только ближе к полудню Ксюша лениво сообщила окружающим:
  - Вот, написали только что на форуме - какие-то там боги вернулись. Народу интересно, что это за хрень такая?
  - Человеком становишься - заметила Шелестова, вольготно раскинувшаяся на рабочем кресле и холившая ногти посредством пилочки - Вот, уже слово 'хрень' выучила. Скоро начнешь как все мы фаст-фуд жрать и коньяк без закуси глушить. Нет, пропал во мне великий педагог.
  - 'Педагог' и 'демагог' - это разные понятия - подала голос Вика - А что до богов - думаю, новая сюжетная ветка стартовала. Вроде скоро обновление должны накатить, это, скорее всего, подводка к нему. Типа превью.
  - Ну, можно было бы красивее подать - громко заявил Стройников - Забубенить в виде общего сообщения на весь интерфейс, типа: 'Ты на стороне добра или зла, тьмы или света? Игрок, реши с кем ты!'
  - Фу-фу-фу - замахала на него руками Вика - Что за банальщина? Было сто раз. Кому это нужно в сто первый?
  - 'Разделился весь мир на 'они' и 'мы'' - прорычал вдруг Петрович и изобразил, что он играет на гитаре - 'Скорее отвечай с кем ты!' Ты-ды-ды! С кем ты?!
  - Мне страшно - сказала Ксюша, глядя на него - Я же всего-навсего прочла, что в форуме пишут, а тут такое бурление умов началось!
  - Хорошо, что не говн - рассудительно заметила Таша, ковырявшаяся вилкой в жестянке с ананасами.
  - Дикие вы - прервал свой концерт Петрович - Это ж 'Ария'! Тьфу, потерянное поколение!
  - В новый выпуск заметку об этом будем вставлять? - поняв, что конструктива не будет, обратилась ко мне Ксюша - Может, в хронику новостей? Сообщение строчек на пять?
  Я бы и рад был что-то сказать, да только не знал, что. Мне как-то даже обидно стало. Я столько к этому шел. Сколько разных дел наворотил, воевал, побеждал, проигрывал, интриговал. И все это ради нескольких строчек где-то в 'Хронике новостей'.
  Хотя, с другой стороны - ради чего живет журналист? Ради нескольких строчек в печатном издании он и существует. Нет, лучше бы большой статьи на первой полосе, но можно и так, по скромному. Так было, есть и будет.
  А я - снова он. Не игрок Хейген, а журналист Никифоров.
  Хейген is dead.
  Теперь, правда самому бы 'из дэд' не стать, в своем телесном воплощении. Как там я сказал? Контрольная точка? Все, она пройдена, и я, по идее, больше никому не нужен.
  Впрочем - оно и к лучшему, что все кончилось. Время вопросов, надеюсь, сменится временем ответов. Точнее - ответа.
  И вот здесь вышел промах. Никакого ответа не последовало ни в этот день, ни на следующий. Меня по-прежнему никто не искал, телефон молчал, вокруг царила тишь да гладь. Я просто ходил на работу и просто пинал балду вечером. При этом из здания 'Радеона' меня с Викой никто не гнал, машина и охрана тоже остались при нас.
  И это начинало напрягать. Я настолько за последние полгода привык жить на нервах и в состоянии того, что одна головоломная задача сменяется другой, что размеренность бытия выбивала меня из колеи. Да что меня? Вика, в первые два дня радовавшаяся тому, что я не полез в капсулу, в среду опасливо спросила:
  - Киф, все нормально?
  - В смысле? - уточнил я.
  - Ну... - девушка показа ла пальцем на стоящий в углу игровой девайс - Ты просто раньше только и знал, что, скрипя суставами, в эту адскую машину лазать. А теперь как отрезало. Не скажу, что это меня печалит, но немного настораживает.
  - Так все, наигрался - туманно ответил я ей.
  На самом деле на третий день у меня рефлексы таки сработали, напоминая, что надо бы зайти в игру. Штрафные санкции по социалке с кланом Линдс-Лохен ведь никто не отменял. Три дня не появился -получай.
  Но я рефлексы эти самые на дно сознания загнал и велел им не высовываться. Знаю я, чем все это кончится. Стоит только появиться в Файролле, так на меня кто-нибудь непременно тут же верхом сядет и понукать начнет.
  При этом меня все сильнее тяготило молчание работодателей. Ну вот не может такого быть, чтобы им было вообще пофиг происходящее. Или они ждут, пока я сам им позвоню, и на этом строят свои расчеты?
  Тут я себя осаживал. Не стоит переоценивать собственную ценность для общества, однако. Как это не неприятно сознавать, но уровень социальных статусов у меня и моих нанимателей очень уж разный. И не в мою пользу. Так что если бы они хотели меня напрячь, то не стали бы выстраивать сложные многоходовые комбинации, а просто позвонили. Или прислали вон хоть бы того же самого Ватутина с приказом без меня не возвращаться. Без всяких премудростей.
  К четвергу все-таки оживился файролльский игровой люд, и началось повторное обсуждение прихода богов на многострадальные земли Раттермарка. Правда, самих богов особо в расчет никто не брал, что, впрочем, и неудивительно. Как в свое время и говорил Валяев, весь прок, что от них был, так это коротенькая, в три квеста, сюжетная ветка, которая позволяла игроку выбрать себе то божество, которое он хочет видеть в качестве своего покровителя. Это если у игрока вообще возникнет желание с высшими силами связываться, тем более, что за этот самый выбор никаких особых плюсов вновь уверовавшие не получали. Одна единица к какой-то из основных характеристик - вот и все. Да-да, еще и рандомно. Нет, многие эту ветку все же прошли, получили по вышеупомянутой единице, и тут же про это забыли.
  Даже титула за прохождение этих квестов не давали, не говоря уж о деянии.
  А вот само снисхождение богов на землю, с лестницами, всполохами на небе и смертью Чемоша народ смотрел с интересом, да еще каким! Смотрел, обсуждал и даже поначалу группами отправлялся поглядеть на то самое место, где все произошло. Так сказать - по местам боевой славы. Вот только очень быстро выяснилось, что занятие это небезопасное и неблагодарное. Вся местность, начиная от бывшей 'Зеленой', а теперь 'Горелой' (я как в воду глядел) развилки превратилась в зону повышенной опасности. Причем не какую-нибудь рейдовую, где за перенесенные тяготы можно было срубить неплохую выгоду в виде полезного и приятного лута, а совершенно бесполезную в плане дохода. Тамошние обитатели рвали игроков, забредших в их края случайно или нарочно на британский флаг, причем с особой жестокостью, которой раньше за ними не водилось. Отдельно следует заметить, что были они все как один высокоуровневые и на редкость зубасто-клыкастые. Потому с экскурсиями на место десантирования богов как-то не сложилось. Вспыхнула, было версия о том, что не так все просто, что если таки дойти до того места, где ноги богов ступили на почву Раттермарка, то можно обрести там некое Подлинное Счастье, причем чуть ли не для всех и даром, но очень быстро угасла, сразу после того, как клан 'Гончие Смерти' проверил это на практике. С трудом проверил, с потерями и тяготами. Добрались они до той заветной полянки в лесу и обнаружили только пять кострищ с самой обычной золой. Ни разу не магической. А вот с Подлинного Счастья там не нашлось. Хотя, если прикинуть в мировом масштабе - а где оно есть-то?
  Но самым забавным было не это. Ролик - вот что меня крайне заинтересовало. Точнее то, как он был снят. Еще точнее - ракурс, с которого велась съемка. Мне ли не знать, что там, на поляне я был единственным игроком? Других не было, это уж наверняка. Ни один рога со мной туда не проскользнул бы. Что Сэмади, что дриадам свидетели были не нужны, а потому они вынесли бы любого, кого учуяли. А они учуяли бы.
  И тем не менее ролик был снят так, будто его оператор стоял шагах в десяти от меня. Вывод? Правильно. Ролик слили на сайт прямиком из 'Радеона', прикрывшись на форуме одним из левых аккаунтов, которых у администрации игры хватало. И дополнительным подтверждением этой версии было то, что я в ролике не фигурировал. Вообще никак. Ни со спины, ни боком. При этом гнев Месмерты остался, со всеми ее словоизлияниями, которые, кстати, вызвали большой интерес у коммьюнити. Многие сразу смекнули, что тут явно замешан некто, оставшийся за кадром, и этот некто, несомненно, игрок. Не стал бы НПС так злиться на НПС. Точнее - такое возможно, но если там нет игрока, то какой им смысл орать друг на друга? Ясно же, что это все огромный квест, и происходящее прописано в сценарии. Ну, а если есть сценарий, то есть и игрок.
  Но при этом никакой волны, вроде той, что я затеял прошлой осенью, закинув приманку в виде квеста 'Великого Дракона', не случилось. Народ просто пообсуждал, какова была награда за выполнение такого квеста, как неизвестному игроку удалось провернуть это все, не запалившись и то, какое именно бабло в реале он может получить, скинув полученный за выполнение данной задачи 'хабар'.
  Не более того.
  Но оно и понятно. Повторюсь - боги за несколько дней проведенных на землях Файролла, никак и ничем себя не проявили. Храмы не воздвигли, рай земной потенциальной пастве не пообещали, пятью хлебами ни один клан не накормили. Три дня - и тишина. Да что там - их даже толком никто не видел за это время. Единственное исключение - Витар. Он заявился в один из северных городов и отнял у первого попавшегося ему на пути игрока меч, сунув тому за него мелкую медную монету. Причем, опять же, самую обычную, без каких-то дополнительных свойств. А когда игрок возмутился таким поведением бога, то ему морду набил, чуть не отправив бедолагу на перерождение.
  Что от них, таких убогих, проку? А нет проку - и обсуждать нечего.
  А телефон молчал. Внутри меня все сильнее сжималась пружина нехороших предчувствий, и я уже начинал жалеть о том, что сам не проявил должной инициативы сразу после завершения квеста. Надо было не надувать щеки, засунуть самолюбие куда подальше, сразу по выходу игры набрать Зимина и весело проорать в трубку:
  - Ну, каков я молодец?
  Но нет, у меня же ничего просто так не бывает. Нужно выпендриться, надо быть умнее других. Ну, и чего теперь? Четвертый день не знаю, на каком свете живу и чего ждать от будущности. То ли голову мне прострелят, то ли домой отпустят.
  А завтра, между прочим, свадьба у Лоссорнаха, событие знаковое и сюжетообразующее. Если с игрой на самом деле все - то и ладно, пропади она пропадом. Но если нет... Мое отсутствие на ней перечеркнет почти все то, что я создал за время, проведенное в игре. Оборвутся десятки связей, я потеряю рычаги влияния на кучу НПС. И на собственный клан, между прочим, тоже. Репутационный коллективный квест, практически не имеющий аналогов, накроется медным тазом. Такое не прощают. Все будет как в том анекдоте про гусара и муху, которая после выстрела из пистолета летать будет, а вот любить уже нет.
   Эйфория - вещь хорошая, на ее волне легко решить, кто 'is dead', а кто нет. Но когда она спадает, то ей на смену приходит здравый смысл. Ну, к большинству граждан приходит. Есть, разумеется, какое-то количество людей с которым он совсем не дружит, но их не так и много.
   Так вот. Я себя отношу к первой группе, потому не могу не задаться одним простым и очевидным вопросом - с какого перепугу меня нет в том ролике? Почему меня убрали из кадра? Ведь даже голос убрали. Аккуратненько так вырезали мое заявление о том, по чьей просьбе Лилит вернулась в мир. То, которое я проорал напоследок, сдержав данное Сайрусу слово.
   И после этого сам же себе могу дать очевидный ответ - меня просто не захотели показывать игровой общественности. Оставили в тени для того, чтобы я и дальше мог спокойно, не размениваясь на разные пустяки, бороздить просторы игрового мира.
   Хотя все равно непонятно, почему они меня игнорируют. Даже Костик. Он-то мог бы звякнуть?
  Вот интересно - а захоти я сейчас покинуть здание 'Радеона' насовсем, меня остановят или нет? К примеру - если я завяжу все свои вещи в узлы, навешу их по-цыгански на плечи себе и Вике, а после в таком виде потопаю через главный холл - какова будет их реакция? Не сомневаюсь, что об этом им доложат моментально.
  Или я снова себе льщу и тешу собственное тщеславие? Которое, кстати, вообще непонятно откуда взялось, раньше я подобным не страдал. Вредно на меня этот 'Радеон' влияет, вредно. Похоже, что у меня потихоньку начинает корона на голове расти, прямо из черепной коробки.
  А если говорить о настоящем моменте, то я вообще веду себя как мальчик-старшеклассник, который сидит с трубкой смартфона в руках и думает - позвонить Светке Волошиной из 'Б' класса и пригласить ее в кино, или не надо? Что пацаны скажут? А если она откажется? А если откажется и про это всем своим подругам расскажет? А если согласится - и не придет? А если согласится, придет, а потом...
  И так до бесконечности. Вот только я давно вышел из пубертатного периода, в котором, кстати, за мной подобных сомнений вовсе не водилось. Как видно, сейчас я таким образом восстановил планетарную справедливость и компенсировал нынешними сомнениями свою тогдашнюю самоуверенность.
  В общем, повыедав себе мозг таким образом, я плюнул на все, и набрал Зимина. Ясность нужна, тянуть резину до бесконечности мне не хотелось. Нервы не канаты, их поберечь надо.
  - Привет, Киф - с торжеством в голосе почти сразу ответил мне он - Погоди секунду, я хочу насладиться моментом.
  Следом за этим я услышал недовольный вопль Валяева: 'Да твою-то мать!!!' и смех Азова.
  Ну, я же говорил, что я себя переоцениваю. Глупо было даже думать о том, что мои интересы кто-то берет в расчет. Все же очень просто. Проще некуда.
  - Вот теперь я к твоим услугам - со смехом сказал Зимин.
  - На сколько спорили? - спросил у него я - Надеюсь, сумма была внушительная?
  - Намекаешь на процент? - уточнил мой собеседник - Вот уж нет. В этот раз тебе ничего не обломится, милый друг. Не заслужил. Ибо гордыня - грех, про это даже написано в одной старой книге, которую многие почитают за мерило жизни.
  - При чем тут гордыня? - поинтересовался я.
  - А что же это, как не она, родимая? - вкрадчиво произнес Зимин - Ты на службе, приятель. У нас на службе. И, как порядочный сотрудник, ты должен был поставить меня или вон хоть бы даже Никиту, в известность о том, что данное тебе поручение выполнено. Это входит в число твоих обязанностей. Вместо этого ты нахальнейшим образом плюешь на своих работодателей, ожидая того, что мы прибежим к тебе сами с букетами и подарками. И как это называется? По-моему - гордыня.
  Надо было что-то сказать, но говорить было нечего. Меня меньше чем за минуту распластали как лягушку на столе, а после умело и ловко препарировали. Причем я сам не смог бы сейчас ответить, отчего я в самом деле решил, что мне кто-то что-то должен. Как затмение какое-то на меня нашло после того ночного выхода из игры.
  - Проникся? - сердечным тоном осведомился у меня Зимин - Совестно стало? Ну, значит не совсем ты еще потерянный для общества человек. Ты ужинал?
  - Нет - ответил я - Вика нынче отправилась в парикмахерскую, а самому готовить лень.
  - Мы сейчас в столовой на первом этаже - сообщил мне Зимин - В той, где мы тогда после медпункта выпивали. Ну, когда ты в виде бомжа в здание приперся, помнишь? Давай, присоединяйся, мы как раз только-только ужинать уселись. Четыре дня отдохнул от нашего общества - и будет. Хорошего помаленьку.
  Вот мы все себя считаем стратегами, все мы просчитываем, все предусматриваем. Фигня. Чем многослойней план, чем тоньше расчет, тем больше вероятность ошибки. Наши предки, люди неглупые, давным-давно изрекли: 'Где тонко - там и рвется'. А у меня, по ходу, везде тонко было. И это я еще молодец, что Зимину позвонил, он из этой компании самый интеллигентный, он надо мной тонко поиронизировал, но все-таки самолюбие пощадил, сказал, что это я от их общества отдыхал. Будь на его месте Валяев, он бы резанул без прелюдий что-то вроде: 'Мы тебе чутка поводок удлинили, но и только. Далеко все одно не убежишь'.
  На что я рассчитывал?
  Хотя, если совсем уж честно - я начал забывать, какая она, жизнь за пределами двух зданий - 'Радеона' и редакции. Нет-нет, я помню, что такое метро, автобус и распродажи в 'черную пятницу'. Я начал забывать, как оно там эмоционально. И уже не уверен, что хочу туда обратно. Ведь я мог сразу, в понедельник попросту собрать вещи и рвануть домой. Почему нет? Работа выполнена.
  Но не стал этого делать. Отчего? А не знаю. Мне ведь это и в голову не пришло. Наверное, просто я привык быть именно тут. Здесь комфортно, удобно, все под рукой, думать о том, как выжить в этом безумном мире не нужно. Точнее - думать нужно, но не над бытовыми мелочами, это все решат и без твоего участия. Здесь выживание вынесено на другой уровень, карьерный. И я, кстати, в принципе, к нему уже готов.
  Это место не стало моим домом. Но оно мне его заменило.
  Все это мелькало в моей голове, пока я добирался до столовой на первом этаже. Очень, кстати, недурственной в плане 'поесть от души', насколько я помню.
  И троица, сидящая в почти пустом зале, являлась отменной иллюстрацией к моим словам.
  Стол, за которым расположились Зимин, Валяев и Азов был заставлен разнокалиберными тарелками, на которых имелось и ассорти мясное, и рыбка разная, и овощи. Джентльмены выпивали и закусывали. Надо думать, в ожидании 'горячего'.
  - Вот он, наш затворник - ехидно возвестил Валяев, завидев меня - Кержак! Страстотерпец!
  - Нет-нет-нет - помахал вилкой, на которую была насажена бело-розовая редиска, Зимин - Киф не кержак, ты что. Он от мира не отгораживался, он напротив, ждал, пока мир вознесет ему осанну по делам его! Не дождался, загрустил, обиделся.
  - Садись, Киф - похлопал по сидению стула ладонью Азов - И не слушай эту парочку, от них сроду-роду доброго слова не дождешься. Сработал ты тогда почти чисто, я смотрел, радовался. К нам попал телепень телепнем, а вот, смотри ж ты, уложился с заданием в отведенный срок! Даже на опережение сработал!
  - Не льсти ему, Палыч - Валяев забросил в рот изрядный кусок розовой сёмги, причмокнул и взялся за графинчик с водкой - Загордился наш друг, ой, загордился. Или того хуже - задумал ноги отсюда сделать. Харитоша, признайся, я ведь прав?
  - Отчасти - подвинул ему пустую рюмку я. Они все предусмотрели - напротив меня имелась пустая тарелка и все остальное, что для ужина полагается - рюмка там, приборы столовые - Но, согласись, я же выполнил то, ради чего все это затевалось? Боги вернулись, а я свою миссию завершил.
  - Если исходить из твоей логики, то ты свою миссию еще в том году завершил - заметил Зимин, подхватывая рюмку - Когда Месмерту в первый раз в основной игровой мир вытащил. И что, на этом все надо было бросить?
  - Ну, тогда другое дело - возразил я - Там одно потащило за собой другое. Один квест в другой превратился. А тут-то все, конец сюжетной арке. Дело сделано.
  - Не сделано - Зимин поднял рюмку - Prost, meine Herren!
  - Ваше здоровье - согласился с ним я, рюмки звякнули и горло обожгла ледяная водка.
  - Так вот, о деле - перехватил инициативу Валяев, хрустнув маринованным огурчиком - Оно не сделано. Точнее - одно ты довел до конца, но второе-то так и висит в воздухе. Больше тебе скажу - вот-вот оно сольется воедино с результатом того, к чему ты шел последние месяцы.
  - Мне надо еще выпить - попросил я - На трезвую голову понять масштабность твоих речей и замыслов я не в состоянии.
  - Да? - с сомнением произнес Валяев, но водки мне набулькал. Как, впрочем, и всем остальными - Ну, аllons boire, messieurs.
  Чего их на иноземные речи пробило? Хотя - какая разница? Пусть хоть на чукчинском говорят.
  Главное ясно - никто меня никуда не отпустит. Более того - мне вот-вот скомандуют 'фас' и натравят на одного неплохого, по сути, человека.
  Вот только по поводу 'сольется воедино' имеется ряд вопросов. Точнее - один. Что вообще имеется в виду? То, что боги примут сторону Странника? Или наоборот?
  Поняв, что ответа самому мне не найти, я немедленно выпил.
  - Первая колом, вторая соколом - ободрительно произнес Азов и плюхнул на мою тарелку изрядный ломоть ветчины, а следом за ней все той же семги - Давай, закусывай, герой. Нет, ну как тебя тогда огненным шаром в лесу не изжарило, я до сих пор не понимаю.
  - Везучий он - пояснил Валяев и потер руки - О, 'горячее' несут! Киф, мы тебе солянку сборную заказали, как и себе. Она тут хороша - с шпиком, с лимончиком, со всеми делами!
  Собственно, на этом разговор минут на пятнадцать стих, задавленный солянкой. Отменной, кстати. Кабы знал, что тут такую вкусноту подают, заглядывал бы сюда почаще.
  Но когда ложки отстучали по дну тарелок, а пузатый графинчик на две трети опустел, то беседа возобновилась.
  - Итак, внушение нашему другу мы сделали, теперь можно и о делах наконец поговорить - произнес Зимин, извлекая из внутреннего кармана пиджака продолговатый толстенький тубус, а уже из него - сигару - Времени осталось в обрез, затишье заканчивается.
  - Так оно всегда и бывает перед бурей - подтвердил Валяев - Вроде тучи уже над тобой, а вокруг - тишина. Нет ни ветра, ни дождя, только небо низкое над головой да спокойствие неестественное. А потом кааааак бахнет!!!!
  И он тоже достал из кармана сигареты. Я последовал его примеру.
  - Вот-вот - подтвердил Зимин и крикнул - Пепельницу пожалуйста!
  - Значит, это все было затишьем? - уточнил я, щелкнув зажигалкой и прикурив - То-то мне странноватым показалось, что боги себя никак не проявили. По идее должны были бы. Вон, когда Орт Пепельный в Равенхольм пожаловал, так там такое началось!
  - Ну так он и заявился туда надлежащим образом - назидательно произнес Валяев - Со светопреставлением, с соответствующими громыханиями и спецэффектами. И мешком квестов, деяний и титулов. Как, кстати, и было задумано изначально. Ну, почти изначально, правки все же вносились по ходу действия. Эй, уважаемые! Сказали же - пепельницу принести надо!
  - Стоп-стоп-стоп - пробормотал я - Не сходится задачка. Ладно Орт, возможно так и было. Но боги? Вы же мне еще в том году говорили, что данный квест, точнее целая охапка квестов, были давным-давно задуманы и прописаны. Просто я чуть поспешил и сдуру запустил маховик процесса, сам того не желая.
  - И не соврали - не моргнув глазом, ответил Зимин, выпуская кольцо дыма - Так оно и было на самом деле. Другой разговор, что время - это такая штука, которая ради разнообразия вносит в намеченные планы свои коррективы.
  - Любишь ты, Макс, навести тень на плетень - оборвал его Валяев - Проще говоря - спасибо Олежке, паскуде такой. Он такого в ядре программы накрутил, что хоть в петлю лезь. Киф, да ты же в курсе всего происходящего, чего под идиота косишь?
  - Это ты про Ставроса, что ли? - уточнил я - Ну да, его вроде Олегом звали. Эээээ... нет, фамилию не помню.
  - Талицын - наконец-то вступил в разговор и Азов - Самый мой большой прокол за всю карьеру.
  - Не только твой - хмуро заметил Зимин - До сих пор мне его Старик вспоминает. Это же я тогда его привел к нам. Ладно, чего о нем говорить? Умер и умер.
  - И жаль, что умер - повысил голос Валяев - Скоропостижно тогда, конечно, вышло. Лучше бы дальше жил! Я бы с ним о многом поговорить хотел где-нибудь на минус пятом этаже. Палыч, сдал бы ты мне один кабинетик в аренду на пару недель?
  - Не имеет смысла мечтать о том, что недоступно - простучал сигарой о край наконец-то принесенной нам пепельницы Зимин - Есть дела насущные, про них думать следует. Киф, как уже говорилось, скоро грянет буря. Нынешние клановые дрязги, которые, как вы пишете в 'Вестнике', сейчас раздирают континент на части, покажутся всем детской игрой. И виной тому твой приятель Странник.
  - Ну, 'приятель' - это громко сказано - заметил я - Знакомец, да и не очень близкий даже. Я сто раз это говорил.
  - А мы тебе сто раз говорили - найди нам его - просопел Валяев, затушил сигарету и снова взялся за графин с водкой - Но ты по этому поводу даже не почесался!
  - Что мог - то делал - парировал я - Выше головы не прыгнешь, ниже задницы не сядешь. И потом - легко сказать: 'найди, приведи'. Как? Раттермарк огромен и без подсказки фиг кого ты там найдешь. Одно дело боги - там есть цепочка квестов, мозголомных, большей частью, но все-таки ведущих к цели. Маячок есть, короче. А тут что? Это даже не иголка в стоге сена, там хоть теория вероятности сработать может.
  - Да чего теперь друг друга обвинять в некомпетентности - Зимин благосклонно глянул на рюмку, которую наполнил водкой Валяев - Опоздали - значит опоздали.
  - В смысле? - уставился на него я.
  - Какой может быть смысл у слова 'опоздали'? - невесело засмеялся Зимин - Он только один. Странник достиг своей цели, а мы в пролете. Нет, не конечной, но - промежуточной. Той, после которой мы не можем его как минимум технически устранить в качестве игрока. Он стал частью игрового процесса.
  - Сейчас непонятно - обратился я почему-то к Азову - 'Частью игрового процесса' - это как? Он что, оцифровался? Ну, типа как в фантастических романах? Там народ то и дело в игру с концами сваливает. Неудачники, как правило. Здесь у них все плохо, а там их все любят и уважают. А еще они богинь на спину укладывают как нефиг делать, драконов дрессируют, а под конец мир непременно спасают. И все это весело, бодро, с пафосными речами на три страницы.
  - Какая феерическая ахинея! - повертел пальцем у виска Зимин - Такого на свете не бывает. Нет, всякое случается, но человек не может стать цифровым кодом по определению. Миллионером - может, покойником - тоже. Даже депутатом, если постараться, тем более что тут первое в большинстве случаев переходит во второе. Но чтобы живой человек стал неотъемлемой частью игры? Бред!
  - Так объясни, что к чему? - попросил я, подхватывая вилкой с блюда сразу пару кусков колбасы.
  - Сразу после того, как ты открыл двери для богов, этот поганец пробрался в Кузни Богов и сковал воедино клинок Демиургов - произнес Валяев.
  - У меня возникает ощущение, что мы говорим на разных языках - пожаловался я Азову - Слова вроде все знакомые, а смысл не улавливаю.
  - Хорош резвиться - Валяев был мрачнее кучи - Я сам 'хи-хи' люблю, но сейчас для этого вообще не время.
  - 'Кузницы богов' - одна из тех локаций, куда нам хода нет - сообщил мне Зимин - Из наследства покойного Олега. Нет, сейчас нам наконец удалось туда попасть, пусть не с администраторским допуском, а только с игровым, но это хоть что-то. Вот только делать там теперь нечего. Странник уже сковал что хотел, то есть один из самых значимых в игре предметов.
  - Насколько значимых? - жадно спросил я, изображая любопытство.
  Вообще-то я про это меч и так немало знал, меня еще черт знает когда насчет него Орт Пепельный просветил. Штука и вправду козырная, ей можно кого угодно грохнуть в пределах игры. Даже бога.
  - Настолько, чтобы он мог стать частью игрового процесса - рыкнул Валяев - С этим мечом он теперь точно со дня на день объявит себя Темным Властелином. И тогда такое начнется!
  - Да что начнется? - мне даже не пришлось подделывать раздражение в городе - Если он провозглашает себя Темным Властелином, то вам это только на руку. Он ведь тогда войдет в зону видимости работников Ильи Палыча. Они пробивают адрес, вы едете куда надо, ну и... Все. Дальше дело техники.
  - Он уже был в зоне видимости, два дня назад, когда шастал по левому берегу Крисны - вступил в беседу отмалчивающийся Азова - 'Пусто-пусто', как в лото. И так пытались пробить, и эдак - закрыт, как щитом.
  - И что самое поганое, из игрового процесса его уже не изымешь - стукнул кулаком по столу Валяев - Вообще никак. На нем замыкаются такие сюжетные ветки, без которых игра сложится как карточный домик.
  - Говори понятнее - попросил его Зимин - Я вот в курсе проблемы, и то тебя не очень-то понимаю. Чего же мы хотим от Кифа?
  - Если мы уберем из игры Странника техническим путем, то есть - грохнем его учетку или выкинем что-то в этом роде, то игра воспримет подобное как критическую ошибку, ведущую к непоправимым для нее последствиям - максимально четко выговаривая слова, сообщил мне Валяев - А после сделает то, что и положено порядочной программе в таком случае. Она 'передернет' сама себя. То есть вернется в первоначальное состояние. В точку 'ноль'. Ну что ты глазами хлопаешь?
  - Перевариваю - признался я - А точка 'ноль' - это то, о чем я подумал?
  - Понятия не имею, о чем ты подумал - снова начал раздражаться Валяев - Я не живу в твоей голове. Но чтобы для тебя было понятней - это как возврат к заводским настройкам. Будет уничтожено все, что только можно. Файролл превратится в девственный мир, в который не ступала нога игрока. И мы не сможем все восстановить обратно, вернуться к нынешнему состоянию. Это будет смерть игры. А может, и не только ее.
  А ведь я что-то такое уже от них слышал. Правда, тогда все звучало не настолько траурно.
  Вот ведь как башка варила у этого Талицина, такое придумать. Правда, добра этого ему не принесло. Только смерть.
  - Беда - я достал еще одну сигарету - А от меня в данной ситуации что требуется?
  - Нам надо, чтобы ты убил Странника - твердо и уверенно заявил Зимин - И чем быстрее, тем лучше.
  
   Из девятнадцатого номера газеты 'Вестник Файролла':
  
   'От главного редактора'
   ' ...постоянность. Мы рады, что наше издание понемногу становится не просто каким-то текстом на вашем девайсе и бумажным листком, а другом и соратником. Для нас это крайне важно. Теперь поговорим вот о чем...'
  
   Из статьи 'Великая Река. Лес Крухт'
   ' ...гиблым местом.
   Некогда этот лес был одним из красивейших мест в Западной Марке и всякий, ступивший под его своды, мог не опасаться за свою жизнь. Но во время Второй Войны Скелетов все изменилось и не в лучшую сторону. Именно это место выбрал для своей резиденции Райан Беспалый, командовавший в той войне ордами орков, которые по обыкновению поддержали очередного Темного Властелина, претендующего на мировое господство. Как это всегда и случается, Повелитель Мрака пал, следом за ним в небытие отправился Райан, но вот зло, принесенное ими в этот лес, осталось. Никогда больше Крухт не зеленел весной и не покрывался багрянцем осенью. Про то же, что ни одно живое существо, попавшее сюда, не могло ощущать себя в безопасности, говорить даже и не стоит. Потому всем, кто решил отправиться в это гиблое место, следует помнить о том, что...'
  
   Выдержки из рубрики 'Хроники Файролла. Новостная лента'
   'Большой весенний бал!
   Клан 'Свет Запада' совместно с кланами 'Витинова' и 'Коловорот' уведомляют всех о том, что первую субботу марта состоится большой костюмированный бал встречи Весны! Конкурсы, танцы, выборы короля и королевы бала, угощения, благотворительная лотерея! И все это действо будет происходить в самом сердце Западной Марки, в городе Эйгене, совсем недалеко от королевского дворца. Принять участие в данном мероприятии может любой, кто приобретет не менее десяти билетов благотворительной лотерее у официальных представителей клана 'Свет Запада'. Цена одного билета - 2 золотых. Ищите нас на главном рынке Эйгена, павильон 155-М. И помните - нам важно не заработать, а сделать доброе дело!'
   'Новости с Равенхольма.
   Клан 'Первопроходцы' полностью оправдал свое название. Именно он первым смог исследовать все пещеры Аль-Райна, находящиеся под Весенним перевалом, и добраться до наместника Иизекиля, который был отправлен туда самим Горным Королем. Наместник был убит, после чего 'Первопроходцы' смогли получить право первыми отправиться в рейдовое приключение, которое носит название 'Выше в горы''.
  'Клан 'Меч и посох' установил рекорд. Только за последние три дня текущей недели они смогли пройти восемь коллективных инстансов, причем на самом высоком уровне сложности. Подобного в игре еще не случалось! Наши поздравления 'Мечу и посоху'! Так держать! Нет препятствий для героев!'.
  
   Реклама
   'Собутыльники на любой кошелек и вкус.
   Хочешь выпить, но не с кем? Обращайся к нам! Гномы, люди, гоблины, орки - выбери представителя той расы, с которым нажраться в усмерть будет в радость! Знание и исполнение застольных песен входит в стоимость услуги.'
  
   'В следующем номере'
   'Большое обновление все ближе. Интервью с разработчиками игры'
   'Ах, эта свадьба, свадьба!' Как женятся короли. Репортаж из Пограничья'
   'Лучшими стать не сложно. Главное ими остаться. Интервью с Седой Ведьмой, лидером клана 'Гончие Смерти'
  
   Глава вторая
   На круги своя
  - Да ладно! - осклабился я, но улыбка практически моментально сошла с моего лица, потому что я осознал, что, похоже, никто в этот раз шутки шутить не собирается.
  Следом за этим Азов, сурово сдвинув брови, достал из наплечной кобуры большой черный пистолет и брякнул его на стол прямо передо мной. От оружия ощутимо тянуло то ли опасностью, то ли длительным сроком тюремного заключения, который мне сейчас предлагают намотать на собственную шею. Хотя, возможно, это была банальная оружейная смазка.
  Врать не стану - внутри у меня что-то екнуло. Нет-нет, речь шла не только о моральном аспекте. Я не ангел, на мне грехов побольше, чем на иной собачке блох. Но убивать я не желаю. У меня не было уверенности в том, что я выстрелю в человека даже тогда, когда нас с Викой, словно волков, гнали по дворам в районе 'Павелецкой'. А речь в тот момент, если кто забыл, шла о наших жизнях.
  Хотя - кто сказал, что сейчас и здесь речь идет не о том же самом?
  Вот только есть одна неувязочка. Они же сами не знают, где Странник обитает. И как мне его убивать в этом случае?
  Значит опять 'развод'?
  - Люблю смотреть на Кифа в таких ситуациях - тихонько засмеялся Азов и убрал пистолет со стола - Сначала он глаза смешно выпучивает, прямо как краб, а потом начинает сводить концы с концами.
  - Вообще несмешно - выдохнул я, поняв, что это действительно была очередная дурацкая шутка моих работодателей.
  - Кому как - не согласился со мной Зимин - И потом - чего смешного в том, что надо кого-то убить?
  - Не скажи - возразил ему Валяев - Иногда следить за подобным бывает достаточно увлекательным занятием. Одна 'премия Дарвина' чего стоит!
  - Никита, мы сейчас о другом - поморщился Зимин - Киф, дорогой мой, ты не паникуй. Разумеется, живую кровь никому пускать не нужно. Но там, в игре, тебе надо будет Странника на ноль помножить. Хоть расшибись, а сделай. И тогда мы сочтем твою миссию выполненной окончательно. И вот тогда литавры, лавровые венки, величальные песни, тождественные оды и все, что пожелаешь.
  - И от меня лично бочка варенья и корзина печенья - посулил Валяев.
  - Какой смысл? - я налил себе рюмку водки, лихо 'ахнул' ее и продолжил - Это же игра. Сейчас ты его убил, но секундой позже... Аааааа!
  - Понял наконец? - добродушно поинтересовался Зимин, туша сигару - Да-да-да, все обстоит именно так. Смерть - она и в игре смерть. В определенном смысле, разумеется. Воскреснуть он воскреснет, но это будет уже совсем другой игрок. Все тот же - но другой. Поверженный. Проигравший. Низвергнутый. Что уставились? Я знаю много русских слов. И синонимы - это тоже мое. Я всегда был силен в гуманитарных науках.
  - Но квест? - недоуменно спросил я - Должен быть квест! Сдается мне, что простая смерть тут не проканает. Все началось с квеста и им должно закончится. Там не жизнь, там игра.
  - Все именно так и обстоит - подтвердил Зимин - Верно мыслишь.
  - Будет тебе квест - успокоил меня Валяев - Будет. Паскудник Олег был хорош, очень хорош. Но наш Костик тоже не 'Шиком' брит. Он на его хитрости свои накрутил. И, заметим, без малейшего вторжения в ядро программы. Комар носа не подточит, все идет так, как должно.
  - У волшебника Сулеймана все по-честному, без обмана - пробормотал я, и хрустнул редиской.
  - Вот-вот - подтвердил Валяев - Именно так. Врать не буду - помочь тебе мы почти ничем не сможем, разве что только добрым словом и дружеской поддержкой. Заметь - дружеской, а не программной. Я... Да что там - мы все пока не представляем до конца, как обновление будет выглядеть тогда, когда стартует. Утечки быть не должно, потому на бетах именно та сюжетная арка, которая тебе суждена, не прогонялась. Я тебе еще больше скажу - квест прописывался очень контурно, поскольку местами он переплетался с наработками Талицына, и в этом случае программа может сгенерировать что-то от себя. Но ты у нас кто?
  - Кто? - заинтересовался вдруг этим вопросом Азов.
  - Агнец - предположил я - Точнее - его взрослая ипостась. Баран, короче.
  - Нет, ты не баран - приобнял меня за плечи Валяев - Ты у нас тертый калач. Ты у нас стреляный воробей. Ты у нас закаленный в виртуальных битвах воин. Ну главное - кто, если не ты?
  - Бодрит - невесело пошутил я - Это очень важно, когда в тебя верят.
  - Все начнется очень скоро - Зимин подал Валяеву знак, и тот разлил остатки водки по рюмкам - Как только этот паразит объявит себя новым Темным Властелином, мы тут же накатим обновление и вот тогда... Ох, что будет! А сколько сюрпризов игровой народ ожидает!
  - Боги? - утвердительно спросил я.
  - Они - причмокнул губами Валяев - Сейчас это так, декорация, все над ними смеются, и над нами заодно. В смысле - над создателями игры. Что это за боги, если от них никакого прока, кроме убогой и коротенькой цепочки квестов? А вот после... Они станут тем, кем задумывались. Настоящими богами. Квесты всех степеней - от общих до эпических, репутация, благословления, предметы - чего там только не будет. А клановые конфессионные мясорубки? Какая же резня начнется на этой почве, приятно даже подумать! И как будут выть те, кто присягнул кому-то из них, сдуру не изучив предлагаемые возможности! Воин, отдавший себя Лилит! Или некромант, вставший под знамена Витара! Смех, да и только.
  - Смех смехом, но народ реально может напрячься - заметил я - Негатив - такая штука. Психанут, да и уйдут в другую игру.
  - Ну, мы же не звери - примирительно проговорил Зимин - Каждый получит разовое право на смену объекта поклонения. За отдельную денежку, естественно, и не игровую, а 'живую', но тем не менее. Согласись, грех на людской глупости и неосмотрительности не заработать? Пусть немного, но заработать.
  - Грех - согласился я - Надо будет эту тему осветить в 'Вестнике Файролла'. Может, конкурс какой устроить, где призом будет выступать безвозмездная смена веры.
  - Красиво сказал, приятель - хмыкнул Валяев и повтори - Безвозмездная смена веры. Все-таки как быстро меняется мир, а? Каких-то лет пятьсот назад где-нибудь в Толедо тебя за такие слова спалили бы на городской площади под веселое улюлюканье толпы. В Кастилии народ вообще любил аутодафе, семьями на него ходил смотреть. Так вот - тебя сожгли бы только за эти слова, даже еретических книг было не нужно. А сейчас - пожалуйста, говори, что хочешь и где хочешь. И все с рук сойдет.
  - Это да - удовлетворенно потянулся Зимин - В славное время живем. Ладно, это все лирика. Киф, тебе все ясно?
  - Не-а, не все - я достал из пачки очередную сигарету - Только в общих деталях. Если коротко - мне надо добраться до Странника и убить его, но только после того, как он объявит о том, что собирается захватить весь мир.
  - Очень грамотно сформулировано - Валяев поднял рюмку - Смысл ты уловил, а в остальном разберешься по ходу движения. Ну, и как всегда помни о двух главных вещах. Первое - на нас не рассчитывай. Второе - оправдай наше доверие. Это в твоих интересах.
  Почему я даже не удивлен?
  Но выпить я с ними выпил. А почему нет?
  - Но вообще-то мы изрядные гуманисты - продолжил Валяев, опрокинув в себя рюмку водки, и лихо крякнув - Заметь, мы дали тебе передышку. В урон себе.
  - Вы на меня поспорили - обличительно заявил я, тыкая вилкой в кусок колбасы - Не надо 'ля-ля'.
  - Никакой субординации - возмутился Зимин - Эй, герой, не перегибай палку.
  - Не буду - пообещал я - Но, ради правды, вы сами виноваты. Надо было заказывать графин поменьше, на пол-литра. Я с работы, я не жрамши, меня развезло. А что у трезвого на уме, то у пьяного на языке.
  - Экий негодяй - расхохотался Валяев - На все у него ответ есть. И все же - мы гуманисты. Не споре было дело. Последняя ступень квеста далась тебе тяжело, мы это видели. Нервы есть нервы. Да еще этот приблудный пастырь мертвых со своими комплексами отцеубийцы... И не остановишь его никак - квест запущен, остается только наблюдать. Да, Киф, ты имей в виду - он теперь полубог со всеми вытекающими из этого обстоятельствами
  - А до того он кто был? - изумился я - Разве не он? В смысле - не полубог?
  - Нет - помотал головой Валяев - Просто ты с каких-то пирогов его таковым считал, а на деле, да и по сути, он был отход. Отход божественного производства. Остаток одной нереализованной сюжетной арки. Всех остальных ее участников мы давно или просто вывели из игры как персонажей, или переделали под квесты на злобу дня. Да вот хоть бы вроде та же Гедрон. Она ведь тоже изначально была прописана как ученица богини. Персонаж получился сочный, харизматичный, зло в чистом виде. Никого эта мерзкая бабка не любит, и во всем происходящем всегда винит только всех! Как такую убирать? Вот мы и сделали из нее некое мировое зло, причем существующее во всех четырех Марках. Чем всякий раз новую злобную ведьму прописывать, лучше эту использовать. А про барона все давным-давно забыли, и когда ты его из Архипелага приволок с собой, то удивлению части технического персонала предела не было. А как Костик матерился!
  - Да, было что-то такое - припомнил я - Шла об этом речь.
  - А теперь он полубог - продолжил Валяев - И получил часть квестов, которые предполагалось отдать его папаше. У нас выбора не было. Так что ты с ним теперь поосторожней будь.
  - С ним всегда поосторожней нужно быть - затянулся сигаретой я - Он и до того был сильно непрост. Очень себе на уме. Кстати - я вас об этом предупреждал, и не раз.
  - Предупреждал - подтвердил Зимин - Есть такое. Недоглядели, недооценили. Но - может и к лучшему. Сдается мне, что интересы твоего костлявого друга лежат в той же плоскости, что и наши. Похоже, он еще не определился, чью сторону занять в той войне, что уже на пороге - и это хорошо. Если ты поведешь дела с умом, то можешь заполучить пусть и сомнительного, но зато сильного союзника.
  Во всем сказанном верным было только одно слово. 'Сомнительный'. Все остальное - ерунда. Они совершенно не знали, кто такой Барон Сэмади. Совершенно. Чтобы он - и не определился, на чью сторону встать? Да на свою, разумеется. Он всегда стоит только на своей собственной стороне. Других у него просто нет.
  Но повидаться с ним будет нужно непременно. Если кто и знает настоящие расклады происходящего в Файролле - так это он.
   Другое дело - сколько информации он захочет мне слить? И захочет ли он это делать вообще?
  Да и с богами все не так просто. Особенно с Месмертой. Как только эта толстуха обзаведется паствой, то запросто сможет объявить на меня сезон охоты. С нее станется. Мое давнишнее хамство она, может, и забыла уже, но вот Лилит она по любому не простит.
  А если Витар уже успел той роковой красотке в полумаске юбку задрать? Так сказать - по старой памяти, да на новом месте? Это вообще, как смертный приговор мне будет.
  Блин, как же хорошо мне было эти четыре дня. Я не забивал свою голову всей этой игровой чепухой, и жил своей жизнью. Своей, а не Хейгена из Тронье.
  Это как из отпуска на работу выходить. Вроде две недели отдыхал, человеком себя ощущал, ел, когда хотел, пил и спал по тому же графику. Вот ты бодрый и полный сил приходишь на работу, минует каких-то два часа - и все, будто ничего и не было. Никуда ты не ездил, нигде ты не был. Это все являлось лишь иллюзией, сном в летнюю ночь, фантомным отблеском счастья в твоих глазах.
   - Киф, ты давай, сегодня еще отдохни, а завтра в путь - веско произнес Зимин - Что мы могли тебе в качестве передышки дать, то ты уже выбрал до остатка. Плюс завтра у твоего приятеля-короля свадьба, ее тебе пропускать никак нельзя. Потерять горские кланы накануне войны - верх неблагоразумия. Да и твои соратники тоже очень обеспокоены. Тебя нет, они психуют. Слушай, ты бы хоть кому-нибудь телефон что ли оставил из них. Прямо больно на людей смотреть.
  Странно, вроде Кролине я его давал. Ну, когда мы с ней встречались в 'Капитале'. Или даже до того?
  А еще странно то, что Зимин с Валяевым так переживают за исход предприятия. Это же их игра. Если все пойдет совсем уж юзом, все равно ведь можно найти способы, как повернуть избушку к лесу передом, к себе задом и немного наклонить? Ядро ядром, но с их ресурсами и влиянием вот так переживать за исход виртуальной битвы? Нет, я привык к тому, что мои работодатели личности, мягко говоря, не от мира сего, привык к тому, что здесь, в 'Радеоне', все не то, чем кажется, но не настолько же?
  Или...?!?
  Нет, это уже полная чушь, вызванная влиянием сивушных масел на остатки моего мозга. Остатки, потому что его за последний год поедало очень уж много народу. Причем ложкой и даже без гарнира в виде зеленого горошка.
   - Вот еще что - вольготно развалившись на стуле, сказал Валяев - Если после свадьбы время останется, ты все же навести развалины замка Рауфонт. Зря мы что ли его прописывали?
   - Какие развалины? - не понял я.
   - Инстанс для твоего клана - укоризненно объяснил мне Валяев - Забыл?
   - Забыл - подтвердил я - Вообще из головы вылетело.
  - Давай, давай, не затягивай с этим - поторопил меня он - Потом времени не будет. Опять же - подземелье там отменное, хабар возьмете отличный, титул, опять же, твои получат. Подземелье-то новенькое, с иголочки, так что... Подобные вылазки, друг мой Киф, отменно сплачивают боевой коллектив. Схема подземелья в свитке, свиток у тебя в инвентаре. Покажи себя как настоящий, знающий и харизматичный лидер. Люди должны в своего вождя верить, чтобы потом в огонь и в воду за ним идти, пусть и в виртуальные. И запомни - тамошний главгад... Как его... А, вспомнил - Смух Драное Ухо. Так вот - он сам по себе не очень силен. Но прежде чем вы его завалите, будет три волны атакующих гоблинов, каждая последующая сильнее предыдущей. И очень важно, чтобы никто из твоих людей не покинул зал, где все это происходит. Не погиб, а не покинул. Не вышел в двери. Если это случится, то пройдет полный респаун всех противников в инстансе. И все они рванут туда, где убивают их лидера.
  - И то, и другое уже было - заметил я - И респаун, и три волны атакующих.
  - Так в этом мире ничего нового уже много тысячелетий не встречается - философски заметил Зимин - Все происходящее только вариации на тему уже прошедшего. Просто людская жизнь коротка, а память несовершенна, вот каждый вновь живущий и думает, что его поступки, речи и мысли уникальны. И что все это происходит под синим небом в первый раз. А на деле это совсем не так.
  - Вот-вот - подтвердил Валяев - А ты, Киф, бубни поменьше, а делай побольше. Давай, завтра свадьбу отгуливай, а в субботу собирай народ и двигай к устью Крисны. Ну что ты на меня уставился? Там находятся руины замка, где тебя поджидает этот... Смух Драное Ухо.
  Ну, а почему бы и нет? Тем более, что я обещал народу некую немудрящую забаву, а слово свое я держу. Или, как минимум, стараюсь это делать.
  - Думаю, на этом мы и закончим - припечатал ладони к столу Зимин - Наши цели ясны, задачи определены, теперь можно и по своим делам каждому идти. Кто 'баиньки', кто к девушкам.
  - Еще пара организационных моментов - остановил его Азов - Неигровых.
  Я насторожился. Впрочем, как по-другому? Это же Илья Павлович, знаю я его моменты. Видел в подвалах.
  - Первое - произнес Азов - Киф, Ксюшу твою приказом по редакции провели. Ну, на предмет нового назначения. Как ты и просил, она теперь помощник главного редактора по специальным проектам. И даже с разницей в окладе.
  Точно, было такое. Вообще-то это меня Вика попросила чуть продвинуть свою подругу по кадровой лестнице, но я лично против ничего не имел. А почему бы и нет? Правда, о разнице в окладе речь тогда не шла, и это немного изменило ситуацию. За погоны мои ветераны из 'Вестника' бодаться не будут, а вот узнав про лишнюю денежку могут и поворчать на несправедливость. Допустим, та же Шелестова более достойна повышения. Хотя, подозреваю, именно ей оно и нафиг не нужно. Но это ей. А остальным - очень даже.
  В общем, может выйти некая буза, если народ про это узнает. Вот и надо будет сделать так, чтобы не узнал. Или узнал, но под нужным мне соусом. Назад я в любом случае отыгрывать уже ничего не стану. Но потом попробую пробить всем повышение зарплаты до того же уровня.
  Если это 'потом' вообще будет, разумеется.
  - Палыч, ты с каких пор кадровыми вопросами занимаешься? - весело спросил Валяев - Или я чего-то не знаю?
  - С тех самых, как наш друг с Свентокской сцепился - невозмутимо ответил безопасник - Нет у меня желания выяснять, кто из них владеет ножом лучше, и у кого шансы в рукопашной уцелеть больше.
  - Киф лучше, понятное дело - возмутился Валяев - У тебя есть какие-то сомнения?
  - И немалые - со знанием дела произнес Азов - Не забывай, кто Ядвига по крови. Польки, если им надо, горы по камушку разберут, уж можешь мне поверить. Более неистовы только испанки, но у последних все идет от секундной вспышки, от импульса. И остывают они быстро. А польки если любят - то навсегда, а если ненавидят - то до смерти. Или своей, или того, кого ненавидят. Последнее случается чаще. Потому лучше я все Кифу скажу, чем мы потом вилку у него из горла будем вынимать или от яда откачивать.
  - Очень верно подмечено - добавил я от себя - Ну ее совсем.
  Что да, то да. С Ядвигой мы не ладим с первой встречи. Точнее - она меня терпеть не могла даже до нее, причем совершенно непонятно за что.
  Точнее - была у меня одна версия, но проверять я ее не стремился. Во-первых - есть вещи, в суть которых лучше не проникать, во-вторых - не так это все и важно. Здание большое, вероятность нашей встречи с пани Свентокской не так и велика.
  - Так, еще - Азов потер лоб - А, вот. Верейскую утвердили на место Вежлевой, она теперь не 'врио', а полноправный начальник отдела связей. И очень хочет с тобой пообщаться, на предмет дальнейшего сосуществования.
  Верейская, Верейская...
  Помню. Помню ее. Олеся. Голубоглазая, светленькая, с осиной талией и высокой грудью. Эдакая Аленушка из 'Радеона'. Протеже самого Старика.
  - Надо пообщаться - пообщаемся - ответил ему я - Почему нет? Надо крепить связи между подразделениями.
  - Глаз-то как сразу заблестел - хохотнул Валяев - Смотри, оторвет тебе Вика 'крепилку'. А что? Она может.
  - Вот теперь - все - подытожил Азов - Девушка! Нам еще двести грамм - и все. И мы пойдем.
  - Не понял? - уставился на него Зимин.
  - А на 'посошок'? - удивился безопасник - Что? Я тоже нормальный человек, не делайте из меня монстра. Да и Кифу еще 'полтинничек' не помешает. Как лекарство. Чтобы спалось крепче.
  И он оказался прав. Уснул я крепко и без снов. Тем более, что по ушам перед этим мне никто не ездил. Вика наоборот, как-то с облегчением вздохнула, увидев пьяненького меня. А услышав, что я завтра не иду на работу, потому как мне надо будет опять лезть в этот долбанный Файролл, вроде даже как перекрестилась.
  Сдается мне, что ее вполне устраивал сложившийся порядок вещей. А что? Жизнь движется, крыша над головой есть, деньги за работу платят неплохие, и меня всегда есть за что попилить. То есть - за бражниченье с руководством и за то, что я игре уделяю времени больше чем ей. Все идет так, как должно, так, как всем удобно. Проще говоря, в ее жизни появилась какая-никакая стабильность. То есть то, что большинство женщин ценит более всего. Мужчины по сути своей хаотичны, ими правят инстинкты и сиюминутные желания. Не всеми, разумеется, но подавляющим большинством - точно. А вот женщины - дочери порядка, и для них стабильность - признак того, что все идет по намеченному плану. Ей, женщиной, намеченному. Других, собственно, быть и не может, ибо мужчины, по их мнению, неспособны к разумному и целесообразному планированию.
  Вот потому-то в серьезных компаниях генеральные директора всегда мужчины, а финансовые, как правило женщины. И кресла главбухов тоже они занимают. Потому что переговоры вести и с нужными людьми выпивать - это одно, а сберечь и приумножить заработанное - это другое.
  Проснулся я от хлопка закрывшейся за Викой двери и с удивлением осознал, что голова у меня не болит, и вообще никаких следов похмелья после вчерашнего возлияния не ощущается.
  Сочтя это за добрый знак, я глянул на капсулу и сказал:
  - Вот видишь, так мы друг от друга убежать и не смогли.
  Файролл встретил меня солнцем, ярко сиявшем на синем небе. Тут тоже начиналась весна, и даже в северных землях, на которых я сейчас находился, серые тучи уступили место хорошей погоде.
  Я даже постоял с минутку на холме зажмурившись и подставив лицо под ласковые лучи. Хоть и виртуальность, а приятно понежиться под весенним солнышком. У нас там, в настоящей жизни, до него еще далеко. Март у нас в России от февраля ничем не отличается. А то еще и похлеще будет. В феврале оттепель на оттепели, а в марте как завьюжит, как мороз вдарит! Народ не зря говорит: 'Пришел марток, одевай пару порток'.
  Пока я ловил весенний кайф, на интерфейсе появлялись и пропадали какие-то сообщения, что-то дзынькало, пищало и мигало. Это на меня свалилась одним махом вся информация аж за четыре дня.
  Я с печалью глянул налево, туда, где сияли белоснежные шапки далеких гор, потом направо, туда, где рядом с развалинами какого-то давным-давно сгоревшего дома сверкали воды небольшого озерца, грустно вздохнул и начал разбирать корреспонденцию. Почему грустно? Да наверняка каких-то гадостей подвалило, по-другому быть не может. Хорошие новости с такими звуками не приходят.
  Ну вот, пожалуйста.
  
  'Игрок Хейген, администрация игры делает вам последнее предупреждение. Если вы еще раз нарушите условия социального квеста, связанного с кланом Линдс-Лохен, то к вам будут применены штрафные санкции.
  И это не шутка!'
  Вот ведь неймется Костику! Явно же его рук дело. Все понимаю, но другу можно и скидку сделать. В смысле - мне. Я же вот третьего дня Мариэтту отпустил с работы пораньше, когда она меня об этом попросила. Наверняка ведь с ним побежала встречаться, а, может, и предаваться плотским утехам.
  Вот как возьму, как разозлюсь, как устрою всем в выходные рабочие дни! Я гад еще тот, с меня станется. А потом еще и шепну той же Таше, кто в этом виноват!
  Ладно, что там дальше?
  Сообщение о том, что боги в полном составе снизошли на земли Файролла. А, ну это понятно. Остатки того, уже выполненного квеста. Кстати, надо глянуть на награды, полученные за него. Я тогда этого так и не сделал.
  Вот еще оттуда же. Уведомление о том, что дриады в количестве двух объявили меня личным врагом. А почему двух? Эйлиана и Идрисса отметились, а Огина и Хильда - нет. Впрочем, тут, пожалуй, объяснение есть. Огина еще тогда, до призыва богов вела себя странновато, и, похоже, вела какую-то свою игру. А что до Хильды... Она мертва. Ее укусил Апофффс. Она умерла на моих глазах еще там, на поляне. И, похоже, конечной смертью.
  Ну и леший с ней. Чем их меньше, тем мне проще.
  А вот это на самом деле интересно.
  
  'Богиня Тиамат вспоминала о вас, игрок Хейген и это прошло бесследно.
  С того момента, как вы прочтете данное сообщение, у вас будут повышены следующие характеристики и умения:
  Удачливость - на 7%
  Харизматичность - на 5%
  Привлекательность для лиц противоположного пола (независимо от расы) - на 4%.
  Действие данных бонусов продлится ровно один час.
  Богиня помнит о вас, игрок Хейген. Не забывайте же и вы о ней'.
  
  Вот я понимаю божий промысел. Это уже что-то.
  Нет, не того я бога себе выбрал в покровители, не того. Кстати, вот тому зримое подтверждение.
  
  'Божий гнев!
  Ваш повелитель, бог Витар, разгневан!
  Вы, его первый воитель, не пали пред ним ниц и не принесли клятву верности, как должно преданному слуге.
  У вас есть сутки, чтобы отыскать своего бога-покровителя и вымолить у него прощение. Если же это условие не будет выполнено, то горе вам!
  Время пошло!'
  
   Время пошло... Время ушло. Эти сутки еще в среду утром кончились.
  
  'Витар в гневе!
  Вы так и не явились пред его очи, не молили его о пощаде, не принесли ему клятву верности. И это было большой ошибкой!
  Вы навеки лишаетесь поддержки бога Витара! Никогда больше он не поможет вам, как бы вы его об этом не молили.
  Вы навеки лишаетесь защиты бога Витара! Отныне ваша судьба принадлежит только вам.
  Вы навеки лишаетесь изначальной дружбы всех тех существ, которые служат ему с давних времен. Вражды у вас с ними не будет, но исчезнет и изначальная предрасположенность к вам.
  И помните - боги мстительны. Такова их сущность!'
  
  Да ну, неврастеник какой-то этот Витар. Ну, не пришел, ну, не пал ниц. Я бы, кстати, и не стал этого делать. Самолюбие оно такое самолюбие.
  
  'В связи с тем, что вы более не являетесь служителем бога Витара, умение 'Память о Боге' не будет трансформировано в усиленное элитное умение 'Мощь Бога'. Но при этом первоначальное умение будет вам оставлено.'
  
  'Из списка деяний и титулов удален титул 'Служитель Бога Войны'.
  
  'Из инвентаря удален штандарт Легиона Света'
  
  'Из инвентаря удален рог Дикой Охоты'.
  
  А вот это обидно. Нет, титул и штандарт - хрен с ними, а вот рог Дикой Охоты жалко. Полезные были ребята. Хоть только здесь, на Севере, но все же.
  Хотя и то уже хорошо, что у меня с ними до вражды дело не дошло. Это не дриады, они мне здесь, в этих суровых землях такую козью рожу могли состроить!
  Но все-таки - жалко.
   И умение жалко до чертиков. Вот прямо очень. 'Память о боге' я использую чаще всех других скиллов, а 'Мощь'-то помощнее была бы. Сорри за тавтологию.
  Но - не сложилось и не сложилось. И пусть его.
  Зато теперь моя душенька свободна! В конфессиональном смысле, разумеется.
  Остальные сообщения были менее важные, хотя и более эмоциональные. В основном, они принадлежали Кролине, которая сначала спрашивала куда я подевался, потом сквернословила, потом перешла в основном на междометия.
  Ну, я могу ее понять, свадьба на носу. Хоть мне по-прежнему неясно, почему ей было просто мне не позвонить?
  Ознакомившись с сообщениями, я еще раз глянул на мирный пейзаж вокруг и полез в сумку за свитком перемещения. Сообщения - это прекрасно, но надо добраться до почты. Она, по хорошей народной традиции, процентов на девяносто будет состоять из спама, но вот в остальных десяти процентах может попасться что-то любопытное.
  Так оно и вышло.
  Было там письмо от Сайруса, который витиевато благодарил меня за выполненное обещание и выражал уверенность в том, что по-другому быть и не могло.
  Написал мне и старина Глен, лидер 'Сынов Тараниса', наших стратегических партнеров. Выражал обеспокоенность моим отсутствием. Причем внизу письма имелась приписка о том, что этот вопрос беспокоит не только его, но и Гедрона Старого.
  Седая Ведьма в коротеньком, на пару строк письме, выразила удивление, что ее так до сих пор и е пригласили на свадьбу короля Пограничья. Судя по всему, со мной она решила более не церемониться и выражать свое удовольствие или негодование напрямую, на облекая его в сложносочиненные формы.
  Но самым интересным оказалось письмо от Румпеля, гнома-казначея клана 'Орландинос'. Я-то подумал, было, что речь пойдет об очередной порции ругани, связанной с той проклятой монетой, что была ему недавно послана мной в отместку за жадность, но нет. Ошибочка вышла.
  
  'Игрок Хейген.
  Клан 'Орландинос' официально извещает Вас о том, что обязательства, которые были взяты им на себя в качестве оплаты за Ваши услуги, будут переданы третьему лицу.
  При этом вы не понесете какого-либо урона, поскольку клан, которому мы передаем свои обязательства не уступает, и даже превосходит нас в материальной, численной, боевой и этической составляющей.
  Передача данных обязательств согласована с представителями администрации игры, и ими акцептована. Вашего согласия в данном случае не требуется, поскольку оно не оговорено в заключенном договоре.
  Представители клана 'Вербум Сап', которые приняли на себя обязательства перед вами, присягнули перед представителем игровой администрации в том, что ваши права не будут нарушены ни в каком виде и надлежащая оплата будет произведена ими в полном объеме.
  За более подробными разъяснениями вам следует обращаться в клан 'Вербум Сап'.
   Засим прощаюсь с вами, в надежде на то, что более мы никогда не встретимся на игровых просторах.
  Румпель, официальный представитель клана 'Орландинос'.
  
  Ну, что я могу сказать про 'Орландинос'? Придраться не к чему. В договоре и вправду ничего такого прописано не было, потому, как и самого договора не имелось, одни устные договоренности. Хотя, если говорить, положа руку на сердце, спасибо администрации. Если бы она не была подвязана на наши отношения, то кинули бы меня эти 'Орлы' без зазрения совести. И не так как сейчас, а по полной.
  'Вербум Сап'. Никогда о таких не слышал. Но - мало ли кланов в Файролле?
  Поживем - увидим, что за 'Вербум Сап' такой. Причем увидим скоро, так в почте обнаружилось письмо и от них.
  
  'Приветствую вас, Хейген.
  Должно быть, представители клана 'Орландинос' уже известили вас о том, что именно будем выплачивать их долги. Сразу хочу отметить, что мы всегда платим по своим счетам, даже если эти счета выписаны и не нашей рукой.
  Я лично и иные представители руководства клана будут рады встретиться с вами в удобное для вас время, в наиболее подходящем для вас месте, для личного знакомства и обсуждения сложившейся ситуации.
   С искренним почтением и наилучшими пожеланиями:
  Айболитка, глава клана 'Вербум Сап'
  
  Лаконично, но разумно. Свадьбу отгуляю и надо будет повстречаться с этой Айболиткой и 'иными представителями руководства клана'. В конце концов, не я должен, а мне должны.
  Кстати, отписались мне Льод и Чужестранка из 'Орлов', надо полагать, втихаря. Попытались как-то сгладить ситуацию, объясняли, что они против меня ничего не имеют, что это все Верорк, что мое раздолбайство претит его рациональности и прямолинейности, но я особо в это все не вчитывался. Умерла так умерла. Как пелось в старой песне: 'мы странно встретились и странно разойдемся'.
  Кстати, ни меча, что был мне обещан Льодом, ни ювелирного 'гарнитурчика' от Чужестранки я так и не дождался. Как видно, и вправду уже оказанные услуги ничего не стоят. Так, прислали пятьдесят тысяч золотых компенсацией - но и только.
  Но что это за 'Вербум Сап' такие выяснить будет надо. Причем, даже знаю у кого.
  Я быстренько написал письмо Сайрусу, в котором сначала извинился за то, что у меня все выходит, ни как у людей положено, а после пригласил его на свадьбу к Лоссорнаху. Надеюсь, он его получит сегодня, а не на днях.
  А еще там, на мероприятии, будет Гедрон Старый, который тоже много чего знает. Какую-никакую информацию я соберу, а там и ответ можно будет написать.
  Вот только интересно, почему администрация так легко пошла на эту сделку? И не является ли весь этот 'Вербум Сап' их 'карманным' кланом?
  Хотя - вряд ли. Слишком уж тогда опосредованная помощь выходит. Но с другой стороны Валяев говорил, что Костик на хитрости покойного Ставроса свои придумал.
  Ладно, разберемся. Время есть. Мало, но есть.
  Закончив с почтой, я перешел к самой приятной части мероприятия. Я поднялся в свой гостиничный номер и стал рассматривать лут, полученный за финальную часть квеста 'И придут боги в Файролл'.
  Первым делом я рассмотрел нагрудный знак 'Иногда они возвращаются'.
  Это была небольшая, но увесистая брошь, сделанная в виде лестницы без начала и конца и инкрустированная блескучими камешками. Красивая штука, что уж там. И очень, очень хорошая в плане характеристик. Их было всего три - но каких!
  И настолько же эта вещь была бесполезна.
  
  'Памятный знак 'Иногда они возвращаются'
  Уникальный предмет существующий в Файролле в единственном числе.
  + 5000 к жизненной силе;
  + 5000 к мане;
   - 50% ко времени перезарядки всех умений.
  Прочность 200000 из 200000
  Украсть, потерять, сломать - невозможно.
  После смерти владельца не пропадает из инвентаря.
  При использовании устанавливает над головой владельца постоянный статус 'Вернувший богов'.
  
  Жизнь, мана - это ладно. Но пятидесятипроцентная скидка на время перезарядки умений! Это почти чит!
  И - пролет по всем фронтам. Повесить над собой надпись с таким содержанием все равно что подписать себе смертный приговор. Жизни после этого не будет.
  Потому я повертел брошь в руках, повертел, да и убрал в сундук. Пусть лежит рядом с остальным великолепным неликвидом. Собственно, не в первый раз такое. А меч, что я в самом начале игры получил? Не меньшая была издевка.
  Сет 'Клинки Севера' оказался очень даже неплохим, но, увы, я его перерос. Он был бы хорош уровне на 75, но сейчас... В общем, тоже отправил в сундук. Пускай лежит. Но зато после его осмотра получил титул 'Истинный собиратель', который выдавался любому, кто умудрился собрать полный сет.
  К тому же уровень позволяет мне теперь напялить на себя вещички из другого сетового комплекта. Покруче.
  А вот кольцо 'Божья помощь' со словами: 'Ну хоть что-то' я сразу нацепил на палец.
  
  'Кольцо 'Божья помощь'
  Уникальный предмет.
  Данное кольцо было выковано одним из Ушедших богов совсем накануне их исхода из Файролла. В него он вложил все то, чему учил своих последователей, весь свет и добро, жившие в его душе.
  + 75 к мудрости;
  + 65 к силе;
  + 55 к выносливости
  + 500 к жизненной силе;
  + 500 к мане;
  + 10 % к ментальной устойчивости;
  +5 % к скорости восстановления жизненной силы и маны.
  Классовых ограничений по использованию данного предмета нет.
  Минимальный уровень для использования - 85.
  Прочность 90000 из 90000
  Украсть, потерять, сломать - невозможно.
  После смерти владельца не пропадает из инвентаря.
  Классовых ограничений по использованию данного предмета нет.
  
  Вещь. Вот прямо - вещь!
  Я было выставил руку вперед, чтобы полюбоваться новым приобретением, как запищала оповещалка о том, что получено новое личное сообщение. А потом еще одно. А потом еще одно. И еще.
  Это кто же такой настырный, интересно?
  
   Глава третья
   Королевская свадьба (начало)
  
  
  'Хейген, скотина! Чтоб ты сдох, чтоб тебе пусто было!!!'
  
  А следом за этим еще штук пять сообщений, и все приблизительно такого же содержания.
  Это прорезалась Кролина. Как видно, заметила то, что я в контакт-листе подсветился зеленым, ну и высказала сразу все, что на душе накипело.
  Я даже обижаться не стал. Ее можно понять - свадьба на носу, а невиданные преференции, которые могут перепасть клану, вот-вот накроются медным тазом.
  Во, во, еще одно. Ух, как она меня. Ведь оштрафуют же за такие слова, они в игре недопустимы.
  Стоп. А вот и конструктив пошел. Теперь можно и ответить.
  
  'Ты где есть? Точнее - почему ты до сих пор не здесь?!'
  
  'Скоро буду. Все подробности - при встрече'.
  
  Ну, а смысл растекаться мыслей по древу? Тем более, что я ни словом не соврал. Дела вроде все завершил, чего тянуть?
  Эх, кабы мне еще два уровня тогда, на поляне взять! Я бы сейчас вещички из сета 'Рыцарский набор' на себя нацепил. Сто лет ведь они у меня в сундуке лежат и своего часа ждут.
  Хотя, с другой стороны, я ведь вообще не рассчитывал, что так высоко заберусь в плане уровней. И сбор предметов из этого сета изначально носил исключительно умозрительный, коллекционный интерес. Не прикладной. Однако же вот - я почти у цели. Если повезет, то я их, может, даже и примерить успею.
  Ладно, все это замечательно, но и в самом деле надо отправляться в замок моего друга и даже почти родственника.
  Вот тоже интересно - по виртуальной родственной табели о рангах Лоссарнах мне кем теперь приходиться будет? С учетом того, что он станет мужем моей приемной сестры? Наверное, свояком? У нас, русских, под этим названием числятся все непонятные родственники. Еще есть 'сваты', но данный термин порядком дискредитирован телевидением.
  Хотя - так ли это важно, как будет называться эта степень? Главное - свершившийся факт. Король Пограничья - мой родственник, и с этим придется считаться многим игрокам. Как минимум тем, которые проживают на землях этой суровой страны. Считаться и в нужный момент проявлять определенную лояльность к моим просьбам. Даже к тем, который им придутся не по душе.
  Додумав эту мысль, я восхитился своим собственным тщеславием и потрогал затылок. Нет, корона пока не растет. Но если я так дальше буду пальцы крючить, прорежется непременно.
  Я прихватил из сундука подарки для новобрачных, пополнил запас свитков перемещения и отправился на улицу. Шутки шутками, а в самом деле пора уже отправляться в точку назначения. 'Файролл' игра дружелюбная, но тех, кто упускает свой шанс карает строго. Прозевал момент - сам виноват. Игра-то она игра, но хлебалом в ней щелкать не следует.
  Бум! Бум! Бум!
  Именно эти звуки встретили меня сразу же по выходу из портала. Я даже испытал желание упасть на камни двора и перекатиться в сторону, прямо так это напомнило мне одну командировку, где пальба из огнестрельного оружия была нормой вещей в любое время суток.
  Но - нет, это был всего лишь фейерверк.
  
  'Время подарков!
  К подготовке свадьбы присоединился лидер клана 'Линдс-Лохен', теперь общая явка участников составила 97%!
  И награда не заставит себя долго ждать
  Первый приз!
  Каждый участник клана получает бутылку двухсотлетнего вина из королевских подвалов!
  Старое доброе вино - вот то, что создаст праздничное настроение!
  Можно выпить его сейчас или оставить как память об славном событии, свидетелями которого вы стали!
  И помните - у нас в запасе еще много призов, но получить их вы сможете только, оставаясь вместе!
  
  - Хейген! - одновременно раздались голоса со всех сторон - Появился наконец!
  На меня уставились десятки глаз, даже как-то неуютно стало.
  Может, зря я в игру во вторник или среду не зашел?
  Надеюсь, хоть бить не будут. Хотя мне лично и этой немой сцены достаточно. Я, сволочь еще та, это без вариантов, но и во мне совесть хоть как-то да квартирует.
  - Неплохое винишко - через пару мгновений невозмутимо, как, впрочем, и всегда, сообщила народу Сайрин, сидящая на ступеньках лестницы - Здорово поднимает выносливость сроком на два часа. И еще дает пассивное умение 'Парный танец'. Никто не знает, что за умение такое? Нет, гипотетически я догадываюсь что к чему, но хотелось бы понять - какой именно танец? Вальс там, или контемпорари?
  - Хейген! - подбежал ко мне Слав и потряс за плечи - Чума на твою голову! Мы уж начали прикидывать, как в реале попробовать тебя разыскать. Кролина, мать ее ети, телефон-то посеяла!
  - Точно-точно - подтвердил Снуфф, подходя ко мне - Думали в 'Вестник Файролла' объявление давать. Ты вроде упоминал, что читаешь его. Дело-то не только в свадьбе, человек, по сути пропал. До того дня не было, чтобы ты в игру не зашел, а тут сколько времени ни слуху ни духу. Повод для беспокойства, как не крути.
  Представляю себе эту картину. Вот сижу я, перебираю материалы в номер и вижу объявление: 'Пропал человек. Имя Хейген, характер нордический твердый. Кто его видел - напишите нам'.
  Но где-то внутри стало приятно. И еще я себя совсем уж свиньей почувствовал.
  - Ребята, не по злому умыслу пропал - поспешно начал строить я защитную версию - Заболел просто. Где-то подхватил воспаление легких, три дня вообще пластом лежал. Не то что в игру - до туалета еле добраться мог.
  - Воспаление - страшное дело - авторитетно заявила Мысь, и повертела гладко выбритой головой, от которой в разные стороны разбегались солнечные 'зайчики' - У меня оно было года два назад. Даже в больницу попала!
  - Ну, до больницы дело не дошло - заверил я окружающих - Но более-менее только сегодня оклемался. И вот, сразу сюда.
  По лицам некоторых из соратников было видно, что они разрываются между нормальным человеческим желанием сказать традиционную фразу: 'Тебе отлежаться хорошо бы' и инстинктами игрока, которые велят им молчать. Если я отлеживаться пойду, то фиг им, а не дальнейшие призы.
  - Антибиотики - вещь хорошая - пожалел я их - Думаю, что до конца свадьбы я на них без проблем дотяну. И потом - я же дома, а не на улице? Какая разница, где лежать - в постели или в капсуле?
  - Вот это верно - сказал кто-то и остальные одобрительно зашумели.
  - Где он? - раздался громкий девичий вопль - Где? Проводите меня к нему, я хочу плюнуть в этого человека!
  - Фрейя, кастани на лидера какую-нибудь приблуду, здоровье восстанавливающую - обеспокоенно сказала Мысь белокурой волшебнице - Сдается мне, сейчас его убивать будут.
  Ее последние слова достигли ушей Кролины, и та яростно подтвердила:
  - Буду! Буду резать, буду бить!
  - А что, уже подвижные игры начались? - обрадовалась Сайрин, под шумок в одно лицо прикончившая уже выданную ей бутылку вина - Чур, я не 'вода'!
  - За что я люблю наш клан!? - громко произнес Вахмурка и перехватил Кролину поперек талии, не давая ей добраться до меня. С учетом того, что он был значительно ниже ее, смотрелось подобное комически. Да вдобавок к этому Кро так забавно начала сучить руками и ногами, что тут, то там немедленно раздались смешки - Так вот, я люблю его за атмосферу здорового дурдома. Жить в подобной тяжело, но зато не скучно!
   - Пусти! - фырчала как ёж, девушка, пытаясь вырваться из лапищ гнома - Пуууусти! А то я и тебя убью!!!!
  - Хейген! - уже второй женский визг за последние несколько минут прорезал двор. Этот раздался замкового окна - Ах ты негодяй!!!!! Все, тебе не жить!!!
  - Лихой у тебя камбэк получился, шеф! - восхищенно сплюнула Мысь - Уважаю! Но сейчас тебе лучше бежать. Кро угомонится, а вот будущая королева - вряд ли. У нее и так характер дрянь, а сейчас еще и гормоны бушевать начали. Беременная она.
  - Куда уж тут бежать? - пробормотал я, глядя на Эбигайл, которая размахивала кулачками в оконном проеме - Поздно бежать! Сестричка, я тоже тебя люблю. И еще это... Ты оденься, что ли?
  Дело в том, что будущая королева приметила меня как раз в тот момент, когда ее облачали в свадебный наряд. До конца это дело не довели, не успели, потому в оконном проеме Эби явилась на публику практически полуголой. Не сверх меры, цензура есть цензура, но все же.
  - Уфффф! - профырчал Вахмурка - Кролинушка, душа моя, успокойся! Все, он здесь, мероприятие пойдет по заранее намеченному плану!
  - Все равно убью! - свирепо заявила девушка, не оставляя попыток вырваться из стальных рук гнома - Штраф огребу, но убью!
  - Убьет - подтвердила Сайрин, икнув - Она такая. Эльфийка сказала - эльфийка сделала!
  Сокланы, уже не скрываясь, хихикали, глядя на это все, да я и сам еле удерживался от улыбки.
  - Король где? - спросил я у Слава, стоящего рядом - Надеюсь, он не выражал слишком явного неудовольствия по поводу моего отсутствия?
  - Волновался - степенно ответил воин - И другие твои приятели-НПС тоже. Флоси так и вовсе вчера начал вечером орать о том, что он после свадьбы тебя искать отправится. Мол, знает он чьи это проделки.
  - И чьи же? - заинтересовался я.
  - Какой-то ведьмы с Севера, которой ты в свое время соли на хвост насыпал - пояснил Слав - Кстати, ты нам про это не рассказывал. Как и про то, что участвовал в том самом тестовом рейде, про который много разговоров месяца четыре назад ходило. Ну, где Фомора убили.
   Вот пьянь болтливая! Я его... Я его... Я его мыться каждый день заставлю.
  - Всякое бывало - проворчал я - Не суть.
  - А еще гэльты беспокоились за тебя - добавила Тисса, которая сегодня ради праздника сменила черные одежды на золотисто-шелковый наряд. Недешевый, кстати, я такое видел в эйгенских лавках. Не бедствует у меня в клане народ, не бедствует - Они за крепостной стеной, на лугу, шатры разбили, и там третий день пьянствуют. Особенно один пожилой дядька с трубкой неистовствовал, называл тебя родичем и обещал всем глотки перерезать, если ты не найдёшься. Правда, кому именно 'всем' - не объяснял.
  Я понял, о ком идет речь. Это старина Даг Мак-Миллан, он с самого начала принял сторону Лоссарнаха. Ну, и мою, соответственно.
  - А чего они там, а не тут? - спросил было я, но тут же понял абсурдность этого вопроса.
  - На лугу место больше - пояснила Тисса - Да и сама церемония будет происходить там же. Уже и шатры поставили, и место для обряда подготовили. И, как по мне - это правильно. Там живописнее.
  - 'Средь молодой травы, под юным солнцем и бездонным небом обряд сей будет произведен' - процитировала Сайрин - Красиво сказано вчера было, я даже запомнила. Этот годи - он прямо поэт. Кролина, ты не можешь прекратить кряхтеть? Я белый стих цитирую, а ты своим 'эх,ух,юх' весь настрой сбиваешь!
  Кро, услышав последние слова взвыла и задергалась еще сильнее.
  - Вахмурка, ты эту мисс фурию придержи еще маленько - попросил я гнома - Мне к Лоссорнаху метнуться по-быстрому надо.
  - Я постараюсь - отозвался Вахмурка - Снуфф, да держи ты ее ноги, она меня всего излягала!
  - И еще - народ, не разбредаемся, за стены не уходим, надо еще кое-что обсудить будет. Важное и неотложное - отдал на ходу последний приказ я - Хотел в спокойной обстановке, но уж как вышло, так и вышло. И если кто уже на лугу - позовите, они мне нужны.
  Король обнаружился на замковой стене, он был задумчив и даже, пожалуй, грустен.
  - Дружище - окликнул я его, раскидывая руки в стороны, словно для объятий - Извини, что не смог появиться раньше. Сам знаешь, какая у нас, солдат удачи, жизнь. То одно, то другое! Но я успел к твоему празднику!
  - Нашему - мягко поправил меня Лоссарнах - Теперь мы одна семья, и я этому очень рад. Ты невероятно везуч, брат мой, я это давно понял, еще тогда, когда мы оба были наемниками. И это означает, что даже если я сложу голову, то ты все равно уцелеешь и непременно позаботишься о моем ребенке и моей жене. Не как друг, но как родич.
  - Странноватые мысли для человека, которого в ближайшее время ждет свадьба - озадачился я - Нет, в каком-то смысле супружество - это путь в могилу, но не настолько же?
  - Власть - невесело улыбнулся король - Великое дело - власть. Когда человек ничего из себя не представляет, то он неинтересен никому и жизни его почти ничего не угрожает. Нет, он так же, как и другие может умереть от морового поветрия или руки разбойника, но это обычное дело. Но стоит ему только примерить нечто вроде короны, и он тут же превращается в мишень. Все к его услугам - яд, кинжал наемного убийцы, мечи смутьянов. Знаешь, я времена, когда в наемниках ходил, уже с грустью вспоминаю. Тогда жизнь спокойнее была.
  - Эк тебя растопырило - озадачился я - Ты давай бросай ее, грусть-печаль. Вот завтра, с похмелья, и похандрим вместе, повспоминаем наших друзей из Вольных рот, хором попоем народное творчество.
  - 'Нас всех достанут эти тролли'? - понимающе усмехнулся Лоссорнах - Любимая песня восьмой роты. Пинг и Понг всегда запевалами были.
  - Жадничали бы меньше эти братцы-акробатцы - до сих пор горлянку бы драли - немного жестко, но зато честно заметил я.
  А что? Так и есть. Ну это надо ведь было додуматься - с крыши храма, посвященного пусть и забытому, но все же божеству попытаться отколупнуть золотую статуэтку! Естественно, что их молнией убило, причем сразу обоих.
  - И все же - пусть они пребудут в свете - примирительно произнес король и положил мне руку на плечо - Брат мой, и все же. Поклянись, что ты не оставишь мою жену и ребенка, если меня не станет. И не просто не оставишь. Что сбережешь престол для того, кто еще не родился, но кто уже сейчас имеет право на корону Пограничья.
  
  Вам предложено принять задание 'Долг дружбы'
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов: 'Наследие'
  Условие - поклясться королю Лоссорнаху в том, что если он будет убит, то вы будете оберегать его жену, ребенка и королевство от всех опасностей, которые им будут грозить, а также сохраните корону Пограничья и передадите ее наследнику в день достижения им совершеннолетия.
  Награды:
  3000 опыта;
  Перстень-печатка;
  Получение первого квеста цепочки.
  Стимулирующие награды, вручаемые в процессе выполнения цепочки по достижению определенных сюжетных точек:
  Регентство над Пограничьем до совершеннолетия наследника короны и титул первого герцога после него.
  Беспрепятственный доступ в сокровищницу Пограничья с правом отчуждать из нее в свою пользу один предмет раз в три месяца.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  1 000 000 опыта;
  800 000 золотых;
  Титул 'Первый среди равных';
  Титул 'Опекун';
  Постоянные дополнительные скидки (до 80%) для вас и вашего клана всех у торговцев Пограничья (распространяется только на торговцев-НПС).
  Внимание!
  Данная цепочка заданий является репутационной. Выполнив ее, вы можете как улучшить отношение жителей Пограничья к себе, так и ухудшить.
  Примечание.
  В случае, если народ Пограничья сочтет ваше правление скверным, то вы можете быть свергнуты с престола. В этом случае квест будет провален, а ваша репутация порядком испорчена, причем не только в Пограничье, но и в сопредельных к нему государствах.
  Также, в случае провала данного квеста, возможны и другие санкции игрового типа.
  Примечание.
  В процессе выполнения данного квеста возможно вам будут предложены альтернативные варианты развития событий, к которым относятся узурпация власти с последующим устранением всех претендентов на трон или полное упразднение монархии, с переходом к демократическим порядкам. Если вы примете это предложение, данный квест будет закончен, но не провален, а его условия и награды будут изменены.
  Но помните - нарушенные клятвы не исчезают в никуда, а предательство всегда будет наказуемо.
  Принять?'
  
  Екарный бабай! Уж вроде сколько всего я тут повидал, казалось бы, удивить меня уже нечем. Однако же вот, всякий раз убеждаюсь в том, что есть чем.
  А тут и вовсе только глаза пучить остается.
  И в первую очередь поражает награда в миллион опыта. Не знаю просто как правильно сказать - миллион очков опыта или миллион баллов. Потому просто - миллион опыта. Звучит фантастически. И почти любой игрок, увидев такую цифру, сразу согласится принять этот квест. Даже думать не станет.
  И зря. Это ловушка.
  Совершеннолетие в Пограничье наступает в шестнадцать лет. Раз квест такой есть, король не жилец, увы. И это, кстати, очень-очень печально.
  Так вот - раньше или позже наступит момент, когда придется этот квест выполнять. И все. Год за годом ты будешь привязан к Пограничью. Оно станет твоим центром вселенной, единственным, что ты видишь в этом огромном мире. Потому что это Файролл, который не прощает ошибочного выбора. Как только ты свалишь хоть куда-нибудь, хоть на денек, так тут же какой-нибудь клан устроит восстание. Неважно с какой целью - но устроит. И бодрым шагом отправится под стены королевского замка, с целью его захвата. Или соседи пойдут войной на маленьких, но гордых гельтов. Ну, и так далее - чума, пожары, засуха, наводнение. Вариантов масса.
  И все это - на десятилетие, кабы не больше. Не игрового, реального времени. Ну, при условии, что игра не 'рякнет' до того момента, когда это все закончится.
  Добавим сюда мою стервозную сестричку Эбигайл, которая всю плешь проест тому, кто будет регентом.
  И еще внутренние интриги, потому что непременно найдутся какие-то добрые люди, которые пожелают занять ваше место.
  В общем - боже сохрани! Никаких миллионов опыта не надо.
  И потом - мне жалко подписывать смертный приговор Лоссарнаху. Пусть живет. Хрен с ней, с репутацией, которую я потеряю в случае отказа.
  Хотя какой-нибудь ролеплейщик или идейный задрот, конечно, вцепился бы в такую возможность руками и ногами. Потому как это - королевство. Настоящее фэнтазийное королевство падает в руки, только протяни ладонь и возьми его.
  Но я не ролеплейщик. И мне королевство не нужно.
  - Еще раз спрошу тебя - что за скверные мысли в светлый день? - я тоже положил руку на плечо короля - Это день рожденья грустный праздник, а свадьба - совсем же другое дело. Знаешь, как поют в моих землях, в родном мне городе Тронье? 'Ах эта свадьба, свадьба, нам попить бы, погулять бы!'. Так пошли, врежем по маленькой, а там дело и до жреца с ритуалом дойдет.
  Я вдавил кнопку 'нет', сообщение о квесте мигнуло и погасло.
  А вот новости о том, что репутация понизилась, не пришло.
  - Может, ты и прав - тряхнул головой Лоссарнах - Но все равно к этой теме мы еще вернемся.
  Странное стремление системы навязать мне этот квест. С чего бы такое настырничание? Ну да, у нее есть свойство подсовывать тебе то, что она считает нужным и задавать правильное направление, чтобы ты не заблудился на просторах Раттермарка, но здесь речь совсем о другом.
  Впрочем, в свете последних событий попытки какого-либо анализа подобных странностей не имеют ни малейшего смысла. От системы теперь вообще чего угодно ожидать можно. Проделки Ставроса с цифровым кодом наложились на разработки Костика со товарищи, да еще и глобальные события на носу, да будь здоров какое обновление накатили. Так что - зола это все. Главное в ненужный момент 'да' не нажать.
  А то ведь скоро где-то на левом берегу Крисны один лихой игрок пристроит свою задницу на черный трон, и все, мне не до побочных квестов не станет.
  - Иди к гостям - мягко сказал Лоссарнах - Я еще здесь постою пару минут, а после приду.
  И провел ладонью по выщербленной стене.
  Стоп-стоп, что-то он тогда мне про этот открытый переход между замковыми строениями рассказывал. Тут вроде все его друзья голову сложили, давая ему возможность спастись.
  Надо же. НПС - а сентиментальный. Перед свадьбой с прошлым общается. Или даже прощается.
  Трогательно, черт побери.
  Но просьбу его я выполнил и вернулся во двор. Шутки-шутками, а с народом поговорить надо и день назначить, когда мы массово отправимся в поход за славой и добром.
  Но начну я не с этого.
  Сокланы, пока я с королем общался, время не теряли. Они где-то раздобыли ростовой бочонок вина, поставили Маниякса на розлив, бодро размахивали кружками и распевали песни на свадебную тематику. И даже гэльты-НПС, тут и там мелькавшие среди игроков, дружно горланили о том, что обручальное кольцо - это не простое украшенье, а двух сердец соединенье. И откуда только слова знают?
  - Ярл! - невесть откуда возник Флоси и полез ко мне обниматься - Я уж думал, ты в неведомых землях голову сложил, а я... а я... А я тут один! Совсем один!
  Был он непривычно трезв, и вроде как даже умылся.
  Нет, определенно буря грянет со дня на день. Вот такое диво дивное я точно представить себе не мог!
  Одно успокаивало - привычный запах никуда не делся. Есть все-таки в мире некие незыблемые вещи, за которые как за якорь держаться можно.
  - Кружку ярлу! - трубно заорал Флоси, и следом за этим добавил - И мне тоже! Теперь можно!
  Вот ведь - совсем же дикий человек, а волновался за меня. Не пил, идя против своей природы.
  Народ радостно загалдел, нам тут же выдали наполненные емкости.
  Я поискал глазами Кролину и увидел ее совсем недалеко от себя. Девушка мрачно цедила вино и злобно сопела при этом, являя собой разительный контраст с радостно гомонящей толпой.
  - Заявился! - ко мне подбежал Гунтер, гремя доспехами, которые он даже ради свадьбы не стал снимать. Правда, начистил он их так, что аж глазам было больно смотреть - Я уж хотел фон Ахенвальду писать.
  - Зачем? - изумился я - Он-то чем тебе поможет в этом вопросе?
  - Так миссии ордена - пояснил рыцарь - Они почти везде. Может, кто тебя видел или про тебя слышал. Или знает, кто и где тебя убил. Я бы тогда негодяя наказал, а у тебя на могиле деревце посадил, плодовое, согласно традиции. Вишню там или яблоню.
  - Трогательно - притворно стер слезинку с глаза я - Спасибо, дружище!
  - Зааааааааа новобрачныхххххх! - заорал Маниякс и народ дружно сдвинул кружки с таким громким звуком, что стражники на стенах переполошились.
  - Так, выпиваем и ко мне! - рявкнул я, стараясь перекрыть гул голосов - Сначала дело, потом веселье.
  С подобными вещами все-таки лучше не тянуть. Представителей союзных кланов пока видно не было, но это до поры до времени. НПС не в счет, они что услышали - то забыли, а вот союзники... Дружба-дружбой, а свои интерес всегда таковым останется.
  Хотя, возможно, они тоже там, за стеной находятся, наводят связи с лидерами гэльтских кланов. Я бы на их месте так и поступил.
  Но не только это главное. Просто потом совсем не до того будет. Свадьба, застолье, культурная программа. Да и виртуальное вино, оно хоть и не настоящее, но все-таки...
  - Ой, вы посмотрите, лидер вернулся - язвительно заметила Кролина в полный голос - Сначала таскается невесть где неделю, а потом командира включает.
  - Кро, не хмурься - посоветовала ей Фрейя, после чего подняла руки вверх и закружилась на месте, ее белое платье красиво оплело стройные ноги - Сегодня такой славный день!
  Моя заместительница посмотрела на эту красоту, потом окинула взглядом свой повседневный костюм, который она не удосужилась даже сменить, и еще сильнее помрачнела. А после даже закусила губу.
  - Так, народ - я окинул глазами окруживших меня сокланов - Все здесь? Маниякс, да отдай ты черпало Флоси! Он его мимо кружки не пронесет и ни капли не уронит.
  - Как можно! - заорал северянин и вырвал черпак из рук гнома - Живительная влага! Дар богов! Иди давай отсюда, тебя ярл зовет!
   Маниякс еще немного подумал, отдал утварь бывшему туалетному и поспешил к нам.
  - Так, тишина - помахал руками я - Времени на разговоры в обрез, жених уже в печали, невеста почти одета, стало быть, скоро все начнется.
  -Тише! Тише! - заорали все, подняв невозможный шум, в котором что-либо было трудно разобрать.
  Слав, как всегда деловито отвесил с полдюжины оплеух, Снуфф его поддержал, да Вахмурка в стороне не остался.
  - Что вы как Трень-Брени! - рыкнул он, переорав всех - А ну цыц!
  Мигом установилась тишина и только кто-то, охнув, произнес:
  - Не накаркай, гноме! Не погуби мероприятие!
  - Соратники - решил не упускать момент я - Перво-наперво - кто-то из вас успел уже присягнуть кому-то из вернувшихся богов?
  Кролина встрепенулась и очень-очень внимательно посмотрела на меня.
  Ну да, чего-то такого я ожидал, но время глубокой шифровки прошло. Догадается - догадается, чего теперь?
  - Я - подняла руку Тисса - Позавчера квест выполнила.
  - Я - раздалось несколько голосов - И я тоже.
  - Понятно - кивнул я - Все, кто это сделал потом подойдите к Кро и скажите ей, кому именно из небожителей вы вверили свои судьбы.
  - Какой слооог - протянула Сайрин и икнула, прикрыв ладонью рот - Командор, да вы поэт!
  - Лирик-любитель - подтвердил я - Значит, так. Всех остальных попрошу пока конфессиональный выбор не делать. Не спешите, поглядим, что дальше будет. Чую я, все не так просто там повернется.
  - Вот! - поднял короткий указательный палец вверх Дарин - А я говорил, что торопиться не надо, что не все еще боги пришли на землю. Гномьего божества-то среди них нет? И эльфийского тоже. А должны быть.
  - Он говорил - подтвердило сразу пять или семь игроков - Факт.
  - С этим все - поняв, что все всё поняли, продолжил я - И второе. Завтра у нас суббота и второй свадебный день. Думаю, что все плюшки за общую явку раздадут сегодня, на основных торжествах, а после все будет факультативно. Но вот в воскресенье, в десять утра всем быть здесь, на этом самом месте. В рейд пойдем всем кланом. Есть у меня одна славная наколочка... Короче - кто пойдет, тот не пожалеет. Детали по факту на месте.
  Именно в этот момент я понял, что во всем этом плане есть одно слабое звено. А куда я портировать народ в указанные день и час стану? К Снейквиллю? Я же сам у тех руин, о которых мне говорил Валяев не был и в глаза их не видел.
  Значит, надо сначала самому туда наведаться будет. Сегодня-то вряд ли мне удастся это сделать, а вот завтра с утра - просто кровь из носа.
  - Что значит: 'кто пойдет?' - подала голос Кролина - Рейд есть рейд, в нем каждый клинок важен. Всем быть.
  - И Треньке? - уточнил Вахмурка - Просто я ей могу написать...
  - И ей - ответил я - Напиши. Она член клана, как и любой из нас.
  Кролина с сомнением глянула на меня.
  - И потом - Трень специалист по ловушкам - добавил я - Опять же - сокрытое в стенах видит, есть у нее такой талант. Ловушки находит.
  Сомнения в глазах девушки стало меньше, но совсем оно не пропало.
  - Неделя-то задалась - сказал Амадзе и расплылся в улыбке - Вот теперь я точно знаю, что не промахнулся с кланом. И статусное мероприятие, и рейд. Жить не скучно!
  - Так, заканчиваем с вином! - громыхнул из окна замка голос Эбигайл - Вот церемония закончится - хоть упейтесь! Флоси, я кому сказала, брось черпак!!!!!
  Задрав голову вверх, я увидел и ее саму. И, надо признать, моя виртуальная сестрица сегодня была хороша, как никогда. Белоснежное платье, венок в золотистых волосах, грозно сверкающие голубые глаза.
  И даже животик, выдающий то, что невеста давно уже не непорочна, не портил общую картину.
  Ну, а если хоть кто-то хоть что-то по этому поводу скажет, и я это услышу - прирежу поганца в тот же миг. Хрен с ними, с штрафами, как совсем недавно изрекла Кролина.
  - Все-все, сестрица! - крикнул я - Никто не пьет, все ждут тебя!
  - Ждут они! - Эбигайл погрозила мне кулаком и отошла от окна вглубь комнаты.
  - Мастер Хейген - подбежал ко мне в этот момент один из стражников - Там какой-то человек пожаловал, говорит, что вы лично его на свадьбу пригласили. С ним отряд воинов, десятка два бойцов. Он вроде здесь, у нас, уже бывал уже, видел я его раньше, но сегодня такой день, что решил уточнить.
  Так это, наверное, Сайрус. Очень хорошо и очень вовремя. Я еще успею перекинуться с ним парой слов до начала мероприятия.
  - Молодец, гэльт - хлопнул я стражника по плечу - Так дальше службу и неси, добросовестно и вдумчиво. А я о твоем усердии королю расскажу, не сомневайся. Пошли, посмотрим на этого человека.
  Да, это был Сайрус. Причем сегодня это был празднично одетый Сайрус, я таким его и не видел. Шелковый, синий с вышивкой, камзол, такие же портки, ботфорты красной кожи и шпага с золотой рукоятью.
  - Как есть прынц! - вместо 'привет' сообщил ему я - Красив до невозможности!
  - Завидуй тише - горделиво вздернул подбородок глава клана 'Меч и посох', но тут же рассмеялся.
  Мы обнялись, и я подал знак стражникам, мол, свои.
  - Ребята, там стоит бочка с вином, можно взбодриться - сказал я представителям дружественного клана - Но - осторожнее. Невеста переживает и может на орать на тех, кто выпивает до начала действа. Будьте к этому готовы.
   - Мир игровой, а невесты такие же, как и в реале - заметил кто-то из сокланов Сайруса - Сначала: 'не пей, а то регистрацию испортишь', потом: 'не пей, а то свадьбу испоганишь'.
   - Вопрос - когда же тогда пить? - поддержал оратора кто-то из его друзей - Ладно, пошли, я вижу эту бочку.
   И мы остались с Сайрусом наедине.
   - По исполнению клятвы вопросов нет? - сразу спросил я у него - Сделал все, что мог.
  - Ни малейших - посерьезнел мой собеседник - Подтверждаю, что ты полностью исполнил взятые на себя обязательства, и у меня никаких претензий нет и быть не может.
  В чистом небе над нами что-то тихонько рокотнуло и тут же затихло. Как видно, в небесной канцелярии закрыли очередной исполненный договор.
  - Как это было? - жадно спросил у меня он - Так, как в ролике? Я, если честно, давно привык не верить тому, что не видел своими собственными глазами. Изобразить можно все, что угодно, ты же сам это понимаешь.
  - Нет, здесь все без обмана - заверил его я - Что было, то и показали.
  - Но тебя я там не приметил - заметил Сайрус - Просто в кадр не попал или...?
  - Старик, без обид, но это не та тема, которую мне хотелось бы обсуждать - напрямки заявил я - По ряду причин. Главное, что все получилось и никто не остался в накладе.
  - Понимаю - согласился мой собеседник - Есть вещи, о которых лучше вообще не упоминать, по крайней мере здесь, в игре. И, само собой, от меня никакой утечки информации быть не может, даже не сомневайся.
  - И в мыслях не допускал такую возможность - изобразил обиду я - Как ты мог подумать!
  - Да, спасибо тебе за приглашение на это торжество - немедленно перешел на другую тему Сайрус - Статусное мероприятие-то. Как-никак - король женится. Не каждый день такая возможность подворачивается, можешь мне поверить. Там знаешь сколько народу собралось!
  - 'Там' - где? - не понял я.
  - На границе локации - пояснил Сайрус - Замок и территория за его стенами на время торжеств выведены в ранг закрытой территории. Если у тебя нет разрешения на вход, то ты сюда не попадешь. Меня пригласил ты, вот я и прошел. Я и еще девятнадцать человек из клана. А остальные наши так за воротами и остались. Как видно, есть какое-то количественное ограничение.
  Вот тебе и раз. Стало быть, не попасть сюда Седой Ведьме, как бы она не пыжилась. Наверное, это политически неправильно, но, если честно, так мне ее видеть сегодня неохота, что ужас просто. Она же опять начнет свою паутину словесную ткать, и, волей-неволей придется соответствовать.
  В конце концов я ей потом кусок свадебного торта по почте пошлю.
  Ну да, возможно уже завтра я пожалею об этом решении, но это будет завтра.
  - И чего, сильно много народу? - уточнил я.
  - Немало - Сайрус хохотнул - Все знают, что в защите любого подобного мероприятия всегда есть лазейки, в которые можно проникнуть. Это такая игра в игре. Если ты нашел лазейку - честь тебе и хвала, тебя уже никто не выставит за порог. Да еще и титул дадут, вроде 'Проныра' или 'Ловкач ?1'. Опять же - посмотреть на это все прикольно. Подобные свадьбы редкость и всегда очень красиво обставлены. Ну, традиции, ритуалы и все такое.
  Вот здесь мне поплохело немного. Ведь он, как и всегда, прав. Это, елки-палки, гэльты, у них для каждого мелкого события, вроде похорон выпавшего из рта малыша первого молочного зуба, есть закрепленные веками обряды. Что уж тут говорить о бракосочетании!
  А я даже не озаботился узнать, как тут принято проводить свадьбы, хоть и знал, что непременно буду в данном действе участвовать. По-другому и быть не может, я ведь невесте ближайший родственник. Или даже единственный.
  Значит надо будет куда-то идти, что-то говорить. Но куда и что?
  Хорошо хоть подарками запасся, а то бы вообще только со стыда сгореть оставалось.
  - Что-то ты с лица сбледнул - озабоченно произнес Сайрус - Чего-то не так?
  - Все не так - вздохнул я - Но это ладно. Слушай, я вот что у тебя хотел спросить...
  - О, смотри - перебил меня он и показал на два закрытых паланкина, которые невесть как успели оказаться около лестницы, ведущей внутрь королевского замка - Вовремя мы. Как раз к самому началу успели. В них, наверное, жениха с невестой к месту бракосочетания понесут!
  Один паланкин был выкрашен в черный, с серебряными прожилками, цвет, второй же слепил глаза золотым блеском, исходящим от него.
  - Наверное - согласился я.
  - Красивая традиция - с уважением произнес Сайрус - Так что ты хотел спросить?
  - Ты что-нибудь слышал про клан 'Вербум Сап'?
  - 'Вербум Сап'? - переспросил мой собеседник - Да, кое-что. Крепкий клан, топ-двести, но ближе к концу. Он в нынешнем составе и под этим именем года два существует, не больше. Все как обычно - слилось несколько кланов в один, лидеры сначала немного пободались, но потом договорились о зонах ответственности.
  - А дело с ними иметь можно?
  - О серьезных косяках с их стороны я не слышал ничего - подумав, ответил Сайрус - Но брать на себя риск говоря 'да' или 'нет' не стану, потому что лично с ними дела не имел. Могу навести справки.
  - Если не в труд - попросил его я - Буду очень признателен.
  - А зачем тебе 'Вербум'? - прищурился Сайрус - Есть мы, 'Меч и посох'. Есть союзные нам кланы, которые всегда с радостью окажут тебе любую поддержку. Зачем искать кого-то на стороне, когда можно просто протянуть конечность для дружеского рукопожатия?
  - Да там долгая история - отмахнулся я - Один клан должен был кое-какую услугу, но взял и перекинул это дело на 'Вербум Сап', не ставя меня в известность. Так что теперь понять надо, в пролете я, или все-таки нет.
  - Вообще такие штуки без согласия обеих сторон не делают - медленно произнес Сайрус - Обеих сторон или администрации игры.
  Я многозначительно округлил глаза. Сайрус понимающе поджал губы.
  - Ну и где он опять????!!! - раздался голос Эбигайл - Где мой беспутный братец?
  Бросив взгляд в сторону лестницы, я увидел, что она стоит у паланкина, уперев руки в бока, а все остальные стоят и молча смотрят на нее.
  Просто она и в гневе была дивно прекрасна, как прекрасна любая невеста в день своей свадьбы.
  - Пора - сказал я Сайрусу - Вон, видишь женщина в белом буйствует? Это невеста. И если я сейчас не предстану пред ней, то ее свадьба плавно перейдет в мои поминки.
  
   Глава четвертая
   Королевская свадьба (окончание)
  
  Кое в чем я ошибся. Эбигайл пошумела немного, да и полезла в паланкин, тот, что золотой. Правда, при более внимательном рассмотрении выяснилось, что не такой уж он и новый, да и позолота с боковин порядком осыпалась, но это не удивительно. Понятно ведь, что данное транспортное средство возраста почтенного, и помнит, вероятнее всего, еще аж прадеда короля. А то и прапрадеда.
  Так вот - сестрица моя утихомирилась, но зато теперь разбушевался король. Он ни в какую не желал забираться в чрево черно-серебристого экипажа.
  - Да не хочу я этого делать! - размахивая руками, вопил он - Что за ерунда? Времена изменились, так давайте будем созвучными им! Я и сам прекрасно пешочком доберусь! Если надо, могу даже и помочь Эби тащить. А почему нет. Я слыхал, иные повелители стран, которые поболе нашего Пограничья будут, то бревно на плечо взвалят, то плотничеством займутся. А один даже умудрился объяснить журавлям, как им на юг осенью улетать. Даже чуть ли не дорогу им показал.
  - Надо - возражал королю седой гэльт по имени Римус который в замке занимал должность распорядителя. То есть распоряжался хозяйством так, чтобы король и моя сестрица ни в чем нужды не знали, и куда не надо нос не совали. Во всяком приличном богатом доме такой распорядитель есть. И не только в игре - Порядок, мой король, должен иметь место быть. А традиции, освященные веками, надо соблюдать.
  - Кому нужны эти традиции? - вытер пот со лба Лоссарнах и начал тыкать пальцем в окружающих - Ему? Ему? Вот ей?
  - Я бы не отказалась - немедленно подала голос пьяненькая Сайрин, на которую указала королевская длань - Почему нет?
  - От чего не отказалась? - уточнил Вахмурка, и отобрал у нее совсем уже опустевшую бутылку.
   - От всего - безмятежно ответила ему девушка - И в этой штуке прокатиться, и королевой стать.
  - Кто тут хочет стать королевой!? - раздался грозный голос из второго паланкина, оттуда высунулась Эбигайл и грозно оглядела окружающих - А? Ну-ка, покажите мне эту отважную самоубийцу!
  - Вот она - немедленно ткнули пальцами в сторону Сайрин все присутствующие девушки, и НПС, и игроки - Мы не при делах!
  - А, она - голос сестрицы стал помягче - Тогда ладно. Ее я знаю, пусть говорит, что хочет. Ей можно. Таким, как она, боги благоволят.
  - Чего? - встрепенулась Сайрин, уже забывшая, о чем идет речь.
  - Сказала, что ты малахольная - пояснила ей Кролина - И тебе все можно.
  - Это хорошо - обрадовалась эльфийка.
  Кстати, Кро уже успела смотаться в какую-то гостиницу и сменила свой повседневный костюм на роскошное платье. Вот только, как по мне, длинновато оно было. Не по паркетам же шаркать предстоит, а по лугу бегать. Хотя, там сейчас такая толпа... Все вытоптали там, поди.
  - Так, твое величество - вмешался я в разговор, поняв, что такими темпами мы эту парочку до завтра не поженим - Давай лезь, хорош ерепенится. Традиции ему не нравятся. Мне вот тоже не очень понравилось, что ты мою сестру до брака в тягость ввел, но я же молчал? Потому как друг ты мне, уважаю я тебя. И ты народ уважь, прояви почтение к устоям. Как говорил один мой старый знакомый - покон есть покон.
  Лоссарнах еще минуту поворчал, но в результате забрался-таки в паланкин, где потом долго ворочался и кряхтел, как видно, устраиваясь поудобнее.
  - Так - Римус сдвинул брови - Короля понесут воины кланов, которые присягнули ему на верность.
  Восемь бравых молодцев в новеньких фэйл-брекенах, отиравшихся неподалеку от бочки с вином, встрепенулись и шустро подошли к распорядителю.
  - Невесту, согласно традициям, должны нести ее родичи - седовласый повернул голову в мою сторону - Лэрд Хейген, вы же никому не уступите это право?
  - Конечно нет - подтвердил я - Мне же надо убедиться в том, что я наконец-то сбросил эту ношу со своих плеч?
  - Сейчас все будет ровно наоборот - порадовала окружающих очередной блестящей репликой Сайрин, а после зевнула как котенок - Предводитель, скажи - спутница невесте не полагается? Ну, сопровождающая, телохранитель? Меня что-то в сон клонит, я бы тоже на твоем горбе проехалась. Так сказать - въехала бы в рай.
  - Много вас тут таких, захребетников! - возмутился я - Сама иди. Пешком.
  - Хорошо - покладисто согласилась девушка, встала на ноги, немного покачалась, стоя на месте, а после посеменила к крепостным воротам.
  - Чума - сообщил ей вслед я, а после повернулся к сокланам - Так, парни, надо нести нашу красу писаную. Кто еще может впрячься в это дело? Слав, Снуфф...
  - Давай я! - вызвался Вахмурка.
  - Не выйдет. Вашего брата гнома рост подвел - сразу отсек его кандидатуру Слав - Кэйл! Чего ты там жмешься, сюда иди. Сзади вставай!
  Надо заметить, что за последние несколько месяцев Кэйл Броунинг, некогда служивший славному клану Мак-Соммерс, и слывший там 'непутевым', порядком раздался в плечах и вообще заматерел. Правда от лишней скромности и легкой неуверенности в себе так и не избавился.
  С грехом пополам мы наконец взвалили паланкин на плечи, и я спросил у распорядителя:
  - Ну все, идем? А то больно тяжело.
  - Вот же мне родня досталась! - раздалось из-за шторки, скрывающей от зевак прекрасный лик и оттопыренный живот моей виртуальной сестрицы - Даже сегодня!
  Заканчивать фразу она не стала, но и так все было ясно. Мол, даже сегодня я язык в одно место заткнуть не могу.
  - Своя ноша не тянет - весело гаркнул Снуфф, и мы потопали по брусчатке двора, стараясь идти в ногу друг с другом.
  - Стойте! - из замка, громыхая доспехами, выбежал Гунтер - Нас подождите!
  За ним, издавая лязг и скрежет, поспешали еще шесть рыцарей.
  - Если они тоже полезут в паланкин, то я пас - притворно-испуганно сообщил мне Снуфф - Пусть тогда его гномы наши прут, они более выносливые.
  - Смешно - оценил я шутку и гаркнул - Фон Рихтер, ты не опоздаешь на праздник. Мы быстро туда не дойдем, гарантирую.
  - По-почетный караул - сообщил мне чуть запыхавшийся рыцарь - Магистр фон Ахенвальд испросил право на эти действия у короля Лоссарнаха Первого, и тот сказал, что если нам не лень этой ерундой заниматься, то он не против.
  - Вам не лень? - утвердительно спросил я.
  - Такая честь! - Гунтер извлек меч из ножен, тот сверкнул на солнце сталью - Конечно! А ты где был, я уже волноваться за тебя начал? Хотя - потом ответишь, сейчас некогда. Рыцари, клинки наголо! Шагаем впереди процессии!
  - Хороший человек! - прокряхтел Слав - Меньше слов, больше дела.
  - Вот это настоящий мужчина - подала голос и Эбигайл, которая, естественно, слышала весь разговор - Не то что некоторые.
  - Молчи уж - я тряхнул шест, лежащий у меня на плече, да так, что сестрица даже охнула внутри - Лягушонка в коробчонке!
  За воротами и впрямь оказалось зрителей видимо-невидимо. Точнее - не прямо за самими воротами, а шагах в ста от них. Толпа любопытствующих стояла у некоей незримой черты, пересечь которую они были не в состоянии, причем за этой чертой стоял десяток гэльтов-стражников, которые вроде как олицетворяли закон и порядок на конкретной данной территории.
  - Несут, несут! - радостно загалдела толпа - Невесту с женихом несут!
  - Причем невесту игроки прут - сообщил громко кто-то особо наблюдательный - А говорят квесты по 'социалке' голяк. Вот вам и голяк. Там небось титулов и подарков в обе руки уже так отсыпали - ой-ой!
  - К гадалке не ходи - поддержал его народ - Точно-точно!
  Отсыпали, как же... По 'поллитре' дали каждому пока - и все. Как грузчикам и положено.
  - Хейген, это Чужестранка - донесся до меня выкрик из толпы - Кинь приглашение на мероприятие, за мной не заржавеет!
  'Да сейчас' - подумал я - 'Знаю я ваше, 'орландиновское' 'не заржавеет'. Лучше себе гвоздем ржавым руку расковырять, чем с вами связываться'.
  Но вслух ничего говорить не стал. Потому что я хоть и не очень, но все же воспитанный человек.
  - Задержались на мгновение! - прозвенел откуда-то слева звонкий голосок - Стоим на месте, я говорю! Фото для прессы! Для 'Вестника Файролла'! Через неделю будете себя в периодическом издании созерцать!
  - Блин, еще и эти пять минут славы - устало пропыхтел Снуфф, но остановился и даже изобразил улыбку.
  А вот я наоборот склонил голову к груди, не спеша попасть на скриншот, который в данный момент делала татуированная с ног до головы темная друидка с ником 'Тень'.
  Шелестова. Это сто пудов она. У Мариэтты аватар грудастая эльфийка, а Настя с Ксюшей по-другому выражают своим мысли. Не так шустро и разбитно.
  А то, что кто-то из пацанов мог себе завести персонажа другого пола я даже предполагать не желал.
  - Теперь - в движении - командовала тем временем нами Тень - Приподняли эту хрень чуть повыше, и вот так, весело, с улыбочками, несем! Невесту ведь несем, на свадьбу, чем не праздник! Ну же, радостнее!
  - Какой у нее уровень? - спросил сзади кто-то, из наших - Я просто не вижу.
  - Сотый - ответил Слав.
  - Вот блин! Я просто хотел потом эту веселую девчулю найти и грохнуть за все эти 'с улыбочками'! Но 'сотка'... Без шансов!
  - Так, теперь очередь жениха! - наконец-то закончила с нами Шелестова - Дядьки в юбках, смотрим на меня! Больше оптимизма!
  Гэльты заворчали, мол, что за 'оптимизм' такой, но просьбу репортерши выполнили незамедлительно. Сдается мне, что шкурки репортеров наделяют немалыми программными полномочиями, раз даже эти дикие и непокорные персонажи даже улыбки на небритые лица натянули.
  - Вот и славно - довольно прощебетала Тень - Первая часть фотосессии завершена. Все, тащите новобрачных дальше, увидимся у алтаря. Ну, или что там у них вместо него? Ну, что стоим? Идем, идем, там салаты заветриваются и водка греется!
  Вот же блин! Тут-то я спрятался, а вот там... Если я прав, то у меня, похоже, нарисовались немаленькие проблемы.
  - Римус - окликнул я распорядителя, шагавшего неподалеку от нашего паланкина - Можно тебя на минуту?
  - Да, лэрд - подошел он ко мне - Чем могу служить?
  Очень хотелось сказать что-то вроде: 'подмени меня на посту номер один', но он бы меня не понял. Потому, вздохнув, и спросил то, что хотел.
  - Понимаю, что прозвучит странно, но я не представляю, что мне делать дальше. В смысле обряда. Не складывалось у меня как-то до того в Пограничье со свадьбами. Коронации были, резня тоже, а вот свадьбы... Не подскажешь, какова моя дальнейшая роль в происходящем?
  Римус понимающе кивнул.
  - Я знаю, лэрд, что вы не урожденный гэльт, а потому в вашем незнании нет ничего постыдного. Сейчас все объясню.
  Надо же, какой он велеречивый. Не знай я наверняка, что этот седовласый красавец местный житель, заподозрил бы в нем 'темную лошадку'. Со мной на 'вы', пальцами ни разу на землю не сморкнулся, и одежда у него вся аккуратная, складочка к складочке. И объясняет все понятно, не то что мои приятели из кланов. То есть, не используя одни междометия и не обещая через слово пустить кому-нибудь кровушку.
  Вот только слушая его объяснения, я все больше и больше мрачнел, потому как подтвердились мои худшие предположения.
  Гэльтская свадьба была эдаким миксом подобных обрядов в том, нашем, настояшем мире. Был свадебный пирог, куски которого новобрачные продавали гостям, выясняя, кто из них больший жадина, было бросание в молодоженов зерном, дабы у них жизнь была сытная, и, наконец, обмен браслетами, заменившими тут кольца. А еще здесь отец непременно вел дочь-невесту к алтарю, где ее поджидали жених и годи с ритуальным клинком в руках. Он потом этим самым клинком делал надрезы на ладонях молодых и собственно момент смыкания их рук являлся главным в таинстве. А уж после они цепляли друг другу на запястья браслеты, закрепляя совершенную сделку.
  Ладно, не суть. Так вот - если у невесты не было отца, что в принципе, дело обычное, учитывая недолгий век нашего брата в этих недружелюбных местах, то его место занимал старший мужчина в семье, то есть - дядя, дед, старший сын. Неважно. Старший.
  В нашей семье нас вообще двое - я и Эбигайл. То есть - вообще без вариантов.
   Проще говоря - прячь лицо, не прячь, все одно я в кадр попаду. И если сейчас я каким-то чудом не был опознан Шелестовой, то там, на лугу, у меня остаться незамеченным шансов нет.
   Не скажу, что мне это грозит какими-нибудь серьезными неприятностями, но и раскрывать свое инкогнито у меня особого желания нет. Меня не очень тяготит тот факт, что в редакции узнают, что их главный рубится в 'Файролл', в конце-то концов это вообще наша работа. Мне впору спрашивать, почему все остальные этого не делают.
  Но от если эта новость сработает от обратного, и отдельные представители игрового сообщества узнают, кто такой на самом деле Хейген из Тронье, то жди неприятностей. Ладно сокланы, те же Кролина или Мысь - они сначала обидятся на то, что я сразу не сказал правду, а потом будут думать, как мое служебное положение использовать поумнее и порациональнее.
  Но вот Седая Ведьма, Гедрон Старый, Сайрус... Тут фиг знает, как все обернуться может и какие комбинации сразу начнут возникать в их головах. Может, смехом все закончится, а может...
  Заметим - сейчас я не упоминаю Странника, до ушей которого эта весть дойдет наверняка. Кому именно принадлежит еженедельник, он знает прекрасно. А я, его главный редактор, не могу к нему не прилагаться в комплекте. То есть я не могу не быть человеком, как минимум лояльным к 'Радеону'.
  Компании, которая охотится за его головой в двух мирах.
  А теперь представьте, как это все усложнит мою будущность.
  Наверное.
  Хотя - кому я вру? Наверняка.
  И главное - никакой возможности для маневра. Все что остается - включать дурака и врать Шелестовой в глаза. В нахалку. По-черному. Догадается, не догадается - плевать. Отрицать все и говорить всем своим что она 'дура какая-то, доколебалась как пьяный до кочережки - отчего та черна да отчего гнута'.
  Нет, есть еще вариант прямо сейчас нажать 'логаут' и свалить отсюда куда подальше, но это совсем уж радикальный метод. Его стоит оставить на самый крайний случай.
  Вот так, погруженный в свои мысли, я как-то незаметно дошагал до центра луга, где все было приготовлено для таинства брака.
  В самом центре расположили небольшой помост, на который был водружен здоровенный каменюка, коричнево-красного цвета, бугристый как огромная картофелина. Надо полагать, какой-то местный древний артефакт. Там же стоял знакомый мне по давним делам тощий годи, облаченный светло-коричневый плащ без рукавов, изготовленный из сыромятной кожи. Кстати - я ведь его помню, этого годи, он один из тех, кто тогда не одобрял действия покойного Талиена, и поддержал Лоссарнаха. Ну, и меня вместе с ним.
  Стало быть, он теперь стал главным в местном религиозном объединении. Разумно, по делам и награда.
  Годи радостно замахал тощими татуированными руками, призывая народ поприветствовать молодых, которые как раз выбирались из опущенных на специально подставленные для этого дела лавки паланкинов. Надо думать, служитель культа по совместительству тут еще и тамадой являлся.
  А народу было много. Вокруг нас радостно гомонили гэльты из добрых трех десятков кланов, игроки из 'Сынов Тараниса' и 'Диких Сердец', рыцари из Ордена Плачущей Богини лязгали своими доспехами, невесть как сюда попавшие Морские Короли долбили мечами по щитам, наконец драли глотку совсем уж мне незнакомые игроки, причем вылезшие на передний план. Это, скорее всего были те прохиндеи, которые все-таки умудрились пробраться сюда нелегально.
  Заметил я и хорошо знакомые лица. Совсем недалеко от ритуального камня стояли Лео фон Ахенвальд и брат Юр в окружении десятка рыцарей. Рядом с ними хитро поблескивал глазами новый глава Коллегии Инквизиции Раньен, тоже сотоварищи. И, наконец, я узрел Назира, держащего в руках нечто длинное, завернутое в шелк. Кстати, вот тут я и понял, отчего мне все это время было как-то дискомфортно. Точнее - даже непривычно. Меня смущало наличие отсутствия телохранителя, за последнее время на самом деле превратившегося в мою тень. Ну да, время от времени мне приходилось как-то ухищряться, чтобы избавится от его назойливого внимания, но в целом он столько времени уже был со мной, что без него мне было как-то неуютно.
  
   'Время очередной награды пришло!
   Вот и второй приз!
  Каждый участник клана 'Линдс-Лохены', пришедший на этот празднично украшенный к свадьбе луг, получает недельный бонус к показателю 'Здоровье' в размере 5% от его общего значения! Даже если вы умрете, этот бонус сохранится!
  Но и это не все!
  Клан 'Линдс-Лохены' получает уникальный общий бонус - +100 единиц к показателю 'Здоровье' для каждого игрока, который побывал на королевской свадьбе в Пограничье!
  Этот бонус является постоянным и будет существовать до тех пор, пока существует этот клан!
  Внимание!
  Если игрок, владеющий данным бонусом, покинет клан по каким-либо причинам то он лишится данной награды, и при повторном вступлении возвращена она ему не будет.
  Внимание!
  На вновь принятых членов клана данный бонус не распространяется.
  Вы думаете, что лучше этой награды уже не придумаешь? Как бы не так! Вас ждет еще немало сюрпризов, но получить их вы сможете только, оставаясь вместе!'
  
  - Задался день! - потерла ладони Тисса - Вроде бы всего сто единиц, но как же приятно!
  - Интересно, что дальше подарят - прощебетала Фрейя - Плащ и жетон - это понятно. Но что еще?
  - Представляю, как будет неистовствовать Трень-Брень - мрачно напророчил Вахмурка - Она за пять единиц здоровья удавится, а тут сто!
  Это да. Так-то наша фея всем удалась - и непоседа, и болтушка, и недотепа. Но вот здоровье у нее подкачало, это общая расовая ахиллесова пята. У фей, в смысле.
  Что же до праздничного убранства луга - это была чистая правда. Там и сям стояли какие-то столбы, украшенные лентами, имелся десяток шатров яркой расцветки, в них, видимо, будут отсыпаться те, кто погуляет на свадьбе 'с расположением'. Ну, те, кто перепьет настолько, что расположится там, где его сон скосит.
  И сколько же тут было столов, расставленных не буквами 'П' или 'С', а скорее, буквой 'Зю'. Причем на этих столах уже исходили паром аппетитнейшие блюда, которые, даже мой ненастоящий желудок заставили выдать заковыристую руладу.
  Проще говоря - праздник стоял на пороге!
  Годи, который как раз окидывал взглядом гастрономическую картину, сглотнул слюну и заорал:
  - Все здесь! А если кто опоздал - он сам виноват! Начнем церемонию, чего ждать?
  - Правильное решение! - многоголосо поддержали его присутствующие - Пора выпивать!
   Чем-чем, а камерностью тут и не пахло. Хотя и удивляться тут особо нечему - край дикий, нравы такие же. Вот если бы это была свадьба Вайлериуса где-нибудь в Эйгене - тогда да, тогда все было бы чинно и благородно, как в порядочных королевских семьях заведено.
  И наверняка очень скучно.
   - Гэльты и гости Пограничья, внемлите мне! - трубно возвестил годи, снова задирая руки вверх, дождался относительной тишины и продолжил - Внемлите? Все? Хорошо! Стало быть, вот что. Быстро заткнулись все до конца церемонии! Кто рот откроет - прокляну!
  - Во дает служитель культа! - с уважением шепотом сообщила мне Мысь - Во жжот!
  - Значит, жених здесь встает - годи указал Лоссарнаху на место рядом с собой - Король, ты если не раздумал, то просыпайся и сюда уже иди. А если раздумал - то прямо сейчас так и говори, не трать мое время понапрасну. Я холодную баранину есть не люблю, она горячая хороша.
  - Не передумал - встрепенулся мой друг и спешно занял место рядом с годи.
  - Так, замерли! - раздался уже знакомый мне голос из толпы, а после я увидел и его обладательницу, которая бесцеремонно растолкала вояк из 'Сынов Тараниса' и вылезла на первый план - Не ори, блин, мне можно локтями пихаться, я пресса! Какая пресса? Такая пресса. Я вот сейчас тебе заскриню, потом вместо носа то, что у вашего брата ниже пояса находится, приделаю в 'фотошопе', и в раздел 'Казусы' эту фотку вставлю. Нет, туда я эту фотку вставлять не стану, и вообще - выбирай выражения, я все-таки дама. Про 'Вестник Файролла' слышал? Вот и молодец. Вот и жди следующий номер.
  - Время - рыкнул годи - Девка, это... Ты давай делай, чего хотела уже!
  - Сей секунд - Шелестова, явно наслаждаясь общим вниманием, изображала из себя матерого фоторепортера. Она покрутила пальцами перед своим лицом, рассматривая опешившего короля и принявшего величественную позу годи в получившийся из них квадратик, а после сообщила - Можете продолжать, я закончила.
  - Вот спасибо! - язвительно поблагодарил ее годи - Так, гэльты, сейчас я буду задавать королю вопросы согласно ритуала, и, если кто позволит себе хоть улыбку, я затолкаю ее обратно вместе с зубами. Традиции надо чтить!
  Неизвестно когда оказавшаяся рядом со мной Эбигайл тихонько прыснула, но тут же нацепила на лицо серьезное выражение. Как видно, она знала о каких вопросах идет речь.
  - Так - годи потер ладонью скверно выбритый подбородок - Лоссарнах Мак-Магнус, сын Сэлара Мак-Магнуса, возложи свои ладони на священный камень Крак-Кутук и отвечай на мои вопросы. Помни - от правдивости твоих слов зависит многое. Основываясь на них, наши древние боги решат, достоин ли ты взять в жены сию непорочную деву.
  Годи бросил взгляд на округлившийся живот моей сестрицы и закашлялся.
  Ну да, как тут от улыбки удержаться?
  - Вопрос первый - годи припечатал ладони моего друга к камню - Осознаешь ли ты, что эта женщина будет с тобой отныне и до смерти одного из вас?
  - Осознаю - не задумываясь ответил король.
  - Вопрос второй - готов ли ты ввести ее в свой дом и свой клан?
  - Готов.
  - Вопрос третий - готов ли ты принимать ее такой, какая она есть?
  - Готов.
  - И последний вопрос - готов ли ты умереть за нее прямо здесь и прямо сейчас? - голос годи стал настолько зловещим, а я тихонько положил ладонь на рукоять меча.
  - Готов - твердо ответил король и камень Крак-Кутук в тот же момент засиял кроваво-красным светом.
  - Боги верят тебе, король! - торжествующе заорал годи - Девица... кхм.. Эбигайл, подойди ко мне. Вот тот достойный муж, которого тебе ссудили боги, связав воедино нити ваших судеб!
  - Красиво излагает, подлец! - причмокнула Тисса восхищенно.
  - Лэрд, ваш выход - тихонько подтолкнул меня в спину Римус, Эбигайл сунула мне в руку свою холодную от волнения ладошку, и я неспешно повел ее к возвышению, где нас ждали годи и улыбающийся во весь рот король.
  - Замерли на секунду - снова вклинилась в процесс Шелестова и Эбигайл покорно остановилась - Пара фото!
  - Слушай, совесть имей! - громыхнул голос Гедрона Старого - Я все понимаю, но тем не менее. Пресса-прессой, но зачем нам ломать кайф от игрового процесса? Мы ведь и коллективную жалобу от кланов накатать можем!
  - Верно-верно - поддержал его Сайрус - Так все трогательно было, лампово, я чуть слезу не пустил - и на тебе!
  - Да ладно - отмахнулась от них Ленка, навела на меня в очередной раз составленные в 'рамку' пальцы и замерла - Фига себе! Так не бывает!
  - Не бывает - согласился я с ней - Вот так квест выполняешь полгода, готовишь свадьбу, а потом тебе все портят. Девушка, вы снимки сделали? Ну и славно, не мешайте уже нам!
  - Если она еще раз влезет, мы ее грохнем - пообещал кто-то из толпы - Больше недели санкций за нее не накинут. А неделя что? Семь дней. Переживем.
  Друидесса по имени 'Тень' почесала татуированной рукой бритый татуированный же затылок и встала к остальным зрителям, сверля меня при этом взглядом. Я сам этого не видел, но ощущал всем своим существом.
  - Лэрд Хейген Линдс-Лохен, готов ли ты отдать свою сестру, Эбигайл Линдс-Лохен этому человеку в жены? - грозно спросил меня годи - Нет ли у тебя с ним вражды, тайной или явной, нет ли между вами незамиренных ссор или каких других разногласий?
  - Нет - помотал головой я.
  - По приданому договорились? - деловито поинтересовался годи у Лоссорнаха - Король, ты же знаешь, после обмена браслетами материальные претензии к семье невесты уже не выставишь. Раз взял девицу - обратной дороги нет.
  - Все улажено - хмыкнул король и подмигнул мне.
  Вот тебе и раз. Про это я и вовсе не знал. Блин, здесь быть родственником невесты не только вредно для нервов, но еще и убыточно.
  - Ну и славно - годи достал из-под плаща кинжал с черным лезвием - Все, Линдс-Лохен, власти над девой сей у тебя больше нет, потому как она теперь уже не твоя сестра, а его жена. Вы двое, ладони ко мне протяните, будем это дело заканчивать. Я выпить хочу!
  - Истину глаголишь! - метнулся над толпой воль Флоси.
  И дальше все было именно так, как мне рассказывали - Эбигайл и Лоссорнах смешали кровь, а после надели друг другу на запястья медные витые браслеты.
  - Да благословят боги эту пару! - заорал годи и камень Крак-Кутук снова осветился изнутри багрянцем - Да не узнает их дом горя и голода, пусть их стада будут тучными, нивы богатыми, а дети благодарными!
  - Да будет так! - дружно проорали гэльты - Да будет так! Да будет так!
  
  'Сообщение!
  Игрок Хейген, уведомляем вас, что отныне вы находитесь в родстве с королевской фамилией, которая правит одной из локаций игры.
  В связи с этим вы получаете следующие бонусы:
  90% скидка у всех торговцев-НПС в данной локации;
   Возможность получить квест, в процессе которого вы сможете найти и приручить элитного питомца из состава фауны, населяющей Пограничье. Данный квест можно получить у любого из охотников, которые поставляют дичь на королевскую кухню.
  Титул 'Королевская кровь'
  Титул 'Опора трона'
   Важно!
  В том случае, если все представители правящего семейства будут убиты, вам автоматически будет предложен цепочка социальных квестов 'Регент', отказаться от выполнения которой вы не сможете.
  Важно!
  Вы можете начать выполнение цепочек заданий 'Узурпатор' и 'Новая власть-порядки новые', направленные на свержение действующей королевской фамилии и захвата трона Пограничья. Будьте готовы к тому, что персонажи-квестстартеры могут найти вас в любой момент!'
  
  Ну, чего-то подобного я и ожидал. Хотя элитный пет - это сильно. За подобными вещами люди гоняются месяцами, кабы не годами.
  А с учетом того, что фауна тут не из зайцев и сусликов состоит, а в основном из горных барсов и волков размером с 'ушастый' 'Запорожец', то это на самом деле королевский свадебный подарок.
  
  ''Два сердца слились в одно!
  И вот третий подарок, на этот раз - символический!
   Вот и второй приз!
  Каждый участник клана 'Линдс-Лохены', присутствовавший на церемонии бракосочетания, получает памятный знак 'Королевская свадьба'.
  Это именной предмет со скрытыми характеристиками, индивидуальными для каждого игрока!
  Выпей вина за здоровье молодых, изучи памятный знак и снова выпей, на этот раз за разработчиков игры, которые подарили тебе эдакое диво!
  И не забывайте - праздник только начался!
  Впереди еще много всякого разного, но только помните...
  Да-да, продолжение воспоследует только в том случае, если вы все будете вместе!'
  
  Я не удержался и глянул, что же это за знак такой?
  
   'Королевская свадьба'.
   Памятный знак, созданный специально для события 'Свадьба короля Пограничья'
  Уникальный предмет.
  Каждый день рандомно увеличивает на 10 единиц одну из основных характеристик владельца.
  Передать, сломать, продать, сменять, украсть, заложить, завещать, пропить - невозможно.
  Ограничений по классу и уровню использования нет'
  
  А вот это и правда по-взрослому. Сильная штука. Вроде бы и немного - десять единиц. Но зато каждый день и постоянно. Жалко, что решение какую из характеристик поднять останется за рандомом, но все равно достойная вещь.
  Надо будет узнать потом, что другим досталось. Но сразу по лицам видно, что народ доволен.
  - А теперь - праздновать! - заорал годи - И если сегодня кого увижу трезвым и грустным, то имейте в виду - прокляну этого человека, да так, что старуха Гоуд с поляны Файф от зависти удавится! Короля женили как-никак! Первого в Пограничье короля!
  Толпа вновь радостно завопила, а после с топотом устремилась за столы, туда где в пыльных бутылках томилось вино, в глиняных кувшинах пенилось пиво, а в жареные тушки разнообразной дичи уже были воткнуты ножи и длинные двузубые вилки.
  Ради правды я тоже поначалу поддался стадному чувству, в следствии чего осушил пару кубков с вином и смолотил полгуся. После же запал исчез, зато рядом обнаружился Гедрон Старый, который только что поменялся местами с моим предыдущим соседом.
  - Про приход богов слыхал? - сразу и прямолинейно спросил у меня он.
  - Само собой - резонно произнес я, обсасывая гусиную косточку - Кто ж про это не знает?
  - Под чью руку пойдешь? - тут же задал следующий вопрос он.
  - Вера - дело интимное - уклончиво ответил я - Тут сходу решать нельзя...
  - Вот и я так рассудил - перебил меня лидер 'Диких' - Что-то тут не так. Слишком просто все выглядит. Пошел туда, сходил сюда - и все, ты слуга одного из богов. Не бывает так в этой игре. Если что-то лежит на дороге и само просится в руки, то это или кусок дерьма, покрытого позолотой, либо сумка, в которой лежит ядовитая змея, которая сразу же за палец тяпнет. Ты хоть и не ветеран, но парень неглупый, все правильно понял.
  Он замолчал и уставился на меня, ожидая реакции на его незаконченную фразу.
  - И? - махнул я костью - Гедрон, давай обойдемся без словесной шелухи. Не скажу, что мы знаем друг друга сто лет, но нам есть что вспомнить, от того подземелья, где мы свели знакомство до долины, где мы вон тому молодцу на наших мечах корону поднесли. Итак?
  - Я так думаю, что нам всем надо будет присягнуть одному богу - помолчав, сказал Гедрон - Нашим кланам, точнее. Ты, я, Глен, еще кое-кто, с кем я тебя еще познакомлю - это уже не отдельные группки игроков. Это кулак. Не самый большой, не самый мощный, но речь и не о завоевании мира идет.
  - А о чем тогда? - удивился я.
  - Хейген, ты меня пугаешь - Гедрон плеснул вина в стоявший перед ним кубок, осушил его и придвинулся ко мне поближе - Впереди войны за веру. Такие, каких тут, в этой игре, еще не было. Жестокие. Безжалостные. Боги - не люди, им компромисс не нужен. Бог может быть только один, а все остальные должны умереть. И решать то, кто из них будет тем самым, единственным, будут не они, а мы. Люди. Игроки. А значит тот, кто сейчас поставит все на верную карту, потом тоже будет на вершине. Не там, за облаками, там есть место только для бога, но выше всех остальных. Кто сейчас создаст союз, тот на старте получит преимущество. Я хочу быть среди тех, кто будет готов к бойне, когда та начнется.
  Вот ведь. Если бы я не знал, что на самом деле будет дальше, то я бы ему поверил. Звучит это вполне резонно и правдоподобно. И еще - подозреваю, что так думает не только он. Потому и нет сообщений от Седой Ведьмы, не до свадьбы ей сейчас. Она уже там, в грядущей войне.
  Но каков будет для них сюрприз, когда мир узнает о приходе Черного Властелина.
  Или для меня, если они все тоже окажутся правы.
  - Ты со мной? - требовательно спросил у меня Старый.
  - Всегда - криво улыбнулся я, и отсалютовал ему бокалом - Почему нет? Все будет наше, а враги умоются кровью!
  - За нами Пограничье! - рявкнул лидер 'Диких' - Пьем за наш дом!
  - За Пограничье! - поддержал его дружный рев, в котором сплелись голоса и игроков, и НПС.
  - Время подарков - заорал годи, когда все выпили - А то скоро дело до забав и драк дойдет, про подарки все забудут и невесте ночью нечем будет заняться!
  Кстати - да. Сколько у меня знакомых замуж не выходило, все в один голос твердили одно - телесные услады в первую брачную ночь не гарантированы, но вот разбор подарков и подсчет денег из конвертов является обязательным действом.
  
  ''Подарки! Подарки!
  Это прекрасно!
  И вот наш главный подарок для клана 'Линдс-Лохены'!
  Это шелковый плащ с гербом клана Линдс-Лохен, с золотым шитьем и индивидуальными характеристиками для каждого игрока!
   Этот плащ уже ваш, загляните в инвентарь!
   Но это не все!
   У вас есть возможность прямо сейчас, сию минуту получить куда более ценный приз.
   Вы можете стать обладателями кланового стяга!
  Да-да, клановый стяг от официального производителя игры, мечта любого клана на просторах Файролла. Не купленный, не самостоятельно сделанный, а созданный специально для вас!
   Ручная работа, золотое шитье, эксклюзивный проект!
  Будучи установленным в специальной комнате дает каждому участнику клана пятипроцентную постоянную прибавку к показателю 'Жизнь'.
  Будучи установленным на поле боя, дает рандомное незначительное увеличение от двух до четырех характеристик каждому игроку.
  И наконец - это просто круто!
  Но все не просто так, стяг надо заслужить.
  Игроки клана 'Линдс-Лохен', у вас есть восемь секунд на то, чтобы набросить на плечи ваш новый плащ, выбраться из-за стола и начать танцевать, при этом распевая в полный голос песню 'Свадьба-свадьба, кольца-кольца'. Если хоть один член клана не будет принимать участие в этом действе, стяга вам не видать, как своих ушей.
  Для тех, кто не знает слова данной песни, ее текст будет выведен на интерфейс.
  И довести дело надо до конца, если кто-то из клана перестанет танцевать и петь ранее, чем с интерфейса пропадет текст песни, задание будет считаться проваленным.
  Время пошло!'
  
  У меня перед глазами задергались циферки.
  0:08
  0:07
  0:06
  На 0:04 плащ был у меня на плечах, на 0:03 я уже стоял на ногах, на 0:01 я заперебирал ногами, начав танцевать еще до того, как увидел слова песни, которую, признаться, совершенно не помнил.
  По той же причине я даже не представлял, все ли успели к началу. Это принцип караоке - если песня незнакомая, тебе пофигу, как ты звучишь. Главное в тексте не запутаться.
  Вот и здесь я не вертел головой по сторонам, а старательно выводил рулады. Причем не факт, что в нужной тональности и с правильной мелодией.
  Когда я допел, вокруг стояла гробовая тишина. Люди, сидящие за столами, молча таращились на нас (слава богу, нас, все-таки не один я горлянку драл), и даже не жевали.
  - Оригинальный подарок - откашлявшись, нарушил молчание Лоссарнах - В южном стиле, да, брат мой? У нас один наемник был, родом из провинции рядом с Мейконгом, так он рассказывал мне, что у них на свадьбах такие танцы с песнями нормальное явление. Сидят гости, сидят, потом раз - и плясать начали. И петь что-то вроде 'Да ты брат мне! Брат нашел брата!'. У них там очень семейные узы сильны, не меньше, чем у нас.
  - Так это песня была? - потер подбородок годи - Я-то уж решил, что они черной волшбой занялись, конец света призывают.
  
  'Клан Линдс-Лохен!
  Стяг ваш!
  Вы честно его заслужили!
  Но не торопитесь покидать торжество, впереди еще много разных сюрпризов!'
  
  Небеса рокотнули, и в руке у меня оказалось массивное древко, над которым, хлопая на ветру, развевался сверкающий золотом стяг с нашим гербом и надписью: 'Сладкоголосые птицы Файролла'.
  - Дааааааа! - басовито заорал Слав, и его тут же поддержали все остальные.
  - Вещь - произнес Гедрон, окинув наш приз взглядом знатока и протянул мне руку для пожатия - Теперь понятно, под каким флагом мы будем выходить на поле боя.
  - Одно мне непонятно - рявкнул годи и, пошатнувшись, икнул - Подарки то где?
  - Подарки - я протянул знамя Кролине, на фоне всех этих событий забывшей про обиды - Подарки - это святое. Чур, я дарю первый!
  
   Глава пятая
   Еще немного о праве выбора
  
  Правды ради, виртуальные свадьбы куда лучше настоящих. Я-то не на одной свадьбе побывал, могу сравнивать, причем включая свою собственную. Хотя о своей собственной, по крайней мере о ее финале, рассказать могу немного, ибо надергался я тогда вусмерть. Молод был, горяч, не рассчитал силенки. Если буду жениться во второй раз, повторно ту же глупость не сотворю. Хотя, ради правды, я повторно и свадьбу со всей этой канителью вроде выкупов невесты и кавалькады машин устраивать не стану. Ну нафиг! Лучше в холостяках до смерти ходить, чем второй раз через этот ад кромешный пройти.
  А тут - благодать. Ни тебе похмелья, ни тебе попыток свести концы с концами, чтобы вспомнить - ты это вчера кого-то бил, или тебя били? И кто эта дама с потеками туши под глазами, что на тебя так странно смотрит?
  Ты просто просыпаешься в своей кровати и, потягиваясь, думаешь о том, как все здорово прошло.
  А прошло все реально четко.
  Сначала дарили подарки. Ну, я вручил королю меч Рулта Межевателя, а сестрице браслет Лейси Певуньи, те самые, которыми меня снабдил Костик. Молодожены вроде остались довольны, даже Эбигайл сообщила мне, что не совсем уж у нее брат жмот.
  Понятное дело, что дарилось это все не только от моего имени, а от всего нашего клана.
  Лео фон Ахенвальд подарил молодым типично рыцарский подарок - полный набор доспехов с символикой своего Ордена. Мол - будет он у вас семейной ценностью, переходящей от отца к сыну. Служи сынок, как дед служил, а дед на службе не тужил.
  Инквизиторы вручили Эбигайл толстенную книгу в кожаной обложке, предполагаю, о 'Вкусной и здоровой средневековой пище'.
  И уж совсем удивил меня Назир. Он подарил королю изогнутый восточный клинок с рукоятью, украшенной золотом, а Эби кинжал, заключенный в исключительно красивые ножны, инкрустированные драгоценными камнями. И еще речь толкнул, от имени своего господина, Хассана ибн Кемаля, со всеми возможными оборотами, свойственным этому человеку. Мол, юный охотник изловил горделивую лань, а та, являясь насверлённой жемчужиной, полюбила его всем своим трепетным сердцем. Ну, и все такое прочее.
  Но самое ценное было сказано в конце данной витиеватой речи, вот только поняли это немногие. Прозвучало нечто вроде: 'и всякий, кто скажет нам, что эта пара не проживет долгую счастливую жизнь, очень сильно ошибется. Смертельно ошибется'.
  По сути, ибн Кемаль взял Лоссарнаха под свою защиту, и теперь я не очень позавидую тому, кто попробует забрать жизнь у моего друга. Даже просто попробует, не говорю о том, что заберет.
  Другой вопрос - зачем ибн Кемаль это сделал? С каким расчетом? В доброту его души я точно не поверю, он не чихнет без второго дна и тайного смысла, что уж говорить о подобной акции.
  Можно было бы попробовать это выяснить, хотя бы даже из любопытства, да вот только времени нет. Знаю я Хассана, он прежде чем мне что-то объяснить, сначала заставит пару-тройку головоломных квестовых цепочек пройти. Хороших, интересных и почти наверняка выгодных, но...
  Вот когда мне этим заниматься? Своих дел как грязи.
  Ну, а после подарков начался угар. Танцы, песни, драки - все как полагается. Я тоже пел и плясал, потом боролся с каким-то мордатым гэльтом за право первым отведать здоровенного осетра, которого на пиршественный луг на блюде втащили сразу четверо поварят, и вроде как даже победил его. По крайней мере помню, как Лоссарнах орал со своего места:
  - Рыбу отдайте братьям!!!!
   'Братья' - это по ходу я, Гунтер, Назир, Флоси и брат Мих, к тому времени мы сидели за одним столом и нам было на редкость славно вот так, всем вместе.
  Съев огромную рыбину, мы снова пели и пили, потом...
  Потом почти ничего не помню, кроме того, что мне было очень-очень весело.
  И еще, по-моему, я целовался с кем-то из наших девочек-сокланов. То ли с Фрейей, то ли с Тиссой. Еще, помню, Флоси весело гудел за спиной как шмель:
  - Отпусти девку-то, ярл, отпусти девку!
  В общем - задалось. Настолько, что я даже подумал о том, что не рвануть ли мне сразу на луг, где сейчас начинается второй день празднования. Нынче в программе состязания на приз короля Пограничья, точнее - на призы. Так сказать - 'дальше, выше, быстрее'.
  А то ведь пока я по этой степи у притока Крисны бродить буду, самое интересное пропущу.
  Но, с другой стороны - дело есть дело. Скорее всего, я хреновый кланлидер. Даже ни скорее всего, а просто наверняка. Но это не значит, что я не осознаю своих обязательств перед людьми, которые пошли за мной. Как оно там дальше пойдет - бог весть, но хоть это я обеспечить должен. А это значит, что мне надо завтра доставить своих сокланов прямиком к тем руинам, в которых Костик забабахал для нас эксклюзивное подземелье. Есть такое слово - 'надо'.
  Повторив последнюю фразу вслух, я собрался было встать с кровати, но безмятежно сопящая рядом Вика вдруг закинула мне руку на плечо пробормотала:
  - Надо так надо. Как скажешь.
  В общем, в игру я вошел чутка позже намеченного срока. Форс-мажор, однако. Правда - приятный.
  Файролл встретил меня гвалтом, который производили игроки и НПС, которые, как я и предполагал, веселились на втором дне празднования и кучей сообщений, связанных со вчерашним мероприятием, и отчасти с его сегодняшним продолжением.
  Завистливо глянув на резвящихся сокланов, я немедленно ретировался с поляны. Если заметят, то фиг я отсюда смогу сбежать вот так просто. Или вовсе не стану этого делать. Правда, Назира я с собой прихватить не успел, что печально. Секретов у меня никаких нынче не предвидится, а польза от него быть может.
  Но - не сложилось, значит не сложилось.
  Так что сообщения я читал уже около маленькой речушки, той, кто являлась притоком Крисны.
  
  'Кланом 'Линдс-Лохен' получено достижение 'Друг гэльтов'.
  Награда - дополнительная скидка в 2% у всех торговцев локации 'Пограничье'
  
  'Игрок Хейген, вы получили право выбрать себе невесту в клане Мак-Малф. Данная награда является крайне почетной, так как данный клан просто помешан на чистоте гэльтской крови и не принимает в свои ряды чужестранцев.
  Внимание!
  Если вы надумаете жениться на девушке и данного клана, вам будет предоставлена возможность пройти скрытую цепочку заданий 'Жених-полукровка'.
  
  Ну, и так далее.
  Кстати - может, я вчера не с кем-то из наших целовался, а с девушкой из клана Мак-Малф? Но надеюсь, что это не так, потому что проблем из подобного поступка можно поиметь куда больше, чем пользы. И с кланом этим неигровым, и с друзьями-приятелями из игроков. Кто в подобной ситуации упустит возможность потом шутейно попинать лидера и отпустить в его адрес пару острот, вроде 'Красава! Подружка из НПС, да еще какая! И кто на очереди? Джессика Рэббит?'.
  Нет, я слышал об играх, в которых имелись, не сказать - культивировались половые забавы с НПС, но сам подобное не одобрял. Я ни разу не моралист и как по мне, каждый может сходить с ума по своему, но это уже перебор. Разок, ради эксперимента - бога ради, но делать из этого основу основ, а после это еще и со смаком описывать... Клиника это, дорогие друзья.
  Впрочем, на белом свете каких только, мягко говоря, чудаков нет. Вон, в просвещённых Европах, говорят, люди на фикусах женятся, повязывая им перед моментом таинства на ствол белую фату, и тем самым символизируя непорочность данного представителя флоры. Мол, пчелка не сидела.
  На их фоне развлечения с виртуальной красоткой выглядят детскими играми на лужайке.
  Дочитав последнее сообщение, я смахнул его с интерфейса и огляделся.
  Ничегошеньки не изменилось за те полгода, что я тут не был. Речушка все такая же мелкая и прозрачная, а Снэйквилль, до которого рукой отсюда подать, при дневном свете выглядит просто безобидной заброшенной деревушкой, которым в Файролле нет числа. Покосившиеся дома с черными проемами окон, провалившиеся внутрь крыши - типовой пейзаж.
  По спине пробежали мурашки - я вспомнил, как сдуру полез в эти места ночной порой. Улица в лунном сиянии, доверчивая девочка-НПС, водоворот и то жуткое ощущение, когда не смог удержать детскую руку в своей ладони.
  А еще скрип ставень и ветер, который бросил к моим ногам тряпичную куклу.
  - Да ну нафиг! - пытаясь спрятать свой страх от самого себя, громко сказал я - Хорош на психику давить! Ухожу я отсюда, ухожу.
  - А если я попрошу тебя немного задержаться? - негромко спросил у меня девичий голос, который я ни с одним другим не спутал бы - Точнее - мы.
  Негромкое 'пшшшшшссссс' подтвердило мне сразу две вещи. Первое - что Апоффс по обыкновению не отползает далеко от своей хозяйки. Второе - что лучше задержаться.
  Огромная змеюка, оказывается, принимала водную ванну, расположившись в речушке и полностью слившись с пестрыми камушками на ее дне. Сейчас же она подняла свою голову, и с интересом смотрела на меня.
  Что до Пауни - эта девчушка с черными глазами сидела на бревнышке близ кустов 'козьей ивы', и, подобно своему чешуйчатому другу, практически сливалась с пейзажем. Немудрено, что я ее не заметил.
  - Ну, как вам отказать? - развел руками я - Мы же вроде как друзья, так что нет проблем.
  Апоффс издал удовлетворенное шипение, и его треугольная башка снова скрылась под водой.
  - Он любит купаться - доверчиво сообщила мне Пауни - Правда, редко это получается делать. Соленая вода причиняет ему боль, а в пустынях, где мы проводим много времени, с проточной водой плохо.
   Вот тебе и раз. Оказывается, у этой машины убийств есть слабые места? Никогда бы не подумал.
  Скажу честно - Апоффс чуть ли не единственный противник в игре, против которого я бы труханул выходить на бой. Он наводит на меня ужас с того самого момента, когда я его увидел впервые, в славном городе Мейконге. Я даже его хозяйку и то меньше опасаюсь.
  Хотя девочка Пауни тоже не сахар, и на свежего человека может произвести большое впечатление только одними своими черными глазами без зрачков.
  - Садись - похлопала ладонью Пауни по бревнышку рядом с собой - Будем вместе ждать.
  - А кого? - поинтересовался я, примащиваясь рядом с ней.
  - Маму - совершенно по-детски сообщила мне девочка, а после взяла меня под руку, да еще и голову на плечо положила - Она отошла ненадолго, но скоро вернется.
  Маму мы ждем. Тиамат, стало быть.
  Ну, теперь я уверен в том, что о говорить о случайности нашей встречи просто глупо. Какая тут случайность...
  И сразу вопрос - а откуда эта дружная компания знала, что я буду именно тут и именно сегодня?
  Боги всемогущи, это так, но только в рамках заданной программы. Это не наш мир, в котором может быть что угодно, включая подобные совпадения. Эта вселенная рукотворна, и ни одно существо, изначально существующее в ней, не может выйти за границы дозволенного. Имеется в виду те обитатели, которые не обладают собственной волей, то есть - НПС.
  И боги могут быть хоть трижды богами, но о собственном всесилии и свободе выбора пути они могут даже не заикаться. Над этими богами есть другие сущности, куда сильнее и могущественее. Они даже летом ходят в растянутых свитерах, заправляют джинсы в сапоги и владеют забитыми крошками от печенек клавиатурами. И только они могут отмерить, что игровым богам под силу, а что нет.
  А теперь я повторю свой вопрос - как эти трое меня отыскали? Каким образом? Никто не знал, куда я направлюсь в обозримом будущем. Никто, кроме меня самого и тех, кто готовил пещеру для инстанса. Они единственные могли просчитать мои действия, причем с точностью до дня появления. Вчера была свадьба, завтра само мероприятие. Вывод? Если я и приду, то только сегодня.
  Продолжим логическую цепочку - а зачем это нужно кому-то из тех, кто живет там, за синим небом Файролла? Для чего ему сводить меня с Тиамат?
  И самое главное - кто этот 'он' или 'они'?
  Но вот на этот вопрос пусть отвечает Азов, которому я изложу свои мысли сразу же после того, как сегодня покину игру.
  Все понимаю, но настолько 'в темную' я себя разыгрывать не дам. Это, знаете ли, уже вопрос самолюбия.
  Хотя, чего скрывать, неведомый мне дирижер оказал мне услугу. Именно Тиамат я видел в роли своей богини - покровительницы. Выбирать все равно придется, так или иначе, и из предлагаемого ассортимента Тиамат лучший выбор.
  Сами посудите - сильная, умная, властная. А самое главное - лояльно ко мне относящаяся. Единственная из всех пришедших божественных сущностей, замечу отдельно. Нет, возможно еще Лилит моей персоне более-менее симпатизирует, но она хороводится с Витаром, а тот меня теперь недолюбливает. К тому же Лилит еще и на передок слаба, если верить Шуршу и старику Орту, что не есть хорошо. Не головой она соображает, а другим местом, проще говоря.
  Хотя, еще есть Сэмади, он теперь вроде как полубог. Но этого товарища в виде покровителя я видеть точно не желаю, потому что изучил его неплохо. Он даст гривенник, а потом отберет рубль, такая у него сущность.
  Да и не факт, что Барон до статуса полноценного бога сумеет подняться. Скорее всего, он просто не успеет этого сделать, война грянет раньше.
  За всеми этими мыслями я как-то пропустил момент появления Тиамат, и заметил ее только тогда, когда она заскользила над гладью речушки, не касаясь ее ногами, обутыми в легкие туфельки светло-кремового света.
  Да и вообще сейчас она выглядела куда проще, чем тогда, на лестнице. Нет, вуаль, скрывавшая лицо никуда не делась, но вот массивной тиары в виде змеи на голове богини не наблюдалось, да и платье на ней было куда скромнее. Простой сарафанчик веселой расцветки, в котором в этих местах каждая вторая незамужняя девица щеголяет. Куда ему до роскошного наряда времен Снисхождения, который ежесекундно менял цвет! Это все равно что дизайнерский вечерний наряд сравнивать с рабочей униформой.
  Хотя в своем нынешнем облачении она мне понравилась больше. Демократизм - он такой демократизм, это всегда работает. Даже в играх.
  - Интереснейшее место - звонко сообщила нам богиня, показав рукой на Снейквилль, находящийся за ее спиной - Проклятие такой мощи не каждый день увидишь! Я даже и не знаю, кто из моих братьев и сестер смог бы такое наложить даже тогда, в дни нашего могущества. Мне вот это точно не под силу.
  Тиамат пересекла реку и легко опустилась на прибрежный песок рядом с нами. Я встал с бревнышка и поклонился ей, рассудив, что спина от него не переломится.
  - Ну-ну-ну - ладонь богини потрепала меня по плечу - Зачем все эти расшаркивания? Мне и так известно, что ты славный парень, Хейген из Тронье, так что можешь особо не стараться. Я не Лилит, для меня важны дела, а не слова и жесты.
  
  'Богиня Тиамат дала вам понять, что вы ей симпатичны!
  Получен бонус в виде 0,5% к удачливости сроком на 12 часов'
  
   О как. То есть любое изменение в отношении ко мне того или иного бога будет сказываться на моем игровом статусе.
  С одной стороны - хорошо. С другой - сильно плохо. Если меня вот так же найдет Месмерта, то мало мне не покажется. Быстро убивать меня она не станет, а значит еще до смерти я столько дебафов от нее в подарок получу, что после воскрешения только и останется, как в темную ночь где-нибудь в дупле дерева прятаться от всех.
  А вот интересно - служение одной богине защитит меня от посягательств другой?
  - Есть такое - по возможности весело произнес я, распрямляясь и буровя взглядом густую вуаль - Ваша правда. Пауни, надо думать, обо мне порассказала? Мы с ней давние приятели.
  - И она, и кое-кто еще - благосклонно ответила богиня - Да и Великое Ничто не настолько уж непроницаемо. Для пытливого ума, разумеется. Для того, кто не оставил надежду и готов идти до конца.
  - Богиня! - я вложил в голос максимум отведенной мне почтительности, как бы говоря ей, что восхищение - это не то слово, которое к ней применимо.
  - Льстец - уверенно сообщила Тиамат Пауни и рассмеялась - Но неглупый льстец.
  - И хитрец еще тот - подтвердила девочка - Но при этом везуч и отважен.
  - Везение - это прекрасно - отозвалась богиня - Человек, у меня остался к тебе только один вопрос. Почему?
  'Почему' - что? Почему трава зеленая? Почему волки на луну воют? Почему броненосца назвали броненосцем?
  А если серьезно - я вижу три возможных вопроса, которые могут быть интересны этой сущности и которые она может начать со слова 'почему?'. Вот только какой из них она сейчас держит в голове.
  - А почему бы и нет? - задорно выпалил я, еле удержавшись от того, чтобы ей не подмигнуть - Дело-то хорошее!
  - Плут! - снова расхохоталась богиня - Вот же пройдоха! И все же - почему?
  Да блин! Ладно, пойду тем путем, который подсказывает интуиция.
  - Первой была Месмерта, но это понятно, она всю эту музыку заказала - неспешно начал излагать я - Витара я не могу не призвать, потому как я тогда ему еще служил. Да и упоминала его Месмерта в нашем разговоре. Чемош и Лилит... Это, скажем так, возврат долгов. Путь к той поляне с кострами был длинен, и имелись те, кто мне помог его пройти. Крепко помог. Настолько, что я обязан был выполнить их просьбу.
  - Четыре - загнула пальчики богиня, а после повертела отогнутым мизинчиком - Но почему пятой стала я? Моя дочь помогала тебе, но никогда ничего у тебя не требовала. Ты ведь мог призвать... Ну, не знаю... Да хоть бы бородатого грязнулю Фрера Скалоруба. И после этого все гномы Файролла в любой передряге приняли бы твою сторону. Повышенное чувство долга и ответственности всегда было слабым местом у подземных коротышек. Армия гномов, человек! Это та мощь, с которой будет считаться любой владыка.
  По всем канонам жанра мне бы сейчас надо было хлопнуть себя ладонью по лбу и сказать: 'Вот я дурак!'.
  Кстати - да, я он и есть. Такой вариант мне и в голову не пришел. Я его даже не рассматривал.
  Ладно, уже то хорошо, что с вопросом я угадал. И еще - а она знает, что я уже не слуга Витара, потому что реакции на слова 'я тогда ему еще служил' не последовало никакой.
  - Почему вы? - передернул плечами я - Не знаю. Скорее всего, тут как раз все пошло от обратного. Дело в том, что я, скажем прямо, не самый лучший из людей, сделанное мне добро все же помню. А Пауни всегда приходила мне на помощь просто так, ничего не требуя взамен. Ну, или почти ничего. Условий в любом случае она мне сроду не ставила. Вот потому пятый костер был разложен в вашу честь. И сразу скажу - я о своем выборе не жалею.
  - А ты уже сделал выбор? - холодные ладони богини цепко обхватили мои щеки, ее лицо приблизилось ко мне и сквозь плетение вуали я увидел два глаза, горящие желтым огнем и с вертикальными зрачками - Последний выбор. Самый главный.
  Ну, собственно, все равно я собирался поступить именно так, как это сейчас диктует мне ситуация. Подозреваю, что если я откажусь от данного предложения, то тут и останусь, накачанный до предела ядом и с кучей проклятий от которых придется избавляться невесть сколько времени.
  Хотя - может, и нет. Эта богиня не истеричная Месмерта, не исключено, что она просто плюнет мне под ноги и лишит своей благосклонности, вот и все.
  И с кем мне потом иметь дело?
  Так что нечего мудрить и искать от добра добра.
  - Сделал - с достоинством ответил я - И выбора своего не стыжусь. Я присягаю на верность тебе, богиня Тиамат. Отныне и навеки ты мое божество, и других небожителей для меня более не существует.
  - Хорошо сказано - одобрила Тиамат, разжимая руки и отпуская меня - Я эту формулировку в оборот пущу, пусть все те, кто будет присягать на верность, именно ее произносят.
  А квест? Квест-то немудрящий где? Там же надо куда-то сходить, что-то сделать...
  - Как всякий бог, я хочу получить веру всех разумных существ, что живут на земле и под ней - снова приблизила ко мне свое лицо богиня - Вряд ли я смогу этого добиться, но если вдруг такое случится, то даже тогда ты, Хейген из Тронье, будешь среди них первым. Пусть среди равных, потому что я буду любить всех тех, кто восхваляет меня, одинаково, но - первым.
  И она прикоснулась к моему лбу своими губами.
  
  'Общемировое задание 'Выбор бога' завершено!
  Вы выбрали в качестве объекта поклонения богиню Тиамат.
  Краткая история данного культа и общие характеристики вышеупомянутой богини можно посмотреть в разделе 'Справочники'.
  Вами получены следующие бонусы:
  Пассивное умение 'Защита повелительницы змей'.
  
  Ну да, теперь я понимаю, отчего люди скептически относятся ко всей это божественной канители. Ты, понимаешь, на верность присягнул, а тебе всего-то пассивку какую-то немудрящую.
  Одно хорошо - мне прямо так все засчитали, без квестов.
  
  'Внимание, важная информация!
  Корректировка!
  Принадлежащее вам умение 'Любимчик Тиамат' трансформировано в умение 'Первый ученик Тиамат'
  Данное умение позволяет вам раз в три дня переноситься к престолу вышеназванной богини для получения благословения, дающего немалые бонусы. Так же вы сможете взять с собой одного сопровождающего, который так же получит благословение от вашей покровительницы.
  Примечание.
  Умение будет доступно для использования с того момента, как Тиамат обретет собственный чертог и установит там свой престол. В тот момент, когда это произойдет, вы получите соответствующее уведомление.
  Помимо этого, вы получаете следующие бонусы:
  Титул 'Служитель Тиамат';
  Уникальное активное умение 'Змеиное гнездо';
  Невосприимчивость к любым видам яда повышается на 30%.'
  
  Приятно все-таки быть любимым учеником.
  Правда, вообще непонятно к чему тут это самое слово 'ученик', но кое-какие предположения по этому поводу у меня появились почти сразу.
  - И помни - чем сильнее я становлюсь, тем надежнее будет тот щит, которым я смогу прикрыть тебя в минуту опасности - деловито сказала богиня и потрепала меня по щеке - Приведи тех, кто готов вверить мне свою веру и свою душу - и нас никто не сможет победить. Будь моим голосом среди смертных, будь тем, кого я назову моим первым учеником!
  Ну вот, а я про что? Так и знал
  - Да не вопрос - пообещал богине я - Надо крепить оборону - будем крепить. Тем более что награда более чем достойная.
  А что? Так оно и есть. Сдается мне, защита, которую она сможет мне предоставить, будет пропорциональна моему коэффициенту полезности в ее глазах. Все как в обычной жизни.
  Но вообще прикольно можно сделать. Нарядить Трень-Брень и Вахмурку в белые хламиды и запустить их по малым городам Западной Марки, чтобы они долбились в двери любого встреченного ими на пути дома, и задавали с порога один и тот же вопрос:
  - Скажите, вы верите в богиню Тиамат?
   Эх, жалко здесь нельзя полиграфическую продукцию производить!
  Ну, а если без шуток - надо срочно клан в ее веру определять, по крайней мере игроков. Чую, немало преференций можно на этом деле получить.
  - Буря близко - шептала мне Тиамат, причем ее голос поменял тональность, из звонкого превратившись в почти в шипение - Слабые в ней сгинут и от них даже праха не останется, но то слабые, а сильные... Те, кто устоит, кто верит в себя и свою звезду, они доберутся туда, где раньше жили только боги. Но сила не только в руке что сжимает меч или посох, помни об этом, Хейген из Тронье. Будь смел, будь умен, будь хитер - и ты увидишь горние высоты. Ты не станешь подобным мне, но ты будешь близ меня. Тебе не быть богом, но ты достигнешь таких вершин, что не снились ни одному человеку.
  - И не одному эльфу или гному - добавила Пауни, чьи ноги уже обвил Апоффс, выбравшийся из воды - И тем более дуэгару!
  - Заманчиво - пробормотал я, не в силах отвести взгляд от желтого пламени глаз богини, которое даже вуаль не скрывала.
  - Ты смог сделать то, во что не верил никто из моих родичей - Тиамат закинула руки мне на шею, вот только по ощущениям это было нечто другое. Я всем нутром ощущал, что меня сейчас оплела кольцами огромная змея - А это означает, что ты сможешь добиться и большего. Так иди и сделай это. Не ради меня, но ради себя!
  - Хорошо, моя госпожа - сказал я то, что она хотела слышать. Не знаю откуда, но у меня была полная уверенность в том, что именно эту формулировку Тиамат от меня и ждет.
  - Вот и славно - голос богини снова зазвенел как колокольчик, и этот контраст был настолько разителен, что я даже вздрогнул - И вот еще что, Хейген из Тронье. Тот костлявый парень, тот, что отправил в небытие Чемоша... Он ведь твой приятель?
  - Ну, приятель - громкое слово - уклончиво ответил я - Это настолько скользкая личность, что уверенно говорить про нее невозможно. Он из тех, кто мягко стелет, да потом жестко спать.
  - Весь в Чемоша - радостно хлопнула в ладоши Тиамат - И это хорошо. Он нужен мне. Не в качестве того, кто примет мою веру, разумеется, но в качестве сторонника как минимум. А лучше - сподвижника. Займись этим, Хейген, и безотлагательно. Правда, найти его будет трудновато, он подался в бега. Дело в том, что Витар на днях объявил его своим личным врагом. Не скажу, что этот дуболом сильно любил Чемоша, но таков уж его характер - ему хоть с кем-то, да надо враждовать. Игроки для него мелковаты, Рухана-великана ты из Великого Ничто не призвал, так что под раздачу попал именно твой скользкий приятель.
  
  Вам предложено принять задание 'Охота на Барона'
  Статус квеста - божественный (т.е. выданный богом, а не то, что вы себе подумали).
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов: 'Ближний круг'
  Условие - отыскать Барона Самэди, который в настоящее время скрывается где-то на просторах Раттермарка.
  Награды:
  7000 опыта;
  Получение первого квеста цепочки.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  90 000 опыта;
  50 000 золотых;
  Легендарный предмет из личной коллекции украшений богини Тиамат;
  Титул 'Наперсник богов'
  Внимание!
  Данная цепочка заданий является репутационной, то есть получена вами в связи с тем, что НПС-квестодатель выделяет вас из массы других игроков. Выполнив ее, вы можете как улучшить отношение НПС-квестодателя к себе, так и ухудшить его.
  Внимание!
  Два дня назад все те игроки, которые присягнули на верность богу Витару, были уведомлены о том, что НПС Барон Сэмади является его врагом. За обнаружение данного персонажа была назначена немалая награда. Действительно немалая. Помните об этом!
  Примечание.
  Выполнение данной цепочки квестов может быть досрочно прекращено по не зависящим от вас причинам, в связи с тем, что Барон Самэди может быть убит богом Витаром или какой-то другой божественной сущностью. В этом случае штрафные санкции на вас налагаться не будут.
  Примечание.
  Если выполнение данной цепочки заданий будет провалено, то это неминуемо приведет не только к снижению вашей репутации в глазах богини Тиамат, но и к снижению доверия к вам с ее стороны.
  Первый ученик не всегда может оставаться таковым, игрок Хейген. На его место всегда найдутся охотники.
  Принять?'
  
  - Как пойдет - помолчав, сообщил ей я, нажимая 'Принять' - Все понимаю, служение вам - это святое, но жизнь такова, что чем-то одним заниматься затруднительно. Есть много мелочей, из которых потом связывается то, главное. И каждой надо уделить время.
  - Я сказала тебе, чего желаю, способы достижения цели выбирай сам - дружелюбно согласилась со мной богиня, проявив неожиданную лояльность - И вот, еще, лови. Не злоупотребляй этой вещью, но держи ее под рукой.
  Это был перстень. Тяжелый, золотой, очень искусно сделанный. Навершие его изображало разверстую змеиную пасть, с красными глазам-точками и четырьмя шипами, которые символизировали верхние и нижние клыки.
  
  'Перстень с левой руки богини Тиамат (один из шести)
  Статус предмета - божественный подарок (т.е. подаренный игроку богом)
  + 75 к мудрости;
  + 60 к интеллекту;
  + 40 к выносливости;
  + 25% к возможности нанести урон противнику ядом;
  +18% к возможности перевести полученный урон в ману;
  + 4% к увеличению выпадающего из убитого врага золота
  Прочность 12000 из 12000
  Минимальный уровень для использования - 90.
  Украсть, потерять, сломать, продать, подарить - невозможно.
  После смерти владельца не исчезает из инвентаря
  Особые свойства.
  Раз в день игрок может призвать на помощь богиню Тиамат. Для этого необходимо уколоть палец левым верхним клыком змеи, голова которой является основанием данного перстня и громко крикнуть: 'Моя госпожа, призываю тебя!'.
  Предупреждение.
  Игрок, помните, боги не любят, когда их беспокоят по пустякам или делают это слишком часто. Божья милость в любой момент может превратиться в божий гнев.'
  
   А вот это вещь. Естественно, я по пустякам Тиамат дергать не стану, ибо себе не враг. Но если будет совсем уж хреново, то почему и нет?
  
  'Сообщение!
  Игрок Хейген, вы стали владельцем предмета с божественным статусом. В настоящий момент вы стали третьим по счету игроком, который получил подобную награду в дар от высших сущностей.
  Первые пять игроков, которые будут таким образом отмечены сошедшими на землю Файролла богами, получают специальный призовой бонус (награды распределяются рандомно).
  Вам выпал следующий бонус:
   + 500 единиц к показателю 'Здоровье'.
  Поздравляем вас!'
  
  О как. Не первый. Третий. Это интересно. Точнее - любопытно, кто это меня обогнал? Ну, одного шустрика я знаю, это Сайрус. Рубль за сто, что его Лилит облагодетельствовала почти сразу после Снисхождения за особые заслуги. Причем - по делу, он и вправду молодец, костьми за ее интересы ложился.
  Но кто второй? Кто это шустрик?
  Надо будет у Костика спросить.
  - Ну что - богиня поправила вуаль, под которой больше ничего не сияло желтым светом - Цели намечены, задачи поставлены, за работу, любезный моему сердцу Хейген из Тронье.
  Я изобразил из себя рыцаря ордена Плачущей Богини, бахнув кулаком в левую часть груди. Говорить при этом ничего не стал, знаю я эти штучки. Сейчас скажешь: 'Будет сделано', а потом тебя замордуют вопросами, когда конкретно наступит это 'будет'
  - Пауни, нам пора - протянула руку девочке Тиамат - Я хочу проведать Миносса. Я так понимаю, этот малыш еще жив?
  - Конечно, мама - радостно отозвалась девушка, вставая на ноги - Пойдем!
  Апоффс скользнул по ее телу и примостил голову на плече малышки с черными глазами. Да еще напоследок показал мне свой длинный раздвоенный язык.
  А секундой позже я остался один на берегу безымянной речушки.
  Миносс. Помню я эту змеюку из храма! Помирать буду - не забуду. Ох, какого она тогда на меня страху нагнала, а после еще и гоняла как зайца.
  А эта о нем так ласково, по-доброму: 'Малыш'.
  В гробу я таких малышей видел!
  Но в целом я был доволен тем, что сейчас здесь произошло. Хотя бы потому что впервые за все это время меня не стали принуждать к принятию того или иного решения. Оно ведь как всегда складывалось? 'Ты соглашайся, это же тебе нужно. А если не согласишься, тогда все будет очень плохо. Для тебе плохо'. Нет, по мелочам я все решал сам, но крупные квесты, те, что сюжетообразующие... Там все из-под палки было.
  А тут - нет. Здесь я сам сказал да, доброй волей. Хотя, возможно дело только в том, что мои интересы раз в кои-то веки совпали с сюжетными, но на эту тему я думать не хочу. Будем считать, что все наконец-то случилось по-моему.
  Да еще и мзды насыпало маленько. Так сказать - прибарахлился, в том числе и новым умением. Активным!
  
  Уникальное активное умение 'Змеиное гнездо'
  Дает возможность вызвать трех ядовитых змей, которые будут сражаться на вашей стороне в течении одной минуты (или пока не будут уничтожены).
  Призываемые существа наносят противнику как урон двух видов - моментальный - от атак и длящийся - от яда.
  Сила и жизненная энергия каждой из змей составляет 15% от личного количества единиц вашей силы и энергии.
  Стоимость активации умения - 270 ед. маны.
  Время восстановления умения - 2 минуты.
   Примечание. Сила и жизненная энергия призываемых змей может быть увеличена. Используйте это заклинание чаще - и призываемые сущности станут крепче и сильнее.
  
  Прости, серый брат. Ты честно служил мне чуть ли не с самого начала, с моего прихода в игру. Но все конечно, и твоя служба тоже. Два умения на призыв сущностей - это перебор, потому твое место займут змеи, которые и атакуют противника, и ядом его травят.
  Установив 'Змеиное гнездо', я сразу его опробовал, и с удовольствием поглазел на трех довольно крупных и толстых гадин, которые моментально начали вертеть головами, отыскивая того, кого нужно атаковать. Вот прямо здорово! И выглядят мерзко, и клыки у них будь здоров какой длины.
  Никаких петов не надо с такими питомцами.
  Кстати, копаясь в разделе 'Умения', я был здорово удивлен, обнаружив там некую новинку под названием 'Кувалда'. Минуты две соображал, что это за хрень такая, да еще и элитная, пока не вспомнил, что умение это было частью награды за деяние 'Шары Силы'. Спасибо Сэмади, он их все собрал, а потом и в дело пустил.
  Неплохое, кстати, умение. Не настолько, чтобы ставить его в линейку, но тем не менее и не ерунда. Если ахнуть им по противнику, у которого осталось не более семи процентов жизни, то ты его наверняка прибьешь.
  Одно меня опечалило - никого по дороге к развалинам я не встретил. В смысле - ни моба из серьезных, ни агра жадного до чужого добра. Очень мне хотелось новое приобретение опробовать в серьезном деле. Но - нет. Кругом одни сурки шныряли, суслики и прочая низкоуровневая живность. Моим змейкам на один зубок.
  А так, в целом, прогулка удалась. Бывший замок с прилагающимися к нему подземельями и самом деле находился не так уж далеко от речушки. Я с легкостью нашел завал, под которым был сокрыт вход в новенький, с иголочки инстанс, удовлетворенно потер руки, посидел пять минут на камушке, нагретом весенним солнышком, да и отправился обратно на луга Пограничья - свадьбу догуливать.
  И не зря - меня там, как выяснилось, кое-кто ждал. Кое-кто важный.
  
   Глава шестая
   Маленькие открытия
  
   - Где тебя черти носят? - уже привычно, не сказать обреченно, произнесла Кролина - Ну что такое, а? Второй день мероприятия, а наш дражайший кланлидер где-то шатается.
  Что самое забавное - выскочив из портала я буквально угодил в ее объятия. Совпадение, по-другому не скажешь. Подобное запланировать не под силу никому, даже Костику.
  - Да ладно тебе, Кро - поморщился я - Не хочу я ругаться, тем более что у меня уважительная причина. Завтра рейд, надо было кое-что сделать, разведать.
  - Рейд - щелкнула пальцами Кро - Ну при чем тут он? К тому же, это тема для отдельного разговора. Сейчас есть вещи поважнее. Тебя там кое-кто ждет. Конкретно тебя. И этот кое-кто очень и очень серьезная персона.
  - Ух ты - озадачился я - Если не секрет - кто? Ну, чтобы я готов был вести с этим кое-кем конструктивный разговор. Не люблю сюрпризы.
  - Наследный принц Запада, некто Вайлериус - ткнула пальцем в небо Кролина. В прямом смысле слова ткнула, подчеркивая важность данной персоны - Прибыл сюда еще утром, пред очи короля сам идти не желает, требует тебя.
  - О как! - озадачился я - А чего ты мне в 'личку' не написала?
  - А смысл? - не удержалась от сарказма моя заместительница - Ты если даже ее и прочтешь, то все одно сделаешь по-своему. И наверняка не ответишь.
  Ну, не знаю. Повод весомый, знай я о том, что Вайлериус сюда пожаловал, то, может, и визит к Снейквиллю на потом перенес.
  Впрочем, додумывал я эту мысль уже на ходу.
  И правда - в прошлом мятежный, а ныне наследный принц вместе со своей немаленькой, десятка в четыре человек, свитой, отирался около крайних шатров, не желая ступать на территорию свадебного луга. При этом визит его незамеченным не прошел. Похмельные гэльты, вольготно раскинувшись на травке у шатров, лакали эль из полуведерных кружек, с интересом глазели на рыцарей Запада, закованных в сталь и громко спорили о том, насколько тем жарко в доспехах. Ну, сварится кое-что у них там, под железками, и если сварится, то как - в 'смятку' или же в 'крутую'?
  В общем, нарывались на драку. Хорошую свадебную драку.
  Будто им вчерашнего было мало...
  - Друг мой! - Вайлериус, все такой же тощий и нескладный, заметил меня еще издалека и раскинул руки в стороны, давая понять, насколько он рад лицезреть мою скромную персону - Вот и ты!
  Кстати - ошибся я. Это он не обозначал свою радость так. Он реально ко мне обниматься полез. Чем, к слову, вызвал нездоровый интерес у хмельных гэльтов, которые тут же начали мусолить тему того, что там, на Западе, кое-что прогнило - и сильно. Не положено мужчине с мужчиной обниматься публично, неправильно это. По крайней мере в трезвом виде. Вот в пьяном - это другое дело. Как петь без подобной атрибутики тягучую балладу о вое ветра, лунном свете и чаше вина, стоящей на столе? Никак.
  Но тут-то другое!
  Впрочем, я на этих воронов внимания особого не обращал, похлопал принца по костлявой спине, и радостно спросил:
  - Какими судьбами тебя сюда занесло?
  И тут же понял абсурдность этого вопроса. Блинский фиг! Я же сам, лично, с мамкой его свадьбу Лоссарнаха обсуждал, и даже совет дал не поскупиться и подогнать братке моему подарочек к этим веселинам! Ну, или что-то в этом роде.
  И запамятовал про это совершенно.
  А Анна - нет.
  - Приехал на свадьбу - вздохнул Вайлериус - Но ты понимаешь, я же не могу пойти к королю Пограничья просто так. Вроде как: 'здрасьте, вы нас не ждали, а мы приперлись'. Я все-таки принц, наследник трона, и все такое прочее. Вот я и подумал - может, ты меня сопроводишь, представишь... Ну, все как полагается. Тебе же не сложно?
  
  Вам предложено принять задание 'Мы желаем счастья вам'
  Статус квеста - уникальный, единичный.
  Условие - представить принца Вайлериуса королю и королеве Пограничья, а после выслушать его поздравительную речь.
  Награды:
  2000 опыта;
  Титул 'Глашатай Западной Марки'
  Внимание!
  Данное задание является репутационным, то есть получена вами в связи с тем, что НПС-квестодатель выделяет вас из массы других игроков. Выполнив ее, вы можете как улучшить отношение НПС-квестодателя к себе, так и ухудшить его.
  Внимание!
  Данное задание предоставляет вам возможность заработать дополнительные очки репутации с НПС, которые не являются участниками данного квеста. Следите за подсказками и тогда, возможно, вам улыбнется удача.
  Принять?'
  
  О, второй день подряд попадаются квесты с пометкой 'Статус'. Может, просто какой-то патч накатили и теперь все задания с такой пометкой идут? И у всех?
  Или это конкретно мне так везет? Вчера 'божественный', сегодня 'единичный'. Логика в этом есть. Нет, может есть еще кто-то, кто знаком и с Вайлериусом, и с Лоссарнахом, но вряд ли кто-то в этом вопросе продвинулся дальше, чем я.
  Да, не очень скромно. Но зато - правда.
  И еще - что это за петрушка с 'НПС, которые не являются участниками данного квеста'? Такого я точно до сегодняшнего дня не видел.
  - Ясен пень, что мне не сложно это сделать - я почесал затылок, нажимая 'Принять' - Только зря ты столько времени потерял, потому как здесь на подобные вещи смотрят проще. Не от того, что они тут дикари, а по жизни. Если пришел на свадьбу и тебя стража пропустила, значит, ты наверняка свой. То есть - садись за стол, ешь, пей, веселись. Хочешь что-то сказать - скажи. Желаешь кому-то в рожу дать - дай.
  - Как у нас тогда, в старые времена - по лицу Вайлериуса скользнула улыбка из числа тех, что иногда можно увидеть у зрелых мужчин, вспоминающих годы юности. Странновато она смотрелась на лице довольно юного принца. Хотя... Он за этот год столько горячего хлебнул, что мама не горюй. Даже неигрового персонажа, с перебором будет - Еще в джунглях.
  - Местные холмы не хуже джунглей будут в плане нравов - заверил я его - Только местные жители одеты получше, да духоты нет такой. Здесь влажность куда меньше.
  - Воины! - неожиданно громко гаркнул усатый ветеран, стоящий неподалеку от нас, несомненно слышавший нашу беседу и сделавший какие-то свои личные выводы. У меня даже в ушах от его рыка гукнуло - Стройсь! За мной... Чеканя шаг... Поооошли!
  Лязгнули доспехи, над блестящими сталью рядами взметнулось вверх знамя Западной Марки, гэльты привстали с травки, и приговаривая 'Ишь ты' и 'Эвона', двинулись вслед за королевскими гвардейцами. Это шоу они явно пропускать не хотели.
  К тому моменту, когда Вайлериус со своим войском добрался до центра поляны, где по-прежнему находился эпицентр празднования, там уже собрались все, кто только мог. У народа нынче совпало. Хлеба на столах было дофига, как и всего прочего, а зрелище к ним само пришло, причем чеканя шаг. А еще, на мой взгляд, его, в смысле народа, тут стало больше, чем было вчера. Толчея стояла еще та.
  - Да пропустите уже! - сопя и ворча, я вывернулся из толпы ровно в тот момент, когда строй рыцарей Запада добрался до того места, где на небольшом возвышении сидели за столом король и королева Пограничья - Да вашу-то мать!
  Вайлериус завертел головой, отыскивая меня.
  - Не нервничай - поправляя плащ, успокоил я его - И не переживай, сейчас все будет красиво!
  Эбигайл что-то сказала на ухо своему мужу, тот улыбнулся, а после придал лицу серьезное выражение.
  - О, король... - было начал я речь проникновенно, и с сопутствующими моменту завываниями, но тут же махнул на всю эту чепуху рукой, и сказал уже нормальным тоном - Короче, вот этого человека зовут Вайлериус, он мой старинный приятель, и попутно сын королевы Запада. Вал отличный парень, можешь мне поверить, мы с ним плечом к плечу не в одной драке стояли. К чему я веду - принц хочет поздравить тебя и твою красавицу-жену с бракосочетанием от имени короны Запада, но условности, условности... У вас, монархов, без вступительного слова ведь нельзя, сам понимаешь.
  - Этикет - вздохнул Вайлериус - Традиции.
  - Это да - сочувственно поддержал его Лоссарнах - В туалет не сходишь без этой ерунды.
  - Так я начну? - уточнил принц, дождался одобрительного кивка, и громко заорал - Королева Запада в моем лице рада приветствовать славного короля Пограничья Лоссарнаха Первого и его супругу, королеву Эбигайл, а также выражает сожаление по тому поводу, что она сама не смогла прибыть на сие великолепное торжество...
  Я подавил зевок, ощущая, что речь будет длинной.
  Пока Вайлериус вещал, рядом со мной пристроился брат Юр. Он ловко, как ласка, просочился сквозь толпу, и в какой-то момент шепнул мне на ухо:
  - В-все получилось так, к-как м-мы и хотели. Не так ли?
  - Абсолютно - подтвердил я, отлично осознавая, что этот вопрос только начало разговора.
  - М-мы - молодцы - утвердительно произнес брат Юр.
  - Несомненно - снова согласился с ним я.
  - М-мы все работали как одно ц-целое, приближая и этот ус-спех, и эту с-свадьбу - брат Юр прихватил меня за локоток - М-мы были как н-некий механизм, из которого н-невозможно убрать какую-то из д-деталей. П-практически, как с-семья.
  - Ну, если допустить вольную трактовку, то как-то так - осознавая, какая именно фраза будет следующей, я очень захотел, чтобы мой приятель скорее закончил свою витиеватую речь. Но увы, он не собирался этого делать, и дошел только до ее середины. И то в лучшем случае - Но очень вольную.
  - А р-раз мы с тобой члены одной с-семьи, то мне хот-телось бы кое-ч-что у тебя разузнать - брат Юр довольно сильно сжал мой локоть - И ж-желательно поскорее. Я и т-так долго тебя искал. В-всю эту н-неделю.
  Бинго. Так я и знал...
  - Сейчас не могу - показал я на короля, который с интересом слушал Вайлериуса. Точнее - умело изображал этот самый интерес - Сестру замуж выдаю. Кровинушку мою!
  И я мазнул пальцем под левым глазом, изображая, как мне сейчас печально и нелегко.
  - Д-да-да, я знаю, что т-ты сейчас еще с-скажешь - поморщился брат Юр - Что вы с ней с-сиротинки, что у вас папы-м-мамы нет, что т-ты ее с детства в-выкармливал, сладкий к-кус не доедал. Это все т-трогательно и б-берет за живое даже меня, к-который знает, что в-все это н-неправда. Но п-поговорить нам н-нужно в люб-бом случае. Это в-важно и это с-срочно.
  - Сейчас это все шапито кончится и устроимся где-нибудь за столом - моментально сменил тон я, поняв, что шутки не пройдут - Надо - значит надо.
  - Вот и славно - брат Юр отпустил мою руку - Д-да, вот еще что... Н-насколько я п-помню, ох-храну королевы Анны в-возглавляет некий Б-бран. З-зверовидный такой м-мужлан, в-вонючий и небритый. Он еще л-лихо во время п-переворота глотки ох-хране Федерика резал. Т-так вот - он ведь в-вроде здесь, в П-пограничье был лишен всех п-прав и т-титулов за то, что выбрал с-стезю наемника. И этот факт его з-здорово печалит, как я слыш-шал. Урож-женцы этих мест очень л-любят свою родину, она д-для них является т-тем же, чем появление з-земли на горизонте для м-морехода.
  И он снова растворился в толпе, а я испытал большое желание хлопнуть себя ладонью по лбу.
  Вот кто тот самый НПС, который не задействован в данном квесте. Бран и есть! И дополнительная репутация с ним мне ох, как не помешает. Глава охранной службы Западной марки и предводитель изрядного отряда великолепных головорезов!
  Эта карта, знаете ли, серьезный козырь, если выложить ее к месту и ко времени. А уж в том, что в нужный момент я смогу истребовать с Брана должок я не сомневался. НПС - не игроки, они точно помнят, кому и чем обязаны.
  А ведь без заики-казначея ордена я бы сам до этого факта не дотумкал. Я про Брана вообще не вспомнил бы даже.
  Вайлериус тем временем дошел до финальной части своей витиеватой речи, тем более что в толпе окруживших нас зевак начали раздаваться реплики вроде:
  - Интересно, когда у него завод кончится?
  - А я бы выпил уже, братцы! Ей-ей, выпил. И сплясал бы потом. А что, слепого певуна вчера мы по этому самому делу не пришибли ли? Больно он лихо музыки всякие играл!
  - Однако, пора сделать перерыв на рекламу!
  Все это сбивало принца, который в конце концов запутался-таки в сложносочиненных деепричастных оборотах.
  - Это вызывает у нас всех немалую радость - сбиваясь, произнес он - Ибо... Ибо... Мы...
  - Сейчас вручим вам подарки! - закончил я за него - Да, дружище?
  - Точно - с облегчением произнес принц и подал знак усатому вояке - Подарки - к столу!
  
  'Вами выполнено задание 'Мы желаем счастья вам'
  Награды:
  2000 опыта;
  Титул 'Глашатай Западной Марки'
  
  Королева Анна не поскупилась, что да - то да. Меч и щит, работы мастеров, живших еще до Первой войны Ненависти, приличных размеров шкатулка с драгоценностями для Эбигайл и даже инкрустированная золотом и рубинами колыбелька для будущего наследника. Это здорово смотрелось и вызвало восхищенные вздохи в толпе.
  Да что там. От такого оружия и сам бы не отказался. Вот и интересно - а пригодно ли оно для игрока? Если я, к примеру, каким-либо способом отожму этот меч и этот щит у Лоссарнаха, то будут у него характеристики, или он останется только декорацией, как клинок, что я сам ему подарил?
   А что? Ну да, дареное не дарят. А про выпрашивание, выманивание, и, если будет нужно, выклянчивание ничего такого народная пословица не говорит.
   Пока я обо всем этом размышлял, король взял слово и поблагодарил Вайлериуса за все сразу, а также выразил надежду на то, что отныне Западная Марка и Пограничье встанут на сразу два пути - взаимопонимания и взаимопомощи. Говорил он не так долго и витиевато, как принц, и это тоже было здорово.
   - И этот день будет ознаменован как начало большой и долгой дружбы - заверил он всех собравшихся под конец.
   - Ура!!!! - раздался писклявый голос над собравшейся толпой, а после вниз посыпались искры, что вызвало повсеместную ругань, причем местами даже нецензурную - Да здравствуют традиционно дружеские отношения всех со всеми!!!
   Это была Трень-Брень. Она все-таки приперлась на второй день празднования и теперь порхала над нами, являя собой живую иллюстрацию того, как не надо себя вести в гостях. Лицо у нее было вымазано кремом от торта, светло-лиловое коротенькое платьице, в которое она, похоже, вырядилась в честь праздника, уже заляпалось какими-то соусами, в правой руке она сжимала коротенький жезл, а в левой - половину жареной куриной тушки, масло с которой падало на головы тех, кто на нее глазел.
   - Да чума на твою голову, зараза коротконогая! - раздался вопль Фрейи - Ты мне новый плащ прожгла!!!! Ты что творишь, инфузория крылатая?!
   - Упс! - замерла в воздухе фея - Это я заклинание перепутала! Я не нарочно! И чего это 'коротконогая'? Нормальные у меня ноги. Очень даже красивые.
   Она вытянула правую ногу вперед и внимательно ее осмотрела, не забыв при этом впиться зубами в курицу.
   - Это кто? - вытаращил глаза Вайлериус, а после расхохотался - Хейген?
   - Это наше фамильное проклятие - ответила вместо меня Эбигайл так громко, что ее даже чавкающая фея услышала - И если это проклятие не хочет стать еще и нашим фамильным призраком, то оно прямо сейчас очень быстро исчезнет с моих глаз как минимум до завтрашнего дня.
   - Так нечестно, это праздник для всех, а не только для тебя - отозвалась Трень-Брень, но в этот момент с одной стороны в нее метнули яблоко, с другой медный пустой кубок, причем оба раза попали - Ай! Ой! Что за свинство?
   - Это пока яблоко - раздался голос Кролины, перекрывший общий хохот - Но скоро я залезу в инвентарь и достану лук.
   - Еще раз с праздником! - радостно крикнула фея, и спикировала куда-то в сторону шатров.
   - Какая забавная девчушка! - вытер слезы, выступившие у него на глазах от смеха принц.
   - Не то слово - согласился с ним я - Но не дай тебе боги узнать ее получше, или, того хуже, пригласить в гости. Поверь, толпа орков или дуэгаров принесет твоему дворцу куда меньший вред, чем это на первый взгляд милое и миниатюрное создание. Ее даже Бран не остановит.
   - Да что дворцу! - поддержал меня Флоси, невесть как оказавшийся рядом - Всей Западной Марке тогда карачун настанет!
   - Ладно тебе! - Вайлериус хлопнул себя ладонями по ляжкам - Чтобы Бран и чего-то не мог!
   Клюнул. Главное в нашем деле что? Вовремя ввернуть нужное словцо, и тогда все пойдет как по маслу. Вон, и король к нашему разговору прислушался.
   - Да, о Бране! Чуть не забыл - повысил голос я - Король, ты же знаешь, кто такой Бран Мак-Мортис, что из Ирт-Иргиса, сын доблестного Грегора Мак-Мортиса?
   Не скажу, что мне удалось сразу вспомнить полное имя любовника королевы Анны, но я все-таки это сделал. Великое дело - виртуальный блокнот, если знать, как в нем искать полезную информацию, то жизнь станет немного проще. Я вот знаю, как. Пусть и нечасто туда заглядываю, но вот, пригодилась же эта функция.
   - Разумеется - ответил мне Лоссарнах, подав знак присутствующим, чтобы те смеялись потише. Король хорошо меня знал, и понял, что я опять чего-то задумал - Доблестный воин из славного рода.
   - У этого воина нет больше рода - сказал кто-то из толпы - Он запятнал свою честь, продав свой меч будто товар. А поскольку он был главой клана, то и рода такого больше нет.
   - Если есть люди, то и род есть - возразил я говорящему - А что они служат нашим соседям... Так и я был наемником. И не стесняюсь этого. Но при этом ни мое имя, ни мой клан у меня никто не отнимет, по крайней мере, пока я жив. И родину мою у меня тоже никто забрать не сможет. Это моя земля. Это мой дом.
   - Я понял, о чем ты хочешь меня просить, друг мой - подошел ко мне поближе король - Ты решил замолвить слово за Брана.
   - Не просить - помотал головой я - Я хочу тебе предложить вернуть человеку родину. Плохо человеку жить на свете без родного дома. Даже если у тебя есть другой кров, где ты ешь с золотых тарелок и спишь на кровати из серебра, то все равно тебе снятся сны про то место, где ты появился на свет. Бран верен Пограничью, я это наверняка знаю. И он никогда не обнажит меч против людей одной с ним крови.
   - Это так - подтвердил Вайлериус - Я не очень люблю этого человека, что есть. Были между нами кое-какие... Ну, неважно. Так вот - я его не люблю, но тоже хочу замолвить слово за него. И за его людей.
   - Быть посему - кивнул король - Я возвращаю Брану Мак-Мортису его родовое имя и его владения. Принц Вайлериус, не сочтите за труд, донесите до него эту весть.
   - Слава королю - метнулся откуда-то от столов писклявый крик - Слава Лоссарнаху Великодушному! Урааааааа!
   Народ замер, не зная, как реагировать на данный вопль. Ну, просто непонятно было - то ли смеяться, то ли здравницу кричать. Больно непредсказуемое существо сейчас высказалось. Никто не хочет в глазах других дураком выглядеть.
   - Редкий случай, но твоя приемная дочь сейчас, похоже, сделала что-то путное. Возможно, первый раз в своей бестолковой жизни - в наступившей тишине промолвила Эбигайл - Лоссарнах Великодушный... Хм... Это звучит лучше, чем Лоссарнах Первый или Лоссарнах Костолом. Нет, раз в год даже дурочка говорит умные вещи.
   Ответную реакцию, выразившуюся в вопле 'сама дура', слава богу, заглушила толпа, понявшая что сегодня король Пограничья обрел свое второе имя.
  
   'Ваша репутация с неигровым персонажем Бран Мак-Мортисом повышена на 15 единиц.
   Отныне вы можете требовать у него все то, что вправе требовать друг от друга проверенные боевые товарищи.'
  
  Корявенько изложено. А что вправе требовать друг от друга проверенные боевые товарищи? Ну вот конкретно? Больно размытая формулировка, невнятная. Многовариативная.
  Но - дареному коню в зубы не смотрят. Труда особого я для получения сего приза не приложил, он мне сам в руки свалился, так что пусть будет.
  - Приемная дочь? - изумленно спросил у меня Вайлериус - Серьезно?
  - Ну, мы все смертны - сурово произнес я - Бывает, что друзья гибнут. Вот, удочерил эту егозу, воспитываю как могу...
  - Я вижу - снова расхохотался принц - То еще воспитание. Но мне она понравилась. Потом познакомь меня с ней, хорошо?
  - Поверь, она тебя уже приметила, и сама припрется с тобой знакомится - хмыкнул я - Ты же принц.
  Кстати - так оно и вышло. Стоило только нам приблизиться к столам, за которыми квартировал клан Линдс-Лохен, как это крылатое чудо отвлеклось от поедания салата из огромной миски, вытерло рот первым попавшимся предметом, (а именно полой плаща Тиссы, сдуру севшей рядом с феей) и спикировало прямиком к нам.
  - Ты - принц! - утвердительно заявила Трень-Брень, ткнув пальцем в грудь Вайлериуса.
  - Принц - подтвердил тот, не скрывая улыбки.
  - А белый конь у тебя есть? - требовательно поинтересовалась фея.
  - Нет - опешил наследник престола - А что, без коня принц не принц?
  - Нет - подтвердила его опасения Трень-Брень - Какой ты тогда принц? Точнее - некомплектный ты принц. Так-то ничего - и симпатичный, и высокий, и язык подвешен. Но вот что белого коня нет - это непорядок.
  Хотел я ей кое-что сказать от всего сердца, но глянув на проказливую мордашку своей воспитанницы понял - пустое это. Все в этом мире можно остановить - поезд 'Сапсан' на полном ходу, химическую реакцию, даже пенсионную реформу, если поднатужиться, и то можно. Но две вещи остановить невозможно - Савранского, когда тот на мотоцикле, и фею по имени Трень-Брень, в цепкие лапки которой угодил самый что ни на есть настоящий принц. Пусть даже и без белого коня.
  Хана парню. 'Со святыми упокой'.
  - Ты попал - сообщил я Вайлериусу, и отправился за стол, где начиналось продолжение веселья и уже булькало в чашах вино, которое разливал пьяненький Флоси.
   В середину не полез, примостился с краю и устало вздохнул. Старею. В игре сегодня всего-ничего времени провел, а уже как-то устал. Морально устал. Но оно и понятно - мне теперь края не видать, а это душу тянет.
  Раньше я точно знал, где та полоса, за которой висит тряпочка с надписью 'Финиш'. Призвал богов - и все, кончилась твоя служба.
  А теперь дела по-другому обстоят. Теперь все размыто, неясно, неконкретно. И это тяготит.
  И самое главное - кто мне даст гарантию в том, что следом за падением Странника не нарисуется некое новое задание?
  Да никто.
  Вот от этой непонятности, неопределенности на душе и раздрай.
  Нормальным людям вообще всегда нужно точно видеть тот предел, до которого в конкретный данный момент нужно дошагать. Студент движется к диплому, пусть, как правило, кривой и витиеватой дорогой, но движется. Солдат бодро марширует к 'дембелю', офисный служащий лениво ползет к отпуску и чуть более шустро к заветной возможности подставить, а потом и спихнуть вышестоящего начальника, девушка, которая наконец-то дождалась заветных слов: 'выходи за меня' и сказала парню: 'Да', вычеркивает в календаре дни, оставшиеся до даты бракосочетания. Если четкого понимания цели нет, то жизнь никогда не повернется к человеку улыбающейся стороной. Потому что даже ей, жизни, неприятно, если она ни о чем.
  Не даром в народе говорят: 'Не знаешь, на каком свете живешь'. Тот, кто знает куда и зачем он идет - с ним все будет в порядке. Пусть условном - но порядке. Может, жизнь у него будет чуть хуже, чем у остальных, может, чуть лучше, но это будет настоящая жизнь. Осмысленная. А если человек плывет в лодке без руля и ветрил, то он, возможно, и вовсе не существует, а все вокруг него иллюзия. И это, скорее всего не просто какая-то там лодка, а транспортное средство, оформленная на мифическое существо по имени Харон, и билет у этого пассажира в один конец.
  Просто живой человек - он всегда видит горизонт, у него впереди есть цель. Даже вот так - ЦЕЛЬ. А мертвецу никакая цель не особо и нужна. Для него игра уже кончилась. Нет, бывают такие жмуры, которые бодро кричат 'Мозгииии', и это внешне немного похоже на некоторое устремление. Но только вот это фантастика - и то, что мертвые что-то говорят, и то, что у них есть желания. Да и не верю я в зомбо-апокалипсис сегодня.
   - Ну, привет - раздался девичий голос у меня за плечом, а после рядом со мной на лавку присела памятная мне по вчерашнему дню татуированная с головы до пят темная друидка 'Тень' - Вот мы и встретились снова!
  Вот интересно - 'друидка' или 'друидесса'? Хотя - какая разница. Что так, что так скажи, суть того человека, который отыгрывает данного персонажа не изменится. И сейчас этот самый человек будет делать мне лоботомию без наркоза. То есть - медленно, вдумчиво и с душой.
  - Молчишь, игрок Хейген - Тень печально заморгала глазами - Согласна, заход так себе, в стиле девочки Ксюши. То есть пресный донельзя, с банальными фразами и абсолютно без фантазии. Но если фраза подходит к моменту, почему ее не использовать?
  - Если честно - ничего сейчас не понял из твоих слов, кроме своего имени, но в целом со всем сказанным согласен - дружелюбно сообщил я друидке - Выпьем?
  - Выпьем - согласилась та, и подцепила со стола чашу, доверху наполненную вином - И, возможно, ты сейчас перестанешь быть таким зажатым и снова зажжешь, как вчера вечером!
  После этих слов девушка бодро выпила чашу до дна, бухнула ей по столу и заорала так, что у меня аж в ушах зазвенело:
  - Гоооорьььькоооооо!
  - А что было вчера? - поинтересовался я у нее, как только народ перестал орать, а королевская чета чинно целоваться - Я, если честно, вообще плохо финал вечера помню.
  - Экий негодяй! - опечалилась Тень - Я-то себе уже всего навыдумывала, нафантазировала, даже сходила купила снаряжение для завтрашнего дня, и тут на тебе.
  - Чего напридумывала? - совсем уж озадачился я - Какое снаряжение?
  - В перерывах между лобызаниями ты время от времени мне кое-что обещал, игрок Хейген. Нет-нет, не жениться, но зато принять в свой клан, и взять завтра вместе с остальными в рейд. Правда, что за рейд ты мне не объяснил, потому как 'тсссссс' - в глазах друидки, передразнивающей меня и приложившей палец к губам, плясали знакомые мне до боли бесенята - Но что возьмешь - железно. Потому как кланлидер сказал - кланлидер сделал. А еще ты меня почему-то Леной называл.
  - О как - совсем уж расстроился я - Чего, прямо вот это все обещал, да?
  Так вот с кем я целовался. Ну, в самом деле - а с кем еще это делать? Что тут слабого пола на этой свадьбе? Всего-ничего. Только куча игроков и такая же куча НПС. Но нет, я не ищу легких путей, я умудрился зацепить именно ту особу, которую категорически не стоило трогать.
  Хотя, возможно, это не я ее, а она меня. Подождала, пока я до хламного состояния надерусь, и вот тогда...
  А вот насчет того, что я называл ее Леной - это она врет. Точнее - пытается меня спровоцировать.
  - Так и было - Тень достала из инвентаря блокнот - Где-то тут... Вот, цитирую, я специально записала. 'Слышь, я слово держу. Сказал - идешь с нами, знач идешь. Тут я главный, блин'.
  - Все верно - признал я - И слово я держу, и главный тоже я.
  - И это нормально - Тень пододвинулась ко мне поближе - Ты же у нас везде главный, судьба у тебя такая. И тут, и там. Кстати, там ты повеселее будешь, чем тут.
  - Там, тут - я поморщился - Не все я в твоих... Мы же на 'ты'? Ну и хорошо. Так вот - не все я в твоих словах понимаю. Возникает ощущение, что я тебе вчера чего-то о себе наплел, чего-то такое, во что верить не стоило. Но что именно - я не помню.
  - Хорошо-хорошо, дражайший лидер, как скажешь - лукаво сказала Тень - Но с рейдом-то не кинешь? Я давно хотела глянуть, что это за зверь такой.
  - Не кину - без особой охоты пообещал я - Завтра в десять на замковый двор подходи, там общий сбор будет.
  Наверное, можно было бы ее и 'кинуть', но стоит ли? Это как раз то лихо, которое будить не стоит.
  - Хейген - к нам подошел Гунтер, лицо у него было красное, а глаза выпученные. И еще он забавно двигал скулами, будто жевал что-то - Хееейген. А чего этот долговязый с твоей дочкой болтает столько времени, а? Чего это он ей такое говорит? Может, надо пойти, да и выяснить?
  И рыцарь бухнул сжатой в кулак левой латной перчаткой в раскрытую правую.
  Был фон Рихтер пьян до изумления. Нет, я видал его поддатым, и даже поющим в этом состоянии грустные песни о непростой рыцарской судьбе, но такого я даже представить не мог.
  - Хейген - просипел он и ухватил меня за плечо - А что, если этот длинный... Растлитель! Нам надо пойти, и его изнич... Ик! ..тожить! Мой долг, как рыцаря... Н-да... Простите, милая дама, что не поздоровался с вами! Кстати. Как дела? Меня зовут Гунтер. Гунтер... Ик... Фон Рихтер.
  - А ты говоришь - 'что за зверь такой' - я показал пальцем на рыцаря - Что там рейды. Ты вот такое когда-нибудь видела?
  - Ну, я и не такое видела - заверила меня Тень - У меня пара коллег на работе как поддадут - один в один, как этот. Только они еще и песни поют.
  - И я могу - заверил ее фон Рихтер, причем тут же сказанное претворил в жизнь, заорав во весь голос - 'В голове моей турниры-ниры, а потом еще трактиры-тиры!!!'.
  - Охо-хонюшки - хо-хо - к нам подошел брат Юр, за которым следовали два рыцаря, причем кристально трезвых - Ну-ка, д-давайте, господа, отведите г-гроссмейстера фон Рихтера к-куда-нибудь в ш-шатер. Пусть он поспит немного.
  - Вот это правильно - одобрила Тень - Очень уж он от вина устал.
  - Д-да не это главное - мягко произнес брат Юр - Он в-ведь завтра, как узнает, ч-что творил, ужаснется, б-бедолага. Р-рыцарь же. Его ч-честь есть его ж-жизнь, а тут такое. 'Трак-ктиры-тиры'. Жуть какая, а не п-песня. В-вот проснется, вспомнит все, и, не д-дай боги, в п-петлю полезет.
  - Я не пойду - фон Рихтер насупился, выставил челюсть вперед и грозно подбоченился - Я тут с дамой общаюсь... С прекрасной. Не такой прекрасной, как леди Кролина, но тоже очень даже... Даже...
  - М-милая леди - обратился с улыбкой брат Юр к Тени - Не сочтите за т-труд, сопроводите сего б-благородного рыцаря туд-да, где он см-может отдохнуть. Сие б-благое деяние вам неп-пременно зачтется в б-будущем.
  - Ох, мужчина - погрозила ему пальцем друидка - Ох вы и хитрец!
  - Я не м-мужчина - скромно ответил брат Юр - Я к-казначей.
  - Нет, надо чаще заходить в эту игру - сообщила мне девушка - Ну тут и типажи! Да и тебя на чистую воду тоже надо вывести.
  Брат Юр немедленно с интересом уставился на меня и не отводил взгляд, пока процессия из четырех человек не удалилась от стола.
  - Понятия не имею, о чем идет речь - заверил я его, убедившись, что Шелестова нас уже не услышит - Просто вчера я такой же как вон, фон Рихтер был, может, наобещал чего.
  - М-может - согласился со мной казначей - Н-ну, это ваши дела, молодые. Я хотел п-поговорить о другом. П-прогуляемся?
  Мы встали из-за стола, брат Юр повертел головой.
  Слева от нас начиналась драка, наши гномы сцепились с молодыми гэльтами. Справа шло соревнование из разряда 'Кто больше выпьет'. Правила были просты - конкурсанта засовывали в бочку вниз головой, и как он ногами начинал дергать, так значит все, такое ему расчетное время и ставили. Лидировал в настоящий момент какой-то лысый старикан из НПС, он продержался дольше всех, но при этом и дышать после изъятия из бочки перестал. Его в данный момент били кулаками в грудь и перегибали через колено, но данные реанимационные процедуры пока результата не приносили.
  В общем, мы отправились на дальний конец луга, туда, куда относили тех гостей, которые по своему состоянию не сильно отличались от чемпиона по 'литрболу'. Ну, разве только тем, что дыхание у них вроде бы присутствовало.
  - Я в-вот произнес фразу 'не дай б-боги' - помолчав, сказал брат Юр - Т-ты же знаешь, что она с нед-давнего врем-мени перестала быть п-просто оборотом речи и приоб-брела вполне себе раз-зумное обоснов-вание? Т-только я тебя прошу, не д-делай круглые глаз-за и не изоб-бражай картину под н-названием: 'А я и не з-знал!'. Т-тебе это не идет.
  - Не буду - согласился я - Знаю, слышал. Да все знают уже. Некоторые, причем, даже кое-кому из прибывших богов на службу пошли.
  - Ид-диоты - передернул плечами брат Юр - Вот так, не п-подумав, отдать к-кому-то свою д-душу.
  И он снова бросил на меня пытливый взгляд.
  - Нет, нет и нет - помотал головой я - Никому не присягнул пока. Некогда мне, я сестру замуж выдавал. Хлопот много, расходов еще больше...
  - К-кому? - коротко спросил он.
  Черт, вот как он это делает? Ведь даже если скажу 'никому', он все равно меня расколет. Вообще это неправильно. Не должен быть НПС умнее и морально сильнее игрока. Так ведь недолго и комплекс неполноценности заработать.
  - Тиамат - пробурчал я - И, между прочим, это вполне себе обоснованный шаг был. Взвешенный и продуманный.
  - Конечно-конечно - хоть и с усмешкой, но как-то успокоено сказал брат Юр - К-кто бы сомневался. Н-но выбор я одобряю.
  - Вот сейчас не понял? - озадачился я - Вам же вообще никто из сошедших с небес, по сути, не подходит? У вас одна богиня на всех, другие не в счет?
  - Б-богиня одна - подтвердил казначей - Это т-так. Но п-при этом есть среди небожителей те, к-кто был ей д-другом, и кто был п-противником. Боги как люди, раз-зница только в т-том, что у них возможностей для самоутв-верждения больше, чем у н-нас. Но и т-только. Боги так же ум-меют л-любить, умеют ненавидеть. А еще они м-могут умереть, как т-ты или я. В этом м-мире, мой друг, неп-победима только одна сущность, кот-торую зовут Смерть. И вот она-то и есть г-госпожа всего сущего.
   - Глубоко копнули - выдохнул я, делая себе в уме пометку запомнить эти слова, а потом нахальнейшим образом их присвоить, вставив в какую-нибудь заметку: 'От редактора'. Уж больно хорошо это все звучало - Стало быть, Тиамат была подругой вашей богини?
  - Нет, не п-подругой - улыбнулся уголками губ брат Юр - Тиамат ее м-мать.
  
   Глава седьмая
   Странности судьбы и прочие неприятности
  
  Вот вроде я ко всему уже привык, но постоянные файролловские закидоны из серии 'Люк, я твой отец', конечно, выбивают меня из колеи хоть сколько-то внятного и рационального бытия.
  Скажу честно, я в первую секунду даже не понял, как реагировать на последнюю фразу казначея Ордена.
  И во вторую - тоже.
  А на третьей я молча сцепил большие и указательные пальцы на обеих руках, поднял их над головой, несколько раз обернулся вокруг своей оси, после поднял, полусогнув, правую ногу и немного побалансировал на левой, нагибаясь туда-сюда. Да еще и головой вертел шаловливо.
  Обозначил танец, короче.
  - О, лидер пустился в пляс! - обрадовалась Сайрин, проходившая мимо нас, достала из инвентаря какую-то небольшую бумажку черного цвета, прилепила ее себе на лоб, и тихонько напевая что-то вроде 'ача-ача', закружилась вокруг меня.
  - Джимми, держи гитару! - крикнул кто-то из игроков, заметив наши телодвижения.
  Через пару минут число людей, изображающих сцену из 'Цветка в пыли', достигло двух десятков и народ все прибывал. А после еще и массовик-затейник нашелся, в лице какой-то девицы-лекаря в немыслимого цвета балахоне, мне совершенно незнакомой и вообще непонятно, как сюда затесавшейся. Она начала кричать, что знает, как правильно организовать путевый флешмобный танец, и что для пущей красоты нужна выверенная синхронность движений.
  Одна радость - не все мне одному в ступор уходить. Теперь в подобное состояние впал и брат Юр, безмолвно созерцающий происходящее. Скажу честно - в первый раз за все время мне довелось узреть подобную картину, и это вызвало меня в мой душе легкую злобную радость.
  Так ему и надо!
  - Иии - теперь налево, повторяем за мной! - командовала девица, умело изгибая тело, и в самом деле напоминая героиню из... Да, по сути, из любого индийского фильма.
  Собственно, на данной стадии я покинул ряды танцующих, поскольку мысли более-менее устаканились, после чего снова подошел к брату Юру, который по-прежнему недвижимо смотрел на происходящее, и сейчас здорово напоминал 'каменную бабу' со скифского кургана.
  - Скажи, Юр, а мы с тобой, случайно, тоже не родня? - спросил я у него - Ну, мало ли, может, нас в детстве разлучили? Козни злобного дядюшки, проблемы с наследством, что-то еще?
  - Исключено - кашлянув, ответил мне казначей - Я св-вою родословную до п-пятнадцатого колена з-знаю, у меня неуч-чтенных родственников н-нет.
  - Так может я бастард?
  - Мой отец б-был рыцарем до мозга к-костей - потер глаза ладонью брат Юр - Он даже п-после взятия г-городов штурмом, п-пленных не убивал и к-красивых женщин не нас-силовал, а уж это т-традиция, осв-вященная временем. О каких в-внебрачных связях м-может идти р-речь? Так что наше р-родство исключено. Д-да у меня, п-признаться, сейчас и в-вовсе близкой родни не ост-талось. П-последним п-по настоящему кровным р-родственником был Г-гейнор.
  Гейнора помню. Крепкий был мужик, дрался до последнего, потому как слово данное держал крепко, даже зная, что дело его проиграно. И меч мне от него перепал отменный. Я с ним потом долго по Файроллу бегал и ни разу этот клинок меня не подвел.
  - Скажи, а к ч-чему все это? - спросил у меня Юр, показывая на приличную уже ораву игроков, лихо отплясывающих в унисон - Что они х-хотят этим сказ-зать?
  - Это? - я ткнул пальцем в сторону людей, который в данный момент как раз начали кружиться на месте, притоптывая ногами - Это, почтенный Юр, иллюстрация к твоим словам относительно того, кто чья дочь. Торжественный танец под названием: 'Ты и я, ты и я, мы с тобой родня!'.
   - Ст-транная реакция на м-мои слова - пожевал губами казначей - Ну да, Т-тиамат приемная мать б-богини, являющейся объектом п-поклонения рыцарей ордена, к кот-торому я тоже имею ч-честь принадлежать. Но что в этом уд-дивительного? Каждый из нас во что-то да в-верит. Кто-то в уд-дачу, кто-то в богов, кто-то в д-добрую сталь. Инквизиторы верят в очищающую с-силу огня. Даже т-тролли - и те верят в то, что родились из к-камня, и им п-после смерти с-снова станут. Д-да, и при ж-жизни эти с-создания от валунов ни в-внешним видом, ни ум-мом н-не сильно отличаются, р-ради правды. Так ч-чем мы хуже? Мы в-верим в то, что пресветлая Соагда к-когда-нибудь в-вернется в Файролл, и ее с-слезы смоют с лица мира все наносное, всю г-грязь и скверну.
  - Соагда? - переспросил его я - Так Плачущую богиню зовут Соагда?
  Я был уверен, что ее имя Пауни. Хотя бы потому что та сама называла Тиамат 'мамой'.
  Выходит, что ошибся. А Тиамат у нас богиня-героиня. В том смысле, что многодетная мать.
  - Соагда - кивнул брат Юр - Но м-мы избегаем называть ее им-мя всуе. Ни к чему ост-тальным знать, как именно истинно з-зовут н-нашу п-повелительницу. В м-мире полно слуг других богов, и с-среди них им-меются те, кто не очень любит ту, к-кому мы отдали с-свои сердца и к-кому воздаем п-почести. Правда, чаще всего ее не ж-жалуют из-за приемной м-матери.
  - И вы тоже? - поинтересовался у него я.
  - Ч-что 'я тоже'? - уточнил у меня брат Юр.
  - Отдали ей свое сердце и воздаете почести?
  Казначей глянул на меня без улыбки, я бы сказал - довольно мрачно.
  - Если это ирония, то д-довольно неуместная - наконец произнес он - П-представь себе, у м-меня тоже за д-душой есть что-то святое. И да, у м-меня даже есть д-душа. Это п-предваряя твой следующий в-вопрос.
  - И в мыслях не было - заверил я его.
  - Б-было - с железобетонной уверенностью возразил мне казначей - И д-даже до сих пор есть. Т-ты считаешь меня прожжённым инт-триганом, который любое д-действо всегда старается об-братить в свою пользу. И т-ты прав, но только отчасти. Не в с-свою, а в п-пользу ордена, которому с-служу. Я к-когда-то присягнул ему на в-верность, и к-клятву эту д-держу по сей день. И д-до самой м-моей смерти ничего д-для меня не из-зменится. Я в-выбрал свой б-берег, Хейген. Чего и т-тебе советую сделать п-поскорее. Ч-человек, лишенный тв-верди под ногами и в-веры в душе, не ж-живет. Он всего лишь с-существует.
  Такого брата Юра я еще не видел. Он, похоже, чуть ли не впервые со времен нашего знакомства был по-настоящему искренен со мной.
  Правда, даже после этих проникновенных слов доверия к нему у меня не прибавилось. Да и какая разница, чью выгоду конкретно выгоду он преследует, свою или Ордена? Велика ли разница? Главное, что в ряде вопросов веры ему ни на грош быть не может. Ну да, до последнего времени наши цели совпадали, но не может же так быть всегда. Да и потом - он все чаще использует меня втемную. Например, именно это, скорее всего, произошло буквально несколько минут назад. Как? Да очень просто.
  Бран и его разногласия с Пограничьем. Я, как и говорил, фиг бы про него вспомнил, а кто меня навел на эту мысль? Правильно, брат Юр. И, заметьте, репутация с лихим начальником стражи королевы Анны у меня увеличилась сразу же после того, как король его простил. Но ни квеста от Брана, ни самого Брана здесь нет и не было. Зато был тихоня-казначей, который все видел и слышал. И программа, зафиксировав выполнение псевдо-квеста, тут же меня вознаградила.
  Вывод - источник этого ситуационного задания сам брат Юр, который несомненно имел какой-то свой интерес в этой ситуации. И именно он потом поставит себе в заслугу произошедшее, а после загребет всю прибыль от того, что по факту сделал я. Нет, не деньги, но какие-то услуги.
  Понятное дело, это НПС, его действия это заданный алгоритм, а сам он не более чем цифровой код. Но вот только этот код, похоже, влияет на десятки, если не сотни игровых вероятностных линий. И не просто влияет, он их, по сути, генерирует.
  Но при всем этом я лично против него ничего не имею. Главное - не пропустить тот момент, когда наши интересы перестанут совпадать, ту развилку, на которой дороги разойдутся в разные стороны.
  Проще говоря - ту точку, за которой я перестану для него быть союзником. Потому что когда это случится, брат Юр разменяет мою жизнь на что-то такое, что нужно или ему, или его Ордену. При помощи других игроков разменяет.
  Ну, и кто сказал, что игра это побег в мечты от жизненных реалий? Чушь полная. Здесь все так же, как и там, за пределами капсулы. Либо ты, либо тебя. Другое дело, что здесь у тебя есть право защищать себя до последнего и всеми доступными для этого способами. В реальном мире, увы, есть слишком много сдерживающих факторов, которые сильно суживают свободу действий, начиная от действующего законодательства и заканчивая элементарной человеческой моралью. Здесь никто не позвонит знакомому генералу, у которого на погонах расположены большие звезды и не менее большие щеки, и не попросит тебе объяснить, чьи в лесу шишки. Нет, тут тоже есть те, кого можно нанять для обуздания чересчур шустрых игроков, но это будут НПС или другие игроки, которых можно убить или купить. Но они не крепкие ребята в одинаковых костюмах, которые прислонив твою тушку к стенке, расскажут о том, что в этом конкретно взятом городе уже создано отдельное кладбище для особо несговорчивых и неразумных граждан. Вежливо так расскажут, с доброй улыбкой и непременным дружеским хлопком по плечу.
  Помню, года три назад довелось мне впутаться в некую историю, причем не в одиночку, а на пару с одним неплохим парнем из конкурирующего издания. Ну, и еще несколько местных нам тогда компанию составили в этом деле. Там имело место быть нечто вроде журналистского расследования, по поводу нескольких довольно странных, не сказать мистических смертей в захолустном среднерусском городке, из тех, в которых время, кажется, остановилось навсегда. Вот только какой-то момент поначалу забавное провинциальное приключение закрутилось в тугую и опасную петлю, после чего как раз вот такие ребята и посоветовали нам тихо и без шума покинуть их город. Мол - достопримечательности посмотрели, на рыбалку сходили, с местными девочками амуры покрутили - чего еще-то? Туристу - туристово, пофоткался на фоне местного Кремля - и вали в свою столицу. А мы тут как-нибудь сами со своими странностями разберемся.
  Ну, а если нет... То дальше все случится так, как случится.
  Я сразу понял, что это последнее китайское предупреждение, то же самое подтвердили мне и те, кто составлял нам с коллегой компанию в расследовании. Они тоже, кто раньше, кто позже отошли в сторону. Короче - на следующее утро я уехал. А тот парнишка - нет, хоть я его и уговаривал сделать это, пустив в ход все выданное мне богом красноречие. Но был он молодой, а потому в определённом смысле еще очень глупый, то есть верил в бесконечность разума и собственное бессмертие, как и все те, кто еще не нюхал, чем у жизни подмышка пахнет.
  Хоронили его в закрытом свинцовом гробу. Так мне потом рассказали ребята из конкурирующего издания, когда я через пару месяцев осторожно навел справки про то, как там поживает мой случайный приятель. Штука в том, что по прибытию меня Мамонт сразу же отослал в еще одну командировку, за Уральский хребет, там я эти два месяца и провел.
  Совестно перед погибшим парнем мне не было ни тогда, ни сейчас. Я его не предавал и не подставлял. А если я перед ним в чем и виноват, то только в одном. В том, что не дал тогда ему по голове чем-то тяжелым, а после в бессознательном состоянии не отгрузил в машину, и не вывез из того проклятого Саблинска.
  Вот после этой истории, кстати, я и перешел в отдел светской хроники. Пусть там работа скучная и для печени губительная, но зато никаких сюрпризов ждать не приходится. Ну, кроме разве невинного удивления от осознания того, что 'вот тебе и на! И этот, оказывается, тоже из этих!'
  А вот здесь, в игре, никто ничего такого сказать мне не сможет. И остановить тоже. Здесь можно идти до конца. До самого конца.
  Точнее - такая возможность есть у всех игроков, кроме меня. Я, скорее всего, единственный игрок во всем 'Файролле', которому теоретически могут ограничить свободу действий. Теоретически потому что на практике такого еще ни разу не было. Ни разу еще мне не сказали: 'Туда не ходи и этого не делай'. Но все когда-то бывает в первый раз, может, и такое случится.
  Ну, а что до брата Юра... Для начала надо понять, чего он от меня хочет.
  - Интриганом? - я изобразил на лице сомнение - Нет, такого я не думал. Умелым стратегом - считал. Большим хитрецом - тоже. Но интриганом - нет, и еще раз нет. Но крайне рад увидеть в вас еще и тонко чувствующего человека.
  - Т-тот м-молодой человек, к-которого я когда-то в-встретил в одной из наших м-миссий вырос и окреп - со странной улыбкой произнес брат Юр - Это с од-дной стороны прекрасно, с д-другой... Т-тоже хорошо. Т-теперь мне не н-надо будет объяснять тебе проп-писные истины.
  - Так что там по поводу богов? - поторопил его я - Давайте это обсудим, а то народ, похоже, уже натанцевался и скоро опять начнется сутолока вокруг нас.
  - Д-дело в том, что моя п-принадлежность к Ордену исключает в-возможность общения с кем-либо из богов, с-сошедших с небес, к-кроме нашей повелительницы - веско произнес брат Юр - Т-таков наш устав, и д-даже я не могу д-данный пункт нарушить. Но у т-тебя-то руки не св-вязаны, правда? Т-тебе надо н-найти способ св-вязаться с Т-тиамат, и убедить ее в-вернуть П-лачущую богиню в наш м-мир.
  
   Поздравляем вас игрок!
  Вам предоставляется возможность выполнить цепочку эпических заданий 'Повелительница сотен клинков'.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  200 000 опыта;
  300 000 золотых;
  3 уровня;
  Титул вольного гроссмейстера Ордена Плачущей Богини (с правом вступить в его ряды;)
  Право голоса в Совете ордена Плачущей Богини;
  Гарантированная помощь любого рыцаря ордена, в том случае, если вашей жизни угрожает опасность, а он находится рядом. В случае, если рыцарей несколько, на помощь вам придут они все;
  Возможность один раз в две недели призывать к себе на помощь отряд рыцарей Ордена (не более 15 воинов за раз, но это будут самые лучшие и опытные из тех бойцов, что на момент вызова будут в наличии у магистра фон Ахенвальда);
  Военная поддержка всего Ордена (с той оговоркой, что преследуемые вами цели не будут противоречить моральному кодексу рыцарей, а также не будут направлены на служение Тьме. Решение о том, помогать вам или нет в каждом конкретном случае будет принимать Совет Ордена);
  Сетовый набор из 2 предметов, соответствующий классу игрока;
  Повышение каждой из основных характеристик на 200 единиц;
  Памятный знак 'Рыцарь Ордена Плачущей Богини' (уникальный предмет);
  Набор символики Ордена для украшения личной комнаты (при наличии таковой);
  Титул 'Проникающий в Великое Ничто';
  Титул 'Друг Плачущей Богини';
  Важно!
  В случае удачного завершения задания, вами будет получена дополнительная награда от Плачущей Богини. Размер и состав данной награды будет определяться ситуативно.
  Внимание!
   В случае, если квест будет принят, а после провален, возможно ухудшение отношений с рыцарями Ордена Плачущей богини. В том случае, если вы откажетесь от выполнения данного квеста сами, то ваши отношения с Орденом приобретут статус 'Вражда'.
  Важно!
  В том случае, если вы достигнете успеха в выполнении данного задания, отношение к вам со стороны других богов изрядно похолодеет.
  Принять?'
  
  Ох ты ж ё! Все как в народной поговорке: 'Тех же щей, да пожиже влей'. И, главное, условия здесь очень такие... Скользкие. Тогда, когда я Месмерту подряжался возвратить, тоже не сахар с мармеладом мне система выкатил, одно ограничение по времени чего стоило, но там все же попроще дела обстояли.
  А тут, знаете ли...
  Что если для возвращения этой самой Плачущей богини надо будет по второму разу проходить весь тот путь, что я уже одолел? Ну, с доставанием ингредиентов для костров и всем таким прочим? Нет, уж, это сразу лесом все идет! Второй раз я этот груз в гору не потащу. Пупок у меня развяжется.
   Это если дело будет обстоять именно так.
   Но вот что если все будет попроще? Возможен ведь и тот вариант, в котором мне скажут что-то вроде: 'тропиночка в Великое Ничто уже протоптана'. То есть, возможно, там появилась некая прореха, через которую сюда можно вытащить дочурку Тиамат, ей на счастье, рыцарям на радость. И вот это совсем уже другое дело.
  Нет, будь награды похуже, я бы и думать не стал, сразу 'нет' ответил, но тут очень уж заманчивые перспективы открываются. Орден и так со мной дружен, а тут есть возможность его карманным войском сделать. Которое даже думать не станет, а просто пойдет воевать за мои интересы, не задумываясь и не сомневаясь.
  Пятнадцать матерых рубак, которых можно признать себе на помощь в нужный момент - это очень, очень весомый аргумент. Алый Легион-то хорош, а тут...
  И еще - богиня, которую я вытащу из Великого Ничто. Не самая сильная, не очень-то и могущественная, но - богиня. Изначально лояльно настроенная ко мне богиня, потому как я служу ее матери. Это хоть немного поменяет расклад сил, который сейчас не в мою пользу. Чемоша нет, Лилит, по ходу, все пофигу, Сэмади в бегах, ему не до меня. Зато Витар и Мессмерта очень сильно меня не любят и при случае непременно всадят мне нож глотку. Фигуральное выражение, но суть отражает точно. За меня же сейчас только Тиамат, да и то условно, у нее своих проблем выше крыши. А так появится еще одна высшая сущность, которой хоть на жизнь пожаловаться можно будет.
  Но вот какая штука. Если я в это дело вписываюсь, идти придется до конца. Скажи я 'нет' после принятия квеста, откажись от него - и все, Орден для меня потерян навеки. Хуже того - вместо уже имеющегося союзника я заполучу врага.
  Принять этот квест, все равно что сыграть 'all-in' за покерным столом. Либо все твое, либо ты в пролете.
  А узнать, что же на самом деле меня ждет, я смогу только опытным путем. Исключительно им. Без вариантов. Все зависит от того, что скажет мне Тиамат. Только она знает, каков механизм возврата еще одной блудной богини оттуда, откуда нет дороги на этот свет.
  А, может, и она не знает и мне еще придется тащиться куда-то ко всем чертям, добывать информацию.
  Причем мне уже изначально понятно, что этим и кончится. Первый квест будет 'послушай брата Юра', второй 'изыщи возможность связаться с Тиамат', а третий как раз даст мне ответы на вопросы.
  - Итак? - поторопил меня брат Юр и текст задания, так и висящий на интерфейсе тревожно мигнул - Т-твое решение?
  Система торопит. Не любит она, когда игроки много думают и анализируют происходящее. Игра - вещь быстрая, не терпит промедлений.
  А, может, и не игра торопится. Может, брат Юр меня вот таким образом прессингует. Вон, у него на лбу бисеринки пота появились, значит, нервничает казначей, ожидая моего ответа.
  Кстати - подобное тоже в первый раз за все время вижу. Кого-кого, а его в растрепанных чувствах я не созерцал ни разу. Может, это и не брат Юр вовсе? Может, это оборотень какой в его обличие?
  Или он на самом деле нервничает оттого, что ему крайне важно то, чтобы я заключил с ним эту сделку?
  Вот только кто сможет с уверенностью сказать что верно? Если в деле замешан этот седой и невзрачный человек, то забудь о любых возможностях просчитать ситуацию и найти верный ответ. Его знает только он один, а ты всегда будешь только фигурой на шахматной доске.
  Но, ради правды, следует отметить и тот факт, что брат Юр всегда платит по своим счетам.
  И это в данном случае главное. Выходит, что пока наши пути совпадают.
  Хотя есть в этом всем какая-то... Нет, не неправильность. Но некая недосказанность. Возможно, второе дно, которого я не вижу.
  - Сделаю, что смогу - ответил ему я и нажал 'Принять' - Но обещать ничего не стану.
  Семь бед - один ответ. Но вот спинным мозгом чую, что в один прекрасный момент мне понадобятся все союзники, которых можно собрать под свои знамена. Не обойдется ведь без большой заварушки, никак не обойдется, конфликт континентального масштаба просто по определению мирно закончится не сможет. Слишком многие захотят откусить кусок от пирога, которым станет Раттермарк в самое ближайшее время. Едоков попроще да поплоше сожрут быстро или отправят под стол, крошки собирать и ими питаться. А вот все оставшиеся в один прекрасный момент начнут выяснять, чья доля пирога больше и вот тогда за моей спиной должны стоять все профессионалы войны, до которых я смогу дотянуться.
  Возможен, конечно, вариант, при котором меня спишут в архив раньше, чем начнется Большая Дележка, но не думаю, что о такого дойдет. Не потому что я сильно хорош как игрок, просто за моей спиной стоит одна из богинь. Это мощный аргумент, прямо скажем.
  А рыцари - это профессионалы. И пусть в случае большой войны решение об участии в ней будет принимать их Совет, я ничего не имею против. Вряд ли мне суждено встать на сторону Тьмы. Что-что, а это крайне маловероятно. Дело даже не в том, что я крайне высокоморальный человек, просто ту сторону возглавляет человек, на котором вот такими буквами написано 'Главная мишень'.
  Нет, конечно есть еще вариант подобраться к нему в стиле Штирлица, но это совсем уж шпионские игры. Да и вряд ли Темных Властелинов глушат способами вроде коварных ударов кинжалом в бок. Он же повелитель Зла, а не герцог Бекингэм? И потом - что это за падение Тьмы, если оно не сопровождается массовыми побоищами, великими жертвами и извержениями вулканов? Традиции надо чтить.
   Плюс, в случае удачного завершения дела у меня будет право голоса на Совете, это тоже серьезный козырь.
  - Я б-был уверен, что ты п-примешь верное решение - брат Юр сплел пальцы рук в 'замок' несколько раз качнулся с 'носка' на пятку - Т-ты всегда знаешь, г-где есть место б-баловству, а где решаются с-серьезные вопросы. Те, которые могут оказ-зать серьезное в-влияние на твою б-будущность. И м-магистр фон Ахенвальд п-придерживается того же м-мнения.
  - Приятно слышать такую лестную оценку моих способностей - я даже особо не стал скрывать иронию в своем голосе - Но на этом формальности можно и закончить. Перейдем к делу.
  
  Вам предложено принять задание 'Добрый совет'
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - выслушать советы брата Юра о том, как найти богиню Тиамат.
  Награды:
  5000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - А в-вот умению в-ведения переговоров тебе н-надо еще п-подучиться - назидательно произнес брат Юр - Н-но это ничего, это м-мы еще нав-верстаем.
  Ну, сам факт предположения того, что времени для обучения у нас будет предостаточно, уже оптимистичен. Хотя некий червячок сомнения у меня по-прежнему внутри шевелился. Вроде бы все я сделал правильно, этот квест мне не менее выгоден, чем Ордену, но вот отчего возникает ощущение, что я упустил нечто очень важное, что слона-то я и не приметил?
  - Учиться никогда не поздно - согласился с ним я - Так что мне надо знать? В разрезе нашего теперь уже общего дела?
  - Тиамат г-грозная богиня - у брата Юра даже голос поменялся, таким серьезным он стал - Она не п-прощает ошибок, она не терпит с-слабости и н-непочтительности. З-запомни это накрепко. Оставь свои об-бычные ш-шуточки, общаясь с ней, ин-наче может выйти т-так, что останки для т-твоих похорон нам п-придется отыскивать д-долго-долго. И нет г-гарантий, что мы их н-найдем.
  Надо будет потом Тиамат рассказать, что о ней люди говорят. Нет, женщина она серьезная, но не настолько, как считает брат Юр. Хотя, конечно, вести себя с этой дамой так, как когда-то с Месмертой, я не рискну, что есть, то есть.
  - Самые верные с-слуги Тиамат - з-змеи - брат Юр поморшился - И проще всего достучаться до этой б-богини именно из т-тех мест, которые они облюбов-вали для своего обитания.
  - В гадючье гнездо залезть, что ли? - брезгливо поинтересовался я - Брррр... Гадость какая!
  - Р-редкая - согласился со мной брат Юр - Я с-сам, знаешь ли, этих скользких и шипящих сущ-ществ не люблю. Очень уж они... Неприятные. Д-да еще и ядовитые. Но - н-надо. Ничего не под-делаешь. Да и в г-гадючье гнездо лезть не понадобится. Это, б-было бы слишком п-просто. Эдак л-любой мог бы мог залезть в б-ближайший овраг, где з-змеи ползают, и б-богине душу излить. Н-нет, тут н-нужно специальное м-место, где жили не п-просто змеи, а самые верные с-слуги Тиамат.
   - Слуги? - насторожился я - Какие-то особо крупные и ядовитые гадины?
  Если он о храме в джунглях, где проживает та здоровенная тварюка с треугольной головой - не пойду. Хоть стреляйте. Хоть из 'Радеона' увольняйте - не пойду. Я тогда чуть не сдох от страха, да и потом, в реальной жизни вспоминая этот случай, неприятную пустоту в животе ощущал.
  - Особо к-крупные - покивал брат Юр - Но не сильно яд-довитые. Нет, их з-зубы, говорят, обладали особым в-видом яда, губ-бительным не только для людей, но д-даже и для м-магов, которых, как из-звестно, отрава не б-берет. Еще они могли п-плавить магические п-предметы, которые обычный огонь д-даже раскалиться не з-заставит.
  А я понял, о ком идет речь. Да ладно, он это серьезно?
  - Д-драконы - еле слышно шепнул мне на ухо брат Юр - Они б-были ее п-первым и самым любимым т-творением. Она в-вложила в них то, что люди называют д-душой, а боги п-промыслом. И почти в-все они п-погибли после ее ух-хода. Какие-то от рук л-людей, но в б-большинстве своем они п-просто не захотели ж-жить без с-создательницы. Они не в-видели в этом смысла, п-потому взмывали ввысь, а после, с-сложив крылья, б-бросались на острые с-скалы в тех м-местах, которые мы, л-люди, называем Сумакийскими г-горами. Кое-какие из тех скал, п-помнящих неистовство, горе и с-смерть последних д-драконов, целы и по сей д-день. К-камень сильнее времени и к-крепче памяти.
  - И не только все вышеперечисленное эти камни помнят - продолжил я его мысль - Кровь, да брат Юр? Они помнят их кровь.
  - Им-менно - удовлетворенно улыбнулся брат Юр - П-память крови. Богиня не может не от-ткликнуться на зов из такого м-места, особенно если п-подкрепить его искренней м-мольбой. Она непременно п-придет. Ну, а п-после все б-будет зависеть от твоего красн-норечия.
  
  Вам предложено принять задание 'Место силы'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - найти то место, о котором говорил брат Юр.
  Награды:
  5000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Примечание.
  Игрок Хейген, непосредственно вы можете использовать альтернативные пути выполнения данного квеста.
  
  Ага, карт-бланш мне дали. Это удачно. Если честно, тащиться куда-то в Сумакийские горы мне совершенно не хочется. Нет, я там бывал, и теперь мне не нужен 'Великий Подземник', чтобы до них добраться, но при этом я представляю себе огромность этой горной системы. Может, эти самые скалы и рядом с хижиной старика Орта находятся, а, может, и нет.
  Но это не значит, что я не хочу знать, где это самое место расположено. Кровь драконов - это серьезно. Вот даю рубль за сто, что на каких-то скалах точно можно найти ее потеки, и соскрести остатки этого редчайшего ингредиента в пузырек. Да еще и квест получить, возможно, даже редкий или эпический.
  А можно просто продать данную информацию, и не обязательно за деньги. Вот только надо выяснить, где это место точно находится.
   - Сумаки огромны - покачал я головой - По ним годами бродить можно, а искомого так и не найти. Или пройти мимо, не зная, что уже пришел туда, куда надо.
  - К-карта - брат Юр засунул руку под рясу, а после протянул мне перевязанный красной ленточкой свиток - Н-нужное место отмечено к-крестиком. И п-помни - мольба должна б-быть искренней и идти от с-сердца. Тиамат п-прекрасно чует ложь и безжалостно к-карает тех, кто позволяет с-себе ее обманывать. К-как, кстати, и н-наш Орден.
  Дзиинь!
  
  'Дополнительная информация по квесту 'Место силы'
  Вами получена документ, на котором отмечено место, найдя которое вы сможете быстрее выполнить данное задание. Отметка из данного документа уже перенесена на вашу интерактивную встроенную карту'
  
  Вот и славно. Пусть будет.
  - Понял, не дурак - деловито заверил его я.
  - И не т-тяни - постучал указательным пальцем мне по груди брат Юр - М-мир стал хрупок как стены сосуда, и скоро все в-вокруг начнет р-рушиться. Д-дороги, еще сегодня б-безопасные, станут н-непроходимыми, а мирные д-долины превратятся в п-плацдармы. Т-те, кто прячется от п-перемен, все еще не желают этого в-видеть и осознавать, но это ф-факт, п-поверь мне. И скоро он п-получит подтверждение. Так что - спеши!
  - Хорошо - уже без шутовства ответил я - Не стану затягивать.
  - В-вот и славно - брат Юр расплылся в улыбке - А теперь иди, в-веселись. П-пока это еще в-возможно и д-даже необходимо. К-как там б-было? 'М-мы веселы, пока ммолоды'. А м-мне еще кое-куда надо успеть. Д-дела, знаешь ли. Д-дела!
  Я даже рот открыть не успел, как казначей махнул свитком перемещения, который невесть когда умудрился достать, и исчез в портальной вспышке.
  - Ни тебе 'здрасьте', ни тебе 'до свиданьица' - пробормотал я и пошел к столам, по дороге отмахиваясь от сокланов, которые предлагали то с ними выпить, то потанцевать.
  Веселье меня больше не интересовало, тем более, что каких-либо ощутимых благ клану второй день не принес. Судя по всему, награды за него не полагались, ни групповые, ни индивидуальные.
  Вот что, к слову, любопытно - а чего это фея, которая любит поорать по любому поводу и даже без него, так спокойно отнеслась к тому, что ей золотистый плащик не дали? Не знаю, как кого, а меня это лично настораживает.
  Может, лучше не брать ее завтра с собой, от греха?
  Впрочем, с Трень-Брень мысли у меня быстро перескочили обратно, на вновь полученное задание. Точнее - на некие частности, те, что где-то в Сумакийских горах расположены.
  Точнее - на их краю. Южном. Это я выяснил, раскрыв карту.
  Что приятно - белых пятен на ней почти не осталось, исключения составляли только часть джунглей Юга и северные нехоженые долины. Впрочем, и там, и там делать один хрен нечего.
  Так вот - скалы, о которые драконы бились. А я ведь был не так и далеко от них. Это, повторюсь, южный край Сумаков, тот, что совсем недалеко от моей исторической родины, города Тронье. Более того - если я когда-нибудь надумаю это место посетить, оттуда и надо будет к цели выдвигаться. Уверен, что со стороны гор проход к этим скалам искать замучаешься, а вот со стороны моря подойти можно будет попробовать. Не может там не быть какой-нибудь бухточки.
  Кровь драконов. Очень, очень интересно.
  Стоп.
  Тиамат - мать драконов.
  Драконов, так ее растак.
  А кто может знать все про своих детей, как не их мать? Про каждого из них. От первого до последнего.
  Последнего Великого Дракона. Того, что оставил по себе долгую память и квест, про который каждый слышал, но никто никогда его не выполнил.
  Голову даю на заклад, что если очень-очень поднапрячься, то из Тиамат реально вышибить место успокоения этого звероящера. Естественно, по достижению определенной репутации с ней. А там, где лежат кости этой рептилии, наверняка находится и подсказка по тому самому заданию.
  Правда, боюсь, скоро он перестанет быть игровым Священным Граалем. Как только Странник вскарабкается на Черный Трон, а боги войдут в силу, все мигом забудут про и про Великого Дракона, и про то, что сулил его квест. Такие вещи хороши для мирного времени, когда кланы от скуки обиды друг на друга выдумывают, а потом сами в них и верят. И враждуют после исключительно в спортивно-оздоровительных целях, чтобы кровь не застаивалась.
  А как паленым запахнет, все как волки вскинутся. Хорошая война - время передела границ, какие бы они не были, и забавы мирного времени в эту пору не котируются.
  От этих мыслей меня отвлекла Кролина, которая подволокла ко мне за руку рослого игрока в доспехах, явно выкованных мастерами Севера, причем на заказ.
  - Это Арвальд - ткнула моя заместительница парня в нагрудник пальцем - Зачисляй его в наш клан!
  - Вот ты шустрая - поразился я - А может Арвальд этого не хочет?
  - Я хочу - пробасил парень - И даже очень. Вы дружбу с кенигом Севера водите, я знаю. Ну, ваш клан. Вроде как у вас в нем и НПС оттуда есть, и потом вон, Морские Короли тоже на свадьбе были.
  - Ролеплейщик? - уточнил я.
  - Не то, чтобы... - Арвальд повертел пальцами в воздухе - Так, немного. А это плохо? Не подхожу?
  - Нам? - усмехнулся я - Нет, это-то как раз не показатель.
  И я обвел рукой свадебный луг, на котором резвились мои сокланы. Трень-Брень под веселые ритмы музыки, более всего напоминавшей 'польку', танцевала медленный танец с Вайлериусом, причем нежно прижимаясь к его щеке и болтая ногами в воздухе, гномы и Флоси водили хоровод вокруг груды пустых винных бочек, Кэйл Броунинг сидел на травке напротив фон Рихтера и время от времени бил его в нагрудник кулаком, уж не знаю с какой целью. Фон Рихтера, по крайней мере, это веселило, после каждого удара он заливался счастливым детским смехом.
  И это я молчу про Сайрин, Мысь и других достойных людей из клана 'Линдс-Лохен'.
  Да что там, по нам всем психиатрическая лечебница плачет, включая меня, лидера.
  Кстати - а где пронырливая журналистка Тень? Что-то не видать ее.
  Странно.
  - Нет, приятель, все в порядке - повторил я - Кро, ты за него ручаешься? Точно?
  - Я пьяненькая - сообщила мне заместительница - Но я себя контролирую. Он то, что надо!
  Ну, а почему нет? Шестидесятый уровень, боец и вроде нормальный парень.
  А тайн у меня в клане все одно никаких нет. Вынюхивать нечего. У нас все на виду.
  - Быть посему! - согласился я, и мой клан стал на одного человека больше.
  Собственно, вот на этой ноте я и закончил игру на сегодня.
  Вообще, неплохо было бы напомнить всем, что завтра в десять общий сбор, только вот толку в этом особого не будет.
  Так что я ограничился тем, что сообщил это Арвальду, который, похоже, завтра и станет моим единственным спутником, а после нажал 'Логаут'.
  И почти сразу об этом пожалел. Точнее - сразу, как вылез из капсулы и увидел лицо Вики.
  Оно было слишком добрым, а ее взгляд был слишком ласковым. Сочетание этих двух вещей означает одно - где-то я накосячил. И сильно.
  Но где? И захоти - не получилось бы. Потому как некогда?
  Может, ей рассказали, что я в игре с Шелестовой целовался?
  Но кто? Костик? Да нет, он же не смертник.
  Впрочем, все выяснилось довольно быстро, Вика, похоже, не намерена была откладывать разбор полетов надолго...
  
  
   Глава восьмая
   Безнравственность как способ существования
  
  - Кто такая Олеся? - грозно спросила Вика и тряхнула перед моим носом моим же смартфоном - А?
  - Персонаж - проворчал я, вылезая из капсулы.
  - Шутим? - в притворно-милой тональности погромыхивало эхо близящейся грозы. Настоящей такой, с порывами ветра до 20 м/с, молниями, ливнем и сообщением от МЧС, тем самым, которое традиционно придет через полчасика после того как все уже отгрохочет и отсверкает - Ну, а почему нет? Вика же дура, чего с ней считаться? Ей хоть сто бочек арестантов наплети, она во все поверит!
  - Завелась - я потянулся - Слушай, вот скажи мне, у тебя где-то там, в ежедневнике план написан? Ну, в котором предусмотрено количество утроенных скандалов с учетом дней в году? А, может, еще имеется и переходящий вымпел за перевыполнение этого плана и годовая премия с вручением кубка 'Скандалистка года'?
  - Очень смешно - щеки Вики побелели, она входила в тот особый женский раж, перед которым отступают в страхе армии, наводнения и даже сотрудники ДПС - Кто! Такая! Олеся!
  - Сказано же - персонаж - держался я своей линии, поскольку понятия не имел, кто такая Олеся. Среди моих знакомых такой не значилось.
  Нет, в совсем уж давние времена мелькнула на моем жизненном пути одна Олеся. Как сказка, понимаешь, как песня... Но это когда было? Еще в школе... Или на первом курсе института? Короче - сто лет назад. Я и лица-то ее не помню. Как, впрочем, наверняка и она моего. В любом случае, позвонить эта Олеся мне точно не может, просто в силу того, что телефона не знает. По той же причине и сообщение она тоже написать не в состоянии.
  А других Олесь, которыми меня можно прижать к стенке, среди моих знакомых не имеется.
  Вика несколько раз глубоко вздохнула, широко раздувая ноздри.
  - У писателя Куприна есть повесть 'Олеся' - пояснил я ей - Опять же - песня такая была. Очень популярная. Правда, еще в прошлом тысячелетии, но время - оно не властно над истинными культурными ценностями.
  - Удавлю - пообещала Вика - Вот прямо возьму и удавлю сейчас. Ты что, меня специально все сильнее из себя выводишь?
  - Тебя из тебя фиг выведешь - со знанием дела заявил я - Ты в тебе так плотно обосновалась, что... Ладно, сам запутался в словах уже, потому перейдем поближе к делу. Что там за Олеся такая нарисовалась?
  - Вот и я про то же спрашиваю - Вика сунула мне в руки телефон - Вот, читай. 'Добрый день, нам надо о многом поговорить, это важно и неотложно. Позвоните мне, Олеся'. О чем многом? Блин, Киф, ты что, эту Олесю обрюхатил? Просто смски с таким же текстом обычно мои одногруппницы своим парням слали, после того из туалета с возвращались с печальными лицами и бумажками в руках.
  - Боюсь спросить, с какими именно бумажками.
  - Узенькими, не очень длинными - пояснила Вика - И на каждой две полоски сверху.
  - Можешь успокоится - я плюхнулся в кресло и закинул ногу на ногу - И на то есть масса причин. Как минимум, более пяти. Первая и самая главная - душа моя, я не сплю с аристократками. Мордой-с не вышел, и экстерьером тоже.
  - Вот сейчас не поняла? - настороженно спросила подуспокоишаяся было Вика.
  - Поясню - дружелюбно кивнул я - Вот вспомни одно летнее утро, в которое я проснулся с дикой головой болью и растерянно сопящей обнаженной красоткой слева. Постигаешь, о чем я говорю?
  - Постигаю - фыркнула девушка - Видок у тебя тогда был!
  - Кто бы говорил - без малейших сантиментов заметил я - Итак - мы были мало знакомы, но уже успели согрешить. Скажи, душа моя, после соития тебе пришло в голову обращаться ко мне на 'вы'?
  - Точно нет - усмехнулась девушка - Чего уж после этого-то...
  - Так ты и не стала - хмыкнул я - А вот эта Олеся со мной на 'вы'. Вывод сама сделаешь?
  - Сделаю - подтвердила Вика - Сдается мне, полощешь ты мне мозги, Никифоров. По-хорошему говори, кто это такая?
  - Тьфу! Вот ты как тот пьяный, что до кочережки докопался, отчего та черна, да отчего гнута - я нажал пальцем на сообщение - Угомонись уже. Сейчас позвоню этой Олесе, и выясню, откуда она такая взялась. Вик, я на самом деле пока не понимаю, о ком речь идет!
  Гудок. Второй. А вот за ним раздался щелчок и мелодичный девичий голос произнес в трубку:
  - Да, слушаю вас!
  И все сразу встало на свои места. Я вспомнил обладательницу этого самого звонкого голоска. Стройную, русоволосую, голубоглазую, которую на самом деле звали Олеся.
  Олеся Верейская. Протеже Старика, занявшая место Марины Вежлевой. Временно, если верить нашему дражайшему шефу.
  То есть - надолго. Его 'временно', похоже, пределов не имеет. Я, по крайней мере, их не вижу. Его 'временно' припахивает вечностью.
  - Добрый день, Олеся - бодро произнес я - Это Харитон Никифоров. И можно просьбу? Вот так, сразу, фигурально выражаясь - с порога.
  - Можно - чуть ошарашено разрешила девушка - Смотря какую, разумеется. Но если я чем-то смогу...
  - Сможете-сможете - заверил ее я - Если вас не затруднит, подписывайте сообщения, которые вы мне присылаете, не именем, а еще и фамилией. Не просто 'Олеся', а, например, 'Олеся Верейская'. Просто, когда моя супруга их читает, то не всегда может понять, что вся переписка носит исключительно деловой характер, и делает весьма фривольные выводы.
  - Ваша жена читает сообщения в вашем телефоне? - в трубку плеснул смешок - Серьезно? Как в анекдотах или ситкомах?
  - Какие ситкомы? - преувеличенно бодро спросил у нее я - Наша жизнь похлеще любой комедии будет, у меня дома и в самом деле из мухи слона могут сотворить. В натуральную величину. Например, вы знаете, что возможно от меня беременны?
  - Что? - Олеся даже запинаться начала - Я? От вас?
  - Да-да - подтвердил я - По крайней мере такая версия высказывалась вслух буквально несколько минут назад. И базировалась она всего-то на вашем безобидном сообщении. Ну, и возможно, каких-то аспектах библейского характера.
  Щеки Вики начали наливаться какой-то просто нездоровой краснотой, только непонятно было - это от злобы или от стыда?
  - Я даже не знаю, что сказать - пробормотала, помолчав, в трубку Верейская - Серьезно - даже не знаю.
  - А давайте мы с вами ребенка сделаем? - предложил я - Ну, чтобы хотя бы как-то соответствовать. Зря мне что ли сейчас дырку в голове высверливали?
  - Харитон Юрьевич, я с вами не настолько знакома, чтобы выслушивать подобные шутки - в голосе Олеси появилась неожиданная твердость. Похоже, эта кукольная девчушка умела за себя постоять - И попрошу в будущем следить за тем, что вы мне говорите.
  - Да о чем речь! - радостно проорал в трубку я, подмигнув Вике - Давайте вот прямо сейчас встретимся в кафе, что на первом этаже, накатим ликера какого подушистее, а там и видно будет!
  - А, это вы перфоманс устраиваете? - смекнула девушка и захихикала - Тогда ладно, тогда другое дело. Я просто... Ну, неважно. А встретиться я не против, почему нет? Нам о многом надо поговорить и ряд рабочих моментов обсудить. Времени осталось совсем мало, на подходе большие события, так что надо выработать совместную стратегию.
  - Через двадцать минут? - по возможности сладострастно проурчал я, и демонстративно облизнулся - Жду!
  Верейская звонко рассмеялась и разорвала связь, что, впрочем, не помешало мне утробно проворковать в трубку, откликающуюся мне в ухо короткими гудками:
  - Волшебница моя!
  Вика, дошедшая за это время до помидорной багровости, дождалась пока я отключу телефон и только после этого спросила:
  - Это сейчас что было?
  - Оправданные ожидания - бодро доложил я - У нас в стране как - чего человек хочет, то непременно получит. Не нравились людям врачи, все они их не от того и не так даром лечили - получите платную медицину. Теперь не от того, не так, да еще и за деньги. Не нравилось дедкам и бабкам, как к ним относятся власти - держите в обе руки реформу. И все становится очень просто, потому как нет пенсионного возраста - нет пенсионерских проблем. И у тебя твоя мечта сбылась. Хотела, чтобы я сошелся с другой женщиной - изволь. Ты же знаешь, дорогая, в этой жизни я все только для тебя делаю. Рассветы там, закаты и прочая романтическая шелуха - это прекрасно, но это не в моих силах. А вот твое желание выполнить, пусть даже и такое забубенное - всегда пожалуйста. Потому посторонись, я пойду, побреюсь. Небритым ребенка малознакомой барышне делать, это моветон. Я и так с годами все больше на фавна становлюсь похож, а если еще она и о щетину мою уколется, то это, знаешь ли...
  - Ты так шутишь? - неуверенно спросила Вика.
  - Какие шутки? - я потер подбородок - Вон, скоро еж в бороде заблудится. Блин, надо было через полчаса договариваться. Пока побреюсь, пока то, пока се...
  Вика посторонилась, и я прошел в ванную. Побриться и впрямь следовало. Хоть встреча на самом деле деловая, это ничего не меняет. В форме себя держать надо всегда. Ну да, в выходные бриться всегда неохота, но - надо. Потому как опуститься проще простого - день не побрился, два не побрился, а потом начинаешь себя убеждать в том, что короткая щетина - это сейчас модно. И все, скоро ты напоминаешь Маугли - сына джунглей. Небритый, нечесаный, и админы-компьютерщики в любой компании тебя принимают за своего.
  Я подобное уже проходил. Ничего хорошего в этом нет.
  Выйдя из ванной, я застал Вику уже совершенно другой, не яростно-бушующей, а жалобно-застенчивой. Женщины вообще очень умело мимикрируют, есть у них такой талант. Осознав то, что партия в данный момент проиграна и дальнейшее обострение отношений является бесперспективным, умная женщина тут же меняет все - тональность беседы, ее ритм и даже содержание. Вот только что она была мисс фурия, а теперь это сама невинность. Мужчина еще что-то пыхтит, сопит, машет кулаками и всячески демонстрирует то, что его дело правое и враг будет разбит, а женщина уже мыслями не в этой битве за свои интересы, а в следующей, что случится позже. Может - через день, может - через год. Но она будет к ней готова, когда та грянет, потому что регонсценировку начинает прямо сейчас. А мужчина... Он, как всегда, все прозевает, потому что не ждет нападения от близкого человека. Потому что для мужчины отношения - это та хрень, при которых надо после работы идти домой, а не в спортбар, менять носки не когда на пятке дырка появится, а каждый день, и по выходным к ее маме ездить. А для женщины отношения - это вечный бой, в котором покой им даже и не снится.
  Но тут, правда, следует упомянуть и о том, что в любой момент мужчина может нахрен все послать, и уйти к друзьям водку пить. На пару недель. А после этого ему уже на все эти словесные баталии начхать будет. Потому как за эту пару недель может появиться другая женщина, которая ему мозг выносить не будет. Женщины по первости этим не занимаются, потому что прежде чем начинать войну, надо сначала захватить плацдарм, а делать подобное лучше всего в мирной обстановке.
   Вот и Вика уже поменяла цвет лица на мраморно-белый, она растерянно хлопала глазами, тискала в кулачках носовой платочек и как бы говорила всем своим видом: 'Что же я так-то, а?'.
  Выглядело это все настолько трогательно, что я даже не стал пускать в ход заготовленную за время бритья шутку, с оттягиванием резинки трусов, взглядом вниз, подмигиванием и словами: 'Ну что, парень, ты нас не подведи'. Как-то не к месту она была теперь.
  - Слушай, даже не знаю, что на меня нашло - виновато сказала Вика - Как-то все так завертелось...
  - Ты о залезании в мой телефон? - уточнил я, направляясь в комнату - Ну да, он, наверное, сам прыгнул тебе в руки. Так бывает.
  - Слушай, это нормальное явление - с железобетонной уверенностью в голосе возразила мне она - Все всегда лазают в телефоны друг друга. Хочешь, мой посмотри. Мне скрывать нечего.
  Я даже комментировать это не стал. Тем более, что она в самом деле так думает. Для нее это норма вещей.
  - Да еще Элька нервы подняла - продолжила тем временем свою покаянную речь Вика - Дал же бог сестрицу!
  Элька? Я навострил уши, потому что вот это уже было интересно. От сестры моей благоверной давно уже не было ничего слышно, причем не только здесь, в настоящей жизни, но и там, в виртуальной. Пропала она с наших радаров.
  А тут вот, нарисовалась, смотри-ка ты. И не думаю, что случайно.
  - И как она? - как бы между делом спросил я - Чего хотела?
  - Да как всегда - бодро затараторила Вика, несомненно радуясь возможности перевода темы на другую персоналию, поведение которой было еще более неприятным, чем ее собственное - Сначала: 'привет, сестренка', а закончилось все криками и скандалом.
  - На предмет? - уточнил я.
  - Да все эта ваша игра - глубоко вздохнула девушка - Ты-то у меня еще ничего, а вот Элька совсем с полозьев съехала. Прицепилась ко мне, что там 'Радеон' с богами учудить задумал. Скажи ей, да скажи. Я объяснила, что без понятия, не моя это епархия, мы здесь другим занимаемся и планов разработчиков ведать не ведаем. Причем, даже если бы мы чего и знали, все равно рассказывать про это нельзя, потому что коммерческая тайна. А она как начала орать, что я всю жизнь ей палки в колеса ставлю, что с детства она из-за меня покоя не знает и что даже о такой мелочи меня попросить нельзя.
  - Боги ей интересны, значит - задумчиво сказал я, натягивая джинсы - О как.
  - Ну да - Вика подошла ко мне поближе - Мол, не так все там просто, наверняка 'Радеон' фигу в кармане держит, и ей непременно надо знать, какую именно. Чтобы на раздаче первой быть.
  Ну, если до такого даже малахольная Элька додумалась, то остальные лидеры кланов из первой сотни точно дотумкали.
  А, может, и не додумалась. Может, ей подсказал кто. Или даже рядом стоял, когда она сестре звонила.
  - Причем тебе она даже привет не передала - с неподдельной обидой в голосе добавила Вика - Хотя и могла бы.
  - Могла - согласился с ней я, натягивая майку - Но, с другой стороны, невелика и беда в этом. Все, я ушел. Буду... Эээээ... Когда буду.
  - Это несерьезно - криво улыбнулась Вика - Киф, пошутили и будет.
  - А при чем тут шутки? - передернул плечами я - Все серьезно. Вика, я не твой ровесник, я взрослый дядька, причем с говнистым характером. И если сначала все эти твои девичьи закидончики в стиле мексиканских сериалов меня веселили и забавляли, то теперь это все мне реально надоело. Приятно на время вернуться в беспутную юность с ее эмоциональными всплесками, но только на непродолжительное время. Так что если хочешь жить со мной вместе - взрослей. Не хочешь - я в любой момент могу попросить себе другой номер, причем даже не на этом этаже, чтобы друг другу глаза не мозолить. Но устраивать все эти тестостероновые корриды я больше не желаю. Мне нервы дороже.
  Ну, вообще-то в этом случае я скорее всего останусь жить прямо здесь, а вот Вика отправится... Куда-то да отправится. Здесь, по крайней мере, ее точно никто не оставит.
  Молчит. Сопит. Платочек мнет.
  - Думай - посоветовал я ей - Надеюсь, ты меня услышала.
  И закрыл за собою дверь.
  Ничего, ей полезно время от времени такие встряски устраивать. Чтобы корона с башки на пол периодически падала.
  А вот на встречу я опоздал. Ну, как опоздал? Мужчина должен ждать женщину, а не наоборот. Здесь же как раз вышло не так, как должно. Понятнее говоря - Олеся уже стояла у входа в кафе, держа в руках какие-то бумаги, аккуратно сложенные в прозрачную папочку.
  И она была... Как бы так сказать-то... Прямо по классикам, короче, по Ильфу и Петрову. 'К поцелуям зовущая, вся такая воздушная'.
  Светлые волосы сплетены в косу, юбка чуть выше колен, достаточно открывающая круглые коленки, но при этом оставляющая простор для фантазии, талия, которую можно двумя ладонями охватить, очочки в модной оправе... Ну вот невозможно это описать, видеть надо.
   Я лично все это выразил в негромком 'ух ты', пригладил волосы, участил дыхание и приблизился к ней, изобразив, что бежал всю дорогу.
  Верейская демонстративно глянула на миниатюрные наручные часики и укоризненно посмотрела на меня.
  - Об одном жалею - ударил себя кулаком в грудь я - Вот до чертиков обидно, что мой школьный класс не устраивает традиционные ежегодные встречи.
  - А это тут при чем? - непритворно удивилась Олеся.
  - Если бы такие встречи производились, то я сделал все, от меня зависящее, унизился до шантажа, угроз и подкупа, но заставил вас пойти на одну из них со мной. Ей-ей, заставил бы! Чтобы потом до седых волос вспоминать завистливые лица лысеющих одноклассников и растолстевших одноклассниц и хихикать при этом, потирая руки.
  - Вас чморили в классе! - сверкнула глазами Олеся и белозубо улыбнулась - Да?
  - С чего такие выводы? - изумился я - Нет было такого. Я ровно стоял все одиннадцать лет, по-пацански, как положено.
  - Просто такие вещи всегда проделывают те, кого одноклассники чморили - пояснила Верейская и покачалась на низеньких каблучках черных туфелек - Так они комплексы детские изживают.
  - Те, кого чморили, обычно не этим промышляют - отмахнулся я - Они, как правило, на финансовое благополучие акцент делают. Костюмы дорогие одевают, часы и так далее. Мол, вот, вы так никем и остались, а я всем стал. У нас один такой в редакции работа, как вечер встреч, так он у коллег начинает собирать атрибуты внешней респектабельности - у кого булавку для галстука белого золота, у кого зажигалку дорогую. Давали, хотя и смеялись. К слову - не знаю, каким он в школе был, но у нас его тоже особо не любили. Нутро не изменишь, хоть сто лет пройдет. А я с другой целью вас пригласил бы на данное мероприятие. На предмет повышения своей мужской самооценки. Ничего так ее не поднимает, как зависть ровесников.
  - Ну, тогда бы я согласилась - благосклонно кивнула головой Олеся - Почему бы не оказать услугу коллеге?
  - Ловлю на слове - щелкнул пальцами я - Если вдруг все-таки подобное мероприятие будет иметь место, вам не отвертеться. А пока, в качестве аванса позвольте угостить вас заморским напитком.
  - Текилу пить не буду - сдвинула брови Олеся - И вискарик тоже. Даже за мир во всем мире. Я вообще спиртное не пью.
  По постановке фразы и проскользнувшей в голосе скуке было понятно, что эта фраза уже не раз ей произносилась. Хотя оно и понятно. Упустить попытку 'зацепить' такую девочку - грех великий, больно уж онах хороша собой. А спиртное самый верный мужской помощник в данном вопросе.
  - Кофий имелся в виду - пояснил я - Он тоже напиток и тоже заморский.
  - Ну, тогда ладно - лицо Верейской осветила улыбка, на щеках обозначились ямочки - Это можно. Но прошу не забывать, что мы встретились в первую очередь с деловой целью.
  - Такое разве забудешь? - вздохнув, открыл перед ней дверь я - 'Радеон' не то место, где можно думать о чем-то другом.
  - Я бы могла вам прочесть довольно длинную лекцию о том, что трудолюбие в наше время это на самом деле залог успешной карьеры, да только вы меня слушать не станете - чуть укоризненно произнесла Верейская - Люди вашего возраста вообще скептически относятся ко всему, что стало приоритетным для нового поколения.
  'Вашего возраста'. Вот негодяйка!
  Или это она меня так на место поставила? Мол - здесь знак 'стоп', старикам тут не место.
  - Если вы о корпоративных ценностях и тимбилдинге, то да, скептицизма хоть отбавляй - подошел я к первому попавшемуся свободному столику - Не верю я ни в то, ни в другое. Но и спорить с вами по этому поводу не стану. Скажите лучше, какой вам кофе подать, вон, официантка уже на подходе.
  Спора и впрямь не случилось, как, впрочем, и продолжения беседы на свободную тему. Как только мы сделали заказ, Олеся извлекла из папки бумажки и, строго сдвинув брови, произнесла:
  - Итак, Харитон Юрьевич...
  - Киф - поправил ее я - Называйте меня Киф. Так короче и язык ломать не надо. И еще - давайте на 'ты'. Демократичность в общении залог продуктивной работы.
  - Аргумент - уголки губ Олеси изогнулись в улыбке - Хорошо, давайте на 'ты'. Давай.
  - Итак... - произнес я, возвращая разговор в начальную точку.
  - Итак, на подходе большое игровое событие - затараторила Верейская - Не просто большое - глобальное. По крайней мере именно так мне сообщил Никита Небранович.
  - Кто? - переспросил я
  - Валяев - пояснила Олеся.
  - Так и говори. А то - 'Небранович'. Жуть какая. Ну, на пороге событие, и?
  - Правда, он мне не объяснил, какое именно - чуть отошла в сторону от делового тона Верейская, и вроде как даже засмущалась - А когда я попробовала его расспросить поподробнее, он сказал: 'Там капец чего начнется, народ кипятком оправляться станет, во какая жесть!'. Ну, а после этого с ним вообще стало невозможно общаться.
   - За задницу попробовал схватить? - понимающе посочувствовал я.
  - Нет - совсем уж смутилась Олеся и инстинктивно прикрыла грудь руками - Неважно. Но самое-то главное - какие нам пресс-релизы готовить? Событие на подходе, а у нас ничего нет. Совсем. Потому я вас и пригласила на эту беседу. Беда-то одна на двоих, вам тоже как-то надо будет отражать происходящее в 'Вестнике'. Давайте объединимся ради общей цели?
  - А чего ты к Максу не сходила? - полюбопытствовал я - Он не Валяев, руки распускать не будет.
  - И меня не примет по какой-то причине - было видно, что этот факт зацепил юную и амбициозную девушку - Семь раз пыталась попасть к нему на прием, и все впустую. То его нет, то у него переговоры, то еще что-то.
  Интересно, отчего это Зимин так невзлюбил эту красотку? Может, оттого что не его протеже село в освободившееся кресло Вежлевой?
  - Ну, шла бы выше - я побарабанил пальцами по столу - Ты же ставленник Старика. Он, вроде, в Москве наездами бывает.
  - Какой ставленник? - лицо Верейской вдруг чуть перекосилось - Я его и видела-то один раз, как раз тогда, когда меня назначили ИО.
  - Ну да, я помню твой рассказ. Он просто пришел к вам в отдел и сказал, что именно ты будешь замещать Марину.
  - Вот-вот - шмыгнула носом Верейская - И меня за это теперь все там ненавидят. Недавно мне в кофе соли насыпали. И еще банку с детским питанием в ящик стола вылили. А Зимин принимать меня не хочет. А Валяев...
  Ледяная неприступность и деловитость дали трещину, через которую хорошо было видно молодую еще совсем девчонку, которую запихнули на самый верх и дали команду 'крутись'. А правила игры не объяснили, как и то, что здесь 'да' и 'нет' частенько меняются местами.
  Видно, здорово ее все допекло, если она мне начала вываливать весь накопившийся на душе негатив. Вот только оно мне не надо, у меня личных проблем хватает. И если я ей про свое начну рассказывать, то эту бедолагу удар хватит.
  Правда, в подобной ситуации есть один существенный плюс. Именно на этой стадии можно попробовать поймать в свои сети ее молодое трепетное тело.
  Можно было бы. 'Бы' - потому что этого я делать не стану. Не из-за Вики, просто ни к чему это. Сейчас, по крайней мере.
  - Уверен, что грядущее событие напрямую связано с недавним возвращением богов - перебил ее я - Вряд ли это будет что-то другое.
  - Я думаю так же - запнувшись, согласилась со мной Олеся - Я анализировала все обновления за последние полгода, по масштабности это самое мощное. Ну, и по линии предполагаемого дальнейшего развития игры. Вот только и тут информации мало. Ну, спустились они с небес - и что? Ничего не происходит. Как на этом строить рекламную компанию и дальнейшее продвижение?
  - Как-то - развел руки в стороны я - Тут помочь ничем не могу, я не рекламщик и не маркетолог.
  - Но предположить-то вы можете, что дальше будет? - цепко глянула на меня Олеся - Вы же игрок, насколько мне известно, и достаточно опытный. Вот и скажите мне, как завсегдатай Файролла - что ждать другим игрокам? Что случится в самом скором времени, от чего народ кипятком писать станет? Уверена, вы что-то да знаете.
  Тут она еще и за руку меня схватила, да ловко так. И в глаза уставилась, не моргая, прямо как следователь какой-то.
  Хорошо, что здесь как раз кофе принесли.
  - Трогательно - расплылась в улыбке немолодая официантка - За руки держитесь! Вот я понимаю настоящие отношения, не то, что у некоторых, которые сразу раз - и в койку. Счастья вам!
   - Чего? - опешила Верейская, а я тут же накрыл ее руку своей второй ладонью и расплылся в улыбке, мол 'да, мы такие'.
  - Сплетня обеспечена - порадовал я ее, как только официантка отошла - Завтра все будут знать, что ты и в самом деле от меня беременна.
  - Как? - выдохнула девушка.
  - Так - я показал на спину официантки - Новость пройдет через десяток человек и выйдет именно на эту позицию. Дальше просто некуда. Хотя, возможно, прозвучит, что это не мой ребенок, а Старика, а я взял на себя его грех.
  - Ужас какой! - Олеся приложила руки к щекам - Про меня? Сплетня? Киф, это все несмешно, это же вопросы репутации! Ну, знаешь, такого я от тебя не ожидала!
  Сколько лиц у этой девочки? Я уже сбился со счета.
  Или это всего лишь смена масок?
  Елки-палки, да она меня тестирует. Подбирает ключи, смотрит, на что нажать, чтобы оборудование в виде меня работало исправно.
   - Знаю - склонил голову к плечу я - Как не знать. Тут, Олеся, не миссия Красного Креста, никто ни о ком просто так заботится не будет. Но вообще - здорово отрабатываешь, я ведь в какой-то момент тебе даже поверил.
  Верейская было округлила глаза, сложила губы, еле тронутые бледно-розовой помадой в 'сердечко', но усмехнулась, сняла очки, положила их на стол, отпила кофе из чашки и деловито поинтересовалась:
  - Перегнула?
  - Есть немного - подтвердил я - Слишком много образов за один раз.
  - Образ один, тональности разные - возразила Олеся - Но, ради правды, я не сильно и старалась сейчас. Ты не гады ползучие из моего отдела, с тобой по-другому нужно. Но все равно ведь следует попробовать понять, на что тебя подцепить можно?
  - А просто взять и поговорить - не-а? - поинтересовался я - По-людски?
  - Не-а. В этом здании никто ничего просто так не делает. Не то место, тут ты все верно подметил. И люди здесь говорят 'по-людски' - Верейская дважды согнула и разогнула пальчики, изображая 'кавычки' - только тогда, когда она им выгоден подобный разговор. Ну, или, когда их совсем уж к стенке припрут. Нет, оно везде так, но здесь, в 'Радеоне' - особенно. Таков местный стиль жизни. Я это сразу поняла, в тот же день, как сюда стажеркой год назад устроилась
  - Слушай, хорошая карьера - без тени иронии сообщил Олесе я - За год из стажерок в начальники серьезного направления...
  - Как поставили, так и снимут - предельно жестко возразила мне девушка - Знаешь, как на самом деле я стала ИО? Если по правде говорить? Тот, кого ты называешь 'Стариком' зашел в кабинет, где в этот момент находились три начальника, спорящие кому достанется место Вежлевой, уборщица и два копирайтера - я и еще одна девочка, Мила Морозова. Он зашел, посмотрел на нас, сказал что-то вроде 'Bär bleibt Bär, fährt man ihn auch über das Meer', а потом по-немецки как начнет стишок читать!
  - Стишок? - не понял я - Нет, не спорю, Старик большой оригинал, но ни с того, ни с сего по немецки стихи подчиненным читать - это даже для него сильно.
  - Это я неверно выразилась - поправилась Олеся - Это не просто стих был, а считалка. Что-то про детей, которые не должны бояться страха, а кто боится, тот и будет водить. И на каждом слове он пальцем на кого-то показывал, по кругу. Точь в точь как в детской игре. Если бы в этой считалке было на одно слово меньше, ИО была бы не я, а уборщица с нашего этажа.
  А вот в это верю. Очень на нашего лидера похоже, он такие вещи только так проделывает.
  - Таким образом свой шанс и получила - продолжала тем временем Олеся - И теперь костьми лягу, но его не упущу.
  Жаль. Правда - жаль. Я ведь почти поверил в то, что здесь появилась еще одна живая душа. Пусть с приличных размеров тараканами в голове, но живая.
  Ан нет. То же, что и всегда. Еще один претендент на мировое господство. Может, плюнуть на все и включиться в эту гонку? Серьезно. У меня хорошие шансы если не на победу, то как минимум на призовое место. Получу обещанный этаж, наберу команду вот таких вот Верейских, чтобы они друг друга жрали на подступах к моему креслу, а сам буду за этим наблюдать. Ну, и Лику заместительницей возьму, буду с ней периодически сожительствовать на рабочем столе, как и положено серьезному начальнику.
  Шутки шутками, а без этого я здесь, похоже, скоро совсем белой вороной стану.
  И все-таки - жаль. Такая девчонка - и вот. Та же Вика, только в профиль.
  - Это-то понятно - отпил и я кофе - Я тебе зачем?
  - Мне нужны союзники - откинулась на спинку стула Верейская - Не какая-нибудь мелочь, а люди, приближенные к руководству, те, чье слово что-то решает.
  - Тогда ты не по адресу обратилась - ковырнул я ложечкой кремовое пирожное, я это дело вместе с кофе себе заказал - Не то, чтобы моя особа была никем и звали ее никак, но до влиятельной персоналии я не дотягиваю.
  - Ты себя недооцениваешь - почти перегнувшись через столик, сказала мне Олеся - Ты просто не хочешь видеть то, что очевидно для очень многих. И, кстати, эти очень многие считают такое твое поведение частью стратегии. Более того - даже пытаются рассчитать, когда ты начнешь наносить удары по тем, кого считаешь конкурентом. Скажу больше - ты просто не представляешь, какое количество людей с радостью с тобой расправилось бы, причем не в переносном, а в прямом смысле. Но они боятся.
  - Кхм - чуть не поперхнулся от таких новостей я - Меня боятся?
  - Тех, кто стоит за твоей спиной - покачала головой Верейская - Азов, Зимин и, конечно же, сам.
  - А Валяев? - уточнил я - Почему ты его не назвала?
  - Потому что не уверена, что он входит в число тех, кто протянет тебе руку, а не подставит ногу - немедленно отозвалась Олеся - Я умею слушать, а образ дурочки, дорвавшейся до благ земных, дает немалые преимущества. Люди, которые обычно следят за тем, что говорят, рано или поздно начинают видеть в тебе мебель. А мебели стесняться не принято.
  - Мягко говоря - удивила - признал я.
   - А уж как я-то была изумлена, когда поняла, что к чему - рассмеялась девушка - Тут на тряпки рвешься, зубами дорогу выгрызаешь, за каждую ступеньку бьешься, и все равно движешься к цели по миллиметру. А ты, кому всего-то руку нужно протянуть, сидишь и ничего не делаешь. Киф, не пора ли тебе взять то, что твое по праву?
  - Если бы меня спросили, как выглядит демон-искуситель, я бы посоветовал поглядеть на тебя.
  - Я не демон - вновь белозубо улыбнулась Верейская - Я тот человек, который готов встать рядом с тобой. Да, преследуя свои интересы, это правда, но ведь они совпадают с твоими? Но ничто так сильно не связывает людей, как общее дело.
  Что-то подобное я сам недавно говорил. Сегодня прямо день-перевертыш, как в кривое зеркало смотрюсь.
  - Само собой на самый верх мы не пробьемся - почти шептала Олеся, поблескивая голубыми глазами - Там занято все, и надолго. Но есть ведь места близ ступеней трона, правда?
  - Правда - произнес я, начиная скучать - Есть такие.
   - Не слышишь ты меня - с досадой заметила Верейская - Но ничего, скоро все начнется, и тогда тебе все равно придется делать выбор.
  - Что - 'все'? - насторожился я.
  Явно ведь речь идет не об игре. Не могут события там, в виртуальности оказывать какое-то воздействие на мою жизненную позицию здесь.
  - Надо больше интересоваться тем, что происходит под носом - не без удовольствия высказала мне Верейская - Или дружить с теми, кто не ленится это делать. И сразу просьба - не надо прямо сейчас заверять меня о том, что ты только и делал все это время, как думал о том, как бы со мной в союз вступить. Вот как бы со мной переспать - думал, это уж наверняка. А про все остальное - нет.
  - Нуууу... - отвел я глаза в сторону.
  - Я так думаю, что это не последняя наша встреча? - Олеся снова взяла меня за руку - Даже уверена в этом. Ты подумай обо всем, что я тебе сказала, а в следующий раз мы все это еще раз обсудим. А теперь извини, пойду, поработаю. Шутки шутками, а обновление в игре и вправду уже вот-вот грянет, а ничего толком не готово. Вот так оно завтра громыхнет, и спросят у меня: 'Госпожа Верейская, дражайшее ИО, куда вы смотрели'. И все. Была ИО, стала никто. Не хотелось бы. Вот занимай я пост не номинального, а настоящего начальника, то мне бы просто нагоняй выписали. А так и вовсе могут выгнать.
  Она поднялась со стула и стояла рядом со мной, ожидая реакции на свои слова.
  - Ты донесла до меня свою мысль - сказал я ей - Если будет возможность, я замолвлю за тебя слово.
   - Я же говорю - ты себя недооцениваешь - Верейская наклонилась ко мне прошептала в прямо ухо - И ты не знаешь, каковы на самом деле пределы твоего влияния на ту или иную ситуацию.
  - А ты уже частично добилась поставленной задачи - не удержался я от шпильки - Мы все-таки начали сотрудничать.
  - Так и хорошо - Олеся мне подмигнула - Но ты все равное еще не до конца понимаешь, настолько взаимовыгодно и приятно будет сотрудничество со мной. Все-все, не надо вопросов, я убегаю. Работа есть работа.
  И Верейская удалилась. Впрочем, на прощание она мне послала воздушный поцелуй, прямо на виду всего кафе.
  Теперь сплетня точно обеспечена. Даже это она продумала. Однако, хорошая смена у нас растет, господа, хорошая. Перспективная.
  И это я еще Вику за интриганку держу, в чем-то ее упрекаю. Она ангел на фоне вот этого ангелка в очочках.
  Но обещанную услугу я Олесе при случае все же окажу. Лучше иметь ее в друзьях, чем во врагах. Правда, боюсь, это все для нее раньше или позже закончится плохо. Точнее - закономерно. Как это уже случилось с теми, кто до нее сидел в том кабинете, что она заняла.
  В ушах у меня на секунду снова громыхнули удары ног о пол, нос щекотнул запах пражской зимы, сменившись ароматом шереметьевской кофейни, в которой Марина всегда выпивала чашку 'экспрессо' перед вылетом куда-либо.
  Эту услугу окажу, а остальное... Ну нафиг. Это не то, на что я хочу потратить оставшиеся у меня годы... Или месяцы. Или дни.
  Но какова все-таки девица, а?
  
   Глава девятая
   Иллюзия победы
  
  Вот все-таки надо, надо иногда особо зарвавшимся гражданкам встряски устраивать. Очень много пользы из этого извлечь можно. Например - тишину и покой вечером и сырники на завтрак. Но, правда, при этом следует помнить, что перегибать палку нельзя, поскольку никогда не знаешь, когда сам окажешься на их месте. Жизнь - качели, я про это уже говорил. Сначала ты наверху, а мгновением позже - уже внизу.
  А еще Вика даже и не подумала возмутиться тем фактом, что сразу после завтрака я намылился отправиться в игру. По-моему, ее этот факт даже обрадовал. Ну, оно и понятно - лучше в дурацкой капсуле, но под приглядом, чем невесть где невесть с кем. Впрочем, может я и неправильно оцениваю ситуацию, преувеличивая свою ценность в ее глазах.
  Но это не так и важно. Временный мир и покой в жилище установились - и ладно. Все равно все точки над 'i' будут ставиться тогда, когда падет Странник. Не знаю почему, но во мне поселилась уверенность в том, что именно это событие и станет конечным пунктом моего путешествия по виртуальной реальности. А еще мне все сильнее и сильнее казалось, что именно это и было тем самым главным, ради чего меня в игру и отправили. А все остальные забавы, вроде поисков ключей и возвращения богов являлись не более чем гарниром вокруг куска мяса.
  С чего я это решил, почему - не знаю. Но вот не отпускала меня эта мысль.
  Интересно, а что по этому поводу думает сам Странник? И размышляет ли он на подобные темы вообще? Интересно было бы узнать. Да и вообще он крайне занятная фигура. Хотя нет, 'занятная' - не то слово. Мрачная, непредсказуемая, я бы сказал - мистическая, вот это будет верно. Он ведь всегда появлялся там и тогда, когда я его не ждал. Но при этом он-то знал, где и когда я буду. Ну, разве кроме того случая под землей, около первого заброшенного города, когда мы случайно столкнулись.
  И да - мы с ним связаны, я же это давным-давно осознал. Причем не его меткой на моей руке, а как-то по-другому.
  А еще мне совершенно не хочется, чтобы с ним что-то случилось здесь, в реальности. В игре я сделаю всё, чтобы он пал, но здесь приложу все силы, чтобы до него не добрался Азов со своими головорезами. Точнее - сделаю все, что смогу для этого. Правда, могу я немного.
  Дело не в том, что я такой хороший, просто с раннего детства есть у меня один принцип - как ко мне, так и я. Зло и добро одинаково помню. Так вот Странник мне свинью ни разу не подкладывал.
  У меня принципов мало, почитай, что их и вовсе нет, но те, что наличествуют, я блюду.
  А после эти мысли у меня из головы вылетели, поскольку я оказался на том самом месте, где вчера свадьба пела и плясала. Но то было вчера. А сегодня здесь был вытоптанный сотнями ног луг, по которому бродили слегка ошарашенные отсутствием всегда тут присутствующей травы овцы. Они шатались по этой пустыне, скорбно опустив головы, время от времени сталкивались друг с другом и грустно делились впечатлениями. Вы никогда не слышали печального овечьего 'мээээ', в которое вложена неземная печаль и полное разочарование всем мироустройством? Вы не знаете, что такое истинное горе!
  Одна из них наткнулась на меня, подняла голову и невесело что-то проблеяла, как видно, и меня призывая поскорбеть по поводу невесть куда девшейся ранневесенней зелени.
  Но мне было не до сочувствия. Мне надо было спешить в замок, где, должно быть, уже собрались мои сокланы.
  - Отстань, жвачное - пнул я овцу в каракулевый бок - Давай-давай, вали с дороги, меня там уже, небось, ждут. Уууу, хали-гали, понимаешь!
  И верно - ждали. Не скажу, что уже собрался вот прямо весь клан, но кворум точно был. И даже более того. Причем непосредственно лучшие люди нашей кунсткамеры здесь присутствовали все, как один. Я увидел Снуффа, который о чем-то спорил со Славом, спаянную воедино алкоголизмом и многочисленными драками четверку гномов, к которой нынче примкнул и Вахмурка, Амадзе, как бы между делом подбиравшего ключи к массивному замку висящему на дверях, ведущих в подвалы замка, Сайрин, которая, как видно в честь рейда, нынче приоделась в одежды пестрых цветов и сейчас гадала по руке Фрейе. В общем - все наши были на месте.
  Единственным, что вызывало некий диссонанс, была тишина в небесных сферах. Никто не улюлюкал в горних высотах, не сыпал искрами, не плевался и не горланил так, что уши закладывало.
  Проще говоря - Трень-Брень, похоже, отсутствовала. И это было странно.
  Но не неприятно. Для ловушек, тайников и замков у нас вон, тот же Амадзе есть, а бардака в рейде поменьше будет. А то и вовсе не будет.
  - Ну, все собрались? - громко сказал я, подходя к лестнице, ведущей в замок. Именно на ее ступенях, уже по хорошей народной традиции и разместилась основная часть моего клана - Или еще нет?
  - Времени без пяти - сообщила Кролина и обвела глазами собравшихся - Давай еще минут десять подождем.
  - А, может, пять? - внесла предложение Фрейя, отмахнувшись от Сайрин, бубнившей что-то вроде: 'И вижу принца на белом коне, но вот только не к тебе он скачет, а от тебя. Наверное ко мне. Или к Мыси. Она лысенькая, прикольная' - Не ровен час, наше клановое проклятие притащится, и тогда пиши пропало.
  - Надо будет Треньке повязку на левый глаз подарить - засмеялся Слав - Такую, покозырнее. Шелковую, с вышивкой. Чтобы точно носила.
  - Зачем? - удивилась девушка.
  - Для связки 'образ-внешность'. Будет она у нас штатным Лихом Одноглазым.
  Над этой, прямо скажем, незамысловатой шуткой засмеялись не все. Просто не все знали, кто такое Лихо Одноглазое. Фольклор, уходящая натура. Бэтмена знают все, а классических персонажей из русских сказок уже не каждый.
  - Припрется - значит, припрется - сказала, как отрезала, Кролина - Как верно заметил Хейген, она одна из нас. Будем терпеть, что поделаешь? Ну, а если совсем у нее башню сорвет, то я ее грохну прямо там. Хрен с ней, с репутацией. Похожу немного в статусе агра.
  И ведь не шутит. Грохнет.
  
  'Игрок Кролина предлагает вам присоединиться к рейду 'Всех убьём, одни останемся'.
  Принять приглашение?'
  
  Хорошее название, ничего не скажешь. Главное - оригинальное. Но, с другой стороны, мне теперь рейд создавать не надо, и это очень даже славно. Я просто не знаю, как это делать. То есть - разобраться я бы разобрался, но пришлось бы в настройках поковыряться.
  Мне за все то время, что я играю в 'Файролл' самому подобное делать это так и не довелось. И так бывает.
  
  'Игрок Кролина передала вам лидерство в рейдовой группе.
  Желаете просмотреть уже выставленные ей условия проведения рейда?
  
  Нет, не желаю. Кро человек сложный и с изрядными тараканами в голове, но в этих вопросах она точно лучше меня разбирается. Я бы вообще оставил за ней командование, но это может вызвать ненужный резонанс.
  
  'Желаете изменить уже выставленные ей условия сбора трофеев?'
  
  Ответ тот же. Да и другие дела у меня на оставшееся время нарисовались. Просто я приметил во дворе человека не из нашего клана, и совершенно непонятно, что здесь делающего. На скамеечке близ стены вольготно разместился Гедрон Старый, лидер 'Диких Сердец'.
  Увидев, что я его заметил, он помахал мне рукой, приветствуя, и мотнул головой, давая понять, что нам есть, о чем перекинуться парой слов.
  И правда - есть такое. На свадьбе мне так и не удалось с ним поговорить, так что надо использовать момент.
  - Ждем десять минут, потом выступаем. Кто не успел - тот опоздал - подытожил я, обращаясь сразу ко всем, и направился к своему старому знакомцу.
  - Привет - Гедрон маленько подвинулся, уступая мне место - Порейдить решили, значит? Хорошее дело, богоугодное. Куда направляетесь?
  - Туда - показал я рукой на север - А потом туда. А потом все вокруг, да около.
  - Понимаю - понимаю - закивал Старый - Сие тайна великая есть. Одна из твоих многих.
  - У меня - и тайны? - возмутился я - Да откуда? Ты просто забыл, что я человек - душа нараспашку. Рубаха-парень!
  - Ну да, ну да - опять же не стал спорить со мной Гедрон - Так оно и есть на самом деле. И тогда сразу тебе вопрос в лоб, если ты такая открытая для диалога личность - какие у тебя дела с 'Вербум Сап'?
  - О как - уже непритворно удивился я - А с чего ты взял, что меня и клан со столь непроизносимым названием что-то связывает?
  - Кукушка в лесу накуковала - широко улыбнулся Гедрон - Чего ты моргаешь? Ну хорошо - стрекозка крылышками нажужжала.
  - Сдай мне эту стрекозку, и я отвечу тебе на твой вопрос - предложил я ему - Просто таким жужжалкам надо крылышки на дальних подходах обрывать.
  - Не хочу тебя расстраивать, но этому представителю животного мира хрен ты чего оборвешь - вздохнув, сообщил мне лидер 'Диких сердец' - Потому как зовут сию насекомую звучным именем Реввар, и при всем моем уважении, эта цель не по тебе. И не по мне. Я вообще не очень представляю, кто бы мог этой жадюге бороду подровнять. Разве что 'Двойные щиты', но в свете последних событий и этот вариант совсем не вариант.
  - Стоп - остановил я его - Каких событий? Я что-то пропустил?
  - Судя по всему - да - Гедрон недоверчиво глянул на меня - Слушай, а ты точно кланлидер? Может, ты подставное лицо? Просто помимо раздувания щек и красивого значка над ником, людям с нашим статусом положено знать все, что происходит в игре, и даже немного больше того. Ну, если у тебя, как у кланлидера, есть желание чего-то в ней добиться.
  - Хворал я - мне стало немного дискомфортно - Сильно. Неделю.
  - И чего? - пожал плечами Гедрон - Одно другому не помеха. Ну, не в состоянии ты в игру зайти, ладно. Но форум-то почитать можно, правда? Особых откровений там не найдешь, но основные новости все есть. Хейген, 'Двойные щиты' еще на той неделе распались. Как зеркало разлетелись по игре, на мелкие осколки. Конфликт в верхушке клана, не сговорились, лидеры, похоже. Такое бывает, и часто. Сначала не поладили, потом поругались, а потом кто-то в запале нажал кнопку 'Распустить клан'. Хотя, может, это и маневр какой, особо хитроумный. Там такие непростые люди у руля стояли - что ты!
  Вот так новость! Интересно, а куда теперь занесло моего закадычного недруга Мюрата и его компанию? Не верю я, что он надолго останется без хозяина. Не тот это человек.
  Да и вообще он как-то попритих в последнее время. Не звонит, не пишет. А совсем еще недавно я прямо не знал, как от этого надоедалы избавиться.
  Может, дело как раз в том, что его длинный нос учуял перемены, и я автоматически отошел на второй план? Впрочем, какая разница? Исчез Мюрат с горизонта? Хорошо! 'Двойные щиты' распались? Вообще отлично!
  - Давай, Хейген, берись за ум - наставлял меня тем временем Гедрон - Или не мудри особо, передай бразды правления своей заместительнице. Я тебе честно скажу, на правах старшего и более опытного товарища - она больше лидер, чем ты. За час до начала пришла, всех пришедших отметила, с офицерами пятиминутку провела. А ты вон, за пять минут 'до' нарисовался. Не обижайся, но так себя грамотные руководители не ведут. Ты же не просто какой-то игрок, ты первый среди равных. И доказывать всем остальным ты этот факт должен ежеминутно. Ты - лидер. Ты задаешь тон в клане, и по тебе будут судить о нем и свои, и чужие.
  Разделал он меня как мясник тушу и каждое слово его - правда. Неприглядная, не сказать - обидная, но так оно и есть на самом деле. А самое главное - и возразить-то нечего. И уж тем более объяснить ему, что мне клан этот нужен как рыбе зонтик. Там если начинать рассказывать с самого начала, столько всего придется выложить, что страшно подумать.
  - Ладно, я тебе не мама, не бабушка, и не дежурный сержант - глядя на мое лицо, произнес Гедрон - Вернемся к нашим баранам. Так что насчет 'Вербум Сап'?
   - Знаешь, тоже вокруг да около ходить не буду - признался я - Хотелось мне у тебя узнать, что они из себя представляют, а теперь уж и не знаю, как поступить. То ли ты им друг, то ли враг - поди пойми.
  - Не враг - точно - заверил меня Старый - А вот подружиться с ними не откажусь. В этой связи просьба - сведи меня с их лидером. Времена сейчас смутные, не то, что раньше, потому письма вроде 'Может, повстречаемся, покушаем мясных деликатесов, потрещим о разных всякостях' теперь не в ходу. Все решают репутация и рекомендации. С репутацией, увы, у нас все еще не так ладно, как хотелось бы, потому я к тебе и пришел. Мы, вроде как, не чужие друг другу люди.
  На самом деле я представляю, как сейчас Гедрон себя переламывал. И ценю это. Сами посудите - лидеру одного из старейших кланов, ранее годами не вылезавшего из топ-пять, приходится просить какого-то мутного чувака о протекции. Унизительно? Не то слово. Да еще с его-то самолюбием!
  Но Старый пересилил себя. Вот он, поверьте, настоящий лидер. Ради себя, думаю, он спину гнуть не стал бы, а вот ради дела - смог.
  Уважаю!
  - Нет проблем - кивнул я - На днях я должен с ними повстречаться, слово замолвлю. А что, они действительно сильный клан? Просто я до того о них не слышал даже.
  - Скажем так - они особо напоказ себя никогда не выставляли, но, если надо, могут многим глаз на задницу натянуть - подумав, ответил мне Гедрон - Не всем, понятное дело, но тем не менее. С 'Гончими' или 'Ветром надежды' им, конечно, тягаться будет не под силу, не тот уровень, но вот нашего общего друга Сайруса они уделают как бог черепаху. Так что для альянса они самое то.
  - Альянса?
  - Хейген, я же тебе уже сказал - времена настали смутные - пояснил мне лидер 'Диких' - Грядут перемены, и пользу из них извлекут только те, кто додумался объединиться до того, как все начнется. Ну, или совсем уж мелкие кланчики, до которых никому дела нет, и которые сами никуда не полезут. Они под пни забьются, и грядущие лихие дни там пересидят. Молнии в низины не бьют.
  - А мне ты чего альянс не предлагаешь? - усмехнулся я.
  - Так ты и так никуда не денешься - в тон мне ответил Старый - Мы все давно одной веревочкой повязаны. Ты, я, Глен. У нас одна группа крови. И, кстати, прописка тоже. Если все совсем уж хреново повернется, будем разыгрывать местную карту, кланы нпсишные поднимать под лозунгом 'Спасай Пограничье'. Закроем границы, соберем вокруг себя всех союзников из тех, с кем дело иметь можно, ощеримся мечами, засядем в обороне и будем выжидать, пока крупные хищники друг друга в схватках измотают. Я такой вариант уже прикидывал.
  - Стратег - протянул я.
  - Ну, кто-то ведь должен в будущее смотреть? - без тени сарказма сообщил мне Старый - Ты вечно в облаках летаешь и невесть где шляешься, Глен ролеплейщик, кто остается? Только я. Вот, навожу мосты с кланами средней руки, пробиваю, с кем дело иметь можно. 'Вербум Сап' как раз из таких.
  - Договорились - протянул ему руку я - Что смогу - то сделаю.
  - Вот и славно - Гедрон встал с лавочки - Вот и хорошо. Я тогда дальше пошуршал, дел у меня еще полно. Да и тебе пора. Вон, Кролина твоя уже подбоченилась, на нас глядя.
  И правда - Кро, перехватив мой взгляд, нахмурилась и постучала себя пальцем левой руки по запястью правой, как бы говоря: 'пора, любезный друг'. Ну, может и не дословно, но по смыслу все именно так и обстояло.
  Ну да, обозначенное время ожидания за разговорами уже истекло, но откладывать в долгий ящик одно теперь уже решенное дело мне не хотелось.
  
  'Добрый день, Айболитка.
  Буду рад встретиться для обсуждения вопроса, обозначенного в вашем письме.
  Предлагаю провести эту встречу завтра, в понедельник, в 19-00 по московскому времени в городе Селгаре, в духане кривого Ибрагима, что расположен рядом с главной городской площадью, недалеко от аукционного дома.
  Если время и место вас устраивают, просьба подтвердить это письмом.
  Если нет - я готов рассмотреть ваши варианты.
  С уважением -
  Хейген из Тронье.'
  
  - Хейген! - рявкнула Кролина - Самое время эпистолярными экзерсисами заниматься. До того времени у тебя на это не было?
  - До того темы для написания письма не имелось - парировал я - А теперь она появилась.
  Дзиииинннььь!
   - Я не опоздала? - раздался писклявый голосок - Нет, не опоздала! Блиииин, вы меня все это время ждали, да? Всем кланом? Мне прямо даже неловко как-то...
  - Не только тема для письма появилась! - простонала Фрейя - Еще и это маленькое чудище явилось!
  - Сама ты чудище! - моментально вызверившись, фея описала круг над головой трагично заламывающей руки целительницы - На себя посмотри!
  - Цыц обе! - скомандовал я - Трень, лови приглашение. Еще кому надо бросить? Второй раз спрашивать не буду! Нет? Тогда строимся по трое, и я открываю портал.
  Что примечательно - уже на той стороне портала, я обнаружил, что Назира, который после свадьбы вернулся к своим обязанностям и ошивался всю дорогу неподалеку от той скамейки, где я беседовал с лидером 'Диких сердец' рядом со мной нет. И Кэйла Броунинга тоже, хоть тот и бряцал оружием наравне с нашими воинами.
  Надо думать, потому что рейд. Нельзя НПС в нем использовать как физическую или магическую силу, если это не предусмотрено условиями. Здесь, видимо, не предусмотрено, вот они и остались там, в замке, ожидать нашего возвращения.
  Впрочем, кроме меня этого никто больше и не заметил. Народ с интересом оглядывался, окидывал оценивающим взглядом развалины и ждал дальнейшего развития событий.
  - Друзья - гаркнул я - Соратники! Сегодня прекрасный день. Я бы даже сказал - прекрасный-распрекрасный день для нашего клана. Сегодня мы вынесем инстанс с 'нуля'. Да-да, вы не ослышались, этот инст, так сказать, девственен.
  - Фу-фу-фу - переглянулись Тисса и Фрейя, под гогот мужской части клана - Пошловато сказано.
  - Что? Нормальное сравнение - не согласился я - Немного вычурное, но в рамках. Ладно, не суть. Вооон там есть дыра, которая сейчас завалена камнями и являющаяся входом в очень и очень недружелюбную локацию, битком набитую гоблинским отродьем. А в конце ее мы еще столкнемся и с их руководителем, которого зовут Смух Драное Ухо. Полагаю, что просто нам там не будет, это уж к гадалке не ходи. Но зато и пожива будет неплохая, сами понимаете.
  - Нехоженый инстанс! - причмокнул Слав и потер руки - Мечта настоящего мародера!
  - Таааак! - Кролина оттеснила меня плечом, а после даже вкарабкалась на камушек - Для тех, кто не в курсе - этого самого Смуха валим в последнюю очередь, только после того, как будут разбиты все ящики и бочки, обстуканы все стены, перевернуты все камушки. Эх, кабы знать, сколько там залов будет...
  - Семь - тут же ответил я - Информация проверенная, из компетентного источника.
  - Не всякому источнику можно верить - наставительно произнесла моя заместительница.
  - Скажем так - наводка на этот инстанс была получена мной в качестве награды за один квест - подумав секунду, сказал я - Так что - семь залов с гоблинами, восьмой с главным боссом. Классика.
  Еще на той неделе я бы вряд ли стал так распинаться перед кучей сокланов, среди которых, возможно, есть 'кроты'. Согласитесь, любой мало-мальски натасканный аналитик сразу же задумается - что это за квест такой, за который дают наводку на нехоженый инстанс.
  Но в свете последних событий приоритеты немного сместились. Пусть ломают голову. Мне это по барабану. Скоро нам всем не до того будет.
  - Чудненько - потерла руки Кролина, несколько человек непроизвольно повторили ее движения - Стало быть - в восьмой зал ни ногой, пока я... Точнее - Хейген не даст отмашку.
  - Ты - подумав, произнес я - Не я. Кро, забирай полномочия координатора обратно. Тебе это в радость, а мне хочется просто мечом помахать. Надеюсь, никто не против?
  Народ замахал руками, давая понять, что им все едино. Главное - айда внутрь, гоблинов гонять!
  - Вахмурка и остальные гномы - штурмовая группа - начала раздавать команды Кролина - Идете первыми, на острие. Второй эшелон - Слав, Роско, Сандр. Ну, и еще - ты, ты, ты. Меняете гномов, если их сильно прижмут. Снуфф, Гудвин, Мысь, на вас Фрейя и Тисса. Сами понимаете - чтобы ни волоска с их головы не упало. Хилеры - наше все. Так. Вы четверо - прикрытие наших ворюг - вон того невысокого, и вон той, с крыльями. Если будет альтернатива, кого именно спасать - выбирайте Амадзе. Его больше жалко.
  - А меня меньше? - возмутилась фея.
  - А тебя так много, что не убудет - невозмутимо парировала Кролина - И потом - полагаю, что даже гоблины тебя не убивать станут. Они в стороны разбегутся, только тебя завидев. Или заслышав. Ну, а если серьезно, то запомни накрепко - твое время наступает только тогда, когда я это разрешу. В бой не лезешь, нам не мешаешь. Твоя работа - ловушки, тайники, замки. Поняла?
  - Поняла - хмуро буркнула фея - Вот всегда так. Самое интересное - и не мне! Сначала плащ обломился, теперь фан пролетает мимо меня. И где справедливость?
  - Там, за облаками - ткнула пальцем в небо Кролина - Итак, продолжим. Стрелки...
  Инструктаж был исчерпывающий и, слушая его, я снова осознал, насколько был прав Гедрон. Вот она - настоящий лидер. А я, так, муляж...
  Если получится, то после ухода из игры я договорюсь с Костиком, чтобы тот перевел клан на нее. Ну, или как это правильно называется?
  Вскоре валуны, скрывавшие вход, были отвалены в сторону, и я шагнул в черный, пахнущий сыростью и червивой землей, проход. Хотя я лидерские полномочия и передал, но право первой ночи у меня никто отнять не сможет.
  
  'Поздравляем вас!
  Ваш клан - первый, кто смог обнаружить данное подземелье и данное достижение, бесспорно, заслуживает награды.
  Каждый из тех, кто будет участвовать в прохождении данного инстанса, и останется в живых к тому моменту, когда будет повержен предводитель противостоящих вам сил, получит титул 'Первопроходец. Гроза гоблинов'.
  Специальные награды за первое прохождение данного инстанса:
  Количество выпадающего из монстров золота увеличено на 15%;
  Шанс к выпадению из монстров вещей и предметов увеличен на 10%;
  Шанс обнаружить в подземелье редкие, уникальные, эпические предметы или заклинания увеличен на 5%;
  Опыт, получаемый участниками рейда за убийство монстров, а также за обнаружение и дезактивацию ловушек увеличен на 2,5%.
  Важно!
  Какие-либо дополнительные квесты в данном подземелье отсуствуют!
  Удачи вам, отважные первопроходцы!'
  
  - Ловушки таки есть - вздохнула Кролина - Я надеялась, что без них обойдется. Амадзе, ты все понял?
  - Не дурак - звонко ответил маленький рога - Входы-выходы и углы. Да, и вот что важно - никто не трогает никаких сундуков. К ним почти всегда какая-нибудь гадость прилеплена.
  Впрочем, последняя реплика особого смысла не имела. Кролина еще до того пять раз повторила, что до того момента, как мы зачистим семь первых залов, никто ничего хватать не будет, кроме, разве, лута, выпадающего из убитых монстров. Вот зачистим основной массив, и тогда уж обшарим все. Разумеется, до того, как доберемся до Смуха Рваное Ухо. После его смерти начнется отсчет времени до неизбежного респауна. А нам это не нужно.
  - Пошли, парни - скомандовал Амадзе бойцам, которых к нему приставила Кролина - Проверим, что там у первого зала. Но вперед меня никто не суется, запомните это накрепко! Трень, ты там тоже сверху поглядывай, может, я чего пропущу.
  - Не дураки - с достоинством сообщил ему один из ребят - Не боись, все путем будет.
  И да - ловушки обнаружились. Много. Четыре. Две на полу, две на стенах у самого входа. Того, кто полез бы в него без предварительной подготовки дважды обдало ядом, а после поджарило на огне и проткнуло длинным острым прутом.
  Причем Амадзе пришлось очень попотеть именно с огненным капканом. Серьезная оказалась штука, минут пять рога сопел, прежде чем ее снял.
  - В углы не суйтесь - посоветовал он гномам, которые, оттеснив его назад, выходили на передний план, сопя и сжимая рукояти топоров - Думаю, там тоже всякой пакости может быть понапихано.
  - Нам углы без надобности - сурово заявил Трорир, и его собратья по расе зловеще заухмылялись - Простор пещеры и врагов побольше - вот, что нужно правильному гному. А по углам пусть всякие разные жмутся! Ну что, братие! Молот и пиво!
  - Молот и пиво! - свирепо распушив бороды, поддержали его остальные подгорные жители и, громко топая подкованными сапогами, устремились в первый зал.
  - Все, наше место на галерке - сообщил Амадзе раздосадованной фее - И не надо делать такое лицо. Они машут железом, это так. Но основной доход из этого предприятия им принесем мы, поверь. Рубить и колоть - дело нехитрое, да еще и не слишком прибыльное. А вот найти то, что спрятано вдали от глаз - это уже высший пилотаж.
  Собственно, вскоре в коридоре и остались только они, на пару со своей охраной, опечаленной не меньше, чем Трень-Брень.
  Остальные постепенно втянулись в просторный зал, где в данный момент основные силы нашего клана методично истребляли визжащих гоблинов, стаями выбегавших из противоположного от нас выхода, а также из почти незаметных боковых проходов.
  Особого труда это не составляло - уровень нападающих на нас паршивцев был не слишком высок, а их оружие не отличалось особой убийственностью. Другое дело, что их много было - это да. Да еще этот их несмолкаемый гвалт: 'Еда! Еда пришла', здорово раздражал.
  Я лично успел прибить двоих негодяев, прежде чем враги кончились, причем без каких-либо проблем.
  - Лесные гоблины-то - заметила Кролина, собирая свои стрелы, оставшиеся на полу после того, как исчезли тела поверженных противников - Впервые вижу их в подземелье.
  - Так-так - раздался голос Амадзе, который убедившись в том, что все враги уже истреблены, осторожно вошел в зал - Вон на том сундуке проклятье. И ловушка вооон тв углу, где бочка разбитая лежит. Как, собственно, я и говорил. Малая, ты ее видишь?
  - Ага - неожиданно послушно ответила фея - Зелененьким светится.
  - Вот ты ее и снимай - распорядился рога - К сундуку не суйся, он тебе пока не по плечу, там я сам работать стану. Только прогуляюсь с ребятами ко второму залу, проверю переход и вернусь обратно. Чего зря время терять? А боковыми штольнями мы с тобой потом займемся. Вы двое остаетесь с ней, ясно? Вдруг какой запоздавший гоблин выскочит. Кро, чего ты встала? Пошли уже.
  А повезло нам с ним, да? Я до того как-то не особо Амадзе выделял из общей массы, да он и сам лишний раз на передний план не лез, а тут прямо раскрылся во всей красе.
  И потянулись однообразные залы. В смысле архитектуры однообразные. Широкое помещения с низким потолком, тусклое освещение, под ногами хлюпает какая-то жижа, а по углам громоздятся кучи мусора, с ловушками и без.
  И толпы врагов, с воем и криками встречающие нас и пытающиеся убить. Правда тут кое-какое разнообразие было. Если в первых четырех залах нам противостояли лесные гоблины, то начиная с пятого их сменили горные, приятно напомнившие мне присной памяти Фалька. Ну, того пакостного гоблина из Дикой роты, которого я собственноручно прибил во время форсирования Крисны.
  Эти архаровцы были противниками посерьезней, чем их лесные сородичи. Нападали грамотней, уровни у них были повыше, да и вооружение получше. В ход пошли узкие кривые клинки, стрелы с коваными наконечниками и даже кое-какая шаманская магия. Ей, кстати, одного гнома здорово шандарахнуло, чуть не убило. А Мысь заработала стрелу в плечо и вместе с ней неслабое отравление на две минуты, которое успело ополовинить ее здоровье.
  Да и многим другим по мелочам досталось. Ничего серьезного, но все же.
  А в седьмом зале, где было посуше, чем в предыдущих помещениях, и еще имелась здоровенная бронзовая, покрытая патиной дверь, вовсе уже серьезный заруб получился. Взрослый, я бы сказал. Наши магички не покладали рук, отхиливая гномов, которые приняли на себя удар на редкость рослых и мускулистых гоблинов, умело орудующих саблями с темными клинками, покрытыми рунной вязью.
  Меня самого один из этих бравых ребят зацепил, сняв десять процентов здоровья. Как он успел так изогнуться и уйти от моего удара, да еще и рубануть меня в ответ - я так и не понял. Но после этого изрядно рассвирепел и напустил на него змей, заодно опробовав новое приобретение в боевой обстановке. В мирной-то я его опробовал, но это все не то. Вообще-то, по-хорошему, надо было это куда раньше сделать, но память ни к черту. Но - лучше поздно, чем никогда.
   Хороший скилл оказался. Лучше, чем 'Душа волка'. Причем не только по урону, но и по степени воздействия на противника. Юрких чешуйчатых гадин убивать врагу было куда сложнее, чем крупного волка, да и шесть ядовитых клыков вреда приносили куда больше, чем одна клыкастая пасть.
  А самое главное - шустрый гоблин мигом забыл про меня, пытаясь зарубить и даже растоптать злобно шипевших рептилий, что и стало причиной его смерти. Я ждать не стал и шустро рубанул его мечом по шее.
  Причем в тот момент, когда его голова слетела с плеч, я зачем-то выкрикнул:
  - Эту смерть дарю богине Тиамат!
  С чего это мне в голову пришло, в какой связи - понятия не имею.
  Но вот результат не заставил себя долго ждать.
  
  'Богиня Тиамат милостиво приняла ваше подношение, игрок Хейген.
  Урон, который вы будете наносить своим противникам, увеличен на 5% сроком на один час.
  Внимание! Важно!
  Одновременно может использоваться только один божественный бонус, и до того момента, пока его действие не прекратится, другого вы не получите. Данное правило действительно для бонусов всех божеств, присутствующих в Раттермарке'.
  
  Смысл последнего предложения было немного туманен, но я понял его так, что, мол, полученные бонусы не суммируются. Кто бы из богов тебе чего не подкинул, действует только тот дар, который был первым, и пока его сила не иссякнет, ничего ты больше ни от кого не получишь. А если и получишь, то не используешь.
  Но вообще - хорошо. Надо будет этим делом пользоваться постоянно. С паршивой овцы хоть шерсти клок. И остальным сказать, чтобы не пренебрегали божественными дарами.
  Тем временем бой кончился и народ, поглядывая на темную закрытую дверь, начал собирать лут.
  - Ну что, дело почти в шляпе - подытожила Кролина - Теперь пришло время мародерки. Надо думать, что эта парочка первые три-четыре зала уже полностью разминировала, так что с них и начнем. И, народ - ни сантиметра не пропускайте. Времени, слава богу, у нас вагон, респауна тут нет, так что торопиться нам некуда. Каждый отнорок проверить, в каждую щелку заглянуть, ясно?
  - А то! - бодро откликнулись сокланы, и дружно топоча, помчались туда, откуда мы недавно начали свой путь.
  Вообще это все мне чем-то напомнило сбор грибов. Тут, как и в лесу, важным было даже не то, что потом ты эти грибы будешь есть или, там, сушить. Важен сам процесс. Найти побольше и получше, причем желательно, уделать своим результатом всех. Азарт, азарт, это был именно он.
  Не скажу, что мой личный результат был лучшим, хотя кое-что я все же отыскал. Во одном из боковых ответвлений второго я зала я обнаружил не очень-то и сильно спрятанную захоронку, где обнаружился неплохой перстень для мага шестидесятого уровня, а в куче прогнивших досок разыскал свиток с заклинанием для боевого мага. Тоже не сильно высокоуровневый, но неплохой. Так, по крайней мере, сказала Кролина.
   А лучшей в поисках спрятанного добра оказалась Трень-Брень. Она лично отыскала с полдюжины тайников в стенах, причем в одном из них лежали сразу аж три элитных вещички, причем одна из них была на 'плюс' сто десятый уровень. То есть на аукционе за нее отвесили бы золота где-то на пароход.
  Зато сундуки, которые имелись в каждом из залов, опечалили. Ничего, кроме незамысловатого хлама, вроде зелий, немудрящих заклинаний и посредственных вещичек там не было.
  - Ну, а теперь пошли босса валить - собрав у всех добычу, произнесла Кролина - И вот что. Не знаю, как оно там будет на самом деле, но запомните все - из зала до того, как мы его завалим, никому не выходить. В таких инстах часто работает правило респауна. В смысле - если ты начал бить босса, а после отступил, то все придется начинать сначала.
  - Как на Крисне? - уточнила Мысь - Ну, если с того берега обратно на этот вернуться во время боя?
  - Вот-вот - кивнула Кролина - Очень верная аналогия. Так что если в зал зашли, то уже не выходим. Ну, а правило 'трех волн', думаю, знают все.
  - Эмммм... - подала голос фея.
  - Бывает, что главгада надо убивать в три захода - быстро проговорил Слав - Он в какой-то момент становится неуязвимым и напускает на игроков кучу своих воинов. То есть - сначала бьем его, потом его воинов, потом опять его. И так до того момента, пока кого-то до конца не прибьют - или босса, или игрока.
  - Амадзе, потроши сундуки до того, как мы его грохнем. Сам знаешь, до того можно взять больше, чем после того. - деловито распорядилась Кролина - И держи меня в курсе, как дело продвигается. Трень, ты у него на подхвате. И на предмет тайников помещение мониторь. Все, начали!
   Что примечательно - она угадала все, до мелочей. И в стенах обнаружились тайники, и волн было три, причем последняя была ох, какая лютая по мощи! Именно тогда мы потеряли пять сокланов - двух гномов, не ко времени подставившуюся под удар недружелюбной гоблинской сабли Мысь и двух телохранителей наших магичек. Да и Фрейе крепко досталось. Если бы не вовремя подоспевший Маниякс, то, пожалуй, ее и вовсе убили бы.
  Что до Драного Уха - он оказался гоблином-полукровкой. Подозреваю, что его мама согрешила то ли с орком, то ли троллем. Просто, он на самом деле был ну очень силен! Вахмурка пропустил один из ударов его палицей, так с него мигом треть здоровья снялась. Что до других интересных деталей, которыми мне запомнился предводитель гоблинов, то можно отметить на редкость живописные лохмотья, в которые он был одет, да ожерелье из мумифицированных ушей, что он носил на шее. Крепко подозреваю, что прозвище он за него и получил.
  Ушатал его все тот же Маниякс. Он нанес последний удар, после которого Смух покачнулся и с громыханиями рухнул на пол.
  Интерфейс немедленно откликнулся на это системным сообщением:
  
  'Поздравляем вас!!!
  Вы прошли инстанс!
  Каждый из вас получает титул 'Первопроходец. Гроза гоблинов', а также...'
  
  Дочитать сообщение я не успел, поскольку оно мигнуло и внезапно сменилось новым, мерцающим тревожно-красным цветом
  
  'Уважаемый игрок!
  Администрация игры приносит вам свои извинения, и сообщает, что по техническим причинам вы будете выведены из игры через 5....4....3...2....1...'
   Глава десятая
   Новости с полей
  
  
  - Чего за фигня? - недоуменно пробормотал я, как только покинул виртуальное пространство - Вот не понял!
  - Ты сейчас со мной говоришь? - послышался голос Вики - Или с мировым разумом?
  - Пожалуй, что с разумом - подумал, ответил я - Ты вряд ли можешь знать, с какого перепуга меня выбросило из игры, пусть перед этим даже аминистрация и принесла мне извинения.
  - Такие вещи вдруг не случаются - уверенно заявила Вика - Валяеву позвони. Или Костику. Они точно знают, что к чему.
  - А то сам бы до этого не додумался - я, покряхтывая, покинул капсулу - Само собой позвоню. Мне, золотко, это занимаемая должность в обязанности вменяет. Не захочешь - позвонишь.
  - Сдается мне, что нечто любопытное происходит - Вика спрыгнула с дивана, на котором она уютно примостилась в компании с книжкой и тарелкой каких-то восточных сладостей, вроде рахат-лукума и всего такого прочего - Не знаю отчего, но вот - пятой точкой чую - тема.
  - Растешь, бэби - хлопнул я ее ладонью по упомянутой точке - Это называется 'интуиция', и в нашей профессии без нее делать нечего.
  - Да, нам в институте тоже про этого рассказывали - кивнула Вика - Мол, без нее ты никогда не найдешь хорошую идею для статьи. Такие вещи надо чуять.
  - Без нее ты никогда не поймешь, в какой момент надо делать ноги - назидательно произнес я - Еще до того, как запахнет паленым и тебя придут уничтожать недовольные персонажи твоего нового материала. Статью, если нужно, можно и из пальца высосать, а вот второй головы и запасного комплекта ребер ввек не отыскать. Не водится их в природе. Слушай, а где мой смартфон?
  Поразмыслив маленько, первым я набрал Костика. Все-таки он поближе будет к технологическому процессу, чем Валяев. Вот только он, увы, оказался недоступен. Отключил он свой телефон.
  Валяев, к моему величайшему удивлению, тоже оказался вне зоны доступа. Такого до сего дня я ни разу не видал. Случалось, что Валяев мне отвечал пьяным, случалось и орал на меня, мол, не ко времени я позвонил, но, чтобы вот так? Нет, такого положительно не бывало раньше.
  А, может, в мире чего случилось, пока мы с ребятами гоблинов по подземельям гоняли? Может, здание 'Радеона' захватил внешний агрессор? Или начался зомби-апокалипсис, а мы с Викой просто не в курсе? Вот как выйдем сейчас в коридор, как на нас набросится дежурная по этажу!
  Шутки-шутками, а мне отчего-то стало не по себе. И тогда я набрал Зимина.
  Когда в трубке раздались гудки, мне как-то сразу полегчало. А уж когда после щелчка в ней раздался голос 'радеоновского' функционера, так я совсем обрадовался.
  - Говори коротко - требовательно произнес тот.
  - Фигня выходит - бодро проорал я.
  - Никакой фигни, все идет по плану - сухо возразил мне Зимин - Ладно... Приходи в мой кабинет минут через двадцать. Думаю, ты не будешь здесь лишним.
  И он повесил трубку.
  - Однако, ключ переломлен пополам - пробормотал я, подбрасывая смартфон на ладони.
  - Чего? - потрясла головой Вика, внимательно смотрящая на меня.
  - Все идет по плану, говорю - объяснил я ей - Никаких сбоев, душа моя. Похоже, произошло то, что и должно было произойти раньше или позже.
  - Я так люблю, когда ты говоришь загадками! - с придыханием произнесла Вика, прижимая руки к груди и захлопав глазами - Ты в этот момент так прекрасен, что мне тебя, блин, придушить хочется! Ты можешь сказать по-людски - чего случилось?
  Что случилось? Сдается мне, началось то, чего миновать было никак нельзя. И, если я прав, то уже самое позднее сегодня вечером в Файролле начнется новая и веселая жизнь. Нет, старая тоже никуда не денется, и для кучи игроков, в основном тех, кто идет по игре в одиночку, преследуя известные только им самим цели, ничего не изменится.
  Но вот для тех, кто рвется к вершинам игровой власти, кто исповедует активную социальную позицию, начинаются новые и очень непростые времена.
  Времена больших перемен.
  - Расскажу, когда вернусь - пообещал я Вике - Слово даю. Более того - полагаю, что нам с тобой еще и написать про это придется. До нового номера еженедельника, понятное дело, еще четыре дня, но сайт-то никуда не денется, правда? Надо соответствовать, Вика, надо соответствовать. Официальный сайт игры нам не обогнать, но фанатские мы обойти обязаны. Так что вечером, думаю, мы с тобой еще статью будем клепать, на тему произошедшего.
  - Скотина ты - мягко сообщила мне моя сожительница - Знаешь, но молчишь. Так нечестно.
  И она отправилась обратно в комнату, надо думать, снова читать книжку и поедать пахучие кусочки лукума, вымазанные в приторно-сладкой пудре.
  Ну и ладно. Пусть отдыхает. А я пойду работать.
  Если честно, то выходным в здании и не пахло. Если в жилом крыле таки царила ранневесенняя сонная воскресная одурь, то есть коридоры были пусты, а консьерж, плюнув на порядок, подремывала за своей тумбочкой, то внизу беготня была еще та.
  Сотрудники вбегали в здание с улицы, залепленные мокрым мартовским снегом, и тут же неслись к лифтам, на ходу расстегивая пуховики. Туда же спешили и люди, явно вырванные звонком из внутренних помещений 'Радеона' - тренажерного зала, кинотеатра, кафе. Это было видно по их одежде, совершенно не офисной. Кто был в спортивном костюме, кто в легкомысленном платьишке, а кто и вовсе в 3D-очках, забытых снять по запарке.
  Все они переговаривались на ходу и выглядели встревоженно. Было заметно, что не все понимают, что, собственно, произошло и почему поднялся такой шум. Впрочем, недовольства я ни у кого на лице не увидел. Да и было бы странно, если бы такое случилось. Стиль работы больших корпораций - это улыбка, не сходящая с лица даже в туалете и постоянная нацеленность на результат. Потому как если сегодня ты дал понять собеседнику, что ты недоволен политикой компании, то завтра тебя уволят после служебной записки этого самого собеседника, в которой будет содержаться информация о том, что ты ставишь свои интересы выше служебных. Здесь никому нельзя говорить, что ты думаешь на самом деле, потому что это гарантированно выйдет тебе боком. Да особо никому это и не интересно. Кроме HRков и службы безопасности, разумеется.
  Вот они и не говорят.
  Кстати - я тут, пожалуй, единственный сотрудник, кто может себе позволить высказать свои мысли вслух. Мне терять нечего просто. У меня один хрен ничего толком не осталось за душой.
  Но все равно делать этого не стану. А зачем? Тем более, что лично я возмущен только одним - нам не дали выпотрошить тушку Смуха Драное Ухо, где могли обнаружиться вполне себе неплохие вещички.
  Хотя я все равно их с Костика стрясу. Из принципа. И еще чего-нибудь выпрошу для клана, как компенсацию. Должны быть и у нас маленькие радости. Точнее - у них. Моих сподвижников.
  - Надо - значит надо - деловито вещала в заполненном до отказа лифте незнакомая мне девушка, и трогала свои красивые русые волосы, на вид довольно влажные - Я вот голову только вымыла, тут телефон звонит, вызывают. Я сразу и побежала. Что, очень жутко моя голова сейчас выглядит, да?
  - Красивая у вас голова - подбодрил я ее, заметив, что остальным до ее проблем нет дела - Исключительно. Говорю вам это, как специалист.
  - По головам? - уточнил какой-то молодой человек в спортивном костюме - Специалист, в смысле?
  - Ну да - улыбнулся я и потер свой подбородок с двухдневной щетиной, причем так, чтобы черный камень на перстне блеснул в свете тускловатых лифтовых ламп. Не знаю, зачем я, выходя из квартиры, нацепил на палец подарок Старика, но вот, пригодился же он? Просто я сам хамить люблю, есть такой грех, но не люблю, когда хамят мне. Вот такая вот политика двойных стандартов - Желаете проверить? Так айда со мной на двадцать восьмой этаж.
  - Благодарю, мне как раз выходить надо - молодой человек одарил меня белозубой улыбкой и выскочил в как раз открывшиеся двери лифта.
  Следом за ним кабину покинули почти все, в том числе и девушка с не просохшей после мытья головой. Сдается мне, что им не всем на двенадцатом этаже выходить надо было, но мой перстень и инстинкт самосохранения посоветовали сделать именно так.
  Ну и ладно. Быстрее до места доберусь.
  В приемной Зимина никакой суеты не было. Там как всегда царили тишина, покой, порядок и привычно ухоженная, не сказать - холеная Елиза Валбетовна.
  - Никифоров - как всегда в ее голосе имелись нотки недовольства и не очень мягкой иронии - Ты у нас прямо как Гвидон из сказки поэта Пушкина.
  - В смысле - красив, молод и богат?
  - В смысле - чуть что, а ты уже мухой здесь - не стала повышать мою самооценку референт Зимина - Примчался и давай жужжать.
  - Слова же сказать не успел! - возмутился я - Только робко поздоровался.
  - Сначала поздоровался, потом за дверь, а потом корми тебя - быстро выстроила немного унизительную для меня логическую цепочку Елиза Валбетовна - Раньше на моей шее висело два мальчики-бездельника, а теперь их три. Причем если тех двух я знаю еще с той поры, когда им заголяли штаны и отвешивали розог по задницам за постоянные глупые проделки, то ты мне никто.
  Что меня всегда восхищало в этой величественной даме - умение резать правду-матку в лицо собеседнику. Так что льстил я себе на предмет уникальности. Эта гражданка еще более независима, чем я. Она вообще образец этого дела, ее можно помещать в палату мер и весов, что квартирует в славном городе Севре, как эталон данного понятия.
  Скорее всего, именно поэтому я ее с самого начала и побаивался. Все в этом мире живут по правилам - и герои, и злодеи, и финансисты, и гробовщики, и даже армяне. А если не живут - так играют. Но - тоже по правилам.
  И только истинно независимые от всего люди могут себе позволить жить так, как того хочется им, махнув рукой на абсолютно все условности и положения. Причем я сейчас говорю не тех, чье состояние измеряется в огромном количестве нолей. Там нет никакой свободы и независимости, там, наоборот, и того, и другого куда меньше, чем где-либо. Там надо соответствовать везде и во всем.
  Нет, речь о тех, кто смог заставить окружающих признать в себе личность, которая имеет право выражать свои мысли так, как того хочется ей. Не для того, чтобы устроить перфоманс или ради пиара, чем часто грешат многочисленные 'звезды' всех видов и размеров, не для того, чтобы войти в открытую конфронтацию с общественной моралью ради попытки плюнуть в вечность, не для обоснования своей гражданской позиции, а просто потому что это естественная форма существования данной личности.
  Таких людей вообще очень немного. И слава богу. Я от таких всегда старался держаться подальше, поскольку всегда непонятно, чего от них ждать. Они непредсказуемы, и иногда одним своим не укладывающимся в нормальную человеческую логику действием могут похерить все твои планы. Причем сами даже этого не поймут.
  И еще они всегда говорят правду. А нормальный человек правду о себе слушать не любит, поскольку она частенько неприглядна и спрятана в самые дальние углы души, так надежно, что фиг раскопаешь. У меня же, после десяти с гаком лет работы в газете, таких углов в душе столько, что места не хватает для всего остального. Так что не надо в ней копаться. Я сам этого не делаю, и не хочу, чтобы в нее другие лезли.
  - Так и не претендую ведь - уставился на носки своих нечищеных туфель я, раздумывая, как бы так побыстрее прошмыгнуть в кабинет Зимина - Не хотите - не кормите. В столовой тоже поесть можно. Или дома.
  - Дома - фыркнула Елиза Валбетовна - А у тебя есть этот дом? И есть тот, кто тебя накормит в нем? Сильно сомневаюсь.
  Дверь, ведущая в приемную, распахнулась и к нам присоединился Валяев, на редкость собранный и сосредоточенный. Да еще и говорящий по телефону! Тому самому, который у него отключен!
  Вот как так?
  - А, и ты здесь? - оторвавшись на секунду от беседы, которая, между прочим, велась на немецком, окинул он меня взглядом - Das ist gut. То есть - это хорошо. Исключительно кстати. Давай, давай, шевели поршнями, чего застрял?
  Он подтолкнул меня в спину, я на всякий случай еще раз улыбнулся Елизе Валбетовне и с облегчение толкнул дверь, ведущую в кабинет.
  Там можно было вешать топор. В смысле - накурено там было неимоверно. Пыхал сигарой, зажатой в зубах, нервно ходящий по кабинету Зимин, пускал кольцами дым вроде бы до того особо незамеченный в табакокурении Азов и даже перед Костиком, сидящим за столом и невероятно быстро нажимавшим на кнопки клавиатуры, тлела в пепельнице зажжённая сигарета.
  - Вроде как сработало - сообщил Валяеву Зимин и перебросил сигару из одного конца рта в другой - Точнее - воспоследовало.
  - Пошла руда! - обрадовался тот и ткнул меня кулаком в плечо - Сигарету дай!
  Я протянул ему вынутую из кармана джинсов пачку, а после сам достал оттуда сигарету. Не дело отставать от коллектива.
  - Подтягивает - сообщил Костик деловито и протер свои очки - Тридцать семь процентов. Судя по времени, наше тоже тянется. Если бы все катилось по изначально заданной процедуре, то все двигалось бы куда быстрее.
  - Эмммм? - я взглянул на Валяева, желая сказать, что неплохо бы всем присутствующим понимать, о чем идет речь.
  - Чего? - нервно спросил тот у меня - Вот не люблю я тебя Киф за то, что ты никогда по-людски сказать не можешь, чего тебе надо. Хочешь есть - скажи, что хочешь есть. Хочешь писать - сортир прямо по коридору. Но не 'эмкай'! Реально бесит!
  - Кстати - да - поддержал его Зимин, в это время подошедший к бару и держащий в руках бутылку 'Мартеля' - Никогда у тебя ни одного слова в простоте не бывает. Все как-то с подковыркой, со вторым смыслом. Вроде нормальный человек, а ведешь себя время от времени как не знаю кто.
  Я опешил. Вот тебе и раз. Я опять в чем-то виноват.
  - А ты слушай, слушай - присоединился к этим двоим Азов - Все правильно говорят. От себя добавлю, что все твои беды от того, что ты советы друзей мимо ушей пропускаешь. Сколько бы проблем не возникло, слушай ты нас во всем!
  Костик снова стянул с носа очки, перевел взгляд с монитора на меня, и явно приготовился что-то добавить от себя.
  - Нашли крайнего! - не дал ему даже шанса я - Чего вы на меня набросились! Сами загадками говорят, а я виноват!
  Костик подумал, подумал, снова напялил очки и уставился в монитор.
  - Нагло! - заметил Азов.
  - Негодяй - добавил от себя Зимин.
  - За то и любим - подытожил Валяев, приобняв меня за плечи - Но если еще раз позволишь себе повысить голос на этом этаже, то я лично утоплю тебя в унитазе.
  - Он туда не пролезет - подал голос Костик - Даже по частям.
  - Я заморочусь - пообещал Валяев - Если у меня есть цель, я расшибусь, но сделаю то, чего задумал. И прямое тому подтверждение сейчас имеет место быть. Константин, порадуй меня!
  - Тридцать девять процентов - немедленно сказал Костик - Нет, даже сорок!
  - И никакого сбоя - потряс меня Валяев - Никакой несовместимости! Я утер нос этому поганцу!
  - Если бы не твоя упертость, то и утирать нос никому не надо было бы - сообщил ему Зимин - Все случилось бы проще и быстрее.
  Я же потихоньку начал понимать, о чем идет речь. Они ставят обновление. Точнее - следят за тем, как оно ставится. И в этом обновлении есть что-то такое, что для них важно. Что-то, что могло поставить дыбом весь процесс.
  Звучит как бред, но тем не менее. Хотя, конечно, сама картина того, как, разработчики игры радуются тому, как устанавливается сделанное ими же обновление, немного странновата.
  Но это если не знать внутренней кухни.
  А 'этот поганец', должно быть, покойный Ставрос.
  Оп! Кажись, паззл сложился.
  - Все просто, друг мой Киф - Зимин еще раз поглядел на 'Мартель', вздохнул и убрал бутылку обратно в бар - Как ты уже, наверное, понял, на сервера игры встает обновление. Замечу отдельно - очень большое. Глобальное. Собранное из нескольких пакетов. Мы специально не запускали на установку ряд изменений, берегли для этого случая. Так, фиксили в еженедельной профилактике кое-какие ошибки, но не более. Ждали часа 'Х'.
  - И сорок минут назад он пробил - потер руки Валяев - К добру ли, к худу ли, но твой приятель Странник перестал быть таковым.
  Батюшки! Никак они его все-таки выпасли.
  - Он теперь Черный Владыка на Черном троне - тем временем продолжал вещать Валяев - Этот красавец выбрался из Холодных пещер прямо посреди Серых Земель вместе со своей свитой, и рванул прямиком к Замку Владык. Причем все обитатели Серых Земель немедленно почуяли сие явление, и присоединились к его воинству. Представляешь? Черной Короны у него на башке еще нет, а вся тамошняя нежить все равно признала этого гаденыша за хозяина. Даже Император Мертвых - и тот пред ним склонился. Сейчас в Костяной дворец может даже самый чахлый клан пройти без проблем. Нет в прибрежных мирастийских землях никого, все вглубь Безлюдных пределов ушли. И скелеты, и стража дворца - все.
  - Круто - проникся я - И чего дальше?
  - Дальше все просто - Зимин потушил сигару в пепельнице - Своим новым мечом твой друг лично сразил всех пятерых магических стражей, которые были поставлены Свободными народами после второй войны Скелетов охранять Замок Владык, прошел внутрь, выполнил там все задания, и в, результате, уселся на Черный трон. Все, случилось так, как Кит и сказал. Странник больше не
  Странник. Он теперь Черный Владыка. Ну, или Властелин, как тебе больше нравится.
  Как-то так я и предполагал. Но вообще Странник крут. Подозреваю, что завалить этих самых магических стражей было сильно непросто, да и внутри замка вряд ли его пустяковые задания ждали.
  - И теперь он для нас, как для администрации игры, он стал окончательно недосягаем. Если раньше мы могли хоть как-то его остановить, то теперь все. Он - часть игры. И если его свергать с трона, то только игровым путем. Квест и все такое прочее. По другому его теперь не выпилить из процесса - после этих слов Азов шумно вздохнул, вызвав немедленную реакцию Зимина - Нет, есть вариант с изъятием этого красавца из игры извне, со стороны нашего мира, мол, 'игрок не заходит, ничего не поделаешь', но тут, увы, удача тоже не на нашей стороне. Как его только не искали, какие деньги за информацию предлагали людям, которые умеют находить тех, кто нужен - все впустую.
  Безопасник снова вздохнул, да еще и руками развел, давая нам понять, что он, к великому сожалению, не всесилен.
  - Все это грустно, но... - Зимин лукаво прищурился - Но дальше все пошло так, как и планировалось изначально, пусть и не нами. Как только система поняла, что Черный Трон занят претендентом на мировое господство, она запустила обновление. Она не человек, ничего не забывает. И пусть тот, кто в нее это обновление заложил, давно гниет в земле, команду его она выполнила.
  - Вот только с одной поправочкой - Валяев погладил себя по голове - А кто до этого додумался? А? Ну вот - кто?
  - Ты - Зимин изобразил аплодисменты, несколько раз хлопнув ладошами - Гений! Фалес Милетский! Протагор! Джордж Беркли!
  - Последнее имя не столько комплимент, сколько оскорбление - заметил Валяев - Но - ладно. Я не Киф, я не обидчив.
  - Опять мне перепало - пожаловался я Костику - И снова безосновательно.
  - Любая эффективно работающая система она в первую очередь что? - пропустил Валяев мои слова мимо ушей - Правильно, построена логично. Ну, иначе она бы не работала. Любая логика, особенно цикличная - предсказуема. А значит - управляема.
  - Пятьдесят! - сообщил нам Костик - Дело пошло быстрее, значит программа уже 'накатила' основной массив информации, и начала закачивать более мелкие пакеты.
  - Так вот - Зимин достал новую сигару - Как ты помнишь, мы не могли позволить себе сломать ядро игры, тогда все бы вернулось, как говорится, к начальным настройкам. Допустить подобное никак нельзя. За это нам сразу бы кое-кто голову отвинтил. И вот тут Никита сказал: 'Ломать нельзя. А обмануть?'.
  - Не-не-не, я сказал другое слово - возразил ему Валяев - Но смысл был тот же.
  - Неважно - отмахнулся от него Зимин - Главное не это. Главное, что мы нашли способ обмануть того, кого достать уже не сможем. И ведь обманули!
   - Пока не совсем - заметил Азов с диванчика, на котором сидел - Я бы назвал это по-другому. Вы создали ситуацию, которая уравняла шансы.
  Я одновременно и понимал, о чем речь идет, и не понимал.
  - Что ты глазами хлопаешь, Киф? - ударил меня кулаком в плечо Валяев - Все просто. Этот жук Талицын хотел, чтобы его приятель сел на Черный Трон и добился абсолютного лидерства в игре. И он бы добился его, потому что даже общая мощь всех кланов не смогла переломить ту силу, которую он обретет. Нет-нет, не как отдельный игрок, но как лидер доброй половины НПС. Вся нежить, все нечисть теперь встанет под его ружье.
  - И еще куча игроков - добавил Зимин - Из ролеплейщиков, в основном. Не всем по душе служить Свету.
  - А мы его обманули - захлопал в ладоши Валяев - И разыграли божественную карту. Точнее, разыгрывал ее ты, а система это съела. Она дала тебе их призвать. Сейчас же на сервера накатывается обновление, в котором боги станут богами. А еще точнее - противовесом новоявленному Владыке Мрака. Они больше не будут смешными 'непоймикто'. Они станут теми, кем и должно.
  - Ну - кивнул я - Так вы мне про это не так давно говорили. Чего здесь такого-то?
  - Талицын исключил все возможности противодействия своему плану - радостно заорал Валяев - Задумай мы дать богам силу и власть сразу, по пришествию их в мир - система бы засбоила и выдала кучу критических ошибок. Попробуй мы накатить обновление, возводившее богов в тот статус, который закреплен в каноне, позже - тоже ничего бы не вышло. И потому мы решили ждать того часа, когда Странник возьмет то, что он считает своим по праву. Как только он это сделал, то, как я и говорил, немедленно стартовало обновление, которое ждало данного момента. Оно болталось в системе чуть ли не с весны того года, когда эти паразиты затеяли свои подковерные игры. Мы не могли не удалить его, ни изменить, ни даже узнать, что там, внутри, имеется. Только гадать оставалось.
  - Олег был гений, это надо признать - шмыгнул носом Костик - Мне до него еще пахать и пахать. И то не факт, что дотянусь до такого уровня. Есть вещи, которые невозможно достичь даже усердным трудом и саморазвитием.
  - Даже врагов следует уважать - признал Зимин - В результате мы поняли - не можешь пресечь - возглавь. И подготовили несколько пакетов обновлений, один из которых касается богов. Понимаешь, система, накатывая глобальные изменения на сервера, захватывает и то, что не относится к основному блоку. Еще раз тестирует уже пофиксенные предыдущими патчами ошибки, проверяет правильность работы команд, вносит мелкие изменения из прилагающихся к глобальному патчу пакетов. Ну, что ты моргаешь? Не понял?
  - Кажись понял - кивнул я - То есть сейчас система устанавливает написанный вами патч, после которого боги обретут силу и власть. И система будет считать это нормальным, потому что она сама все это и установила, а Странник получит могущественных противников, с которыми он, возможно, и не сможет справится.
  - Верно - Валяев покопался в кармане и протянул мне леденец - Молодец. На конфетку.
  - Просто и элегантно - признал я - Вот только мне так и непонятно - а вам зачем непременно этому Страннику мешать? Чем он вам так насолил? Ну, станет он владыкой мира - да и хрен с ним. Быть владыкой - это скучно. Максимум на неделю его хватит, а потом он сам сбежит из игры. Самое скучное, что может быть, это смотреть вниз с самой высокой вершины мира. Дальше лезть некуда, а стало быть жизнь потеряла смысл.
  - Надо - коротко ответил Зимин - Не должен он взять верх. И это не обсуждается.
  - Заметь, Киф, мы могли сказать тебе те же самые слова, но только в куда более скверной ситуации - добавил Валяев - Представь себе - Странник уже на том берегу Крисны, вокруг него полно сподвижников, а у тебя только твой декоративный клан да пара сомнительных знакомств среди игровых титанов. А время работает против тебя, Киф, неустанно и непреклонно. Потому что пока ты бездействуешь, твой противник набирает все большую мощь.
  - Но теперь все будет хорошо - сообщил мне мягко Зимин - Мы, как верно сказал Илья Палыч, дали тебе шанс. Точнее - преподнесли его на блюде. Боги снова обрели свою мощь. Точнее - скоро ее обретут. Сам понимаешь, игра, она, конечно, игра, но правила есть правила. Любой бог силен, когда в него верят. Чем быстрее каждый из них наберет себе паству, тем быстрее он наберет силу. За кем из них пойдет большинство игроков, тот и поднимется выше всех. Сделай так, чтобы тот бог, которые тебе симпатизирует, вскарабкался на небеса быстрее и выше других - и ты обретешь союзника, который сможет много решить в день последней битвы.
  - Правда, самого подходящего из этой компании ты уже проворонил - досадливо причмокнул Валяев - Витар был идеален для тебя. Воин же. То есть сила есть, а мозгов нет. Самое то. Но что уж теперь.
  - Тиамат - тоже неплохо - примирительно сказал Зимин - Хорошая богиня.
  Глядя на Валяева, который все еще морщился, я вдруг задумался о том, что иногда цепь случайностей, какой бы длинной она не была, все-таки является всего лишь чьим-то очень хорошо продуманным планом. Ну да, сложно поверить в то, что все пережитое мной за эти месяцы было кем-то спланировано, но вот эта фраза: 'Витар был идеален для тебя' и то, как именно я попал в храм черноволосого божества, а после там увидел, не давала мне покоя.
  Но, с другой стороны, планы планами, но поступал-то я всегда только сообразуясь со своими личными интересами и взглядами.
  Интересно, а ту безумную гонку по Москве они тоже устроили для меня? И кошмар в подземельях 'Радеона', когда я был уверен в том, что мне кранты?
   Или это только мое разыгравшееся воображение?
  - Восемьдесят процентов - возвестил Костик - Дело идет к концу.
  - Почти момент истины - почесал подбородок Валяев - Вы волнуетесь? Я ни капельки.
  - По тебе видно - хмыкнул Азов.
  - А что за день последней битвы? - задал я вопрос, вертевшийся на языке - Это аллегория?
  - С чего бы? - удивился Зимин - Киф, еще раз повторю - игра - это всего лишь игра, но и в ней есть традиции. Как же обойтись без последней битвы Света и Тьмы? Раньше или позже конфронтация Черного Владыки и его противников дойдет до апогея, и встретятся они на поле брани, и в живых останется только кто-то один. Ну, то есть либо он вас, либо вы его.
  - И имей в виду - если он вас, то потом сразу мы тебя - без улыбки пообещал мне Валяев.
  - Он шутит, Киф - в голосе Зимина, до того мягком, появилась твердость - Конечно шутит. Нервничает просто. Но, согласись, будет неправильно, если вдруг Черный Владыка победит в доброй игре, правда? У нас ведь добрая и светлая игра, приятель. Так что ты расстарайся. И не забывай - твой козырь боги. Стань тем, на кого они смогут опереться, и тогда их сила станет и твоей.
  - Ты, Киф, будешь орудием Света - рассмеялся вдруг Валяев - И низвергнешь Тьму в Великое Ничто. Я в тебя верю, старик!
  - Хорошо сказано - одобрил Зимин - А самое главное, Киф, помни - победа требует жертв, так было и так будет. До нее остались считанные шаги, так что не останавливайся. И поменьше думай о том, каким именно способом ты ее добудешь. Поверь нам - никто не выясняет постфактум, кем был ранее тот, кто сейчас стоит на пьедестале. Все видят только блеск одержанной победы, а то, насколько грязна и опасна была дорога к ней, не интересует никого. Поменьше сентиментальности, друг мой. Принеси нам главный приз - и ты получишь то, чего хочешь.
  Знали бы они, чего я хочу на самом деле...
  Хотя - с чего я взял, что они этого не знают?
  - Но на нас не рассчитывай - покачал головой Валяев - Мы, как и раньше, в игре ничем тебе помочь не сможем. Все, что могли - сделали, а дальше все только сам.
  - Девяносто пять процентов - возвестил Костик - Ух, как ускорилась. Девяносто шесть.
  Зимин и Валяев дружно рванули к монитору, и даже Азов встал с дивана. Да и мне, признаться, стало любопытно - получится все или нет. Знаю я эти программы. Установится такая целиком, а под конец сообщит, что в связи с критической ошибкой данный пользователь получит кукиш, а не игру.
  Обошлось. Пару минут после достижения стопроцентной готовности на мониторе под надписью: 'Идет обработка данных' крутились перекрещенные палочки, а после система сообщила нам:
  
  'Установка обновления 065-15-18/2648 на главный сервер завершена.
  Программа обновлена до версии 33/224-18
  Ошибок не обнаружено.
  Несоответствий не обнаружено.
  Подробный отчет о произведенных действиях помещен в соответствующую папку
  Вы можете переходить к стадии обновления клиентской версии программы'
  
  - Взошло - выдохнул Костик - Так, я погнал изучать отчет. Пока его до запятой не вычитаю, 'клиент' обновлять не начну.
  - Но особо не тяни - попросил его Зимин - Там, с той стороны игроки недовольные сейчас нас грязью обливают.
  - Это да - озадачился Костик - Киф, слушай, ты же с этой, новенькой, ну, которая Марину заменила, знаком?
  - С Верейской? - уточнил я - Ну да.
  - Надо бы ее напрячь на предмет сообщения на сайте - он поправил очки - Ну, что ситуация штатная, волноваться не о чем...
  - Не лезь туда, куда не надо - отвесил ему подзатыльник Валяев - А то бы мы без тебя с Кифом не сообразили, что к чему! Уже все написано и даже выложено. И о том, что компенсации всем потерпевшим убыток от этой ситуации будут выплачены, тоже не забыли. Игровые, разумеется. Ну, и подставных на форумах подключили, они сейчас дружно строчат посты о том, что всякое бывает и эта профилактика не нам, а игрокам нужна.
  - Мы тоже пострадали - вставил слово я - Мы главгада обобрать не успели!
  - И тебе выплатим - отмахнулся от меня Валяев - Пиши письмо по установленной форме и жди возмещения. Сам знаешь - 'Радеон' не обманывает.
  - Это да - покивал я - Как же, в курсе!
  Собственно, на этом все интересное и кончилось. Валяев вскоре усвистел к Костику, очень уж хотел посмотреть на финальную часть своего триумфа. Звал и меня с собой, как зрителя, плюс мотивировал тем, что после будет тестовый запуск новой версии, той, в которой боги уже боги.
  Но я отказался. А смысл на это смотреть со стороны, если завтра я все это увижу воочию?
  Тем более, что мое утреннее предсказание тоже сбылось. Зимин попросил меня разместить на сайте 'Вестника Файролла' сообщение об обновлении, но более детализированное, в отличии от того, которое сделала Верейская. И даже любезно распечатал мне несколько листков, на которых было написано, что именно поменялось.
  Собственно, мы с Викой весь конец воскресенья занимались тем, что клепали это самое сообщение. Важно ведь не просто перечислить сухие фразы и цифры, важно сделать так, чтобы людям это все было интересно читать. Попробуйте, изложите весело статистическое сообщение. Трудно. Но - надо.
  Не знаю, во сколько запустили игру, не проверял. Но утром на панели капсулы красная лампочка, указывающая на то, что доступ в игру закрыт, уже не горела. Вместо нее привычно светилась зеленая, подтверждающая то, что Файролл меня ждет.
   И вы знаете что? Я туда не пошел. Ну, во-первых, потому что я сегодня так и так собирался съездить в редакцию. А во-вторых, поскольку вчерашние мысли о том, что не всякая неожиданность таковой является за ночь никуда не ушли.
  Проще говоря - чего-то так тошно на душе было, что хоть волком вой. А лучшее лекарство против такой хандры именно работа. Может, и не самая любимая, зато понятная и привычная.
  А если добавить сюда еще и мой восхитительный коллектив, который мы застали поедающим гигантский, но при этом невесть откуда взявшийся торт, то неудивительно, что игра отошла на второй план. По крайней мере, на это утро.
  - Шеф, а нас коммерчески подкупили - сообщила мне Таша, отчекрыживая вилкой огромный кусок кондитерского изделия и плюхая его на здоровенную тарелку. Вся ее мордашка была перемазана взбитыми сливками, из чего можно было сделать вывод, что он далеко не первый - И мы дали слабину. Мы позволили себя подкупить.
  - Кто и зачем? - полюбопытствовал я у нее - В смысле - кто подкупил и чего этот мздодатель от нас хочет?
  Таша потыкала вилкой в сторону Шелестовой, давая понять, что она уже ест, и говорить по этой причине не способна. Да и не желает.
  - Просто один мой знакомый попросил написать про него и его клан в разделе новостей - пояснила Шелестова - Они там достижение какое-то взяли. Ну, хочется человеку мирской славы, так почему ее ему не дать? А он нам за это вот, тортину выкатил. Мы ей два дня питаться станем!
  Таша хрюкнула, что, по-видимому означало смех. Ну да, с этим нашим маленьким проглотом рассчитывать на столь долгий срок хранения вкусного и сладкого продукта не приходится.
  Надо кусок себе отрезать, что ли. А то ведь могу и не попробовать высококалорийную взятку.
  - Сначала я не хотела соглашаться - продолжала тем временем вещать Шелестова - А потом согласилась. Просто место в новостной ленте освободилось. Я-то его для одной заметки берегла, но вот, не пригодилось.
  - Сейчас, видимо, кто-то из присутствующих должен у тебя спросить: 'А что за заметка?' - проницательно подметил Петрович.
  - Должен - подтвердила Шелестова - Харитон Юрьевич, не желаете мне задать этот вопрос?
  Глава одиннадцатая
   Новые реалии (начало)
  
  - Извини? - переспросил я, прихватывая со стола пустую тарелку и вилку - А, понял. Так что за заметка, Елена?
  - Да вот, один гад гадский хотел меня в рейд взят, а после обманул - ангельским голосом произнесла Шелестова - Накануне за столом уж он меня и за коленки хватал, и все-все-все обещал, а в результате - облом.
  - Экая досада - посочувствовал я ей, нацеливаясь на кусок с огромной кремовой розой - Ну, так бывает. Да и вообще - не верь мужчинам, Елена. По идее, эти слова тебе должен был не я говорить, а твоя мама. Или лучшая подруга. Но они, как видно, этого не сделали.
  - Вы забыли про худшую подруга - внезапно подала голос Таша - Чего вы на меня все уставились? Это такая подруга, которая в вечной дружбе клянется, а сама думает совсем по-другому.
  - Звучит пакостно - поморщился Стройников.
  - Не пакостно, а закономерно - помахала вилкой Таша - Такие, как Ленка всегда получают то, что хотят, потому их непременно надо иногда дезориентировать, чтобы таким как я, хоть что-то от жизни доставалось.
  - Красиво сказано - несколько раз хлопнул в ладоши Петрович - По первым ощущениям - бред полный, но если разобраться, то очень философская фраза получилась.
  - Я с тобой больше откровенничать не стану - заявила Мариэтта - Нет тебе больше веры!
  - Всего-то опоздала на полчаса - игнорируя все эти речи, продолжала разоряться Шелестова - Что такое полчаса? Тьфу! А меня даже не дождались! Или даже раньше ушли, чтобы я точно не успела!
  - Ааааа - расплылась в улыбке Вика - Теперь все ясно. Шелестова, ты не поверишь, но далеко не всякий станет снисходительно относиться к твоим закидонам. Выходит, ты просто столкнулась с нормальным человеком, который умеет ценить свое время.
  - 'Умеет ценить'? - Елена облизала вилку, не сводя с меня глаз - Тоже не факт. Или ценит не то, что следует.
  Не нравился мне как-то этот разговор. Хрен с тем, что он отдает сериальным душком, это ладно. Просто направленность его не радовала.
  - Значит так, мои прожорливые соратники - сообщил я, с трудом отрываясь от торта, вправду очень вкусного и свежего - Доедаем и начинаем трудиться. Однако, в игре произошли изменения, и весь следующий номер будет посвящен им. По сути, это будет специальный выпуск. Передовицу мы с Викторией Евгеньевной уже написали, но этого мало. А ну-ка, друзья, скажите мне, чего хочет народ?
  - Еще торта? - предположила Таша.
  - Анджелину Джоли - задумчиво пробормотал Петрович - Времен 'Лары Крофт'. И лучше всего в том же костюме.
  - Съездить за казенный счет летом на Ибицу! - не сговариваясь, хором проорали гамадрилы - Там тепло и девок в купальниках много!
  - Кабриолет 'Феррари Спайдер Джей Тэн' - закатила глаза под лоб Шелестова и мечтательно вздохнула - Красненький!
  - Введения в нашей газете физических наказаний как способа мотивации - мечтательно посмотрела на Елену Вика.
  - Подробностей о прошедшем обновлении - еле слышно пробормотала Ксюша.
   Мариэтта ничего говорить не стала, она просто молчала и ждала верного ответа.
  - Вот - я подошел к Ксюше и преувеличенно-гротескно поцеловал ее в 'маковку' - Светлая голова. Наша гордость.
  - Полностью согласна. И, между прочим, не я одна. Руководство... - тут Вика закатила глаза под лоб и многозначительно потыкала пальцем в направлении потолка - Так вот - высокое руководство тоже отметило ее работу. И по заслугам оценило.
  Ксюша запунцовела, ей явно было неловко.
  - Так-так - оживилась Шелестова - И как оценило? Материально?
  - Если деньгами, то нечестно выходит - Стройников заерзал на кресле - Все работают, а премия только ей?
  Врать не стану - мне очень хотелось убить в этот момент Вику. Само собой, шила в мешке не утаишь, но сейчас-то зачем обнародовать эту информацию? Ели люди торт, настроение у всех было приподнятое, и тут на тебе! Новости, да еще о том, что кому-то стало лучше, чем остальным. И этот 'кто-то' - не ты. Как тут не опечалиться?
  Да еще и разницу в окладе ей поставили. Кабы только должность, как изначально планировалось.
  Придется выкручиваться. Мне клин, вбитый в коллектив, не нужен.
  - Как она там сказала: 'Подробности о произошедшем'? - непривычно активная сегодня Таша даже есть перестала - Вот их бы и хотелось услышать.
  - Ксения теперь помощник главного редактора по специальным проектам - решил не оттягивать я - Всего-навсего. Не заместитель, не выпускающий, а помощник. И да - это по заслугам. Между прочим, именно на нее все вы сбрасываете черновую работу по ивентам и всему такому прочему. Опять же - проект по весенним игрищам кто готовил? Она. Никто не захотел браться за эту работу, если забыли. И помогать ей никто толком не помогал, хоть я и давал такое указание. Вам всем подавай коротенькие заметки и жанровые статьи, с ними возни меньше.
  - Что было - то было - неожиданно признала Шелестова - Если так - то я согласна. Это справедливо. Да и нам проще будет, теперь по любому Ксюха отвечает за всю эту нудятину.
  - Шелестова одобрила решение собственников - преувеличенно-радостно сообщила всем Вика - Вот счастье-то!
  - Собственники далеко, а мы все тут, в одной лодке - неожиданно серьезно сказала ей Елена - Нам бок о бок каждый день тереться. Так что да, наше мнение чего-то да стоит, Виктория Евгеньевна.
  - С тебя 'простава' - Таша снова запустила вилку в торт - Согласно традиций.
  - Хорошо - неожиданно громко ответила ей Ксюша - Как насчет этой пятницы?
  У меня создалось впечатление, что эта новость для нее ни разу не новость. Хотя это и не слишком удивительно, учитывая ее давние дружеские отношения с Викой. Она же ее протеже, так неужто моя сожительница могла не донести до нее подобную информацию? Я бы и сам так поступил.
  - А обманщика этого я в игре найду - внезапно сообщила всем Шелестова - Времени и сил не пожалею, а найду. И в рожу ему плюну!
  И ведь найдет. И плюнет. Тем более, что долго искать не придется, она место дислокации нашего клана знает.
  Не было у бабы забот, купила баба порося.
  Но сегодня она точно в замок не пожалует, по крайней мере в ближайшее время. Потому что осталась Елена на работе список нововведений изучать, а я после обеда отправился домой. Однако, надо своими глазами увидеть, что там к чему теперь. Читать - это одно, а потрогать - совсем другое.
  
  'Уважаемый игрок!
  В связи с тем, что из своего прошлого игрового сеанса вы были выведены принудительно, администрация игры рада вручить вам следующие компенсационные призы:
  Большое зелье жизни - 3 флакона;
  Большое зелье маны - 3 флакона;
  Эликсир 'Бычье сердце' - 1 флакон;
  Эликсир 'Светлая голова' - 1 флакон;
  Точильный камень, увеличивающий все характеристики колюще-режущего оружия на 5 единиц сроком на 1 час - 1 штука;
  Памятный знак 'Ушел и вернулся' - 1 штука.
  Администрация игры выражает надежду, что эти подарки немного скрасят доставленные вам неудобства.
  Примечание:
  В случае, если выход из игры был связан с какими-нибудь игровыми потерями (инстанс, рейд, поединок) обратитесь к администрации игры, заполнив соответствующую форму в разделе 'Настройки'.
  
  Ну, зелья - это прекрасно, памятный знак и вовсе замечательно. Вроде как все по-честному. Но мне теперь форму заполнять, с результатами рейда-то мы пролетели.
  Может, Кролинушка это уже сделала, а? Ну так мне неохота этим заниматься!
  
  'Время перемен!
  Так и только так теперь можно назвать то, что происходит в Файролле!
  Вы думали, что навсегда наступили спокойные времена? Вам казалось, что порядок вещей в Раттермарке устоялся навеки? Вы полагали, что все зоны влияния уже поделены и новичку не пробиться наверх?
  Как бы не так.
  Все изменилось в один миг.
  Боги, о возвращении которых столько говорили в последнее время, и которых многие ни во что не ставили, вернулись на свои престолы. Знайте все - отныне в мире появилась та сила, с которой придется считаться всем и каждому. Боги видят и знают все!
  Кто-то из вас уже присягнул им на верность, кто-то нет, а кто-то не собирается этого делать вовсе. Это ваше право. Только вы решаете, как и кому вы служите.
  Но знайте - ваш выбор во многом определит ваше игровое будущее и место на полях грядущих битв.
  А битвы точно будут. В воздухе Раттермарка уже пахнет близкой войной и горячей кровью.
  Да и как может случиться по-другому? Между богами нет мира и любви. Каждый из них хочет стать первым и единственным, а потому очень скоро начнется самая страшная из войн, что сотрясали Файролл.
  На пороге Война Богов!
  Примечание.
  'Файролл' - игра для всех и для каждого. Если вам неинтересны сюжетные линии, связанные с богами, вы можете получать удовольствие от игрового процесса так же, как и раньше. Все старые квесты, задания, события остались теми же, что и раньше, игровые изменения, внесенные последним обновлением, их не коснулись'
  
  Причем весь этот текст еще и оформили надлежащим образом. Выглядело сообщение как свиток, развернутый на весь интерфейс, и написанный вроде как от руки. Даже с кляксами. Последняя же фраза и вовсе светилась ярко-красным цветом, добавляя атмосферы и как бы намекая на то, что вот-вот прольется чья-то кровь.
  А вот следующее сообщение отобразилось привычно и буднично.
  
  'Важно!
  Всю информацию по данному событию вы можете найти в новой вкладке, находящейся в разделе 'Игровая информация'. Открыв вкладку 'Боги', вы получите возможность ознакомиться со всем, что поможет вам сориентироваться в данной игровой ситуации. Там изложена история каждого божества, его привычки и склонности, бонусы, которые вы можете получить, присягнув ему на верность, местоположения храмов и т.д.
  Настоятельно рекомендуем сделать это как можно скорее, чтобы не упустить те возможности, которые вам предоставляет игра.'
  
  - Блин!
  Я ощутил сильный толчок в спину, и чуть не полетел кубарем в сугроб, находящийся неподалеку.
  Однако, теряю хватку. Вместо того, чтобы оглядеться и понять, где вообще нахожусь, я начал изучать сообщения.
  А находился я на последней точке привязки к местности, которую делал. То есть - в замке своего теперь уже шурина Лоссарнаха.
  Как видно, система не оставила игроков там, где их застала новость об экстренном выходе из системы и, на всякий случай, перенесла в максимально безопасную точку. То есть туда, где они сохранились в последний раз. Никто ведь не 'фиксится' в жерле вулкана, правда? Да там и нет соответствующих приспособлений, они имеются только в населенных пунктах, где всегда безопасно.
  А сбил меня Слав, который тоже только что зашел в игру и оказался там же, где и я. И поступил, между прочим, аналогично, а именно застыл на точке возрождения и сейчас зачитывал сообщения, вылетавшие одно за другим.
  Однако - не соврал Валяев. Не знаю, как насчет больших битв, но в мелких скоро недостатка не будет, это уж точно. Что в игре, что в реальной истории самые кровопролитные войны, как правило, разворачивались не за территории или богатства. Они были конфессиональными, или, говоря проще, религиозными. В них пленных, как правило, не брали. Одно дело политика, другое - вера. Первое предполагает компромиссы в той или иной мере, второе не делает никаких скидок, никогда и никому.
  И вот здесь как раз такой вариант и выстрелил.
  А про Странника - ни слова. Не знаю почему, но я был уверен в том, что ко всей этой куче информации непременно добавится сообщение, в котором всех-всех-всех оповестят о том, что силы Зла подняли голову и собираются дружно отвалтузить силы добра. Ну, и дать игрокам выбор, к кому присоединиться. Хочешь - вступай в армию Света, готовься к последней битве, хочешь - ступай на тот берег Крисны, примкни к Черному Властелину.
  Ан нет, ничего такого. Хотя логика в этом есть. Зачем усиливать и без того неслабое воинство Странника? Лучше всех игроков автоматически зачислить в светлые рати. Безальтернативно.
  На самом деле ведь на самом дохрена народа могло рвануть к моему другу-недругу. Просто потому что здесь, в игре, они охотно изображают плохишей. Там, в настоящей жизни, они, разумеется, себе такого позволить не могут, как минимум потому что зло у нас преследуется уголовно. Мелкотравчатое, понятное дело, зло, не крупногабаритное. Крупногабаритное на машинах с проблесковыми маячками ездит, так просто его не прищучишь. А вот что попроще - это только так. То есть, если ты там кому-то размозжишь голову дубиной, изображая злого-презлого орка, то тебе гарантирован срок. Или принудительное лечение в специализированном учреждении, и неизвестно, что хуже.
  Тут же - пожалуйста, хоть сколько головы раскалывай. И - вполне легально.
  Сублимация, прости Господи. Она, родимая. Они и в той жизни плохиши, эти ребята. Но их стремление к насилию и разрушению задавили детский сад, школа, сложившиеся социальные отношения и, наконец, страх перед законом. Задавили, затоптали, загнали на самое дно психики. И слава богу. Даже два раза 'слава', потому что есть эта игра, которая позволяет выплеснуть свою темную энергию и никому не навредить. Достаточно вспомнить приснопамятного Гвегория, который дриаду на ленточки от бескозырок резал, чтобы понять, что без игры он бы пошел на улицы.
  И, само собой разумеется, что как только появится реальная возможность встать на службу к самым что ни на есть настоящим силам зла, все эти граждане встанут в колонны по трое, и потопают туда, где мрак, тучи и черная башня на горизонте торчит как кость. Им там дом родной. И резать потом эльфов, гномов и рыцарей эти товарищи будут гораздо активнее, чем любой НПС. Потому что - за идею, а не просто так. Они мир захватывать станут, чтобы установить в нем свой порядок.
  Вот только возможности им такой никто, похоже, не даст. Но оно и к лучшему. Усилься Странник подобным образом - и все. Мне тогда точно ловить нечего было бы.
   - Круто - сообщил мне Слав, дочитавший сообщения - Пошла руда, однако. А ты письмо отправил в администрацию? Мы ведь тогда в шаге от победы остановились. Жалко будет, если все накроется медным тазом.
  - Пока нет - покачал головой я - Тоже только вошел.
  - Туплю - повинился Слав - Только глаза продрал. Да! Я с сегодняшнего дня в отпуске!
  - Странное время выбрал - заметил я - Ладно бы мае, но сейчас?
  - Когда дали - тогда и пошел - объяснил мне он - У нас шеф - зверюга. Я у него эти две недели зубами год выдирал. И вот - удачно сложилось. Я все равно никуда ехать не собирался, теперь здесь буду целыми днями сидеть. Мы ведь ввяжемся в эту заварушку?
  - А как же - вздохнув, подтвердил я - Непременно. Ладно, пошли во двор, может, там еще кто из наших есть.
  Я угадал. Во дворе, там же, где и всегда, обнаружилось некоторое количество наших сокланов, шумно обсуждавших новости. От них я узнал, что Кролина уже успела написать в администрацию по поводу понесенного нами ущерба, долго орала, что с таким лидером все на свете упустить можно, и куда-то свинтила минут пятнадцать назад, велев всем пока никуда не соваться и ни с кем из посторонних ни о чем не договариваться.
  Врать не стану - порадовался. Не то, чтобы мне лень было писать это самое письмо, но не мое это. Там пиши, тут пиши.
  И вообще - Костик мог бы и без письма нам все вернуть, да еще и компенсацию сверху накинуть. Не развалился бы.
  Еще одним поводом для радости было то, что теперь я мог присесть на ступеньку и не торопясь подумать о том, что мне делать дальше.
  Нет, главная цель ясна - победить того, кого фиг победишь. Но на то она и главная, чтобы к ней идти долго и мучительно, а потом поражаться тому, как быстро закончилось то, чего ты столько времени ждал. А еще испытывать пустоту где-то там, под 'ложечкой'. Когда исчезает цель, то сразу появляется пустота, которую ничем не заполнишь, а жизнь начинает казаться бессмысленной. Ты же всего уже достиг, дорога кончилась, идти некуда.
  Но мне о главной цели пока даже мечтать смысла нет. Глупо садиться за карточный стол с пустыми руками. Без карт в карты не играют.
  Стало быть - надо заняться решением вопросов, которые непременно выстрелят в будущем. Точнее - помогут мне на пути к главной цели.
   Таковых имеется два
   Первый - поручение Тиамат, согласно которому я должен найти моего хитроумного костлявого приятеля Сэмади.
   Второй - беседа с самой Тиамат, в ходе которой я должен добиться от нее возврата в этот мир Плачущей Богини. Даже не так. Добиться тут не получится, если бы она могла это сделать - уже сделала. И не только ее вернула, но и пяток-десяток других небожителей из числа тех, кто к ней лоялен.
  А, еще забыл вот о чем. У меня сегодня, на семь, назначена встреча с представителями клана 'Вербум Сап'. Надо непременно посетить это мероприятие. Прав Гедрон, прав. В это лихое время, похоже, нам каждый клинок пригодится. И не только потому что сила солому ломит, а по той причине, что если его владелец не стоит с тобой плечом к плечу, то очень может выйти так, что он столкнется с тобой в битве лицом к лицу.
  Хреново же придется сейчас социопатам. Ох, хреново!
  Итак, подытожим. С чего лучше начать? По идее - с поисков Барона. Просто если прийти к Тиамат просто так, на поговорить, то она и послать может. А если принести ей в клювике благую весть - так это же совсем другое дело.
  Самое забавное, что оба квеста для свежего человека выглядели бы неподъемными, особенно тот, что с поисками Сэмади связан. Если к Тиамат хоть какие-то подходы есть, в виде карты, где место смерти драконов отмечено, то искать веселого повелителя мертвых ты в Раттермарке замучаешься. Понятно, что он на каком-то из кладбищ спрятался, но на каком именно? Им же числа нет. В любой деревушке из пяти домов погост имеется, а в городах покрупнее - и не по одному. Иди, ищи...
  А я вот себя сейчас чуть ли не читером ощущаю. Мне даже напрягаться не надо, потому что я имею беспрепятственный доступ к данным сущностям. Одного могу вызвать, ко второй - перенестись. Но это не читерство, это по заслугам все. Тут ведь все по-честному - как потопаешь, так и полопаешь.
  Другое дело, что по времени все складывается не очень. Мне или полдня терять, или сначала с Тиамат говорить. Сэмади раньше темноты не призвать, таково условие. И с Айболиткой этой встреча только через три часа.
  Времени жалко, врать не стану.
  - Ты вкладку про богов читал? - подбежал ко мне Снуфф - Нет? Да ладно! Слушай, мы подходящую богиню выбрали! Витар, конечно, для 'милишников' получше будет, но и она крута. Всяко лучше, чем Лилит!
  Вкладку. Вкладку. А, ту, что в 'Игровой информации'. Забыл. Сейчас гляну.
  Должен заметить, что 'Радеон' поработал на славу. Это не вкладка, это прямо какое-то 'ЖЗЛ' оказалось. Описание прошлого каждого из богов было настолько подробным, что читалось как небольшой приключенческий роман. Тут тебе и подвиги, и любовные истории, и описания бесчинств, которые тоже имели место быть.
  Но самым интересным оказалось не это. В отдельных подразделах обнаружились такие закладки, как 'Бонусы', 'Квестовые линейки' и 'Храмы'.
  В первой описывались те преимущества, которые мог получить игрок, присягни он на верность тому или иному небожителю. Причем с подробной раскладкой роста бонусов применительно к росту репутации. То есть - чем выше ты вскарабкаешься в глазах бога, тем больше плюсов ты от этого получишь. Надо заметить, что вершина этой пирамиды у любой из пожаловавших в Файролл сущностей выглядела не просто привлекательно или заманчиво, а феерично. Нет-нет, игроки не становились богами, пройдя путь до конца, но, по большому счету, могли гордо стоять 'руки в брюки' где-то очень недалеко от них. Но, с другой стороны, я даже представить не могу, сколько надо времени провести в игре, чтобы добраться до подобного результата. Да тут надо несколько лет жить! В прямом смысле данного слова. Я этих товарищей из Великого Ничто вынул, и все равно, судя по увиденному, нахожусь где-то в самом начале пути.
  Раздел 'Квестовые линейки', разделенный по именам богов, был наполнен более чем скромно. Выглядел каждый из них как таблица, в которой текст содержался только в первых двух строчках, остальные пока пустовали. Но оно и понятно - эти задания пока были никем не открыты. Раньше или позже графы заполнятся, причем первопроходцы, скорее всего получат за это какой-то бонус. Проще говоря, создатели весьма прозрачно намекали - вперед, друзья, оставьте свой след в истории игры.
  Причем пустых граф имелось много. Очень много. А если предположить, что некоторые графы - это названия только цепочек квестов, за которыми еще невесть сколько заданий, то у очень-очень упорных игроков на самом деле появится возможность дотянуться до богов.
  Не думаю, что эта пустота надолго. Уже через неделю в этом разделе информации станет куда как больше.
  Ну, и 'Храмы'. Раздел, который меня заинтересовал куда больше предыдущих. Хотя бы потому, что в нем был практический смысл, в отличии от всего остального. Квесты я если и стану проходить, то только по необходимости, что же до репутации и бонусов - куда уж больше-то?
  А вот храмы - это дело. Какая-никакая, но прямая связь с богиней. На случай 'если что'. Перстень, что она мне дала - вещь хорошая, спору нет, но работает она не все время, а только раз в день. Плюс в описании четко сказано - лишний раз Тиамат не тревожь, дергай ее с небес только тогда, когда совсем уже швах.
  Одно плохо - не было еще ни у кого из богов храмов. Пустой оказалась вкладка. Как видно, эти строения еще предстоит соорудить.
  Может, тут, в Пограничье, один возвести? Скинуться всем народом, нанять гоблинов-строителей, материала подвезти, купол покрыть чистым золотом. Пусть дорога из замка ведет к храму, почему нет?
  Опять же - и мне прямая выгода, и клану пользы немалая, и дополнительная защита этим землям. Руку на отсечение даю - тот, кто первый храм забабахает, наверняка очень серьезный бонус получит.
  Заканчивая рассказ о новой вкладке, надо еще упомянуть о том, что в самом низу имелась скромненькая ссылочка на официальный сайт игры с объяснением, что именно по этому адресу все те, кто с покровителем промахнулся, смогут за небольшую сумму сделать замену одного бога на другого. Рокировочку, назовем это так.
  Но только один раз, не больше. Второй попытки предоставляться не будет.
  А мне и не надо. Я уже поменял свою веру, куда уж еще-то....
  Мне очень понравилась мысль о храме, серьезно. И основной ее плюс был в том, что данное обстоятельство можно использовать как повод для визита в чертог Тиамат.
  А он теперь у нее был. Кончились времена, когда боги жили не пойми как, и не имели родного угла. Если верить написанному, они теперь квартировали то ли на небесах, то ли в таких местах, куда игрок просто так, с бухты-барахты, не попадет.
  И, значит, полученное в ночь Снисхождения умение 'Первый ученик Тиамат' должно уже работать. Правда, там что-то про уведомление говорилось, но, с другой стороны, а эти пять страниц текста что? Разве не оно и есть?
  В любом случае попробовать стоит. Выйдет - хорошо. Нет так нет, чего я теряю?
  Только прежде надо с нашими ребятами парой слов перекинуться. Не дело сваливать вот так, демонстративно.
  И еще - Назир. Интересно, он со мной перенесется или нет?
  - Снуфф, Слав - окрикнул я клановых офицеров, которые галдели с остальными, обсуждая нововведения - На пару слов.
  - Сваливаешь? - утвердительно спросил Слав, только подойдя ко мне - Не-не, это я не в смысле обидеть, не подумай. Я же понимаю - жесть пошла, надо суетиться. Рив сказал, что Гедрон своих вообще на осадное положение перевел. Он с одной эльфиечкой на свадьбе познакомился, она из 'Диких'. Вот, теперь переписываются. Она ему про это и сказала.
  Эльфиечка. Зная Гедрона, можно предположить, что это знакомство сильно не случайно и каждая отправленная Риву фраза прежде согласовывается с лидером 'Диких Сердец'.
  Или это у меня уже шпиономания началась? Да и Старый теперь наш союзник, причем не за страх, а за совесть. Мы нужны друг другу.
  - Ты скажи ему, чтобы не очень-то с ней откровенничал про наши внутренние дела - посоветовал я Славу - Про любовь-морковь - бога ради, а про то, куда ходили и что видели - молчок. И Кро про эту красотку из 'Диких' расскажи, как она вернется. А я - да, сваливаю ненадолго. Надо кое с кем повидаться, понять в какую сторону ветер дует. Сдается мне, это все только верхушка айсберга.
  - Ты про Черного Властелина? - уточнил Снуфф - Так это уже не новость. На форуме про то, что в Серых Землях объявился какой-то владыка мрака уже вовсю пишут. Кое-кто из топ-кланов к нему даже полномочных послов отправил, на предмет установления дипломатических отношений.
  А вот это новость. Я на работе форум мониторил, ничего такого там не было.
  - Я как раз перед тем, как зайти в игру, про это читал - продолжал Снуфф - 'Гончие' отправили, если точнее.
  - Ну и? - заинтересовался Слав - Получилось?
  - Не-а - помотал головой офицер - Послов прибили сразу, как только те пересекли Крисну. Прямо на берегу, на глазах у всех. Вылезли из развалин три каменных тролля и дубинами их закошмарили, те даже не успели оружие достать. Тролли же, те еще звери.
  Это да, тролли могут, мне ли не знать. И очень хорошо, что пограничниками Странник поставил именно их. Это дает мне призрачный призрачный шанс на то, что я не сдохну сразу же после высадки на берег. Ведь не исключено, что мне тоже придется плыть на ту сторону реки.
  - Только всерьез никто этого Черного Властелина не воспринимает - продолжал вещать Снуфф - На фоне богов он так, фигня мелкая. Кабы ему с небес сойти, с громом и молнией, как Великий Орт на Равенхольме, а после пару городов с ходу спалить до углей - вот это было бы да. Сразу всем ясно станет - матерая вражина приперлась в мир, будет теперь сеять смерть и ужас по полной, налево и направо. С таким и повоевать хочется, потому что ясно - будет в этом выгода. А так, осесть на том берегу Крисны, ничего не делать и только сообщать всем, что он Черный Властелин, любой сможет.
  - Не скажи - Слав потер подбородок - Что, если он сейчас просто силы копит? Или лелеет злобные замыслы? А потом кааааааак....
  - Кого - 'как'? - фыркнул Снуфф - 'Гончих'? Да они ему своих полномочных и полноправных сроду не простят теперь! Не удивлюсь, если они этой ночью вылазку на тот берег организуют и все его воинство как курей перетопчут!
  - Могут - признал Слав - Не спорю. Хотя в народе поговаривают, что порядком они свои позиции сдали. Не те уже 'Гончие' стали. И Седая Ведьма тоже не та. Это они раньше пол-Раттермарка за горло держали, если не больше, а нынче времена изменились.
  А вот это любопытно. Нет, я и сам так думал, но услышать подтверждение своих мыслей подобным образом очень приятно.
  - Ладно, вы дальше спорьте, а мне пора - вклинился я в их беседу - Слав, 'обмен' открой.
  Я отдал офицеру перстень, свиток и еще кое-какие вещички, добытые в инстансе. Ну, а чего они у меня валяться будут? И потом - это имущество клана. Я, конечно, сволочь еще та, но 'крысятничать' у своих - это даже для меня перебор.
   - Кролине отдай - попросил я его - Пусть она решает, что с этим делать, продавать или хранить. Но не Ромулу, ясно? Он все, подлец, разворует!
  - Сделаю - козырнул Слав - Если Кро поинтересуется, когда ты появишься, что ей передать?
  - Скажи... - я задумался - Скажи, что ты про это у меня не спрашивал. Целее будешь.
  - Это да - подтвердил Снуфф - Вот не дай бог на такой, как она, жениться!
  И эта парочка приступила к обсуждению уже другой темы, брачно-ситуативной. Позавидовать людям можно - им всегда есть о чем пообщаться. И время на подобное тоже находится без проблем.
  Мне бы так!
  - Назир - повертел я головой - Назииир!
  А нет моего телохранителя. Флоси вижу, вон он толчется около наших и предлагает выпить за здоровье короля, брата Миха вижу, он сидит на камушке и нож точит, а Назира нет.
  И Гунтера тоже. Хотя, возможно, мой друг просто отбыл вместе с делегацией рыцарей в их резиденцию. Кто его знает? Он все же магистр Ордена, функционер и все такое. А тут и боги вернулись, и, вон, Черный Властелин объявился. Все по их профилю. Мало ли какие планы на будущее они сейчас строят?
  Ну, нет Назира, и нет. Оно и к лучшему. Ни к чему ему слышать мои разговоры с богиней. А уж про встречу с Сэмади и говорить нечего.
  Правда от его присутствия на переговорах с 'Вербум Сап' я бы не отказался. Само собой, никакой потасовки там быть не может, но телохранитель-ассасин, да еще и НПС, всегда производит неплохое впечатление.
  Проверив наличие достаточного количества свитков перемещения в сумке, я достал один из них и через секунду вышел из портала в уже родном мне месте, расположенном в самом медвежьем углу Севера.
  Ей-богу - прямо контрольная точка у меня здесь. И пейзаж уже совсем родным стал - и озеро, и развалины дома, и черная стена леса за спиной. Надо в него сходить как-нибудь, что ли? Посмотреть, что там, внутри, может, грибов пособирать. А то заявлюсь сюда, поторчу на холмике один или с Сэмади - и сразу обратно в путь. Неправильно это. Совсем мир не изучаю.
  Попутно с данными измышлениями, я занимался подготовкой к встрече с Тиамат, а именно заменил одно из умений на 'Первого ученика' и убедился, что оно из тускловатого стало ярко-золотистым, то есть - готовым к употреблению.
  После выдохнул и довольно громко гаркнул текст активации:
  - Богиня ждет меня! В путь!
  Сначала ничего не произошло. Я-то ждал чего-то эдакого - огненной вспышки, портала с непривычной окраской, наконец просто вертикального взлета вверх 'а-ля Супермен'. Кстати - я неплохо бы смотрелся в этом качестве. Вот эдак правую руку со сжатым кулаком вперед, в левую щит взять, как Капитан Америка, и чтобы плащ за плечами развивался.
  Но - фиг. Ничего такого не случилось.
  Как видно, не обзавелась Тиамат чертогом, поторопился я.
   И вот тут как раз меня и накрыло. В прямом смысле. Ветром.
  Откуда и как налетел этот вихрь - понятия не имею, но был он такой силы, такой мощи, что меня оторвало от земли как соломинку, и закружило, замотало в воздушном водовороте. Пару раз под бока врезали какие-то бревна, кружащиеся вместе со мной, нос и рот забило песком, мелкие камушки градом стучали по нагруднику. В общем - жуть!
  А после я и вовсе потерял контроль над ситуацией, не понимая абсолютно, ни куда меня несет, ни как высоко я сейчас нахожусь над землей, ни вообще где она и есть-то!
  И времени для меня тоже не существовало в этот момент, потому я не сказал бы сколько минут или часов прошло до того момента, когда меня, как пинком под зад, выбросило из вихря в глубоченный сугроб, прямиком на зеленые лапы здоровенной елки.
  Пока я барахтался в снегу, вихрь то ли издевательски, то ли хулигански свистнул и исчез, будто его и не бывало.
  - Твою-то мать! - вытерев лицо от начавшего таять снега, я огляделся - Очень интересный способ транспортировки. Как минимум - экстравагантный!
  Никто мне на это не ответил, тишина царила кругом, даже птицы - и те не пели. Лишь елки стояли вокруг, да близко, протяни руку - дотянешься, над моей головой висело темно-синее безоблачное небо.
  Я огляделся и понял, что есть в окружающем меня пейзаже что-то знакомое. Видел я и эти елки, и вон те высоченные столбы вдалеке, и черную хрень, что за ними находится. Да и никакие там не столбы. Это деревья, секвойи. А хрень - замок, в котором проживает Повелитель Снегов.
  Облаков же я не вижу по той причине, что нахожусь над ними. Они там, внизу.
  Это Айх-Марак, самая высокая гора в Раттермарке. А, может, и во всем Файролле.
  Вот не думал, что снова тут окажусь.
  Значит, обзавелась моя богиня чертогом. И каким! Местечко сильно непростое, чего скрывать. Тут и демиурги бывали, и другие сущности, и хозяин тут товарищ серьезный донельзя, тот что Повелитель Снегов.
   Интересно, она с ним поладила?
  И еще - а как же недоступность богов для смертных? Сюда есть как минимум два пути. Первый, заморочный - по лестнице, что спрятана внутри горы. Второй, затратный - на грифоне. Дорого до чертиков, но долететь можно.
  Как только кто-то пронюхает, что к богине на прием можно попасть вот так, почти запросто, желающие мигом найдутся.
  И что тогда?
  Или, наоборот, так и задумано? Через тернии к звездам?
  Я отряхнулся от снега и зашагал по направлению к замку. А чего ждать да гадать? Все равно ответы на вопросы ждут меня именно там. Больше негде.
  
   Глава двенадцатая
   Новые реалии (продолжение)
  
  Под ногами поскрипывал снежок, а тени от деревьев становились все длиннее. Против всех законов природы, темнота сюда приходила раньше, чем в любое другое место на континенте, это я еще по прошлому посещению помнил.
  И главное - было-то это не так давно, а ощущение такое, что уже года два прошло. Или даже больше.
  На секунду мне показалось, что там, под секвойями, я слышу юные смешные голоса моих тогдашних спутников - Снуффа, Кро, Лираха, Сайрин. Но нет - это только ветер шумел в вершинах гигантских деревьев. Я здесь был один, как и тогда, в самом конце приключения.
  Миновав гранитный постамент, подножие которого было засеяно осколками, оставшимися от статуи Демиургов, я подошел к двери. Той самой, черной, с золотыми вкраплениями. И - говорящей.
  Поразмыслив секунду, я постучал по ней костяшками пальцев, ожидая, что сейчас она басовито рявкнет:
   - Ты пришел, чтобы испытать свою судьбу, свою удачу и свой ум?
  Ошибся. Ничего мне дверь не сказала.
  Я постучал снова. Тот же результат.
  Тогда я плюнул на все и дернул на себя медную, очень искусно сделанную ручку
  И дверь распахнулась. Вот так просто, без всяких вопросов и ответов.
  - Все меняется - пробормотал я себе под нос - Ну, это нормально.
  Зачем-то оглянувшись назад, и предсказуемо никого не увидев, я зашел внутрь.
  Миновав короткий коридор с льдисто-синеватыми стенами, я остановился на пороге зала, который фотографически отпечатался в моей памяти на всю оставшуюся жизнь. Нет-нет, я не сильно впечатлительный человек, но такой всплеск эмоций, который некогда я испытал здесь, случается не каждый день. И не каждый год. Пожалуй, печать, которую взломанная мной в этом зале, была второй по сложности из всех. Понятное дело, она не могла перекрыть ощущения, полученные в Сумакийских горах, в заброшенном городе, где мне пришлось совсем уж лихо, но остальные все же попроще дались. В других местах была война или что-то в этом роде, а тут... Тут, знаете ли, все на таком нерве шло, что ах!
  Так вот - изменения коснулись не только входа в замок Повелителя Снегов. Зал тоже поменялся - и капитально.
  Нет-нет, колонны были на месте, и трон, меняющий цвета, тоже, но вот все остальное...
  Исчезли груды оружия, раньше там и сям валявшиеся на полу, со стен испарились висевшие на них щиты и шлемы. Не стало столов, с кувшинами, чашами и кружками. Да и кресла, на котором сидели те, кто согласился ответить на вопросы получеловека-полуорла, тоже след простыл. Как и коконов, валявшихся на полу.
  Зато появились барельефы, изображающие сплетенных между собой змей, они сделали зал мрачнее, но изысканнее. На стенах появились огромные шелковые гобелены, на которых были изображены какие-то картины. Какие - не скажу, очень они были старые и выцветшие.
  Да еще пол за троном позеленел как-то. Вроде черный был...
  Но в целом чувствовалась, что по замку прошлась женская рука, которая вымела весь мусор, и создала пусть условный, но уют.
  Интересно, а как к этому всему отнесся Повелитель Снегов? И где, кстати, он сам? Что-то не видно его, в отличии от Тиамат, сидевшей на троне и несомненно смотревшей на меня сквозь уже привычную черную вуальку. Она-то была здесь. И не одна. На ступенечке, близ ее ног сидела Пауни, как всегда беззаботно игравшаяся с Апоффсом.
  - Ваше... Кхм... Ваша...- я на секунду запнулся, не зная, как правильно именовать богиню. 'Величеством' - мелковато, 'светлостью' - ошибочно, 'прекрасностью' - небезопасно. Вдруг подумает, что я насмехаюсь над ней? - Ваша грозность, рад приветствовать вас!
  И я изобразил поклон, как мне думается, вполне себе куртуазный.
  - Ваша грозность - покатала слова во рту как горошинки богиня - Да, это про меня. И я приветствую тебя, Хейген, мой первый слуга в этом новом мире.
  Так я и знал. Вот и начались тоталитарные замашки. Боги, боги, вы хуже, чем люди!
  - Мне больше нравится слово 'ученик' - застенчиво, но твердо произнес я.
  - Ты не хочешь мне служить? - изогнула бровь Тиамат - Мне казалось, что мы с тобой поладили. Там, у речушки, в Западной Марке.
  - Служить и быть слугой - разные вещи - помявшись, произнес я - Слова похожи, а суть нет.
  - Строптив - потрепала по плечу Пауни богиня - Независим.
  - Он такой - подтвердила девочка - Но смерти боится, так что не безнадежен.
  - При этом непоследователен - глаза под вуалью сверкнули - Ты уже назвал меня своей госпожой, это слово прозвучало. Если я госпожа, то кто же ты, если не слуга?
  - Ученик - повторил я - Наставника ведь тоже называют 'господином'. Он выше того, кого учит и имеет право именоваться так. В вашем случае - 'госпожой'.
  Чего я так уперся - объяснить не могу. Так то, по идее, меня можно и горшком назвать, главное, чтобы в печку никто не засунул. Просто внутри что-то назойливо твердило, что не надо отступать со своих позиций.
  А интуиции я верю.
  - Будь по-твоему - милостиво согласилась богиня - Ученик так ученик. Но это не главное. Где Сэмади? Ты должен был его найти.
  - Пока не нашел - развел руки в стороны я - Прячется он. Раттермарк велик, а мой приятель ловок и хитер. Отыскать его - изрядная проблема. Я работаю над этим вопросом, но результата пока нет.
  - Так чего ради заявился? - изумилась Тиамат - Я тебя не звала, поручение мое не выполнено. Иди и ищи!
  - Новости! - быстро протараторил я - И вопрос! Точнее - два вопроса.
  Пауни засмеялась.
  - Ну и что же ты такое знаешь, что мне неизвестно? - с долей язвительности осведомилась богиня - Поведай нам.
  - Черный Властелин объявился - рассудив, что стоять на пороге дурной вкус, я сделал несколько шагов вперед - Настоящий. Засел где-то в Серых Землях, обещает континент в крови утопить.
  Ну, последнее было выдумкой, ничего такого и я не слышал, и Странник наверняка не говорил, но звучит-то внушительно?
  - Это мне известно - холодно произнесла Тиамат - Я не буду ему помогать, но и не стану мешать. Если он служит Тьме, то Витар и Месмерта раньше или позже станут его врагами. Враг моего врага - мой союзник.
  - Друг - на автомате поправил ее я.
  - Не перебивай меня - резанул меня по ушам ее гневный выкрик, а Апоффс раззявил свою пасть и показал длиннющие клыки, с которых капала зеленоватая жидкость - Я - богиня, и всегда уверена в том, что говорю. Тот, кого я не знаю, не может быть мне другом. Союзником - возможно, но не другом. Да и союзником он мне будет весьма условным. Я не стану поддерживать его, когда начнется заварушка, мне нет смысла распылять свои силы. Но прежде, чем мои родичи его сметут словно мусор с пола, он может изрядно потрепать их воинства. Это хорошо, это мне на пользу.
  Что примечательно - Лилит в число врагов она не внесла. То ли я чего-то не знал, то ли Тиамат не воспринимала как серьезного противника любвеобильную богиню.
  - Дело ваше - даже не стал спорить я - Но не сказать про это я не мог? Тем более, что я немного знаю этого парня... Ну, того, что Черный Властелин.
  - В самом деле? - заинтересовалась Тиамат - Надо же. Наш пострел везде поспел. Я запомню данный факт. Может, когда твое знакомство и понадобится. Не стану гневаться, твой визит оправдан. Излагай свои вопросы.
  - Храм - я растянул улыбку на все лицо - Храм хотел бы возвести в вашу честь. Что за богиня без прописки? Ну, такого места, где ей смогут вознести хвалу?
  - Мерзавец - с симпатией произнесла Тиамат - Пауни, девочка моя, ты только глянь, каков негодяй, а? Явно напоследок приберег какой-то сюрприз, а сейчас меня пытается подкупить. И ведь знает чем!
  - Есть такое - я шаркнул ножкой, изображая смущение - Но зато упорства сколько! Трудолюбия!
   - Ты особо не резвись - настроение Тиамат, снова почувствовавшей себя настоящей богиней, похоже, менялось как погода в Санкт-Петербурге.
  - Да! - решил я чуть сменить вектор разговора - А где хозяин этого замка? Верзила с клювом? Что-то я его не вижу. Просто мне довелось не так давно тут побывать, так что я в курсе, кто тут обитает. Или обитал?
  - Отныне это мой дом - отчеканила Тиамат - Что до того странного существа, которое полагало, что сможет указать мне на дверь, то оно здесь, у тебя за спиной.
  Я обернулся. Никого там не было, только проем, ведущий в коридор.
  - Повыше глянь - посоветовала мне Пауни.
  Я глянул. Натурально, Повелитель Снегов был здесь, не соврала мне богиня. Правда, не весь, а только его орлиная голова. Она была прибита к стене и висела в аккурат над порогом, таращась на меня мертвыми круглыми глазами и синевато поблескивая массивным клювом.
  - Он был смел, но глуп - пояснила Тиамат - Полагал, что ему под силу меня одолеть, а не смог победить даже одного из моих слуг.
  - Апоффсс его поцеловал - пояснила Пауни - Разочек. И все!
  - Ух ты! - только и сказал я.
  Вот так и рушатся легенды. Не придут теперь сюда игроки за легендарным достижением, не отвечать им на хитроумные вопросы. Вся линейка квестов змеюке под клык.
  Но Апоффсс и впрямь силен. Не то, чтобы я не верил в то, что его укус может даже бога в гроб загнать, но сомнения были. А теперь их нет. Я помню мощь, которая исходила от Повелителя Снегов, его просто так было не убить. Даже весь мой клан, в полном составе, и то вряд ли бы с ним справился.
  А тут - один укус. Блин, да это орудие возмездия! Третий Рейх нервно перекуривает в сторонке. Ну, применительно к данной ситуации, разумеется.
  - Тебе его жалко? - уточнила богиня.
  - Да нет - пожал плечами я - Не скажу, чтобы он мне как-то навредил, потому неприязни у меня к этому существу не было, но и к друзьям своим я его не причислял. Короче - убили и убили. Это ваши дела.
  - Итак - храм - похоже, мой ответ богиню удовлетворил - Да, он мне нужен. Даже не так. Они мне нужны, ибо один храм - это только один храм. Их должно быть много, как минимум больше, чем у других моих сородичей. Но первый храм - это начало пути. Построй его - и я смогу вознаградить тебя по заслугам.
  
  Вам предложено принять задание 'Стройка века'
  Статус квеста - божественный (т.е. выданный богом, а не то, что вы опять себе подумали).
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов: 'Во славу Тиамат'
  Условие - выслушать Тиамат и узнать условия постройки храма в ее честь.
  Награды:
  3000 опыта;
  Получение первого квеста цепочки.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  200 000 опыта;
  150 000 золотых;
  Легендарный предмет из личной коллекции оружия богини Тиамат;
  Пассивное умение, соответствующее классу игрока;
  Золотой мастерок (репутационный предмет)
  Титул 'Божественный каменщик'
  Примечание:
  Помните, боги капризны и тщеславны. Отказ от предложенного ими задания может дорого вам выйти. Очень дорого!
  Принять задание?
  
  Да чтобы вам всем! Выпендрился!!!! Ведь с детства помню о том, что инициатива всегда имеет инициативного, и все равно наступил в эту лужу. Только стройки века мне и не хватало!
  А теперь все, теперь все. Теперь обратно слова в рот не затолкаешь. Надо вписываться в это дело.
  Да что бы вам всем и мне в первую очередь! И так дел как грязи, а теперь еще бегай, ищи стройматериалы, ищи гоблинов-мастеров...
  Нет, ясное дело, что я делегирую большинство полномочий Кролине или кому-то из ребят-сокланов, но это ничего не меняет.
  Твою мать!
  - Возведение первого храма в честь бога - это как первое убийство сородича- тем временем вещала Тиамат - Это действо навсегда должно остаться в памяти и тех, кто будет строить, и тех, кто будет за этим наблюдать. В это надо вложить душу, страсть, веру. Все то, что будет делать меня сильнее.
  Если она сейчас скажет, что еще и убить кого-то надо, а после замуровать в фундамент, то фиг я подобным заниматься стану. Лучше квест провалю.
  - Что нужно - сменила тон на деловитый Тиамат - Во-первых... Ты записывать будешь или так запомнишь?
  - Так запомню - обреченно пробормотал я.
  - Хорошо - разрешила богиня - Итак. Самое главное - в основание должен лечь хотя бы один камень, хотя бы один обломок стены от моего старого храма, того, что стоял еще до ухода в Великое Ничто.
  - Какого-то конкретного старого храма или любого? - сразу уточнил я.
  А что? Вопрос практического свойства.
  - Любого - подумав, ответила богиня - Какой найдешь. Правда, трудно это сделать будет, но, думаю, ты справишься.
  - Хотелось бы верить - вздохнул я - Что дальше?
  - Форма храма должна являть собой незыблемость моих позиций - простерла руку Тиамат - Что ты глазами хлопаешь? Не понял?
  - Нет - признался я - Мне бы попроще объяснить.
  - Не круглый он должен быть - раздраженно бросила богиня - Прямоугольный возводи. И с колоннами.
  - Еще что?
  - Материал - гранит - подумав, сообщила Тиамат - И не жульничай, проверю. А то знаю я вас, людишек. В стены глины напихаешь, а поверх гранит пустишь. И словно так и надо!
  - Дорог гранит-то - буркнул я - Не укупишь!
  - Ничего - успокоила меня богиня - Не обеднеешь. Люди помогут. Сообщи всем, что собираешь деньги на строительство храма во славу мне, так они, думаю, с радостью последнее тебе отдадут.
  Даже не знаю, что забавней - произнесенные слова или ее вера в то, что это действительно так?
  Но храм, похоже, и впрямь влетит мне в копеечку. Не скажу, что у меня нет денег, но все равно - накладно выходит.
  - Ну, и роспись - подытожила Тиамат - С ней пока погодим, я подумаю. Как дело до этой стадии работ дойдет, придешь ко мне.
  - Ясно - кивнул я - Надо - сделаем!
  
  Вам предложено принять задание 'Прошлое и настоящее'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать подсказки, указывающие на то, где могут находиться руины старого храма, когда-то давно построенного во славу Тимамат.
  Награды:
  8000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Даже не сам храм, а его подсказки. Спинным мозгом чую - это будет долгий, долгий квест.
  - И вот еще что, Хейген - богиня чуть подалась вперед - Если мой храм будет построен самым первым, если ты опередишь моих сородичей, то получишь такую награду, что даже небеса ей удивятся!
  
  'Внимание!
  Увеличена награда за прохождение цепочки заданий 'Во славу Тиамат!'
  В случае, если вы опередите всех остальных игроков и первым построите храм, посвященный выбранной вами богине, то в качестве награды получите три предмета, которые дадут вам немалые бонусы как к репутации с Тиамат, так и к личным навыкам и умениям.'
  
   Раз уж все равно придется впахивать, то неплохо было эту награду получить. Только вряд ли это получится. Сайрус небось для своей Лилит уже вовсю здание того же назначения строит.
  А жаль!
  - Теперь можешь задать мне свой второй вопрос - величественно разрешила богиня.
  - Тут такое дело - я замялся - Он личного характера.
  - В любви мне признаться хочешь? - уточнила Тиамат - Это можно. Признавайся.
  - Да не совсем - я помолчал, посопел - Вам ведь хорошо знакомо имя 'Соагда'?
  Тиамат на мгновение замерла, а после вскочила на ноги, то ли в волнении, то ли в гневе, я даже не понял.
  А следом за этим над высоченной спинкой ее трона появилась огромная треугольная башка змеи. Той самой, когда когда-то гоняла меня в заброшенном храме, скрытом в джунглях Юга.
  Это не пол был зеленый! Это Миносс, чтобы ему пусто было, на нем разлегся. Теперь-то я точно видел, что что это чешуя, покрывающая тело гигантской рептилии.
  Миносс раззявил пасть и вперил в меня свои немигающие глаза.
  Врать не стану, у меня опять все внутри замерло, прямо как тогда. Да что это за тварь такая, что даже в игре человека в ступор вгоняет! Кто ее такую создал? Найду - убью этого игродела нахрен! Хотя, возможно, именно его уже и убили. Тогда - поделом!
  - Тихо - махнула рукой богиня - Все в порядке, успокойся. Спи!
  Мне показалось, или даже она его побаивается?
  Да нет, показалось.
  - Откуда ты знаешь это имя? - спросила Тиамат у меня.
  - Нууу... - я завел глаза под лоб - Мир так велик, а я не сижу на месте без движения...
   Тут меня подняло в воздух и здорово приложило к потолку, а после пол стремительно приблизился, и я врезался в него лицом. Если бы дело происходило в реальности, то у меня нос расплющился как лепешка.
  Однако!
  - Повторю свой вопрос - настолько задушевно, что у меня мурашки по коже пробежали, произнесла Тиамат - Откуда ты знаешь это имя?
  Я поднялся с пола, подергал нос, потер челюсть и прогнусавил:
  - Вообще-то непосредственно его я узнал совсем недавно. До того эта дама была мне известна как Плачущая богиня. Я в большой дружбе с неким рыцарским орденом, который несет добро на земли Раттермарка под ее знаменами. Они так и называются: 'Орден Плачущей богини'.
  - Вот как - Тиамат вернулась на свой трон, небрежно оттолкнув голову Миносса, которую тот свесил через его спинку - Это для меня новость. Странно - почему 'Плачущая'? Моя приемная дочь была изрядной хохотушкой. Хотя - да. Тогда, перед Исходом, у нее погиб какой-то поклонник из смертных, и она впала в печаль и грусть.
  - Адальфрик - подала голос Пауни - Его звали Адальфрик. И он был рыцарь. Соагда очень убивалась, когда ей принесли его голову с выжженными глазами. В тот же день она покрыла себя черными одеждами и поклялась хранить память об этом человеке вечно. И еще отомстить тому, кто стал причиной его гибели.
  - Верно-верно - Тиамат оперлась локтем на подлокотник трона - А виновником смерти этого человека был Витар. Это его воины... Как же их... А! Дикая Охота. Это они уничтожили отряд Адальфрика на самом пороге победы.
  А я бы послушал всю эту историю с начала до конца, если честно. Очень уж интересные факты всплывают с каждой фразой богини. Витар, Дикая Охота, порог победы. Какой победы? Чего именно добивался этот самый Адальфрик, что он хотел сотворить?
  - А еще у него остался младший брат - добавила Пауни - Буквально за неделю до того, как демиурги расправились с тобой и всеми остальными, Соагда нанесла ему визит, я это точно знаю, Апоффсс за ней тогда проследил. Ее не было целый день и целую ночь.
  - Она начала создавать свое войско - уверенно заявила Тиамат - Чего-чего, а упорства ей было не занимать. Месть Витару - вот ее цель. Нет, но какая она у меня молодец! Прошли эоны времени, а верные ей люди, меняясь поколение за поколением продолжают ее ждать! Ведь это так, Хейген?
  - Так - подтвердил я - Орден Плачущей Богини - это мощная сила. Очень мощная.
  - И она служит мне! - торжествующе воскликнула Тиамат.
  - Нет - понимая, что сейчас меня опять будут бить о потолок, возразил ей я - Не вам. Плачущей Богине. Мне очень жаль.
  Тиамат наклонила голову вперед, явно прикидывая, как бы половчее меня изничтожить.
  - Это так - подтвердила Пауни - Он прав, и не за что его наказывать. Я говорила тебе, мать моя, что люди на самом деле очень сильно изменились. Даже если ты явишь свой лик этим рыцарям и скажешь им, что Соагда подтвердит любое, из сказанных тобой слов, они все равно не поверят в это. Они служат ей - но не тебе. Они про тебя, по сути, ничего и не знают. Слишком много воды утекло.
   'Мать моя'. А ведь Тиамат этой девочке не мать, а наставница, насколько я помню. Или не только?
  - Да, это правда - признала богиня - Если даже ты позволяешь себе перебивать меня и даже спорить, то что говорить о беспамятных людях?
  - Не таких уж беспамятных - подал голос я - Эти-то, из Ордена, о дочери вашей помнят? И очень хотят того, чтобы она вернулась обратно, сюда, в Файролл.
  
  Вами выполнено задание 'А богиня-то и не знает?!'
  Условие - сообщить богине Тиамат о том, что ее дочь является незримой покровительницей рыцарского ордена
  Награды:
  2000 опыта;
  Примечание.
  Игрок Хейген, вы использовали альтернативный способ прохождения ряда заданий цепочки 'Повелительница сотен клинков', по этой причине выполнение квеста 'Место силы' будет вам засчитано автоматически, равно как и принятие того квеста, который вы только что завершили.
  Бонусная награда за выполнение:
  2000 опыта;
  500 золотых.
  
   Если честно - есть в этом некая условность. Все эти опережения событий как-то всегда режут глаз. Помню, еще на Севере, когда я искал дочку кенига Харальда, меня слегка покоробил тот факт, что я ответ на вопрос получил раньше, чем непосредственно вопрос был задан.
  Но, с другой стороны - быстрее не медленнее, хуже не будет.
  
   Вам предложено принять задание 'Кривые переулки мироздания'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - узнать у богини Тиамат, насколько невозможно вернуть ее приемную дочь Соагду в Файролл.
  Награды:
  4000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  О, космология пошла. 'Кривые переулки мироздания'. Осталось только квест 'Бритва Оккама' получить, и 'Противодействие энтропии Вселенной'. Опять же - формулировка. 'Насколько невозможно'. Прямо вот жесть какая-то!
  И как же хочется верить, что невозможно. Вот только если такой вопрос поставлен, значит, все обстоит не так трагично. Значит, есть какой-то отнорочек. Кривой переулок, так сказать.
  И шариться по этому самому кривому переулку мне, любимому. А кому еще?
  Господи, как же надоело все, кто бы знал! Это кольчуга какая-то, где одно колечко цепляется за четыре других. И как в таких условиях мне выполнять поставленную задачу? Рубль за сто - мне опять придется лазать по самым глухим закоулкам Файролла, отыскивая следы былого, общаясь невесть с кем и ломая голову над загадками, как бы и желаемое получить, и самому живым остаться.
  - Подобная верность вызывает уважение - медленно сказала богиня - И, безусловно, должна быть вознаграждена. Хейген из Тронье, ты хочешь узнать у меня, возможно ли вернуть мою дочь обратно в этот мир?
  - Как бы да - подтвердил я очевидное - Точнее, не столько я, сколько лидеры этого Ордена.
  - Не все мы были отправлены в Великое Ничто - почти нараспев произнесла Тиамат - Только те, кто ставил себя выше других. По заслугам ли, или по собственному тщеславию, но - выше. Туда отправились те, кто хотел повелевать, для кого судьбы и жизни обитателей Файролла были только разменной монетой. Но были и другие, те, кто заботился о смертных, причем не только о людях, но и о представителях других рас. Файролл - многонациональный мир, каждый имеет в нем право на существование. И тролль, и человек, и гном. И даже те, кого создали мы, например, вилисы.
  Я поморщился. Про этих-то зачем вспоминать? Или она уже в курсе про мои похождения на болотах? Не удивлюсь, если это так, вон Пауни как заухмылялась.
  - Соагда никогда не стремилась к власти - продолжила Тиамат - Потому в Судный день она не была лишена воли, силы и власти, нет. Она не повторила моей судьбы.
  - А куда же ее тогда определили? - насторожился я - Если не в Великое Ничто, то куда?
  - Она здесь - Тиамат обвела руками зал.
   Я повертел головой, не понимая, о чем идет речь.
  - В переносном смысле! - чуть рассердилась богиня - Не прямо тут, непонятливый ты человек. Она не возносилась в небеса. Она осталась в Файролле. Как и еще несколько богов, подобных ей. Они не были таковыми в прямом смысле этого слова, ибо богом может быть лишь тот, кто стремиться добиться большего, чем заложил в него Создатель мира. Соагда, Лемин, Фулат, да и другие - они являлись богами по рождению, но предпочли маленькие радости бытия возможному возвышению, потому могли только стоять у подножия наших тронов, без возможности подняться по ступеням власти.
  - Ух ты! - опешил я - Как у вас все непросто, оказывается.
  - Так же, как и у вас - парировала Тиамат - Все люди рождаются одинаковыми, но кто-то в результате повелевает, а кто-то выполняет приказы. Причем не всегда, тот, кто родился в дворце, садится на трон, а тот, кто родился в пастушьей хижине, пасет коров. Иногда эти люди меняются местами, потому что у первого мало воли и жажды жизни, а у второго, наоборот, есть желание изменить свою судьбу и сила, чтобы это сделать. Разве не так?
  - Так - подумав, согласился я - И не только в этом мире.
  - Мы желали власти и делали все, чтобы стать всемогущими - голос Тиамат звучал все ниже и ниже - В какой-то момент мы добрались до той черты, которую нельзя было пересекать и гнев Демиургов был страшен. Для нас. Но не для них, тех, кто не рвался к величию. Потому мы были обречены на изгнание и страдания, а они оставлены здесь. Лишены бытия, но награждены беспамятством.
  Яснее не стало. Что значит - 'беспамятством'? Это очень и очень широкое понятие. Вариантов не тысячи, но десятка два я с ходу назову. Например - может, они бродят по дорогам Раттермарка в виде нищих, несущих всякую ахинею. Таких я часто встречал в своих странствиях. Игроки часто и охотно с подобными типажами общаются, поскольку иногда те могут подкинуть квест, пусть не мудрящий, но все же.
  Или их превратили в деревья.
  Или опустили на дно моря, в один из заброшенных подводных городов, тут и такие есть.
  - Конкретнее бы? - по возможности вежливо попросил я - Детальней.
  - Не могу - хлопнула ладонью по подлокотнику Тиамат - Все что знала, уже поведала. Да и это я вон, от Пауни узнала. Она тогда видела все своими глазами, сначала то, как Демиурги расправились с нами, а потом и то, как они, забрав оставшихся, открыли Дорогу между дорог и увели их с собой.
   'Дорога между дорог'. Час от часу нелегче. Если они оставили этих самых бедолаг там, то все, пиши пропало. Я на ней как-то раз побывал и потому отлично осознаю, что найти там что-то, не имея конкретных координат, невозможно. Место пропащее, прямо скажем. Не опасное, но, в каком-то смысле, гиблое.
   Но это если они их оставили именно там. А вот если просто куда-то по этим дорогам отвели - то шансы есть.
   Правда - мизерные. С ноготок.
  А самое главное - время. На такие поиски его нужен вагон и тут никому не делегируешь свои обязанности. Нет у меня этого вагона. И маленькой тележки нет. Странник еще немного, думаю, посидит тихонько, но уже скоро начнет показывать зубы. Или вовсе переправит войска через Крисну и начнет предавать Западную Марку огню и мечу.
  И что тогда?
  - Но не все пропало - подала голос Пауни - В те времена люди были не то, что сейчас. Они были ближе и к богам, и даже к Демиургам.
  - Ну-ну - поторопил я ее.
  - Тогда, в то утро, с Демиургами на Дорогу между дорог ушли не только боги - веско произнесла девочка, поблескивая своими черными глазами и поглаживая чешую Апоффсса - Рядом с ними крутилось несколько человек, все они были магами. Настоящими магами, сильными, могучими, не чета нынешним. А у людей есть одна интересная привычка - не доверяя памяти, они все что видят, излагают на бумаге. Ищи записи тех лет, Хейген, и, возможно, ты найдешь след, который тебя приведет туда, куда нужно.
  
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - найти записи, которые могут пролить свет на то, как Демиурги поступили с теми богами, которые не были отправлены в Великое Ничто.
  Награды:
  10000 опыта;
  7000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Ого. Награда изрядная, значит, не так просто мне будет найти этот самый след. Но, тем не менее, это уже что-то.
  Я открыл карту и обрадованно присвистнул. Красных пятен, которые являлись пусть очень относительной, но подсказкой, на ней имелось аж целых семь штук. Прямо скажем - это отличная новость. Причем одно пятно было там, где располагался славный город Эйген. И даже гадать не надо, куда там следует идти. В Академию Мудрости, только туда.
  Правда, у монеты могла оказаться и оборотная сторона. А именно - мне придется посетить все семь мест, одно за другим и найти там... Ну, не знаю... Семь обрывков манускриптов, которые надо собрать в один документ. Или шесть самоцветных камней плюс некий магический предмет, в который их надо вставить в определенной последовательности, да еще и с привязкой к конкретной местности. И в нужное время суток.
  Это Файролл. Здесь может быть что угодно.
  Но то уже хорошо, что есть с чего начать. А там - разберусь. И самое главное - у меня есть тот, кто отлично знает хранилище документов в Академии, потому что провел там огромное количество времени.
  Думаю, Вайлериус не откажет в помощи своему старому другу. Особенно после того, как выслушает жутко трогательную историю о том, зачем мне это нужно. Какую именно - пока не знаю, выдумаю на месте.
  Сентиментальность - его слабое место. И я им непременно воспользуюсь.
  А заодно можно будет и упоминание о старых храмах Тиамат поискать. Где еще, если не там?
  - Верни мне мою дочь, воин - требовательно произнесла Тиамат - И приведи под мои знамена тех, кто ей служит.
  - Непременно - я склонил голову - За тем и пришел.
  - Пришел ты не за этим - проницательно заметила богиня - Не ври мне. У тебя в этом деле есть какой-то свой интерес, и он просто совпадает с моими целями. Но это хорошо. Значит, сейчас ты служишь мне не только за страх, но и за совесть. Сделай все как надо, и награда не заставит себя ждать.
  
  'Внимание!
  Изменены условия цепочки квестов 'Повелительница сотен клинков'
  В случае удачного завершения данной цепочки вы получите дополнительную награду от богини Тиамат.
  Состав награды неизвестен'
  
  Больше не меньше, хуже не будет.
  - И - храм - продолжила богиня - С ним не затягивай. Увы, но я до сих пор не могу посещать все те места на континенте, какие хотела бы. Храмы дадут мне такую возможность. Чем больше их будет, тем большую свободу перемещения я получу. Поспеши, ученик, поспеши. Витар и Месмерта не дремлют, они тоже укрепляют свои позиции.
  - Завтра же займусь - заверил я ее - Сегодня просто не успею. Мне же еще Сэмади искать.
   Собачья же у меня жизнь. С той стороны капсулы меня одни подгоняют, с этой - другая. Хоть разорвись.
  И что очень обидно - ни тех, ни эту особо не пошлешь. По крайней мере - пока. Экая досада!
  - Награда будет такова, что сторицей окупит все твои хлопоты - величественно сообщила мне богиня - А пока получи вот это. И знай - мои мысли пребудут с тобой.
  Она взмахнула рукой.
  
  'Благословение богини.
  Вы получили следующие бонусы:
  Сроком на 24 часа (по локальному игровому времени)
   +5 % к скорости восстановления жизненной энергии в бою;
   +5 % к скорости восстановления маны в бою;
  Сроком на 12 часов (по локальному игровому времени)
   + 6 % к золоту, выпадающему из убитого противника;
   + 5 % к шансу нанести кровоточащую рану
  Сроком на 8 часов (по локальному игровому времени)
   + 5% к шансу нанести дополнительный урон противнику при нанесении удара щитом;
  Сроком на 4 часа (по локальному игровому времени)
   + 18 единиц к силе;
   + 18 единиц к выносливости;
   +3 % к получаемому опыту за убийство врагов'
  
  А вот это уже хороший бизнес, как говорил один киногерой. За таким благословением каждый день можно сюда ходить как на работу, даже учитывая неудобство транспортировки.
  - Все, аудиенция закончена - подала голос Пауни - Это я тебе говорю на тот случай, если ты сам еще не понял.
  - Не дурак - с достоинством ответил я, развернулся и пошел восвояси. Правда, в проеме, соединяющим зал и коридор остановился и не без ехидства спросил - А что вы с посетителями будете делать? Ну, посторонними, теми, что к Повелителю Снегов придут. Не все ведь в курсе, что вы у него офис отжали. В горе лазейка есть, я по ней сам сюда добирался. Да и грифоны таксуют время от времени.
  - Я поняла не все из того, что ты сказал, но смею тебя заверить - незваных гостей тут ждет горячий прием - с куда большим сарказмом ответила мне богиня - Моим зверюшкам надо что-то есть, так почему бы визитерам не оказать им эту услугу? Кстати, это и в твоих интересах. Почему - объяснить?
  - Не надо - замахал руками я - И так все понятно. Пусть лучше питаются пришлыми.
  Не завидую я тем, кого сюда занесет. Даже по игровым меркам поганая смерть.
   Что примечательно - вроде бы разговаривали недолго, а времени прошло немало. Может там, на Айх-Мараке, оно течет не так, как внизу? Вот в нашем мире воздух высоко в горах не такой, как в долинах, он более разреженный. А тут - временной дефект какой-то.
  Впрочем, на эту тему я перестал думать почти сразу, как оказался в Селгаре. А смысл? Разгадывать данную загадку я не стану, так чего напрягаться?
   В любом случае, до встречи с Айболиткой из 'Вербум Сапа' у меня оставалось еще с полчаса, которые я решил убить на развлекательные цели.
  Я посетил аукцион, где впечатлился ценами на некоторые предметы экипировки. Я все понимаю, но не может нагрудник, пусть даже гномьей работы, стоить таких деньжищ! Нет, мир определенно сошел с ума.
  После меня занесло на базарную площадь, где выступали НПС-циркачи. Они ходили по канатам, крутили сальто-мортале и жонглировали факелами. Красиво! Я даже денежку им бросил.
  Вот только под конец, когда я уже покидал площадь, мне пришлось пожалеть о том, что я сразу в духан к Ибрагиму не пошел.
  - Привет - прямо перед тем, как я почти свернул в один из переулков, ведущих к духану, кто-то положил мне руку на плечо - Вот нежданная встреча! На это раз - в самом деле нежданная. Но для меня радостная.
  - Не могу сказать того же - я узнал этот голов - Руку с плеча убери.
  Что интересно - мою просьбу выполнили.
  Какой Мюрат стал покладистый. С чего бы это?
   Глава тринадцатая
   Новые реалии (окончание)
  
  - Ну! - сказал он и подмигнул мне - Чего ты напрягся? Все, война окончена, и мне от тебя больше ничего не нужно. Мы снова по одну сторону баррикад.
  - Сильно сомневаюсь - сообщил ему я - В смысле, что мы по одну сторону. Я вообще не уверен, что у тебя только одна сторона, а не четыре. Или не восемь.
  - Старик, это только игра - обвел мир вокруг себя рукой Мюрат - Игра! У нее есть правила и все такое. Да, я пытался тебя прижать к стене, добиться определенного результата, но это здесь норма вещей. Мы играем! Как дети. Или ты стал таким же, как некоторые особо упертые обитатели Файролла, которые потихоньку начинают подменять реальность виртуальным миром, и думать, что настоящая жизнь - она тут, а там, за пределами капсулы, ничего стоящего нет? Если да - то я огорчусь. И сильно.
  - Нет, конечно - я потер подбородок - Там это там, тут это тут. Но все равно общаться с тобой у меня особого желания нет. Очень ты меня тогда достал.
  - Так обязанности! - развел руками Мюрат - Мне поручили, я выполнял. Повторюсь - таковы игровые правила. Если вступил в клан - будь любезен, соответствуй. Теперь клана нет, и я не собираюсь портить тебе жизнь. Да, если честно, не так уж я и сильно на тебя напирал. Ну, пару раз прижал в темном месте, постращал. И все.
  - А кто меня в джунглях Юга пустил на перерождение? - уточнил я.
  - Было - признал Мюрат - Ну, не собственноручно, конечно, но было. Так я и компенсировал все. Забыл?
  - Скользкий ты как угорь - сказал, что думал, я - Не схватишь.
  - Не без того - с чувством собственного достоинства подтвердил Мюрат - Такова моя игровая суть. Заметь, Хейген - игровая. Такой у меня имидж здесь. А так я нормальный человек. И сейчас я - это я, без всяких там клановых закидонов. Потому - вот тебе моя рука, пожми ее и поболтаем, как старые приятели. Тем более что так оно и есть на самом деле. Я же тебя еще зеленым новичком помню. Или ты уже забыл подземное путешествие под Ринейскими горами? Я ведь тебя тогда прикрыл.
  - Было - неохотно подтвердил я и пожал протянутую руку.
  Без особой охоты - но пожал. Ведь в самом деле он тогда мне дал возможность спасти свою жизнь. Пусть и зная, что особо ничего не теряет, но все же, все же...
  - Спрашивай - разрешил мне Мюрат, отходя в сторону и маня меня за собой - Наверняка ведь хочешь узнать из первых рук, чего это 'Двойные щиты' распались? Мы ведь весь континент раком поставили. Ну, почти поставили. Два шага до вершины пирамиды оставалось сделать.
  - Да не сильно мне это и интересно - не кривя душой, признался я - Развалились - и ладно. У меня одной головной болью меньше стало.
  - Ну, это не факт - ухмыльнулся Мюрат - Клан распался, это так. Но люди-то в игре остались. Ты имей в виду - были у нас те, кто на тебя зуб точил. И за несговорчивость, и еще по каким-либо причинам. Ну, не так, разумеется, как на Седую Ведьму или еще кого из одиозных личностей, но - имелись такие.
  - Ты меня особо не стращай - посоветовал я своему собеседнику - Не испугаюсь. Да и потом - кому нынче до мелочей, вроде меня, интерес есть? Вон, какие дела в игре творятся! Тут тебе и боги, и Черный Властелин, и еще невесть что. Кто будет вспоминать какие-то давние мелкие обиды в такое время? Это когда делать нечего, подобной ерундой страдают, а в дни большого передела на такое не размениваются.
  - То ли хватку теряю, то ли мир слишком изменился - пожаловался мне Мюрат - За что не возьмусь - все из рук валится. Что не скажу - все не в тему. Вот и с тобой не получилось. Может, меня сглазил кто?
  - Сам виноват - не удержавшись, злорадно улыбнулся я - Кстати - Седая Ведьма еще по твоему следу охотников не пустила? Ох, она на тебя тогда зла была! Сильно ты ей насолил, когда народ на перерождение начал пускать около Крисны.
  - Ну, что она про это забудет, я даже не надеюсь - вздохнул Мюрат - Но ты сам сказал - не до таких как мы большим людям сейчас. Опять же - дела у 'Гончих' в данный момент идут не лучшим образом, так что пока бог миловал. Хотя - да, до поры, до времени. Как только она разгребется со своими проблемами, сразу про меня и таких как я вспомнит.
  А вот про это я бы послушал. Про проблемы 'Гончих', имеется в виду. А почему нет? Седую Ведьму не надо сбрасывать со счетов, если она давно не появляется в поле зрения, это не значит, что я не нахожусь в зоне ее интересов.
  Хотя хотелось бы верить, что это так.
  - Таких, как ты? - заинтересовался я - То есть в игре есть еще Мюраты? Как страшно жить!
  - Очень смешно - похлопал в ладоши мой собеседник - Хейген, хорош уже. Да, я временно не у дел. Да, прогорело все, на что я ставил. Бывает. Но мои знания, мои таланты и мои знакомства остались при мне. К чему сказано. У тебя есть клан. Я и так про это знал, да и значок над ником вижу. Бери меня к себе, приятель. Бери - и ты не прогадаешь. Тебе ли не знать, что я всегда верно служу тем, кому присягнул.
  - Крииисна - нараспев произнес я, помахав пальцем перед носом Мюрата - Ты служил Ведьме и предал ее. Мало того - очень круто подставил.
  - Я не служил 'Гончим' - покачал головой Мюрат - У меня был другой наниматель и я работал на него. На того, кто потом стал лидером 'Двойных щитов'.
  - И которого я так и не увидел - притворно вздохнул я - Экая досада.
  Мне, кстати, до сих пор интересно, что же это за личность. Но спрашивать про это у него сейчас не имеет смысла. Он не скажет.
  - Ты уверен в этом? - усмехнулся Мюрат - А, может, оно и к лучшему? Ладно, это дела прошлые, а мы в настоящем. Берешь меня к себе?
  - Нет - сразу же ответил я - Прости, но - нет. Хотя - почему 'прости'? Просто - нет. Ты хороший боец, умный человек, Файролл знаешь отменно, и пользы от тебя было бы немало, это факт. Но я не верю тебе совершенно. В моем клане народ самый пестрый, есть такие персонажи, что хоть стой, хоть падай, но мы, прости за банальность, коллектив единомышленников. В смысле - духовный контакт есть. А с тобой так не выйдет. Ты слишком хитровыдуманный.
  И это я еще умолчал о самом главном.
  О том, что я ему просто не верю. Не знаю, что у Мюрата на уме - влезть в мой клан и передать то, что он там увидит какому-то третьему лицу, или он на самом деле сейчас на мели, а потому ищет берег, к которому прибиться. Да это и неважно. Важно то, что он все равно меня предаст, не сейчас, так потом.
  Недавно я взял в клан Ойголинна, который когда-то участвовал в расправе надо мной. Да, взял. А почему нет? Он честно говорит - я рвусь вверх и использую каждую ступеньку для этой цели. Сейчас такой ступенькой для него являемся мы, Линдс-Лохены. Когда придет время, он нас покинет и полезет дальше. Я это знаю, и меня подобное устраивает, потому что до той поры он будет делать все, что для клана пойдет во благо.
  Он не скрывает свои мысли. Он честен. И потому он с нами. Глупо отказываться от хорошего бойца только в угоду собственному чистоплюйству.
  Но Мюрат - совсем другое дело. Он даже не кошка, что ходит сама по себе и ночует там, где ей вздумается. Это змея, которая притаилась под веником и вцепится тебе в шею, как только ты погасишь в комнате свет.
  - Ты сказал - я услышал - с печалью произнес Мюрат - Пусть будет так. Но, все-же...
  
  Мюрат хочет добавить вас в друзья.
  Согласиться?
  
  Ну да, правильно, я же тогда из друзей его выкинул. Хорошо, это можно. Почему нет?
  - Первый шаг сделан - Мюрат протянул мне руку - Пусть и второй раз.
  На том мы и расстались. И говорить было не о чем больше, да и время начинало поджимать. До встречи с Айболиткой оставалось всего-ничего, а опаздывать мне не хотелось.
  И все-таки не успел, хоть и пришел за пять минут до назначенного срока.
  - Ай, дарагой, здравствуй - единственный глаз Ибрагима лучился радостью и гостеприимством - Ануш, дочка, смотри кто пришел!
  Красавица Ануш застенчиво улыбнулась мне и поправила иссиня-черные волосы.
  - А тебя ждут! - громким шепотом, который услышали, наверное, даже на улице, сообщил мне духанщик - Люди пришли, сказали, что у них тут встреча с Хейгеном из Тронье. Я им сразу говорю: 'Вай мэ! Это мой любимый гость, он мне почти как сын, потому вас как родных приму!'. Подал им кебаб, шурпу, кюфту, зелень. Сидят на втором этаже, кушают. Если они друзья тебе - иди. Если нет - только скажи, стражу позовем. Времена такие настали, что не знаешь уже, кто есть кто.
  - Друзья, Ибрагим, друзья - я похлопал духанщика по плечу- Ануш, красавица, принеси мне айран, жареного сыра и лаваш.
  - Хорошо - кивнула девушка - Идите наверх, все скоро подам.
  Собственно, не узнать людей, с которыми у меня была назначена встреча, я не мог. Кроме компании из четырех человек, бодро уничтожавшей изыски ибрагимовской кухни, наверху никого и не было.
  Две девушки, два молодых мужчины. Странно, речь вроде шла о беседе один на один. Но - ладно, в конце концов ничего такого страшного в нежданном расширении количественного состава нет. Будь мы за городскими стенами - тогда да, тогда я бы и претензию выдвинуть, да и просто свинтить без всяких разговоров, забив даже на то, что эта беседа скорее нужна мне, чем 'Вербуму'. Но тут под раздачу попасть невозможно, потому как город. Тут убивать друг друга игрокам закон запрещает.
  Но вот кто из этих барышень Айболитка? Красавица - эльфийка в красном плаще или ее подруга в одеянии клирика? Кстати - редко встречающийся класс. Мало кто им играет. Я за то время, что провел здесь видел их пару раз, не больше.
  - Мое почтение - помахал им рукой я - Не меня ли ждете, уважаемые?
  - Если ты Хейген, то да - дружелюбно отозвалась девушка-клирик, поворачиваясь ко мне и скидывая капюшон с головы - А если нет...
  - То на нет и суда нет - влез в разговор крепко сбитый юноша в черном балахоне, при первом же взгляде на который становилось ясно, что он выбрал для себя в игре путь колдуна.
  Интересный подход к кадровому вопросу у 'Вербум Сапа'. Четыре человека - и из них трое выбрали путь магии. Причем, полагаю, это не просто игроки. Это если не руководство клана, то его серьезные функционеры. Ну да, Файролл мир меча и магии. Но не настолько же магии?
  Впрочем, это личное дело каждого. Да оно, может, и к лучшему. Мастеров меча и лука у нас с Гедроном своих хватает, а вот с магами, прямо скажем, недобор. У меня вот в клане их раз, два и обчелся. Фрейя, Сайрин, Тисса еще пара новичков - и все. Причем Сайрин - это бомба замедленного действия. Никогда не знаешь, что ей в голову взбредет. Нет так как Трень-Брень, конечно, но все же.
  Не факт, что они захотят вступить с нами в союз, но если такое случится, то мы капитально усилимся именно в этом направлении, до того у нас не очень прикрытым кадрово.
  - Сразу - суд - притворно проворчал я, присаживаясь рядом с одним из мужчин, единственным в этой компании воином. Точнее - паладином - Зачем нам суд? Он нам ни к чему. И так ведь договориться всегда можно.
  - Айболитка - девушка-клирик протянула мне через стол свою руку - Рада познакомится. Много слышала о тебе.
  - Это вряд ли - я ответил на рукопожатие - В смысле - много слышала. Я персона не медийная, особо себя не рекламирующая. Так, лазаю по игре как блошка по песику, которую в шерсти не видно. Как, впрочем, и десятки тысяч других игроков.
  - Ну, не скажи - перехватила инициативу эльфийка - А кто недавно сестру-НПС замуж за короля Пограничья выдавал? Не ты ли?
  - Было - признал я - Хорошую свадьбу отгуляли. Сарай сожгли, два баяна порвали.
  - Я Гливея - отрекомендовалась эльфийка, а после показала на колдуна, который как раз в это время скинул с головы капюшон, под которым оказалась совершенно седая голова - Это Раша. А вон тот крепыш-паладин - Вольный. Кстати - он глава нашего клана. Это так, для информации.
  - А как же...? - я с удивлением посмотрел на Айболитку.
  - А вот так - комично сморщила та свое привлекательное личико - У нас три лидера, Раша тоже в этой теме. Прикинь, так можно делать, правила этого не запрещают. Просто мало кто их читает, а потому почти никто и не в курсе. Ну, и потом никто ведь властью делиться не хочет. Все желают быть первыми и всемогущими.
  - Не все - предельно искренне сообщил девушке я - Кабы у меня кто клан забрал вместе со всеми его заморочками, я бы того расцеловал, а потом еще в обе руки ему конфет отсыпал. Шоколадных. Фабрики имени Бабаева.
  - И ведь не врет - заметил Раша - Правду говорит.
  - Чего, никто не хочет? - заинтересовался Вольный - Все настолько плохо? Или какие-то подводные камни есть?
  - Это социальный клан - пояснил я - С ограничением на прием в него игроков и балластом в виде стариков и детей. И если их, не дай бог, перебьют, то кланлидеру легче свою учетку стереть, чем из той ямы выкарабкаться, в которую он упадет.
  - Жесть - с сочувствием произнесла Гливея - Я про такое читала. Как ты вляпался-то в подобную канитель?
  - Везучий очень. И квесты не те беру иногда.
  Ануш принесла мне мой заказ, я отхлебнул айрана, заел его жареным сыром и придал лицу выражение из разряда 'Ну что, поговорим о деле?'
  - Ладно - верно истолковала мои гримасы Айболитка - Еда едой, но время идет. У всех дела, опять же - всем завтра на работу. Хейген, как ты понял, мы приняли на себя обязательства, которые перед тобой имел клан 'Орландинос'. 'Вербум Сап' дорожит своей репутацией, потому всегда платит долги. Вопрос в другом - то, что тебе обещали 'Орлы' в качестве оплаты за твои услуги, довольно необычно. Я, по крайней мере, о таком до того не слышала. Да и никто из ребят, кроме Вольного, тоже с подобным не сталкивался.
  - Да и я так, отчасти - подал голос паладин - Косвенно. Один приятель рассказывал, что кто-то им военную помощь как залог предоставил. Мол, если не выполним взятые на себя обязательства, отдадим долг на поле боя. Правда, не знаю, чем там дело кончилось.
  - К чему это все сказано было - Айболитка с аппетитом отправила в рот кусок кебаба - Может, договоримся на более простой вариант оплаты? Есть золото, есть экипировка, есть свитки с заклинаниями. Рассчитаемся по полной, в накладе не останешься.
  - Оно, конечно, так проще было бы - неторопливо потягивал холодный айран я - Вот только дело в том, что я в свое время вписался в расклады 'Орлов' именно потому что мне были нужны их мечи. В конкретное время, в необходимом месте. Пока не знаю, когда и где, но не сомневаюсь, что этот час пробьет. Кто же знал, что они такими... Кхм... Короче - кто знал, что так все обернется? Да, если не секрет - вас-то как угораздило с ними связаться?
  - Взаимозачет - коротко ответил Раша, своим тоном давая мне понять, что есть вещи, о которых они откровенничать с кем-либо не собираются.
  - Бывает - тактично согласился я с ним - Так вот - нет, деньги и материальные ценности мне не нужны. Все остается как было договорено с Верорком. Как же я тогда ему сказал-то? А, вот! Ваш клан окажет мне полноценную военную поддержку, причем в день битвы на поле должно выйти не менее семидесяти пяти процентов его численного состава. Вроде так звучало. Ну или почти так. Кстати - сколько у вас боеспособного народу? Чтобы я, случись такая напасть как битва, словно Чапай накануне на карте из картошки вареной схемы строить мог. Ну, или выкатить администрации 'телегу' на предмет того, что 'Орландинос' не до конца выполнили взятые на себя обязательства.
  - Три сотни бойцов выставим - переглянувшись с соратниками, сообщил мне Вольный - Это сразу все посчитаны - и маги, и лукари, и 'милишники'... Все сразу.
  Три сотни. Не скажу, что сильно много. Но и не очень-то мало. Особенно если это грамотные игроки с 'прямыми' руками. Не такими, как у меня. Но к 'Орлам' претензий нет, замена вышла равнозначной.
  - Собственно, тогда все ровно - потер руки я - В 'елочку'.
  - И чем быстрее мы рассчитаемся, тем лучше - Айболитка выглядела чуть расстроенной. Как видно, она очень надеялась перевести долг на материальные рельсы и спихнуть его с плеч - Сам понимаешь - тяготит подобное бремя. Вроде бы мелочь, но она как крошка в постели - ерундовинка размером с булавочную головку, а спать не дает.
  - А я и вовсе прямо скажу - мы не рвемся в бой под твоими знаменами - угрюмо буркнула Гливея - Я вообще была против всего этого. Нет, сказано - сделано, мы слово держим, не то, что некоторые, но только сразу хочу предупредить - если то, во что ты наш клан втянешь, будет не бог весть что - берегись!
  - Началось - с умилением произнес я, допивая айран - Вот хоть бы раз кто-то обошелся без угроз, намеков, скандалов и расследований. Ну, или хотя бы пообщался со мной чуть дольше, чем пять минут, просто чтобы после прийти к выводу, что я абсолютно не маргинальный тип. Ну почем вам знать, какие у меня планы? Может, я пойду Черного Властелина воевать? Или мне ваши рати нужны, чтобы свое родное Пограничье от внешнего агрессора защитить? Что, кстати, чистая правда.
  - Не обижайся - попросила меня Айболитка - Глив такая, какая есть. Она за клан переживает. Ну, и правду-матку режет всем в глаза. Она и меня третьего дня 'овцой' назвала. Но я же не овца на самом деле?
  - Зато у нее золота всегда полные карманы - заметил Раша - И откуда она его только берет?
  - А у кого-то язык длинный - мгновенно парировала его реплику эльфийка - И без костей.
  - Правду говорят, что твой клан в Пограничье квартирует в замке тамошнего короля? - спросил у меня Вольный.
  - Так и есть. Но это временно и вынужденно - степенно ответил я - Вообще-то у меня есть свой собственный надел земли, с озером, деревней и жителями. Но родовое поместье сожгли во время недавней междоусобной войны за корону, потому пока вот так существуем.
  - Прикольно! - глаза Гливеи задорно блеснули.
  - Что именно? - уточнил я - Что мой дом сожгли или что мы обитаем в туристической зоне? В замке ведь постоянно кто-то бродит, делает скрины и обсуждает непохожесть этой архитектуры на аутентичную шотландскую. Это безумно бесит!
   - Она не то имела в виду! - моментально среагировала дружелюбная Айболитка - Глив, ты же не то имела в виду?
  - Да шучу! - заулыбался я - Звучит и вправду прикольно. К тому же в замке не так и плохо. Там есть винные погреба, фамильные призраки и куча других плюсов. Да и не мы одни там квартируем. Например, там с недавнего времени проживают остатки Коллегии Инквизиторов, те, что уцелели после большой резни в Кадрансе. Слышали небось о ней? Они тоже друзья нашего клана.
  После этих слов паладин и колдун обменялись быстрыми взглядами. Значит - слышали.
  - А у вас как дела с квартирным вопросом? - выдержав паузу, поинтересовался я - Замок? Или чего попроще?
  - Клановый дом в Селгаре - охотно ответила Айболитка - Замок - штука дорогая. Не скажу, что мы нуждаемся, но все-таки... Земля, строительство, обустройство. Дорого это. Да и нас пока не так уж много.
  - Надо быть реалистами - добавила от себя эльфийка - Некоторые вот вкладывают все в эту атрибутику, а потом годами всем кланом по кладбищам скелетов бьют, каждую медную монетку считают. Как по мне - это не очень правильно. Точнее - совсем неправильно. Траты должны быть обоснованными.
  - А если хочешь жить на широкую ногу, то носи ласты - невероятно умело передразнил ее голос Раша.
   Скажу честно - мне эти ребята нравились, причем чем дальше, тем сильнее. Изначально на встречу я шел с изрядной долей скептицизма, чего скрывать. И сейчас я был рад признать то, что ошибался.
  Понятное дело, по первым впечатлениями составлять мнение нельзя, но я интуиции своей доверяю. Она же мне в данный момент в уши ничего не шепчет. Значит, и опасности нет.
   А самое главное - они чем-то похожи на моих сокланов. И не имеют совершенно ничего общего с 'Орландинос', упертыми на успешности и желающие быть круче всех-всех-всех. Как по мне - лучшей характеристики не найти.
  Про инквизиторов я шар специально запустил, хотел на реакцию посмотреть. И на то, как они дальше будут действовать. 'Орлы' сразу бы сделали стойку и моментально начали меня 'крутить' на то, чтобы я их с руководством Коллегии свел.
  А эти переглянулись, выводы сделали - и все. Понятно, что где-то там зарубочка в памяти осталась, но это в рамках правил. И паузой, что я специально выдержал, пользоваться не стали.
   Я слова Гедрона изначально всерьез не воспринял, а вот сейчас подумал о том, что он, пожалуй, и прав. Пара-тройка таких кланов, как этот 'Вербум Сап' - и нас из Пограничья, если что, тягачом не выдавишь.
  И если так - чего валять дурака?
  - Ребята, возможно то, что я вам сейчас скажу, прозвучит неожиданно - я побарабанил пальцами по столу - Точнее - почти наверняка так оно и будет. Возможно вы даже сочтете меня за не очень нормального человека, потому что правильней было бы сначала походить вокруг да около, провести еще десяток встреч, так сказать - попринюхиваться друг к другу. Но - времени нет совершенно. Да и потом - я человек простой, вы тоже не на пафосе, чего тянуть? Короче - нет у вас желания осесть в Пограничье? Так сказать - перебраться к нам на ПМЖ?
  - Так и есть - бодро заявила Айболитка - Прозвучало неожиданно. Даже более чем.
  - Высуньте язык, закройте глаза и поднесите кончик пальца к носу - попросил меня Раша - Что? Я не знаю, как определяют вменяемость пациента, я не врач.
  - Как и предупреждал - подтвердил я - Наверное, надо дать какие-то пояснения?
  - Обязательно - немедленно подала реплику Гливея - И, желательно, немедленно.
  - И еще хотелось бы понять, чем подобное предложение было продиктовано - поддержал ее Вольный.
  - Времена наступают неспокойные - веско произнес я - И вместе с тем - очень перспективные. Но не для одиночек. Тем, кто только на себя надеется, туго придется. И растоптать могут, и серьезный куш фиг ухватишь. Силенок и на то, и на то маловато. Вывод - надо объединяться. Не в один большой клан, нет. У вас своя свадьба, у меня своя.
  - Кидай предложение о союзничестве, нет проблем, рассмотрим - предложил Раша - Типовая процедура-то.
  - Ты не понял - поморщился я - Речь не просто о союзе, когда один другому помогает. Речь о другом.
  - А именно? - чуть напрягшись, спросил Вольный.
  - Есть Пограничье - начал я - Маленькая страна, дикая природа, холмы, озера. И там сейчас обитают всего три игровых клана. Только три. Мы, 'Сыны Тараниса' и 'Дикие сердца'. По сути, мы монополизировали эту местность. Нет-нет, никто не ставил там пограничные столбы, подобное в принципе невозможно. Но кроме нас там нет других кланов. И не будет. В Пограничье все решает король, и только он вправе разрешить селиться там игрокам, которые надумают сделать эту страну местом своего базирования. А король - мой шурин. Он женат на моей названной сестре. Черт, в моей голове эта фраза звучала не так бредово.
  Колдун и паладин снова переглянулись.
  - То есть король и все кланы, которые ему служат, всегда будут на нашей стороне, и поддержат в случае, если кто-то захочет проверить насколько мягко наше подбрюшье - продолжил я - В случае внешней агрессии НПС априори встают на защиту рубежей своей страны, независимо от того, кто на нее напал - игроки или нет. И нападение на любой игровой клан, находящийся в пределах Пограничья тоже будет расценен как акт агрессии. А речь идет не о хилых фермерах Запада. Это гельты. Воины в бог весть каком поколении.
  - Интересно - Вольный не отводил от меня взгляда - Продолжай.
  - Да, собственно, я все уже сказал.
  - Не все - помахала пальчиком Айболитка - Почему мы? Есть масса кланов, причем посильнее нас. А тут - только нас увидел, и на тебе!
  - Все просто - неторопливо произнес я - Во-первых, хоть и увидел в первый раз, но это не значит, что не навел справки. Не скажу, что у меня большие связи в игровом мире, но они есть. Причем, скорее всего вы сделали то же самое в отношении меня.
  - Это раз - загнула палец Гливея - Дальше.
  - Во-вторых, идея не моя. Ее высказал Гедрон Старый, а вот он-то как раз знает в Файролле всё и всех. Он на подобных вещах собаку съел, причем не удивлюсь, если в буквальном смысле. Вот так взял и съел!
  - Шутка так себе - произнес Раша и загнул следующий палец на руке Гливеи - Но это - два.
  - Что до 'посильнее'... - я усмехнулся - Это один из решающих факторов. Нас, как я сказал, в Пограничье сейчас трое, и все мы приблизительно одинаковы по силе. Я, кстати, самый, если можно так сказать, слабый. У меня весь численный состав - сто человек, из них процентов двадцать НПС, ни к чему не пригодные. Но зато за мной король. Так вот - данный баланс сил есть дополнительная гарантия того, что мы не вцепимся друг другу в глотки. Большой клан всегда будет хотеть поглотить соседей. А если все в одинаковой весовой категории, то с подобными закидонами особо не разгуляешься.
  - Гедрон Старый - Вольный прищурился - 'Дикие Сердца'. Маленький клан?
  - Ты не хуже меня знаешь, что от тех 'Диких', что были раньше, давно ничего не осталось - поморщился я - Они только-только оклемались и приходят в себя. Гедрону нужна поддержка не меньше, чем кому-либо. И еще ему нужно обеспечить себе надежный тыл хоть на какое-то время, чтобы снова начать движение наверх. Путь к этому - союз с теми, кому можно доверять.
  - Три - Гливея снова загнула палец - Что-то еще?
  - Вы адекватные ребята - пожал плечами я - Считайте это просто личным впечатлением, которое стало аргументом. Особенно на фоне 'Орлов' или 'Гончих Смерти', с их вечными планами расширения влияния клана на весь континент.
  - Четыре - подытожила Айболитка - Звучит убедительно. Но менее странным твое предложение все равно не стало.
  - Думайте - сказал я - Никто не требует дать ответ сегодня. Но особо не затягивайте, время работает против нас.
  - Так о чем думать-то? - Вольный отпил из кружки пива - Ты пока ничего не предложил. Общие слова - и только.
  - Земля в Пограничье, служба ее короне и совместная ловля рыбки в мутной воде грядущего безвременья - пожал плечами я - Все просто и прозрачно. Ну, а если надо - встанем плечом к плечу против того, кто захочет забрать у нас наше.
  - Звучит красиво - Айболитка пожевала губами - Хоть и все так же бредово. С другой стороны - времена и впрямь настали такие, что иные разумные вещи кажутся полной ахинеей. И наоборот.
  - Все, что было сказано - услышано - встал из-за стола Вольный - Предложение будет рассмотрено на совете клана и довольно быстро, это я тебе обещаю. Решение сообщу лично.
  
  Вольный хочет добавить вас в друзья.
  Согласиться?
  
  - Да, если захотите посмотреть подетальнее, что за Пограничье такое, то не надо засылать резидентов под видом туристов - посоветовал я им - Просто напишите мне - и все. Если вдруг меня не будет в замке, то вас встретит кто-то из моих офицеров и все покажет. Не вопрос. Даже с королем познакомлю, если получится. Он у нас демократичен невероятно и любит новые лица. Да и с Гедроном вам следовало бы поговорить. Я, знаете ли, не переговорщик, не мое это. Вот он - да. Стратег, тактик и все такое.
  - Странное дело, но я почему-то начинаю воспринимать происходящее как совершенно нормальный процесс - пожаловалась соратникам Гливея - Может, мне тоже высунуть язык, закрыть глаза, и... Что там еще, Раша?
  - Из этого следуют только два вывода - приобнял ее тот - Либо ты окончательно свихнулась, либо все не то, чем кажется.
  - Или то? - не удержался я.
  Раша подставил мне ладонь, о которую я не без удовольствия хлопнул своей ладонью.
  - Еще раз подтверждаю - все обязательства перед тобой мы выполним. Что до остального - ты меня услышал - произнес Вольный, кидая на стол золотую монету - Был рад знакомству. На самом деле рад.
  - Взаимно - я обменялся рукопожатиями со всеми представителями 'Вербум Сап' - В принципе - ничего нового не произошло. Это Файролл, тут частенько случается так, что из мелочи вдруг прорастает нечто масштабное.
  - Даже спорить не стану - согласилась со мной Айболитка - Пока-пока!
  Уже ступив на лестницу, Вольный повернулся ко мне и спросил:
  - А вы какому богу молитесь?
  - 'Вы' - это я или 'вы' - это мой клан?
  - Все кланы Пограничья - уточнил паладин - Что-то мне подсказывает, что тут у вас разногласий не будет.
  - 'Линдс-Лохены' присягнут Тиамат - с достоинством ответил я - Что до остальных, то этот вопрос пока не поднимался. Но, думаю, да, единство будет.
  - Тиамат - повторил Вольный - Темная богиня.
  - Наиболее перспективная - возразил я - На фоне остальных.
  Раша сцепил ладони и потряс ими в воздухе, явно одобряя мои слова.
  - До встречи - Вольный вдарил кулаком по правой части блестящего нагрудника и двинулся вниз по лестнице. За ним поспешили остальные.
  Да и я рассиживаться не стал. Доел сыр, положил на стол еще один золотой и покинул духан. Надо еще одно дело завершить, из тех, что на сегодня намечены были.
  Синяя вспышка портала - и я снова на Севере. Кстати - я не поленился и перенесся не на привычный холм, а на берег озерца, того, что было неподалеку от него. На прибрежный песочек. Почему? На нем прекрасно видно чужие следы. Ну да, ребята из 'Вербума' мне очень понравились, это так. Но подобное не означало, что я им сразу стал доверять. Мало ли, кого они могли по моему следу пустить. Просто чтобы понять, куда я иду и чем дышу.
  В общем - безопасности много не бывает.
  И зря я на них грешил. 'Хвоста' не было.
  Я достал из сумки арахисовый орешек, раздавил его в руке и громко сказал:
  - Барон, надо бы поговорить. Это срочно и важно.
  Тишина, только волна плещет, да деревья над сгоревшим невесть в какие времена домом шумят.
  - Барон, это я, твой белый братец - чуть запнувшись, повторил я, растирая в пальцах уже второй по счету орешек - Явись - не запылись, правда надо пообщаться.
  Никого.
  Может, на перекресток выйти, там его покликать? Тут ходу десять минут, не больше.
  Я двинулся в сторону дороги, которую отсюда почти не было видно даже днем, не говоря уж про ночь и тут в развалинах дома кто-то заскрипел и заохал. Хрустнула сгнившая балка, с остатков стропил посыпался мусор и через мгновение я увидел выползающего из руин скелета.
  Причем скелет этот словно только что сбежал из кабинета анатомии. Ни остатков одежды, ни кусочка гниющей плоти. Да у него даже ржавого меча и полуразбитого щита не имелось в руках, что совсем нонсенс.
  - Эта - пролязгал он зубами - Хозяин просил сказать... Эта... Не может он. В бегах он. Если сейчас сюда придёт, то тут вам с ним и эта... Эта, короче. Он сам тебя найдет, как возможность подвернется.
  Все-таки есть в игре нелогичные моменты. Вот как он говорит? Языка-то у него нет? Все остальные его сородичи не говорят, а этот - пожалуйста!
   То есть, если нельзя, но очень хочется - то можно.
  - Да елки-палки - всплеснул руками я - Только этого мне не хватало! Ладно, передай хозяину...
  - Эта... - челюсти скелета виновато стукнули - Не могу я. Он, стало быть, мне велел, чего сказать - и все. Эта... Человек. Хочешь золота кошель?
  - Можно - осторожно согласился я и положил руку на рукоять меча.
  - Надо вон, доски да трухлю разобрать - засуетился скелет - Эта... Там я, значит, лежу-то! Эта...
  
  'Вам предложено принять задание 'Честь по чести'
  Условие - отыскать в развалинах останки селянина Стерха и похоронить их по-людски.
  Награды:
  1500 опыта;
  200 золотых;
  Сельская котомка с сухарями.
  Принять?
  Примечание.
  Интересно, а почему его до сих пор никто не похоронил? По какой причине?'
  
  Тьфу ты! Это квест, причем, похоже, с подковыркой. Это Стерх или сельским колдуном окажется, или наоборот, кто-то на него проклятие кинул. Так и так с какой-нибудь нежитью придется драться.
  Дело несложное, но совершенно мне сейчас ненужное. Так что извини, Стерх!
  Вслух я это все произносить не стал, просто отказался от выполнения задания.
  - Эта... - сразу же после этого заголосил скелет - Да что ж, мне так тут и гнить? Два десятка лет ведь уже... Ну да, виноват, виноват, погубил тогда всех... Но эта... Не из злобы же! А ради собственной жизни!
  Он уселся на гнилое бревно и застыл в позе мыслителя, напоминая одновременно пародию и на Родена, и на Босха.
  Я и не подумал как-то реагировать на причитания скелета, достал из сумки свиток портала и отправился в Эйген.
  Какая разница - сегодня я туда перенесусь или завтра? Так или иначе, но все продолжится именно там.
  
   Глава четырнадцатая
   Северное крыло
  
   - Ты на работу пойдешь?
  Я медленно всплывал из глубин сна. Хорошего такого сна. Солнечного. Что там, во сне, привиделось я описать не смогу, но мне нравилось пребывать в этом... Даже не знаю. Великом Ничто.
  - Киф! Ты со мной или как всегда?
  Я что-то ответил назойливой пчеле, жужжащей над ухом, и уже минуты две желающей, чтобы я пробудился.
  - Не мычи. Скажи по-людски.
  Разбудила. Вот все-таки разбудила.
  - Не пойду я никуда - уже членораздельно произнес я - Не хочу. Лучше расстреляй меня.
  - И очень плохо! - назидательно произнесла Вика.
  - Расстреляй хорошо - предложил я - Найми актеров, одень их в белогвардейскую форму, и пусть лощеный офицер с тонкими усиками, махнув перчаткой, крикнет: 'Огонь'. Он даже может обругать меня: 'краснопузой сволочью'
  - Плохо, что на работу не пойдешь - Вика перестала меня теребить и села на край кровати - Я не могу все тащить одна, как ломовая лошадь. Тем более что отдельные сотрудники по-прежнему не стремятся мне подчиняться.
  Как лихо она голосом выделила слово 'отдельные'. Знаем мы, о ком речь идет. Но нет никакого желания этот разговор заводить. Все одно ничего нового не прозвучит.
  - А Таша? - продолжала моя сожительница - Таша?
  - Господи боже, чем тебе Таша не угодила? - простонал я - Маленькое, прожорливое, практически безобидное существо. Никого не трогает, сидит, работает работу, что-то без остановки жует.
  Ну, еще на сторону информацию сливает, но это нюансы, которые Вике знать не обязательно. Тем более, что никому, по сути, это не вредит.
  - Вот - Вика топнула ногой по полу - Именно. Вчера торта так накушалась, что ей заплохело. Думали даже 'скорую' вызывать. А что? Она вся бледная, глазами хлопает...
  - Но обошлось же?
  - Обошлось - признала Вика - На удивление. Выпила 'мезима', вроде в себя пришла. А под конец еще два куска торта с собой домой уволокла.
  - В роду Таши где-то там, в начале времен, явно имелись муравьи - предположил я - За века произошли определенные мутации, и теперь она вот такая.
  - Почему муравьи? - опешила Вика - Поясни.
  - Муравей тащит вес, в пятьдесят раз превышающий их массу тела. А Таша потребляет еду где-то в таких же пропорциях. Все логично.
  - Жалко мне того, кто на ней женится - Вика встала - На одну еду этот бедолага работать будет. И на 'мезим'. Значит - не едешь?
  - Мне туда надо - показал я на капсулу и зевнул - Не хочется, а надо.
  - Надо - значит надо - покладисто согласилась Вика - Иди уж. А меня, если что, Ксюшка поддержит. Теперь ей можно, теперь у нее статус повыше стал.
  Ну да. Безголосая Ксюшка, которая лишний раз кашлянуть боится, тебя сильно поддержит, как же...
  Хотя... Разное случается. Бывает и так, что скромный человек, получив каплю власти, таким монстром становится, что ужас просто. Но в нашем случае даже это не страшно. На меня она не набросится, а остальных Шелестова защитит. Даже если Ксюша окажется перерожденцем, Ленка все равно ее под лавку загонит.
  На этом я закончил свою мысленную рабочую пятиминутку и отправился завтракать. День обещал быть насыщенным событиями, поскольку я даже предположить в данный момент не мог, куда именно меня занесет после Эйгена. Знаю я эти архивные документы, в них только залезь, и сам того не заметишь, как окажешься на краю света. Или где похуже.
  А, еще Гедрона надо будет навестить, про вчерашнюю беседу с 'Вербум Сап' рассказать. И заодно узнать, где он строителей нанимал.
  Эйген со времен моего последнего визита совершенно не изменился. У меня вообще сложилось ощущение, что основная часть обитателей города даже не особо и заметила, что у его стен громыхала гражданская война.
  Я постоял немного на перекрестке, раздумывая, куда мне лучше направиться - сразу в Академию или сначала в королевский дворец? Вайлериус мог быть и там, и там. Немного поразмыслив, я пошел направо. Во дворец. Время достаточно раннее, может, мой приятель еще завтракает в компании маменьки.
  А вот насчет Эйгена я оказался отчасти неправ, кое-что здесь все же изменилось. Точнее - добавилось. А именно - уличные проповедники.
  - Месмерта! - надрывался игрок, смотрящийся приблизительно так же, как во времена Древнего Рима, должно быть, выглядели первые христианские проповедники. То есть - немыслимая рвань на теле, безумный взгляд, пронзительный голос. То еще зрелище, доложу я вам - Кто припадет к ее ногам - тот и спасется! Истинно говорю вам - так будет! Лююююдииии! Месмерта - вот наш билет в счастливое завтра! Остальные боги - поганые, а вот Месмерта...
  - Купи одну Месмерту сегодня, и вторую ты получишь в подарок - выкрикнул кто-то из моментально взорвавшейся хохотом толпы.
  - Я погляжу на тебя, когда ее воины придут сюда, в этот город! - взвизгнул кликуша - Я тебя запомнил! Ох, мало тебе не покажется!
  - Все, приятель, слезай - подошли к проповеднику два НПС-стража - Пошли.
  - Куда? - заорал последователь моей бывшей нанимательницы и вцепился в памятник, на постаменте которого он и стоял - Сатрапы! Цепные псы безбожия! Не пойду! У нас тут свобода слова.
  - Верно - дружелюбно подтвердил стражник - И авторство этого слова принадлежит королеве Анне. Она его еще неделю назад произнесла и им запретила религиозную агитацию на улицах города. Они не для этого. По ним ходить надо, гулять, ползти, если с вином переборщил. А вот богов своих прославлять на них не следует. Открой приход, сядь внутри и жди последователей, коли тебе неймется. А так, как ты сейчас - нельзя. Запрещено.
  - Не заткнете мне рот! - уже совсем почти невменяемо завопил проповедник - Месмерта, покарай этих глупцов!
  - Сам виноват - пожал плечами второй стражник и коротким рывком сдернул волосатого апостола новой веры с постамента - Ведь предлагали разойтись по-хорошему. Теперь все, теперь темница на пятнадцать суток, за нарушение уложения о порядке в славном городе Эйгене.
  - И правильно - одобрила толпа в большинстве своем - Задолбал орать!
  - У нас тут хоть и... - первый стражник снял шлем, достал оттуда бумажку и по слогам прочитал - мно-го-кон-фес-си-о-наль-ное государство, но совесть иметь надо тоже!
  Проповеднику умело связали руки, в рот воткнули какую-то тряпку и потащили в сторону городской тюрьмы.
  Однако. Тут, оказывается, религиозные дебаты идут вовсю, и два шага вприпрыжку до настоящих войн за веру осталось. Это у нас, в Пограничье, оказывается тишь да благодать стоят.
  И еще - если я сейчас храмом не озабочусь, как бы моей личной богине в аутсайдеры не попасть! В самые что ни на есть настоящие.
  Кстати. Надо бы устроить небольшой перфоманс, что ли? Явление богини народу или чудо какое она пусть сотворит. Ну, не просто так, а, например, по поводу открытия храма. Чтобы мои сокланы, да и все остальные игроки, осевшие в Пограничье, поняли, что Тиамат это не просто так. Она реально крута и может это доказать.
  В следующий раз как к ней наведаюсь, непременно об этом попрошу.
  
  'Богиня Тиамат почувствовала, что ваши мысли обратились к ней и вознаграждает вас за это.
  Характеристика 'Ловкость' увеличена на 25 единиц сроком на 2 часа'.
  
   О как. Это интересно.
  Я тут же снова подумал о Тиамат, потом еще раз, и еще раз. Потом представил ее голенькой. Потом на всякий случай назвал в мыслях 'мамкой родной'.
  Увы и ах, больше мне ничего не выдали. Как видно, оцениваются только бескорыстные мысли.
  И еще - а почему 'ловкость'? Это намек? Или просто рандом?
  Размышляя на эту тему, я наконец-то добрел до королевского дворца, взобрался вверх по лестнице и был остановлен высоченным гэльтом, владельцем на редкость пестрого одеяния и невероятно красного носа. Он, и еще трое его соплеменников стояли на страже у дверей, ведущих внутрь
  - Куда? - спросил он у меня и свирепо выпятил челюсть вперед.
  - Туда - немного удивленно ответил ему я - А чего?
  - Тут королевский дворец - объяснил мне гэльт - Нечего разным всяким по его коридорам шататься. Вали отсюда.
  Вот сейчас не понял. Это как так? Сроду у меня проблем не было с тем, чтобы внутрь попасть. Ну, кроме самого первого раза, когда я за денежку на малый прием проник.
  - Мне можно - попробовал объяснить гэльту я положение вещей. Ну, не драться же мне с ним? Тем более, что здесь подобное запрещено - Я там давно свой, меня королева знает, и принц тоже. И командир ваш, Бран.
  - Я тебя тоже знаю - хрипло заявил гэльт - Ты Линдс-Лохен. И внутрь тебе не пройти.
  - Родрик, ты бы того, полегче - посоветовал красноносому один из его соратников - Он и вправду с королевой на короткой ноге. Не так, как наш предводитель, но все же.
  - Линдс-Лохены - ублюдки! - рыкнул Родрик, и со скрежетом вытащил меч из ножен - Их место в помойной яме!
  А чего происходит-то?
  В этот миг на красноносого навалились трое других стражей, отобрали у него меч и начали крутить руки. Родрик вырывался, орал как заполошный, злобно сопел и даже плюнул в меня.
  - Иди уже - посоветовал мне один из гэльтов, выкручивая руки соплеменнику - Пока до смертоубийства не дошло.
  - Да у меня и в мыслях не было никого убивать - заверил его я - Скажите, уважаемый, а чего он так взбеленился?
  - Родрик родом из клана Мак-Линн - объяснил мне тот - Дункан Мак-Линн был его двоюродным братом.
  - Ублюдки! - сипел красноносый, напрягая мышцы и пытаясь вырваться - Всем кровь пущу! Всех перережу!!!!
  Интересно, это он о моем клане или о своих приятелях говорит?
  - Дункан Мак-Линн - я почесал затылок - Аааааа! Дункан Бешеный! Это я ему голову с плеч снес, когда мы замок у поганца Кэннора отбивали!
   Родрик замычал от накатившей новой волны гнева, и чуть не вырвался из дружеских рук, еле удержавших его.
  - Да иди уже! - заорал один из гэльтов - Головоруб!
  Я не стал спорить и вошел внутрь. Можно было бы этого красавца подрезать, но - зачем? Еще штраф какой выкатят. Опять же - расстались мы с королевой Анной по-доброму, но кто знает, что изменилось за это время? Она как море, никогда не знаешь, чего от нее ждать.
  Впрочем, беспокоился я зря. Анны, как и Брана во дворце не оказалось. Как выяснилось, они еще пару дней назад с малым отрядом отбыли в неизвестном направлении, это я выяснил у первой попавшейся мне на пути служанки, встреченной в коридоре. Куда именно отправилась эта сладкая парочка, она, увы, не знала. А жаль.
  Зато принц был на месте. Собственно, его за себя Анна и оставила. Так сказать - практикум ему устроила. Пусть даже и против воли самого практиканта.
  Вайлериус сидел на троне в малом зале для приемов, слушал какого-то мордатого торговца, излагавшего душераздирающую историю о том, как его обманул деловой партнер, и откровенно скучал.
  - Хейген! - он заулыбался, увидев меня и поднялся с трона - Вот это сюрприз! Так, уважаемый, я вас понял, запишите свою жалобу и подайте ее в канцелярию. Она будет рассмотрена в установленные законом сроки.
  - И подать заплатите - подал голос некий господин, примостившийся на стуле у стены, невысокий и какой-то безликий. В смысле - более типическое лицо, чем у него еще поискать надо - Три золотых.
  - Как же это? - забормотал торговец - Меня обманули, и я же плати? И это законы? Нееет, давайте разбираться! Что за произвол? Что за судебная тягомотина? Я так скоро перестану вовсе... Все перестану!
  - Давайте - согласился с ним тот господин, что сидел у стены - Значит, вам законы наши не нравятся? Может, вам и правящая фамилия не по душе? Может, вы, милейший, вольнодумец? Может, вы переворот задумали сотворить? А? А? Как имя?
  - Анатоль де Жуль - глазки торговца забегали, он понял, что сболтнул лишнее.
  - Не нравится - не живите в Эйгене - сказал, как припечатал, Вайлериус - И в Западной Марке тоже!
  Когда и как недовольный всем господин де Жуль исчез из помещения я даже не заметил. Был он - и нет его. Думаю, в канцелярию прошение он тоже вряд ли станет подавать.
  - Благодарю вас, месьор Фортес - чинно кивнул Вайлериус безликому господину - Ваша помощь как всегда неоценима.
  - Это мой долг - равнодушно произнес тот - Я так понимаю, что на сегодня прием закончен?
  - Да - Вайлериус приобнял меня - Ко мне друг приехал!
  - Хорошо - месьор Фортес встал со стула - Пойду, скажу всем ожидающим, что все переносится на завтра. Господа!
  Он склонился перед нами в поклоне, а после покинул зал.
  - Очень хороший человек - сказал Вайлериус, когда двери за безликим человеком закрылись - Заменил на ряде постов приснопамятного Витольда. И, правды ради, оказался куда более полезен короне, чем его предшественник. Тот все в карман свой греб, а этот хоть как-то радеет за королевство.
  Значит этот еще больший прохиндей, чем покойный Витольд, к гадалке не ходи. Чем сильнее высокопоставленный чиновник ратует за власть, которой служит, тем активнее он у этой самой власти ворует. Это народная примета, которая никогда не дает сбоев.
  Но озвучивать свои мысли вслух я не стал. А зачем?
  - Ну, ты откуда? - с интересом спросил Вайлериус - Или куда? Ты же всегда откуда-то куда-то спешишь.
  - Слушай, ты же Академию Мудрости как свои пять пальцев знаешь? - даже и не подумал отвечать на его вопрос я.
  - Всю Академию нет - покачал головой принц - Да что там - и десятой части не знаю. Я подозреваю, что таких людей вовсе нет. Академия стоит в Эйгене тысячу лет, она перестраивалась невесть сколько раз. Какие-то коридоры замуровывались, в год Черной Чумы даже целый коридор в Южном корпусе заложили камнями, и с тех пор туда никто не совался. А тайные комнаты? Их сначала делали таковыми, а после, через век-другой, о них никто уже и не помнил. На моей памяти три таких тайника нашли, и все абсолютно случайно. И это я про подвалы и хранилища молчу, там сутками можно бродить, потому что некоторые из них существовали еще до того, как была построена непосредственно Академия. Здание-то новое, ну, насколько оно может считаться новым. А фундамент - древний. Помню, как-то девица одна пошла в архив номер шесть за рукописью Герхарда Чернокрылого, так ради того, чтобы ее саму после отыскать, пришлось два курса слушателей отряжать в подземелье. И то чудо, что найти смогли на пятый день!
  - Плохо - расстроился я.
  - Тебе там что-то надо? - напрямую спросил Вайлериус - Какой-то документ?
   - И не просто документ - понизил голос я - Мне нужно кое-что, написанное либо до Исхода Богов, либо сразу после него.
  - Северное крыло подземных хранилищ - немедленно отреагировал Вайлериус и поморщился - Плохо. Доступ туда я тебе предоставлю, это несложно. Так-то оно закрыто для всех, кроме магистрата Академии, причем наглухо. Но я принц и мое слово закон, откроют нам доступ в него, никуда не денутся. Но вот в остальном... Плохо.
  - Брат, прекрати говорить намеками - попросил его я - Что именно плохо? Место скверное, духан там стоит как в лыжной секции, призраки шалят? Конкретику давай.
  - Этот зал видишь? - обвел помещение рукой принц - А там, в северном крыле, таких сотни три. Они похожи один на другой и битком набиты свитками да пергаментами. Добавь сюда бесчисленное количество переходов, проходов, коридоров и лестниц. Ты там три жизни можешь бродить, так и не найдя желаемое.
  Все не так радужно, как я предполагал. Может, подтянуть сокланов? Нагнать туда всех, кто в игре есть и мелким гребнем пройтись по каждому шкафу, каждой полочке.
  Или нет. Может попросить Вайлериуса, чтобы тот взял у магов Академии какое-нибудь заклинание для поиска того, что мне нужно. Ну, вроде того, что я в Архипелаге использовал, когда часть ключа искал.
  - И самое паршивое - эти подвалы защищены от магии - продолжал вещать Вайлериус - Так бы можно было как-то попробовать исхитриться, заклинание поиска в ходу пустить, но там ничего не получится. Заклинания блокировки любой волшбы на эти помещения накладывали мастера старой школы, равных которым теперь нет. Нет, так-то понятно почему и зачем. Кто-нибудь сдуру там заклинание в ход пустит, а другое, где-нибудь на полке, возьми и тоже сработай. Вот так пол-Эйгена сразу на воздух и взлетит.
  - Не хотелось бы подобного развития событий. Мне Эйген как родной стал - на автомате произнес я, прикидывая, что мне делать дальше - Ладно, давай все же туда съездим, а? Хоть гляну, что к чему.
  Принцу так понравилась эта идея, что он моментально развил безумную активность в выполнении моей просьбы, причем настолько, что уже через полчаса мы стояли у одного из служебных входов в обитель Мудрости.
  Подозреваю, что для принца главным в этой ситуации даже не дружеский долг выступал. Просто он нашел для себя формальный повод смыться из дворца на законных основаниях. В том смысле, что при необходимости он свалит все грехи на меня. Мол - Хейген мой закадыка, да еще и наш гость, как я мог ему отказать в просьбе? Так что это я не по своей прихоти бросил пост номер один во дворце, а обстоятельства так сложились.
  Да и ладно. Я Вайлериуса понимаю. После вольницы в джунглях, после на самом деле сильной личной драмы и лидерства над восставшими против королевы-матери аристократами вот так сидеть на троне и выслушивать занудную речь какого-то купца Анатоля? Да волком взвоешь! Причем даже учитывая академический склад ума моего старинного приятеля.
  - В северное крыло, стало быть, хотите прогуляться? - в пятый раз переспросил пожилой дядька в побитой молью мантии, а после звякнул солидной связкой ключей, которую держал в руках.
  - Почтеннейший Лазариус, я вам снова повторяю - да, хотим - покладисто произнес Вайлериус - И еще сразу три раза - да, да, да. Это на будущие три шага, которые вам осталось сделать до дверей, ведущих к нашей цели.
  - А как же милорд ректор Расмус? - уточнил Лазариус, перебирая ключи - Разве его не надо поставить в известность о том, куда именно вы, ваше высочество, решили наведаться? Без его личного разрешения...
  - Я - наследник короны - перебил его принц - Потому могу ходить куда захочу и когда захочу в пределах своих владений.
  - Академия Мудрости, конечно, находится под протекторатом Западной Марки - еле слышно пробубнил ключник - Ваша правда. Но находиться в пределах государства и подчиняться его законам - это разные вещи.
  - Бунтовщик - подключился к разговору я - Вольнодумец. Крамольник. Рэволюционер. Вайлериус, у вас публичные казни еще проводят или уже нет? Если да - так вот человек, стремящийся изо всех сил на свою персональную Голгофу.
  - Куда стремящийся? - переспросил у меня по-прежнему любознательный принц.
  - К обезглавливанию - пояснил я - Лазариус, открывай двери, пока шутка не стала горькой правдой.
  Ключ щелкнул и приличных размеров створки дверей неожиданно легко и без скрипа распахнулись перед нами. Из помещений, находящихся за ними на нас пахнуло книжной пылью и мышиным пометом.
  Что примечательно - сначала там царила темнота, но секундой позже один за другим, загорелись факелы, давая достаточный свет для того, чтобы я осознал, как на самом деле велико северное крыло и что принц вовсе не шутил, обрисовывая мне проблему. Какой клан, какой мелкий гребешок? Тут лет пять жить надо, чтобы что-то найти.
  - Вонь веков - глубокомысленно заметил Вайлериус, помахав ладонью у носа - Надо будет заняться этим вопросом. Не знаю... Вентиляцию провести, что ли? Да и вообще - надо архивы Академии обревизировать, составить каталоги и все документы, не представляющие ценности, сжечь.
  - Сжечь? - выпучил глаза Лазариус - Наши архивы? Эти жемчужины мудрости?
  - Ну да, описание того, чем питались первые маги Академии, это, конечно, те еще перлы знаний - расхохотался принц - Ах, милейший Хейген, знал бы ты, сколько подобного мусора я перебрал, когда подбирал материалы для заклинания, чтобы отыскать Ксан... Недавно, короче.
   Не договорил имя. Ксантрию он хотел отыскать. Девушку-воина, которую задушили, а после еще и утопили по приказу его матери. Честно скажу - когда я узнал, что там вышло, мне эту валькирию было жалко. Братца ее и приятеля его - нет, удавили их - и правильно. Нечего цареубийствами промышлять.
  А вот ее - жалко. И принца тоже.
  - Ладно, пошли - Вайлериус начал спускаться по недлинной лестнице, ведущей к узкому коридорчику, от которого в разные стороны расходились десятки... Даже не знаю, как это правильно назвать-то. Отнорки - так вернее всего будет. И каждый из этих отнорков был заставлен шкафами и полками, на которых лежали сотни, тысячи свитков, пергаментов и манускриптов. Они были сложены в коробки, ящики и даже корзины.
  За моей спиной звякнули ключи, и я развернулся в полной уверенности, что увижу закрывающиеся двери и торжествующую рожу Лазариуса.
  Ничего подобного. Напротив, я узрел спину ключника, спешно удаляющуюся от входа в северное крыло Академии.
  - За каждым поворотом - новый поворот - пояснил мне Вайлериус, показывая на один из отнорков - А после - еще и еще. В какой-то момент, правда, они заканчиваются залами, где сложены наиболее ценные документы. Ну, чего ты ждешь, идем!
  Пройдя метров сто по коридору, я наконец-то в полной мере оценил масштаб трагедии. Тут и один документ найти невозможно, а мне их нужно два!
  - Значит, тебе необходим некий свиток, содержащий информацию, связанную с эпохой Исхода Богов - остановился принц на подобии перекрестка, где сходились вместе сразу четыре коридора, похожих друг на друга как братья-близнецы - Думаю, нам туда. Я как-то пару недель провел в этом крыле, разыскивал указания на одно заклинание, с тех пор более-менее здесь ориентируюсь. Условно, разумеется. Вон там все связанное с войнами, которые сотрясали континент в разные эпохи, вон там архивы орденов и культов, которые теперь не существуют и к уничтожению которых Академия приложила руку, там... Не помню, что. Но если пойдем налево, то придем к стеллажам, на которых я когда-то нашел несколько свитков, датированных временами, когда боги еще правили Файроллом. Я почему помню - там дверь стоит. Она, правда, открыта всегда, но это сейчас. А раньше любые упоминания о богах под семью замками были. Академия не терпит воспоминаний о тех временах, когда все ее обитатели, от студиозуса до милорда ректора, были рабами небожителей и зависели от их прихоти.
  Верно-верно, было такое. Меня в свое время за невиннейший вопрос о Месмерте чуть ли не пинками за двери вышибли.
  Проходя мимо полок, я ухватил один из свитков и развернул его.
  
  'Правдивое изложение о путешествии достославного странника Конни Хова по невиданным землям, дальним морям, высоким горам и зеленым долам, писанное им собственноручно по прибытии в Эйген и перед тем, как он отправился в новое странствие.
  Писано лета 936 года от И.Б. по просьбе милорда ректора Академии Мудрости'
  
  Забавно. 936 год от Исхода Богов - это когда же было? Наверное, очень давно. Хороший свиток. Интересный. В сумку его. Если даже не прочту, то продать всегда можно задорого, как антиквариат.
  
  'Ай-яй-яй, игрок Хейген. Воровать - нехорошо. Воровать - грех. Но, с другой стороны, любознательность - это тоже прекрасно.
  В случае, если вы сможете покинуть стены Академии с данным свитком и не будете уличены в его краже, то данный документ станет вашим навсегда.
  В случае, если вас поймают за руку, и вы будете ошельмованы как расхититель интеллектуальной собственности, то вас ждут следующие санкции:
  Невозможность посещения любых помещений, относящихся к Академии Мудрости сроком на один календарный месяц;
  Штраф в 1000 золотых;
  Снижение репутации со всеми обитателями Академии, а также с королевской семьей Эйгена на 5 единиц
  Примечание.
  Снижение репутации с королевой Анной и принцем Вайлериусом обусловлено тем, что вы скомпрометировали их своим неблаговидным поступком'
  
  Я немедленно сунул руку в сумку, схватил свиток и хотел положить его на первую попавшуюся полку, вот только ничего у меня не получилось. Даже свиток из сумки вынуть. Он к ней как приклеился.
  Вот зараза!!! Нет, я понимаю, назидательный момент и все такое, но так-то зачем? Оштрафовали бы просто - и все.
  - Так - Вайлериус остановился на очередном перекрестке и повертел головой - Теперь туда.
  Если это северное крыло, то, значит, есть еще три, по количеству частей света. Однако! Это на какую же сумму в игровом золоте тут добра храниться?
  Минут через пять мы подошли к двери - старинной, огромной, дубовой, да еще и окованной потускневшим от времени железом. Я бы сказал - царь-двери.
  И - открытой, как и сказал Вайлериус.
  - Ну вот, пришли - принц погладил себя по голове - Молодец, Вал, молодец. Рано жаловаться на память. Вывел куда надо.
  - Красава! - поддержал его я, хлопнув по плечу - Осталось только нужное найти.
  - С этим сложнее - принц переступил через порог и бодро затопал по узкому коридорчику, еле освещенным парой факелов, бездымно и беззвучно горящих на стенах - Там, конечно, документов меньше, чем в остальном хранилище, но все равно много. Но мы туда и туда не пойдем, а сразу направимся в самую дальнюю комнату, там наиболее старые бумаги храниться. Погоди, а что там за голоса? Или мне мерещится уже невесть что?
  Я остановился и обратился в слух.
  Верно, голоса.
  - Не мерещится - заверил я принца - Кто-то говорит.
  - Кто? - уставился на меня Вайлериус, понизив голос - Вход в крыло на замке был, Лазариус его при нас открывал. А без него сюда мышь не проскользнет. Может - призраки? Тут ведь народу в разное время немало поубивали. Да и в стенах замурованных бедолаг хватает!
  При всей своей эрудированности и склонности к точным наукам принц явно был подвержен стандартным средневековым страхам, а потому немного побледнел.
  - Мертвые не кусаются - приободрил его я, отлично осознавая, что данная пословица в этих местах совершенно неактуальна. Тут мертвые кусаются, да еще как - В смысле - призраки.
  - Конечно - немедленно согласился со мной принц - Они не зомби, чего им зубами лязгать? Они просто вот так берут и сердце замораживают!
  И он наглядно мне продемонстрировал, как именно призраки поступают с теми, кто встал им поперек дороги. Получилось жутковато.
  - Пошли отсюда, а? - попросил меня принц - Ну их, эти твои документы. Я смерти не боюсь, ты же знаешь. Но вот посмертие - оно разное бывает. Мне в виде бесплотной тени по этим подземельям веками летать неохота.
  В самой дальней комнате, в той самой, куда мы как раз и шли, что-то грохнуло и следом за этим сразу два голоса дружно, почти в унисон, замысловато ругнулись.
  - Призраки? - совсем уж засомневался я - И вот так сквернословят, на грани штрафа?
  - Какого штрафа? - озадачился Вайлериус.
  - Немалого - похлопал его по плечу я - Нет, приятель, это не тени. Это люди. Вот только в самом деле непонятно, что они тут делают и как сюда попали.
  - Люди? - мигом приободрился принц - Так это совсем другое дело. Пошли спросим - да и все.
  - Стой - я даже договорить не успел, не то что схватить за рукав воспрянувшего духом Вайлериуса - Куда? Мало ли кто...
  Куда там. Принц со свойственной ему быстротой и непосредственностью буквально пробежал по коридору, встал на пороге той самой дальней комнаты и громко поинтересовался:
  - Господа, а вы что тут делаете? И по какому праву? И вы, прекрасная леди. Это закрытые архивы Академии Мудрости, тут вам не место.
  Там еще и леди есть. О как!
  В комнате снова что-то грохнуло, как видно господа и дама не ожидали явления престолонаследника Западной Марки народу.
  Я вздохнул и поспешил за ним. Мало ли, кто там копается? Ладно, если игроки, они принца пальцем не тронут, они себе не враги. Ну, а если НПС? Какие-нибудь работники меча и топора, которых наняли по квесту найти некий документ? Ткнут Вайлериуса ржавым ножиком под пятое ребро - и привет мамочке. А виноват кто будет? Я. Куча народу подтвердит, что он именно со мной отправился в это документохранилище. С кого тогда за его смерть спросят? Даже можно не гадать. И закроется для меня тогда Западная Марка аж до самой смены ныне функционирующей правящей фамилии. В лучшем случае. А это смерти подобно в нынешней ситуации.
  До меня доносилось невнятное шушуканье, как видно, застигнутые врасплох расхитители документов обменивались комментариями по поводу постигшей их неожиданности. А Вайлериус, как видно компенсируя свой недавний страх, продолжал свои речи, все более и более повышая голос.
  - Разве вам неизвестно, какая кара ждет тех, кто посягнет на имущество Академии Мудрости? Тюремное заключение в подвалах! Да-да. А если кража совершена в особо крупных размерах, то и применение более крутых мер не исключено. Вплоть до повешения! Нет-нет, леди, вас это не касается, не переживайте. Дам в Западной Марке вешать не принято, мы прогрессивное королевство. Дам у нас обезглавливают. Это, согласитесь, способ, более подходящий для умерщвления представительниц прекрасного пола. Хотя бы даже из эстетических соображений. Удавленники выглядят крайне неприглядно.
  - Да, бесспорно - донесся до меня, почти подошедшего ко входу в комнату, девичий голос - Благодарю вас!
  Он показался мне знакомым. Нет, все девичьи голоса чем-то похожи, особенно в подземельях, но этот... Я точно его знаю.
  Так оно и вышло. И я был знаком с обладательницей данного голоса, и она со мной тоже. Причем - давно и хорошо. Как, впрочем, и двое из троих ее спутников, которые обнаружились в крайне просторной комнате, которую вернее было бы назвать 'залом'. Ну, ладно, не 'залом', не тянуло это помещение на него в полной мере. Но определение 'зальчик' - точно подходило. Там одних столов, заваленных бумагами, штук пять стояло. Да стулья, да шкафов десятка три. Какая же это 'комната'?
  Впрочем, это все было не столь и важно. Что название? Только слово. Просто на подобные темы мне сейчас хотелось рассуждать больше, чем думать о том, что будет дальше.
  А вот о чем думала Элина, стоящая с желтым от времени манускриптом в руках - не знаю. Даже предположить не могу. Но что мысли ее обуревали - это точно. Вот как увидела она мое лицо, появившееся за плечом Вайлериуса, так и началась у нее в голове чехарда, по сжатым до хруста зубам это было понятно, и по глазам, мигом поменявшим цвет.
   Когда же мы с ней виделись в последний раз? Если в игре - то на поле битвы за корону Пограничья. Помнится, я тогда был одним из тех, кто ее убивал.
  А в реальной жизни - в Касимове. Она тогда пришла ко мне ночью и сделала предложение, от которого я отказался. Даже несколько предложений.
  В общем, у наших отношений давняя история.
  И, похоже, это сообразил не только я.
  - Не надо - положил Элине на плечо руку Герв - Здесь нельзя.
   Он всегда был рассудительным, старина Герв. И, кстати, он был одним из тех представителей 'Буревестников', о ком я мог бы вспомнить без особой неприязни. Ну, если бы мне вообще пришло в голову размышлять об этом клане.
  А вот Железный Дровосек, который тоже обнаружился в помещении, в этот список не входил. Кстати, со времен нашей последней с ним встречи он изрядно подрос как игрок, перевалив за сотый уровень. Правда, судя по тому, что он сразу схватился за оружие, ума это ему не добавило.
  Четвертый же игрок 'Буревестников', обладатель звучного имени 'Панургиус' мне был неизвестен.
   - Потрудитесь положить оружие к моим ногам, а после встать на колени, заложив руки за голову - потребовал Вайлериус - В этом случае я, пожалуй, смогу пообещать вам королевское милосердие.
  - На всякий случай, во избежание возможных эксцессов - это местный принц, единственный сын королевы Анны - быстро протараторил я - Ребята, не надо искать приключений на свою пятую точку. Вы и так уже порядком накосорезили!
  - Скажи, вот зачем ты появился на свет? - спросила у меня Элина, убирая манускрипт, который она читала до нашего появления, в сумку - Наверное, специально для того, чтобы все время стоять у меня на пути. Каждое твое появление означает то, что где-то сразу все пойдет не так, как задумывалось. Хейген, я тебя ненавижу.
  Начни она орать там или ногами топотать - это еще ничего. Но сейчас это было сказано настолько бытово, настолько спокойно, что мне очень сильно не по себе стало.
  - Ребята, давайте разойдемся добром - предложил я - У вас наверняка где-то есть лазейка, через которую вы попали сюда. Вы тихонечко отправитесь к ней и покинете архив, а мы сделаем вид, что ничего не заметили.
  - Вообще-то их надо судить - задумчиво возразил мне принц - Порядок таков.
  - Вал, кто бы говорил о порядке - тихо возразил ему я, заметив, как блеснули глаза Герва, несомненно услышавшего, с какой фамильярностью я обратился к принцу. Вот и хорошо, что услышал, пусть знает, что я здесь не просто так оказался, а по знакомству - А то ты сам не лазал по чужим захоронкам? Слушай, это не разбойники, не воры. Я знаю этих людей, поверь. Если они поступили так, то, значит, у них был на то повод.
  Если бы за моей спиной стояло несколько королевских гвардейцев! Или, хотя бы, один Назир! Фиг бы Элина отсюда ушла вот так просто. Понятное дело, голову бы ей не отрубили, но хороший срок в тюремных подземельях я бы ей обеспечил. И еще страже приплатил, чтобы смотрели получше.
  Но - увы. Все, что у меня есть - это я сам. Их же четверо. И не устоять мне против них, никак не устоять если до драки дойдет.
   А случиться такое может. Будь тут кто другой - обошлось бы, возможно. Но Элина... Когда ей шлея под хвост попадает, она всегда поступает только так, как хочет сама. И плевать ей в этот момент на запреты администрации.
  Я же, повторюсь, здесь один. Из принца боец никакой, мне ли этого не знать. Но при этом он непременно полезет в драку и почти наверняка будет убит. А этого допустить никак нельзя.
  Потому - пусть валят. Хотя, конечно, узнать, что им тут нужно было, очень-очень хочется.
  - Это хороший вариант - согласился Герв - Спасибо тебе, Хейген. Уходим! Тихо, спокойно - уходим! Если, конечно, его высочество не против.
  - Не против - усмехнувшись каким-то своим мыслям, ответил принц - У каждого в жизни случаются такие ситуации, что приходится нарушать закон. Но помните о том, что и моя благосклонность не вечна. Я запомнил вас, господа. И если еще раз вы попадетесь на чем-то подобном, я вздерну вас всех. И даже вас, леди. Западная Марка - прогрессивное королевство, но в некоторых случаях древние традиции более практичны, чем новомодные веяния. И более назидательны.
  Герв двинулся к выходу, за ним поспешил неизвестный мне Панургиус, и даже Железный Дровосек снял ладонь с рукояти меча.
  - Да, леди - принц щелкнул пальцами - Подайте-ка мне тот свиток, что вы убрали в сумку. Вы можете идти, а он останется здесь. Это собственность короны Запада, не забывайте об этом.
  - Свиток - пробормотала Элина - Свиток надо отдать. Вот так просто взять и отдать?
  Ее взгляд стал совсем колючим. Это был взгляд змеи перед атакой.
  - Отдай - попросил Герв, стоящий совсем рядом со мной - Отдай от греха. Это Запад, нельзя здесь свинячить! И так дела не фонтан! Хочешь, чтобы нас совсем в муку смололи?
  - Свиток - принц протянул руку и требовательно пошевелил пальцами - Ну же!
  Как я успел дернуть его на себя - не знаю. Почуял, наверное, что не просто так Элина тянет с ответом. А, может, просто знал, как она отреагирует, худо-бедно изучив сестрицу своей благоверной.
  Ну вот не терпит она, когда ее загоняют в угол. Ни в каком виде не терпит. То ли детские комплексы дают о себе знать, то ли шаткая психика - не знаю. Не потребуй у нее Вайлериус этот документ - разошлись бы мы краями, но он уперся, и вот результат.
  Кинжал ударил принца в плечо, заставив вскрикнуть то ли от боли, то ли от удивления. А не вмешайся я - и кранты бы наследнику престола настали.
  - Вот же дура! - заорал Герв и опрометью бросился по коридору, прочь от нас - Да и пропади ты пропадом!!!
  - Семь бед - один ответ - процедила Элина задорно - Теперь уже все равно!
   Глава пятнадцатая
   Архив смерти
  
  Я рывком отправил Вайлериуса к себе за спину и в тот же миг сталь скрежетнула о сталь - меч Панургиуса оставил неплохую вмятину на нагруднике, попутно сняв процентов десять здоровья. Хорошо еще, что у этого парня уровень был на два десятка позиций меньше, чем у меня, это кое-как смягчило ситуацию.
  А вот удар Железного Дровосека я успел парировать, попутно отбив щитом, снятым со спины второй выпад Панургиуса.
  Но, боюсь, это будет единственная удача за весь грядущий бой. Сейчас к этим двоим подключится Элина, и запинают они меня без особых хлопот.
  - Вал, беги! - крикнул я, вертясь как уж на сковородке и отбивая удары, которые сыпались на меня со всех сторон - Беги, я долго их не удержу!
   Не станут они его преследовать. Одно дело штраф за игрока, убитого в безопасной зоне и совсем другое - за НПС. За убийство НПС, да еще и по особым условиям, вообще могут аккаунт заблокировать бессрочно.
  Элина выставила вперед руку и звонко выкрикнула какое-то заклинание, но уже секундой позже буквально выплюнула умело сплетённую матерную фразу. Ну да, магия-то тут не действует. Я сам чуть змеек своих не вызвал по привычке, только вспомнил об данном ограничении еще до того, как это сделал. Так что здесь и сейчас все почти по-честному происходит. Сталь против стали. А 'почти' - потому что трое на одного.
  - Беги! - проорал я вновь и зарычал, пропустив еще один удар от Панургиуса - А, ччерт!
  Вот, собственно, и все. Элина присоединилась к атакующим меня сокланам и ее короткий меч почти сразу нашел дорогу к моему телу, сняв еще процентов пятнадцать здоровья. Оно и неудивительно - я еле-еле успевал отбивать удары этих двух паразитов, за третьим противником мне было никак не уследить.
  Да еще этот Дровосек. Здоров, собака. Сам по себе его класс 'рыцарь' подразумевает немалую физическую силу, так тут еще и разница в десяток уровней. Мечом орудует, скотина, как топором. Как есть - дровосек.
  Неохота умирать, что уж там. Нет, критичного ничего в этом нет, игра она и есть игра, невозможно пройти ее без потерь, но все-же... Кое-каким вещичкам точно можно будет сказать 'пока-пока'. Ключевые предметы, вроде кольца Тиамат, конечно, они забрать не смогут, на них ограничения стоят, но часть доспехов, часть бижутерии, оружие... Это они непременно прихватят с собой. Хотя бы даже из принципа.
  Одно хорошо - принц не погибнет. Он, поди, уже и за дверь, ведущую в эту часть архива, выскочил.
  И в этот момент, когда я уже совсем успокоился и даже начал подумывать о том, что, может, плюнуть на все, раскрыться и пойти в последнюю, точно уж ведущую к смерти атаку, попробовав зарубить нахрен потенциальную родственницу, лишенную в силу своего класса какой-либо брони, выяснилось, что никуда мой приятель не делся.
  Он, оказывается, у меня за спиной более-менее пришел в себя, извлек из раны в плече кинжал Элины, после вынул из ножен личный клинок, который таскал постоянно, согласно этикета, а после с диким воплем набросился на Панургиуса. Прямо как дикая кошка на него прыгнул, в прямом смысле слова. Драться он не умел, это факт, но ему это было и не нужно.
  Он оплел противника ногами и воткнул оба кинжала в то место, где грудь переходит в шею. И снова ударил, и снова.
  Врать не стану - мне даже секундного взгляда, который, кстати, чуть не стоил мне пропущенного удара, на эту картину хватило, чтобы по телу прошла дрожь. Очень уж происходящее смотрелось жутковато.
  Орали оба - Вайлериус в боевом запале, Панургиус от удивления.
  - Умри! - вопил принц, снова и снова вонзая клинки в тело игрока.
  - Снимите его с меня! - заглушая противника, голосил Панургиус - Да помогите уже!
  Он махнул мечом, его лезвие врубилось в тело принца, но не остановило того, хоть я и услышал, как сталь скрежетнула о кость. Ноги игрока подкосились, они оба рухнули на пол.
  - Ииииэх! - очередной удар Железного Дровосека крутанул меня на месте и меч Элины немедленно ударил меня в открывшийся бок - Я еще тогда, на Севере, хотел тебе кишки выпустить.
  - Мечты сбываются - просипел я, с трудом парируя удар сверху - А, чччерт! Свояченица, ты решила меня на куски изрубить?
  - Я бы еще тебя зажарила и съела - злорадно оскалилась Элина.
  - В гости больше тебя звать не стану - меч Дровосека опустился на мое плечо, шкала жизни дергаясь, из желтого цвета окрасилась красным - Ну нафиг. Проснешься утром, а половины ноги нет. Сожрали-с.
  Еще удар, который я даже толком не смог отвести в сторону. Здоровье и выносливость совсем уже почти ушли в ноль и взбодрить их никак не получится. Ни скиллом, не мензуркой с красной жижей. Не работает тут это все. Еще удар! Ноги отказали, я рухнул на колени.
  - Теперь погоди - Элина остановила Железного Дровосека, который вскинул свой меч вверх, готовясь разрубить мне голову - Я сама.
  Мне еще хватило сил на то, чтобы повернуть голову и глянуть, как там принц.
  Вайлериус лежал ничком на белом коконе, в который превратился Панургиус и, вроде как, не дышал. НПС не игроки, они не истаивают в воздухе.
  Был бы у меня какой квест, с ним связанный - знал бы точно. А так... Поди гадай - жив, не жив.
  Если жив - слава богу. Эти двое его добивать не станут. Элина, конечно, дура, но, если принц еще дышит - может, для нее все еще обойдется. А если его добить, то точно труба.
  - Я очень хочу перерезать тебе горло - ласково сказала девушка, склонившись и почти касаясь моего лица - Знаешь, я ведь несколько раз была совсем рядом с тобой, только незаметно, совсем незаметно. Сделай шаг - и вот он ты. Я так хотела тебя убить, но меня все время что-то останавливало. То чей-то запрет, то логика событий, то друзья твои, те что НПС. А вот сегодня звезды сошлись. Скорее всего, в игре мы с тобой больше не увидимся. В наших теперешних обличьях не увидимся. Думаю, за все сделанное здесь мне учетку заблокируют. Но это ничего. Оно того стоило. Зато, когда мы встретимся в следующий раз, ты меня не узнаешь. И не поймешь, что это я до тех пор, пока я снова тебя не убью. А потом это повториться снова и снова. Мне никогда не надоест это делать.
  Теперь мне стало страшновато. Сегодня здесь, а завтра где? Придет вот так в редакцию и ткнет в меня ножом!
  Надо про нее Азову рассказать будет, от греха. Может, он чего посоветует? Или даже предпримет.
  Хотя нет. Ну, а если и в самом деле предпримет? Вика мне такого в жизни не простит!
  - Лечиться тебе надо - посоветовал я Элине - У врача-психиатра. А к детям тебя вообще подпускать не следует.
  Девушка ничего на это не ответила, только поднесла нож к моей шее и глубоко вздохнула, сладострастно улыбаясь.
  А после отлетела на пару шагов назад. В прямом смысле отлетела, как футбольный мяч.
  Да оно и не странно. Если пульнуть арбалетный болт с близкого расстояния, он кого хочешь назад отбросит. А если два, как в нее?
  Железный Дровосек тоже получил свою порцию черных коротких болтов со стальными наконечниками.
  Он, было, заревел как теплоход в тумане и начал раскручивать над головой свой меч, но это уже не имело никакого смысла. Арбалеты за моей спиной щелкали не переставая, визжала тетива, натягиваемая при перезарядке, глухо бухали о сталь доспеха рыцаря болты, пробивая ее раз за разом.
  Элина взвизгнула, ее лицо перекосилось от злости. Еще один болт впился ей в плечо, второй пролетел прямо над ухом, чудом не зацепив его и растрепав девушке волосы.
  Ее бросок был скор невероятно, я, если честно, его и разглядеть не успел. Но догадаться о нем смог, просто в силу того, что в следующий момент уже стоял на точке возрождений в одном исподнем.
  Значит - прыгнула. Значит, успела мне нож в глотку вогнать.
  Вот зараза какая!
  Но вещичек моих ей не видать.
  Правда, возможно, и мне тоже. Если Вайлериус мертв, то все, то мне лучше в Эйген и в Западную Марку вовсе не соваться в обозримом будущем.
  Одно кое-как утешает - никаких системных сообщений я не получил, значит надежда на то, что мой приятель жив, есть.
  - Опять! - недовольный голос Эбигайл взрезал тишину дворе - Лосси, ну ты погляди, он опять взялся за старое! Снова сверкает голым задом!
  - Чего голым-то? - подтянул я свое скудное бельишко - Вон, причинные места прикрыты.
  Королевская супружеская чета, на мою голову, решила прогуляться по тропинкам, окружающим замок, и оказалась как раз рядом с точкой возрождения в тот момент, когда я на ней возник.
  Моя названная сестрица, поддерживая уже приличных размеров живот, недовольно смотрела на меня своими прозрачными, словно небо Пограничья, глазами и недовольно кривила губы. Лоссарнах же прятал улыбку в бороде, но из солидарности с супругой сурово сдвинул брови.
  - Брат мой - подмигнув, сурово заявил он - Что ты, в самом деле, как этот... Ну, есть такие на Юге, они вечно нагишом в море купаются. Но они там, на Юге, все с приветом. А мы-то здесь? Что ты мне служанок смущаешь и придворным тему для разговоров неподобающих даешь? Ты же все-таки не просто так? Ты теперь из королевской фамилии. Пусть и не по праву крови, но по праву родства. Нельзя так.
  - Спортом занимаюсь - я изобразил бег на месте, и для полноты картины несколько раз поднял руки вверх и опустил вниз, да еще и задышал глубоко носом - Спортом. Тело в это время должно дышать.
  - А, ну если спорт... - примирительно сказал Эбигайл король, и положил свою ладонь на её - Девочка моя, спорт - это же совсем другое дело, а не то, что ты подумала про него. О спорт - ты мир, так говорили мудрецы древности. Вон, видишь, он бежит. Потеет, значит. Не хочет, чтобы одежда пропахла.
  - Так давай - предложила Эбигайл, отбрасывая руку короля в сторону - Снимай плащ, снимай камзол, портки скидывай, и с ним на пару беги в чем мать родила.
  - Мало тебя гонял, когда ты незамужней была - остановившись, сообщил королеве я - Надо было больше. Надо было вожжами! Все доброта моя!
  - Ну, ты давай, палку не перегибай - уже серьезнее посоветовал мне король - Был у тебя шанс, теперь все. Теперь я ее сам гонять буду.
  - Чего ты будешь делать? - мигом вызверилась на мужа Эбигайл - Я ослышалась?
  Нет, токсикоз все-таки страшная штука. Даже в игре.
  - Ну вас - плюнул я - Побегу дальше. Сами разбирайтесь, без меня.
  Оно, конечно, неплохо было бы поговорить с королем насчет еще одного куска земли, на тот случай, если Вербум Сап надумают влиться в наши дружные ряды, но не тот момент. Лучше я потом с ним побеседую, когда на мне штаны будут. А моей сестрица, наоборот, в поле зрения маячить не станет.
  И - храм. Эта тема даже важнее. Так-то он не против, но тут все надо по бумагам будет провести. Королевский указ и все такое. Чтобы вожди кланов, если что, возбухать не начали. Знаю я этих гельтов, непременно ведь кто-то недовольный найдется и начнет остальных мутить. А с указом, может, и пронесет. Как ни странно, эти ребята с бунтарскими натурами с уважением относятся к официальным бумагам.
  Правда, надо еще, чтобы сам Лоссарнах ничего против этого храма не имел. Но тут - справлюсь. Найду нужные слова, подобающие аргументы.
  Да и потом - знаю я его. Ему все эти боги до лампочки. Меч в руке - вот его бог, только ему он верит и ему приносит жертвы. А небожители для него так, муляж.
  Но это все потом, потом. Сейчас мне надо возвращаться в Эйген. И очень быстро.
  Единственное - не в таком же виде?
  Впрочем, этот вопрос решился быстро. Ну да, сокланы не удержались от милых острот вроде: 'А кто это у нас без штан бегает?' и 'А лидер-то голый!', но шустро снабдили меня плащом и свитком перемещения. И, что особенно приятно, поизощрявшись в безобидном злословии, все присутствующие тут же собрались отправиться со мной, чтобы надавать по рогам тем, кто это сделал. Причем им, похоже, было даже безразлично, сколько этих самых 'тех' и кто они такие.
  Это меня даже как-то растрогало. Не привык я к подобному. Как-то всегда сам свои проблемы решал, не полагаясь на чужую помощь. Или даже не доверяя ей. Были, знаете ли, прецеденты, которые приучили меня надеяться только на себя.
  В общем - еле убедил их в том, что я и сам неплохо справлюсь. Но в Эйген отправился все же не один. Компанию мне составил Назир. Вот ведь. Раз в кои-то веки он мне был нужен, и появился только тогда, когда эта необходимость, по сути, уже отпала.
  В само хранилище свиток меня ожидаемо не перенес. Но вот ко входу в него, тому, основному, доставил. И, как оказалось, очень удачно.
  Первым, кого я увидел у дверей, ведущих внутрь северного крыла, был мой друг Вайлериус, бледный, голый по пояс, но живой.
  Его врачевали. Довольно жуткого вида рана на боку затягивалась прямо на глазах. Правда, это было легко объяснимо - над ней колдовал, причем в прямом смысле слова, сам милорд ректор Расмус, первое лицо Академии Мудрости.
  - Ты жив! - радостно крикнул принц, увидев меня - А я, когда очнулся, уж думал все, убили тебя.
  - Жив, жив - проворчал я, присаживаясь около него на корточки и, не обращая внимания на недовольный взгляд Расмуса, а также на насторожившихся молодцев из городской стражи - Ты мне скажи, недоразумение ходячее, почему не сделал так, как я велел?
  - Это наследник престола - резко заявил Расмус, прикладывая ладонь к розовой коже, появившейся на месте недавней раны - Он не подчиняется ничьим приказам. Он их сам раздает.
  - Хейгена подобные мелочи никогда не волновали - хихикнул принц - Сколько его знаю, он всегда такой. А не ушел я, потому что нельзя друга в беде бросать. Ты же мне друг?
  - Друг - усмехнулся я.
  - Ну вот. Тебя убивать будут, а я сбегу? Так нельзя - без тени сомнения объяснил мне Вайлериус - Как потом жить? С осознанием того, что за мою жизнь твоей заплачено? Так у меня подобного за душой хоть отбавляй уже. Еще капелька - и все, переполнится чаша. Вот и выходит, что легче в одном бою с тобой умереть, чем отступить.
  - Как ты был романтиком, так им и остался - констатировал я очевидный факт - Но рад, что ты жив.
  - А этих негодяев ребята перебили - показал принц на стражников - Право слово, даже жаль. Во-первых, непонятно что они там искали, во-вторых отличную можно было казнь устроить. Показательную.
  - Мне в тот архив вернуться надо, где мы железом звенели - деловито заявил я - Прямо сейчас. Там кое-что мое осталось. Сумка, если точнее. Мне ее ремень один из негодяев мечом перерубил, на пол и свалилась.
  - Ничего с ней не сделается - успокоил меня Вайлериус - Там три гвардейца на страже остались, как мне Расмус сказал.
  Вот тут у меня от сердца совсем отлегло. Три гвардейца - это хорошо. Это как гарантия на то, что теперь можно за имущество не волноваться.
  Просто кто его знает? А если санкции запоздают? Или будут не такими жесткими, как мне думается? Элина - она, конечно, ударенная по голове со всей мощи, но не дура. С нее станется через тот же самый отнорочек вернуться на место смерти и вещички свои забрать. И мои до кучи прихватить.
  - Все, я готов - принц оттолкнул Расмуса и встал на ноги - Пошли.
  - Куда пошли? - недовольно загомонил милорд ректор - Как пошли? Я вас только что с того света вытащил! Что мне королева-мать скажет? И так неприятностей полно будет, а тут вы еще куда-то собрались! Не знаю, как вам, а мне моя голова дорога!
  - Если мама ничего о произошедшем не узнает, то и опасаться будет нечего - вкрадчиво произнес Вайлериус - Вы меня понимаете, милорд ректор?
  Расмус искоса глянул на нас и кивнул.
  - Я люблю свою матушку и не хочу, чтобы она лишний раз волновалась - продолжил принц, одеваясь - Вот и будем считать, что ничего не было. Вообще. Мы с моим другом Хейгеном пришли в архивы Академии, подышали пылью веков и ушли отсюда как ни в чем не бывало, целые и здоровые.
  - А шрам? - показал пальцем на бурые, еле подсохшие пятна, заляпавшие рубаху, ректор - С ним как?
  - Я вас удивлю, милейший Расмус, но мама давно меня не моет в корытце - заверил его принц - Лет двадцать, или даже более того. Так что она его не увидит. Главное - поговорите со стражниками, чтобы они рот на замке держали. И тогда всем будет хорошо.
  Отличный вариант. Прямо превосходный. Меня он устраивает более чем!
  - Быть посему - согласился милорд ректор - Но давайте-ка я все-таки схожу с вами в архив, а после провожу до выхода из Академии. Мне так спокойнее будет.
  Помахали мечами мы в хранилище, конечно, неплохо. Я даже не заметил, кто, как и когда разрубил пару полок и старинный дубовый стол. Часть документов валялась на полу, потоптанная ногами. Какие-то и вовсе превратились в труху.
  - Варвары - ворчал Расмус, подбирая уцелевшие манускрипты с пола - Изуверы! Это же мудрость веков, а они их ногами!
  При этом он время от времени косился на меня, чтобы убедиться в том, что я слышу его слова. Принца он в варварское сословие не внес, а вот меня, похоже, таковым и считал.
  Назир обвел помещение взглядом, потрогал пару зарубок на стенах и помрачнел. Как видно, предчувствовал неслабый разнос от Хассана ибн Кемаля. А, может, и не разнос, может, чего похуже.
  Кстати, давно я не бывал у дедушки Хассана. Надо бы к нему наведаться. Есть у меня один вопрос, который не дает покоя.
  Если моя цель убийство Странника, то нельзя ли ее заказать у НПС? В данном случае - у повелителя замка Атарин?
  Они же убивают одних игроков по заказу других, это общеизвестный факт. Странник не лучше и не хуже других их жертв. Так может, решить вопрос именно таким образом? И все. Черный Властелин мертв, его империя пала, игра окончена.
  Нет, я подозреваю, что эти мечты мечтами и останутся, если бы все было так просто, то я бы не понадобился. Но отработать этот вариант надо.
  А еще узнать, на сторону какого бога встанут дети ибн Кемаля. Или даже так - собирается ли вообще дед Хассан вмешиваться в божественные разборки? И не откажется ли он при случае выступить защитником интересов одной богини? Той, которая никогда не снимает вуаль. Взаимообразно, понятное дело.
  Ну, и за Назира замолвить слово. Он же не нарочно меня подвел. Тут я сам виноват.
  Первым делом я собрал свои вещи, а после, последовательно выгреб три кокона 'Буревестников'. Вещи Панургиуса меня не удивили - квестовые шмотки, пара предметов класса 'элитный', несколько забавных колечек. Железный Дровосек был экипирован получше. Уж не знаю, кланхран его поддерживал или он не жался на аукционах, но и броня, и оружие были более чем пристойными. Не сетовыми, нет, но почти все эпические. Хотя, может, и сетовые предметы у него имелись. Ни наплечников, ни перчаток, ни шлема в его добре я не обнаружил. А они - были.
  Вещи Элины я потрошил с особым чувством, прикидывая, как я ей парочку самых шняжных по почте пошлю. Ну да, это издевка, это мелко, гнусно, низко и недостойно мужчины. Но - кто воевал, имеет право у тихой речки отдохнуть. Вам глотку с улыбкой Чикатило никто не резал. А мне - резали, причем менее чем полчаса назад.
  И - облом. Их все ей высылать можно было. Она была экипирована настолько паскудно, что я даже не знаю, с чем это сравнить. Разве что только с этими... Как их... Представителями клана 'Мусорщики'. Теми, которые побираются на всех углах и подбирают чужие шмотки на поле битвы.
  Проще говоря - подготовилась она к этому визиту в подвалы Академии, предварительно напялив на себя откровенный хлам. Возможно, предвидела то, что может нарваться на охрану и сложить свою буйную голову.
  Я даже посоха мага не обнаружил в ее вещах. Маг без посоха - каково?
  Интересно, а почему она Железного Дровосека не предупредила на этот счет? Хотя - может, и говорила что-то, а тот заупрямился. Молодой, глупый, вот и не послушал.
  Так что все обратно отправлю. Кроме одной вещи. Свитков, что она в сумку положила.
  Да-да, не свитка, а свитков. Их там пять штук обнаружилось.
  И все были связаны одной и той же тематикой. Они повествовали о том, какие великие деяния свершала в незапамятные времена пресветлая богиня Месмерта. Причем - с указаниями мест, где это происходило.
  Уничтожение гнезда порока и разврата, которое свила в городе Меттане кучка поклонников богини Лилит.
  Благое дело в виде нагона туч с последующими обильными осадками во время большой летней засухи.
  Воскрешение девицы, павшей от руки злодея-разбойника, причем совершено это было при куче свидетелей, которые после еще лет десять ей хвалу возносили.
  Я читал это все и хмыкал. Знаю я эту Месмерту. Не удивлюсь совершенно, если и засуху она сама обеспечила, и злодея на девицу предварительно натравила. Эта самая пресветлая богиня та еще штучка. Она большой любитель творить добрые дела за чужой счет.
  А Элина, значит, ей теперь верно служит.
  И искала она тут то же самое, что и я - указание места, где мог стоять храм Месмерты. Недаром почти в каждом свите, отобранном ей, очень четко указана местность, где благое деяние происходило. А ну как после там в ее честь здание возвели?
  Кстати. А я ведь могу неслабые деньги заработать. Причем даже не игровые, а настоящие, реальные.
  Я знаю, где находится храм Витара. И не просто какие-то руины, а вполне себе целехонький. Нет, для постройки нового здания он не сгодится, поскольку является не прижизненным строением, а, скорее, резервной базой. Но зато там есть статуя небожителя в почти натуральную величину. Эту статую оттуда можно вытащить, поставить во дворе какого-нибудь кланового замка и ежедневно ей поясные поклоны бить. Хотя нет, какие поклоны? Вокруг нее можно с мечами наголо маршировать. Витар такой, Витар это любит.
  Уверен, что в Раттермарке есть куча народа, которая готова выложить за данную информацию очень и очень кругленькую сумму.
  Вот только продавать ее я не стану. Невыгодно это, как бы по-дурацки подобная фраза не звучала. Только наврежу себе.
  А Элина - молодец. Ведь сообразила, куда идти надо, каким-то образом вынюхала где именно хранятся подобные документы, отыскала черный ход и нужное помещение. Если бы нас с Вайлериусом сюда черти не принесли, то все бы у нее получиться могло.
  Если начистоту - ее даже понять можно. Есть отчего взбелениться. И главное - ведь не какой-то левый НПС помешал в шаге от победы, а ненавистный я. Понятно, отчего она в результате сделала то, что сделала.
  Хотя шизанутой я все равно ее считать не перестану. Даже с учетом вновь открывшихся обстоятельств.
  - Свитки отдайте - требовательно попросил Расмус - Пожалуйста.
  Я положил пять манускриптов в его протянутую руку.
  - Сказания о богах - глянул тот в текст сначала одного, потом другого - Почему я даже не удивлен? Ох, лучше бы они и не возвращались вовсе. Столько из-за этого хлопот!
  - Что, донимают вопросами? - заинтересовался я.
  - Не то слово - вздохнул милорд ректор - Всем сразу понадобились точные сведения о той древней эпохе, когда боги были в зените могущества. Добро бы их в общественных залах отсеивали служители Академии. Иные ко мне умудряются пробраться, уж не знаю как. А теперь вот это. В хранилище проникли. И главное - зачем? Все равно здесь никаких ответов на свои вопросы они не получат.
  - Почему? - опередил меня на секунду принц, задав Расмусу вопрос, который уже висел на моем языке.
  - Потому что все самые важные документы, связанные с тайнами Ушедших богов, хранятся в другом месте - понизив голос, ответил ему толстяк - Здесь можно найти только легенды, предания, сказки о них. Но искать тут истину бессмысленно.
  Вот тебе и раз!
  - Покажите нам то место, о котором вы говорите - потребовал принц у милорда ректора - Прямо сейчас.
  - Нельзя - твердо произнес Расмус - Мой принц, это невозможно. Вы же знаете устав нашей Академии. 'Ушедшие боги есть зло, некогда правившее всем миром и изгнанное из него Демиургами. Оставшиеся корни этого зла не должны ни упоминаться всуе, ни служить темой разговора...'. И так далее. А вы хотите, чтобы я пустил вас в святое святых.
  - Не меня - помотал головой Вайлериус и показал на меня - Вот его. Моему другу нужно кое-что узнать.
  - Еще лучше - как лошадь фыркнул толстяк.
  - Он мой друг - насупился принц - Его желания - мои желания. Ведите, милорд ректор, ведите нас в свою тайную комнату.
  - И не подумаю - помотал головой Расмус - Я клятву давал.
  - Так она недействительна теперь - поняв, что тут надо действовать по-другому, произнес я - Боги больше не Ушедшие, они вернулись. Так сказать - корни зла дали новые побеги. Если не знать, как их выкорчевать, то скоро поросль станет лесом. И в этом будет и ваша вина, милорд ректор.
  - И еще - как видно Вайлериус тоже что-то смекнул - Я тут краем уха слышал, что вы просили королеву о дополнительных ассигнованиях для Академии Мудрости...
  - Просил - оживился Расмус - Очень просил. Хоть какие, хоть небольшие. Студиозусов кормить почти не на что. И селить негде, в южном крыле крыша прохудилась. Чинить надо, а на что?
  Вот же жук! А то я не знаю, какую цену вы на свои услуги заламываете, свитки с заклинаниями по каким ценам продаете! И все денег у них нет!
  - Сделайте то, что мы у вас просим, и я поговорю с мамой - пообещал принц - С учетом того, что и для меня Академия дом родной, думаю, вопрос может быть решен положительно. И даже отчета о расходовании выделенных вам средств потом никто не потребует.
  - Формально ваш друг прав - задумчиво произнес Расмус - Боги вернулись, в секретах смысла уже нет. И потом - вы наследный принц, вы наш будущий король. Как я, верный слуга короны Запада, могу отказать тому, на чьем челе она возлежит? То есть - будет возлежать. Но по сути это одно и то же, верно?
  Назир за моей спиной еле слышно хмыкнул.
  - Только вот этот останется здесь - ткнул пальцем в сторону моего телохранителя милорд ректор - И это не обсуждается.
  Назир глянул на меня, и я подтвердил кивком, что так и будет. Обычно он меня не сильно слушал, но тут, видно, понял, что я своей точки зрения не изменю.
  - Как скажете - шелковым голосом сообщил я Расмусу - Пошли, папаша, в закрома!
  Толстяк поманил нас рукой и неожиданно быстро припустил куда-то по коридору. Как видно, боялся передумать. Надо же. Учитывая комплекцию милорда ректора, я от него подобной прыти не ожидал.
  По дороге, которую было сложно назвать прямой, поскольку она представляла собой бесконечное блуждание между сотнями стеллажей, полок и шкафов, забитых документацией за последние несколько тысяч лет, я узнал, кто, собственно, нас с принцем спас. Благодетелем оказался привратник, тот самый, что нам двери в северное крыло открывал. Почему и отчего он направился к посту городской стражи, расположенным на территории Академии и кликнул их на помощь - не знаю, но он это сделал. И бравые молодцы, как и положено кавалерии, явились вовремя.
  Интересно, как зовут этого славного старикана? Я бы предположил, что он носит звучное имя 'Рояль'. И фамилию 'Кустов'.
  Мы миновали какую-то лестницу, непонятно откуда и куда ведущую, после прошли через пять дверей, расположенных одна за другой, протиснулись через узкую щель между двумя высоченными стеллажами, причем я, только глянув на них, задрав голову вверх, сразу понял, что если такая дура, неровен час, упадет, то ждет нас всех троих здесь братская могила. Мы чихали от пыли, которая была везде и терли глаза, запорошенные противнейшей бумажной трухой.
  - Пришли - наконец-то сообщил нам Расмус, показывая на небольшую дверь, которую я, если честно, сразу и не заметил - Здесь тот самый архив, в который никому кроме ректора даже заходить нельзя. Да про него никто и не знает кроме меня, да теперь еще вас.
  Это да. Фиг ты его в этом северном крыле найдешь, даже если нарочно искать будешь. Я вот дорогу назад и то не запомнил. Случись чего - долго мне тут бродить придется. Свитки порталов здесь не работают.
  А еще этот тайный архив сам по себе был здорово запрятан. Не в отдельном помещении, а за книжными шкафами, которым тут нет счета.
  - Отвернитесь - приказа нам Расмус, задирая свою мантию, под которой обнаружились забавного вида кальсоны - Не надо вам знать, как эту дверь открыть.
  Я сначала даже не понял, чего он такое делать собирается, но потом звякнули ключи и мне оставалось только головой помотать. Ишь, куда он их прячет. Нет, чтобы как все, на шее носить.
  Потом что-то щелкало, что-то скрипело и скрежетало. Как видно, не на один замок дверь эта запиралась, имелись у нее и другие секреты.
  - Говорите, что вам нужно - с натугой произнес Расмус - Иииииэээх!
  Повернувшись к нему, мы увидели, как милорд ректор с натугой толкает дверь, которая оказалась не только стальной, но еще и толстенной.
  - Так может, мы сами глянем, что там, внутри? - предложил Вайлериус, в глазах которого разгорелся хорошо мне знакомый огонек любопытства - А?
  - Не может - наотрез отказался Расмус - Ваше высочество, сразу нет. И тут никакие аргументы не помогут. Говорите, что нужно.
  - Хейген? - глянул на меня опечаленный принц.
  - Мне интересны две вещи - не стал тянуть я - Первая - храмы богини Тиамат. Интересует всё, что о них есть. Сколько было, где находились, кто строил и из чего. А если еще и карта найдется, то это просто праздник будет.
  - Что еще? - деловито уточнил месьор ректор - Вторая вещь?
  - Богиня Соагда - не стал тянуть я - Также известная как...
  - Плачущая богиня - закончил за меня толстяк - Здесь можно даже ничего и не искать, я и так все тебе расскажу. Мой дед когда-то тоже был ректором Академии. И вот от него я слышал, историю о том, что не всех богов Демиурги отправили в небытие. Были еще те, кого они пожалели. Ну, или сочли недостойными жизни среди звезд в полном забвении, тут как посмотреть. Так вот Соагда была среди них. А!А!Апчхи!!!
  Мы с принцем терпеливо ждали, пока милорд ректор отчихается.
  - Ох! - Расмус извлек из рукава мантии огромный клетчатый платок, высморкался и продолжил - О чем я? Да. Соагда. Собственно, только ее одну из всех тех, кто был тогда помилован Демиургами, более-менее сейчас и помнят в Файролле. Да и то не под собственным именем, а под прозвищем, которое ей дали люди. И вот эти же самые люди когда-то давно забрали отсюда все документы, связанные с этой богиней.
  - Насколько давно? - ошарашенно спросил я.
  - В те времена, когда не было не то что этого тайника, но и всего северного крыла - обвел помещение рукой Расмус - Да и архива тогда еще не существовало. А Академия Мудрости тогда носила название 'Академия Магии'.
  
  Вами выполнено задание 'Во тьме веков'
  Награды:
  10000 опыта;
  7000 золотых.
  
  Все идет как всегда и в этой предсказуемости есть своя прелесть. Ну, согласитесь, было бы странно, если я прямо сейчас получил бы четкое указание места, где под присмотром семи гномов Соагда дрыхнет в хрустальном гробу.
  - Что хоть за люди-то были? - вздохнув, спросил я - Их имена, скорее всего, теперь являют собой стершиеся иероглифы на каком-нибудь древнем камне?
  - Наверняка - подтвердил Расмус - Века минули, они давно все мертвы. Но имя того, кто их вел, я помню, его мне мой дед назвал. Этого человека звали Ательстан. Рыцарь Ательстан, брат Адальфрика.
  Стоп. А вот последнее имя мне знакомо, я его слышал буквально недавно. Адальфрик... Адальфрик. Любовник Соагды, павший в битве где-то на Севере. И да - Пауни упоминала, что у него был младший брат, с которым богиня имела беседу незадолго до божественного катаклизма.
  А это уже что-то!
  - Он унес все документы, сказав, что будет сам их сберегать - продолжил Расмус, шмыгнув носом - Это все, что я могу сказать по данному поводу. А теперь - ждите. Пойду искать все о храмах Тиамат. Внутрь нос не суйте!
  
  Вам предложено принять задание 'История первого рыцаря'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - узнать, как жил, что сотворил и где нашел свою смерть славный рыцарь Ательстан.
  Награды:
  5000 опыта;
  2000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Впрочем, отсутствовал он недолго. Уже минут через пять он вышел из дверей, весь облепленный серыми клочьями то ли пыли веков, то ли паутины, и протянул мне три свитка. Древних, цвета слоновой кости, потрескавшихся.
  Я осторожно развернул один из них и пробежал глазами.
  Ни о чем. Какой-то очевидец тех давних событий аккуратно переписал все слухи, ходившие в народе о том, как именно Демиурги уничтожали память об изгнанных богах. Храмы одних богов они 'огненными стрелами побили, камни плавились, подобно куску масла на сковороде', другие просто 'ровно ногой топнули'. Мне не повезло. Единственный храм Тиамат, про который этот товарищ упомянул, Демиурги утопили. 'И волны сомкнулись над острыми шпилями храма, и пучина сия поглотила их в един миг'.
  Квест не закрылся, значит не добраться мне до него никак. Видно, на большой глубине тот храм, не донырнуть до его острых шпилей.
  Второй свиток оказался еще бесполезней первого. Просто в силу того, что он описывал последние дни жрецов Тиамат и те пытки, которые к ним применяли граждане, лишившиеся всех богов сразу, а потому решившие попутно уничтожить и тех, кто эти конфессии представлял. Так сказать - с глаз долой, из сердца вон.
  Что до третьего свитка, так он и вовсе был не про Тиамат. Он был совершенно о другом. О том, что есть некая сущность, которая помнит всё, что было до явления богов в этот мир и всё, что было после их ухода. Причем речь шла не о нынешнем явлении богов народу, а еще о том, первом, давнем.
  
   Вами выполнено задание 'Прошлое и настоящее'
  Награды:
  8000 опыта.
  
  И снова не удивлен. Как и в случае с Соагдой.
  
  Вам предложено принять задание 'Дорога ведет вдаль'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать в джунглях Юга того, кто помнит времена, когда боги еще были юны.
  Награды:
  18000 опыта;
  25000 золотых;
  Титул 'Познавший тайны времени'
  Получение следующего квеста цепочки.
  
   Совсем хорошо. Не надо весь континент копытить. Сразу сказали - джунгли Юга. Место неприятное, с повышенной влажностью и сомнительным антуражем, но лучше так, чем под землю лезть.
  Хотя, кто его знает? Может и туда придется отправиться. В случае с Соагдой, так просто наверняка. Спинным мозгом чую!
  Я открыл карту и глянул на красное пятно, указывающее на то место, где расположена конечная цель свежеполученного квеста.
  Как я сказал? 'Совсем хорошо'?
  Не-а. Вообще не хорошо. Просто капец, как нехорошо...
  
Оценка: 7.13*337  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | | А.Емельянов "Мир Карика 6. Сердце мира" (ЛитРПГ) | | Д.Владимиров "Парабеллум (вальтер-3)" (Постапокалипсис) | | Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург" (Киберпанк) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | П.Эдуард "Кибер I. Гражданин" (ЛитРПГ) | | А.Красников "Вектор" (Научная фантастика) | | Н.Олешкевич "Одно отражение на двоих" (Любовное фэнтези) | | В.Василенко "Стальные псы 3: Лазурный дракон" (ЛитРПГ) | | Ф.Вудворт "Замуж второй раз, или Ещё посмотрим, кто из нас попал!" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"