Васильев Андрей А.: другие произведения.

Акула пера в мире Файролла-12 Квадратура круга. Том 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.42*234  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Как всегда роман из цикла "Файролл" будет выложен на данном ресурсе от начала до конца бесплатно. Но, разумеется, в черновой версии. После завершения книги она какое-то время еще пробудет здесь целиком, но потом будет урезана до ознакомительного фрагмента. Претензии и возражения по данному поводу не принимаются. И - нет, я не знаю, последняя это книга о приключениях Хейгена или нет. Надеюсь, что последняя... Авторскую обложку к данной книге уже традиционно создал писатель и художник Вадим Лесняк, автор цикла "Риола" http://samlib.ru/l/lesnjak_w_a/ за что ему большое спасибо!!!

   Акула пера в мире Файролла-12
  
   Квадратура круга
   Том 2
  
   Я снова бегу неизвестно куда,
   Я просто бегу, как по склону вода.
   Ты меня спросишь - в чем твой секрет?
   Поверь - никакого секрета нет.
   Максим Леонидов
  
  
   Глава первая
   из которой следует, что лучшее враг хорошего
  
  - Ииииии - вздрогнули! - нетрезво, а потому невероятно бодро и крайне жизнеутверждающе проорал обычно флегматичный Петрович - За Ксению - снова и снова!
  Ух ты! Никак он на нее глаз положил? Зря. Тут Петровичу ничегошеньки не светит. Не любит собранная и целеустремленная Ксюша творческих личностей вроде него. Они не монтируются с ее видением жизни.
  Хотя... Водка и не такие крепости брала, а наша тихоня впервые на моей памяти сегодня не отстает от коллектива, раз за разом выпивая с ним. Вон как разрумянилась! Так что - удачной охоты тебе, брат!
  Рюмки звякнули, секундная тишина и снова зашумело наше маленькое братство. Как водится, на подобных мероприятиях после третьей пустой бутылки говорили все и сразу, не особо слушая друг друга. А нет, даже четвертой, вон Стройников со словами: 'Покойника под стол' убрал еще один опустевший 'флакон'.
  А вот я особо не пил. И настроения не было, да и дел завтра полно. Причем в перспективе просвета не предвидится, поскольку мне самому неясно, за что хвататься в первую очередь. Важно все. Вот вообще - все. А времени почти нет.
  Хотя комбинацию с присягой кланов Тиамат я провернул, конечно, лихо. Нет повода не гордиться собой. Народ был впечатлен! Даже матерые главы кланов - и те прониклись, о чем и сообщили мне после завершения мероприятия. Причем, что удивительно, все собрались около меня, а не Гедрона, что было бы правильней. Старший у нас он, а не я.
  - Впечатляет - сообщила мне Айболитка, и стоящие за ее спиной функционеры 'Вербум Сап' согласно закивали - Думаю, мы приняли правильное решение.
  - Время покажет - уклончиво ответил я - В том смысле, что все только начинается. Но - да, в плане божественного покровительства мы если и не на первом месте, то не на последнем точно.
  - Большинство топ-кланов еще не сделали свой выбор - заметил Гедрон - Прикидывают пока, кто из богов им больше выгоды принесет. И я их понимаю, ошибиться нельзя. Это отдельный игрок если что за денежку может веру сменить, сумма хоть и не сильно скромная, но подъемная. А вот клан - фигушки. Там такая цифра вырисовывается, что легче расформироваться и новый клан создать. Дешевле выйдет.
  - Я слышал, что Сайрус из 'Меча и посоха' был первым, кто присягнул на верность богам - добавил Глен, поправив свой щегольской плащ - Те не успели с небес спуститься, а он тут как тут, и сразу Лилит клятву дал. У меня одна эльфиечка у него в клане играет, она и рассказала.
  - Интересно, а какие-то особые плюшки первому принесшему богам клятву полагаются? - задумчиво спросила Гливея - По идее - должны быть.
  - Думаю, помимо обычной награды еще титул и какой-нибудь памятный знак каждому из игроков презентовали. Плюс незначительный бонус клану, вроде пары сотен единиц к здоровью каждому из его членов - предположил я - Баланс есть баланс, за подобные вещи атомную бомбу не дарят.
  - По этому поводу она мне ничего не рассказывала - отозвался Глен - Но 'мечи' клан хоть и маленький, но сильно себе на уме, болтунов там не любят.
  - Сайрус такой - подтвердил Гедрон - Ладно, люди, мы молодцы, но, наверное, надо разбегаться помаленьку. Вам завтра на работу, мне... Тоже, в каком-то смысле.
  - Если не секрет? - заинтересовался Вольный - Не подумай неправильно, просто фраза прозвучала довольно интригующе.
  - Замок я возвожу - махнул рукой в сторону реки Старый - Основная рабочая сила - гоблины. Если за ними не следить, то вместо крепких стен, подвесного моста и башенок флагами котлован образуется, заполненный объедками. Боги, сколько же они жрут! Я на одном котловом питании для этих проглотов скоро разорюсь.
  - Вот поэтому мы и не спешим ничего строить! - с довольным видом сообщила всем Айболитка.
  - А придется - хмыкнул я - Земли у вас теперь есть, так что будьте любезны, обеспечьте их защиту.
  - Это новость! - в один голос сказали сразу несколько человек, не входящих, естественно, в клан 'Вербум Сап'. Последние-то уже были в курсе, я им все до церемонии рассказал.
  - Не спорю - удовлетворенно подтвердил я.
  Ну да, люблю я иногда ошарашить окружающих горячей новостью, а после тщеславно купаться в лучах сомнительной славы. Но я кто? Журналист. Это моя профессия.
  - Мне бы мог и раньше сказать - пожурил меня Старый - Мы теперь как один кулак.
  - Он даже меня в известность не поставил - фыркнула Кролина - О чем ты? Хейген это кулек секретов, которые известны всем, кроме тех, кому их следовало бы знать.
  - Хорошо сказано - уважительно произнесла Айболитка - Спиши слова!
  - Нафига? - пожала плечами Кро - Повертишься в нашей компании, сама не хуже начнешь выражаться. Сначала, правда, штрафов за нецензурную брань нахватаешь, но потом приспособишься.
  - Какие печальные перспективы! - весело хохотнул Раша, но после, глянув на мрачное лицо девушки призадумался.
  - Вот! О перспективах! - перехватил инициативу я - Народ, храм надо строить. Вооон там, у реки.
  - Зачем нужна река, если на ее берегу не стоит храм? - нараспев произнесла Гливея - И?
  - Ну, мы с Гедроном уже обсуждали этот вопрос - я потыкал пальцем в сторону Старого - Надо скидываться. Понимаю, что выглядит некрасиво, вы только-только пришли, а тут мы с требованием раскрыть кошелек. Но - надо. Вот той красавице с небес надо. Так сказать - всем на свете нужен дом. Опять же - бартер, мы ей храм, она нам кучу всякого-разного. А если всех опередим, и первыми воздвигнем дом для богини, то все совсем красиво станет.
  - Про это я читал - басовито сообщил нам Вольный - В форуме куча обсуждений данной темы есть. Но, если не ошибаюсь, там все не так просто. Построить храм - это самое легкое, это просто деньги и мастера. В его основание должен быть положен первокирпич, еще от того, доисходного здания. А с ними серьезная проблема. Их тупо нигде нет.
  - В Файролле есть все - мило улыбнулся я - Просто нужно немного поискать.
  - Ты, я так понимаю, и станешь этим заниматься? - уточнила Айболитка, дождалась моего кивка, и деловито сообщила - Само собой мы в доле. Гедрон, напиши мне сколько надо денег.
  Гливея окинула ее задумчивым взглядом, но говорить ничего не стала. Промолчала.
  - И еще один вопрос - подняла руку Кро - Насущный, хотя, возможно, и немного бесцеремонный. Люди, данный состав кланов окончателен?
  - Сейчас немного не понял - потер лоб Раша.
  - Будем ли мы еще расширяться? - пояснила девушка - Или все, есть только четыре клана в землях Пограничья, и этого хватит?
  - Не назвал бы данную реплику насущной, но некая рациональность в ней есть - медленно проговорил Старый.
  - Наше мнение не может быть решающим, хотя бы потому что мы свежеприбывшие - заявила Айболитка - Но право голоса у нас теперь есть, и я его использую. Мы против еще кого-то. Для обороны локации от внешнего противник народу у нас достаточно, особенно с учетом того, что на нашей стороне НПС. Ну, если только это не будет орда Темного Властелина или пара-тройка топовых кланов, которые решат смешать нас с пылью. В этом случае все равно особо ничего не светит. А вот в плане разобщенности после расширения состава проблем не избежать. Сейчас мы можем договориться, потому что нас мало. Станет много и начнется обычная сутолока - фракции, перешептывание по углам, дружба одних против других... Нам все это не нужно.
  - Поддерживаю - немедленно отозвался я - Эти забавы жрут кучу времени и нервов.
  - За - поднял руку Глен.
  - Пусть будет так - подытожил Гедрон - Я бы мог поспорить, но не стану.
  - 'Союз четырех' - мрачно-заговорчески прошипел Раша и скорчил загадочную гримаску - Ууууу!
  - Вон, видишь над гномами летает существо в юбочке, а те в нее топоры кидают? - дернула его за рукав чуть погрустневшая Кролина - Это Трень-Брень. Я так думаю, что ты и она - разлученные в детстве брат и сестра. Тебе непременно с ней надо познакомиться.
  Гедрон и Глен ухмыльнулись, переглянувшись. Ну да, они-то наше проклятие хорошо знали. А новенькие - нет.
  - Они же в нее попасть могут? - сердобольно охнула Айболитка.
  - Ну да! - с надеждой произнес Гедрон - В этом весь смысл!
  - Да фигу с два - вздохнул Глен - Ее и из пушки не убьешь. Хейген, ты в курсе, что эта чумичка недавно с парочкой моих обалдуев в 'орлянку' играла? И в результате обобрала как липок обоих. Ну, деньги там, оружие, цацки - ладно. Но они ей и плащи клановые продули. Пусть она хоть их вернет!
  - Садиться с феей играть в азартные игры, рассчитывая на свои силы - это как верить в то, что доживешь в России до достойной пенсии - рассмеялась Кролина - В теории - возможно, на практике - практически невыполнимо.
  - Если она их не сменяла на какой-нибудь хлам - вернем - пообещал я - А ты своих предупреди, чтобы не верили этой егозе.
  - Уже - потер кулак Глен - Не сомневайся.
  - У нее небось монета была зачарованная - предположил Раша, с интересом слушавший беседу - Я такие видел в одном мейконговском катране. Там...
  - Точно вы родня - сообщила ему Айболитка - Сомнений никаких нет.
  - Ладно, по составу решили - подытожил Гедрон - Но это только первый вопрос. Есть другие и много. Но, думаю, их мы обсудим не здесь и не сейчас. В воскресенье встретимся и пообщаемся. Хейген, организовать залу какую-нибудь во дворце реально? Хорошая нейтральная территория, для круглого стола - самое то.
  - Не вопрос - тут же ответил я - Договоримся. Кро?
  - Сделаю - буркнула девушка.
  - Да, если меня не будет, то именно Кролина будет представлять интересы нашего клана - сразу добавил я - И в воскресенье, и вообще.
  Собственно, на этом деловая часть закончилась, а вскоре народ начал потихоньку расходиться.
  Лично я посмотрел еще минут пять на то, как Трень-Брень уворачивается от гномьих топоров и покинул игру.
  О чем, кстати, почти сразу и пожалел. Там было спокойней, чем в реальной жизни.
  Такой ругани, как та, что меня встретила вне игры, я не слышал давно. Но не это главное. Я даже не подозревал, что Вика такие слова знает. Ясно, что она не девочка-одуванчик, но все же...
  Причем весь этот текст она выдавала в телефонную трубку, почти крича и с невероятно злобным выражением лица.
  Одно хорошо - я попал на самый финал. Вика выпалила еще одну матерную тираду, закончила ее фразой: 'Чтоб ты сдохла', и метнула телефон в стену.
  Тот жалобно хрустнул, и упал на пол уже в виде трех отдельных частей.
   - Ужинать будешь? - поинтересовалась у меня девушка совершенно нормальным тоном - Я разогрею.
  - Буду - опасливо ответил я, выбираясь из капсулы - Слушай, а это что сейчас было?
  - Не 'что', а 'кто'. Сестрица моя - охотно отозвалась Вика и пнула ногой обломки телефона - Сучка драная, из-за нее хорошую вещь разбила. Иди, руки мой.
  - Сестрица? - насторожился я, ибо повод для беспокойства имелся - Чего хотела?
  - Поди пойми - передернула плечами девушка - Орала что-то невнятное, как всегда винила всех во всем, под конец угрожать начала.
  - Тебе? - уточнил я.
  - Всем - развела руки в стороны Вика - Всему миру. Ну, и нам с тобой в том числе. Мол, у нее есть новые друзья, которые дадут трендюлей всем, кто встал на ее пути или, того хуже, позволил себе ее, любимую, обидеть.
  Новые друзья. Как интересно. И, надеюсь, интересно не только мне, но и еще кое-кому. Такую родню грех не сдать кому следует. А еще лучше такую родню изолировать в места, где на дверях ручек нет и стены мягким войлоком обшиты.
  - Причем тебя она особо упоминала - Вика подобрала останки телефона - И исключительно в крепких выражениях. Слушай, вот чего она такая завистливая? Ну да, старая дева, ну да, не красавица. Так порадуйся за сестру, за то, что у нее, в отличии от тебя сложилось. Нет! Надо все обгадить, обхаять! Что за натура? Ух, Киф, как она тебя не любит.
  - Что тоже достижение - потер загривок я - Не зря жизнь прожил.
  - Это да - признала Вика - Чего встал? Ужинать пора! Марш в руки мыть - и за стол!
  Ее сестрицу я слил Азову тем же вечером. Илья Павлович внимательно выслушал меня, привычно похмыкал в трубку, и велел особо голову себе не забивать. Мол - все под контролем. Собственно, после этого я и начал немного нервничать. Знаю я его 'все под контролем'. Когда он так говорит, меня либо по почкам бьют, либо гоняют как зайца по кустам. Москва - город больших возможностей, у нас что угодно купить можно, даже атомную бомбу. А уж снайперскую винтовку - вообще как делать нечего, были бы деньги. 'Бам' - и мои мозги уже на мостовой. Или на стене. Невеселая перспектива. А это учительница, ей трудолюбия, изобретательности и упорства в достижении цели не занимать. Учителя и врачи - люди из металла особой закалки. Они бюджетники, они ничего уже не боятся.
  И что это за 'новые друзья'? Кто они?
  Но 'проставу' Ксюши пропустить было нельзя. Это святое. Да и вообще у меня впереди других праздников не предвидится. Головной боли - хоть отбавляй, а хорошего - фигу с два.
  - Айда в боулинг - предложила вдруг громко Таша, обозревая разоренный стол - Там весело, там пиццу можно заказать. И колечки кальмаровые.
  - Шары катать! - заорал Стройников, вскочил на ноги и вильнул бедрами, уперев руки в бока - Я еду!
  - Мы тоже - лукаво подвигав бровями, сообщил всем Петрович, подбираясь поближе к Ксюше - Да?
  - Да - немного испуганно подтвердила бедняжка, прикидывая, куда бы ей улизнуть - Вика, вы же с Харитоном Юрьевичем с нами отправитесь? Ну, правда же?
  Это был далеко не вопрос. Это, скорее, была мольба.
  - А как же - обреченно подтвердила Вика, которую явно не очень прельщало продолжение банкета. Но долг верной подруги не оставлял возможности для маневра, все ж таки они из одной стаи - Поехали.
  - Надо на команды делиться - немедленно сообщила всем Шелестова - Чур, я в одной с нашим дражайшим шефом. Там, где он - там победа!
  Вот ведь хорошие слова вроде, но интонация, интонация... Глумливая донельзя! Мало того - она меня еще и за плечи обняла, несомненно провоцируя Вику.
  К чести последней, та не взвилась под потолок и не устроила скандал. Она сделала вид, что ничего не заметила.
  - Чего это ты с ним в одной команде? - возмутилась Мариэтта - Может, я тоже в нее хочу.
  - Прогиб засчитан - подытожила Таша - Так мы едем или нет? И, кстати - в какой из боулингов? Надо же позвонить, уточнить - есть свободные дорожки или нет? Сегодня пятница-развратница, если кто забыл, не мы одни такие умные. Решайте уже, время-то идет.
  После недолгого спора, наконец определились с местом, причем в процессе беседы я уяснил тот факт, что мои подчиненные отменно изучили абсолютно все злачные места в округе, включая те, о которых мне, столько лет проработавшему тут, ничего известно не было. Как видно, не на все мероприятия нас с Викой зовут, не на все. Выпал я из движения. Вика - ладно, оно ей и не надо, это другого склада человек, но вот я... Не знаю отчего, но мне вдруг стало немного грустно. То ли старею, то ли еще чего. Причем вариант с 'еще чего' выглядит более реалистичным.
  Нам повезло, в одном из игровых клубов, которым сейчас нет счета, дорожка нашлась, причем, что приятно, находилось это место неподалеку от нас.
  - Плохая идея - сообщил мне Ватутин, узнав от меня новости о наших планах - Такие вещи надо заранее согласовывать, причем не со мной.
  Шелестова громко фыркнула и одарила меня взглядом класса: 'кое-кому пора на горшок и спать?'.
  - Надо - согласился с охранником я - Наверное. Но сегодня получилось так.
  - Не получилось - покачал головой Ватутин - Точнее - у вас с Викторией Евгеньевной не получилось. А эти господа и дамы могут направляться туда, куда собрались.
  - Вы делаете свою работу, это понятно - примирительно сообщил ему я - Но, согласитесь, в своем устремлении довести ее результат до идеала должны же быть какие-то границы? Мы с Викторией Евгеньевной не заключенные, не крепостные, у нас есть право на свою жизнь.
  - Вот-вот - поддержала меня Шелестова - Свободу Анджеле Девис!
  Охранники, стоящие за спиной Ватутина, нехорошо на нее посмотрели, но говорить ничего не стали.
  Остальные сотрудники благоразумно промолчали, но я просто физически ощутил, как наши души покидает легкость и атмосфера праздника. Еще пара минут, и никто никуда не поедет. Уйдет в никуда та радость, которая сподвигает людей одной веселой толпой мчаться в ночной город на поиски приключений и сомнительных утех. Обрести ее сложно, тут важно единство душ и правильное количество употребленных внутрь горячительных напитков, а вот утратить - как нечего делать.
  - Не хочу ругаться - вздохнув, сообщил я Ватутину - Правда, не хочу. У меня и так все в жизни скрутилось в огромный узел, не добавляйте в нее еще больше злобы, а? Поехали уже, пока настроение есть.
  - Трезвею - предупредил всех Петрович и потер щеки - Еще немного, и меня к родному очагу потянет.
  - Может, и в самом деле - ну его? - глянув на моего старого друга, вдруг оживилась Ксюша - Может - по домам?
  - Чего? - в один голос возмутились Стройников и Таша - Ксюха, хорош 'заднего' включать!
  - В самом деле - вдруг подключилась к разговору Вика - Мы же не в притон направляемся. Это клуб, приличное место. И вы с нами пойдете внутрь, мы не у входа вас оставим.
  Черт, это все смотрится практически унизительно. Мы, взрослые люди, должны упрашивать невесть кого, чтобы нам разрешили сходить отдохнуть. Все понимаю, но есть же какие-то пределы терпения?
  А самое пакостное, что взорвись я, начни орать и топать ногами, то происходящее примет совсем уж пакостный оттенок. Это будет похоже на истерику ребенка - безудержную, безостановочную и бесполезную. Я и так выгляжу сейчас не лучшим образом в глазах окружающих, к чему усугублять?
  Вот она, обратная сторона медали, вот цена всего того изобилия, что свалилось на меня за последний год, и которым я, заметим, толком даже не воспользовался. Какая цена? Моя жизнь. Не в смысле - 'возьми и умри'. Просто я и она, жизнь, в смысле, теперь существуем отдельно. Я - в четырех стенах, а она - за ними. Шаг влево, шаг вправо - и все, утыкаешься в забор. Или в шлагбаум. Коренастый такой шлагбаум, с пистолетом под мышкой и в дорогом костюме.
  - Хорошо - внезапно согласился Ватутин - Но если я говорю, что мы оттуда уезжаем, то вы встаете и выполняете мое пожелание.
  Очень хотелось его послать куда подальше. Жутко хотелось. Но - удержался, не стал. Приберег этот аргумент на потом. Наверняка в боулинге возможностей для этого будет предостаточно.
  Впрочем, все оказалось не так уж скверно. Игровой клуб оказался небольшим и тихим, дорожка нам досталась в самом углу, уютном и полутемном, охрану это более чем устроило, и она нас не беспокоила, расположившись чуть поодаль, но так, чтобы не мешать другим игрокам. Хотя - каким там игрокам? Только две дорожки занято и было - нами и еще одной компанией, в которой особенно выделялась высокая стройная блондинка, грациозно изгибавшаяся в тот момент, когда мяч отправлялся к кеглям.
  - Страйк! - заорала Шелестова, в последний момент решившая играть со мной не в одной команде, и изобразила некий диковатый танец - Третий, между прочим! Еще два - и получу бейсболку от заведения! Ох, как я крута!
  - Проигрываем, однако - проворчал Жилин - Вот ведь зараза какая эта Ленка!
  Это да. Громили нашу команду по очкам, громили. Можно было бы все списать на Вику, которая на редкость неудачно сбивала кегли, но я и сам чудес меткости не демонстрировал. Если бы не Серега, который раз за разом сокращал счет - позора не избежать.
  - А ну-ка, катну по-стариковски - подмигнул Ксюше вновь захмелевший Петрович - Ииии-эх!
  Бедняжка, окончательно перепуганная все более и более усиливающимся прессингом со стороны обычно флегматичного художника, испуганно моргнула обеими глазами, и прижалась к Вике, в которой видела главную свою защитницу.
  А на позицию тем временем выбралась Таша, она усиленно шевелила пальцами и придирчиво выбирала шар.
  - Пицца - сообщил мне мужчина в форме клуба, ставя на столик поднос - С пепперони, маслинами и ветчиной.
  - Спасибо - оживился я - Прямо как я люблю!
  - Само собой - заверил меня служащий клуба - Для вас и готовили, Харитон Юрьевич. Хотя я лично не рекомендовал бы вам на нее сильно налегать. Это ведь безумное количество холестерина и такой удар по печени, а она у вас и так в не лучшей форме.
  Голос. Я знаю этот голос. Хотя, о чем я... По одной фразе можно догадаться, кто именно напялил на себя форму сотрудника.
  Ну, и где этот хваленый Ватутин? Если бы Ерема хотел меня убить, я бы уже получил нож в ту же самую печень. Делов-то в этом полумраке, никто и не заметит. Вика вон Ксюшу успокаивает, а остальные обсуждают как лихо Петрович все кегли кроме одной свалил.
  - Я просто поговорить - нагнулся ко мне Ерема - И не более. Тем более, что есть о чем.
  - В сторону отошел - раздался голос Ватутина, и щелчок, означающий что пистолет снят с предохранителя.
  - Вот почему никогда без этой ненужной никому постановочной шелухи наше с вами общение не обходится? - печально поинтересовался у меня Ерема - Всякий раз Голливуд какой-то получается!
  Он стянул с головы бейсболку, сделал пару шагов в сторону и уставился на моего телохранителя.
  - Ну вот, отошел. И чего?
  И ничего. К затылку Ватутина прислонила дуло пистолета та самая блондинка, которая минутой ранее занималась тем же, чем и мы - сбивала кегли. Ловко так, технично прислонила. Мало того - эротично шепнула ему на ушко, чтобы тот отдал ей оружие. И молодые люди, составлявшие ей компанию, времени зря не теряли, наставив пистолеты на подчиненных моего телохранителя.
  Мои спутники поняли, что происходит что-то не то, но что именно пока не сообразили. Впрочем - вру.
  Вика издала мученический то ли вздох, то ли стон, и критически осмотрела каблуки на сапогах.
  Лицо Жилина приобрело немного равнодушное выражение, а рука скользнула за спину.
  А Таша стала бледной, как смерть, и избегала смотреть в мою сторону.
  Сдала она меня, стало быть. Ну да, все верно. И идея ее, и реализация. А еще наша малышка выходила за дверь, когда звонила в клуб и резервировала дорожку. Мол - шумно очень, ничего не слышно.
  Но я на нее не зол. А с чего бы? У каждого своя цель, у каждого своя жизнь. Ей стыдно, что уже немало.
  Интересно, она вообще понимает, в какую игру ввязалась и чем это все может для нее лично кончится? Надеюсь, что да.
  - Просто поговорить - повторил Ерема, но уже для Ватутина - Вы ведь знаете, кто я? Значит в курсе, что пальба, кровопускание и прочая экзотика не входит в наши правила. Мы немного с господином Никифоровым поболтаем - и все. Харитон Юрьевич, вон там, у первой дорожки есть пустой столик, может - переместимся туда, а?
  - Почему нет? - пожал плечами я - Только пиццу захвачу.
  - Само собой - покивал Ерема и сказал моим друзьям - А вы играйте, играйте. Время оплачено, оно идет.
  Таша немедленно, с каким-то просто остервенением буквально швырнула мяч, да так, что тот аж пару раз подпрыгнул на дорожке.
  - Перво-наперво хочу сказать вам, Харитон Юрьевич, что предложений о сотрудничестве с нами более не последует - немного церемонно произнес Ерема, едва мы уселись за столик - Все, время ушло. Теперь в вас нет особой нужды.
  - Хм - с набитым ртом ответил ему я - А зачем тогда вот это все?
  - Предупредить - с готовностью отозвался Ерема - Предупредить!
  - О чем?
  - О том, что все должно быть по-честному.
  Бред какой-то. Эти странные ребята и до того связностью мысли не отличались, но теперь градус абсурда вообще зашкалил.
  - 'Все' - что? - осторожно уточнил я - Можно немного конкретики?
  - Можно - вместо Еремы ответил мне Валяев, появившийся как чертик из табакерки. Если точнее - вышедший из-за двери, на которой красовалась надпись: 'Лазерная перестрелка', которая находилась почти за самыми нашими спинами - Но не нужно. Иереемил, старая ты сволочь! Вот мы и встретились!
  
  
   Из двадцатого номера газеты 'Вестник Файролла':
  
   'От главного редактора'
   '...меняется карта Раттермарка. Времена перемен всегда для кого-то являлись бедой, а для кого-то шансом, который нельзя упустить. Перед лицом богов равны все - и ветеран сетевых баталий, и новичок, только вчера пришедший в этот мир. Все стоят на одной стартовой черте, и только от рвения и желания каждого из игроков зависит, каким будет то место под солнцем, что он займет в будущем. Приход богов - это новая точка отсчета. Да-да, грядущие битвы за веру изменят не только лицо континента, они обрушат основы того мироздания, которое до недавнего времени казалось незыблемым, ибо...'
  
   Из статьи 'Великая Река. Залив Ригон и Приречная пуща'
   ' ...чем кажется.
   Мягко плещущая о берег волна, золотой песок на отмелях - это только иллюзия. Несколько шагов в сторону, в Приречную пущу, находящуюся неподалеку от залива - и вас ждут такие приключения, которые вы не забудете долго. Там найдется все - волчьи стаи с хитрыми вожаками, развалины старинных замков, в подвалах которых таится древнее зло, разбойники и головорезы, тайные схроны черных орков, ждущих прихода Темного Властелина, капища колдунов, творящих свои жуткие ритуалы, огромные пауки, плетущие тенета в укромных уголках, куда не попадает ни одного солнечного луча. И, конечно, жуткий уникальный монстр, которого встретишь только в Приречной пуще - злобный кабан Ууун, которого, скорее следует назвать даже неведомым зверем, поскольку из кабаньего в нем только клыки да подхрюкивание. Время от времени его можно встретить на потаенных лесных тропах. И если такое случится - десять раз подумайте, прежде чем влезать с ним в драку.'
  
   Выдержки из рубрики 'Хроники Файролла. Новостная лента'
   'Гонки на колесницах.
   Война войной, а традиции забывать не следует.
   Клан 'Гурион' объявляет, что ежегодные весенние гонки на колесницах состоятся непременно, несмотря на все то, что происходит в данный момент на Континенте. Как обычно, в третью субботу марта, в десять часов утра по Москве, на лугу близ города Рагун, что в Западной марке, 'Гурион' ждет всех, кто любит скорость, экстрим и не боится смерти.
   Как и всегда, колесницы должны быть запряжены не более чем двумя лошадьми, а длина колесных ножей не должна превышать принятые стандарты.
   Главный приз - эксклюзивная колесница, сделанная на заказ у лучших подгорных мастеров. Второй такой в Файролле нет и не будет.
   Согласитесь, оно того стоит?'
   'Клан 'Буревестники' уведомляет всех о кадровых перестановках в руководстве. Элина Мудрая, руководившая кланом со времен его создания, покинула данный пост. Разумеется, по собственному желанию.
  Отныне и навек главой клана 'Буревестники' становится игрок 'Железный Дровосек'. Он доказал свою преданность клану, пройдя с ним через множество боев и невзгод, потому достоин оказанной ему чести так, как никто другой.
   Все договоренности, заключенные от имени клана 'Буревестники' ранее, остаются в силе.'
  
   'Новости с Равенхольма.
   Великий бог Орт Пламенный оказал высокую честь клану 'Первопроходцы', явившись во всем своем блеске на их празднование, устроенное по поводу прохождения 'Логова Сварры', одного из самых трудных инстансов, которые сейчас существуют на новом континенте. Бог одарил лидеров клана памятными подарками, а особо отличившихся игроков эпическим оружием и доспехами.
   Эх, были бы все боги такие, как этот!
  Орт хоть и суров, но справедлив!'
  
   Реклама
   'Бум! Грох! Шмяк! Шлеп!
   Замучали пикси? Они незваными гостями нагрянули в ваш клановый дом и теперь живут там, как хозяева?
   Есть выход! И это - 'Пиксефобы'! Мы лучшие в своем деле!
   Крылатой напасти - не жить! Уж поверьте!
   В стоимость услуги входит изгнание вредителей, вскрытие их захоронок и возвращение украденных вещей хозяевам, утилизация мусора, последующая уборка дома.
   Да, дорого! Но что ценнее - клановый дом и ваши нервы, или какое-то там игровое золото?'
  
   'В следующем номере'
   Спецвыпуск! 'Боги. Кто они?'
   'Витар. Герой или злодей?
   'Легенды прошлого. Как уходили боги'
   'Лилит. Симфония страсти'
   'Истинное золото. Черный рынок предметов с божественной энергией'
  
  
   Глава вторая
   утверждающая, что хаос - он везде
  
  И снова раздались щелчки, свидетельствующие о том, что оружие снято с предохранителя. Ситуация поменялась - теперь под прицелом оказались красотка, наставившая пистолет на Ватутина, и ее спутники.
  Интересно, а тут кроме нас, журналистов, и сотрудников игрового клуба, которые ошеломленно смотрели на происходящее, есть просто посетители? Видимо, нет. Хотя мне сразу показалось странным, что вокруг игровых автоматов не клубится детвора, вышибая ленточки билетов, которые потом можно обменять на плюшевые игрушки. Но тогда я рассудил, что дело в достаточно позднем времени.
  Нет, не в нем. Ошибся я.
  - Что за нах?! - громко взвизгнула Мариэтта, глядя на людей, застывших друг напротив друга с пистолетами в руках.
  - Согласен - подтвердил Петрович, плюнувший на условности, и сунувший сигарету в рот - Ладно раньше, лет двадцать назад, тогда всякое случалось. Но сейчас, в центре Москвы? Мракобесие какое-то!
  Что любопытно - их никто не обрывал, люди с оружием просто стояли и держали друг друга на прицеле.
  - А мне кажется, что мы герои фильма! - весело сообщила всем Шелестова - Это же классика жанра! Шеф, как считаете, если я сейчас стакан ахну о пол, они друг друга перестреляют?
  Она опустошила вышеупомянутый стакан, в котором плескались ром с колой, и явно нацелилась сделать задуманное.
  - Хрен знает - задумчиво ответил я, не сводя глаз с Еремы и Валяева, застывших друг напротив друга, и вроде как игравших в 'моргалочку' - Но ты пока погоди. Тебе-то что, ты и так с пулей в голове живешь. А вот остальные нет.
  - Ты меня не тронешь - натянув на лицо улыбку, первым нарушил молчание Ерема - Договор есть договор.
  - Когда я их придерживался? - весело и безмятежно ответил ему Валяев, стягивая с плеч жилет, опутанный проводами, котором он славно провел время в зале с лазерными 'пострелушками' - И потом - любое соглашение заключается исключительно для того, чтобы быть нарушенным. Так или иначе, в том или ином виде. Так было, есть и будет. Тебе ли этого не знать, мой закадычный враг?
  - Не здесь и не сейчас - упрямо сказал Ерема - Наши слуги - да, они могут убить друг друга. Но не мы с тобой. Тем более что победителя в этой схватке не будет, тому, кто останется стоять на ногах, не дожить до завтрашнего дня. Таковы правила.
  - Интересно, мы тоже слуги? - вдруг спросила Шелестова - Шеф, как думаете?
  Собеседники дружно глянули на девушку, та, заметив это, грациозно подбоченилась.
  - Какая языкастая - заметил Ерема.
  - Валькирия - причмокнул Валяев, щелкнул пальцами, Жилин мигом схомутал Елену и утащил ее на диван, приговаривая: 'Не лезь в чужие дела, целее будешь' - Но мы отвлеклись. Ты говоришь 'договор'. Хорошо, пусть так. Но что ты тогда делаешь здесь, близ нашего человека? Почему ранее угрожал его жизни? Почему создавал для него такие ситуации, в которых он рисковал головой, не сказать больше? Разве это в рамках правил?
  - Не вижу никаких противоречий - Ерема снова улыбнулся - Лично я не делал ему никаких предложений, не принуждал к сотрудничеству, не заставлял лгать или предавать. Харитон Юрьевич, ведь не было такого?
  - Лично вы - нет - признал я - Но вот ваш патрон...
  - А за него я ответственность не несу - перебил меня он.
  - Схоласт - с омерзением произнес Валяев - Причем недоделанный. Все твои речи шиты белыми нитками наживую, и я бы мог...
  - Мог, но не станешь - с удовлетворением подытожил Ерема - Ты не посмеешь пойти против своего господина, и я это знаю. В том и состоит наше главное отличие. Если я верю в свою правоту, то иду до конца, не взирая на то, что мне может грозить. А ты всегда размахиваешь руками и сыплешь словами, но в последний момент просчитываешь ситуацию, гадая, не грозит ли она тебе какими бедствиями. Как тогда, в Рокруа, когда ты...
  - Заткнись! - прорычал Валяев - Или я изменю своим правилам, клянусь семью вратами и семью ключами.
  - И то - покладисто согласился Ерема - Не стоит беспокоить спящих в гробницах, как говаривали в Вавилоне. Думаю, мы закончили нашу с тобой беседу. А теперь - изыди, мне надо поговорить вот с этим человеком. Это мое право, и я им воспользуюсь. И отзови своих псов, они пугают друзей господина Никифорова.
  - Не раньше, чем это сделаешь ты - упрямо прорычал Валяев - Ну же, пусть первый шаг будет твоим. Тем более, что так у вас принято.
  - Почему нет? - не стал спорить Ерема.
  А ведь в этой ситуации он выглядит более выигрышно, чем мой работодатель. Тот только суетится и обещает, но не более того. Ерема же харизматичен, не отнять.
  При этом бесят меня они оба. Глаза бы мои их не видели.
  Красивая девушка картинно поставила пистолет на предохранитель, текучим жестом убрала его под мышку, где он был совершенно незаметен, и взялась за шар. Ее спутники последовали ее примеру, снова расхватав свои стаканы.
  - Стрелять не станут - задушенно сообщила с дивана Шелестова - Не быть нам героями криминальной хроники.
  - И шут с ней - подала голос Вика - Зато и в прозекторской прописываться не придется. Уже неплохо.
  - Я там как-то раз побывала - пискнула Таша - Там холодно и формалином пахнет. Меня потом стошнило!
  - Тебя стошнило от того, что ты ешь восемь раз на дню - резонно возразил ей Жилин.
  - Истинно так - подтвердил Петрович - А пепельницу можно попросить?
  - Теперь я понимаю, почему ты на работу раз в три дня ездишь. Эту трескотню больше получаса выдержать невозможно - неожиданно спокойно сообщил мне Валяев - Но, с другой стороны, с такими друзьями не скучно.
  - Что да - то да - признал я - И когда мы в конце концов окажемся все в одной палате, то тогда и наступит конец света.
  - Вынужден вас расстроить, конца света не будет - развел руки в стороны Ерема - Это убыточное предприятие. Совершенно нерентабельное. Причем для абсолютно всех заинтересованных лиц.
  Валяев рассмеялся, но глаза у него при этом были такие, что у меня мороз по коже прошел. Наверное, так смотрит кобра перед атакой - холодно, расчётливо, заранее получая удовольствие от предстоящего убийства.
   - Шутка - хлопнул в ладоши Ерема - Конечно, это шутка. Кто знает промысел высших сил? Никто. Не дано нам, смертным, постичь планы и мудрость тех, кто создал этот мир.
  - Зато мы, смертные, придумали атомную бомбу - усмехнулся я - Две-три почти синхронно нажатые красные кнопки, и лет через двадцать до промысла высших сил уже никому не будет дела, кроме, разве что, тараканов. Остальные все вымрут. Кто от радиации, кто от ран, кто от голода. А остальных добьёт ядерная зима.
  - Ты назвал меня 'схоластом'? - почти весело спросил у Валяева Ерема - Ну-ну.
  - У тебя пять минут - буркнул тот - Киф, жду тебя у входа.
  - Не жди - отозвался я - У нас мероприятие и незаконченный турнир. Доиграю - приедем. Не дело ребят бросать.
  - Охота тебе на их вопросы отвечать? - передернул плечами Валяев - Задолбают ведь.
  - Лучше здесь и теперь, чем они потом всякой ерунды напридумывают - привстав, негромко объяснил ему я - Дешевле выйдет.
  - Тебе видней - отмахнулся он - Как приедешь - ко мне зайди. Лишнего не болтай.
  И, повернувшись на каблуках, он покинул клуб, за ним потянулись и те, кто раньше изображал посетителей.
  А быстро он среагировал на сигнал Ватутина. Ерема - ладно, у него все было спланировано. Не удивлюсь даже, что и этот клуб почти пуст был неспроста. Но скорость Валяева впечатляет. Что там времени было? Всего ничего.
  В словесном единоборстве победил Ерема, но моего нанимателя все равно есть за что уважать. Гад он, конечно, но иногда бывает очень крут.
  - Так что вам нужно? - осведомился я, как только Валяев покинул зал.
  - Мне? - Ерема поморщился, глянув на недоеденный кусок пиццы - Ничего особенного. Просто хотел дать один совет.
  И он замолчал, постукивая пальцами по столу.
  - Лен - крикнул я - Ты права. Мы во второсортном голливудском фильме. Причем в стиле 'нуар'.
  - Тогда нам надо заказать мартини - откликнулась Шелестова - Такой сухой, что его грызть придется. В тех фильмах все пили мартини, слушали свинг и носили длинные светлые плащи. У вас есть такой? Если нет, то я у папки могу один спереть.
  - Смешно - признал Ерема - Итак - совет. В самом скором времени может случиться так, что вам придется делать выбор. И вот тогда доверьтесь сердцу. Не разуму, не страху, не расчету, а сердцу. Тогда, быть может, у вас будет шанс выйти из воды если не сухим, то хотя бы чуть подмоченным.
  - Я таких советов очень много могу дать - мне стало смешно - Например - носи зимой под портками 'трикошку', а то все отморозишь. Он тоже подходит почти на все случаи жизни. Уважаемый, вся наша жизнь - выбор. От первого писка до последнего вздоха. Иногда мне кажется, что именно в этом смысл человеческого существования. Если бы жизнь всякий день не ставила задачи, которые надо решать, то наши далекие предки с веток бы не спустились. За ненадобностью.
  - Я сказал, а вы думайте - Ерема встал из-за стола - Все скоро кончится, так или иначе. Вы неплохой человек, Харитон. Неплохой, хоть и хотите казаться хуже, чем есть. Потому я и сказал то, что вы услышали. Но решать, по какой дороге идти, придется только вам.
  - Чума на вас - отмахнулся я - Снова сказано все - и ничего. В этой связи у меня возникает вопрос - зачем понадобилось то, что вы тут устроили? Только чтобы сообщить мне несколько общих фраз? Или цель была другая?
  - Времена меняются - изогнул левую бровь - Господин Никифоров сказал вслух то, что раньше всегда оставлял при себе. С чего бы?
  - Надоели вы мне все - искренне ответил я - Ужас как. Прощайте, Ерема. Я лучше пойду к своим друзьям и выпью. Правда, кое-кто из этих друзей, сидевших недавно со мной за одним столом, оказался предателем, но ведь такое иногда случается, не так ли? Да и последствия этого не такие уж катастрофичные оказались.
  - Предательство - тонкая материя - очень серьезно сообщил мне Ерема - Прежде, чем судить того или иного человека, всегда надо узнать цену, которую он взял за сие деяние. Возможно, он не так и виновен, как может показаться. Да и само предательство не всегда зло, иногда оно принимает черты благодеяния.
  - Вот поэтому я с ними, а не с вами - отодвинув стул, я тоже встал на ноги - Слишком размыты у вас границы понятий, которые не требуют многостраничных толкований. Чересчур. Я сам не эталон добра и света, но все же считаю, что есть вещи, которые нельзя классифицировать, поскольку они всегда являются именно тем, чем являются. Понять их потом можно, простить тоже, мы все не агнцы, но это не отменяет самого деяния. Та, что служит вам, меня предала. Называйте вещи своими именами.
  Ерема грустно вздохнул, безнадежно махнул рукой и побрел к выходу. За ним поспешили молодые люди, так и не доиграв партию.
  А я пошел к своим коллегам.
  - Что это было? - наконец-то проморгалась Ксюша - А?
  - Постановочное шоу - сделав предельно честное лицо, выпалил я - В честь твоего нового назначения.
  - Мне понятно только одно - рассудительно заметил Стройников - Мы увидели небольшой кусочек той жизни нашего шефа, которая проходит вне редакции. И увиденное впечатляет.
  - Не дай тебе бог, Гена, оказаться в той жизни - Вика набулькала в стакан белого рома на два пальца и, даже не смешивая его с колой, жахнула одним глотком - Уж поверь.
  Я же смотрел на Ташу. Мне было очень интересно - захочет она мне хоть что-то сказать, или нет.
  Захотела. Не сразу, только после того, как улеглись страсти, пара бутылок показала дно и шары снова загромыхали по желобам.
  - Мне уволиться? - тихонько спросила она у меня, улучив момент - Я знаю, что вы знаете.
  - Самое забавное, что я отчего-то на тебя не злюсь. По идее - должен. Даже, наверное, обязан. Но вот нет желания тебя в порошок стирать за сделанное. Так что оставайся. Все равно свято место пусто не будет, вместо тебя еще кого-то подсунут.
  Ради правды, я-то немногим лучше ее, если покопаться в прошлом. Тоже всякого разного за душой полно. Ну да, Ереме я сказал другое, но там ситуация диктовала. Всякое лыко хорошо в строку, как гласит народная мудрость. А жизнь - она и в самом деле по-разному поворачивается, нельзя все одной меркой мерять.
  Таша опустила голову и засопела, напоминая ребенка, уличенного в незаконном поедании запретного варенья. Не знаю - искреннее это было раскаяние или просто она обозначила его наличие.
  - Мне пришлось - пробубнила она - И тогда, и сегодня. Просто там все так запуталось, все так сложно. Они за горло взяли и держат.
  - Это да - признал я - У меня не проще ситуация. Может, потому такое решение и принял.
  - Но я никогда ничего плохого ни вам, ни ребятам не желала - вскинула голову девушка - И они обещали! Правда, им веры нет, но лучше что-то, чем ничего.
  - Эх ты - я взъерошил волосы малышки - 'Они обещали'. Поверила. Кстати - хочешь, я на тебе женюсь? Правда, до свадьбы нам надо будет кое-что проверить, на предмет сочетаемости определенных факторов...
  - И несмешно, и старый вы - как всегда безапелляционно заявила Таша.
  - Вот ты зараза! - опешил я - Могла бы и соврать чего-нибудь.
  - Могла, но нафиг надо - девушка повела носом - О, новую порцию пиццы принесли! Мне пора!
  Может, они ее на еду подманили? Пообещали пожизненный повышенный рацион питания?
  Самое забавно, что как по мне, так вечер удался. И что еще смешнее - так же считали и остальные. Даже Вика - и та была довольна, в первую очередь тем, что на этот раз все обошлось без стрельбы и погонь.
  Хотя по дороге домой она, разумеется, кое-какие купоны на произошедшем состригла. Если точнее - потребовала, чтобы завтрашний день мы провели вместе. Ну, или его большую часть. Я, подумав, согласился. А почему нет? Тем более, что до разговора с Валяевым можно вообще обещать что угодно, поскольку кто-кто, а он запросто может все переиначить, и его слово в данной ситуации последним. Не станет моя спутница оспаривать его решения. Не тот у нее характер.
  Кто же знал, что до 'Радеона' Валяев не доедет. Ну, или наоборот, уже из него смоется. Проще говоря - не оказалось его на месте ни вечером, ни на следующий день утром. Причем не только его, но и Зимина, и Азова, и даже Костика. Как было сказано Елизой Валбетовной, до которой в итоге я добрался в поисках информации: 'Они все отбыли, и когда будут - неизвестно'.
   Врать не буду, чувства грусти у меня данный факт не вызвал. Нет - и слава богу. Разве что Костик, зараза очкастая, смылся не ко времени. На нем ведь лежит обязанность решения задачки со всеми неизвестными, той, что связана с храмом Ханнумана. Время идет, часики тикают, мне кирпичик для храма нужен.
  Но - нет и нет. Сие есть форс-мажор, то есть непредсказуемое событие, не зависящее от воли сторон. По крайней мере я точно ничего сделать не могу. Боюсь, даже в двери храма войти не получится, грохнут меня еще на ближних подходах к нему. И не пошлешь туда никого, хрен с кем Ханнуман общаться на столь щекотливые темы станет.
  Впрочем, у меня и так есть чем заняться. Например, повидаться с моей небесной покровительницей надо. Мне есть что ей сказать.
  Первое, что меня встретило после входа в игру - шум. Нет, в замке Лоссорнаха тишины сроду не бывало, особенно если учесть количество разного народа, что там постоянно отирается, но тут другое дело.
  Лязг, грохот, гвалт. Прямо не знаю с чем эту какофонию сравнить!
  И - народ. Толпы игроков, расхаживающих тут и там, с деловитым видом.
  Никак мы опять попали в список туристических достопримечательностей?
  Грррах, дзинь!
  Прямо в двух шагах от меня рубились на мечах два игрока. Один наш, Снуфф. Второй - незнакомый мне игрок с очень необычным клинком. Чего-чего, а катану я в игре еще ни разу вроде не видел. Или не помню, что видел.
  - Дело! - удовлетворенно сообщил Снуфф - О, командор! Очень кстати! Вот, новобранец. Парень что надо! В смысле - надо брать!
  - Здрасьте! - помахал мне рукой его недавний противник - Павел. То есть - Шеркон.
  - Здрасьте - еле удержавшись от рифмы 'забор покрасьте', отозвался я - Рад знакомству. Снуфф, а чего вообще тут происходит?
  - Столпотворение - удовлетворенно ответил воин - Еще вчера началось, как ролик о принятии присяги Тиамат в сеть ушел. Народ впечатлился, такого еще ни у кого не было и вот, к нам рванул. Особенно много темных рас. Покровительница-то наша не из светлых, вот они по родству душ к нам лыжи и навострили. А у нас лимит на принятие, потому Кро сказала, что каждую кандидатуру будет лично с тобой проговаривать. Мол - я сейчас укомплектуюсь, а потом ты придешь и орать станешь.
  - На нее поорешь - пробурчал я - Как же.
  - Командор, так как насчет Шеркона? - гнул свою линию Снуфф - Воин, восьмидесятый уровень. Впереди большие битвы! И потом - я за него ручаюсь. Лично.
  - Пришел? - над шумящей толпой взлетел выкрик Кролины - Где ты его видела? Беги, вцепись и не дай смыться!
  Все, сдали меня. Не успел я слинять. Беда!
  - Рекомендация Снуффа дорогого стоит, так что добро пожаловать в клан - протянул я руку Шеркону - У нас хлопотно, но весело.
  - Догадываюсь - широко улыбнулся парень - Мне такое нравится!
   А вакансий-то осталось всего-ничего, меньше двух десятков. Явно Кролинушка не всех решила со мной согласовывать. Вот, например, некто Рагнар. Я его не знаю и не помню. Не сомневаюсь, что человек это достойный, но тем не менее.
  - Пошли - подергала меня за руку Сайрин - Кролина зовет. Я сдуру брякнула, что тебя видела, ты извини.
  - Экая ты сегодня покладистая - удивился я - Тебя же обычно мирская суета не колышет.
  - Мне денежки нужны - вздохнула магесса - Много, на посох. Один жадина посох сетовый продает, но очень дорого, у меня столько нет. Даже половины нет. А у Кролины - есть. Вот, хожу, выпрашиваю, а она этим пользуется. Отрывается за прошлое. Я бы ее послала куда подальше, но очень уж посох хороший.
  - Дело нужное - посерьезнел я - Ты никуда не уходи, мы этот вопрос еще оговорим. Еще спроси у этого торговца вот что - не согласится ли он на бартер. Есть у меня некоторое количество дорогих финтифлюшек, которые я могу пустить на обмен. Да, еще предупреди его, что сделку будем проводить с помощью администрации. Только так и никак иначе. Расходы берем на себя.
  Сайрин - не от мира сего, потому она идеальная мишень для игровых мошенников. То есть подстраховаться нужно обязательно. Тем более, что услуги администрации мне все равно ничего стоить не будут, у меня там личные связи.
  - Хорошо - приободрилась девушка - А то мне золотой рыбкой себя ощущать не очень нравится. Не в смысле выполнения желаний, а на посылках служить.
  - Вот что ты несешь? - укоризненно протянула Кролина, возникая за ее плечом - Один раз о чем-то попросила, и сразу из меня демона какого-то изображать начинают. Что тебе опять?
  Последняя фраза была адресована не нам, а мордатому игроку с ником 'РомаРоманюк'. Да-да, вот так, в одно слово его ник и был написан.
  - Эта! - вытаращив глаза, тот бухнул мою замшу в плечо кулаком - Ты чо, не вкуриваешь? Я ж те грю, я крут! Я реально крут! А ты чо? Ты ничо! А я крут!
  Я повнимательнее вгляделся в этого супергероя, поскольку его речи напомнили мне что-то давно забытое, но до боли знакомое, некоего гнома с костяной дощечкой, привязанной к заднице. Да нет, не может быть. Просто похожи, надо думать.
  Блин, все это как пять лет назад было. А ведь и года не прошло.
  - Ааааааа! - Кролина схватилась за голову - Ты достал меня, понимаешь? Ты крут в одном - в мозгоклюйстве! Два часа одно и тоже - 'я крут' и 'так чо'. Купи себе словарь Ожегова, что ли? Оттуда знаешь сколько новых слов можно узнать!
  - Словарь? - РомаРоманюк почесал затылок, обретя невероятное сходство с большой обезьяной - Накой? Я и так....
  - Лююююююди! - не дослушав его, заорала Кролина - Объявляю награду вот за этого крутыша! Кто грохнет его двадцать раз подряд, тот получит сладкую конфету! Конкретнее - два... Нет! Три предмета экипировки не ниже уникального ранга! Думаю, это достаточная компенсация за покрасневший никнейм. Естественно, класс и уровень победителя при выдаче приза будут учитываться. Слово - барахло втюхивать не стану. И пусть победит достойный!
  - Плюс бонус от меня - место в основе 'Линдс-Лохенов'. Вы же за этим в большинстве своем сюда пришли, правда? - добавил я от себя - Да, не забывайте фиксировать смерти этого крутого парня на видео. Доказательства нужны, без обид. Чьи способы убийства будут наиболее изобретательными, тот и победил.
  
  'Вам не говорили, что охота на людей - это не лучшая идея? А особенно, когда ты охотишься не сам, а кого-то для этого нанимаешь?
  Игровыми правилами такие забавы не запрещены, но предупредить о том, что подобное не одобряется администрацией, все же стоит.
  И, для профилактики:
  - 30 единиц характеристики 'Мудрость' сроком на 3 часа'
  
  'РомаРоманюк' так ничего и не понял, похоже. По крайней мере, у него было очень, очень удивленное лицо, когда он умер в первый раз.
  - Вещи его не берите - посоветовал Слав громко - Тогда агроштраф будет мягче.
  - Вон он! - радостно захлопала в ладоши Кролина - Так и знала, что он нашей точкой сохранения воспользовался. Ату его! Ату!
  И правда - из-за угла появился РомаРоманюк, явно не понимающий того, куда задевались его доспехи и почему он сейчас вынужден тут голым бродить.
  Десятка два тут же сорвалось с места и, улюлюкая, устремились к обреченному на долгую смерть крутышу, который сначала на секунду замер, глядя на бегущих к нему игроков, а после, посомневавшись, все же задал стрекача.
  Ну вот, не совсем он идиот. Хотя далеко, конечно же, все равно не убежит.
  - Беги, Форрест, беги - проорала с наслаждением Кролина под дружное улюлюканье зрителей, а после взяла меня под руку и отвела в сторонку - В сумасшедшем доме сегодня день открытых дверей, точно тебе говорю. К нам прутся психи со всей игры, и каждый из них убеждает меня в том, что он уникален.
  - Ну, где-то так и есть - согласился я с ней, разглядывая мага, одетого странновато даже для тех, кто выбрал эту специализацию. Впрочем, одежда - это так, семечки, в конце концов это дело вкуса. Вот его имя - это да. Это сильно. 'Однополый брат' - как вам?
  Однополый - с кем? И почему - брат? Что за причудливые фантазии, что за порочные извивы психики, что за извращенные игры разума? Нет, воля ваша, но нам таких тут не надо. Чудики - это еще туда-сюда, мы тут все собрались один другого краше, но такие, как он, точно не наш профиль. И ориентация тоже не наша, мы тут все нормальные. Надо будет сказать страже, чтобы они его за ворота сопроводили, и в замок больше не пускали.
  - Ты камушек для храма достал? - начала теребить меня тем временем Кролина - Сейчас это самое важное для нас. По слухам, бонусы тому содружеству, которое первым красную ленточку у входа перережет будут просто нереальными. Клан тоже может неплохой навар получить, но с призом содружества не сравнить.
  - А мы тут при чем? - не понял я - Союз же пока не заключен официально.
  - Пофиг - отмахнулась моя заместительница - Формалистика не пляшет, важен процесс, это уже официально подтвердили на сайте игры. А у нас именно так и выходит. Мы же все вместе его строим, вчетвером. Уже и материалы завезли, площадку расчистили, Гедрон со дня на день сотню гоблинов пригонит. А первокирпичика нет. Хейген, если мы всех подведем, то нашей репутации хана. Да дьявол с ней, с репутацией, это полбеды. Я ж потом тебе череп распилю и ложечкой буду понемножку мозг выедать за то, что не мы были первыми. Могли - но не стали.
  Какие знакомые у нее в голосе появились интонации. До боли просто. И как же это плохо. Я не хочу, чтобы эта девочка становилась похожа на одну мою знакомую, ту, что приходится мне почти родственницей.
  - Кро, это только игра - мягко произнес я - И не более. Не доводи ситуацию до абсурда. Я понимаю - честь клана, самолюбие и все такое, но... Мы приходим сюда просто играть.
  - А азарт? - стукнула меня кулачком в грудь девушка - Ну, Хейген! Мы можем...
  - Кролина, еще раз говорю - с ума не сходи - уже более жестко произнес я - Ты давно играешь, ты знаешь, с чего начинается восхождение наверх. С этого самого азарта и желания стать первым. И в кого превращаются нормальные ребята, которые раньше приходили сюда всего лишь отдохнуть ты тоже знаешь. Мне не нужны лавры, топ-список и игровые высоты. И в авантюру с храмом я ввязался только для того, чтобы укрепить наши тылы. Война на пороге и с дополнительной божественной защитой нам будет проще выжить. Да, было бы здорово всех опередить, это даст нам больше плюшек, но если опоздаем - не беда. Свою порцайку мы все одно получим.
  - Ты пришел и плюнул в мою тарелку - насупилась девушка - Так все было... Нет, ты прав, но до чего же ты иногда бываешь рациональный и скучный.
  - Вызови Трень-Брень - посоветовал ей я - Она тебе мигом сделает мир вокруг тебя ярким и веселым.
  - Вот только ее мне и не хватало - эльфийка привычным взглядом обвела небосвод - Не накаркай.
  - Кролина, зая - приобнял я ее за плечи - Забей ты на 'быстрее, дальше и выше'. Пойми, что не в этом счастье. Вспомни о маленьких радостях, вроде катания на рыцарской лошадке, а? Нет, стремиться, как я уже сказал, надо, но не стоит из того, что не ты стала первой делать трагедию. Игра ради игры - вот то, что ценно. А все остальное - от лукавого. Ну не хочешь же ты стать такой же, как те твои приятели-коллекционеры?
  - Кстати - девушка положила мне голову на плечо - А они со мной как раз вчера беседу вели на очень и очень интересную тему.
  - Дай угадаю. Не иначе как к первому храму титул прилагается. Уникальный-уникальный, необычный-необычный, который им ужас как нужен.
  - Точно - хихикнула Кролина - И еще, по их информации, нагрудный знак, аналога которому в игре больше не будет. Естественно и то и другое им ох, как нужно.
  - Кто бы сомневался - хмыкнул я - Чего посулили?
  - Деньги, броньку, свитки - начала загибать пальцы девушка - Все вроде как полезное, но не тянет на серьезную оплату за уникальную услугу. И вот тогда один из них предложил сверху всего этого интересную вещь, а именно долг одного из вождей гномьих кланов. Я слышала про эту штуку еще когда за 'Шкуродеров' играла, мне про нее Рейнеке Лис рассказывал. Это главная награда за прохождение жутко навороченной уникальной цепочки квестов, там заданий с полсотни, если не больше. Причем если хоть одно из них провалено, то все, туши свет, сливай воду.
  - Ну-ка-ну-ка - заинтересовался я.
  - В финале, если ты все прошел успешно и нигде не накосячил, глава одного из подгорных кланов Сумакийских гор дает тебе право один раз призвать к себе на помощь свой хирд, состоящий из отборных гномов-воинов. Как благодарность за оказанную помощь. Три сотни высокоуровневых НПС-рубак в алмазной броне сроком на двадцать пять минут, прикинь? Рейнеке видел их один раз на поле боя, говорит, что это очень круто смотрелось. Одна из сторон приберегла этот козырь как последний резерв, и в результате те, кто вроде бы уже был разгромлен, стали победителями.
  - Заманчиво - потер подбородок я.
  Ясно, что у нее есть еще какой-то свой интерес во всей этой кутерьме, но это нормально. Я бы больше удивился, случись по-другому.
  - Хрен знает, как оно дальше сложится - вкрадчиво шепнула мне Кролина - Но если выгорит - почему нет? Все одно нам это ничего стоить не будет. Примем их в клан, получат люди свои титулы, и сразу из него выйдут. А мы - в плюсе.
  - Ладно - согласился я - Резервируй под них места. И еще парочку оставь про запас, мало ли что.
  - В принципе я уже все распланировала - Кро помахала кому-то рукой - В смысле - определилась с теми, кого надо принимать в наши ряды. Все отличные ребята, но хотелось бы, чтобы ты на них глянул. Ты лидер, тебе положено.
  Я посмотрел на темнеющее небо и покорно кивнул. Надо - значит надо.
   Глава третья
   в которой речь пойдет о том, что иногда лесть лучшее оружие
  
  Новые рекруты и в самом деле произвели на меня очень хорошее впечатление. Внятные ребята, претензий ноль.
  - Слушай, и как-то доведи до сведения остальных, что набор в клан 'Линдс-Лохен' завершен - попросил я под конец свою заместительницу - Может, меньше народу тут шляться станет. Или пусть тут Гедрон своих представителей посадит за отдельный столик. Ему люди нужны всегда.
  - Да сами схлынут через пару дней - отмахнулась Кролина - А то и быстрее. Игровая мода крайне легкомысленная особа. Сегодня ты на первой странице сайта и в фаворе. А завтра про тебя все забыли, потому что ты уже не новость и не в тренде.
  - Игра как зеркало реальности - хмыкнул я - По ту сторону капсулы все точно так же.
  - Только еще жестче - поправила меня девушка - Тут ты вышел из моды, но при этом мир вокруг тебя никуда не делся, ты по-прежнему свободен, тебе открыты все дороги и есть шанс снова возвыситься. А там все не так. Там если ты упал, то почти наверняка уже второй раз не поднимешься на ту вершину, которую покорил ранее, не говоря уж о чем-то большем. Не дадут это сделать те, кто заменил тебя там, наверху. Да еще и друзья-приятели на ногах грузом повиснут. Сами никуда не влезут, и тебя никуда не пустят, чтобы им не обидно было. Подрежут крылья на лету, из принципа. И все - был кумир - и нет кумира. Я видела такое, потому знаю, о чем говорю.
  - Душа моя, да ты еще и философ - проникся я - Вот так полгода трешься рядом с человеком, а об истинной сути его узнаешь случайно.
  - Это потому что ты мало времени проводишь с теми, с кем надо - назидательно сообщила мне Кролина - Ладно, пойду народ в клан принимать и письма спонсорские писать. А ты давай, ищи первокамень. Время, дражайший лидер, время!
  - Пойду искать - я повертел головой - А Назира не видела?
  - Ассасина твоего? - Кролина почесала нос - Нет. Не видела. И вчера его не было. Флоси где-то тут мотается, сшибает мелочь у посетителей, продает самопальные сувениры.
  Ну и славно. Нет и нет, обойдемся без него.
  Стоп. Какие такие сувениры?
  - Да камней набрал у реки, дырок в них насверлил и впаривает этот хлам игрокам - выслушав мой вопрос, расхохоталась заместительница - Говорит, что на них благословение богини, которое поможет им в битве в самый ответственный момент. Мол - надень на шею и будете тебе счастье. Прикинь, некоторые верят. Он же НПС, а не игрок.
  Вот жулик! Надо будет потом ему бороду как следует надрать. За что? Да как бы ему, дураку, от Тиамат не перепало. Вряд ли ей такое понравится.
  Но это потом. Сейчас мне надо к той самой богине, именем которой спекулирует туалетный. И так кучу времени потерял. Вот только с Сайрин надо поговорить, слово свое держать надо.
  Как это не странно, нашей экстравагантной магессы я на площади перед дворцом не нашел, как видно, она успела куда-то слинять. Рассудив, что на 'нет' и суда нет, я сначала по хорошей, хоть и затратной традиции сначала перенесся на Север, и только после этого произнес заветные слова:
  - Богиня ждет меня! В путь!
  И снова - полет. На этот раз я заранее знал, что это будет крайне неприятная процедура, но все равно в какой-то момент мне снова стало страшно. Все-таки человек не птица, и перемещаться в пространстве вот так, когда под тобой бездна, крайне неприятно. В самолете тоже, конечно, возникает подобное ощущение, но там хоть пол под ногами есть. С ним как-то спокойнее.
  Под конец мне еще и от деревяшки какой-то по затылку прилетело. Вихрь помимо меня и ее по дороге прихватил, надо полагать, в качестве бонуса.
  Вот так, потирая загривок, я и вошел в чертог Тиамат, который, между прочим, претерпел изрядные изменения за то время, что я здесь отсутствовал.
  Чувствовалась женская рука, пусть даже и божественного толка. От аскетизма и разрухи предыдущего хозяина этого здания вообще ничего не осталось, кроме, разве, его головы, все так же украшавшей стену у входа в главный зал.
  А в остальном - роскошь и изящество. Позолота на стенах, невыразимой красоты фрески на потолке, яркий свет факелов. Короче - парадиз. Как есть парадиз!
  - Красиво - не стал скрывать свое восхищение я - Очень красиво.
  - Ничего не забыл сделать? - осведомилась у меня Тиамат, восседавшая на золотом троне. Старый, черный, как видно был списан в утиль.
  - Ну да! - я изобразил нечто вроде грациозного поклона, из тех, что можно увидеть в французских фильмах прошлого века - Мое почтение ваше могущество! Рад, что вы пребываете в отменном настроении!
  Ну, не про самочувствие же говорить, правда?
  - А если нет? - уточнила богиня, поглаживая жуткую треугольную голову Миносса, которую тот положил ей на плечо - Если я в отвратительном настроении и сейчас сочту твою фразу оскорбительной? Или, того хуже, насмешливой?
  Змеюка разинула пасть и вроде как зевнула. При виде загнутых клыков, каждый из которых был размером с половину моей руки и сочился ядом, меня пробрала дрожь. Не знаю почему, но эту тварь боюсь до судорог. Вот никого в игре не боюсь, осознавая, что все происходящее вокруг всего лишь игры чьего-то разума и фантазии, но это пресмыкающееся пугает меня ужасно.
  - Если даже дело обстоит так, то сейчас я вам его точно подниму - лихо и немного придурковато проорал я - Великая богиня Тиамат, рад сообщить, что ваши рати пополнились воинами, равных которым в этом мире нет. Хассан ибн Кемаль, владыка замка Атарин изъявил желание встать под ваши знамена. Точнее - счел для себя это за великую честь!
  Тиамат глянула на Пауни, как всегда сидящую рядом с ней на приступочке трона. Та скорчила рожицу, как бы говоря: 'Ну ничего себе!'. Знает, о ком речь идет, знает.
  - Это хорошая новость - благожелательно кивнула богиня - Ты порадовал меня, Хейген.
  
  'Богиня Тиамат благодарна вам за услугу, игрок Хейген.
  Урон, который вы будете наносить своим противникам, увеличен на 10% сроком на 10 часов.
  Внимание! Важно!
  Одновременно может использоваться только один божественный бонус, и до того момента, пока его действие не прекратится, другого вы не получите. Данное правило действительно для бонусов всех божеств, присутствующих в Раттермарке'.
  
  Квест не закрылся. Странно. Хотя - о чем я. Конечно же!
  - Хассан ибн Кемаль просит великую богиню об одной милости - приложил я руку к сердцу - Позволите изложить?
  - Люди - поморщилась Тиамат - Вы окончательно разболтались тут без нас. Раньше все было по-другому, раньше милость бога была именно милостью. Мы награждали только тех, кто этого заслуживал. Теперь же вы сначала требуете милость, а потом, может быть, что-то делаете для нас. Откуда пришла на земли Файролла эта зараза? Что за материализм?
  - Это все Карл Маркс - тут же ответил я - Как он книгу под названием 'Капитал' написал, так все юзом и пошло.
  - Найти и убить - приказала богиня, коротко глянув на Пауни - Мучительно! Книгу изъять из всех библиотек! Опять же, что за причуда у нынешних владык земных? Кому нужна эта всеобщая грамотность? От нее один вред! Раньше все знали - закон и устои идут от богов, как они сказали - так и следует жить. И порядок был. Единогласие! Нынче же у жрецов свои правила, у королей свои, у свинопасов - свои. Куда это годится? Когда все грамотные, то нет главного. Нет страха перед неведомым. Если нет страха перед неведомым, то порядка в мире не жди.
  - И все же - кашлянул я - Как насчет просьбы ибн Кемаля?
  - Излагай - оттолкнула от себя морду Миносса Тиамат - Чего ему нужно?
  - Он просит у вас права умереть, защищая ваши интересы и ваши права на этот мир - отставив ногу назад, пафосно проорал я - Вот такая скромная просьбишка.
  - Мне это нравится - приосанилась Тиамат - Сразу видно - достойный человек. Правильный выбор стороны, верные взгляды на происходящее. Дозволяю!
  - И еще он просит дать ему возможность скрестить мечи с вашим братом Витаром, если дело все же дойдет до открытого столкновения с его ратями - добрался я наконец до главного - Он воин, и встать лицом к лицу в бою с богом для него более чем почетно. Но достойнейший Хассан ибн Кемаль отлично осознает, что Витар ваш брат, он не может без ведома своей госпожи поднять руку на ее родича.
  - Если этот воин убьет моего брата, то я отведу ему место подле своего трона - возвестила Тиамат - Клянусь в том своим божественным предназначением.
  
   Вами выполнено задание 'В поисках смерти'
   Награды:
   5000 опыта;
   2000 золотых;
  
   Ну вот и славно. Дело сделано. Не думаю, что ибн Кемалю понравилось бы то, как именно я описывал его пожелания и в каком тоне, но то, о чем он не узнает, ему не повредит. А теперь займемся другими, не менее важными вещами.
  - Теперь о храме - я надел на лицо маску грусти - Так-то все ничего, работа началась, стройматериалы завозим потихоньку...
  - А гранит? - требовательно поинтересовалась богиня - Ты помнишь, что я тебе велела? Чтобы был гранит!
  - Как же, конечно - замахал руками я, успокаивая богиню - И гранит будет непременно!
  И правда будет. Но видели бы вы лицо Гедрона Старого, когда тот узнал, что мы новый дом для Тиамат будем не из обычного кирпича возводить, а из гранита. Это, как оказалось, один из самых дорогих строительных материалов в игре. Мрамор - и тот дешевле, не говоря о полудрагоценном жадеите, который можно из окрестностей Мейконга глыбами завозить.
  Дорог в Файролле гранит, не укупишь. Но и выбора нет.
  - Тогда ладно - успокоилась Тиамат - А от меня что нужно в этой связи? До того момента, пока в моем новом доме не будет воскурен первый светильник, я вам ничем помочь не могу.
  - Можете - вкрадчиво ответил я - Не деньгами, конечно, но кое-чем более нужным. Дайте наводочку на то, где в старые времена ваши храмы располагались, а? Просто мы пока не в состоянии отыскать...
  - Нет - сказала, как отрезала богиня - Ничем помочь не могу. Храм - то место, куда приходят смертные, приносящие огонь своей веры на алтарь моей любви к ним. И что за смысл в храме, который я же сама и помогу возвести? Нет-нет-нет, это ваш путь. Не хотите - не стройте. Но если уж вы выбрали служение мне, так расстарайтесь.
  Ну, я как-то так и думал. Запрет на уровне администрации, чтобы, значит, все были в равных условиях. Жаль. Но попробовать стоило.
  - И еще одно - на этот раз мой тон был деловит - Относительно вашей дочери Соагды есть новости. Я тут кое-что раскопал и, полагаю, вам надо это знать.
  - Говори - богиня даже вперед подалась, после чего Миносс заскрипел чешуей, потревоженный ее резким движением.
  - Короче, Ательстан, тот, с которым ваша дочь общалась накануне Исхода Богов с Файролла оказался не таким уж славным рыцарем, каким его было принято считать - обстоятельно пояснил я - Нет, сначала-то он стоял за дело Света, а потом у него в голове немного мозги переклинило, и он отправился на другую сторону. Короче, пошалил он в землях Севера изрядно и в результате был убит своими же соратниками. Бумаги, в которых шла речь о судьбе Соагды и о том, что с ней случилось после Исхода, в момент смерти были при Ательстане, и после нее с ним же и остались. Не знаю, отчего рыцари их не прихватили, меня там не было. Но, полагаю, причины на то имелись. Ситуации - они разные бывают.
  - Короче - потребовала богиня.
  - Короче? Можно. Эти бумаги и сейчас лежат в том месте, где находится его тело. Вот только где это место я не знаю. Но есть тот, кто в курсе.
  - Так найди этого человека и выбей из него информацию - удивленно нахмурилась Тиамат - Мне что, тебя даже таким мелочам надо учить? Я думала ты более сообразительный.
  - И правильно думали - заявил я, вызвав улыбку на лице Пауни - Будь это простой человек или даже маг, я бы вам уже эти бумаги на блюдечке с голубой каемочкой принес. Но тут не так все просто. Это некто Гедран, она же Гудрун, она же... Там много имен. Знаменитая во всех четырех частях Раттермарка ведьма неимоверной живучести и силы. Она, по ходу, вообще бессмертная, как мне думается. Сам пару раз видел, как она умирала - и от стали, и от огня. И что? Через какое-то время эта бесовка снова живее всех живых.
  - Есть такая - подтвердила Пауни - Я тоже про нее слышала. Это чистое зло в телесной оболочке. И очень могучее зло. Этому воину, как бы он не был силен, с ней одному не справиться.
  - Так найди верных людей - поджала губы богиня - Наемников, в конце концов. Убеди помочь тебе несколько знающих магов.
  - Не факт - покачал головой я - Ой, не факт. Старуха на самом деле популярна в народе, все знают, что она убивает, не думая и раздает проклятья направо и налево только так. Не всякий наемник даже за хорошие деньги влезет в драку с ней.
  Интересно, сколько Странник тогда заплатил той парочке, что ходила с нами в замок Фомора? И можно ли узнать у него их координаты?
  Хотя - о чем я? Поди теперь, до Странника достучись.
  - Что ты хочешь от меня? - наконец подошла к главной теме разговора богиня.
  - Помощи - последовал короткий и ясный ответ - Я найду ее, даю слово. Но когда я это сделаю, то мне без вашей божественной мощи не справиться. Причем речь идет не о том, чтобы эту старую калошу убить. Нам надо ее разговорить, причем ответ на поставленный вопрос нужен предельно правдивый. Она ведь и соврать может, для нее это обычное дело. Я не распознаю где истина, где ложь, а вот вы...
  - Хорошо - выпрямилась Тиамат - То, о чем ты просишь, имеет смысл. Я помогу тебе. Найди ведьму и в тот момент, когда дело дойдет до расспросов, призови меня при помощи перстня. Я приду на твой зов.
  Ффффухххх! Можно мысленно утереть пот со лба. Не скажу, что дело в шляпе, но с Тиамат шансы на успех возрастут неимоверно. Основная загвоздка ведь была не в том, чтобы Гедран найти, а в том, чтобы информацию из нее выжать.
  Хотя ведь ее еще и схомутать надо...
  - Спасибо! - обрадованно гаркнул я - Прямо гора с плеч.
  - А что там с твоим приятелем? - прищурилась богиня - Тем, что водит дружбу с мертвыми?
  - Сам волнуюсь - сменил улыбку на гримасу печали я - Ни слуху, ни духу. Знаю только, что на него охоту объявили. Причем, подозреваю, санкционировал ее кто-то из ваших родственников. Мол - 'выметем некромантию с континента поганой метлой'.
  - Эти могут - брезгливо бросила Тиамат - Но ты ищи его. Мне нужны войска, время на исходе! И - храм! Поспеши! Все, аудиенция закончена. Прощай.
   Силы богини возросли, хочу заметить. Раньше я своими ногами этот зал покидал, а теперь меня отсюда как ветром вынесло. Хотя - почему 'как'? Им и вынесло, прямо за замковые двери, которые секундой позже захлопнулись прямо перед самым моим носом.
  - А паразитам никогда - задумчиво пробормотал я, почесал затылок и достал очередной свиток перемещения.
  В принципе можно было бы отправиться на уже родной для меня перекресток северный дорог. Ей-ей, не являйся я клан-лидером и гражданином Пограничья, там бы там себе жилье построил. А что? Место тихое, спокойное, сколько раз там не бывал, никогда никого не видел. Из живых душ, имеется в виду. Ни игроков, ни НПС. Снес бы развалины дома у озера, поставил крепкий дом, ловил бы рыбку на утренней и вечерней зорьке и вел душеспасительные беседы с привязанным к этому месту живым покойником. Как там его звали? Не помню. Не важно.
  И никаких тебе катаклизмов, дружб с богиней и поисков пути предназначения. Не жизнь, а малина земляничная.
  Вот только не судьба. А жаль!
  Больше скажу - не туда я сейчас отправлюсь. Нечего там ловить. И Сэмади не придет, когда я его позову. Не знаю отчего, но чую, что впустую буду растирать арахис в пальцах. Надо его попробовать по-другому отыскать, а потому рвану я туда, где его каждый камень знает, а именно - на кладбище близ Флатриджа. Может, удастся какую ниточку потянуть?
   Буммммм! Огненный шар отбросил меня в сторону, сняв процентов двадцать здоровья. Да еще пяток снесло надгробие, которое я переломил своей спиной. Хорошо еще, что так получилось, а не наоборот.
  Бумммм! И второй шар, прошедший рядом со мной, превратил в кучу костей десяток скелетов, размахивающих ржавыми мечами. Их останки осыпали меня, и не скажу, что это было приятное ощущение.
  - Какого черта? - возмущенно заорала невысокая девушка-магичка в забавной рясе сиреневого цвета - Я тебя чуть не убила! Вот мне нужен красный ник?
  - Аналогичный вопрос - возмутился я - Какого ты не смотришь, куда файерболы пуляешь? Я сюда пришел чтобы подумать о вечном, погулять между могил, может, пару скелетов завалить, а тут нате вам! Война и немцы! И истеричные магессы!
  - Не хами - потребовал массивный полуорк и, как бы между делом, проверил зеленым толстым пальцем остроту своей секиры - И вообще - вали отсюда. Сегодня наш клан зачищает это кладбище, во исполнение клятвы данной одному из светлых богов.
  - Да мне пофиг - сплюнул я - И гнать меня отсюда вы не имеете права. Это вторжение в мой игровой процесс. Вы воюете, я гуляю. Каждому свое.
  В принципе все мне было уже ясно, и упрямился я исключительно из-за своего пакостного характера.
  Не видать мне ниточки, ведущей к черному братцу. И братца, похоже, тоже не видать. Крепко за него взялись, если кладбище вот так выжигают. Причем, похоже не в первый раз, деревья, до того высоченные и крепкие сейчас все скрючились, как сгоревшие спички.
  - О тебе заботимся - и не подумал обидеться полуорк - Тут нежить под сотый уровень бродит. Ты, конечно, не малыш, по броньке видно, но если на тебя трое неупокоенных сто плюс навалятся, то порвут по любому. А претензию ты потом к нам выкатишь.
  - С хрена ли? - удивился я - Сам влез, сам приключений на свою задницу нашел, выходит я сам себе злобный Буратино.
  - Все бы так не только думали, но и делали, расходов было бы меньше - похлопал меня по плечу полуорк - И все-таки - иди от греха отсюда. Вон там пролом в стене, за ним кладбище поменьше, а от него идет дорога в Флатридж. Хотя, ты и сам, наверное, в курсе, не новичок уже.
  - Это да - согласился я, с грустью глядя на то, как маги неизвестного мне клана молниями рушат крипту, которая долгое время служила домом Барону. Причем перед этим они выбрались из черного зева входа и дружно сообщили своим соратникам весть о том, что внутри опять никого нет, одни скелеты.
  Лихо светлые боги за моего приятеля взялись, если раз за разом отправляют сюда карательные отряды.
  Стоп. А это ведь не единственная его недвижимость. Еще есть дача на море, скажем так. И про нее никто не знает, кроме меня и личей.
  
  'Командор, это Сайрин. Продавец согласен на обмен при участии администрации, но хочет знать, что именно он получит за посох. Говорит, что абы что ему не подойдет, речь должна идти о действительно стоящих вещах, эквивалентных его товару'
  
  Опять это 'командор'. Нет, звучит красиво и я не против, но интересно, кому это слово первому пришло в голову?
  Что я могу предложить? Ну, совсем убийственные вещи, вроде свитка, что некогда мне подарил Гунтер или зелья 'Мастеровит' я, понятное дело, приберегу. А вот пару заклинаний на сотый уровень, которые болтаются в сундуке довольно давно, в ход пустить можно. До аукциона я, похоже, сроду не доберусь, а нашем клане они пока никому не по зубам. Потом у меня там какие-то редкие инциденты имелись, и пара вещичек неплохих, которые тоже можно пустить в оборот.
  Вот только с ценой бы не прогадать. Из меня торгаш сильно так себе, я реальную стоимость как посоха, так и своих предметов не представляю даже.
  Но знаю, кто точно сможет расставить точки над латинскими буквами.
  
  'Сайрин, попроси продавца сделать фото посоха и его статов, после подойди к Кролине и спроси, сколько на самом деле стоит этот предмет. Если она даст 'добро', то будем беседовать дальше. Я появлюсь в замке где-то через час, или даже раньше, так что дождитесь меня. И напиши продавцу, чтобы он тоже, по возможности, остался в игре на это время.'
  
   Кладбище горело, корчились в огне силуэты скелетов, от развалин крипты валил черный дым. Не знаю отчего, но мне стало очень грустно. Место-то паршивое, проклятое, для нормального игрока такая картина как бальзам на раны, а у меня чуть не слезы на глаза наворачиваются.
  
   'Хорошо, так и сделаю. Но посох хороший, точно говорю. И продавец этот, гном, тоже такой, основательный. Видно, что не кидала. Он мне только что в подарок, как потенциальному покупателю, старинную монету-амулет прислал. В знак будущих деловых отношений'.
  
   Гном? Монета???? Блин!!!!
  
  'Не трогай ее!!!! Не бери и не смотри!!!!'
  
  Черт, черт! Если она ее уже из письма извлекла, то дело дрянь! Воистину, зло всегда возвращается обратно.
  
  'Хорошо, не трогаю. А почему?'
  'Как имя продавца?'
  'Румпель'
  
  Молодец гном. Вот - молодец. Почти ведь получилось. Ведь продумал все, готовился, не просто хотел проклятую монету времен короля Эдварда Четвертого, Злокозненного спихнуть, куда подальше, а вернуть ее в мой клан. Пусть не мне, но кому-то из моего окружения. Причем я уверен в том, что он не случайно подкатил именно к Сайрин. Руку на отсечение даю, он подбирал человека подоверчивее и подушевней, из тех, кто в людей верит. И в гномов тоже. Причем уверен я и в том, что она даже продумал как именно заставить Сайрин сказать заветные слова: 'Отныне эта монета моя'.
  Румпель - он хитрый.
  
  'Мне очень жаль, душа моя, но ничего не получится. И посох, возможно, есть, и на что махнуться тоже имеется, но сразу после того, как ты вернешь Румпелю монету, он тут же отменит сделку. Ему она была нужна как раз для того, чтобы этот подарок тебе впихнуть'.
  'Ловушка?'
  'Что-то вроде того. Так что отправляй письмо обратно, там есть такая опция, и от себя припиши, что твой лидер Хейген, запрещает незамужним девушкам из его клана принимать подарки от незнакомых дядь, тем более от тех, что с бородами до пояса. Мол - сначала подарок, а потом они с глупостями всякими лезут. И еще - привет от меня ему передай. И еще вот что напиши - 'Хорошая попытка, приятель'.
  'Сделаю. Но потом расскажешь, что за монета, хорошо?'
  'Даю слово'
  
   Вот облом сейчас у Румпеля будет! Но, думаю, он от монеты в ближайшие дни избавится, причем тем же путем. Кстати - хороший вариант, не факт, что мне такое в голову бы пришло.
  А посох мы Сайрин все одно добудем. Вот хоть бы даже из богатеньких коллекционеров, которые хотят к нам присоседится в очередной раз. У них их небось куры не клюют.
  С этими мыслями я и перенесся из Западной Марки в Восточную. Сменил, так сказать, ареал обитания.
  Что меня всегда восхищало на Востоке, так это ночное небо. И не только здесь, в игре, но и там, в реальном мире. Мне довелось побывать и в Средней Азии, и даже в Тегеране, после чего могу смело заявить - это что-то! Таких оттенков синевы и черноты, такой яркости звезд, такой безграничности небес у нас, в Средней полосе не увидишь.
  И как же мрачно на фоне этой небесной механики смотрелись развалины Аль-Альбейна, некогда великого, а ныне заброшенного и проклятого города.
  Вот тоже интересно - а на какой квест они теперь подвязаны? Ффарга Нечестивого мы ведь тогда убили, нет его больше. Точнее - он есть, но уже не тот, что раньше. Он теперь сторож, а не самостоятельная злобная и ненавидящая всех игроков боевая единица.
  Хотя... А почему нет? По сути Сэмади ему поручил следить за городом, и делает он то же, что и до того - никого к своим сокровищам не пускает.
  Я вошел в город, сделал несколько шагов по брусчатке мостовой и с интересом стал ждать, что будет дальше. В прошлый раз этого хватило, чтобы из-под земли полезли скелеты, населяющие это место.
  И в этот раз случилось так же. Но - не совсем.
  Скелеты вылезли, это точно. Но, вглядевшись в меня, они пощелкали челюстями и стали закапываться обратно, на прощание помахав мне своими костлявыми пальцами. Мол - нормально все, человек, проходи. Своих не трогаем.
  Это хорошо. Хоть, вроде, у меня и есть нечто вроде иммунитета от нежити, который я получил от Барона в подарок, тут место особое. Заповедное.
  И жуткое. Вроде ничего мне не угрожает и никого, кроме меня тут нет, а все равно не по себе как-то. Черные развалины домов, эхо от моих шагов, гуляющее между стен - все это очень, очень давило на психику. Атмосферненько здесь, готичненько. Днем-то повеселее было бы наверняка, но днем мне тут делать нечего.
  А еще сюда захаживают игроки. То тут, то там я встречал белые посмертные коконы, за которыми никто так и не явился. Или явился, но до них не добрался. Причем визиты эти имели место быть не так давно, поскольку больше двух недель эти игровые надгробия не сохраняются.
  В одном месте, расположенном не очень далеко от дворца Ффарга их прямо много обнаружилось, как видно, рейдом сюда народ шел. Шел, шел, и не дошел, тут все и остались. Во время оно нас именно тут здорово пощипали, кстати, на подступах к главной цели вояжа.
  Врать не стану - покопался в чужом добре. И крысятничеством это не считаю. Одно дело подбирать вещи того, кто погиб у тебя на глазах и может за ними вернуться, другое - вот тут, где они уже ничьи.
  Да и ценного особо ничего в них не имелось. Судя по всем был это не клановый рейд, а чистый 'пикап', очень уж большой разброс в уровнях погибших игроков имелся. То ли квест выполняли какой, то ли просто для 'фана' сюда поперлись.
  Но на кучку бижутерии, состоящей из десятка неплохих колечек и сережек я богаче стал. Плюс пара славных клинков, два щита, лук и три плаща. Остальное оставил там, где оно лежало. Не то, чтобы это был совсем мусор, но накой мне с собой ненужный груз таскать? К вендорам я давно не хожу, а у моих сокланов снаряжение получше.
  Я бы за этим всем тоже возвращаться на месте павших игроков не стал. Смысла нет.
  А вот до дворца так никто и не добрался, пуста была площадь перед ним. Это хороший знак, значит, я прав, и про эту лежку Барона никто не знает.
  Внутри все осталось так же, как и раньше. Местами обрушенные лестницы, гниль, запустение. Память послушно подсказывала мне, куда следует идти. В прошлый раз каждый коридор, каждый поворот давался нам с боем, такое не забудешь.
  И уж точно мне не забыть вот этот зал, где мы схватились со слугами Ффарга, которые здорово драться умели. Не скажу, что победа далась нам дорогой ценой, раскатали мы их тогда, но лично меня чуть не убили. Чудом выжил. Но зато потом на правах победителя собрал квестовые черепа врагов.
  Кстати. Бахрамиус. Как я про него забыл? Он ведь из наших, в смысле - не жалует светлых богов. Возможно Тиамат ему не друг, так как он служит Страннику, но не враг - это точно. И в деле с Гедрон он мог бы мне неплохо помочь, так как маг он очень и очень сильный.
  Надо будет к нему наведаться. Авось он еще не отбыл на тот берег Крисны, дабы засвидетельствовать свое почтение новому Темному Властелину.
  Вот так, шаг за шагом я и добрался до сокровищницы, где ожидаемо наткнулся на Ффарга. От неистового злодея, который бился с нами, в нем ничего не осталось, выпил его тогда Сэмади до донышка. Но сила, сила чувствовалась. Не завидую я тому, кто попробует против него выйти.
  - Ты друг Хозяина - пробормотал Ффарг, неожиданно и резко выкинув руку вперед, что заставило меня взяться за рукоять меча - Ты можешь здесь быть.
  - Могу, могу - раздраженно ответил ему я, злясь за нелепую выходку - Ты мне другое скажи - когда ты своего хозяина в последний раз видел?
  - В ту ночь, когда тот ему глаза выжег - ответил вместо Ффарга кто-то за моей спиной - С той поры он ничего больше не видит. Только слышит и чувствует. А вот что ты здесь делаешь?
  
  Глава четвертая
   свидетельствующая о том, что во всем происходящем есть хоть какой-то смысл
  
  - Тьфу, напугал - я даже ногой топнул от злости - Вот зачем так подкрадываться?
  - Спорный вопрос - возразил мне лич - Это не мы подкрадываемся, это ты сюда тайком пробрался. И теперь нам интересно - зачем?
  Прошелестев своим черным балахоном, верный прислужник Самэди сделал несколько шагов и встал прямо передо мной, явно ожидая ответа.
  Это был Леонард. Нет, так-то вся четверка ближних слуг моего костлявого приятеля Сэмади была, так сказать, на один капюшон, но со временем я научился отличать кто из них есть кто. Как? По мечам. Точнее - по драгоценным камням, вделанным в навершие их рукоятей. Вот это точно Леонард, я на рубин, который и сейчас тускло мерцает багровым светом, давно с завистью поглядываю. Рубль за сто - это очень, очень серьезный артефакт, за который какой-нибудь Румпель душу кому угодно продать может. Уж на что я спокойно отношусь к цацкам и всему такому прочему, но тут есть чему позавидовать.
  А за спиной моей остался кто? Ясно, Рафаил. Такой сапфир тоже ни с чем не спутаешь. Это я не про лича сказал, а про камень, разумеется
  - Зачем? - я подпер стенку плечом - Ищу моего друга Сэмади. А вы что подумали?
  - В нынешние времена никто ничего не думает - сообщил мне Рафаил, подходя к своему соратнику - Все только ждут. Либо момента, когда на тебя нападут, либо наоборот - шанса убить самому.
  - Мне ни вас, ни вашего хозяина убивать смысла нет - резонно заметил я - Речь, разумеется, не в дружеских чувствах, от вас такого не дождешься. Просто мы в одной лодке сидим, накой мне ее раскачивать?
  Личи ничего мне на это не ответили, только знай буркалами своими из-под капюшонов посверкивали. Мне даже как-то беспокойно стало. И тьма вокруг сгустилась, да так, что Ффарг, притулившийся у стены, стал совсем неразличим.
  - Хорош ужас нагонять - потребовал я - Нашли время и место. Хочется кого-нибудь прикончить - в добрый путь, нынче смертоубийством никого не удивишь. А я вам не паладин из какого-нибудь светлого ордена, ясно? Где Сэмади? Он мне позарез нужен, вторую неделю его найти не могу.
  - И не найдешь - равнодушно бросил Рафаил - Повелитель там, куда ни тебе, ни той своре, что гналась за ним словно гончие псы, ходу нет.
  - О как - озадачился я - Он чего, отбыл в лучший из миров? В смысле - его вообще с нами больше нет? Да как такое возможно? Он сам - смерть.
  Личи дружно расхохотались, причем меня от их смеха аж передернуло. Жутковато он звучал, слышались в нем отголоски чего-то заупокойного и лязганье цепей в холодном и мокром подземелье.
  - Повелителя так просто не убьешь, смертный - отсмеявшись, сообщил мне Леонард - Уж поверь. Но, повторюсь, побеседовать с ним у тебя не получится. Но если тебя это утешит, мы тоже не можем себе этого позволить, правда, по несколько другим причинам.
  - Мне нужна минута на обсуждение - пробормотал я - Вот вы душные. Стоп! Я понял. Он на том берегу Крисны?
  А что, все сходится. Мне туда не попасть, потому как даже при всех моих заслугах перед тем, кто нынче влез на Черный трон, живым я вряд ли останусь. Тролли, положим, меня не тронут, но вот все остальные обитатели Серых Земель вряд ли в курсе того, настолько хорошо я послужил их темному делу. Сожрут меня там. Скушают. И отметка на руке, что мне Странник оставил на память, не спасет.
  Эта же парочка тоже завязла здесь накрепко. Река-то под присмотром светлых ратей, причем чуть ли не по всей своей длине. И воинским, и, что для них совсем печально, магическим. Поборники Света не желают упустить момент, когда рати Темного властелина начнут Крисну форсировать. Ну, и заодно не дают возможности последнему пополнить свои войска за счет идейных политэмигрантов из числа игроков.
  - Верно - проворчал Рафаил - Мы прикрывали отход, уводили за собой погоню. Повелитель и наши братья пересекли реку, а мы не успели, теперь святоши столько заклинаний на берега навесили, что мы к ним даже подойти не в состоянии. Потому отсиживаемся здесь, ждем того момента, когда война начнется.
  - Плохо - вздохнул я - Огорчили вы меня. Хотя, с другой стороны, я теперь точно знаю, что к чему. Это лучше, чем ничего.
  - А ты, человек, выбрал того, под чьими знаменами станешь сражаться? - поинтересовался у меня Леонард.
  - Само собой - усмехнулся я - Только тебе я ничего не скажу, лич. Это личное. Ладно, отсиживайтесь дальше, а мне пора.
  Я кинул взгляд на двери в дальнем углу. Сокровищница Ффарга, которую так никто и не разграбил. Покопаться бы в ней, вот только, боюсь, эта парочка против будет.
  Эх-эх, такие две машины смерти сидят без дела. И не используешь их никак, поскольку это палево страшнейшее.
  - Человек - остановил меня Леонард, положив свою тяжелую руку на мое плечо - Если ты все же доберешься до нашего Повелителя, расскажи ему о том, что мы уцелели и ждем того момента, когда сможем снова обнажить оружие в его честь.
  - Не вопрос - чуть промедлив, пообещал я - Почему бы и нет?
  А квест не дали. Странно. Хотя и поручение, если честно, не того пошиба.
  Выбираясь из дворца, я то и дело чертыхался. Но оно и понятно - квест завис, причем совершенно непонятно, на какой срок. А богине ведь пофиг, она будет требовать результат, ей его вынь да положь.
  Мало того - еще одна ниточка оборвана, причем очень важная, системообразующая. Были у меня на барона большие планы, связанные с поимкой ведьмы. Тиамат как силовая поддержка - это круто, но учитывая ее характер, не факт, что в нужный момент она меня не кинет. Не из вредности или подлости божественного нутра, а просто потому что будет занята какими-нибудь своими делами, которые сочтет более важными, чем мои мелкие хлопоты.
  А Барон бы не подвел. Разумеется, если бы согласился в этом участвовать, узрев в охоте на ведьму какую-то свою выгоду. Но, полагаю, он сказал бы 'да'. Старуха Гедрон фигура непростая, а мой орехолюбивый друг любит все загадочное.
  Только - не сложилось. Значит, надо искать других союзников. Ну, как искать? Придется использовать последний резерв, который я очень не хотел задействовать по массе причин. И основную из них зовут брат Юр.
  Есть у меня опасения, что как только бумаги попадут ко мне в руки, он их тут же отнимет. Данные документы по сути своей компрометируют Орден, которому казначей на самом деле верно служит. Они ставят с ног на голову все основы существования Ордена, а это страшно. Выходит, что целые поколения добрых и сильных людей верили в ложные идеалы. Ну, не то, чтобы совсем ложные, но тем не менее. Больше скажу - в подобном свете брат Юр вообще меня может после этой переделки 'убрать', как ненужного свидетеля. С него станется. Или провернуть подобную операцию после того, как их Плачущая богиня вернется. Так сказать - концы в воду.
  Но выбора все одно нет. Прежде чем ведьму начать пытать, ее найти надо, у старой чертовки логова по всему Раттермарку. Я знаю два из них, но это, полагаю, только капля в море. И тут без обширнейших связей казначея Ордена не обойтись.
  Может, сразу к нему и рвануть? Время еще есть.
  - Эй, приятель - противный и писклявый голос, раздавшийся из темноты, заставил меня подпрыгнуть на месте. Просто откуда тут кому-то взяться? - Как дела?
  - Нормально - опасливо ответил я, доставая меч - А ты кто?
  - Я-то? Я - Вжух.
   Гоблин. Взаправдашний зеленый гоблин, разительно отличающийся от своих сородичей тем, что он имел приличную и даже очень дорогую одежду, на шее у него болталась толстенная золотая цепь, а на ногах обнаружились сапоги из безумно ценной драконьей кожи.
  Да и вообще - это какой-то неправильный гоблин. Больно у него взгляд ехидный. Ехидство же - признак наличия ума, что для этого племени несвойственно.
  И самое странное - я не мог понять кто это. В смысле - игрок или НПС. Никогда бы не подумал, что такое возможно.
  - Погоды нынче хорошие стоят - пронзительно-визгливо сообщил мне Вжух - И воздух тут свежий такой!
  - Согласен - не сводил с него глаз я - Тебе чего надо, зеленый?
  - Мне? Ничего - Вжух начал приплясывать на месте - Вот, решил с тобой поболтать. Сам понимаешь - народу тут немного, только ты да я. Остальные местные жители давно уже не жители на этом свете.
  - Был рад пообщаться - сухо сообщил ему я - А теперь извини, у меня еще дел полно.
  - У тебя? - мерзко захихикал гоблин - Каких? Откуда? Везде у тебя облом, игрок Хейген. Куда не ткнись - стена.
  - Редкостная осведомленность - процедил я - Прямо на удивление.
  Вжух тем временем совсем уж разошелся, выдавая лихие плясовые коленца, его щегольские сапожки месили площадную пыль.
  - Плохи твои дела - радостно взвизгнул гоблин - Ииииэээх, как плохи. А будут еще хуже, если ума-разума не наберешься.
  - С этого места поподробней - попросил я - Если можно.
  - А чего нельзя? - Вжух высунул длинный розовый язык и показал его мне - Можно. Хамить не надо. Других людей и нелюдей обижать не надо. Нос свой куда не следует совать тоже не стоит. Очень много о себе возомнил, Хейген. А ты ведь всего игрок. Цифровой код. Хлоп - и нет тебя в Файролле. И не было никогда. Даже резервной копии не сохран...
  - Костик! - я цапнул Вжуха за отвороты зеленого камзола - Скотина! Я твой сервер ребутил, я твои скрипты рефакторил! Так человека дураком сделать можно!
  - Это ты сейчас про себя или про меня? - полузадушено прохрипел самозваный гоблин - Если про себя - так ты уже. Если про меня - то давай поаккуратней на шею дави, а то я только на полудурка претендовать смогу. До дурака просто не доживу.
  Я отпустил его, а после минуты две созерцал, как глава программистов трогал шею, грозил мне пальцем и разглаживал помятый камзол.
  - Нет у тебя чувства юмора совершенно - наконец изрек Костик - Взял бы и подыграл. Весело же!
  - Ты выбрал для шутки юмора самое подходящее место - обвел я рукой площадь - И время!
  - Но вообще, как тебе мой игровой облик? - покрутился вокруг своей оси он - Круто?
  - Нестандартно - признал я - Скажем так - сколько не мотался по Файроллу, такого не видел. Чего надо-то?
  - Выходи из игры - деловито заявил гоблин - Там у Валяева вопросы какие-то есть, да и мне с тобой пошептаться надо. Нашел я ответ на твою задачку.
  - А просто написать? - я поводил пальцем в воздухе - Что, мол, давай-давай, тебя ждут. Как в старые добрые времена? Не-а?
  - Так веселее - снова высунул язык Костик - И разминать ноги в игре надо время от времени. А то все кабинет да кабинет. Ну, или коридоры. Да, ты наверх не ходи, ты к нам ходи. Валяев у нас сидит, сушки грызет.
  Если честно, несмотря на слова Костика, был уверен, что увижу Валяева сразу же, как из капсулы вылезу. Просто это в его привычках - притащиться в наш дом, опустошать холодильник и отпускать двусмысленные шутки, общаясь с Викой.
  Но - нет. Ошибся.
  - Я тебя умоляю - не пей ты с ними - попросила Вика, глядя на то, как я натягиваю джинсы - Ну, или хоть пропускай через одну.
  - Как пойдет - вздохнул я - Ты же умная, все понимаешь.
  - Была бы умная, уже давно от тебя сбежала - печально улыбнулась девушка - Еще тогда, после новогоднего веселья. А я, выходит, дура.
  - Ты - солнышко - я чмокнул ее в кончик носа - И это есть факт.
  Мне как-то даже неловко стало за то, что я относительно недавно грехопал с одной светловолосой бестией. И, чего уж таить, размышлял о том, что неплохо бы еще раз это безобразие повторить.
  Но, с другой стороны, то, о чем Вика не знает, ей не повредит. А я сделаю все, чтобы она о произошедшем не проведала. Что до госпожи Верейской, то она точно не станет случившееся афишировать, подобное ей нафиг не нужно. Не того калибра я персона, чтобы связью со мной бравировать. Ну да, Старик несколько раз обо мне благосклонно отозвался, было такое. Но похвала - не стабильное положение в обществе, это только слова - и не более. А Олеся относится к тому типу женщин, которые предпочитают нечто более основательное, нежели некие эфемерные изъявления приязни. Например - высокий пост в корпорации. Или статус лица, приближенного к самой верхушке пирамиды.
  Ни тем, ни другим я похвастаться не мог.
  И слава богу!
  Валяев действительно грыз сушки, запивая их чаем. Судя по крошкам, рассыпанным вокруг его кресла, он методично уничтожал запасы соратников Костика довольно длительное время.
  - А, Киф - обрадовался он, увидев меня - Рад видеть тебя без петли на шее.
  - Славное приветствие - одобрил я - Предвещающее интересную беседу.
  - Ну как наш святоша? - Валяев жестом указал мне на пустое кресло рядом с собой - Сумел вселить тебя дух аскезы? Поди, на завтрак вместо колбаски сушеных акрид кушал? А? А?
  - Кто такие 'акриды'? - спросил вдруг один из программистов - Я это название уже слышал, но так и не знаю ответа. А 'гуглить' сейчас лень.
  - Сушеные кузнечики - любезно ответил ему Валяев, а я притворно сплюнул - Что ты харкаешь? Обычная пища для подвижников. Или ты все-таки не вступил в их ряды?
  - Домой пойду - встал я с кресла - С Викой грешить. Это куда лучше, чем сомнительный юмор. Сомнительный - это я о его качестве, а не о содержании. Слабенько, Никита Небранович, слабенько.
  - Смелый ты стал - уважительно заметил Валяев - Откуда что берется? Уже знаешь, что Старик завтра в ночь прибывает, потому так разошелся?
  Кабы спал, сказал бы что сон в руку. Только Старика вспомнил, понимаешь, и на тебе!
  - Это новость - я снова плюхнулся на кресло - Хотя взаимосвязь и не ясна.
  - Ладно - Валяев хрустнул очередной сушкой - О чем беседовал с этим красавцем?
  - Не поверишь - ни о чем - даже не стал врать я - Пустой разговор. Сам не понимаю, чего ради он всю эту чехарду устроил.
  - Поверю - буркнул мой собеседник - Я вашу беседу уже прослушал. Двадцать первый век на дворе, техника до таких высот дошла, что в пытках смысла совсем не стало. И, если тебя это повеселит, то мы с Азовым тоже голову ломаем, накой он так изгалялся. Человека своего спалил ведь перед нами! А это - не шутки.
  - Да, надеюсь вы не собираетесь ничего такого с этим человеком делать? - я потыкал пальцем в сторону пола, намекая на подземные казематы - У меня личная просьба - не надо, а?
  - Успокойся - отмахнулся Валяев - Что проку в этой пигалице? Пешка она, ничего не знает, ничего не ведает. Да и пригодиться в будущем может. Никто никогда не знает, что дальше случится.
  - Всем привет - в комнату влетел веселый Костик - Киф, ты тут уже? Хорошо.
  - Ну? - я обрадовался возможности сменить тему - Хвастайся! Как ты взломал код Ханнумана?
  - Никак! - блеснул очками наш гений - Его не взломаешь. Он - часть системы, которая полетит целиком, если повредить ее часть. Таково ядро игры. А учитывая тот фактор, что ты у нас плотно на систему завязан... Ну, ты понял, да?
  Я понял только то, что мне очень захотелось его ударить.
  - Но любую систему можно что? - продолжил Костик.
  - Что?
  - Обмануть - Костик взял сушку из пакета, что держал Валяев, подбросил ее в воздух и лихо поймал ртом - Ну, или обойти. Если постараться, разумеется. Кое-где по мелочам подчистить, кое-что подправить, извернуться...
  - Не томи - нехорошим тоном попросил его я.
  - Короче. Ты сам, как игрок, в его храм войти не сможешь, это факт и с ним не поспоришь.
  - Хорошо - процедил я - Дальше.
  - Но вот как сопровождающий другого игрока - почему нет? - голос Костика обрел оттенки киношного провокатора - Правда, квестов таких в игре не было до сих пор. Но что нам стоит дом построить?
  - Так просто? - даже расстроился я - И всего-то?
  - Во наглый - возмутился один из программистов - 'Просто'! Знаешь, что такое прописать в систему квест, который не должен затрагивать ни одно из существующих положений игры, не влиять ни на одну сюжетную линию, но при этом нарушающий все, что только можно? Это адский труд.
  - Извиняюсь - приложил руку к сердцу я - Брякнул не подумавши. А кто тот игрок, что меня поведет в храм?
  В голове сразу проскочили несколько кандидатур, и каждая из них имела какой-то изъян.
  - Кролина - ответил Костик - Я просто подумал, что вы с ней вроде как друзья. Опять же - она твой зам, по любому злоумышлять не станет. Ну, и игрок она сильный. Кто знает, как оно там, в храме пойдет? Я спрогнозировать то, что там случится, не могу. Ясно, что все происходящее там, в Файролле, только набор знаков и цифр, но тем не менее не все можно предсказать. Даже нам. Ну, ты же человек в наших делах уже опытный, все понимаешь.
  Хорошая формулировка. 'Ты же все понимаешь'. То есть - я не при делах, разбирайся сам. И, если что, ты и будешь виноват. Хотя - какой с Костика спрос? Что я от него требовал, то и получил, остальное все придирки.
  Но Кролина... Не знаю, не знаю. Ну да, человек она проверенный, но... Вот только выбора все равно особого нет. Ну, не Трень-Брень же мне с собой туда брать, правда?
  - У тебя в инвентаре уже лежит один невзрачный предметик - объяснял мне тем временем Костик - Называется он 'перстень Тота'. Как только ты его отдашь своей приятельнице, у нее тут же откроется квест, и первым пунктом в нем будет посещение храма Ханнумана. Она там еще ни разу не бывала, мы проверили. Отдельное условие квеста - она может взять с собой одного сопровождающего, которым и будешь ты, как было сказано ранее. Девяносто шансов из ста, то ты сможешь войти в двери храма, они просто не воспримут тебя как полноценного игрока. Скажем так - ты в этом случае часть окружающего мира. Блин, звучит коряво, но, думаю, ты понял, о чем я.
   - Н-да - я вспомнил язвительность, въедливость и безжалостность того, кто в этом храме живет - Вот и нашлось для моей многосторонней личности подходящее определение. Я - интерьер.
  - Как и то, что ты скажешь Кролине. В смысле - как объяснишь происходящее - уточнил Костик - Здесь тоже выкручивайся сам. Мы что могли - то сделали.
  - Орлы - одобрил его слова Валяев - Горжусь!
  - Меняем гордость на премию - вкрадчиво прошелестел Костик - Хоть небольшую. Денежки нужны!
  - Тебе? - изумился Валяев - Зачем? Ааааа! У тебя же амурные дела появились, точно-точно. Я и забыл! Да, когда в жизни мужчины возникает женщина, то у него сразу пропадают деньги. Ладно, я подумаю.
  - Только не очень долго - застенчиво попросил компьютерный гений - Ладно?
  - Уже подумал - радостно сообщил ему Валяев - Нет!
  - А? - чуть ли не открыл рот Костик - Почему?
  - Кто мне обещал выпилить часть воинства Темного Властелина? - цапнул его за грудки Валяев - Не ты ли? Мол - те его рати, которые завязаны на разные квесты вне Серых Земель можно подсократить. И? Чего ж не подсократили?
  - Не получается! - заверещал Костик, пытаясь вырваться - Пока - никак! Никита, мы тут уже живем все! Спим и жрем! В душ не ходим!
  - Ну, последним вы и раньше не очень увлекались - справедливо заметил Валяев - Такова традиция вашего цеха. Вытянутый свитер, джинсы, заправленные в сапоги и специфическое отношение к мылу и мочалке.
  - А печеньки? - возмутились хором несколько коллег Костика - Про них чего не сказали?
   - Извините, джентльмены - отпустив подчиненного, приложил руку к груди Валяев - И печеньки. Кстати - тому, кто все же реализует мое пожелание насчет сокращения воинского потенциала самозваного повелителя Мрака, лично вручу корзину печенья и бочку варенья.
  - И разрешите тут котэ завести - потребовал один из программистов - Плохо без него.
  - Пусть его - согласился Валяев - Мое слово - кремень. Киф, пошли отсюда, нам надо еще кое о чем поболтать.
  Мы вышли в коридор и дотопали почти до самого лифта молча. И только там Валяев, повертев головой и убедившись, что рядом никого нет, спросил у меня:
  - Ты помнишь, что завтра Старик прилетает?
  - Захочешь - не забудешь - негромко ответил я - Но, надеюсь, про меня он не вспомнит.
  - Не надейся - развеял мои мечты собеседник - Кабы не наш общий знакомый, с которым мы вчера беседу имели, то, может, и да. А теперь точно нет. Старику про эту встречу уже доложили, и он наверняка захочет узнать все в деталях от первоисточников.
  - От тебя и от меня? - уточнил я.
  - Ну разумеется, от кого же еще - начал сердиться Валяев.
  - И?
  - Подтвердишь, что я не проявлял никакой агрессии и вел беседу исключительно на спокойных тонах - сузив глаза, велел он - Считай это моей личной просьбой.
  - Даже врать не придется - пожал плечами я - Оно ведь так и было на самом деле. Ну, кое в чем ты, конечно, был не слишком сдержан, но в целом держался в рамках.
  - Киф, Старик уедет, я останусь - нехорошо улыбнулся Валяев - Ты ведь это понимаешь?
  - Никита, давай вот без этого всего - попросил я его - Серьезно. Знаешь, я уже перестал вообще чего-либо бояться. И знаешь, почему?
  - Догадываюсь - мигом поменял тон мой собеседник - Устал.
  - Бинго - подтвердил я - Реально - устал. Вымотался. Мне этот год вечностью кажется. Знаешь, мое предыдущее существование трудно назвать скучным, там чего только не случалось. Но этот год - нечто совсем особенное. Мне иногда кажется, что у иного человека за всю жизнь столько всякого разного не произойдет, сколько у меня за последнее время.
  - Зато будет чего вспомнить - Валяев протянул мне ладонь - Так мы договорились?
  - Само собой - я пожал его руку - Еще раз повторю - мне даже врать не придется.
  - Слушай - Валяев вдруг хохотнул - А ты правда с Верейской успел покувыркаться? Или это так, сплетни?
  - О как - опешил я.
  - Не сплетни! - злорадно ухмыльнулся функционер 'Радеона' - Ой, не сплетни, вон как глазки забегали! И как она?
  - Не оплошал - расплывчато ответил я, рассудив, что упираться смысла нет. Этот все одно до правды доберется, не так, так эдак. Но шума при этом наделает немало, что мне совершенно ни к чему.
  - И это меня называют распутником! - всплеснул руками Валяев - Почти женатый человека - и на тебе, эдакий афронт! Но ты не переживай, эта новость не всплывет и Вику не расстроит. Я кое-кому уже велел рот прикрыть, и сам - могила.
  - За это спасибо.
  - Неправильная формулировка - помахал указательным пальцем у моего носа он - В расчете, Киф, в расчете. Заметь, я с тобой расплатился авансом, так что будь любезен, оправдай мое доверие.
  Ой, тоже мне, благодетель! Прямо расплачусь сейчас от умиления.
  Вот чем мне больше Зимин нравится, так это тем, что он всегда платит за оказанные услуги чем-то более существенным, чем воздух. Но вслух я этого, разумеется, говорить не стал. Ну нафиг, подобное себе дороже может выйти.
  Что же до разговора со Стариком - видно будет, что и как. Прогнозировать беседу с этим господином дело зряшное, что-что, а это я усвоил очень хорошо. И зря Валяев так суетится. Если уж судьбой назначено ему огрести - огребет. Независимо от того, что я скажу.
  Да и потом - до завтрашнего вечера еще вагон времени, столько всего произойти может, что ужас просто.
  Например, можно успеть сбегать в храм Ханнумана. Или, если Кролина, скажем, не в духе, наведаться к брату Юру.
  Да, завтра же еще собрание глав кланов. И я точно туда не пойду. А зачем? Мнение мое особо никого не интересует, да и нет его у меня совершенно. Я не мастак крепить оборону родного Пограничья. Точнее - все, что я мог для этого сделать, уже сделал. Людей толковых в одну кучу собрал? Собрал. Идею им подбросил? Подбросил. Ну и все, мой почетный героический долг на этом выполнен. Тем более, что они реально лучше разбираются в том, как в игровом мире свои границы защитить. Ну да, Гедрон разок оплошал, разнесли его крепость по кирпичикам, но один раз - не водолаз. Да и свежая кровь в виде 'Вербум Сапа', похоже, тоже знает с какой стороны надо начинать пиццу есть.
  В общем - пусть Кролина за нас обоих отдувается. Тем более, что ей, похоже, это все еще и нравится. Совпало, так сказать.
  Но собрание - он днем, то есть если я свою заместительницу пораньше прихвачу у замка, то, может, все же успеем в гости к Ханнуману заглянуть? Главное, чтобы она в игре была.
  Мне повезло. Кролина оказалась на месте, и в данный момент деятельно командовала сокланами:
  - Так, Снуфф, на тебе молодняк. Давай, тащи их вон в тот лес, гоняйте медведей до посинения. Что значит - у меня шестидесятый уровень, мне пока нормально? Тебе нормально, мне нет. Война на пороге! Мне не хочется иметь бледный вид перед союзниками, ясно?
  - Наши баобабы - самые баобабы в мире - негромко шепнул мне Слав, тихонько подошедший сзади - Полчаса уже разоряется. Сначала внутри комиссарила, там залу для приема высоких гостей готовили, теперь вот, здесь всем соль под хвост пихает.
  - Вот это девушка - вздохнул неподалеку Шеркон, с явной симпатией глядевший на яростно жестикулирующую Кролину - Для такой и сотню медведей убить не в труд!
  - Однако, режет молодежь старикам подметки - хмыкнул я - Слав, того и гляди уведут юнлинги у нас девчонок. Опа-опа, дрипа-дрипа, и мы уже не тузы.
  - Да я и не думал ничего такого - ухмыльнулся Шеркон понимающе - Как можно?
  - Ее? - я показал пальцем на Кролину - Поверь, браток, ее никак нельзя. В целях личной безопасности. И главная угроза исходит не от меня, а от нее самой. Ну, и еще целого рыцарского ордена, который избрал ее коллективной дамой сердца.
  Шеркон призадумался.
  - Вот! - Кро наконец-то заметила меня - Вот и наш лидер подтвердит - нет теперь времени на разные глупости. Все кланы сейчас аккумулируют свои ресурсы и наращивают мощь. Если не мы - то нас, такова теперь формула выживания.
  - До той поры, пока не будет снято военное положение - добавил я - Все, солнышко, закрывай митинг, пошли пошепчемся. Слав, Снуфф, вы офицеры? Вот и командуйте новичками. На медведях опыта особого, конечно, не набьешь, но сыгранность в команда более-менее наработать можно. Вон в той сторонне леса, за оврагами, вроде есть лежбище с их вожаком, мне про него кто-то рассказывал. У него респаун через десять минут, и свита из дюжины особо злобных особей, самое то, чтобы понять кто чего стоит. Вот туда всех и ведите.
  - А к двум быть здесь - добавила Кролина - Кто знает, чем эта сходка кончится? Вдруг - враги!
  - Кро, я тебе серьезно говорю - не пугай меня - попросил я девушку - Какие враги, ты о чем? Здесь не Тегеран, и сейчас не сорок третий год.
  - Шучу я так - отмахнулась моя заместительница - Но в последнее время все хуже и хуже получается. Ладно, чего хотел-то?
  - Вот, колечко тебе подарить - повертев головой и убедившись, что мы остались одни, достал из сумки заветный перстенек я - Смотри какое! Блескучее, с камушком!
  И - безымянное. Я его первым делом изучил, как только в игру зашел. Пустышка. Все, что я смог прочесть, это 'Перстень Тота. Тупо перстень'. И вся информация. В первый раз такое увидеть сподобился, даже палки-копалки на первых уровнях и то были лучше описаны.
  - В чем подвох? - прищурила левый глаз Кролина - Хейген, я тебя слишком хорошо знаю, если ты так улыбаешься, значит дело нечисто. Значит, ты как-то меня отюзать решил. Не лыбься, дурак, я не о том. Просто очень не люблю, когда меня в 'темную' разыгрывают.
  - Неправда твоя - обиженно выпятил нижнюю губу вперед я - Я все тебе расскажу, но только есть одно условие.
  - Клянусь, что никто про это не узнает - приложила руку к сердцу Кролина - Честное эльфийское!
  - Ну, это само собой - я достал свиток портала - Речь о другом. Сейчас ты пойдешь со мной в портал, и уже на месте мы решим - надо тебе то, о чем речь идет или нет.
  - Тогда открывай его скорее - посоветовала мне девушка - Слышишь?
  Над нами что-то грохнуло, вниз посыпались искры, дружно взвыли собаки, со стен послышались стоны стражников, а Флоси, потряхивающий связкой амулетов, поспешно начал пятиться в сторону телеги, под которой так до сих пор и проживал.
  - Твоя правда - я махнул свитком портала - Ходу отсюда!
   Глава пятая
   в которой каждый скручивает 'фигу' за спиной
  
  - Офигеть! - это было первой фразой, которую произнесла Кролина, оглядевшись вокруг - Хейген, ты умеешь удивить. Я знаю это место. Больше скажу - я тут как-то раз бывала. Это же храм Ханнумана!
  - Не стану спорить с очевидным - признал я - Именно он.
  - Вопрос - подбоченилась девушка - И?
  Что мне с самого начала мне в ней начало нравиться, так это словесная лаконичность в наиболее интригующих ситуациях. Когда дело пустяковое, Кро часами трещать как сорока может, но, если происходит что-то на самом деле интересное, она не расплывается мыслью по древу.
  - Вот ведь - я посопел - Как-то ты сбила меня с панталыку. Теперь все заготовленные слова растерялись. Блин. О! Вон, видишь статуэтку на крыше? Так ее трогать нельзя. Она током бьется!
  - В Файролле нет электричества - холодно ответила девушка - Повторюсь - и?
  - Электричества нет, а молния есть - возразил я ей - В ней содержится энергии на один и сколько-то там еще гиговатта. Ежели сесть в дорогущую машину и пришпандорить к ней крюк, который...
  - Сейчас убью - пообещала Кро, склонила голову к плечу и уставилась на меня.
  - Кролина, душа моя, я хочу сделать тебе предложение, от которого нельзя отказаться - поняв, что она дошла до точки кипения, я решил далее свою заместительницу не злить, потому, скрипнув доспехом, опустился на одно колено и протянул ей перстень Тора - Вот, держи.
  - А? - опешила девушка - Ты это чего?
  - Бери перстень, да пошли в храм - пояснил я - Чего неясного?
  - Слушай, я все понимаю, мы в игре, тут многое не так, как там, в реале... Короче - подобные виртуальные забавы - они не для меня - немного сбивчиво начала объяснять Кролина, активно жестикулируя - Что же до реала, то пойми правильно...
  Блин. Понял. Вот что значит быть напрочь не романтичным и циничным человеком. Я ей про Фому говорю, а она-то полагает, что про Ерему.
  - Да не о том речь - я встал с колена - Успокойся уже. Считай, что это неудачная шутка. Мне делать больше нечего, как только тебе руку и сердце предлагать.
  Бамц! А крепкая ладошка у моей заместительницы, аж единицу здоровья сняло.
  Нет, не мой сегодня день. Что ни скажу, что ни сделаю - все не в тему. Как я мог такую глупость ляпнуть? Ведь не первый день на свете живу, знаю, что в отношении женщин хуже подобных слов только фраза: 'Вроде ты немного вес набрала?'
  - Вот ты... - Кро даже побледнела, то ли от обиды, то ли от злости - Я тебе это...
  - Все - поспешно произнес я, ловя ее руку в воздухе - Выдохни. Сейчас все объясню. Правда!
   Не скажу, что это было просто. Кролина еще какое-то время пыхтела как самовар, порывалась открыть портал и уйти от меня навсегда, поминала какую-то даму, которая, надо полагать, в игре ей заменила маму, и вытоптала половину поляны, злобно ковыряя острым носком сапожка землю.
   Но в конце концов успокоилась, и даже соизволила мне сообщить, что:
   - А я ведь сначала так обрадовалась, увидев этот храм. Мы в него тогда с ребятами из 'Шкуродеров' так и не попали. И квест прошли, и ключ в замок вставили, а вот загадку не угадали.
   - Какую загадку? - насторожился я.
  - Логическую - пояснила девушка - Какая-то чушь про двери и мудрецов. Кто-то куда-то должен был попасть... Или о чем-то спросить. Не помню уже. Все равно не отгадали. Можно было дать только один ответ, и ребята тогда оплошали. Ключ накрылся, а с ним и квест. Хотели потом на второй заход пойти, да так и не сложилось. Да и клан вскоре распался.
  Забавно. Стало быть, в этот храм каждый входит по-своему. Точнее - у храма для каждого припасено что-то свое.
  - На этот раз загадок не будет - заверил Кро я - Тебе надо надеть вот этот перстень, и ты получишь задание. Не знаю какое, но оно будет связано с визитом туда, внутрь. А я пойду с тобой.
  - Темнишь - проницательно заметила моя спутница - Ой, темнишь. В чем фокус?
  - В дом Ханнумана можно зайти только раз - не стал скрывать правды я - И мой шанс, увы, уже израсходован.
  Дверь храма скрипнула, растворяясь, и из черного зева входа послышался знакомый голос обезьяньего бога, с невыразимой издевкой сообщивший:
  - Дважды!
  - Дважды - согласился я, отводя глаза от ошарашенной произошедшим Кролины - При этом мне позарез надо попасть туда в третий раз. Причем, на этот раз не для себя выгоду ищу. Для коллектива. Так сказать - для обчества.
  - Сомневаюсь - покачала головой Кролина - Я, когда какую-то выгоду для себя ищу, вот так же другим лапшу на уши вешаю. Мол - мне ничего не надо, главное людям добро сделать.
  - На этот раз - не вру - заверил ее я - Серьезно. Там можно вызнать про столь необходимый нам камушек информацию. Не исключено, что есть и другие места, в которых можно счастья попытать, но сколько времени я потрачу, их разыскивая? А это - вот, перед нами.
  - Не знаю, не знаю - Кро все же взяла у меня из рук перстень и повертела его перед глазами - Сомнительно это все!
  - Я бы ему не верил - подал голос из темноты Ханнуман - Вот так-таки ни на йоту!
  - А там - кто? - уточнила Кро, потыкав пальчиком в сторону входа.
  - Там? Хозяин этого храма. Личность древняя, непредсказуемая, хитрая и очень мудрая. Два раза с ним сталкивался, третьего не хотел. Но вот - приходится. Я тебе так скажу - моя бы воля, седьмой дорогой эту поляну обогнул бы. Просто выбора нет.
  Вот вообще не вру. Ничего хорошего со мной тут не случалось. И Мюрат сотоварищи меня здесь убивали, и гориллы на куски чуть не порвали, и Лоссорнах еще в бытность свою наемником чуть на руках не помер. Пакостное местечко.
  - Убедил - девушка нацепила перстень на палец - А ну-ка, что тут?
  Пока Кролина читала сообщения, которые ей выдала система, дверь в храм с грохотом захлопнулась.
  - Лихо - сообщила мне заместительница где-то через минуту - Знаешь, теперь количество вопросов, которое у меня к тебе образовалось, почти достигло критической массы. И первый из них - ты где этот перстень взял?
  - Там - махнул я рукой за спину - Знаешь, в одном месте есть гора, в той горе дыра, в той дыре...
  - Убью - ласково пообещала девушка - Тут и прямо сейчас. А потом в реале найду, и там тоже убью.
  - Может, в реале лучше надругаешься? - предложил я - Хотя бы для начала? Я не очень сопротивляться стану. А то убить меня там много разных гражданок хочет, надругаться же - никто из них.
  - Озабоченный - фыркнула Кро - И шиз. Да еще и врун! Убить его хотят, что за чушь? Вот, лови.
  
  'Игрок Кролина предлагает принять вам задание 'Подвески королевы'.
  Внимание! Данный квест предназначен для прохождения одним игроком, но при этом он может привлечь к его выполнению помощника.
  Ваша награда за помощь в прохождении данного задания будет определяться квестодателем.
  В случае, если вы примете данное предложение, а после, в процессе его выполнения, выйдете из группы, на вас будут наложены штрафные санкции. Их состав будет определен администрацией игры и согласован с игроком, который проходил вышеупомянутое задание
  В случае, если квестодатель выйдет из группы в процессе выполнения задания, то вы получите компенсационный пакет от администрации игры
  Все иные условия, равно как и подробности непосредственно задания, обговариваются вам с игроком - квестодателем
  Принять?'
  
  Не напрягался Костик с условиями, так себе формулировочки. Или это я уже придираюсь?
  Вот тоже интересно, - подобные задания в принципе существуют, или одно единственное, вот это, для данной ситуации придумали?
  - Я не поняла? - возмутилась Кро - Ты собираешься принимать приглашение?
  - Само собой - встрепенулся я - Еще бы!
  Странно, но никакого сообщения после этого не последовало. Вроде, как так и надо.
  - Подытожим - тон Кролины стал деловым, она как-то собралась и даже посуровела - Квест прикольный, награда отличная, меня все более чем устраивает. Догадываюсь, что это все не просто так, скорее всего мне платят именно за то, что я тебя туда, в храм, проведу. Кто и почему - мне интересно до чертиков, и я все равно у тебя правду выпытаю, но - потом. Сейчас на это времени нет, поскольку счетчик времени тикает. Отведенный нам на все, про все час уже пошел.
  Счетчик? Ай, Костик, ай молоток. Все просчитал. Нет, зря я на него иногда ворчу.
  - Да, вот еще что - Кро остановилась у самой двери - Если ты первым свое задание выполнишь, то сразу не сваливай, ладно? Помоги мне квест пройти.
  Значит она не знает про санкции, которые мне по темечку бахнут, если я ее брошу. Любопытно.
  - За кого ты меня держишь? - возмутился я - Будь уверена! А что хоть делать надо? В чем смысл задания?
  - А тебе это прямо важно? - уточнила Кролина.
  - Ну, хотелось бы знать.
  - Все как всегда - поморщилась девушка - В старые времена у королевы Западной марки какие-то четыре удальца отжали подвески, причем эти цацки были то ли подарком фей, то ли фамильной ценностью. И если я их верну нынешней владычице, то перепадет мне немало добра. Причем один предмет будет из личной королевской сокровищницы, то есть по определению очень, очень козырный. Правда, не классовый, а рандомный, но это ничего не меняет. Если сама не использую, то сменяю на что-нибудь нужное.
  - Достойно - признал я - Ну что, пошли?
  Дверь, ведущая в храм, естественно, была не заперта. Да и с чего бы? Нас же там ждали. Причем в этот раз, в отличии от предыдущих, даже по коридорам особо бродить не пришлось, обходя ловушки и сражаясь с на редкость необычными противниками.
  Ханнуман обнаружился в том самом зале, где когда-то мне пришло ожидать результата забега моих друзей по лабиринтам. Причем, что необычно - похоже, в своем истинном облике. То есть - на серебряном троне восседала невысокая, нам по пояс, человекоподобная обезьянка, но не зловеще-отвратного вида, в стиле Валеджио, а, скорее, забавная, и даже где-то трогательная.
  В левой руке она держала хрустальный, светящийся изнутри череп, в правой что-то вроде небольшого посоха. На голове же у нее красовался потешный клоунский трехконечный колпак.
  
  Вами выполнено задание 'Дорога ведет вдаль'
  Награды:
  18000 опыта;
  25000 золотых;
  Титул 'Познавший тайны времени'
  
  - Ой - Кролина, готовая к бою и всему такому прочему, остановилась в удивлении - Это кто?
  
  Вам предложено принять задание 'Истина где-то здесь'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - вызнать у Ханнумана информацию о том, где находятся развалины последнего в Файролле храма Тиамат.
  Награды:
  8000 опыта;
  5000 золотых;
  Нагрудный знак 'Еще тот ловкач';
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  Если ваша миссия не увенчается успехом, то вся цепочка заданий будет провалена, причем повторно ни вы, ни иные представители клана Линдс-Лохены получить ее не смогут.
  
  Скверное ограничение, прямо скажем. Оно просто-таки вопит о том, что процентное соотношение неудачи вровень, а то и выше, чем у успеха.
  Значит, надо пробовать разные модели поведения, по-другому тут никак. И начать следует с нахальства. Насколько я помню, оно этому шутнику в свое время нравилось.
  - Это он - я вышел на центр зала - Позволь тебе представить хозяина этого места. Ханнуман. Бог.
  - В смысле - бог? Их всего четыре спустилось с небес, и все известны по именам. Ханнумана в списке нет.
  - И тем не менее, это - бог - усмехнулся я - Странно даже, что такой матерый игрок как ты не в курсе того, что данный храм - чертог самого настоящего божества.
  - Ходили всякие слухи про него, но кто слухам верит? - пробубнила Кролина - К тому же сюда попасть - изрядная проблема.
  - Большую часть упомянутых слухов я сам и выдумал - с некоторой гордостью подал голос хозяин храма - Люблю путать людей! Это весело.
  - Другой вопрос - ты-то откуда это знаешь? - продолжила Кролина - Ну, что он - бог.
  - Она мне нравится! - повертелся на троне Ханнуман - Умная, сильная и красивая! Клянусь своим хвостом, что она самая достойная из всех приключенцев, что входили в двери моего дома!
  - Спасибо - немного кокетливо ответила ему Кролина.
  - А вот ты, Хейген, меня раздражаешь - насупился бог - Я тебе говорил - не возвращайся сюда, худо будет?
  - Говорил - подтвердил я - Причем дважды.
  - Но ты не желаешь меня слушать - глаза черепа блеснули багровым светом - И я не понимаю - почему? Потому ли, что ты глуп? Или оттого, что строптив? А, может, по той причине, что тебе просто плевать на меня, как на божественную сущность? Дескать - кто такой этот Ханнуман? Смешная обезьянка! Он не так силен, как Витар, не так красив, как Лилит, не так мудр, как Месмерта и не так могуч, как Чемош! А? А? Я прав?
  В зале запахло озоном. Скверный признак.
  Хорошо еще, что Назира с нами нет. Он бы уже за саблю схватился.
  Вот только не очень-то я в праведный гнев Ханнумана верю. Нет, выглядит он совсем как настоящий, и череп, вон, уже как прожектор сияет. Только что-то тут не так. За две предыдущих встречи я это существо более-менее изучил, потому точно знаю - захоти он меня убить, так уже это сделал бы.
  Значит - пугает. Или хитрит, по своему обыкновению.
  И еще - он помянул всех богов, включая павшего Чемоша. А про Тиамат - ни слово. С чего бы?
  - Воительница - бог спрыгнул с трона, положил на сиденье череп, предварительно погладив его по лысинке, и подбежал к Кролине - Как ты прекрасна! Твои глаза сравнимы только с самыми яркими звездами, твои уста алее утренней зари! Как сильны твои руки! Как длинны твои ноги! Нет, нет, положительно я не вправе подвергать тебя опасностям, что ждут героев в моих подземельях! Не прощу себе, если с тобой там что-то случится! Что тебе надобно от меня? Подвески королевы Запада? Так возьми их!
  Скрежетнула левая дверца шкафа, стоящего у одной из стен и добрая сотня подвесок, висящих на гвоздиках, вбитых в стенку, ослепила нас сиянием бриллиантов, грани которых отразили свет факелов.
  - Иди и возьми! - вытянул в сторону шкафа Ханнуман - Они - твои.
  Кролина, ошарашенная всей это эскападой, послушно подошла к шкафу и уставилась на ювелирное пиршество.
  - Все одинаковые - пробормотала она секундой позже и глянула на меня.
  - Даже не удивлен - заметил я - А ты как думала? Мало того, тут еще какой-то сюрприз припасен наверняка, вроде того, что у тебя только одна попытка. Верно ведь?
  - Увы, увы, но это так - скорчил грустную гримаску бог - Жизнь такова, что в ней всегда приходится жертвовать малым для приобретения большего. Даже вся моя симпатия к тебе, о прекрасная воительница, не может отменить суровые законы бытия. Твой друг прав, если выбор окажется неверным, то ты в тот же миг умрешь. И больше никогда, никогда не сможешь войти в двери моего храма. Моя душа плачет! Моя душа рвется на части от одной мысли о том, что эту красоту, это свежесть юности я больше никогда...
  Ханнуман издал пронзительный вопль, сорвал с головы колпак и уткнулся в него лицом. Его плечи тряслись, он что-то бубнил, но до нас доносились лишь отдельные слова, вроде: 'никогда', 'горе-то', 'умру от тоски'.
  - Шапито - сообщил я Кролине, которая с недоумением взирала на эту сцену - Великий актер погибает в этих стенах.
  - Злой ты, Хейген - Ханнуман вытер колпаком слезы, снова напятил его на голову и укоризненно уставился на меня - Я душу нараспашку перед ними, а они...
  - Я - ничего - поспешно выкрикнула Кро - Я верю! И мне очень, очень приятно!
  - Ох! - бог сложил лапки в молящем жесте - Золотое сердце, алмазная душа! Я не могу не вознаградить твою доброту!
  Скрежетнула правая дверца все того же шкафа и нашим глазам открылась стеклянная поверхность, за которой обнаружились лук и колчан со стрелами, стоящие на массивной подставке.
  И судя по стону, который издала моя спутница, из нерядовых.
  - Да-да - потер лапки Ханнуман - Это лук Фэй Ю. Оружие, прославленное в веках. Многие великие герои владели им после смерти славного стрелка, а уж какое количество воинов хотело его получить, но не смогло... Теперь он твой. Возьми его, возьми!
  - Так ведь... А как? - Кролина провела рукой по идеально гладкой поверхности стекла, на которой не имелось ни единого зазора. Даже отверстия для ключа.
  - Ой! - бог прикрыл рот ладошкой и виновато заморгал - Вот же!
  Кролина нехорошо улыбнулась, и ударила стекло рукоятью кинжала, который моментально извлекла из ножен.
  Даже трещинки не появилось.
  - Да-да - вздохнул Ханнуман - Не разбилось. Ну, оно и понятно. Это же алмаз из Нейложских копей.
  - Что ты врешь? - подал голос я - Нет в тех копях никаких алмазов. Я там бывал. Да еще таких размеров!
  - Сейчас нет, раньше имелись - весело ответил бог - Не мешай. Что же делать, что же делать...
  Кролина была мрачна, как туча. Она даже губы надула, как маленькая девочка.
  - Придумал! - завопил бог и запрыгал на месте - Какой я молодец!
  Он выставил перед собой лапки, шкаф окутало зеленое облако, которое, впрочем, тут же развеялось.
  - Вот - гордо сообщил Кро Ханнуман - Стоит только тебе выбрать правильную подвеску, и дверь этого хранилище немедленно откроется! Ну же, давай, не трать время! Выбирай!
  Девушка наконец поняла, что над ней изысканно издеваются. Ей несомненно очень хотелось стукнуть проказливого бога, но инстинкт самосохранения на пару с разумом подсказывали, что делать этого не стоит.
  - Да-да-да - Ханнуман снова сорвал колпак с головы - Понимаю твое замешательство. Они все одинаковые, а цена ошибки ох, как дорога!
  - Невероятно - процедила Кро.
  - И снова я, твой поклонник... Да что там - уже обожатель, приду к тебе на помощь - бог тенью скользнул к моей спутнице, пристроился около ее локтя и вкрадчиво шепнул - Есть вариант. И подвеска тебе достанется, и лук, и стрелы, и еще вкусностей разных со своих подземных кухонь тебе отвешу без меры. Варенья там, печенья. Выполни только одну мою мааааленькую просьбу. Вот такусенькую!
  - И какую же? - поморщилась Кролина, посмотрела на сведенные пальцы Ханнумана, которыми он обозначил крохотность своего пожелания, и с невыразимой сладостью в голосе осведомилась - Я должна тебе отдаться?
  - Да что ты, что ты! - замахал лапками бог - Нет. Мое желание гораздо проще и целомудренней. Убей вон его. Здесь и сейчас. И как только этот человек испустит дух, все вот это станет твоим. И поддельные подвески - тоже. Просто мне ужас как надоел за последнее время твой приятель.
  Кро задумчиво посмотрела на Ханнумана, печально на лук и колчан, перевела глаза на меня, после уставилась на потолок зала, пытаясь пробить его взглядом, достучаться до небес и спросить у них: 'Доколе. Доколе вы меня мучать будете?'.
  Закончилась же вся эта пантомима презрительным плевком под ноги бога. Просто плевком. Без комментариев.
  Знаете, а мне ее жалко стало. Ведь сейчас все существо прекрасной эльфийки, весь ее игровой опыт буквально орал:
  - Убей!!! Убей Хейгена!!! Один хрен ничего с ним не сделается! Он поймет и простит, он тоже геймер!
  Но - нет. Плюнула Кролина на свои инстинкты, сочтя, что самолюбие ей дороже. И я это оценил.
  Впрочем, Ханнуман - тоже.
  - Если бы мы все сейчас оказались в забавной побасенке из числа тех, что нянюшки в рыцарских замках сопливым наследникам благородных семейств рассказывают, то я должен был вас похвалить, и сообщить, что все ранее происходившее являлось испытанием - с невероятно довольным видом прокудахтал он - Но то побасенка. А в жизни все случается куда проще и кровавей.
   В стенах открылись проходы и из них, громко топая, гремя сталью и держа мечи наотмашь, двинулись не пойми кто - то ли рыцари, то ли мертвецы в доспехах, то ли ожившие статуи. Были они величественны, высоки ростом и выглядели абсолютно несокрушимыми.
   - Ух! - Ханнуман с ногами забрался на трон и приготовился созерцать сцену расправы - Вот и конец вам пришел!
   - На редкость глупый поступок - как можно безмятежней сообщил ему я - Ну, убьешь ты нас - и что? Выгода в чем?
   - Не все на свете делается ради выгоды! - крикнул бог - Иногда надо убивать и для удовольствия!
   Воины тем временем образовали вокруг нас круг, перехватили мечи поудобнее и застыли, как видно, ожидая приказа.
  - Зарекалась с тобой связываться - Кролина чуть не плакала - И тот лук не получила, и этот сейчас потеряю! Ох, какой я тебе счет выставлю!
  - Не вздумай защищаться - приказал я - Если что - пусть рубят. Но в драку - не лезь. А потери я компенсирую, слово даю.
  И я не вру. В данном случае косяк на сто процентов мой, потому будет Кролине лук из числа уникальнейших. С Костиком я договорюсь. В лепешку расшибусь, - а договорюсь. Опять же - шантаж, смешанный с угрозой физического насилия, всегда дает отменный результат. Проверено опытным путем.
  Но это потом, если все-таки мы тут умрем. Пока мы живы, а, значит, еще есть шанс побарахтаться.
  - Ханнуман - крикнул я, не обращая внимания на то, что существа в доспехах сделали маленький шажок, приближаясь к нам - Ты не находишь, что выбран очень банальный способ убийства? Как сказал бы мой друг Барон - примитивный. Для такого мастера интриги как ты, просто унизительный.
  - Ты о костлявом уродце с островов ведешь речь? - уточнил бог - Меня не волнует его мнение. Что же до способа - кризис жанра, надоедливая муха, кризис жанра. Возвращаюсь к истокам. Времена нынче такие наступили, что не до изысков.
  Воины сделали еще шажок, мечи поднялись выше.
  - Времена всегда невеселые - возразил ему я, чуть отступая назад и прижимаясь своей спиной к спине Кролины - Вопрос в другом - как их прогнуть под себя. Я - смог. А ты, похоже, нет. И кто из нас больше бог?
  - Вот наглец! - возмутился Ханнуман, на этот раз неподдельно - Эдак ты скоро скажешь, что такие как я, будут работать на посылках у таких, как ты.
  - Это вряд ли. Боги есть боги, смертные есть смертные. Высшие существа всегда будут пытаться навязать нам свою волю, просто в силу того, что мы по земле ходим, а они на вершинах горних возлежат. Но если ты и дальше будешь сидеть в этой конуре, шутить свои шутки и выбирать, к кому бы примкнуть, то от нас скоро отличаться точно ничем не будешь. Хотя нет, вру. Будешь. От меня - точно. Потому что я уже избран одной из тех, кто скоро вернет себе силу и власть. Я не встану рядом с ее троном, но займу место неподалеку от него. И вот тогда я вспомню этот день, этот зал и этот разговор. Может, даже попрошу ее, чтобы ты выполнил пару моих поручений. За окороком мне в трактир сбегал или пивка принес. Так что я, как и моя подруга, плюю на тебя. Ты - никто. И ничто. Твоя власть кончается вон за той дверью, именно поэтому ты нос за нее высунуть боишься.
  И я плюнул в его сторону, правда, попал в одного из железных болванов, что немудрено - они вот-вот начнут нас крошить в капусту.
  - Стойте - неохотно произнес Ханнуман и щелкнул пальцами.
  Кролина шумно выдохнула, опасливо покосилась на меч, зависший прямо над ее головой, и прошептала:
  - Ты чертов псих, Хейген. Не буду я тебя искать в реале. Я тебя боюсь теперь.
  - Он не псих, а редкостный хам - расслышал ее слова бог - А еще склонен к нелепым и пафосным речам, которым грош цена. Они хороши только для скверно сложенных баллад, которые любят петь дикие северяне. Но, как это ни неприятно признавать, все-таки он кое в чем прав. Ну, говори.
  - Мне надо знать, где находятся развалины храма Тиамат - выдав самую застенчивую улыбку, безмятежно произнес я - Ты же наверняка это знаешь?
  - Наверняка знаю - согласился Ханнуман - Но я хотел услышать от тебя другое. Что ты там говорил про богиню, трон и все такое прочее?
  - Твои родственнички там, наверху, уже вовсю власть пилят - я потыкал пальцем в направлении потолка - Кто-то лидирует, кто-то отстает, но никто не стоит на месте. Мало того - они уже добрались до дележки людской веры. Вот и рассуди - когда пирог будет съеден и победитель отряхнет со своих ног пепел побежденных, что он сделает первым делом?
  Ханнуман молчал.
  - Правильно. Он начнет разбираться с теми, кто мог ему помочь, но не стал этого делать. А еще с теми, кто в перспективе может оказаться для него соперником. В обеих случаях этим 'кем-то' окажешься ты.
  - Вон та подвеска - сказал внезапно бог... Хотя - какой он бог? Божок - Второй ряд, третья слева.
  - Добраться бы до нее - Кролина все еще опасливо глядела на застывших воинов - Очень уж тесен круг твоих друзей, не пролезешь.
  Ханнуман щелкнул пальцами, существа в доспехах убрали мечи в ножны, развернулись и, чеканя шаг, отправились обратно к стенам.
  Девушка бросилась к шкафу и почти уже цапнула указанную цацку, но в последний момент все же отдернула руку.
  - Это точно не очередная шутка? - уточнила она у божка.
  - Бери смело - отмахнулся тот - Ситуация изменилась.
  Кро сняла подвеску с гвоздя и замерла на месте, словно окаменела.
  - Вот сейчас не понял? - взбеленился я - Это что такое?
  - Просто заклятие недвижимости - замахал лапками Ханнуман - На несколько минут она превратилась в статую, неподвижную, глухую и немую. Не люблю я решать серьезные дела при свидетелях. Потом она отомрет и даже не вспомнит, что с ней случилось. Итак, ты служишь Тиамат, я верно понял?
  - Ты об этом узнал куда раньше - хмыкнул я - Как только я вошел в твой храм. Не говори мне, что ты не увидел на мне ее метки.
  - На тебе меток, как на горилле блох - резонно возразил мой собеседник - И чем дальше, тем больше.
  - Служу - решил не спорить с ним я - Причем честно и верно. И сейчас ищу руины ее старого храма, того, что еще до Исхода был построен. Только вот не получается у меня ничего...
  - И не получится - захихикал божок - Ни у тебя, ни у других. Их нет на этом пласте бытия.
  - Поясни - попросил я - Если можно.
  - Можно - покладисто согласился Ханнуман - Но только после того, как ты поклянешься мне в том, что скажешь ей, кто именно пришел к тебе на помощь в тот момент, когда ты отчаялся. И добавишь, что я это сделал в память о том времени, когда сопровождал грозную Тиамат в ее прогулках по джунглям.
  - Заметано - согласился я.
  - Это не все - погрозил мне кулачком Ханнуман - Еще скажи ей, что я буду рад встрече с ней. Если она захочет меня видеть, пусть пришлет к моему храму одного из своих вестников.
  Змею, что ли? Скорее всего.
  
  Вам предложено принять задание 'Услуга за услугу'
  Условие - сообщить богине Тиамат о том, что бог Ханнуман оказал вам важную услугу, и готов содействовать ей в будущем.
  Награды:
  15000 опыта;
  7000 золотых.
  Принять?
  
  А чего нет? Хороший квест. Легкий и полезный.
  - И последнее - в голосе божка громыхнула гроза - Если про данный разговор узнает кто-либо из наших родственников, и повинен в этом будешь ты, то берегись. Твои последние дни будут ужасны.
  Нет. Не божок. Все-таки бог.
  
  'Дополнительное условие к квесту 'Услуга за услугу'
  Вы не должны разглашать подробности разговора с богом Ханнуманом. В случае несоблюдения данного условия вас ждут очень, очень, очень большие неприятности'.
  
  - Договор - веско произнес я - Где храм?
  - Там, где находится все, ушедшее из этого мира, но не сгинувшее в небытие - усмехнулся Ханнуман - На Дороге между Дорог.
  
   Глава шестая
   в которой герой пытается на грош купить пятаков
  
  Вами выполнено задание 'Истина где-то здесь'
  Награды:
  8000 опыта;
  5000 золотых;
  Нагрудный знак 'Еще тот ловкач'.
  
  Воистину - 'где-то там'. Хотя, какой я к черту ловкач? Никакой. Чем глубже я погружаюсь в текущие квесты, тем хуже мои дела.
  
  Вам предложено принять задание 'Путь в тумане'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - попасть на Дорогу между Дорог, и добраться по ней до развалин храма Тиамат.
  Награды:
  75000 опыта;
  50000 золотых;
  Титул 'Странник в ночи'
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Когда выполню этот квест, точно новый уровень возьму. Вон сколько опыта за него отваливают.
  'Когда'. Как же! Правильнее - Если. Не стоит льстить себе.
  Дорога между Дорог. Я на ней бывал, и не скажу, что это самое веселое место из тех, что мне встречались. Нет, никаких таких особых ужасов там нет. Да и не особых тоже. Так, туман, неопределенность направления и странные видения, более всего похожие на ожившие детские фантазии, заблудившиеся на перекрестках мироздания.
  Эк меня занесло. Хотя так оно и есть. Помнится, Барон мне тогда сказал, что если уйти с основной дороги в сторону, то обратного пути в свой мир уже не найдешь. Вопрос - и как мне там отыскать развалины храма?
  Впрочем, это-то как раз вопрос номер два. Чтобы что-то найти, надо сначала попасть туда, где это есть. В тот раз на Дорогу между Дорог меня Сэмади вывел, проведя перед этим целый ритуал. До костлявого умника нынче не добраться, так что как проводник он отпадает, и вот тут-то возникает вопрос номер один - а как мне туда вообще пробраться? Костик тут мне не помощник, потому, как и система не дура, да и он не волшебник.
  Кстати, о волшебниках. Я же собирался к Бахрамиусу? Вот и славно, совместим приятное с полезным. Уверен, что кто-кто, а он-то точно в курсе того, как можно попасть на эту самую Дорогу, минуя момент плясок с бубнами и прочие псевдоязыческие развлечения. Ну, или еще чем поможет. Например, даст наводку на того, кто такие ритуалы проводит.
  Кстати, Барон упоминал о каком-то сроке, который должен миновать между посещениями этого странного места. То ли месяц, то ли три... Вроде - месяц. Хоть один позитивный момент - я, получается, выездной.
  И вот еще что. А ведь Соагду в день Исхода богов Демиурги как раз туда увели, на Дорогу между Дорог. Точно-точно. Не факт, что там и оставили, но вдруг? Но - если? Это будет просто подарок какой-то!
  А еще славно то, что теперь не надо гадать, какое из заданий следует выполнять первым. Надо искать бабушку Гедран, брать ее за горло, и выжимать информацию о том, где могилка славного рыцаря Ательстана. Короче - двигать именно эту линейку квестов. Кроме шуток, - а если гроб с Соагдой находится где-то там, на Дороге между Дорог? Потому и не нашли рыцари свою покровительницу в этой реальности, хоть и ископытили ее вдоль и поперек. Может, лежит она в стеклянном аквариуме, а тот на цепях к веткам Мирового Древа пришпандорен. И под ним шустрые эльфы уже магазинчик с сувенирами открыли, назвав его 'У Богини'.
  Эк меня занесло! Надо притормаживать.
  Но Бахрамиуса теперь посетить надо непременно. Как минимум для того чтобы узнать, не смылся ли он к своему повелителю на тот берег Крисны.
  - Так нечестно - ныла тем временем Кролина, хитро поблескивая глазами - Вон, Хейгену дали всё, много и сразу, это по его хитрой роже видно. Причем я даже не знаю, чего именно, и это бесит страшно. А я всего-то прошу подвеску!
  - Какая она нудная! - скорчил забавную рожицу Ханнуман - Чего ты ее до сих пор не отравил?
  - Люблю - пожал плечами я, заметил расширившиеся глаза Кро, и пояснил - Как друга.
  - Ну вот! - расстроился бог - После таких откровений ее тиграм уже не скормишь. А я только-только собрался вон тот рычаг повернуть. Ну да, что слева от трона. Экая досада! Ладно, забирай свою драгоценность!
  Он махнул лапкой и сотни алмазов, призывно поблескивающих в свете факелов, исчезли в никуда. Только одна подвеска и осталась.
  Вот ведь. Поди знай, что это - доброта или ловушка?
  Причем Кролина, пусть и знающая Ханнумана куда меньше, чем я, явно тоже задалась данным вопросом. Это было понятно из того, что она с радостным воплем не бросилась к заветной цацке, дабы сунуть ее с свою сумку. Напротив, она стояла и с сомнением смотрела на бога.
  - Не веришь? - верно истолковал ее взгляд Ханнуман - Мне - и не веришь?
  - Ну да - ответил ему за девушку я - Сам виноват. Такая уж у тебя репутация.
  - Я добрый и честный - приложил лапки к сердцу бог - Ладно, хорошо. Иногда - шалю. Случается. Но хорошим людям опасаться нечего. Эта девушка достойна награды. Мне не хамила, вела себя прилично, и тебя, гаденыша, убивать не стала. Так что... Ааааа! Знайте широту моей души!
  Он топнул ножкой и колба, выточенная из цельного алмаза, распахнулась. Вот он, заветный лук! Подходи и забирай!
  - Вот теперь точно ловушка - чуть ли не со слезами в голосе сообщила мне Кролина - Сердце кровью обливается.
  Она подошла к шкафу, сняла с гвоздика подвеску, с невыразимой тоской посмотрела на желанное оружие, но даже и не подумала к нему прикоснуться.
  Ханнуман, развалившись на троне, с интересом за ней наблюдал, никак не комментируя происходящее.
  - Закрылся квест - сообщила мне Кролина - Ты все?
  - Ну да - подтвердил я - Что надо - то сделал.
  - Благодарю тебя, Ханнуман - внезапно отвесила богу поклон девушка. Не поясной, разумеется, но довольно низкий - Если когда-нибудь я смогу тебе чем-то помочь, то буду рада это сделать.
  Чего-чего, а озадаченности на обезьяньей мордочке Ханнумана мне видеть ранее не приходилось. Правда, буквально через секунду он снова шаловливо оскалился, показав нам короткие желтые клыки, махнул лапкой, и перед нами оказался дверной проем, за которым виднелась зелень поляны, находящейся в центре джунглей.
  - Конец аудиенции - понятливо кивнул я, и шагнул вперед. Кролина молча последовала за мной.
  - Держи, воительница - из темноты храма, который мы только что покинули, вылетел сначала лук, а за ним колчан - Мне всегда врут, а ты сказала правду. В твоем голосе и твоем сердце не было лжи, ты и правда готова мне помочь. Будем считать, что я расплатился с тобой за ту услугу, что ты мне еще не оказала. Но помни - боги всегда взыскивают свои долги! Если же это оружие тебе ни к чему... Оставь его просто лежать на траве, и уходи.
  - Квест открылся? - сразу спросил у Кролины я - Если да - читай условия внимательно! Этот товарищ...
  - Ты меня еще поучи! - перебила меня девушка - Ого, божественный! Хотя - о чем я? Он же бог.
  - Бог - хихикнула темнота в дверном проеме - Настоящий! Кто бы что ни говорил!
  Кро прочитала условия, помолчала, несколько раз подпрыгнула на месте, хлопая над собой ладошами, а после подошла и подняла с земли оружие.
  - Вот и славно! - сообщил нам голос Ханнумана, а после дверь захлопнулась, закрыв проход в храм.
  - Кабала? - уточнил я приличия ради.
  Серьезно - даже интересно не было. У меня своих забот полон рот, что мне до чужих? Она знала, у кого берет квест, так что пусть теперь сама разбирается.
   - Не то, чтобы - уклончиво ответила Кролина - Скорее - неопределенность. Что-то, когда-то, где-то. И все это - потом, не сегодня.
  - Понятно - я потянулся - Ну, ты куда сейчас?
  - Я-то? - ответила девушка рассеяно, и тут же зло проорала - Сука! Лук на сто восьмидесятый уровень! Скотина ты такая!!!! Сто восьмидесятый!
  Мне показалось, или рядом с нами кто-то тихонечко так захихикал?
  - Кро, успокойся - посоветовал я беснующейся... хм... воительнице - Такова божественная суть Ханнумана. Не умеет он по-другому. Да и не обманул он тебя, просто всей правды не сказал. Тем более, что ты у него ее и не просила.
  - Сто восьмидесятый! - запал гнева прошел, и теперь Кро чуть ли не хлюпала носом - Гадство какое! Даже если с зельями и магической поддержкой, если в режиме 'двенадцать часов в день', то все равно быстро мне столько не набить.
  - А ты куда-то спешишь? - приобнял ее я - Вроде как игра завтра не заканчивается. Впереди смутное время, война, распри богов и ловля чужой рыбки в мутной воде интриг. Там тебе и опыт, и все остальное будет. Ну, солнышко! Выше нос. К тому же, не возьми ты этот лук, потом себя годами за это ела бы. День за днем. Такова людская натура. И так нам плохо, и эдак тоже.
  - Руки убери - уже знакомым и привычным тоном посоветовала мне девушка - И если сейчас прозвучит что-то вроде 'у меня похлеще обломы случались, и знаешь, что лучше всего помогало?', то я буду очень разочарована.
  - Да не собирался вроде подобный текст произносить - выполнил ее просьбу я - Это теперь такие подкаты в ходу? Мол, и не такое бывало, поехали ко мне, снимем стресс? Мельчает молодое поколение, фантазия на нуле. Или ты просто не очень везучая в личном плане, и тебе попадались зануды без куража в крови.
  - Я на Запад, к королеве Анне - не стала продолжать беседу на столь скользкую тему девушка - Пойду квест сдам. Айда со мной. Ты вроде там тоже много кого знаешь, глядишь, быстрее управлюсь с делами. А потом махнем вместе на сборище лидеров.
  - Не-а - покачал головой я, решив, что если даже Анна еще и не вернулась, то Вайлериус у Кро точно квест примет, потому и без моей помощи она отлично управится - У меня другие планы. Ребятам привет передай, и скажи, что я не по своим вопросам мотаюсь, а по общим. Тем более, что это чистейшая правда. И это... С 'Вербумами' поосторожней будь. Нет, так они вроде люди внятные, но все же мы с ними пуда соли пока не съели.
  - Ладно - миролюбиво согласилась девушка, неожиданно чмокнула меня в щеку и секундой позже растворилась во вспышке портала.
  А следом за ней и я покинул многоцветье Юга, променяв его на монотонную серость скал, окружавших резиденцию Ордена Плачущей Богини.
  Сдается мне, что когда те, первые рыцари тут, в Леебе, строили цитадель, то они, должно быть, специально всяческую зелень в этих краях извели. Чтобы всякий сюда пришедший понял, что здесь праздника нет и быть не может. Аскеза и угрюмое служение высшей цели - вот основы местного бытия.
  Потому, наверное, некоторые рыцари так радуются, увидев Трень-Брень. Эта забавная девчушка при всех своих недостатках, являет собой Жизнь во всем ее нелепом и прекрасном многообразии, а потому напоминает им, годами сидящим за этими стенами, о том, что есть вокруг и другой мир, с запахами, звуками, чувствами и вкусами.
  Впрочем, все эти нюансы меня сейчас мало интересовали. Я прибыл с конкретной задачей, и главным теперь было то, чтобы тот, кто мне нужен, оказался на месте.
  - Лэрд Хейген - латные перчатки постовых, расположенных у входа в цитадель, брякнули о доспехи в том месте, где у всякого порядочного рыцаря бьется горячее и отважное сердце - Великому магистру фон Ахенвальду немедленно будет доложено о вашем прибытии.
  - Не надо - остановил я начальника караула - Я не к нему. Брат Юр здесь? Никуда не отбыл?
  - Он в цитадели - задумавшись на секунду, ответил мне рыцарь - В самом деле, он несколько дней отсутствовал, но как раз вчера вернулся. Ему доложить о вашем прибытии?
  - Лучше провожатого дайте - попросил я его - К фон Ахенвальду дорогу я помню, а вот к казначею просто так не дойдешь. Боюсь, заплутаю в ваших коридорах, пока до его каморки доберусь.
   Ну да, каморки. Помещение у брата Юра было скромное донельзя. С его-то влиянием и свободным доступом в казну он мог развернуться так, что ого-го! Но нет - маленькая комнатушка с крохотным окошком, половину которой занимал стол, заваленный бумагами и пара стульев.
  И ведь не напоказ он так существовал, ему на самом деле этого минимума удобств хватало для счастья. Наверное, потому что для него оно было не в роскоши, а в чем-то другом. Чем-то таком, что лежало вне моего понимания. В том, что иные философы называют 'жить ради идеи'. Хотя, ради правды, идеи тоже у всех разные бывают. У меня в реале имеется один приятель, он тоже себе во всем отказывает ради нее, родимой. Да что там - ей одной и живет. Вот только идея эта - купить себе в южных морях остров с местным населением, причем предпочтительнее всего не сильно цивилизованным, а после вести жизнь плантатора шестнадцатого века. Ну, разве что только без физического насилия над населением. Дикое-то это население дикое, но про суды и защиту прав человека оно все равно слышало.
  И ведь купит. Тем более, что цена такого острова на фоне стоимости не самой большой 'двушки' в районе Садового кольца, выглядит не столь и катастрофичной. А если совсем в центре Москвы, где-нибудь на Манежной или Тверской, так и вовсе смешной.
  - Х-хейген - брат Юр, старательно скрипевший пером по пергаменту, поднял голову, услышав звук открывающейся двери, и, казалось, совершенно не удивился, увидев меня - Р-рад твоему в-визиту. Только п-подожди минуту, я закончу это п-письмо.
  Я примостился на стуле и стал думать, как бы так половчее начать разговор. В смысле - чтобы цена для меня не оказалась слишком высокой. Это с тем же Ахенвальдом удобно, он истинный рыцарь, его на одном уважении к памяти предков можно было бы в эту историю втравить. Мол - прошлое Ордена свято, проклятая ведьма лапает его своими грязными руками, и так далее.
  Брат Юр в подобную чушь не верит. Все эти идеалы нельзя потрогать руками, а, значит, они не существенны. Он прагматик от мозга костей, и прекрасно поймет, что в данной ситуации мне Орден нужнее, чем я Ордену. И выставит счет.
  Что? Я говорил о том, что брат Юр работает за идею? Ну да. Но я говорил и о том, что идеи бывают разные. Я не знаю, какая именно из них владеет душой этого человека в невзрачном черном балахоне. Но она точно не о дружбе всех со всеми и мире во всем мире. Не его это.
  - Итак - брат Юр присыпал пергамент песком, а после свернул его в 'трубку' - С чем п-пожаловал?
  - С предложением - так и не придя к определенному решению, ответил я - Я тут кое-что разузнал... Вы же знаете, я общаюсь с самыми разными существами, и иногда меня заносит в довольно странные места.
  - Есть у тебя т-такая слабость - благодушно подтвердил брат Юр - Я подобное не од-добряю, но твоя ж-жизнь - это твоя ж-жизнь. И?
  - Вам ведь знакомо имя 'Ательстан'?
  - Ст-тарое имя - передернул плечами казначей - Сейчас им детей почти не наз-зывают. Архаика. Д-да и мода поменялась. Ч-чушь конечно - мода на им-мена. То всех М-марками называют, то Дж-жонами, а то и Аристофанами. Что за имя т-такое - Аристофан?
  Оп-па! Зацепило. Мне знаком и этот поток мыслей, который убаюкивает собеседника, и этот дружелюбный тон, и этот цепкий взгляд. Тот, который тебя уже обмерял, взвесил, оценил и признал достойным для того, чтобы назвать 'целью'.
  Ему интересно, что уже здорово. При своих, ясное дело, не останусь, но, если повезет, все же доберусь до цели. Но не это главное. Самое важное, потом, когда все кончится, оттуда живым уйти. Не дает мне покоя мысль о том, что слишком глубоко я погружусь в неприглядное прошлое Ордена. Настолько глубоко, что статус может поменяться с позиции 'друг' на клеймо 'нежелательный свидетель'.
  Не скажу, что сама мысль о смерти меня очень-то пугает, но с учетом специфики квестов и общей сложившейся ситуации никто не скажет, как эта гибель может сказаться на конечном результате. Да и вещей жалко.
  А самое главное - мне очень не хочется лишаться поддержки Ордена. Я к ним привык за это время.
  Может, и правда надо было не к брату Юру, а к фон Ахенвальду сходить? Взять с собой фею, пусть та его опять 'деда Лео' поназывает. Старик размякнет, тут я его и 'хап'.
  - Т-так что с этим Ательстаном? - уточнил казначей - Ч-что он натворил?
  - Шалун он был - расплылся в улыбке я - Безобразник тот еще! И деревни жег, и людей убивал, и клятвы нарушал. А еще он с ведьмой сошелся очень-очень близко. Настолько, что у них даже ребеночек родился. Рыцарь и ведьма! Звучит как название немудрящего дамского романа. Самое же пакостное, что Ательстан этот приходился родным братом...
  - П-понятно - остановил меня брат Юр - Д-дальше не надо. Это д-давняя история, которую м-мы стараемся не вспоминать. Н-нет, тайны в этом н-никакой нет, но - зачем? Д-да, Ательстан предал и св-воих друзей, и д-данные им клятвы, и п-память брата, это так. Д-да, его лучший друг С-сонарола сначала уб-бил в-ведьму, что стала возлюбленной рыцаря-ренегата, а п-после и его самого. И в к-конце концов немного п-подправил историю Ордена. С-собственно, даже и не историю еще, а ее ос-сновы. Н-невелик грех, на мой взгляд.
  - Эти нюансы мне неинтересны - прищурился я - Ваша история, ваши тайны - я тут лишний, разбирайтесь сами. У меня в этом деле имеется чисто практический интерес. Думаю, вам известно, что у Ательстана в момент гибели имелись при себе некие бумаги?
  - П-положим - брат Юр стал похож на гончую, взявшую след волка.
  - И какие именно - тоже известно?
  - С-само собой - подтвердил брат Юр.
  Сдается мне, что он блефует. Или нет? Черт, никогда с ним ничего заранее не знаешь.
  Я сделал ход конем. Я изобразил на лице ироническую усмешку и замолчал.
  - С-соагда - спустя минуту произнес брат Юр - Бумаги, что Ательстан з-забрал из Академии М-мудрости. В-верно?
  - Если вы знали, чего ж старуху до сих пор не отловили? - удивился я.
  - П-почему, ловили - брат Юр откинулся на спинку стула - И тогда, во времена С-сонаролы, и потом, и даже в м-мою бытность. Р-рыцарей положили много. Толку чуть.
  - А если я скажу, что у меня есть способ разговорить эту особу? - мой голос приобрел интонации провокатора из дешевого сериала о войне - Полной гарантии не дам, но кое-что в запасе имеется.
  - Я отвечу - это инт-тересно - подумав, ответил брат Юр - М-можно внести предложение н-на совет, в течении м-месяца оно будет рассмотрено, и п-после...
   - Поимка старухи Гедрон напрямую связана с тем делом, что более других сейчас интересует Орден - прервал его я - Тем, что вы мне поручили. Так что быстрое решение данного вопроса в ваших интересах.
  - Вот с этого и с-следовало начинать - назидательно произнес брат Юр - А т-то начал п-плести какие-то уз-зоры, про к-клятвы и т-тайны седых времен.
  И ведь не возразишь. Вот как он всякий раз умудряется вывернуть ситуацию таким образом, что я себя дураком ощущаю? Или дело не в нем...
  Да нет, в нем. Точно в нем.
  - С-сразу обозначу нашу п-позицию - брат Юр снова посерьезнел, а глаза его заледенели - Если Орден поможет в-вам, лэрд Хейген, и д-дело выгорит, т-то все документы, что будут об-бнаружены, переходят в собственность Ордена. В-все! До единой б-бумажки. Это условие н-не обсуждается. М-мало того - п-прямо здесь и с-сейчас вы дадите мне к-клятву в том, что н-никто и никогда не уз-нает о том, что они в-вообще существовали н-на самом деле. П-пусть все так и д-думают, что данные б-бумаги только л-легенда, д-древняя и неприглядная.
  Ого. На 'вы' перешел. Видно, и правда в прошлом Ордена всякого разного много понамешано, из числа того, о чем вслух не говорят. Ну да ничего, доберусь до бумаг, пойму чего это казначей так встрепенулся.
  - Но я с ними ознакомлюсь - припечатал ладонь к столу я - Иначе зачем оно все мне вообще нужно?
  
  Вам предложено принять задание 'Мертвые должны молчать'
  Условие - вы берете на себя обязательство не присваивать ни единого документа из архива рыцаря Ательстана, а также никогда и нигде не упоминать о том, что вы его вообще видели.
  Награды:
  5000 опыта;
  Принять?
  Внимание.
  В том случае, если вы нарушите данное обязательство, ваши отношения с Орденом Плачущей Богини будут изменены до состояния 'Вражда'.
  
  - У т-тебя будет такая в-возможность - подумав, произнес казначей - Д-договорились
   - Клянусь в том, что буду молчать о прочитанном и увиденном - нажал кнопку 'Принять' я - Как рыба.
  Брат Юр с прищуром посмотрел на меня, после помахал перед моим носом указательным пальцем правой руки, как бы говоря: 'Смотри, слово дано', и снова откинулся на спинку стула.
  - Вот только я не знаю, где мне искать зловредную старушонку - вздохнул я - Ее же по всем Раттермарку носит. Неугомонная она.
  - Это не твоя п-печаль - отмахнулся брат Юр - П-поиски этой дамы Орден б-берет на себя. Главное, не подведи м-меня потом, когда придет время р-развязывать ей язык. П-признаться, даже я опустил руки в д-данном вопросе. И так ее т-терзал, и эдак. Д-даже у нашего общего д-друга позаимствовал м-мастеров из тех, кто умеет р-разговорить самых упорных молчунов, есть у него т-такие. И все впустую. Н-ни слова на нужную тему не п-промолвила ни разу. З-зато на проклятья не скупилась. А они у нее с-сильные. Два раза сам чуть не п-погиб из-за них. Хорошо хоть с-среди моих знакомых м-магов хватает, что эту д-дрянь снять могут.
  Как-то очень уж легко казначей мне поверил. Хотя... Подозреваю, что он просто догадался, чьей именно поддержкой я заручился. Да и потом - он ничего не теряет. Расплачиваться с тем, кто нам поможет, придется мне, жизнью рисковать - рыцарям. А он, как всегда, получит то, что хочет легко и бесплатно.
  Интересно, а учеников брат Юр не набирает? Я бы у него постажировался. К Кемалю в ученики не пошел, а вот к нему бы - запросто.
  - Что от меня зависит - все сделаю - заверил его я - Вы только ее найдите, причем, желательно, поскорее. Времена наступают неспокойные, вон, как континент потряхивает. Того гляди, война полыхнет как костер, народ друг дружку резать начнет. Тогда нам всем не до престарелой ведьмы станет, другие интересы появятся. Ордену сирых и убогих защищать, мне Пограничье от агрессора беречь.
  - В-война - привычное состояние ч-человечества - возразил мне казначей - Они и не п-прекращались. Просто раньше они б-были локальными, и не настолько з-заметными. А теперь в-все будут воевать со в-всеми, что есть г-гимн идиотизму. Потому Орден с-собирается остаться в стороне от г-грядущих битв. Мы з-запремся тут, в Л-леебе, заранее заявив о своем н-нейтралитете, и предоставим убежище ученым, м-музыкантам, л-лекарям и т-тому подобным личностям, которые н-не способны п-позаботиться о себе в л-лихолетье.
  - А как же Черный Властелин? - с легкой ехидцей уточнил я.
  - Он наш в-враг - не задумываясь, ответил мне брат Юр - Если он п-пересечет Крисну, то м-мы примкнем к той р-рати, которая встанет против н-него. Это наш д-долг.
  - Позиция - признал я.
  Вот только есть еще один момент. А что если ваша вновь найденная богиня отдаст Ордену приказ поддержать силой... Неважно. Кого-то. Например - нас. И что тогда? Вы скажете 'нет'? Сомневаюсь.
  А если мы займем сторону Странника? Ну так, в порядке бреда, предположим? И тогда как? Коллективное самоубийство всех рыцарей в связи с крушением идеалов?
  Шаткая позиция у Ордена. Очень шаткая.
  Или брат Юр опять мне дует в уши?
  Ладно, это все на потом можно отложить. Но не забыть, ибо Орден - это сила, о которую никогда не стоит сбрасывать со счетов.
  Самое главное, я добился своего. И даже более того. Мне теперь не надо Файролл копытить в поисках ведьмы, что неимоверно радует.
  - Т-тебя известят, когда п-придет время отправляться на охоту - брат Юр снова взялся за перо и пододвинул к себе очередной свиток.
  - Если меня не найдете, можно будет передать информацию...- начал было я, но казначей меня перебил:
  - Т-тебя найдут, не п-переживай. Т-ты же знаешь, у Ордена длинные р-руки.
  Хоть бы усмехнулся, давая понять, что данная фраза - шутка.
  Вот интересно, почему расставаясь с этим человеком, я всякий раз ощущаю, что он где-то и в чем-то меня нагрел? Может, потому что все именно так и обстоит?
  Да и вообще - не так, как всегда прошел это визит. Брат Юр сегодня был каким-то отчужденным. Может, он просто устал от своих вечных интриг?
  Селгар в очередной раз оглушил меня своим гвалтом, шумом и воплями торговцев.
  - Вай мэ, брат! Купи кынжал! Сталь - изюмительный! - буквально вцепился в меня заросший черным волосом торговец, беспардонно всунув мне свои губы прямо в ухо - Рэжет всо! Барашек, враг, неверный жена! Главное - не забудь к нему у меня ножны купить! И тогда пояс ты получишь бесплатно, мамой клянусь!
  - Что твой кинжал? - вцепился в меня, с другой стороны, еще один торговец, судя по внешнему виду родной брат первого - У него он уже есть! Ему нужны слава и богатство! И, клянусь богами, у меня имеется и то и другое! Вай, воин, благодари небеса за нашу встречу! Они подарили тебе такой шанс, которого второй раз ты не получишь! Именно у меня, Юсуфа Стервятника, есть карта заброшенного города, где скрыты...
  - Отцепитесь от меня оба - потребовал я, сбрасывая с интерфейса сразу два сообщения - о том, что я могу взять квест с дивным названием 'Золото в песках? Ну-ну!', и предупреждение системы, в котором меня призывали быть бдительным, ибо в Селгаре полно мошенников вообще, и карманников в частности - Стража!!!!
  Волшебные слова сработали, оба проходимца мигом скрылись в ближайшем переулке.
  Не зря я сюда только вечером хожу, когда базар уже закрыт. Вот ведь хаос какой!
  До башни Бахрамиуса я добрался с огромным трудом, то и дело отбиваясь от назойливых торговцев всем-всем-всем, и раздавая не сильные (чтобы система мой ник в красный цвет не окрасила), но унизительные тумаки воришкам из числа игроков, как правило, очень невысокого уровня. Один из них, кстати, даже попробовал меня пристыдить за то, что я только о себе и думаю. Мол - если все будут драться, как ему навык прокачивать? Я до такой степени удивился, что даже не сразу нашелся, что на это ответить.
  - Эй! - постучал я в массивную дверь - Есть кто дома?
  Тишина.
  Я снова постучал. Потом сменил кулак на каблук, отчего удары стали куда громче. Вот только результат не воспоследовал.
  Значит - пролетел я с этим вариантом. Беда. Вот прямо - беда. Других знакомых волшебников-НПС такого уровня, причем готовых держать язык на привязи, у меня нет. Про все остальное и говорить нечего. Хотя, ради правды, на то, что Бахрамиус поможет мне связаться с Бароном, я особо и не рассчитывал, но вот Дорога между Дорог для меня, похоже, закрылась, не открываясь.
  И в тот момент, когда мне стало жалко себя настолько, что я даже стал подумывать о том, чтобы выйти из игры и жахнуть пару рюмашек чего-нибудь спиртосодержащего, а после пойти и озадачить Костика новой задачей, что, в принципе, не очень честно, но зато практично, дверь за моей спиной скрипнула, и сонный голос спросил:
  - Зачем так долго и громко стучишь, слушай? Послеобеденный сон угоден небесам. Уходи, назойливый посетитель, и не подходи больше к эта дверь. А если не послушаешь, то клянусь могилой моего отца, большое горе в твой дом приди.
  Уффф! Не знаю, тут ли Бахрамиус, но наличие слуги - это уже здорово. Это - шанс!
  - Друг мой! - распахнул я объятья навстречу двухметровому верзиле с носом, похожим на большой банан, и в засаленной тюбетейке на голове - Как твои дела! Помог ли мой подарок твоей беде?
  Эту тюбетейку я сам привратнику мага давным-давно подарил, пообещав, что она стимулирует рост волос на его лысой голове. Вообще-то я ее нашел в куче хлама, которая осталась в пещере Орта после того, как он отбыл на Равенхольм, потому она вряд обладает хоть какими-то магическими свойствами. Но с учетом того, что привратник Бахрамиуса парень недалекий, шансы на положительный ответ крайне велики.
  - Мой дорогой! - завопил слуга мага так громко, что пара прохожих шарахнулись от него в сторону - Как я рад тебя видеть! Вот, гляди!
  Он сорвал с головы тюбетейку и показал мне ежик волос, причем отчего-то веселого оранжевого цвета.
  - Фига себе! - ошарашенно почесал я затылок - Работает!
  Вот не ожидал. Хотя - почем нет? Орт теперь кто? Бог. И предметы, которых он касался, тоже, скорее всего, обрели какие-то магические свойства.
  Хм. Может, отправить в его пещеру кого из клана? Пусть там как следует пошарят, тайники поищут, да и в куче того мусора еще пороются. Не так много в игре еще предметов, ранее принадлежащих богам, а потому стоят они дорого.
  - Ты к хозяину? - потискав меня в объятиях, спросил привратник - Да?
  - А он там? - с замиранием сердца поинтересовался я, потыкав рукой в направлении окон башни.
  - Как же! - приподнял меня в воздух обрадованный слуга - Для тебя - да. Он мне давно сказал, что если ты снова придешь к дверям его дома, то встретить тебя как родного! Пошли скорей, порадуем хозяина!
  Камень с души упал. Даже не камень - валун.
  - Давай! - немедленно согласился я - Веди!
  
  
   Глава седьмая
   в которой речь идет о старых знакомых
  
  Все тот же обычный коврик вознес нас на самую вершину башни, и я в очередной раз убедился, что волшебником быть выгодно. Ну, кто еще сделает себе подобие лифта в мире меча и магии? Да никто. А они - пожалуйста.
  Бахрамиус по своему обыкновению возлежал на подушках и предавался томной лени, что еще раз подтверждало мою правоту. Вот я, воин, только и делаю, что землю ногами топчу, в поисках хлебушка насущного. А у мага и так все хорошо. Знай лежи и жди, пока все само к тебе придет.
  И ведь приходит!
  - Дорогой друг! - увидев меня, волшебник радостно распростер руки в стороны, при этом даже не подумав встать на ноги - Как я рад тебя видеть! В моем сердце распускаются розы! Ложись рядом!
  Ох уж эти мне восточные штучки! Услышь такое кто посторонний, невесть что подумал бы. И объясняй потом, что никакого такого второго смысла в этом предложении нет. И первого тоже. У местных богатеев большая часть жизни проходит в положении 'лежа'. Нет на местном Востоке стульев.
  Ложиться я не стал, присел на одну из подушек, сложив ноги по-турецки.
  - Щербета? - радушно предложил волшебник, и кувшин с затейливой чеканкой на боках, стоящий на низеньком столике, забрякал крышкой - Или же желаешь зеленого чаю? В столь жаркий день он и полезен, и приятен.
  - Яду бы - не стал кривить душой я - По нынешним делам, он самое то. Хорошего, покрепче.
  - Вижу, тебя что-то гнетет - поцокал языком Бахрамиус - Поделись со мной своими печалями. Может, я смогу чем-то помочь?
  - Не стану врать - с тем и пришел - не стал чиниться я - Ты моя последняя надежда, великий маг. И я очень рад, что застал тебя здесь. Если честно, опасался, что ты уже отправился к нашему повелителю, где занял приличествующее тебе место близ его черного трона. Где-то по правую руку.
  - Хотел - посерьезнел волшебник - Собрался уж. Но мне было велено пока ждать здесь. Чего именно ждать, он не сказал, но это и не столь важно. Знаешь, воин, я со времен учебы никогда ничьим приказам не подчинялся, всегда поступая так, как хотелось мне самому. Он - первый человек за много десятилетий, пред чьей волей я склонился, потому любой его приказ для меня единственно верное решение. Сказано ждать - буду ждать. Тем более что дом есть дом, тут всяко лучше, чем в гостях.
  - Это да - согласился я - Тут и стены помогают. Так значит у тебя есть возможность говорить с ним?
  Бахрамиус ничего мне на этот вопрос не ответил, изобразив ладонью правой руки некое волнистое движение. Мол - наука имеет много гитик.
  - Там, рядом с ним, обретается некое...эээээ - я задумался, как бы так охарактеризовать Барона. Существо? Если до моего костлявого приятеля это слово дойдет, то он обидеться может. На бога же он пока не тянет. Ну да, многие его за такого держат, но все же для меня он пока не таков - Некая сущность. Она носит забавную шляпу, руководит мертвыми и постоянно жует орешки. Имя ей, точнее ему - Барон Сэмади.
  - Я слышал про данное существо - заинтересовался Бахрамиус - Черный Отцеубийца, так его теперь зовут на темных путях. Многие из тех, кто умер, но продолжает жить, и ранее числили эту сущность своим повелителем, а после того, как сила Чемоша перешла в его душу, стали просто-таки рваться под его знамена. Еще знаю, что все силы Света пытались найти его и убить, пока он был на их землях, но этот Сэмади сумел уйти за Крисну, на земли нашего с тобой владыки, где был им обласкан и приближен к трону.
  - И мне позарез надо с ним поговорить - подытожил я - Сил нет, как нужно. Но как до него достучаться, понятия не имею. Не поможете?
  - Увы и ах - огладил бороду Бахрамиус - Как? Люди еще не придумали таких устройств, чтобы общаться друг с другом на расстоянии. Иногда повелитель приходит ко мне во снах, чтобы изречь очередное свое поведение, но это другое. Извини, друг мой, но тут я бессилен. Но если случиться так, что я все же покину свой дом и приду туда, куда рвется моя душа, то передам твою просьбу Черному Отцеубийце. Даю в том слово.
  - Беда - загрустил я.
  - А что он может такого, что не под силу мне? - уточнил маг - Расскажи о своих печалях. Видят небеса, я не последний из чародеев Раттермарка.
  - Дорога между Дорог - не стал особо ломаться я - Мне надо попасть на нее, и кое-что там найти.
  - Однако - помолчав, изрек Бахрамиус - И в самом деле непростой тебе выпал жребий. Причем самое сложное не попасть туда, а что-то там отыскать. Я не раз бродил по тамошним туманным тропам, и признаюсь честно, всякий раз ломал голову над тем, вернусь я обратно или нет. Случалось, что мне доводилось обрести желаемое, то, за чем туда шел. Но чаще просто возвращался с пустыми руками. Это странное место, в котором нет привычной нам логики событий. Шаг в сторону с дороги - и ты можешь навсегда заблудиться в отражениях других времен и других миров.
  - Не мой сегодня день - сообщил я собеседнику - Совершенно. А что вы там сказали насчет того, что попасть туда несложно? Я знаю, что там ритуал нужен, причем очень непростой.
  - Это так - подтвердил Бахрамиус - Но ритуал нужен тем, кто не заключил договора с элементалями земли, воздуха и времени. У них нет ключа, который открывает замок, и они пользуются отмычкой, заходя на Дорогу между Дорог с черного хода.
  - А вы этот договор заключили? - уточнил я.
  - Разумеется - улыбнулся чародей - Еще лет сто назад. Дело непростое, но нужное. Не ради этого пути в тумане, у меня имелись и другие резоны. И, не самолюбия ради, а правды для, скажу тебе, что еще только двум магам, помимо меня, удалось заключить подобный договор. Из ныне живущих, имеется в виду.
  Правильно я сделал, что к нему заглянул, можно мысленно погладить себя по голове. Бахрамиус - выигрышный билет, который есть у каждого серьезного квеста. Мне про них Валяев еще давным-давно рассказал. У заданий, которые предполагают нелинейность и многослойность всегда есть несколько сложных вариантов решения и один простой. Только отыскать этот короткий путь всегда очень непросто. Настолько, что легче идти трудным и длинным путем. Хотя иногда случается и так, что ответы лежат на самой поверхности. Просто их не видит никто, включая меня, любимого.
  - А мне эту дверь откроете? - напрямую спросил я - Мне правда туда надо.
  - Зачем? - глаза чародея блеснули - Скажи, а я решу. Только говори правду, не порть наши отношения грязной ложью.
  - Мне надо найти там развалины храма богини Тиамат - чуть помедлив, признался я - Отколупнуть от них один кирпичик, после притащить его в наш мир.
  Чародей протянул руку к четкам, лежащим рядом с ним на золотом подносе, цапнул их своей тщедушной лапкой, и начал сочно щелкать костяшками.
  Он молчал. Смотрел на меня - и молчал.
   - Еще хотелось бы разведать, куда Демиурги отправили часть богов в дни Исхода. Но это так, между прочим - добавил я - Из одного древнего свитка я выяснил, что именно туда, на Дорогу между Дорог они увели тех, кто не запятнал себя предательствами, убийствами и ложью. Не факт, что они оставили их там, но кто знает?
  - Не оставили - наконец подал голос маг - Это точно. Демиурги в этом месте подобны нам, смертным. Они там только гости, их власть в тумане междумирья ничто. Кто бы им позволил там что-то оставить? И следа ты тоже не найдешь. Слишком много времени прошло. Для Дороги между Дорог день является вечностью, а вечность там кажется днем.
  С одной стороны, это хорошо, потому что теперь появилась предельная ясность в квесте с Соагдой. Надо ловить бабку Гедран, и терзать ее при посредстве богини. С другой - жалко. Было у меня подозрение, что эта самая Дорога есть альтернативное решение квеста. Ан нет, обманочка оказалась.
  - Значит, ты присягнул Тиамат - задумчиво протянул Бахрамиус.
  - Она темная богиня - поспешно сообщил ему я - И симпатизирует нашему Повелителю, это мне известно наверняка.
  - Тиамат сама тебе про это сказала? - с долей иронии поинтересовался маг.
  - Ну да - подтвердил я - Лично.
  - Не врешь - удивленно дернул себя за бороду мой собеседник - Клянусь предвечным небом - ты не врешь.
  - Сами же сказали - не оскорблять наши отношения ложью - пожал плечами я - И потом - мы служим одному господину, у нас одна и та же цель на двоих. Какой смысл в обмане?
  - Я открою тебе дверь - заявил Бахрамиус, как видно сделав из услышанного какие-то свои, только ему понятные выводы - Мало того - подскажу тебе, как обмануть хранителей того места, куда ты направишься. Не обещаю, что мой совет поможет тебе достичь поставленной цели, но он точно даст тебе возможность вернуться назад, сюда, в наш мир. Но предупреждаю - то что ты услышишь, может тебе не понравится.
  - Мне вообще много чего не по душе в этом мире - отмахнулся я - Например тот факт, что для общения со старым другом мне придется пересекать реку вплавь, причем без возможности вернуться обратно.
  - Не стоит спешить с выводами - посоветовал мне Бахрамиус - Сначала послушай, что я тебе скажу.
  Я устроился поудобнее и обратился в слух.
  - Не стоит верить слухам о том, что Дорога между Дорог является местом, которое крайне опасно - лукаво улыбнулся Бахрамиус - Возможностей умереть там не больше, чем здесь, в нашем мире. Попавшему туда не грозят страшные звери или коварные убийцы. В них там нет недостатка, но все они не более чем собственные отражения. Эти существа жили когда-то и где-то, но теперь они не более чем тени, скользящие по солнечному лучу. Равно как и мы, идущие от жизни к смерти по своей собственной дороге между дорог. Нет, самое опасное там - сделать шаг в сторону и сойти с широкого пути на узкую тропу. Я уже это упоминал в нашей беседе. Но и тогда у странника, забредшего в это место будет шанс на спасение. Один единственный шанс. И то он у него появится лишь в том случае, если заранее о нем позаботиться.
  Я начал догадываться, о чем идет речь. Если я прав, то способ и в самом деле так себе. Даже учитывая тот факт, что мы находимся в игре, где все очень и очень условно.
  - У каждого своя судьба - продолжал вещать Бахрамиус - Она записана там, в небе. Когда мы приходим в этот мир, солнечный луч делает росчерк на белоснежном облаке, заранее определяя все наши победы и поражения, удачи и потери. Но то здесь, в нашем мире, под этим небом. А Дорога между Дорог может изменить все, что тебе отмерило наше небо. Или оставить как есть, выпустив обратно, если ты подаришь ему чью-то чужую судьбу. Просто отдай этому месту чье-то будущее, подари ему новую бесплотную тень, которая вечно будет скитаться в тумане - и тебе откроется дверь, ведущая туда, куда ты хочешь. В смысле - ты сможешь попасть в любую точку своего мира. В любую! При условии, правда, что там будет находиться тот, кого ты знаешь лично. Вот такое странное условие. Ты понимаешь, о чем я говорю?
  - Ага - медленно кивнул я - Понимаю. Это значит, что я могу прямо к своему приятелю в гости нагрянуть.
  - Именно - заулыбался маг - Минуя посты Светлых, которыми они истыкали весь берег Крисны, и не обретя славы предателя, спаянного воедино с проклятием всех светлых сил Раттермарка. Разумеется, потом надо будет что-то придумать по поводу того, как вернуться сюда, но это более простая задача.
  - Здорово - потер подбородок я.
   - Это не все - заговорщицки подмигнул мне чародей - Самое славное, что дверь эту ты можешь открыть из любого места Дороги между Дорог. Из абсолютно любого. Произнеси слова клятвы, нанеси рану тому, кого наметил в жертву - и отправляйся, куда задумал.
   - Клятвы? - уточнил я.
  - А как ты хотел? - иронично заметил Бахрамиус - Ты заключаешь разовую сделку хранителями тумана, тут простого удара кинжалом в спину своему спутнику недостаточно. Там вообще немало нюансов, имей в виду. Но если ты решишься на то, что я предложил, я все тебе подробно обскажу.
  - Один вопрос - помолчав, произнес я - Тот, кто там останется, он...
  - Никогда больше не вернется в этот мир - закончил маг - Я же уже про это упоминал. Не совсем в прямую, но ты умен, мой друг, ты все сразу понял.
  - Понял - подтвердил я - Но хотел убедиться в своей догадке окончательно.
  - Жизнь за жизнь - рассмеялся Бахрамиус - В этом наши реальности похожи.
  И кого мне скормить Дороге? Игрока или НПС? Интересно, что случится с игроком, если отдать его в залог этому странному месту? Сможет он переместиться к последней точке сохранения? И куда попадет в случае смерти?
  Вопросов больше чем ответов.
  Опять же - кого брать, если остановиться на кандидатуре игрока? Кого-то из своих, предупредив его о том, куда мы идем, и что его ждет, или сыграть втемную с левым человеком? Если честно - второй вариант предпочтительней. А ну как игрок все же там завязнет намертво, без шанса на возвращение? Файролл непрост, от него чего угодно можно ждать. У меня же все люди на вес золота.
  Взять, к примеру, какого-нибудь зеваку, в которых нет недостатка. Они что ни день, так по замковому двору бродят, у Флоси амулеты покупают. Вон, в последний раз я такого одного простофилю созерцал. Пятидесятый уровень, незамысловатый ник, что-то вроде 'Деникос', раскрытый рот и вытаращенные глаза. Турист с дальним прицелом, а-ля 'возьмите в клан, уровень у меня пока невысокий, но как только вы меня экипируете и прокачаете, так я сразу пригожусь'. Найти вот такого Деникоса, пообещать ему золотые горы, принять в клан, подарить пару средних и не очень нужных шмоток, после завести на Дорогу между Дорог, да там и оставить в качестве жертвы. А по возвращении сразу же его из клана пинком под зад вышибить.
  И концы в воду.
  Ну да, звучит все это так себе, чего скрывать. Но, с другой стороны, этот самый Деникос со мной в аналогичной ситуации церемониться не стал бы. Знаю я таких. Они добрые, пока ты соответствуешь их ожиданиям. Но чуть не по их пойдет, и сразу доброта куда-то девается, зато хамство и наглость остаются.
  И чего его жалеть?
  Хотя это все так, мысли с юмористическим оттенком. Не стал бы я никого так подставлять. Это уже совсем за гранью. С таким подходом к делу можно очень быстро докатиться до полного скотства, а мне это не нужно. Я не ангел, это да. Но и не совсем уж сволочь.
  Так что пусть живет это самый Деникос безмятежно, ничего ему не угрожает. Хотя бы потому что имеется у меня куда лучшая кандидатура для этой роли. Самое то, а не кандидатура. Применительно к данной ситуации можно сказать, что я, согласившись на предложение Бахрамиуса, сразу трех зайцев одной арбалетной стрелой прибью. И в данном случае угрызения совести меня терзать не станут, потому как я не подличаю, а воздаю кое-кому по заслугам. Я всегда плачу свои долги, есть у меня такая странная привычка.
  Имеется еще вероятность того, что маг меня использует в каких-то своих играх, но это вряд ли. Захоти он меня убить, сделал бы это проще. Прямо здесь прикончил без особых хлопот.
   - Что мне в тебе по душе - ты сначала думаешь, а потом говоришь - сообщил мне Бахрамиус, наливая себе чая. Ну, как наливая - чайник сам накренился над пиалой, а та, в свою очередь, наполнившись, подлетела к хозяину - Это хорошо. Не понимаю тех, кто сразу кричит: 'да, я согласен', и только потом начинает выяснять детали дела. Это глупые люди. С ними не стоит связываться.
  - Что я буду вам должен за советы, подсказки и открытую дверь? - тщательно подбирая слова, уточнил я.
  - Ничего - отхлебнул чаю волшебник - Разве что одну мелочь, о которой даже упоминать не стоит.
  - А именно? - спросил я.
  - Если богиня Тиамат спросит, кто помог тебе добыть камень из основания ее старого храма, не забудь упомянуть мое имя.
  
  Вам предложено принять задание 'Услуга за услугу-2'
  Условие - сообщить богине Тиамат о том, что волшебник Бахрамиус оказал вам немалую помощь в решении вопроса, связанного с постройкой храма в ее честь.
  Награды:
  15000 опыта;
  7000 золотых.
  Принять?
  
  Не припоминаю, чтобы я говорил ему что-то про основание храма. Просто о кирпичике речь шла. Хотя - о чем я? Передо мной личность уровня Хассана ибн Кемаля. А то и самого брата Юра. Если не по силе и опасности, то по информированности - точно.
  А вообще забавно. Скоро я, наверное, получи титул 'Хейген-почтальон'. Или 'Веселый гонец'. Каждый второй через меня с Тиамат раскланивается. Хотя - чего удивительного. Богиня она сильная, влиятельная. Красивая, опять же.
  
  'Богиня Тиамат почувствовала, что ваши мысли обратились к ней, и вознаграждает вас за это.
  Характеристика 'Мудрость' увеличена на 37 единиц сроком на 3 часа'.
  
  Сработало! Не зря я изгалялся сейчас. Все-таки можно кое-что с благодетельницы поиметь, если подойти с умом!
  Давно хотел проверить эту задумку, но все как-то руки не доходили.
  - Тебе сейчас рассказать о том, что и как надо делать, или ты выслушаешь меня потом, после того, как найдешь себе спутника? - уточнил маг.
  - Сейчас - подумав пару секунд ответил я - И, если можно, поподробней изложите. Со всеми деталями.
  Деталей оказалось не так и много, как было обещано. Самое главное я, как выяснилось, я уже услышал. Надо взять с собой спутника, и в тот момент, когда я задумаю покинуть Дорогу между Дорог ударить его холодным оружием в спину и сказать: 'Это мой дар месту сему, с тем я его и покидаю'. После вспомнить лицо того, кого желаю увидеть, и мое желание сбудется. Правда, есть одна мелкая, но неприятная деталь. Если я снова пожалую на Дорогу, то тень моего обреченного на вечные скитания спутника может свести со мной счеты. И будет эта тень так сильна и опасна, что страшно представить. Не факт, что она учует мое присутствие там, но если подобное случится, то беда...
  Только на это мне плевать. Во-первых, у меня все равно не будет возможности в ближайшее время туда заявиться, во-вторых даже с моим цыганским счастьем в третий раз на Дорогу меня вряд ли занесет. Больно уж место экзотическое.
  Да и потом - тень НПС - возможно. Но тень игрока? Абсурд какой-то.
  Теперь осталось только придумать, как бы мне заманить будущую жертву с собой. Точнее даже не придумать, а разыграть все как по нотам. Там товарищ ушлый, его на мякине не проведешь. Та еще сволочь, а они, сволочи, подставы чуют как дворовый Бобик польскую полукопченую колбасу.
  - Приходи с этим человеком ко мне, сюда, и я открою вам проход на Дорогу - закончил свой рассказ Бахрамиус - Вообще-то я посторонних в башню не пускаю, но в этом случае ничего, можно. Все равно он больше никогда сюда не попадет, не так ли?
  - Именно так - заверил я его, а после мы оба засмеялись.
  В общем, встреча задалась. Прямо скажем, я бы очень доволен. Первый раз за последнее время все получилось лучше некуда.
  И только одно меня смущало - там-то где мне эти развалины искать? К тому же Бахрамиус упомянул еще одну странность Дороги между Дорог - более часа там находиться никому не рекомендуется. Прозевал момент - и все, даже жертва уйти тебе не поможет, так там и застрянешь.
   Понятное дело, что в этом случае я пойду к Костику, и он меня оттуда вытащит. Но кто знает, какими штрафами меня система может за такое самовольство наказать? С учетом тех ограничений, которые на меня наложило задание, меня от них силы свыше могут и не избавить.
  Но вообще час - это много. Опять же, маг упомянул, что там иногда встречаются существа, которые совершенно неагрессивны и относятся к путникам вполне благодушно. Настолько, что могут подсказать, куда тебе следует направиться, чтобы добраться до цели.
  Да и выбора у меня нет. Все равно на какие-либо подсказки рассчитывать не приходится. Если бы они тут, в Раттермарке, имелись, то сразу бы обозначились как побочный квест. Есть его нет, то остается одно - идти туда и искать на месте.
  
  'Привет, Мюрат.
  Знаешь, я подумал над твоими словами. Не скажу, что со всем сказанным согласен, но в главном ты прав - жизнь есть жизнь. Ты служил тому, кому считал нужным, и служил так, как считал верным. Не мне тебя за подобное судить, тем более что я сам не агнец.
  Если ты все еще хочешь примкнуть к моему клану, то бога ради. Скажу больше - у меня на носу вылазка в одно очень и очень странное место, где без толкового и знающего напарника делать нечего. Увы, в клане у меня подобных людей нет, по крайней мере пока. Все или 'зеленые' еще, или по характеру не подходят. Все же любят чтобы шашки наголо и в бой, мне такое не подходит. И ждать времени нет.
  К чему это все? Если тебе интересно мое предложение - пиши. Встретимся, пообщаемся, глядишь, какую кашу и сварим вместе.
  P.S. Сразу предупреждаю - высокого поста в клане быстро не жди. Если я тебя зову, это не значит, что я про все забыл.
  Хейген'
  
  Само собой, он мне не поверит. И я бы не поверил на его месте. Фальшью от этого письма разит за версту.
  Вот именно поэтому он и согласиться на встречу. А после и на вылазку. И там будет ждать от меня подлянки, вроде того, что я попробую от него сбежать. И, опять же - правильно. Только механизм подлянки таков, что мне не надо от него бегать, и в этом мой шанс.
  Если только он не знает про Дорогу между Дорог того же, что я услышал от Бахрамиуса. Но это вряд ли. Больно тема закрытая. Я еше тогда, давно, после взлома первой печати весь форум перерыл - и открытые темы, и закрытые. Только одно упоминание об этом месте нашел, и то в разделе 'Байки'.
  Мюрат, разумеется, игрок с большим опытом, но не настолько. Вот те богатые 'бобры', что время от времени через Кролину у нас покупают достижения, возможно про Дорогу в курсе. А Мюрат... Нет, тут крыша пониже, дым пожиже.
  Правда, по подлости своего нутра он меня во время вылазки сам убить может. Просто так, чтобы было. Но и это нестрашно. Душа убитого не остается в этом месте и отправляется в Свет или Тьму, так сказал Бахрамиус. Проще говоря - очухаюсь я на точке возрождения. Вещички накроются с концами, но это можно пережить. Куда хуже, что в этом случае квест накроется.
  Но риски есть всегда. Такова жизнь.
  
  'Все, достигли договоренности'
  
  О, Кролина прорезалась. Стало быть, саммит подошел к концу. Быстро.
  
  'И до чего договорились?'
  'Союзничество и взаимовыручка. Один за всех и все за одного. Плюс - границы на замке, когда начнется всеобщий хаос. Своих защищать, чужих отгонять, туристов шугать. Все и так было ясно, но всем хотелось, чтобы это прозвучало вслух'
  'Очень правильная точка зрения, товарищ Кролина. Полагаю, жители Пограничья не забудут вашей самоотверженности, и назовут вашим именем какой-нибудь населенный пункт и сорт пива'.
  'Тупая шутка'.
  'Каков шутник, таковы и шутки. Ладно, я офф. Все-таки воскресенье на дворе, надо хоть немного отдохнуть'.
  
  Думаю, что следующей фразой моей замши было нечто вроде: 'Скотина', но ее я не прочел, потому что вышел из игры. Хотелось закончить день на мажорной ноте. И неделю тоже. Хлопотная она выдалась.
  Жаль, жаль, что мои мечты так и остались мечтами. А ведь все так неплохо закончилось - тихий вечер, вкусный ужин, спокойная и умиротворенная Вика и сладкие сны в итоге.
  Вот только когда в эти сны врывается стук в дверь - громкий, резкий, навевающий какие-то смутные ассоциации с давними фильмами про суровые тридцатые годы двадцатого века - это невесело. В этих фильмах всегда крепкие ребята в гимнастерках и фуражках с малиновым околышем всегда будили будущих 'врагов народа' как раз вот таким образом.
  - Киф, открывай - услышал я голос Валяева - Да что такое! Нам дверь сломать?
  - Вика, если что ничего не подписывай и ни в чем не сознавайся - сонно пробормотал я, еще не до конца проснувшись.
  - Ты о чем? - переполошилась растрепанная девушка, ее взгляд стал каким-то затравленным - Что значит - 'не подписывай'? А если я уже...Опять шутишь? Нашел время.
  Интересно, что 'она уже'? В смысле - что подписала? Сколько всего любопытного можно узнать в столь нетипичной ситуации.
  Зато проснулся окончательно.
  - Накинь что-нибудь - посоветовал я ей, натягивая трусы - А ну как с обыском к нам пожаловали?
  - Дурдом - Вика подхватила с кресла халатик - Даже здесь клиника какая-то началась.
  - Да нет, этот шум - разовая акция - я начал догадываться, в чем причина столь позднего визита Валяева - И тебя она не коснется.
  - Вот теперь мне стало на самом деле страшно. Иди, открой, дверь уже трещит.
  И правда - она ходила ходуном. А еще чуть не засветила мне в лоб, потому что момент, когда я ее открыл совпал с богатырским ударом Валяева. Он ее плечом боднул, всерьез планируя вышибить ко всем чертям.
  - Ух! - влетел Валяев в коридор, а после врезался в стену - Чего так долго не открывал?
  - Не поверишь - зевнул я, прикрыв рот ладонью - Спал! Есть у меня такая странная, не сказать противоестественная привычка - спать по ночам. Знаю, звучит диковато, где-то даже порочно, но тем не менее.
  - Одевайся - велел Валяев, к моей великой досаде и не подумавший оценить красоту плетения предыдущей фразы - Тебя ждут. Так, что повылезали? Ночь на дворе. Вон, верно человек говорит - в это время суток спать надо!
  Это он обратился к нашим соседям по этажу. Само собой, грохот, топот и ругань не могли пройти мимо внимания этих добрых людей. Любопытство соседей - оно вечно и всеобъемлюще. Неважно, где ты обитаешь - в 'хрущовке', в элитном жилом комплексе, в гостинице или даже в палаточном лагере - им есть дело до всего. И если у тебя скандал, грохот или приехала полиция - знай, в 'глазках', дверных щелях и в окнах блестят любопытные глаза твоих соседей. Им непременно надо знать, какое именно горе пришло в твой дом, чтобы утром, за завтраком, намазывая масло на хлеб вздохнуть и сказать:
  - Так-то люди они неплохие, но сами понимаете - полиция просто так не ни к кому приезжает.
  Или какую-то другую фразу, но с той же интонацией.
  Нет, есть и другие соседи, те, которые будут тушить, спасать, приютят тебя, если пойти некуда. Жаль только, что их таких мало. И они, как правило, никогда не подглядывают в дверные щели. Они просто выходят за дверь и подходят к тебе.
  Тут таких не водилось.
  - Все, меня раскрыли - крикнул я громко, натягивая джемпер - Сейчас иду сознаваться в том, что шпионил в пользу парагвайской разведки. К самому Старику иду!
  Хлоп. Хлоп. Хлоп. Один за другим щелкали замки закрывающихся дверей.
  - Мы же к нему направляемся? - уточнил я, чуть подтягивая рукава.
  - К нему, к нему - пробубнил Валяев - Ты чего телефон выключил? Пять раз тебе, дураку, звонил.
  - Он не выключен - в коридор вышла притворно-сонная Вика - Он сел. И мой тоже. На, держи. Думаю, его надо с собой взять, это же его подарок.
  На ладони девушки лежал массивный перстень с черным камнем.
  
  
   Глава восьмая
   в которой речь пойдет о том, что каждый вправе поступать так, как он сам хочет
  
  - Лишнего не болтай - привычно бубнил Валяев, мерно топоча сбоку от меня - Ясно? Особенно о том, что в боулинге случилось.
  - А что в боулинге случилось? - зевнув, поинтересовался я - Никто не умер, все живы. Разве что стакан Ленка разбила, так подобное, по слухам, происходит к счастью.
  - Ленка эта твоя - поморщился как от зубной боли мой спутник - Та еще зараза!
  - А я еще до Нового Года говорил - ты об нее зубы обломаешь - не без удовольствия констатировал я - Не по Сеньке шапка.
  - Сейчас ударю - пригрозил Валяев - Больно! Не тебе такое меня судить. Много воли взял.
  - С другой стороны, ты Ереме угрожал - задумчиво проговорил я, нажимая кнопку лифта - Он тебя призывал к соблюдению правил, а ты на них вот такой болт клал. Или ложил. Не знаю, как верно. Нет, наверное, все-таки клал.
  - Вот ты наглый - как мне показалось, даже восхитился Валяев - А ничего, что Старик уедет, а я останусь?
  - Ничего - согласился я - Можно. Оставайся.
  - Сказать, что я в шоке - ничего не сказать - входя в кабину лифта, заявил Валяев - Ладно, будем считать, что договорились. Но вообще - ты меру знай, Киф. Шутки шутками, но не забывайся.
  - Не буду - снова зевнул я - Как думаешь, пить там придется? Мне бы не хотелось. Завтра... Точнее, уже сегодня, насыщенный день ожидается. Тебе Костик о моих вчерашних похождениях поведал?
  - Хотел - недовольно пробурчал Валяев - Но не до него было, я там с одной... Короче, ты понял. А потом вот, Старик заявился. Мы его утром ждали, вроде как у него планы переменились. А он как снег на голову все-таки в ночи нагрянул, и сразу всех к себе затребовал. Что там у тебя случилось? Давай, коротенечко изложи. Хотя - нет. Потом поговорим на эту тему, без спешки.
  - Хорошо - покладисто согласился я - Как скажешь.
  Короткий коридор, знакомые желтые двери, которые открылись без малейшего скрипа, и вот он, полутемный кабинет, в котором привычно благоухает апельсиновыми корками и еще чем-то, безумно знакомым, сладковато-пряным. Который раз тут оказываюсь, и никак не могу определить, что это за запах. Корица? Кориандр? Ваниль?
  Нет, нет, решительно не могу понять. Экая досада!
  - Мастер Харитон, рад вас видеть в своей обители - хозяин кабинета обнаружился за огромным письменным столом, его лицо скрывалось в полумраке - Надеюсь, вы не затаите на меня зла за то, что я не поднялся на ноги, и не поприветствовал вас, как должно хозяину дома встречать гостя. Ночной перелет, устал. Годы, друг мой, годы, с ними приходиться читаться. Вам, юным, пока не понять, как они давят на душу. Не на плечи, как любят выражаться поэты, а именно на душу. Ибо пережитые беды и напасти оставляют свои зарубки, эти годовые кольца судьбы, именно там. Они и превращают юношу в старика. Непонятно сказал? Ну, ничего. Со временем поймете.
  - Добрый вечер - я глянул в сторону окна, как всегда плотно задрапированного глухой шторой - Точнее - почти утро. И - нет, все нормально. Я присяду?
  - Может - вина? - предложил Старик, подавая жест Зимину, обнаружившемся здесь же, в кабинете - Или чего покрепче?
  - Нет - произнес я - Сегодня у меня предстоит сложный день, потому воздержусь. Если, разумеется, мой отказ вас не опечалит. В этом случае я выпью весь ваш запас спиртного, и пожалуюсь, что мне этого количества было мало.
  Старик благодушно рассмеялся и погрозил мне пальцем.
  - Вы изрядный хитрец, мой дорогой. Простого 'нет' было бы достаточно. Что же до напряженного дня - согласен. Я в курсе того, что вы задумали, и мне нравится ваш план, он совпадает с тем, что я хотел бы увидеть. Не так ли, Никита? Ты же согласен со мной?
  - Разумеется, повелитель - склонился Валяев.
  - А теперь расскажи нам поподробней, что именно сегодня ожидает нашего друга? - откинулся на массивную черную спинку кресла Старик - Хочется узнать, насколько совпадают наши ожидания.
  - Нууу... - Валяев заложил руки за спину и уставился на потолок, украшенной какой-то готической росписью. Красиво, кстати, раньше как-то не обращал на данную деталь внимания - Там... Короче...
  - Всякий раз поражаюсь тому, насколько жалко выглядит лгун, уличенный во вранье - сплетя пальцы рук в 'замок', громогласно сообщил ему Старик - Вот тому еще один пример. Право, хочется даже выгнать это негодяя из своих покоев, и только ряд данных мной обещаний мешает мне это сделать. Убирайся с моих глаз, nichtigkeit. Вон, я сказал!
  На Валяева было больно смотреть. Он забился в самый дальний угол, откуда принялся сверлить меня ненавидящим взглядом.
  И что самое обидное - я тут вообще ни при делах. Я же хотел ему рассказать о своих похождениях, он сам слушать не пожелал.
  - Итак, ты все же нашел способ пробраться туда, куда никто из моих миньонов попасть не смог - голос Старика вновь сменил тональность, из грозного превратившись в мягкий, почти ласковый.
  'Миньонов'. Знаю, что означает это слово, но все равно меня неудержимо тянет крикнуть писклявым голосом нечто вроде 'Банана!'.
  Интересно, речь сейчас о сотрудниках 'Радеона' или есть какие-то другие игроки, вроде меня? Просто более удачливые в житейском плане, не ввязавшиеся в безумную гонку с неизвестным соперником, а потому спокойно живущие дома.
  - Максимилиан - произнес тем временем Старик - Вот, смотри. Трудолюбие, смекалка, чуть удачи - и этот человек смог сделать то, что вам оказалось не по плечу.
  - Позвольте не согласиться - с достоинством возразил Зимин - Без нашей помощи Киф до сих пор блуждал бы словно в тумане. Время от времени мы расчищаем ему путь, в тех случаях, когда это не противоречит правилам игры.
  - Большой игры - поправил его Старик - Будь четок в дефинициях, в этом весь смысл.
  - Большой игры - послушно поправился Зимин.
  - Что ж, это снимает с вас часть ответственности - благосклонно произнес владелец 'Радеона'. Из угла послышался облегченный вздох - Вот ведь. Тебя, Максимилиан, только что упрекнул в неточности определений, а сам-то хорош. Не с вас. С тебя.
  - Я тоже помогал - пробубнил Валяев - Костик - мой человек, он всю работу делал.
  - Вот он всю работу делал - указующий перст с безупречно закругленным ногтем показал в мою сторону - Вот он. А чем можешь похвастаться ты? Тем, что испортил очередную девку? Вылакал пару бутылок дешевого пойла? Велики заслуги! А мне пришлось отвечать за твои мелкие пакости, сотворенные по врожденному скудоумию. Ведь это ты устроил безобразную сцену в харчевне, после которой я получил ноту о недовольстве, и был вынужден принести свои извинения тем, кого не желаю ни видеть, ни слышать! Не велика ли для них честь?
  - Велика, мастер - Валяев держался за стеночку и был бледен, как лист бумаги - Я...
  - Не продолжай, я не желаю ничего слушать - подтвердил Старик - Завтра отправишься в Швейцарию, в горы. Поживешь на свежем воздухе, поешь молодого сыра, попьешь молока, подумаешь о вечности в тамошнем безмолвии.
  - Нет - криво улыбнулся Валяев - Только не это. Я прошу, только не туда. Снова!
  - В прошлый раз помогло - припечатал ладонь к столу Старик - И в этот не лишним будет.
  Валяев безмолвно повалился на колени, склонив голову так, будто на его шею вот-вот обрушится палаческий меч.
  - Мне нравится твоя поза - величественно произнес владелец 'Радеона' - Ты кое-что понял. Но этого недостаточно. Отныне - он твой повелитель. Его слово для тебя закон. Любой приказ должен выполняться беспрекословно. Любой. Если он скажет пойти и просить на улицах подаяние, то ты пойдешь и встанешь с протянутой рукой.
  Я еле сдержался от радостного восклицания, когда палец Старика указал на Зимина. Не знаю отчего, но мне показалось, что человеком, о котором шла речь, являлся я.
  В этом случае мне бы оставалось только пойти и удавиться.
  - Вы более не равны - тяжело, как камни, ронял слова тот, кто сидел за столом - Впервые за все это время - не равны. Теперь он хозяин, а ты слуга.
  - Жестоко - просипел Валяев, не вставая с колен - Так нельзя.
  - Мне - можно - заверил его Старик - И ты это знаешь. Как знаешь и то, что утерянное всегда возможно вернуть. Докажи, что ты вправе занять то место, которое потерял, и колесо Фортуны снова сделает оборот. Но пока будет так, как я повелел.
  - Выйди отсюда - холодно приказал Валяеву Зимин - Отныне твое место у дверей кабинета, а не в нем. Сюда вхожи только те, кто достойны этой чести.
  Самое удивительно, что вечно независимый Валяев молча встал с колен и проследовал к выходу, даже не подумав спорить. Впрочем, - а смысл? Скандалить в присутствии Старика - это даже не глупость. Это как-то по-другому называется.
  Интересно, а он останется в своем кабинете, или из него тоже вылетит? Нет-нет, я на него не претендую, просто любопытно.
  - Итак, вернемся к нашим делам - добродушно предложил Старик, как только закрылась дверь за Валяевым.
  - Приношу свои извинения - приложил руку к сердцу Зимин - Но я обязан спросить...
  - Ты поступил верно - кивнул глава 'Радеона' - И в словах, и на деле. Продолжай двигаться в том же направлении до тех пор, пока не почувствуешь, что близок надлом.
  - То есть билет до Швейцарии заказывать не нужно?
  - Разумеется нет - одарил нас белозубой улыбкой Старик - Что ему там делать? Хватит и тех глупостей, что он натворил в... Где это случилось, Максимилиан? Я, признаться, запамятовал.
  - Видимо, вы имеете в виду Берн - подсказал Зимин - Да, его выходки иногда могут вывести из себя даже тех, кто к ним привык.
  Берн? Надеюсь, проделки Валяева не на Цветочной улице имели место быть?
  - Ладно, вернемся к насущным вопросам - движением руки Старик велел нам присесть, что я сделал с большой радостью - Харитон, вы, скорее всего увидите того, кто является возмутителем спокойствия. Я веду речь о Страннике. Если честно, этот персонаж мне изрядно поднадоел, но, увы, я ничего не могу с ним поделать. Правила есть правила. Наш мир сегодня таков, что, казалось бы, правил вовсе нет, они умерли вместе со старым мировым порядком и былыми духовными ценностями. Всеобщее равноправие, свобода информации, свобода перемещения, неверие в институты власти и семьи - все это делает мир бесправным. Я бы назвал происходящее сегодня анархией высшего порядка. Но это только видимость. На самом деле все не так. Правила из жизни людей никуда не делись. Напротив, их стало даже больше, просто теперь они не так заметны.
  - Истинно - подтвердил Зимин.
  - Свобода информации - аппетитно произнес Старик и даже причмокнул - Никогда еще в истории человечества знания обо всем не были настолько доступны. Просто протяни руку, и вот в ней лежит вся мудрость веков. Судьбы гениев и злодеев, мучеников и коронованных потаскух - вот они, перед тобой. Но!
  - Но? - переспросил я, поняв, что он от меня этого ждет.
  - Но кто поручится за то, что история некоего давно умершего лица, которую ты читаешь, подлинна? Одно движение руки - и все ранее прочитанное будет опровергнуто. А в третьем месте автор назовет идиотами создателей двух первых жизнеописаний, возводя в истину свою версию. И все. Информация - вот она. Но можно ли ей верить? И тогда появляется новое правило, правда, со старой закваской - не верь глазам своим. И с этого момента любая правда уже неотличима от лжи. Люди получили великое благо, но как всегда остались ни с чем, разрушив несравненный дар своими руками. Как обычно. И так везде.
  Старик замолчал, погрузившись в мысли. Трещали свечи на его столе, еле слышно топтался за дверью Валяев, да время от времени конфузливо морщился. Ни с того, ни с сего живот решил поурчать. С ним такое случается, особенно если толком накануне не ел. И всегда не вовремя. Сейчас еще ничего. А вот в юности на одном из первых свиданий это случилось. Я так переживал!
  - Н-да - наконец произнес Старик - Я отвлекся. Правила. Мы их будем блюсти, потому пусть все идет так, как идет. Ты услышал меня, Максимилиан?
  - Точно так, мастер - отозвался Зимин.
  - Харитон, ты не должен склонять Странника к союзу с нами, открыто или исподволь - командным тоном велел Старик - Но ты можешь объяснить ему, почему сам не спешишь встать рядом с ним. Так сказать - плечом к плечу. Личный пример, подкрепленный разумными и вескими аргументами, куда полезней, чем тысяча пустых слов.
  - А не слишком ли это поспешный шаг? - мне показалось разумным уточнить данный факт.
  - Как мне кажется, нет - подтвердил Старик - Хотя это полностью твой выбор. Никто не собирается на тебя давить. Ты - человек, у тебя есть право решать, как поступить в той или иной ситуации. Причем тут мы, твои работодатели? Поверь, даже великие тираны прошлого, которым мы совершенно не чета, и те не распоряжались чужими судьбами. Жизнями - да, разумеется, тут их власти хватало. Но не предназначением, чтобы они там о себе не думали. 'Мы больше чем боги' - говорили эти люди, и отправляли на смерть миллионы разумных существ только для того, чтобы потешить свое самолюбие. Так они пытались доказать окружающему их миру правоту этих слов, не понимая собственной ничтожности. Миру плевать на то, что думает один человек, пусть даже облеченный властью, он существовал до него, и останется незыблемым после. А люди умирали, это так. Но, как бы в насмешку над тем, кто их убил, обязательно оставляли то, ради чего приходили на этот свет. Книги, музыку, открытия, идеи, веру. Детей, наконец. И почти каждое семя, брошенное в землю, порастало, насмехаясь над тем, кто считал себя властелином мира. Причем иногда оно произрастало из праха павшего тирана.
  Я чего-то совсем уже запутался. Не дело такие разговоры спросонья, и с тяжелой головой вести.
  - Но, делая выбор, помни о том, что не всегда получается вернуться назад, туда, в то место, откуда ты начал путь. Даже по своим собственным следам - веско подытожил Старик - И до Странника эту простую мысль донеси. Уж будь любезен.
  - Еще бы к нему попасть - вздохнул я - Там столько 'если'.
  - Попадешь - заверил меня он - Ты хитер и удачлив. Такое сочетание приведет тебя туда, куда надо. Может, и не сразу, но - обязательно.
  - Надеюсь - я чуть покраснел, поскольку живот выдал совсем уж бесстыдную руладу - Еще эта Дорога между Дорог, с ней голову сломаешь.
  - Тут я тебе не помощник - усмехнулся Старик - Признаться, я данное наименование слышу впервые. Забавное, должно быть место.
  - Не то слово - подтвердил Зимин - Киф, не переживай. Все будет нормально. Главное, потом не оплошай.
  - 'Потом' - это когда? - уточнил я - В гостях у Странника или по возвращению из них?
  - И там, и там - погрозил мне пальцем он.
  - Дело идет к развязке - благостно улыбнулся Старик - Сладкий запах интриг, узел страстей, который кажется затянувшимся настолько, так, что его и не развяжешь. Но кто-то потянет за нужную веревочку, и мертвые петли распадутся на составляющие.
  - Если бы - не удержался от невеселого вздоха я.
  - Таковы законы бытия. Все всегда приходит к финалу, раньше или позже - Старик открыл коробку, стоящую перед ним и достал оттуда сигару - В лучшем случае история заканчивается свадьбой, что, согласись, не лучшая награда. Супружеская жизнь убивает в герое героя, ибо отныне вся его доблесть сводится к свершениям во имя только одной женщины, но не мира. Был герой - и нет его.
  - А в худшем случае что?
  - Смерть - вместо Старика ответил Зимин - Что еще? Если повезет - героическая. Но, как правило, нелепая. Укус змеи, стрела в пятку, слепой жребий... Чушь несусветная.
  - Но сквернее всего будет тем, кто наблюдал за разворачивающимися событиями со стороны - Старик, причмокнув, раскурил сигару - Они уже придумали для себя, как все завершится, а потому останутся недовольными в любом случае.
  - Почему?
  - Потому что почти наверняка финал не совпадет с их ожиданиями, и они ощутят себя обманутыми. Само собой, подобное чувство не ведет ни к чему хорошему. Впрочем, занавес еще не опущен, мастер Харитон, и от вас зависит то, чем закончится эта игра.
  - Вряд ли от меня одного - засомневался я.
  - Разве я произнес 'только от вас'? - погрозил мне сигарой Старик - Нет. Вы один из многих. Но каждый из этих многих вносит свой вклад в то, что мы назовем финалом. Видели карточную пирамиду? Убери одну картонку - и рухнет все. Аналогия ясна?
  - Предельно - подтвердил я.
  - Тогда - в путь - Старик выпустил облачко дыма - Дорогу осилит идущий. И помните - у вас есть право выбора. В нужный момент решите для себя - с кем вы? И почему.
  Двери распахнулись, за ними мелькнуло лицо Валяева, мятущееся и несчастное. Правда, при взгляде на меня оно снова приняло злобное выражение.
  - Не обращайте на него внимания, и уж, тем более, не бойтесь - посоветовал мне Старик - Скорее всего он попробует на вас давить, требуя помощи. Надо же восстанавливать утраченное влияние? Как поступить - думайте. Милосердие или презрение - выбор за вами. А теперь идите спать, мой друг. И простите, что потревожил вас в ночной час.
  Я встал, поклонился тому, чье лицо было скрыто от меня в полумраке кабинета и вышел вон.
  - Утром поговорим - прошипел Валяев словно змея, как только двери за мной закрылись - Ух, ты мне за все ответишь!
  Вот зря он так. Я же по сути своей человек не злой. Если, конечно, мне на мозоль не наступить.
  - О чем? - вложив в произносимую фразу весь отведенный мне запас равнодушия, поинтересовался я - О том, к чему ты теперь не имеешь никакого отношения? С какой стати? Теперь вся информация к тебе будет попадать только с разрешения Зимина. Без обид, но я себе не враг. Не скажу, что ссылка в Швейцарию видится мне большой карой, только вот, боюсь, в моем случае это будут Соловки. Или очень Средняя Азия. Оно мне надо? Давай, не стой на дороге, я домой пойду. Спать хочу - спасу нет.
  Можно было бы и пожестче ответить, но - нафиг надо. Ворон ворону глаз не выклюет. Я не глухой, слова Старика, что он Зимину сказал, слышал. Сейчас погнут немного Валяева через колено, да и простят. А он меня - нет.
  Так что обозначить свою позицию надо, но и чересчур напрягать ситуацию не стоит. Пусть сами разбираются между собой.
   Да и без того мне есть, о чем подумать. Например - вот. Почему всякий раз после беседы со Стариком появляется ощущение, что самое главное, самое важное я и не услышал? Или не понял. Вроде говорит он ясно, образно, без зауми, каждое слово на своем месте. И все равно у меня остается это поганое чувство, что упущено нечто такое, без чего все остальное не имеет смысла.
   Сейчас та же ерунда. Ощущение половинчатости просто рвало мой невеликий разум. В смысле - половину сказанного, явную, я услышал и осознал. А вот вторую, похоже, снова пропустил мимо ушей, не различил, не усвоил.
   Спинным мозгом чую - за каждым внешним словом стоял скрытый внутренний смысл. Единственное утешение - что, может, он мне вообще недоступен? В силу недостаточной сообразительности?
   Или его вовсе нет, а я себе всякой ерунды сам напридумывал? Как творческая, и ранее крепко пьющая личность.
  Придя домой, я отмахнулся от встревоженной Вики, которая ожидала меня, опустошая одну чашку кофе за другой, заверив ее, что все нормально и поводов для волнения нет совершенно никаких, а после завалился спать.
  Пусть мудрые и сильные мира сего сами решают свои непонятные проблемы. Я же буду делать то, что мне под силу. Например, завтра попробую добыть то, что в Файролле отыскать пока никому не удалось. Никому из героев. Но я - не герой, потому шансов у меня больше, чем у остальных. Они идут дорогой чести, храбрости и славы, а я... А я пойду Дорогой между Дорог.
  
  'Скотина!!!!!'
  
  Собственно, это было первое, чем меня встретила игра. Точнее - это были отголоски моего предыдущего визита сюда, финал беседы с Кролиной. Надо же - угадал я ее реакцию. Это хорошо.
  А вот следующее сообщение меня не то, чтобы удивило, но...
  
   'Мюрат хочет добавить вас в друзья.
   Согласиться?'
  
  Нет, все-таки неожиданно. В том, что Мюрат впишется в данный расклад я не сомневался, но где же торг, разговор с двусмысленными намеками и все остальное? Это же Мюрат, не может все так просто произойти.
  Или может?
  Все-таки когда за карточным столом сидят два шулера - это интересно. Вопрос, кто из нас с ним окажется хитрее. Хотелось бы верить, что я, вот только как бы себя самого не перехитрить. Вдруг я пытаюсь увидеть то, чего нет, игнорируя очевидные вещи?
  Приглашение я, разумеется, принял. Тут двух мнений быть не могло. И обрадовался, заметив, что ник Мюрата подсвечен зеленым, это означало, что в данный момент он находится в игре. И, не исключено, что как раз потому, что ждет меня.
  
  'Привет. Прочел твое письмо и очень рад, что ты пришел к пониманию простого факта, который я пытался до тебя донести во время нашей последней встречи. Игра - это всего лишь игра. Это как в детстве - 'падай, ты убит', но только никто на самом деле не умирает. И все враги лишь до того момента, пока не придет время идти домой обедать. Глупо думать, что жизнь - здесь. Она - там. А тут мы лишь проекции тех личностей, которыми хотели бы быть на самом деле, но не смогли из-за лени, трусости, быта. И даже боязни перед законом.
  Я готов встретиться с тобой и обсудить дельце, что было предложено. Назови место и время. Мюрат'
  
   Как красиво и проникновенно написано, причем кое с чем я полностью согласен. Он это умеет, надо отдать должное. Дал же человеку Бог талант. Я рядом не валялся, хоть вроде и профессионал.
  
  'Привет.
  Селгар, у аукционного дома, минут через пятнадцать. Нормально?'
  
  'Вполне'
  
  Вот и хорошо. Я как раз успею заскочить в гостиницу, и кое-что прихватить из сундука. К тому путешествию, что меня ждет, следует подготовиться с умом.
  Мюрат прибыл минута в минуту. Был он как всегда весел, улыбчив и дружелюбен.
  - Мы с тобой как ниточка с иголочкой! - радостно проорал он, а после полез обниматься, вызвав одобрительную улыбку проходящего мимо странного существа непонятного пола, имеющего ник 'Рейда' - Вот хорошо-то!
  - Ты это, давай заканчивай - оттолкнул я его от себя - Чай не в Европах. У нас такое не принято. А ты чего встала... Встало... Вали отсюда.
  - Фе! - сообщило существо - Не очень-то и надо! Теперь вижу - вы не из наших!
  - Это точно - подтвердил я - И даже не надейся! Брысь, говорю!
  - Восток - заметил Мюрат - Чего тут только нет.
  - Всего тут есть - заверил его я - И даже такое, о чем ты понятия не имеешь. Поверь, я не шучу.
  - Вот мы плавно и перешли к тому вопросу, который я хотел с тобой обсудить первым делом - тонко улыбнулся Мюрат - А не дуешь ли ты мне в уши, дружочек-пирожочек? Как-то все это странненько, мутненько, скользкенько. И очень похоже на мой собственный стиль. Не пора ли мне тебя начать именовать 'молодым падаваном', а себя возвести в ранг 'мастера-джедая'?
  - Резонно замечено - признал я - Выглядит все приблизительно так, но на деле все иначе.
  - Обоснуй - предложил Мюрат - Давай вон, к фонтану отойдем, чтобы вот такие Рейды уши не грели, и я тебя послушаю.
  Мы расположились на лавочке, стоящей у огромного фонтана, в тени статуи, изображавшей трех героев древности Востока - воина, перепоясанного ремнями, лысого кочевника в драном халате и широкоплечего пожилого мужчины в рубахе навыпуск. Какой подвиг и когда именно они совершили, мне было неизвестно, но сама скульптурная группа мне понравилась. Добавляли колорита и павлины, вышагивающие вокруг фонтана.
  - Итак - Мюрат уселся поудобнее - И куда же это ты меня зовешь? В какую даль светлую?
  - Пока не скажу - в тон ему ответил я - Извини. Ты покуда не веришь мне, но и у меня есть поводы не доверять тебе. Вот окажемся в том месте, о котором идет речь, тогда и узнаешь.
  - Детский сад, штаны на лямках - фыркнул воин - Слушай, а ты карту древних сокровищ Ахерона мне попутно не хочешь продать? Со скидкой, поскольку тебе сейчас некогда идти их выкапывать? Просто если мы перешли на подобную банальщину, то почему бы и нет?
  - Звучит смешно, но все так и есть на самом деле - рассмеялся я - Правда - она всегда выглядит как ложь. Погоди, не перебивай. Прежде ответь мне всего на один простой вопрос - что ты теряешь, если пойдешь со мной? Ты же сам верно заметил - это игра. Здесь ни с кем ничего случиться не может. Положим, я надумал тебя завести в глушь и убить, в отместку за твои прошлые проделки. Ну, к примеру, в порядке бреда. И что? Ну, дальше что? Максимум ты вещи свои потеряешь, что, полагаю, для тебя не сильно большая беда. Хуже этого ничего с тобой произойти не может, согласись?
  - Убедительно - кивнул Мюрат - И?
  - И это при том, что я мог решить данный вопрос еще проще. Мюратушка, сокол, мы давно с тобой местами поменялись. Раньше я был никто, а ты функционер крупного и успешного клана. А теперь ты изгой, без роду и племени, я же, наоборот, кланлидер. Мне на тебя пальцем показать и скомандовать 'ату его' - как высморкаться. Причем не только своих сокланов по следу пустить, но еще и союзников, которых хватает. Они мне в такой услуге не откажут.
  - Продолжай - благосклонно одобрил мои слова Мюрат.
  - Есть и другие варианты решения этой проблемы - понизил голос я - Например - преторианцы. Дорого, согласен. Но насколько эффективно.
  - Даже так - проникся мой собеседник - Ты забрался настолько далеко? Преторианцы? Они абы от кого заказы не берут. Если не врешь - поздравляю, ты на самом деле продвинулся вперед.
  - Вернемся к началу разговора - предложил я - Мюрат, мне не нужна твоя смерть. Мне нужна твоя голова, игровые знания и навыки бойца. То место, о котором идет речь - очень непростое. И задача моя не легче. Что до тебя - поверь, ты получишь немалую выгоду, слово даю. Даже расписку мог бы написать, будь мы в реале.
  - Смешно - улыбнулся воин - Смешно. Расписка. Аргументы ты привел, но все же - почему не Кролина, не Амадзе? Это серьезные игроки, они тоже много чего знают и видели.
  То, что он упомянул Кро - неудивительно. Но вот откуда он знает про Амадзе? Он появился в нашем клане не так давно. Вывод прост - наблюдение он так и не снял. Это очень хорошо. Это значит, он все-таки попался на крючок.
  - Мне не нужно, чтобы мои сокланы знали о том, где я был - мне пришлось вложить в голос всю свою твердость и убедительность - Не хочу лишних разговоров. Люди в клане разные, понимаешь? Что до тебя... Ты умеешь молчать, когда нужно. При всех твоих недостатках, у тебя хватает и достоинств. А в данной ситуации тебе молчать будет выгоднее, чем говорить.
  - Чую подвох, но не вижу его - Мюрат побарабанил пальцами по спинке скамейки - Ладно, я в деле.
  - Ну, хочешь, администрацию в качестве гаранта позовем? - предложил я - Оплата их услуг - за мой счет.
  - Ловко. И звучит убедительно - Мюрат призадумался - Нет, администрацию впутывать не станем. Ни к чему это. Веди меня, Вергилий.
  - Не вопрос - я поднялся со скамейки - Пошли. Тут недалеко.
  
   Глава девятая
   из которой следует, что туман не всегда помеха
  
  - Дорогой мой человек - привратник, заметив меня, радостно сорвал с головы засаленную тюбетейку, явив взорам мимохожих зевак стоящие дыбом волосы радикально красного цвета. Странно, вроде раньше они вроде как зеленые были? - Ва, как я рад, что ты снова почтил нас своим приходом! Ты мне как брат, клянусь мамой! Ты вовремя, да! Хозяин как раз кушать сел, а что за застолье без достойного собеседника! Слушай, а это кто? Он с тобой?
  - Забавный чувак - шепнул мне Мюрат, с интересом глядя на привратника - И нос у него как банан!
  - Со мной - успокаивающе заявил я - Это мой приятель.
  - Твой друг - мой друг - приложил руки к сердцу слуга Бахрамиуса - Пусть тоже идет к хозяину. И не волнуйся, если вдруг он великому магу не понравится, это не страшно. Я похороню тело твоего друга в хорошем месте, в таком, где родник бьет и чинара растет. Там так хорошо лежать после смерти, клянусь Солнцем! Дети играют, девушки за водой ходят, иногда даже там моются. Ах, небесная радость такую могилу иметь! Не скучно!
  - Хм - озадачился Мюрат - Не такой уж он и забавный!
  - К тебе по-людски, а ты чем-то недоволен - попенял ему я - Вон какое место захоронения подобрали. Мечта, а не место. Девушки моются, подглядывать за ними можно. Какого лешего тебе еще надо?
  - Очень смешно - буркнул Мюрат, запрокидывая голову и изучая башню волшебника - Прямо животики сейчас надорву. Скажи, а мы к кому в гости идем, а?
  Конечно смешно, просто ты пока не в курсе. Если все получится так, как я планирую, могилка под чинарой - не самый худший вариант, особенно для игрока. Из нее хоть вещи свои забрать можно.
  - К хорошему человеку - широко улыбнулся я - Если ты не в курсе, то в Файролле таковых большинство, просто тебе на встречи с ними не везет. Впрочем, сам виноват. Меньше надо по закоулкам лазать, и по сточным канавам шариться.
  - Где тот испуганный новичок, которого я когда-то вел по подземным залам? - притворно вздохнул Мюрат - Такой славный парнишка был, уважал опытных игроков, не хамил им на каждом шагу.
  - Не знаю - повертел я головой - Тут его нет.
  - Э! - окликнул нас привратник - Идем-не идем, ва? Хозяин покушает, спать ляжет. Сидеть внизу придется, ждать. Я его сон тревожить даже родному отцу не позволю! Его отцу, не моему.
  До чего тактичный человек. Есть в этой восточной витиеватости своя прелесть, есть.
  Коврик-лифт Мюрату очень понравился, когда же он увидел Бахрамиуса, то и вовсе расцвел. Кому-кому, а ему, опытному игроку, сразу стало ясно что за таким НПС наверняка стоят десятки квестов.
  То есть - уже не зря сходил. Как бы оно там не повернулось, он уже в плюсе, потому как одно из правил Файролла гласит - если один раз попал в дом неигрового персонажа, то во второй тоже сможешь в него просочиться.
  А с его-то настырностью - так и вовсе.
  - Это твой спутник? - жуя шашлычок из печени, невозмутимо спросил у меня Бахрамиус, обойдясь без приветствия и приглашения нас за стол - На вид крепкий. Да, хороший выбор.
  - Как лошадь прямо оценили - хмыкнул Мюрат.
  - Место непростое, никто не знает, что вас там ждет - пояснил чародей - Если идти, так только с тем, кто сможет и за себя постоять, и спину спутнику, если что, прикрыть. Ты - воин, я сразу вижу. Мой друг Хейген с тобой будет в безопасности. Да и Дорога любит крепких телом и духом людей, таких как ты.
  Я заметил лукавство во взоре Бахрамиуса, равно как уловил и второе дно в его речах.
  Интересно, а сколько раз до того, в подобных беседах, люди, которых я считал своими друзьями, оценивали меня, обмениваясь вроде бы пустячными, но на самом деле наполненными тайным смыслом, фразами?
  Нет, лучше не знать этого. А то ведь потом вообще никому верить не получится.
  - Что за дорога? - выделил главное слово в реплике мага Мюрат - Из нашего общего друга слова не вытянешь, так, может, хоть вы мне поведаете, куда мы направляемся?
  - На Дорогу между Дорог - не стал упрямиться Бахрамиус, и отпил чаю - Какие теперь тайны? Вот, пиала опустеет, и я открою вам дверь, ведущую к одной из самых сокровенных тайн этого мира.
  - Да ладно? - выпучил глаза Мюрат, хлопнув себя по ляжкам, а после уставился на меня - Дорога между Дорог? Но - как? Ты, нубяра... Как? Туда такие игроки пройти не смогли, тебе не чета. Я вообще не верил, что она есть! Как?
  - Ты за языком следи - холодно посоветовал ему я - Сейчас своего красноволосого друга кликну, он мигом тебя с балкона вниз сбросит. 'Нубяра'. Сам ты сейчас кто? Клана нет, перспектив нет, почетный обитатель 'черных списков'. И вообще сто лет никому не сдался, с такой-то репутацией.
  - Виноват! - восторженно прохрипел Мюрат, шаркая ногой и изображая, будто он снимает с головы воображаемую шляпу - Не прав! Дурак, что с меня возьмешь?
  - Другое дело - одобрил я - Вот все же добрый я человек. Сердечный и отходчивый. А что с тебя за эти слова взять, я потом подумаю.
  Бахрамиус усмехнулся, сделал еще один глоток чаю, а после перевернул пиалу донышком вниз, показывая нам, что она пуста.
  - Чего, вот прямо сейчас и пойдем? - недоверчиво спросил у меня Мюрат - Вот так просто? Вдвоем? Даже не позовем тех, кто мог бы...
  Я молча показал пальцем в сторону маленького балкона, на котором стоял медный телескоп. Точнее - большая подзорная труба, которая здесь выполняла телескопическую функцию.
   - Понял - понял - послушно зашептал Мюрат, восторженно сопя - Ничего, не все стоит мерять на деньги.
  Может, всех матерых игроков в какой-то момент кусает некое существо, впрыскивая им некий меркантильный яд? Что он, что Кролина - все норовят подороже продать некие ощущения. Не доспехи, не оружие, не свитки, а именно ощущения. Да-да, я прекрасно понимаю, что именно они и есть в игре самый ходовой товар, с подобным глупо спорить. Но при всей своей циничности я никак не возьму в ум, как можно продавать то, за чем ты сам сюда пришел? В чем тогда смысл происходящего?
  Ладно я, со мной все ясно, мне эти ощущения сто лет как не нужны. Просто меня добрые люди как лошадку в волчок посадили, и знай теперь его накручивают, глядя на то, как я через барьеры прыгаю. Но они-то?
  Хотя - ладно. Каждый живет так, как хочет. Не мне их судить.
  - Готовы? - невозможно буднично спросил у нас Бахрамиус - Хвала небесам. Да, дверь открывается совсем ненадолго, помните это. Десять ударов сердца - и она захлопнется. Время не упустите.
  - Дюжина человек бы успела зайти - причмокнул Мюрат - Упс! Ну извини, привычка. Вот такой я!
  Ставлю тельца против яйца, он уже прикидывает, как будет группы туда водить, разумеется, за немалые деньги. Или как сдаст этот секрет какому-нибудь мощному клану, за место в их основе, мешок золота, корзину печенья и бочку варенья. Ну, и возможно, за дополнительный бонус в виде щенка, барабана и сабли.
  Ну-ну. Сомневаюсь я, что Бахрамиус с тобой вообще разговаривать станет. Понятия не имею, что с нами там случится, но для него ты по-любому будешь представителем загробного мира. А с этой публикой у чародеев Востока разговор короткий.
  Маг с аппетитом скушал кусочек ореховой халвы, облизал пальцы, после вытер их о халат, раскинул руки в стороны, как одинокая гордая чайка, и вдохновенно забормотал слова заклинания на незнакомом нам языке.
  Мюрат словно закостенел, он несомненно снимал все происходящее, не доверяя памяти.
  Воздух в просторной зале, заполненной подушками и подносами с едой, ощутимо наэлектризовался, в том же месте, где стоял Бахрамиус, он словно сгустился, а после, сначала по чуть-чуть, а после все сильнее начал обрисовываться прямоугольный контур.
  - Ох, ё! - выдохнул Мюрат.
  Красиво, не спорю. Собственно, вот она, дверь в неведомое, перед нами: резная, инкрустированная драгоценными камнями, разве что пока без ручки, и в отдельных местах немного призрачная.
  Маг выкрикнул слово, более всего напоминавшее набор звуков, что-то чмокнуло, будто лопнул пузырь, и дверь с противным скрипом растворилась, явив нам серую туманную пелену, в которую совершенно не хотелось идти.
  - Быстрее - требовательно произнес маг - Время не ждет.
  Мюрат, не задумываясь, сиганул туда, внутрь. И вот тут я понял, что меня удивило в его поведении. Восторгов было много, это так, но он не задал ни магу, ни мне один очень важный вопрос. Почему он не спросил, как мы вернемся обратно? С его-то опытом и хитроумием?
  Странно. Но думать на эту тему мне уже некогда. Там разберемся. А то он останется там, а я - тут. Где мне новую жертву тогда искать?
  
  Вами выполнено задание 'Путь в тумане'
  Награды:
  35000 опыта;
  50000 золотых;
  Титул 'Искатель неведомого'
  
  - Тоже достижение получил? - верно расценил мое молчание Мюрат, оглядываясь вокруг - Ну, старик, ты меня удивил! Думал, что в этой игре такого уже случиться не может, вроде все повидал. Но ты смог совершить невозможное.
  
   Вами получен уровень 91!
   Доступных для распределения баллов: 30
  
  Главное - вовремя. Нет, приятно, конечно, но хоть бы раз уровень упал в мирной и безобидной ситуации. Чтобы я сел, спокойно баллы раскидал.
  Мечты, мечты...
  - Все только для тебя - пробормотал я, сбрасывая сообщение - Для того живу на белом свете.
  
  Вам предложено принять задание 'Место, где свет'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать в реальности Дороги между Дорог развалины древнего храма, посвященного богине Тиамат.
  Награды:
  100 000 опыта;
  75000 золотых;
  Памятный знак 'Знатный поисковик'
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  Помните, это место находится вне реальности. Если пробыть тут слишком долго, то можно навсегда стать его частью, потеряв себя навеки.
  
  Задание предсказуемое. Но вот награда такова, что оторопь берет. Сто тысяч опыта. Я такой что-то и не припомню даже. Это что же меня тут такое ждет? Хотя и так понятно - ничего хорошего. По сути, я сейчас как тот Иван-дурак из сказок - пойди туда, не знаю куда.
  И это чистая правда. Да, под ногами есть дорога, но по сторонам лежит все та же белесая мгла, которую я видел здесь в прошлый раз. Нет, ничего пугающего, в стиле Стивена Кинга, но при этом в памяти то и дело всплывают слова Сэмади о том, что сойдя с дороги, я ее больше не найду. Понятное дело, что эта дорога меня так и так никуда не приведет, но тем не менее...
  Зато Мюрат был непритворно счастлив. Он вертел головой на триста шестьдесят градусов, фиксируя все, что можно и даже попытался выковырять булыжник у себя из-под ног, как видно, в качестве сувенира.
  Ладно, все это весело, но куда идти? Времени осталось час без малого, если не управлюсь, то придется все начинать сначала.
  - Слушай - стукнул меня в плечо Мюрат - Но все-таки - как?
  - Давай, я тебе потом расскажу? - предложил я, озираясь - Сейчас не до того. Надо понять, куда путь держать.
  - Как по мне - по дороге - заявил мой спутник - У любой дороги есть начало и конец, куда-то придем.
  - Мне 'куда-то' не нужно - отказался я.
  - А тебе вообще чего тут надо? - наконец-то задал он вопрос, которого я ждал.
  Скажу так - думал над ответом. Даже, в порядке бреда, правду хотел сказать. А чего, если удача подвалит, он же все равно мигом поймет, какова цель?
  Но это если подвалит. А если нет? Новость о том, где можно добыть первокирпич наверняка стоит столько, что ему после продажи информации и в игру входить больше не понадобиться. Видел я многостраничные ленты форумов искателей этого артефакта. Всем хочется быть первым среди равных, всем хочется бонусы получить.
  Кроме, разве что, одного игрока. Меня. Мне на бонусы чихать. Квестовая линия - вот что волнует. Раньше было проще, раньше можно было ее в сторонку отложить или даже плюнуть на то или иное задание. Ага, на такое плюнь, попробуй.
  - Квест закрываю - деловито сообщил ему я - Эпический донельзя. Такой, что про него даже на форуме никто никогда не писал.
  - Ну, что эпический - это сразу ясно, иначе фиг бы ты сюда... - Мюрат снова стал похож на крабика - Едрен-батон, так ты чего... Эээээ... 'Великий Дракон'?!? Только не говори, что нет! Христом-богом прошу, не говори! Хочу услышать 'да'!
  - Извини - развел руки в стороны я - Не он. Тоже эпик, но не он. Кое-что попроще.
  - Фига себе - попроще - он обвел рукой туман - Правда, не видно не зги.
  - Не скажи - присмотрелся я - Вон там туман вроде пожиже, деревья какие-то видны. Туда и пойдем.
  Плюнув на все, я сделал шаг в сторону от дороги. Гром не грянул, молния не сверкнула, и даже сообщения никакого не выскочило.
  Мы шли сквозь туман, время от времени спотыкаясь о корни деревьев и камни. Деревья, различимые вблизи, шумели своими кронами над нашими головами, роса оседала каплями на сапогах, и где-то совсем рядом время от времени подавали голос птицы.
  - Странно - немного обиженно заявил мне Мюрат минут через десять - Я про это место столько слышал, думал тут что-то запредельное, а по факту - ерунда какая-то, серое марево да деревья. Ни монстров, ни заданий. Ничего!
   - Ну, извини - возмутился, причем вполне искренне, я - Не оправдал твоих надежд.
  - Просто странно - поменял тональность Мюрат - Я к чему - может, зря мы все-таки с дороги ушли?
  - Может, и зря - согласился я - Только обратно уже не вернешься. Фиг знает, где теперь эта дорога? Ищи ее тут...
   Впрочем, однообразие скоро кончилось. Сначала мы наткнулись на поляну, где обнаружилась груда разноразмерных обглоданных костей, поверх которой лежали обрывки двух воздушных шариков и синий девчачий бантик, а также здоровенных размеров тигр, дрыхнущий рядом с ней. Он даже во сне он учуял нас, и начал крутить усатой башкой, пытаясь понять, откуда это в его сне появился запах еды?
  Мы не стали ждать пробуждения зверюги, пробежали через небольшой перелесок, где Мюрат наткнулся на могилу с покосившейся табличкой, украшенной надписью 'К.Б. Не беспокоить', и оказались на залитом солнцем лугу, который после тумана показался нам истинным пиршеством красок. Даже глаза резануло после окружавшей нас до того серости.
  И что самое славное - не так далеко от нас обнаружилась пара человек, вышагивающих по высокой траве - мужчина с прямоугольной кожаной сумкой, переброшенной через плечо и чуть изогнутой старомодной трубкой в зубах, да девочка лет шести, в коротеньком платьице, скачущая вокруг него и попутно грызущая яблоко.
  - Они не НПС - ошарашенно произнес Мюрат - И не игроки. А кто тогда?
  - Не знаю - пожал плечами я, приложил ладонь ко рту, и крикнул - Здрасьте! Скажите, вы тут руины древние не видели поблизости? Класса 'развалины'? Ну, вдруг? Совсем древние!
  Путники обернулись на мой крик, и мне стало ясно, что люди это точно хорошие, потому как девочка сразу заулыбалась, а мужчина потыкал пальцем в солнце, а после приложил его ко лбу, как бы говоря: 'Подумай'.
  После они помахали нам на прощание руками, и вскоре скрылись из вида.
  При чем тут солнце? Солнце. Что такое Солнце? Звезда. Горячая. Яркая. Нуууу... Оно светит.
  Светит.
  'Место, где свет'. Так называется квест. Очень, знаете ли, необычное название. Не 'Упокоение богов', не 'Древняя святыня', а 'Место, где свет'.
  С чего бы?
  - Мне в туман опять неохота - как-то недобро поглядывая вслед парочке путников, сообщил мне Мюрат - Может, догоним их?
  Трофеев хочет. Сумку, трубку, яблоко и сандалики. Вот ведь натура, а? Чего его такого жалеть?
  - Мне тоже неохота - признался я - Но мы туда и не пойдем. Нам вон куда надо.
  И я показал в сторону, где Солнце висело над горизонтом, касаясь верхушек деревьев далекого леса.
  - Как скажешь - неохотно сообщил мне Мюрат - Но лучше бы...
  - Иди - предложил ему я - В чем же дело? Но если что - выбирайся отсюда сам.
  - К слову - оживился мой спутник - Хотел у тебя спросить, - а как мы обратно?
   И ведь не притворяется. Может, я его переоценил, и он вовсе не так умен, как я о нем думал?
  - Почти так же, как сюда - уклончиво ответил я - Пошли уже!
  Почти полчаса миновало. Минуты буквально сквозь пальцы утекают, словно вода.
  Луг казался бесконечным. Трава, трава вокруг, над ней жужжат пчелы, и запах такой, как в детстве. Ну, когда тепло, каникулы, дача, и в какой-то момент на тебя обрушивается осознание того, что ты счастлив, потому что лето в этот миг кажется тебе бесконечным. В детстве такое возможно. Потом - нет. В детстве мы верим в то, что Земля вертится только потому, что ты на ней живешь, а после убеждаемся, что и без нас она будет вращаться точно так же. А, может, и быстрее.
  Впрочем, луг был далеко не пустынен. Неподалеку от нас пробежал забавный олененок, за которым гордо вышагивал красавец-олень. Мюрат, глядя на него, даже языком прищелкнул, что выдало в нем охотника.
  Левее от нас, у одиноко росшего огромного дуба, суетились какие-то мальчишки. Они то ли змея мастерили, то ли о чем-то спорили. Можно было бы их потеребить на предмет руин, но крюк давать не хотелось. И потом - знаю я эту шантрапу, сам таким же был. На один вопрос будет десять версий ответов, а закончится все потасовкой.
  Окончательно же нас доканала парочка, которую мы встретили неподалеку от леса, который темной стеной стоял на границе с лугом. Лисенок и цыпленок, причем один не стремился сожрать второго. Они вроде как играли друг с другом.
  Бред - да и только.
  Впрочем, все это больше замечал и комментировал Мюрат, я же знай, топал так, чтобы Солнце слепило мне глаза. Дискомфортно, но других версий у меня не было.
  'Место, где свет'. Может, это то место, где светлее всего? В смысле - ярче. Правда, это место может быть где угодно, но вот только из всего того, что нам встретилось, свет имеется только на этом лугу. За спиной туман, и впереди, среди стволов деревьев, виднеется та же самая серая муть.
  И еще. Звучит бредово, но чем дальше я шел, тем больше и ярче становилось Солнце. Если это вообще оно, а не нечто другое, им кажущееся. Опять же - звучит как полная чушь, но с учетом того, где именно я нахожусь, данная фраза может иметь смысл.
  Вот в этот момент я и навернулся. Хорошо так, качественно. От души.
  Запнулся о камень. Старый, замшелый, прямоугольной формы, и когда-то несомненно обработанный людьми.
  
  Вами выполнено задание 'Место, где свет'
  Награды:
  100 000 опыта;
  75000 золотых;
  
  Мне очень хотелось крикнуть что-то радостное, но я делать этого не стал. Сейчас я заору, это кто-то услышит и пожалует сюда. И бог весть, кто это может быть. Ну да, на лугу существа все больше беззлобные обитают, а вон в том лесу? Выглядит он куда мрачнее тем тот, из которого мы недавно вышли.
  
  Вам предложено принять задание 'Обломки былого'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать в развалинах древнего строения, некогда возведенного во славу богини Тиамат, тот камень, который может стать первым в основании ее нового храма.
  Награды:
  80 000 опыта;
  75000 золотых;
  Украшение работы древних мастеров (рандомно);
  Памятный знак 'Наследник богов'
  Получение следующего квеста цепочки
  
  Странно. Почему новый храм именно 'храм', а этот древний - 'строение'? Впрочем, неважно. Камень надо искать, время поджимает.
  Как бы еще копать не пришлось. Наверху вон, только десятка полтора огромных каменюк, поросших мхом, да пара зубчатых обломков, некогда выполнявших роль колонн, остальное, похоже, внутри, в земле-матушке.
  - А я понял, что у тебя за квест - сообщил мне Мюрат, наблюдая за тем, как я сную среди камней, осматривая их со всех сторон - И ты снова меня удивил. Столько народу лазает по самым глухим и опасным закоулкам Раттермарка, ищет там камень для постройки храма во имя одного из богов, а именно ты первым нашел то место, где он есть. Даже не хочу уже спрашивать каким образом, потому что не уверен в том, что хочу услышать ответ. Спинным мозгом чую, что дело нечисто.
  - И правильно - на автомате ответил я, пытаясь свернуть прямоугольный и скользкий на ощупь камень в сторону - Ыыыыых! Тяжелый, зараза.
  Вот ведь гад. Нет, чтобы помочь.
  - Камень бога - задумчиво произнес Мюрат - Да, это сильно. Это мощный козырь.
  А я знаю, что он задумал. Прибить меня сразу же после того, как мы вернемся в Раттермарк. Ай, молодец!
  Впрочем, не могу его винить. Козырь и правда роскошный, а в комплекте с Дорогой между Дорог - отменный. Да, из-за игровых ограничений он сам сюда быстро вернуться не сможет, но рассказать, что к чему, и навести на Бахрамиуса ему ничего не стоит. То есть наоборот - офигеть сколько подобная информация стоит.
  Черт, черт. А камушка нету. Нигде ни огонечка, ни сияния. Ну, должен же он себя хоть как-то обозначить? И отколоть не получается, я рубанул мечом несколько камней.
  Мюрат, кстати, тоже присоединился к поискам. Само собой, не стремясь помочь мне, а исключительно собственной выгоды для.
  Еще семь минут - и все, надо будет уходить, думал я, роясь в свежей куче земли у одной из колонн, рассудив, что не просто же так она кем-то раскопана? Даже если ни с чем, надо покинуть это место до истечения времени. Ну да, теперь я знаю, где находятся руины, но кто даст гарантию, что я снова смогу найти сюда дорогу? Да и потом - когда он для меня будет, этот следующий раз? К тому времени искомый камень сто раз найдут, и храмов по Раттермарку будет стоять полным-полно.
  Если только Кролину сюда послать.... Но захочет ли Бахрамиус открыть для нее дверь? Это ведь не просто так происходит, вопрос репутации.
  И вот в этот самый момент мои пальцы ухватили небольшой твердый прямоугольничек.
  
  Вами выполнено задание 'Обломки былого'
  Награды:
  80 000 опыта;
  75000 золотых;
  Ожерелье Пэмми Спасительницы;
  Памятный знак 'Наследник богов'
  
  Так вот ты какой, северный олень. Надо же. Более всего похож на кирпичик, которыми в Москве дороги мостят, их еще называют 'тюменский декор'. Не знаю почему, у нас много традиций, смысл которых скрылся в глубине десятилетий. Просто так есть - и все.
  Но зато наконец-то хоть какой-то предмет перепал помимо опыта. По названию судя, вряд ли он для моего класса предназначен, но лучше что-то, чем ничего. Но это потом, сейчас спешить надо. Времени совсем в обрез осталось.
  
  Вам предложено принять задание 'Основоположник'
  Данное задание является седьмым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - заложить обломок древнего храма, посвященного богине Тиамат в основание нового храма, возводимого в ее честь.
  Награды:
  75 000 опыта;
  50000 золотых;
  Памятный рисунок 'Мы строили-строили' предназначенный для украшения личной комнаты (при наличии таковой);
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - Нашел-таки - чутью Мюрата можно только позавидовать. Мне бы такое - Дай глянуть!
  - Извини, но нет - я быстро засунул кирпичик в сумку.
  - Чего так? - слишком простодушно для того, чтобы ему поверить, огорчился он - Как будто я у тебя смогу его отобрать. Это же квестовый предмет!
  При этом он очень внимательно следил за моей реакцией, разве что только за запястье не цапнул, дабы пульс посчитать.
  Ну да, это же Файролл. Такой предмет может быть и не квестовым. Он может достаться любому, кто наложит на него лапу. Найдет ли, купит, выменяет. Или снимет с трупа.
  Кстати, теперь я вообще не сомневаюсь, что Мюрат собирается меня убить. Взгляд у него стал другой, расчетливый и азартный одновременно. Я же говорю - охотник он в реальной жизни, не иначе.
  Вот только азарт - он губит. Почему? Потому что притупляет внимание, отвлекает от незначительных фактов, разнообразных мелочей. Например, таких, как случайно оцарапанная рука. Я ее случайно кольцом задел, когда поближе к спутнику подошел.
  Казалось бы - какой пустяк. Царапина и царапина, от нее даже единицы здоровья не снялось. Нет, будь у Мюрата уровень десятый-пятнадцатый, тогда да, урон был бы серьезней, но с его-то показателями...
  Да ладно, что-то я разошелся. Можно подумать, в моем случае было бы по-другому? Тоже прозевал бы, к гадалке не ходи.
  И в самом деле, кто может предположить, что эта царапина нанесена не каким-то там алмазом, а одним из семи колец, некогда принадлежавших знаменитой отравительнице Лу Бонр, и носящим имя 'кольцо свиристянки'?
  Оно давно у меня в сундуке лежало, с той самой поры, как я его обнаружил в куче хлама, оставшимся на месте гибели одного из 'мусорщиков'. Как-то не было случая пустить его в ход. Им ведь только игрока можно убить, а с ними у меня и без яда все как-то складывалось. И в дружбе, и в недружбе.
  А вот сегодня прямо самое то. Прямо точка в точку. Я ведь сразу про это кольцо подумал, как только узнал, что именно надо будет сделать. Это как страховка. Мало ли, как оно сложится, Мюрат ведь живуч. Может, меня сразу с Дороги между Дорог выбросит, а может, и нет.
  Да и потом - он ведь в кольчуге, причем добротной. Ему не по чину и статусу дешевое барахло носить, наверняка вещь как минимум элитная. А то и сетовая. Бить же придется почти в шею, а это на грани условий ухода из этого места.
  И еще плохо то, что за минуту с копейками до гибели, Мюрат узнает о том, что он почти мертв, такое у кольца имеется условие. Оцарапал - и есть у тебя минута с небольшим на то, чтобы завершить свои дела с потенциальным покойником, пока тот не в курсе случившейся с ним неприятности. А потом у него минута будет, чтобы, значит, тебе последнее 'спасибо' сказать. Ну, или попробовать спастись. Баланс, однако. Чтобы все честно происходило.
  - Ладно, пошли - деловито скомандовал я, внимательно смотря на убегающие секунды таймера, который я запустил сразу же после того, как его оцарапал - Да куда тебя несет! Нам не туда, нам в ту сторону, откуда мы пришли. Такие тут правила.
  - Да? - Мюрат повернулся ко мне спиной, и посмотрел на луг - Ого, сколько топать!
  Вот как это все-таки неприятно, а? Да, он гад, каких свет не видел, да, у него бы рука не дрогнула в аналогичной ситуации, и я это знаю. И не дрогнет, отправься мы оба в Раттермарк.
  Но я - не он. Не в моем это характере - бить в спину. Соврать, схитрить - это можно, но подобное... Вот только выбора мне не оставили.
  - Это мой дар месту сему, с тем я его и покидаю! - выкрикнул я сразу после того, как кинжал вошел в его тело.
  Ответом на произошедшее было невероятно грязное ругательство, которое выплюнул Мюрат, разворачиваясь в мою сторону, но сделать он ничего не успел.
  Его фигура, луг, залитый солнцем, и иссиня-белое небо над ним, превратились в одно пятно, которое крутанулось, словно картинка в детской игрушке 'калейдоскоп', и над ним ярко-красными точками зажглись глаза, в которых не имелось ничего человеческого.
  Условие-то я выполнил, только не так, как задумывалось. Вот такой я человек, хоть где-то, да напортачу.
  В общем - я знал, чьи это глаза. Совсем не того, кого следовало!
   Глава десятая
   в которой речь пойдет о старых знакомых
  
  Вами выполнено задание 'Охота на Барона'.
  Награды:
  7000 опыта;
  
  - Белый братец? - очень и очень удивленно произнес Сэмади, глядя на меня сверху вниз - Ты как здесь оказался? Откуда тебя принесло в наши края?
  - Даже не спрашивай - расстроенно пробормотал я, привставая и опираясь на локти - Долгая история. Да и не ко времени ее рассказывать, ничего интересного.
  Ну что за ерунда! Почему я подумал о нем, а не о Страннике? Мне надо было попасть в Черный дворец к Черному престолу, на котором сидит Черный-Черный Властелин. Вон тот самый замок, о котором я говорил, совсем рядом, но я не там, а здесь. Вот ведь! Понятно, что ничего еще не пропало, могло быть и хуже, но все равно - обидно.
  Нет, я рад, что наконец-то нашел неуловимого Барона, но не он моя главная цель. С ним бы я так и так встретился в итоге. К Страннику мне теперь как попасть? Метка на руке - это прекрасно, но кто его знает? Он теперь большой человек, сидит во дворце, где полно стражи. Что если меня к нему просто не пустят?
  - Наоборот - очень интересно - возразил мне Сэмади - Невероятно. У нас тут с новостями плохо. Военное положение, то, се. Так что мне все любопытно, - и что с тобой приключилось, и что вообще в мире происходит. Везде - на земле, в небесах и на море. Вставай, белый братец, с земли, и начинай говорить.
  
  Вам предложено принять задание 'Рассказы о богах и их делах'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - рассказать Барону Сэмади о том, что творится в мире.
  Награды:
  5000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - О-ох - я принял предложенную мне руку и поднялся на ноги - Сейчас, дай в себя прийти.
  
  'Игрок Мюрат навсегда удален из списка ваших друзей'
  
  Странно. Нет, то что этот товарищ разорвал со мной дружеские отношения - это нормально, я в свое время и в аналогичной ситуации тоже так поступил. Просто вроде раньше формулировка по-другому звучала. Что значит - 'навсегда'? Разве что он меня в какой-то особенно 'черный список' занес. Может, есть такой, просто я не в курсе?
  Ну, да и прах с ним. Мавр сделал свое дело, мавр может уходить. А мести его я не боюсь, на меня столько народу зуб точит, что бояться устанешь. Да что народу! Иные боги мной недовольны.
  Раскат грома из сине-сизых туч, низко висящих над головой, заставил меня поежиться. А невеселое место у них тут. Мрачное.
  Как есть - пустоши. Земля серая, без единой травинки, на ней, сколько хватает взгляда, все заполнено палатками, шалашами и вигвамами, вокруг которых суетятся тысячи отродий мрака. Гоблины, орки, еще какие-то существа, которых я никогда не видал ранее, но, несомненно, относящиеся к представителям проклятых рас.
  И - Черный Замок, возвышающийся над всем этим. Реально - черный, без единого светлого пятнышка. Он вообще более всего был похож на огромную скалу вулканического происхождения.
  - Кого ждем? - Барон уселся на гранитный валун, за его спиной стояли два лича, не мигая, таращившиеся на меня из-под своих капюшонов.
  - Для начала поклон хочу тебе передать - пристроился я рядом с ним - От слуг твоих, Рафаила и Леонарда. Оба живы-здоровы, само собой, настолько, насколько к ним подходит данное определение. Отсиживаются в Аль-Альбейне, ждут, пока войска Черного Властелина Крисну перейдут. Сам знаешь, с той стороны сейчас через нее не перебраться.
  - Вот за это спасибо - обрадовался Сэмади - Я-то думал, что все, конечная смерть их настигла, сожгли кости моих воинов, а пепел по ветру развеяли. Понимаешь, если останки целы, я могу вернуть души из владений Смерти, хоть это и не просто. Но уничтожь их - и все, обратной дороги в мир живых не будет.
  Не знал. Запомню, может пригодится.
  - Скучают очень - доверительно произнес я - И по тебе, и по работе. Тоскливо им там, в компании с Ффаргом.
  - Ничего - Барон кивнул в сторону замка - Уже скоро. Ладно, ты не тяни, что в большом мире происходит? Повторюсь - сюда новости доходят редко, по крайней мере, до нас. Владыка знает куда больше, но он не слишком любит делиться со своим окружением информацией. Нелюдимый он.
  И Сэмади недовольно хрустнул орешком.
  Странно это все. Меня сразу царапнула некая неправильность происходящего. Барон вроде как персона влиятельная, богоборец, отцеубийца, идейный вождь неупокоенных всея Файролла - и ошивается близ входа в замок Черного Властелина, вместо того, чтобы стоять по его правую руку. Ну, или левую, неважно.
  Можно предположить, разумеется, что он аккурат в тот момент, когда я представил его черно-белую рожу вместо Странника, пописать на улицу вышел, но очень уж это за уши притянуто. Думаю, тут дело в другом. Оттуда и недовольство на лице, и не очень престижное местонахождение в пространстве Серых Пустошей.
  И это очень, очень хорошо. Для меня хорошо, а не для дела Тьмы.
  - Война - коротко ответил ему я - Всех со всеми. Но, как вы Крисну перейдете, так светлые друг другу глотки резать перестанут, и сцепятся с вами. Сам же знаешь - добро победит тогда, когда оно объединится, и с особой жестокостью убьет зло.
  - Война - естественное состояние человечества - отмахнулся Барон - И самый лучший двигатель прогресса. Ни для одного мирного дела люди не выдумали столько хитроумных механизмов, сколько изобрели для уничтожения себе подобных. Если бы не было войн, ваш вид до сих пор бы в шкурах и с палками бегал.
  Самое паршивое в том, что он прав. Хотя подобная философия мне, миролюбивому существу, претит.
  - Что ты сегодня какой-то вареный? - возмутился Сэмади - Словно с небес свалился... Кстати! Ты так и не сказал, откуда ты тут взялся. И?
  - С небес - охотно сообщил ему я - Все так. Вон с тех.
  - Убью - с улыбкой пообещал мне Барон - Ты меня знаешь!
  - Знаю - кивнул я - И скажу прямо - без тебя там плохо. Пообщаться не с кем по душам. Ну, а если серьезно...
  И я минут пять вываливал на измученного ностальгией повелителя мертвых все новости, которые только пришли мне в голову. Причем некоторые из них были выдуманы мной на ходу. Но это, разумеется, касалось только вестей с полей, а вот все, что я поведал о богах, являлось чистой правдой. Тут выдумывать нельзя, себе дороже может выйти.
  - Ишь ты - смахнул слезинку с левого глаза Сэмади - Королева Запада маленького ждет? Трогательно!
  
  Вами выполнено задание 'Рассказы о богах и их делах'
  Награды:
  5000 опыта.
  
  - Короли тоже размножаются - пожал плечами я.
  - Обратно хочу - пробубнил вдруг Сэмади, понизив голос - Что-то пошло не так, белый братец. Совсем не так, как я ожидал.
  
  Вам предложено принять задание 'Разумный компромисс'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - склонить Барона Сэмади к сотрудничеству с богиней Тиамат.
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых;
  Бронзовая коллекционная статуэтка 'Переговорщик' (из набора 'И сталевары есть, и пахари')
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  В случае провала данного квеста, будет провалена вся цепочка заданий, что ведет к определенным репутационным рискам. Повторное прохождение для данной цепочки не предусмотрено.
  
  - Да ладно? - вложив в голос все отведенное мне богом сочувствие, спросил у него я - Вроде как ты свой среди своих.
  - Чужой - сплюнул на серую землю Сэмади - Среди своих - это да. Но - чужой. Думал - вот-вот, и я достигну истинных высот. Отец мертв, Черный Властелин на черном троне сидит, мертвые рати послушны моему слову, и порвут любого, кто встанет на дороге. И чего?
  - Чего? - поторопил его я.
  - Сила отца как вода в песок ушла - вздохнул Барон - Не удержал я ее. Как видно, для того, чтобы обрести истинную мощь, надо нечто большее, чем просто убить бога. Черный Властелин вроде как мне рад, но в ближний круг не принимает, не желает. Не верит, надо полагать, потому держит меня на вторых ролях, как командира троллей или вожака орков. Союзник - и не более. Я не сильно на него за это обижен, потому что все понимаю. У него своя компания, та, с которой он к высотам власти шел. Лорды Смерти, дуэгары, пара черных магов из числа изгоев. А я - лишний. Войско мое не лишнее, а я лишний. К слову - мертвых ратей у меня тоже больше нет. Они теперь под рукой одного из Лордов Смерти. Все, что осталось - обязанность подчиняться слову владыки, и вот, пара личей. Ну, и ты, мой верный друг. Или здесь я тоже ошибаюсь? Ты ведь мне больше ничего не должен, а я тебе теперь не сильно и нужен.
  - Мы с тобой столько дерьма из одной тарелки выхлебали, что глупо о таком даже спрашивать - мне даже и притворяться не пришлось - Что глупо? Оскорбительно.
  - Домой хочу - потеребил меня за рукав Сэмади, подобно маленькому ребенку - К себе на кладбище, в крипту. Туда, где я был самим собой. Настоящим.
  Не буду я ему рассказывать, что от погоста близ Фладриджа только выжженная намертво земля осталась, а от крипты - куски камня. Совсем же духом падет, бедолага.
  Но чем приободрить его, у меня есть. Конечно, это отчасти путь предательства, но когда Сэмади подобные нюансы беспокоили?
  - Вот что я тебе скажу, братец. Не все так плохо.
  - Н-да? - Сэмади глянул на Черный замок, снял цилиндр и протер его тулью от пыли - Свежая и оригинальная мысль.
  Мимо нас протопал десяток огров, огромных, с дубинами на плечах. Несколько из них, сопя оглядели меня с ног до головы, но никаких действий предпринимать не стали, как видно различив метку своего господина.
  А если бы я тогда отказался от нее? Все, многомесячные усилия коту под хвост. Забили бы меня сейчас дубинами до смерти, и Барон не помог.
  - Просто ты не привык быть частью команды - продолжил я - В Архипелаге ты был сам себе хозяин, здесь - тоже. Захотел - пошел налево, захотел - направо. А теперь - дисциплина, распорядок, и не ты главный. Тяжело, понимаю, но выбора нет. Туда, за Крисну, тебе пока нельзя. Сожгут. Непременно сожгут.
  - Слушай, я сам себе такие же слова каждый день повторяю - насупился Барон - Только почему-то от них не легче. Может, потому что и после того, как мы перейдем реку, ничего не изменится?
  - Спорный вопрос - придвинулся я к нему поближе - Потому что в будущем могут появиться разные варианты.
  - Ты это чего? - нехорошо глянул на меня Сэмади - Чего жмешься к моему боку? Когда я говорил, что соскучился, то не это имел в виду.
  - Совсем дурак? - даже опешил я - О другом речь. Просто есть кое-кто, желающий видеть тебя в рядах своих друзей. Не слуг, но соратников. Полноправных и самоопределяющихся.
  - Кто из? - глаза Барона привычно блеснули - Только не говори, что Витар. Никогда не поверю.
  - Тиамат - хладнокровно произнес я.
  Собственно, в этот самый момент мне пришла в голову мысль, что с Сэмади станется меня и в ловушку поймать. Я ему душу открыл, а он меня сейчас возьмет, да и сдаст Страннику, для подъема личной репутации в его глазах. Мол - вот, шпиона словил. Ведет разлагающую работу среди воинства, чинит препятствия делу Тьмы. Как верно было сказано, я ему ничего не должен, а, значит, тоже особо не нужен.
  - Тиамат - погонял слово, как леденец во рту, Барон - Тиамат. Не самый плохой вариант для такого изгоя, как я. Она никогда не ладила с Чемошем, потому его смерть от моих рук могла быть расценена благожелательно. Скажи, белый братец, она сама тебе велела меня склонить на ее сторону? Лично? Или это пожелание тебе передала грязнуля Пауни?
  - Уже не грязнуля - возразил я - Она теперь стоит справа от трона богини, и выглядит более чем достойно. Умылась, приоделась, подросла маленько, в иных местах даже округлилась. Еще чутка - и заневестится.
  - Ты не ответил на мой вопрос - покачал указательным пальцем у моего носа он - Итак?
  - Это был ее личный приказ - веско произнес я - Так и сказала мне - пойди, найди, уговори. Очень ты ей нужен. И потом два раза интересовалась об успехах в этой области. Не просто же так я до тебя достучаться пытался.
  Ну, про 'уговори' я маленько загнул, но исключительно пользы дела ради.
  - Да, я слышал твой зов - подтвердил повелитель мертвых.
  - Ну, вот - стукнул его в плечо я - Если она теребит меня постоянно, значит, нужен ты ей. Сильно нужен.
  - Лукавишь, разумеется - Сэмади, в глазах которого загорелись знакомые хитрые искорки, закинул в рот один за другим три орешка, а после достал из кармана сюртука окурок сигары - Но не во всем, не во всем... Это хорошо.
  - Но имей в виду - она женщина суровая - протараторил я быстро - Ты меня знаешь, мне тролль не брат, ничего не боюсь. Но перед ней робею, очень уж лютая дама. Любит, чтобы все по ее было, как она хочет.
  - Мы все это любим - заметил Сэмади - Никто не хочет подчиняться, все предпочитают приказывать. Так жить удобней. Если ты взял верх, то все лавры только твои. Если нет - всегда можно назначить того, кто виновен в поражении.
  Оригинальный подход. Нечто подобное мне как-то изрекал Лоссорнах. Или Вайлериус? Не помню уже. Правда они предпочитали брать вину за провал на себя, а не искать крайнего. Вот прекрасный пример того, как одну и ту же идею можно трактовать по-разному, исходя из личных моральных качеств.
  - Что мне ей передать? - решил я взять быка за рога - Уверен, она узнает, что мы виделись. Небожительница ведь, ничего от нее не скроешь.
  - Скажи, что Барон Сэмади будет рад склонить голову пред великой темной богиней - помолчав, изрек мой друг - И он будет рад стать полезным, причем не ради славы или выгоды, но ради чести.
  
  Вами выполнено задание 'Разумный компромисс'
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых.
  
  А задался понедельник. Не врет молва - он день тяжелый, но в моем случае еще и плодотворный.
  
  Вам предложено принять задание 'Благая весть'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - известить богиню Тиамат о решении, которое принял Барон Сэмади.
  Награды:
  80 000 опыта;
  35000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Хотя одно 'но' есть. Барон не сказал, что собирается склониться перед Тиамат, и поступить к ней на службу. Как всегда, все очень размыто. 'Склонить голову', 'стать полезным'... Узнаю черного брата.
  Ну да и шут с ним. Квест закрылся? Закрылся. Остальное - не моя забота, пусть сами друг с другом разбираются.
  - Между прочим, ты так и не ответил на мой вопрос - заметил Сэмади.
  - Какой? - не понял я.
  - Как тебе удалось сюда попасть - терпеливо объяснил мне костлявый приятель - Причем не просто попасть, а свалиться мне прямо под ноги. Такие вещи вдруг, ни с того, ни с сего не происходят. Кто наворожил?
  - Дорога между Дорог - негромко произнес я - Ей все равно, кто с какой стороны реки позицию занял.
  - А, тогда ясно - понятливо кивнул Барон - Правда, сразу возникли другие вопросы, и в немалом числе. Например - как ты на нее смог попасть? Это мне в свое время немалых трудов стоило, а уж тебе-то...
  - Не спрашивай, не отвечу - помотал головой я - Не мои тайны.
  - А, понял - Сэмади глянул в серые небеса - В самом деле, что я глупости несу? Им открыть дверь в Дорогу - как мне орешек съесть. Тогда скажи другое - как ты обратно собираешься вернуться? Отсюда обратной дороги нет.
  - Увидим - подмигнул ему я - Время покажет.
  Сэмади скривил рот, этот жест означал у него улыбку.
  - Ладно, пойду-ка, проведаю Черного Властелина - встал с камня я - Попасть сюда, и не заглянуть к нему - величайшая глупость.
  - Плохая идея - прищурился Барон - Очень плохая. Многие из тех, кто входил во врата Черного замка, обратно не возвращались. Скверное место, белый братец, из тех, куда лучше нос не совать. А особенно таким, как ты.
  - Да я бы и рад, но надо. Как-то давно, дал, не подумавши, кое-кому обещание, теперь его надо сдержать. Ты же знаешь - я слово свое всегда держу.
  - Это да - признал Сэмали - Тогда - иди, причем быстро, и не оглядываясь. Так времени на раздумья будет меньше. А я тебя тут подожду.
  Видно, совсем у него со Странником отношения не заладились.
  Впрочем, может, дело и не в этом. Может, в банальной зависти. Мой черный приятель очень тщеславен и изрядно завистлив, потому тех, кто более удачлив и влиятелен, он воспринимает либо как соперников, либо как врагов. Он у нас альфа-самец, пусть даже не слишком живой. Само собой, его не могла не задеть та мощь, которую собрал под свои знамена мой давний знакомец.
  А силища была - ого-го. Не завидую я светлым ратям, даже если они укрепятся бойцами из игровых кланов. В рамках длительной войны - игроки победят. Но в разрезе сражения, где воскрешение невозможно... Не знаю, не знаю. Одни тролли чего стоят! А тут ведь еще и огры есть, и горные великаны. Про орков, дуэгаров и прочих сторонников дела Тьмы я уж молчу.
  Но при этом никакого бардака в лагере не было совершенно. По идее, в логове мрака должны царить разгул и анархия, к этому меня с детства приучали книги и фильмы. Все дерутся, буянят, горланят скверные песни и хлещут спиртное. А убийства и насилие вообще царят на каждом шагу.
  Фигу с два. Порядок тут был почище, чем в лагере Вайлериуса, во время недавней заварухи на Западе. Разве что гомон дуэгаров издалека был слышен, но тут уж ничего не поделаешь, раса у них такая. Ну, и гарью здорово воняло, то ли от сотен костров, то ли где-то неподалеку имелся функционирующий вулкан. Да и то - что за оплот Тьмы без вулкана? Так, ерунда какая-то, а не оплот.
  Что самое интересное - на душе у меня если и имелся дискомфорт, так только потому, что не самый красивый поступок сейчас последует. Ясно же, что каждый мой шаг сейчас видит куча народа. Она ждет того момента, когда я доберусь до Странника, и вот тут зашуршат компьютеры, застучат пальцы по клавиатурам, а, может, и черные машины с крепкими парнями помчатся по слякотным улицам.
  И это все мне не очень нравилось. Мы со Странником не друзья, это так. Но и не враги.
  Хотя - кто знает? Старик ведь не просто так сказал мне, что я не должен склонять этого человека к тому или иному решению. И произнесено это было не просто так.
  А, может, все наоборот? Специально подали мне эту версию, чтобы я не взбрыкнул и пришел туда, куда пришел? Чтобы я вел себя спокойно и естественно.
  И такое возможно.
  В общем, истинные цели Старика мне точно не дано распознать. И слава богу! Потому пусть оно идет так, как идет.
  Так вот - вышесказанное раздражало. А все остальное - нет. На меня никто не бросался, никто не кричал: 'да он шпион'. Патрули, которые неустанно курсировали по дорогам, дорожкам и тропинками, бывало, косились, но и только.
  Потому до Черного замка добрался я довольно быстро, и вот там уже был остановлен двумя огромными ограми, несущими стражу у входа. То есть - начали сбываться мои изначальные опасения
  Ворота, ведущие внутрь, были большими, черными, красивыми и закрытыми, а огры на редкость клыкастыми, уродливыми, и на вид крайне некоммуникабельными.
  - Куда? - рыкнул один из них, и нехорошо причмокнул, глядя на мою левую ногу, чем напомнил мне одного знакомого дуэгара - Зачем?
  - К владыке - помахал я той рукой, на которой располагалась заветная метка, особо, впрочем, её не афишируя - По личному вопросу.
  - Проваливай - пробасил второй страж - Много вас тут таких шатается, всем к владыке надо. Дождись четверга, когда он выходит из замка для разбора ссор и тяжб, выстой очередь, как положено, вот тогда и скажешь ему все то, что хотел.
  - Ты вообще понимаешь, с кем говоришь? - шалея от собственной наглости, заявил я - Или нет?
  - Нет - сплюнул огр - Нам думать не положено. Наше дело кого попало не пускать внутрь. Ты - кто попало.
  Многие считают, что сложнее всего обмануть мудреца. Чушь. Умные люди частенько сами себя загоняют в ловушку, даже делать ничего не приходится. Они на гора выдают десятки вариантов того, как их хотят объегорить, а после запутываются в лично выдуманных хитросплетениях. То есть всячески помогают злоумышленнику.
  А вот дурака по-крупному фиг обманешь. По мелочам - сколько угодно. Но в серьезных вещах чаще всего на удачу рассчитывать не приходится. Беда в том, что дураки, помимо всего, крайне исполнительны по сути своей. И очень самолюбивы.
  Не желая провалить порученное им дело, они намертво зазубривают условия данного им поручения, и ни на йоту от выученного не отступают. Ни на сантиметр. И с гордостью заявляют, что таких исполнителей, как они, хоть десять лет ищи - не найдешь.
  Причем где-то данное утверждение - правда. Правда, последствия этой исполнительности иногда принимают характер стихийного бедствия.
  Вот здесь то же самое. Единственный вариант пройти мимо этой парочки - убить их. Других нет.
  А, может, оно и к лучшему? Серьезно. Нет-нет, я сейчас не о кровопролитии, мне с этой парочкой сроду не справиться. В конце концов, в данной ситуации я сделал все, что. Никто не виноват, что стража на посту оказалась настолько несговорчивой. Что мог - то попробовал. Не сложилось.
  Ну, и в конце концов - не бывает так, чтобы все получилось. Вон, сколько начинаний сегодня успехом увенчалось, грех жаловаться.
  Правда, что на это все скажет Старик? Дай бог, чтобы ничего. А если - нет? Если я в опалу попаду? Меня, как Валяева, перевоспитывать не станут, и в швейцарскую ссылку не отправят. Прикопают где-нибудь недалеко от МКАДа - и все. Или укрепят мной фундамент какого-нибудь строящегося дома, чтобы тот крепче стоял.
  Что я там недавно про умных людей говорил, и их выдумки? Радует одно - я, похоже, все-таки умный, раз такая ерунда в голову лезет.
  - Вот тебе и раз - раздался писклявый голос сверху, а на мою голову спикировал золотистый конфетный фантик - Нежданный гость. И какой!
  - А, это ты - задрав голову вверх, без особой радости произнес я - Здорово, пернатый.
  - Сам ты! - возмутился пикси Тристан, с которым у меня были связаны не самые лучшие воспоминания - Выбирай выражения, смертный! Я, между прочим, теперь Самый Главный Советник его Черного Всемогущества.
  - А само Всемогущество знает, кем ты ему приходишься? - с сомнением поинтересовался я - Сдается мне, что нет.
   - Пока сопротивляется - потянув клетчатые штаны, признался пикси - Но со временем привыкнет. Куда он денется? Вот мир завоюем - и сразу. А ты какого гнома тут делаешь вообще? Твое место за рекой, среди светлых рас. Ааааа, я понял! Ты решил переметнуться на нашу сторону! Почуял, за кем сила!
  - Мне ваша война по барабану - возразил я - Вам надо, вы и сражайтесь. Но вот с господином твоим побеседовать хотелось бы, имеются темы для обсуждения. Вот только внутрь попасть не могу. Не пускают.
  - Ну, не знаю - поджал губы пикси - Наверняка ведь с какой-то гадостью приперся. Может, и правильно делают.
  - Кто бы говорил! - возмутился я - В плане гадостей тебя никто не переплюнет. Даже из твоих же собратьев.
  - Да, я такой - гордо напыжился Тристан - Нет мне равных!
   - Давай, скажи этой парочке, чтобы двери открыли - попросил я - Или Страннику сообщи, что я тут.
  - Его Темному Всемогуществу - поправил меня пикси - Нет больше Странника. Есть повелитель. Либо запомни, либо внутрь не суйся, от греха.
  - Запомнил - заверил его я - Не сомневайся.
  Изнутри замок был поменьше, чем казался снаружи. Или мне так показалось, потому что до тронного зала Тристан меня довел очень быстро? Не знаю.
  А еще странным было то, что на интерфейс не вывалилось ни одного сообщения. Вообще ни одного. Сказать, что это меня удивляло - ничего не сказать.
  Что до внутреннего убранства, то одно могу сказать точно - выглядели эти чертоги как нежилое помещение. Это не первый дворец, что я вижу, так вот в остальных ощущалось некое биение жизни, они были сосредоточением власти, тем, для чего были и созданы. А тут не то, совсем не то. Тут, скорее, имела место быть некая съемная квартира, которая нужна только для того, чтобы какое-то время в ней перекантоваться, чтобы на улице не спать.
  Значит, войны и в самом деле не избежать. Страннику не нужен этот дворец, он точит зуб на те, что сейчас принадлежат кому-то из монархов Раттермарка.
  Или, возможно, на все сразу.
  И тронный зал не поразил воображение. Огромное помещение с голыми каменными стенами, да стоящим на возвышении скромным троном - и все. Ни тебе черных стягов, олицетворяющих всемирное зло, ни доспехов поверженных рыцарей, ни чучела Великого Дракона.
  Зато народу там оказалось немало. Хотя, конечно, слово 'народ' к данной ситуации применять было не слишком верно. Просто среди присутствующих далеко не все были люди. Например, к ним никак нельзя было отнести четырех Лордов Смерти, вождя дуэгаров Ар-Амна, мордатого огра с клыками такой длины, что ими можно было консервные банки открывать и нескольких не менее колоритных персонажей.
  И вся эта дружная компания обступила титанических размеров стол, на котором лежала здоровенная карта, с воткнутыми в нее флажками. Надо полагать, Странник и его приближенные разрабатывали стратегию ведения войны. Так сказать - захват мира малой кровью
  А Сэмади не позвали. Похоже, он и вправду не сильно высоко котировался в местных военных и управленческих кругах. Сдается мне, он вообще тут проходит как некий узник совести, которому предоставили политическое убежище. Мол - вроде, как наш, пусть будет.
  А вообще - вовремя я пожаловал. Лучшего момента, пожалуй, даже постаравшись не найти было. В аккурат к большому сбору поспел.
  Нет, надо было сразу уходить от замка куда подальше.
  - Гляди, кто у входа отирался! - заорал Тристан, взмывая к высокому потолку - Говорит, что по делу пришел.
  - Парламентер? - прогудел один из Лордов Смерти - Не верь ему, повелитель. Светлые всегда приходят говорить о добре, прежде чем начать убивать.
  - Это да! - прорычал огр - Сожрать его!
  - Посланцев не жрут - с сожалением констатировал один из людей, судя по внешнему виду - маг. Разумеется - НПС - Они неприкосновенны. А жаль.
  - Стоп! - тут же заявил я - Сразу поясню. Никакой я не парламентер, никто меня к вам не посылал. Я сам по себе.
  - Моя эта человека знает - подал голос дуэгар - Она глупый, но смелый. И наша шаман Хрыгг его сильно уважай. Говори, что эта человека правильный масть, с ним не западло из одна шленка баланду хлебай. Моя не знай, что это точно значит, но шамана верь.
  Может, сказать, что за меня еще Бахрамиус вписаться может? Или не стоит? Он дед суровый, узнает, что я его именем прикрывался, может разозлиться.
  - Привет - помахал мне рукой Странник, сменивший свой потертый серый плащ на черный камзол - Вот снова и свиделись.
  - Как договаривались - отозвался я - Слово было дано, значит, должно быть сдержано.
  - Ты о чем? - заморгал Странник - Какое слово?
  - Ну как же? - усмехнулся я - Помнишь нашу давнюю беседу? Ты еще сказал, что, когда один из нас дойдет почти до конца пути, тогда мы встретимся и снова поговорим, откровенно и без ретуши. Сдается мне, что ты уже на финишной прямой, потому пришло время пообщаться. Не знаю, о чем, тебе виднее, но договор есть договор.
  - Забыл! - весело признался Странник - Как есть забыл. Но от слов своих отказываться не стану. Давай поговорим.
  
   Глава одиннадцатая
   в которой герой пытается соблюсти баланс
  
  - Нет, если помешал, так и подождать могу - тактично заметил я, показав рукой на карту с флажками - Все понимаю, война - это война.
  - Ничего-ничего - успокоил меня владыка Тьмы - Мир подождет. Часом раньше мы его завоюем, часом позже - велика ли разница? Да и перекусить моим сподвижникам не помешает.
  Огр затопал ножищами и облизнулся, глядя на меня.
  - Нет-нет, Грымп, он не еда - предупредил его Странник - Даже не думай.
  После этой фразы мне стало поспокойней. Судя по всему, Странник не планировал меня прикончить после беседы, иначе бы сказал что-то вроде: 'по крайней мере, пока'.
  Представители темных сил Файролла покинули залу, только вездесущий Тристан остался. Он спикировал с потолка прямиком на черный трон и вольготно на нем расположился.
  - И не шуганешь? - поинтересовался я у Странника, мотнув подбородком в сторону пикси - Как-никак статусная мебель, можно сказать - элитный чекпоинт.
  - Пусть его - отмахнулся Черный Властелин - Символика ничто, поступки - все. Ладно, говори. Что там тебя просили мне передать?
  - С чего ты взял? - насторожился я - Да и кто мог...
  - Кто мог, тот тебя и послал - с внезапным холодком в голосе сообщил мне Странник - Или мне твое настоящее имя назвать?
  Нет, это не нокдаун, и даже не нокаут. Хотя бы потому что происходящее может оказаться обычным блефом.
  А если нет? Сразу столько вопросов возникает, и первый из них - откуда сквозит? Ох, чую, Илье Павловичу может опять не поздоровиться, по его линии утечка.
  - Приятель, и ты, и я - мы игроки - мягко, уже без отчужденности произнес мой собеседник - Просто каждый играет за свою сторону. Я за одну, ты за другую. Врать не стану, тогда, во время нашего знакомства, я даже не подозревал, кто ты такой. Я про это узнал куда позже. Точнее - догадался, а потом уже получил подтверждения происходящему.
  - Прямо догадался? - не удержался от легкой иронии я.
  - Прямо да - кивнул Странник - Просто очень часто сходились наши дороги, причем в тех местах, где простым игрокам делать нечего. Ну - раз подобное случилось. Ну - два. Но не постоянно же? И что мы имеем на выходе?
  - Ну-ну - подбодрил его я.
   - У тебя есть квест, приятель, и он не менее весомый, чем мой - без малейшего превосходства в голосе, напротив, почти безразлично, произнес Странник - Случайный человек его выполнять не может. Получить - да, но дальнейшее движение по данной ветке без контроля администрации невозможно.
  - Но ты-то как-то без него обходишься? - заметил я - Вон, сам по себе...
  - Играй я сам по себе, то вряд ли бы мы встретились здесь - обвел рукой помещение повелитель темных сил - Не стоит переоценивать свои силы. За мной тоже кое-кто стоит. Кое-кто, отводящий грозовые от моей скромной персоны в сторону.
  Вот так запросто? Без намеков, без недоговорок и скрытого смысла? Видно, и правда дело к концу идет. Непонятно, правда, чего именно - то ли моих приключений, то ли света.
  - И все-таки - что тебе велели мне передать? - переспросил Странник - 'Отрекись и уйди'? Или нечто более грозное?
  - Не поверишь - ничего - развел руки в стороны я - Да, и так бывает. Тот, кто решает все, так и велел - ни к чему этого человека не склоняй, ничего от него требуй.
  - Надо же - усмехнулся он - Раньше искали, загоняли как волка в зимнем лесу, а теперь установили радиомолчание. Забавно.
  - Но-но - погрозил ему пальцем я - Не тебя одного хотели на ноль помножить. Твои хозяева тоже хороши, между прочим. И угрожали, и стреляли в меня, и по почкам долбили. Вот радости-то мне было!
  - Ты что-то путаешь - медленно произнес Странник - Те, кто стоит за мной, на подобное не способны, я это наверняка знаю.
  - Возможно, ты просто замечаешь только то, что тебе позволяют увидеть? - предположил я - Подобное сплошь и рядом случается. И если это так, то мои покровители куда честнее. Они хоть не лакируют действительность.
  - А ты уверен в том, что видишь всю правду целиком? - ответил вопросом на вопрос Странник.
  - Нет - не задумываясь, ответил я - Но меня при этом правда и не сильно интересует. Для меня главное выжить.
  - Вот в этом и есть главная разница между нами - оперся рукой о стол мой собеседник - Я знаю, зачем в эту свистопляску ввязался. Знаю, чего ради прошел весь путь.
  - Чтобы стать Черным Властелином в компьютерной игре? - не удержался от сарказма я - Повести рать орков и огров на эльфов и гномов? Самому не смешно? Дружище, мы с тобой в искусственно созданной реальности. Мы здесь никому и ничего не можем доказать. Мы даже умереть в этом мире не в состоянии, ибо возродимся через мгновение. Здесь не жизнь. Здесь иллюзия жизни. И ради этой чепухи там, в настоящем мире мы должны подставлять свои головы под пули?
  - Но ты же тоже тут? - парировал Странник - Давно мог бы плюнуть на все, и сделать ноги. Чего же тогда ты продолжаешь шнырять по ненастоящему миру? Даже сюда смог добраться. Или нет у тебя такой возможности, а? Ведь так? А почему? Потому что одновременно выдали подарочный набор, состоящий из пачки денег, куска хлеба, густо намазанного икрой и надежные кандалы.
  А вот теперь смело можно заявить, что в 'Радеоне' есть 'крот', причем очень и очень высокопоставленный. Этот парень знает про меня куда больше, чем я про него.
  - Ну да, все так - признал я - Но при этом мне не надо никому ничего доказывать. За мной не стоит идея, как за тобой. Только не говори, что ее нет, я не мальчик, все вижу. Ты идешь на принцип, уж не знаю почему, а я, повторюсь, просто пытаюсь выскользнуть из этих самых кандалов.
   - Почему? - задумчиво потер подбородок Странник - Наверное, потому что я человек. И хочу им остаться.
  - Так и я не с Марса прибыл. Тоже местный, того же вида, что и ты.
  - Того, да не того - подытожил Черный Властелин - Вот потому скоро мы с тобой и встретимся на поле боя, только стоять будем с разных сторон, каждый во главе своей армии. Мир ненастоящий, это так. Но даже в нем победа будет вполне реальная.
  - С чего ты взял? - опешил я - Ничем таким заниматься не собираюсь. Тебе надо - ты и воюй. Лично я в этой вакханалии участвовать не планирую. Сам не пойду и клан не пущу. И сразу, чтобы потом не возвращаться к этой теме - там кто-то из твоих Лордов зуб на Пограничье имеет. Кто именно - не в курсе, но в наших краях его знают под именем Дуллаха. Приказал бы ты ему нас в покое оставить, а? Нам и своих проблем хватает, а если еще и твои навалятся, так вовсе хоть в петлю лезь. Да и потом - просто так мы не сдадимся, а ребята в Пограничье хваткие. Зачем тебе лишние потери?
  - Не врешь - невероятно удивился Странник - Странно. Раньше юлил, а сейчас правду сказал.
  - Обидные слова - заметил я - Чего это я юлил? Что на витрине, то и в магазине.
  - Ты бы хоть возмущение изобразил - фыркнул Черный Властелин - Для приличия. Но это ладно, мы все не ангелы. Другое удивительно - ты и в самом деле, похоже, не собираешься со мной сражаться.
  - Да с чего ты вообще взял, что у меня подобное в планах имелось? - на этот раз вполне искренне всплеснул руками я - В принципе?
  - Но ты же... - Странник замолчал - Нет, решительно ничего не понимаю. И убивать меня сейчас ты, стало быть, тоже не планируешь?
  - Нет - я пододвинул к себе стул, сел на него и скрестил на груди руки - Ну, если только ты не надумаешь на меня первым напасть.
  - Неприятно - он уселся на стул, прямо напротив меня.
  - Месье мазохист? - уточнил я.
  - Месье не любит ощущать себя дураком - улыбнулся Странник - Месье самолюбив, есть такой грех. Был уверен, что у тебя в запасе есть какая-то гадость, сотворенная разработчиками. В одном ты точно прав - это игра, то есть цифровой код. И тот, кто держит его в своих руках всегда может создать предмет, позволяющее сделать то, что другим недоступно. Например, перенести меня на подконтрольные администрированию территории.
  - Интересная идея - признал я - Думаю, если бы не правила, то такой вариант мог бы возникнуть. Кстати, ты с ними вообще знаком? С правилами. Я это слово слышу часто, но до объяснений никто не снисходит.
  - И я не снизойду - помотал головой Странник - Извини. Просто правила хоть и одни, но расцениваются всеми по-разному. Да и исполняются тоже.
  - Жаль - вздохнул я - Наверное.
  - А я рад - закинул ногу на ногу он - Правда - рад. Мне не хотелось бы с тобой сходиться в бою, пусть даже и не настоящем. Тем более, что никогда не знаешь, как победа или поражение здесь отразится там, в реальном мире. Мне поражение простят. А тебе?
  - Даже думать не желаю - отмахнулся я - Сказано же - все войны проходят без меня.
  - Это ты так думаешь - тон собеседника снова неуловимо поменялся - Сейчас и здесь. А вот когда мои рати перейдут реку, и, вместе с ней точку невозврата, все может обернуться совсем по-другому. Тебе просто прикажут - и все.
  - И что - 'все' - хмыкнул я - Ну ладно, пойду я воевать. Кто меня поставит во главе войска? Я - никто. И тут хоть заприказывайся, все одно уже ничего не поделаешь. Мелкий авантюрист, пусть даже знакомый с несколькими венценосными персонами, глава малюсенького клана где-то на задворках мира, и игрок с не самым большим уровнем. Выше головы не прыгнешь, ниже задницы не сядешь. Нет, если ты перейдешь реку года через три...
  - Это вряд ли - рассмеялся Странник - Куда раньше. Вот боги окрепнут, наберут власть - и сразу же.
  - Боги? - удивился я - А они тут при чем?
  - Люблю загребать жар чужими руками - пояснил он - Боги - препаскуднейшие существа. Как только они почуют власть, так тут же начнут ее делить, и делать это при помощи тех, кто им присягнул на верность. Все будут враждовать со всеми, и мне это только на пользу. Опять же - они любят новых союзников. Потом их, конечно же, предают, но это потом. А до того часть пути можно будет пройти вместе. А до того только мелкие шалости, вроде недавнего рейда живых мертвецов на тот берег Крисны. Слышал, наверное, про него.
  Что-то такое было, читал я заметку Таши на этот счет. Под сенью ночи две сотни зомби форсировали реку на стволах деревьев, перебили неигровую береговую охрану, и дали шороху в паре деревень, находящихся поблизости. Хорошо пошалили, надо отметить, успев натворить немало дел до той поры, пока их не окружили, и не перебили. Причем, мирных селян не трогали, вырезая только тех, кто был вооружен, то есть преимущественно игроков.
  - Стоит ли мне все вот так рассказывать? - уточнил я - Ты же понимаешь...
  - Отлично понимаю - покачался на стуле Странник - Но то, что прозвучало - не секрет. Те, кто тебя послал, данный расклад давно просчитали, он для них не будет новостью, так что передавай смело. И еще можешь им сказать, что я был крайне опечален тем обстоятельством, что не могу предложить тебе присоединиться к моему войску. Очень хочу, но не могу. Правила запрещают.
  И он мне подмигнул.
  - О как - проникся я - Теперь моя очередь сказать 'неожиданно'.
  - Если кроме шуток, то знай, что для тебя место есть всегда - очень серьезно произнес Странник - Да, это против правил. Но это не наши правила. Не мы их устанавливали, а значит, и не так обязательно им подчиняться. Мы в их игре, но мы не фигурки, которые можно просто переставлять с места на место. Мы - люди. И мы сами вправе решать, что хорошо, а что плохо, кто враг, и кто друг. Подумай об этом, дружище. И о том, какая именно сторона в грядущей битве станет твоей. Ты все равно окажешься там, на поле Последней Битвы, хочешь того или нет. Там все закончится, и все начнется снова. Просто надо для себя решить, с кем именно плечом к плечу ты хочешь встать.
  - У меня сейчас мозг через уши вытечет - пожаловался ему я - Слишком много всего и сразу.
  Почти не врал. Нет, кое-что в его словах совпало с моими догадками, но все равно некоторые вещи требовали серьезного осмысления.
  - Так ответ мне и не нужен - пожал плечами Странник - Ни сейчас, ни потом. Речь идет только о тебе. Это твоя игра, твой выбор, твоя жизнь. Вот и думай. Лично я для себя все давно решил.
  Не знаю почему, но мне кажется, что не я один дурю хозяев. Только я по мелочи, а этот удалец, похоже, крупную свинью кому-то подложит.
  - Вроде как поговорили? - уточнил он у меня - Сумбурно вышло, да? Да и промолчали мы оба о многом, что следовало бы обсудить. Может, даже потом об этом пожалеем.
  - Может - согласился я - Или найдем повод для еще одной беседы. Пусть даже она случится на поле Последней Битвы. Кстати, ты это название для красоты сам придумал, или я снова чего-то не знаю?
  - Сам придумал - похвастался Странник - Ну да, штамп, но звучит же?
  - То есть, эта битва - она не запланирована как некое обязательное мероприятие? - я еле удержался от того, чтобы не плюнуть на пол.
  - Традиция - возмутился Странник - Как обойтись без финальной битвы, где обязательно сойдутся пути всех-всех-всех, поединков давних врагов, смерти лучших друзей, предательства, запоздалого любовного объяснения с кровью на губах, предательства...
  - Все! - заорал я - Я понял! Слушай, тебе бы романы писать, столько всякой ерунды ты сейчас накрутил. А я, блин, на все это повелся.
  - Битва будет - посерьезнел Странник - Не может ее не быть. И ее устроят не люди.
  - А кто? - устало выдохнул я - Высшие силы?
  - Боги - покачался на стуле он - Кто же еще. Мы, игроки, предсказуемы, а НПС такого ранга - вдвойне, кабы не втройне. Это обычная игровая практика. В какой-то момент точка кипения божественной вражды будет пройдена, и они сведут свою паству для окончательного выяснения отношений в одном месте. А поскольку к тому времени еще и конфликт нас, темных ратей, со светлыми расами тоже как раз будет в самом разгаре, то одно наложится на другое.
  Может, он и прав. Звучит убедительно.
  - Какая мрачная перспектива - расстроился я - Не люблю такие мероприятия.
  - Зато после него все наконец-то закончится - обнадежил меня Странник - Так или иначе. Ладно, поговорили вроде, и, что приятно, друг друга смогли услышать. Не знаю, как ты, а я рад этому.
  - Та же фигня - признался я.
  - Задремал я - встрепенулся на троне Тристан - А вы чего тихо, ровно мыши, сидите, а? В 'гляделки' играете?
  - А как отсюда? - даже не обратил на него внимания Странник - Супер-порталом снабдили?
  - Не, у меня свои способы перемещения в пространстве - важно заявил я - Но это - секрет. Не тебе же одному тайны иметь положено, правильно? Ты мне лучше скажи, чего это твой надоедала нам все это время не мешал?
  - Он слышит только то, что ему положено, есть способы - веско произнес Странник - Правда, часто лезет туда, куда не следует, но тут уж ничего не поделаешь. Искусственный интеллект таков, что с ним не поспоришь.
  - Это да - вспомнил я свою развеселую компанию - Иной раз и не знаешь, чего от НПС ждать.
  - В моем случае все проще - собеседник ткнул пальцем в пикси, который как раз вырезал на спинке трона перочинным ножом какие-то знаки, более всего напоминавшие каббалистические - Пакость и только пакость. Иных деяний не предвидится. Но зато на него можно положиться в серьезных переделках, что уравновешивает весь мелкий вред, на который Тристан мастак.
  - Мелкий вред - потер я задницу, которая снова вспомнила веские удары дуэгарских башмаков - Не сказал бы!
  - Сам виноват - подал голос Тристан, не отвлекаясь от работы - Оказался в ненужном месте в ненужное время.
  Как видно, он сообразил, о чем я веду речь, причем в голосе его ни малейшего осознания вины не имелось. Да и откуда? Для такого совесть нужна, а он ее давным-давно на конфету сменял.
  - Будем прощаться - Странник протянул мне руку - Передай тем, кто тебя послал, что я пойду до конца. Ты сделал все, что мог, но убедить меня не смог. Это правда, тебе даже не придется врать. И еще передай, что я буду играть по правилам ровно до той поры, пока они первыми их не нарушат.
  - Сделаю - пообещал я, а после вкрадчиво спросил - Но, может, ты мне их все же растолкуешь? Правила? Хотя бы в первом приближении.
  - Н. Е.Т. Так пишется слово 'нет' - рассмеялся Странник - Да и поздно ты спохватился. Надо было шустрить, когда тебя подписывали на это дело, теперь метаться поздно.
  Легко ему говорить. Кабы я тогда, прошлым летом, знал, куда ввязываюсь, мы бы сейчас вообще не общались. Мне проще уволиться было бы. Газет в столице много, нашел бы себе непыльное местечко. Денег столько не заработал бы, но не в них одних счастье.
  Хотя... Черт его знает. А, может, все равно ввязался бы.
  - Это да - я почесал затылок - Ты, главное, помни - когда мандаринка очищена, ее обратно в кожуру не запихаешь. Может, и не нужна вся эта шумиха с войной и битвой? До них правила действуют, а после чего будет? Даже если ты возьмешь верх? Победа - это только краткий миг торжества, а потом начинается главное - подсчет потерь, ценой которых ты добился своего. Иногда и не знаешь - стоило ли оно того? И потом - проигравший не мешает никому, потому что про него никто не помнит. Разве, что пожалеют мимоходом. А победитель чаще всего превращается не в идола и кумира, а в мишень.
  Все, отстрелялся. Старик дал четкий приказ, что сказать Страннику. Я это сделал, претензий быть не должно.
  - Хорошо сказано - пару раз хлопнул в ладоши хозяин замка - Красиво. Афористично. Запомню. Но ты потратил слова впустую, мне поздно останавливаться, точка невозврата пройдена давным-давно.
  - Хозяин-барин - отозвался я - Все, будь здоров. Если не повезет - увидимся. Если повезет - то нет.
  - Кому именно из нас? - уточнил Странник - В смысле - повезет, не повезет?
  - Когда не повезет - тогда и узнаем - произнес я, и пошел к выходу.
  Приятно все же, когда последнее слово остается за тобой.
  Вот только вопрос - за кем останется дело, которое в большинстве случаев оказывается куда важнее, чем слово?
  Но об этом пусть думают те, кто меня загнал в эти серые и безжизненные края. Что поручено было - я выполнил, а дальше хоть трава не расти. Хотя она тут и не растет.
  Любопытно, а Валяева допустили к просмотру сего действа? Или он сейчас где-то в 'Радеоне' полы тряпкой натирает? С Зимина станется что-то подобное устроить. Друзья-то они друзья, только табачок у них в подобных случаях врозь.
  Хотя даже не так - интересно, а мои наниматели вообще имели возможность видеть все происходящее. Не удивлюсь, если нет. Тогда, у заброшенного города, они не то что картинку - меня как игрока потеряли, и не могли увидеть, пока Странник не отправил нашу троицу в портал, приведший к старым гномьим шахтам. Что, если здесь происходит то же самое? Формально эти территории, насколько я помню из давних-давних объяснений, не существуют. То есть они на самом деле есть, но представляют собой 'болванку' для будущих дополнений, и не интегрированы в общий контент. Эдакий 'полуфабрикат'. Для меня до сих пор это все звучит диковато, как и то, что разработчики игры не могут влиять на некие места и персонажей, ими же самими и созданными, но факт есть факт.
  Хорош, кстати, 'полуфабрикат'. Дымы костров, сколько глазу хватает, звон молотков о кузни, рев каких-то тварей, толи разумных, то ли нет. Даст эта 'заготовка' скоро жизни Раттермарку, который, похоже, доживает последние спокойные деньки. Даже по нынешним лихим временам спокойные.
  - Пообщался? - уточнил у меня Сэмади, ошивавшийся неподалеку от дворца - И как тебе наш вождь?
  - Харизматичен - отозвался я - Волевой, уверенный в себе, неплохо одет, краток в суждениях. Настоящий лидер.
  - Действительно? - с сомнением глянул на вход в замок Барон - Нет, ну так-то да, конечно. Я очень уважаю Черного Властелина!
  - Расслабься, никто за нами не следит - похлопал я приятеля по плечу - Мы ему не сильно интересны. Он там планы захвата мира строит, так что не стоит льстить себе. Из баллисты по воробьям не стреляют, слишком мелка мишень.
  - Сам ты мелок! - сбросил мою руку с плеча Сэмади - Скажешь тоже! Вы все тут, на континенте, еще по деревьям за бананами лазали, когда я бродил по островам Архипелага.
  - Не загибай, пожалуйста - попросил его я - Ну, или хотя бы ни при мне это делай. Я просто в курсе твоего прошлого, если ты забыл. В смысле - знаю, кто тебя сотворил, и когда именно ты попал на Архипелаг.
  - А, да, точно - Сэмади снова положил мою руку к себе на плечо - Тогда давай, продолжай изрекать банальные истины, и пробовать меня приободрить.
  - Фиг тебе - отказался я - Теперь не хочу. Но обещание свое сдержу и кое с кем поговорю.
  - Спроси, может она сможет меня отсюда выдернуть? - вздохнул Барон - Ну очень скучно тут. До ужаса.
  
  'Вам предложено выполнить квест 'Под крышу дома своего'
  Условие - помогите Барону Сэмади вернуться обратно, на территории, находящиеся под контролем светлых рас
  Данное задание не является игровой цепочкой, но состоит из нескольких частей, каждая из которых является самостоятельной. Отказ от выполнения какой-то из них, не аннулирует игровой процесс ранее пройденных заданий, но препятствует получению последующих.
  Задание первое.
  Условие - узнайте у богини Тиамат насколько возможно возвращение Барона Сэмади из Серых Земель.
  Награды:
  20 000 опыта;
  5000 золотых;
  Получение следующего задания.
  Внимание!
  В случае отказа от выполнения одного или всех заданий, характер ваших отношений с персонажем Барон Сэмади никак не изменится.
  
  Что-то новенькое. Надо будет узнать у Костика - так оно и должно быть? Или это причуды покойного Ставроса?
  Хотя - с чего бы? Ну да, это мрачное место - его рук творение, но Сэмади тут точно ни при чем. Он вообще неучтенный фактор, который просочился в этот мир мошенническим путем, использовав мое неблагоразумие.
  - Человек - прогудел один из личей, которые подобно теням везде следовали за своим господином - Передай нашим братьям, что мы встретимся с ними. Обязательно встретимся.
  - Передам - пообещал я - Если увижусь. Только сразу скажу - это вряд ли. Чего мне в Аль-Альбейне делать?
  - Держи - Сэмади щелчком перебросил мне черную монету, на которой виднелись то ли чьи-то щупальца, то ли какие-то лианы - Все равно эта парочка там без дела сидит скучает. Если что - покажешь денежку, и скажешь, что я велел им подчиняться тебе, как себе. Два надежных клинка никогда не бывают лишними, белый братец. Особенно два таких клинка, как они.
  Соглашусь, рубаки личи отменные. Только если их кто-то увидит в моей компании, то репутации конец. Мне самому придется всеми правдами и неправдами перебираться на этот берег, и скрываться от кучи народу, жаждущего моей смерти. Причем среди них будут и те, с кем я традиционно дружен. Тот же Орден Плачущей Богини, например. Они связи с порождениями Тьмы мне сроду не простят.
  Но Барона я поблагодарил, и монетку в сумку убрал. Пусть будет.
  Следом за этим я поставил в линейку скиллов умение переноса к Тиамат, мельком подумав о том, что гипотетически я могу прямо сейчас забрать Сэмади с собой. Почему гипотетически? Потому что не уверен в том, что НПС быть сопровождающим. Как в описании этого умения было написано? 'Так же вы сможете взять с собой одного сопровождающего, который так же получит благословение от вашей покровительницы'. Вот только неясно - речь идет только об игроках, или о НПС тоже. С одной стороны - если нет конкретики - то обо всех. С другой - накой НПС благословение богини, что он с ним делать станет?
  Но в любом случае я его с собой сейчас не возьму. По ряду причин, и первая из них - я не знаю, как отреагирует Тиамат на то, что я приведу в ее дом этого господина. Может - обрадуется, и конфет мне в обе руки отсыплет. А с другой - может разгневается, и натравит на меня свою змеюку.
  Экспериментировать я не хочу, слишком много сил, времени и нервов я вложил в прохождение цепочек, связанных с богиней.
  И еще - а что если все-таки нет? В смысле - не разрешено Юпитеру то, что позволено быку. В результате и Сэмади тут останется, и я никуда не отправлюсь, вхолостую израсходовав специально сберегаемое умение. По сути - это практические единственный шанс выбраться отсюда безданно и беспошлинно. Есть еще вариант со смертью от чьей-то руки, но он очень убыточен, и, что самое главное, нестабилен. Хорошо, если я окажусь на точке возрождения. А если нет? Ну вот - нет. Тут умру, тут и воскресну. Территория-то неподконтрольная, на ней чего хочешь может случиться.
  Лучше не рисковать. Для всех лучше.
  - Богиня ждет меня! - гаркнул я, помахав рукой Сэмади, который тем временем вытащил из кармана своего фрака огромный клетчатый платок и демонстративно промокнул им оба абсолютно сухих глаза - В путь!
  Парой мгновений позже вихрь привычно подхватил меня, крутанул вокруг своей оси, и потащил вверх, прямо на глазах у разномастного воинства Мрака. Кстати, мне показалось, что я увидел и Странника, стоящего и смотрящего на происходящее из замкового окна, но, скорее всего, это было не так. Просто выдал желаемое за действительное.
  Полет длился дольше, чем обычно. Ну, оно и понятно - где Айх-Марак и где Серые Земли? Но все раньше или позже заканчивается, вот и я в какой-то момент оказался в давно знакомом мне сугробе, который здесь, на вершине мира, будет всегда. Я так думаю, что в него пора втыкать табличку со словами: 'Личная собственность лэрда Хейгена из Тронье. Не занимать!'. Или даже чего попроще, вроде: 'Сугроб заказан'.
  Что любопытно - обломков древнего памятника Демиургам, что раньше валялись близ бывшего обиталища Повелителя Снегов, больше не было. Убрали их. И еще - постамент отреставрировали и начистили до блеска. Вот только статую новую на него не установили, но это до поры, до времени, полагаю. Свято место пусто не бывает. И гадать особо не приходится, кто скоро тут красоваться станет.
   Восхищаясь скромностью моей богини-покровительницы и покачивая головой, я уверенно вошел в замок, и дотопал до тронной залы.
  Тиамат как всегда восседала на троне, на ступеньках ниже разместилась Пауни, опять же традиционно игравшая с Апоффсом. И здоровенная змеюка, которой я до дрожи боюсь, тоже была тут. Ее громадная башка сегодня служила подставкой для ног богини.
   - Воин? - немного удивилась моему появлению богиня - Не ждала. И скажу тебе прямо - если ты и сегодня станешь жаловаться на судьбу, которая ставит тебе препоны, я сменю свою милость на гнев.
  - А если наоборот? - весело спросил я - Если новости, что я принес, окажутся более чем недурны, то станет ли просто милость воистину божественной?
  - Ловок - заметила Пауни, улыбнувшись - Не правда ли, Апоффс?
  - Пшшшш - согласно отозвался змей.
  - Говори - разрешила богиня - А там поглядим.
  - Лучше сразу поглядим - предложил я - Чего тянуть?
  И достал из сумки маленький прямоугольный кирпичик.
  
   Глава двенадцатая
   в которой герой почивает на лаврах
  
  Тиамат встала с трона, наступив острыми каблучками на чешуйчатое тело гада, который лениво зашипел, но при этом даже и не подумал дернуться, и направилась ко мне.
  Надо же - пробрало-таки железную леди.
  - Да, это он - проведя холеной ладонью над кирпичиком, сообщила мне богиня - Камень из моего старого храма. В нем до сих пор сохранились отблески веры, которая полыхала в душах моей паствы. Ты все же смог найти его, воин. Не ожидала. Надеялась, но не ожидала.
  
  'Богиня Тиамат крайне довольна вами, игрок Хейген.
  В знак особой признательности она преподносит вам драгоценный подарок - элитное умение 'Пламя Тиамат'.
  Но помните - дары богов надо использовать крайне осторожно, ибо никто не знает, чем это может обернуться'.
  
  Вот тебе и раз! Так сказать - 'халява, приди'.
  - Не затягивай с постройкой храма - деловито приказала богиня - Я знаю, что мои родственники разослали своих эмиссаров во все уголки континента, и те, не смыкая глаз, ищут останки их храмов. Стань первым, - и ты возвысишься вместе со мной.
  - И мой клан - уточнил я.
  - Твои люди? - задумалась Тиамат - Разумеется. Ведь, по сути, это теперь мое войско. Ты их командир, но я твоя госпожа.
  Надо бы ей повторно объяснить, что всех господ еще в семнадцатом году перебили, но больно момент неподходящий. Вон она какая довольная стоит, того и гляди еще чего-нибудь в обе руки отсыплет.
  
  'Богиня Тиамат с теплом вспомнила о всех тех воинах и магах, что принесли ей присягу.
  Каждый из них получает следующие бонусы:
  +100 ед. жизненной энергии (навсегда);
  +100 ед. маны (навсегда);
  + 15% к золоту, выпадающему из убитых противников (сроком на 12 часов);
  + 10 ед. одной из основных характеристик (рандомно, но с учетом класса игрока).'
  
  Ну, а я что говорил? Упрямство - хорошая черта, но пользоваться ей надо к месту и времени.
  - Славный воин - холодная ладонь богини погладила меня по щеке - Я довольна тобой.
  Каблучки процокали по полу, после снова зашипел гигантский змей.
  
  'Твоя работа? Ты у НЕЕ? Почему меня с собой не взял?!?'
  
  Кро прорезалась. Вот что за женщина, а? Вроде бы - прямая прибыль, чего ты орешь, знай радуйся. Нет, все равно найдет до чего доколебаться. Как тот пьяный, до кочережки - отчего та черна, да гнута?
  Ладно, будет скоро ей забава. Пойдем ведьму ловить с рыцарями, непременно ее с собой прихвачу, пусть порезвится.
  Надо уже и эту тему закрывать, а после с полным правом вытирать трудовой пот.
  - Это не все, богиня - заявил я - Есть еще новости - и славные!
  Сладкое прибережем на потом, начать я решил с Ханнумана, о просьбе которого немедленно и поведал изрядно подобревшей Тиамат.
  - Я его помню - заявила та, достав невесть откуда золотую пилочку и начав ей обрабатывать свои ногти - Это был шут. И очень неплохой шут. Только непонятно, с чего ты решил, что он равен нам, богам. Хотя - догадываюсь. Этот паяц сам тебе так отрекомендовался. Когда боги уходят, их место всегда занимают шуты, и люди, не знающие, что такое истинное величие, возводят их на небесные троны.
  
  Вами выполнено задание 'Услуга за услугу'
  Награды:
  15000 опыта;
  7000 золотых.
  
  Ф-фух. А то я уж начал думать, что зря вписался за обитателя Обезьяньего храма.
  - Шуты тоже нужны - благосклонно сообщила мне Тиамат - Без них скучно жить. Да, мой маленький?
  И она, нагнувшись, погладила по костисто-шипасто-чешуйчатой башке гадину под своими ногами.
  - А еще я нашел-таки Барона Сэмади - выложил я свой последний козырь - Это было очень, очень сложно, но - справился.
  - И? - требовательно спросила Тиамат - Говори, говори.
  И я рассказал ей почти все. 'Почти' - потому что кое-какие детали моего недавнего приключения богине без надобности. Например, то, что я знаком с новоявленным Черным Властелином, и что имел с ним беседу.
  Правда, меня потом сам Сэмади может и сдать, если я его сюда все же выдерну, но к тому времени все сто раз измениться может.
  А, может, не мудрить? Пусть он себе в Серых Землях сидит, скучает. Ясно, что общение с Черным Властелином это ни разу ни криминал, но кто знает, с какой ноги в тот день Тиамат встанет?
  
   Вами выполнено задание 'Благая весть'
  Награды:
  80 000 опыта;
  35000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - Неплохо, неплохо - не переставая орудовать пилочкой, сообщила мне богиня - Воистину, если ты хочешь чего-то добиться, ты можешь это сделать. Жалко, хочешь реже, чем можешь. Но все равно - молодец.
  
  'Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген.
  Все ваши основные характеристики повышаются на 35 единиц сроком на 24 часа'.
  
  А вот тут она пожалась. Так себе награда. Хотя если ее рассматривать в качестве бонуса, то вполне себе. Но могла бы повысить одну характеристику, пусть и рандомно, но зато навсегда
  Или я просто зажрался?
  - Но это не все - сообщила мне богиня - Мне нужно больше верных слуг, особенно из числа тех, кто неугоден моей родне. До меня донеслись вести о том, что Месмерта воспылала жаждой мести к одной из своих бывших служанок. Эта особа из числа тех, кто умудрился как-то пережить бойню, устроенную Демиургами. Те, как известно, после расправы над нами, стали уничтожать любую память о богах, некогда властвовавших в Файролле, и им почти удалось задуманное. Теперь я это хорошо понимаю.
  Какая интересная версия давних событий. Такой я до сегодняшнего дня не слышал. С другой стороны - сколько сторон, столько и трактовок произошедшего. Пообщайся я с кем-то из Демиургов, узнаю еще что-то новое.
  Вот только муторно мне сразу стало. Догадываюсь я, кто эта служанка.
  - Что до служанки - она истинный пример того, что жизнью правит случай. Эта особа настоящее ничтожество, все, что входило в ее обязанности во время службы Месмерте, так это подавать госпоже стакан воды с медом перед сном. Но тогда, во время Исхода, она оказалась в нужное время и в нужном месте, и сумела ухватить власть, пусть небольшую, но тем не менее. Короче - эта мерзавка мне нужна. Найди ее, и сделай так, чтобы она преклонила предо мной колени.
  
  Вам предложено принять задание 'Владычица болот'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - отыскать верховную вилису, скрывающуюся от гнева богини Месмерты где-то в болотах Раттермарка.
  Награды:
  70 000 опыта;
  50000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Так и знал. Регина Рем Триге, верховная вилиса. Первая модница болот, обладательница ног класса 'ауффф, что за жэнщина!', и довольно коварная особа, с которой я не стремлюсь встречаться. Не скажу, что мы совсем уж скверно расстались в последний раз, но очень я ее не люблю.
  Одно хорошо - найти ее будет не так и сложно. Если уж совсем припрет, Шурша позову, он-то точно меня к ней выведет.
  - Сделаю - пообещал я - По возможности быстро.
  - Поспеши - велела богиня - И храм! Сейчас он - главное.
  Ой, у тебя все главное, за что не возьмись. Сама сидит, ногти полирует, а я как блошка по песику бегаю!
  - Ты чем-то недоволен, воин? - холодно поинтересовалась Тиамат. Огромная змеиная башка тут же повернулась в мою сторону, холодные нечеловеческие глаза, не моргая, приковали к себе мой взгляд, и спина мигом покрылась холодным потом.
  - И в мыслях не было - протараторил я - Вы чего?
  - Было - опровергла мои слова богиня - Твое счастье, что ты границу дозволенного не перешел. И не смей мне больше врать, человек. Мы поняли друг друга?
  - Пшшшш - поддержал ее слова огромный змей.
  - Предельно - заверил ее я - Да, еще одно дело есть.
  Все-таки выполню просьбу Сэмади. И разговор в другую плоскость переведу, да и полезен он. Кто знает, что там дальше случится? А Барон, со всеми его недостатками, все же никогда мне в помощи не отказывал.
  Я изложил Тиамат смысл дела, та подумала секунду, и изрекла:
  - Да, он был бы мне полезней здесь, чем там, близ Черного Властелина. Подумай, как решить эту проблему.
  
  Вами выполнено первое задание квеста 'Под крышу дома своего'
  Награды:
  20 000 опыта;
  5000 золотых.
  Вам предложено продолжить выполнение квеста: 'Под крышу дома своего'
  Задание второе.
  Условие - изыскать способ вывести Барона Сэмади с Серых Земель.
  Награды:
  30 000 опыта;
  25000 золотых;
  Получение следующего задания'
  
   Смешно. Прямо смешно. Я озадачил богиню, а она пошла путем наименьшего сопротивления, решив, что ее проблемы - это мои проблемы.
  Прости, черный братец, но куковать тебе дальше в компании с другими представителями темных наций. Чем-чем, а этим я заниматься точно не стану. Если только мимоходом случай не выпадет, так у меня иногда бывает.
  Может, оно и к лучшему. А ну, как он и тут ни ко двору придется? Вилиса точно впишется в эту компанию, там приспособляемость такая, что будь здоров. А вот Барон, с его привычками и склонностями... Не факт, не факт.
  - Это все? - уточнила у меня Тиамат.
  - Теперь - да - ответил я.
  - Тогда отправляйся обратно в большой мир, и делай то, что должен.
  В глазах потемнело, мир вокруг меня закружился, а когда зрение вернулось, я обнаружил себя стоящим у подножия горы.
  Набралась мощи богиня, впрок пошли ей наши ритуалы. Не поскупилась, истратила на меня какое-то количество своей силы.
  Кстати - чем она меня наградила-то? Что хоть за умение? Предыдущее было отменное, которое со змеями.
  
  Божественное активное умение 'Пламя Тиамат'
  Дает возможность нанести значительный урон 3-4 противникам одновременно, пустив в ход божественную энергию, позаимствованную у вашей богини-покровительницы, и трансформированную в смертоносное пламя.
  Время действия умения - 45 секунд. В этот временной промежуток огонь, поразивший противников, будет наносить им урон, степень которого определяется разницей в уровне заклинателя и тех, на кого было направлено умение.
  Данный огонь невозможно погасить в течении всего времени действия заклятия.
  С вероятностью до 25% противники могут получить дополнительный дебаф 'Ослепление', который будет действовать в течении 1 минуты.
  В случае, если данное умение будет направлено на одного противника, велика вероятность того, что им будет получен критический урон, при условии, что разница в уровнях будет не слишком значительна (в большую сторону)
  Стоимость активации умения -2000 ед. маны.
  Время восстановления умения - 4 часа.
   Примечание. Занимая силы у богини, будьте готовы к тому, что она раньше или позже предъявит вам счет.
  
  Даже и не знаю. Нет, в плане убийственности - вещь. Прямо что доктор прописал. Но требования убивают всю полезность этого дивного умения.
  Две тысячи единиц маны. Это больше половины моего немаленького запаса! В разрезе класса, разумеется, немаленького, для практикующего чародея это так, семечки. Впрочем, это еще ладно, здесь можно глотнуть зелья из пузырька, могут помочь маги, короче - варианты есть. Но на его восстановление нужно четыре часа! Четыре, Карл! Это дело немыслимое. Нельзя забивать одну из ячеек скиллов одноразовым, по сути, умением, пусть даже и таким эффективным.
  Точнее - его надо ставить в 'линейку' только тогда, когда точно уверен в том, что данный бой потребует пустить его в ход. Например, с каким-то особо мерзопакостным и мощным монстром, желательно, не сильно разнящимся со мной уровнем.
  Но вот так, в повседневности, оно нерационально напрочь.
  Да и потом эта сноска о богине, которая может потребовать возврата долга.... Потребует. Насколько я изучил эту публику - точно счет выставит. И вот оно мне надо?
  Жаль, жаль, что тут нет какого-нибудь злобного монстра. Глянуть бы на действие в мирной, скажем так, обстановке. Но - пусто вокруг. Ни души. Даже игроков нет, что странно. Я-то думал, тут теперь нечто вроде места паломничества должно быть. Наверняка ведь все уже знают, где обитает богиня.
  Надо будет на форуме посмотреть, что на это счет пишут. Может, я и ошибаюсь.
  Однако, за всей этой суетой и день почти прошел. Все-таки игры - убийцы времени. Заходишь на минутку с утра, и не замечаешь, как наступает ночь. Они пожирают нашу жизнь, заменяя настоящий мир некой смесью несбывшихся мечтаний и иллюзией настоящий чувств. Страшненько звучит, на самом деле. Люди предпочитают эрзац оригиналу, что противоестественно. Это как жевать синтетическую еду, глядя на настоящую, которую и следовало бы есть.
  Впрочем, не моего ума это дело. Каждый сам выбирает для себя способ потратить отведенные свыше на жизнь дни. Лично я по завершении своей одиссеи к капсуле близко не подойду. Наигрался вволю.
  Площадь близ замка Лоссорнаха привычно не пустовала. По ней как всегда шатались туристы, с интересом глазевшие на стражников, вышагивающих по стенам, за ними, подобно коту, крался Флоси, который, похоже, и не думал завязывать со своим сомнительным бизнесом по продаже липовых амулетов доверчивым дурачкам. А еще там обнаружилась Кролина, которая в данный момент разве что только не дралась с Гедроном Старым.
  Собственно, к этой парочке я сразу и направился. Не дело союзникам лаяться, причем почти сразу после заключения договора о сотрудничестве.
  - Что значит - перерасход бюджета? - гневно топнула ногой моя замша - Все согласовано, все утверждено. Чего ты теперь начинаешь? Сам пальцем о палец не ударил! Думаешь, я этого не знаю?
  - Так дорог гранит-то - лукаво щурился Старый - Дорог. Не укупишь. Все деньги на него ушли.
  - Дороже, чем первокамень? - уточнила Кро - Тот, который по всему Раттермарку сейчас половина игроков ищет, между прочим. Они ищут, а мы - найдем.
  - Не сомневаюсь - выставил перед собой ладони Гедрон - Вопрос - когда? Гранит мы уже купили, гоблинов наняли, часть я вообще со своей стройки века снял. А воз и ныне там! Хотя нет, эта цитата не к месту. Воза-то как раз и нет.
  - Не стоит спешить с выводами - посоветовал я ему, и достал из сумки кирпичик, добытый на Дороге между Дорог - А это что такое, по-твоему?
  Оба игрока замолчали, пожирая взглядом невзрачный предмет в моей руке.
  - Всякий раз задаюсь одним и тем же вопросом - тихо произнесла Кролина - Как? Хейген, скажи честно - ты читер? Ну, потому что не бывает такого, чтобы одному все, а остальным фиг. Разве что в литрпгшных книгах из категории 'всех нагну', когда человек заходит в игру и сразу становится богом.
  - Ты читаешь подобную литературу? - удивился Старый - Фу-фу-фу. Впрочем, мы все тут не лучше, потому что променяли настоящий мир со всем его разнообразием на пиксели и килобайты. Хейген, дашь камушек подержать?
  - Не-а - покачал головой я - Без обид, но вещь хозяина любит.
  - Понимаю - Гедрон потер щеки ладонями - Так, срочно созываем всех лидеров, кто сейчас в игре. Кро, это на тебе. А я - к реке, гоблинов поднимать. Будем фундамент закладывать.
  - Прямо сейчас? - удивился я.
  - Нет, блин, через год! - рявкнул обычно корректный и тихий Гедрон, немало меня тем удивив - Кролина, какой это читер? Это ламер. У него в руках курочка, несущая золотые яички, и он с ней собирается носиться подобно дурню с писаной торбой. И даже не думает о том, что кто-то где-то в этот самый момент добыл вот такую же птичку. И он ждать не станет, он сразу сорвет банк. Милый друг, такие вещи на потом не откладывают, потому что 'потом' может просто не быть. 'Файролл' - это не кто кого победит в схватке на мечах или топорах. Это постоянная гонка - с врагами, с друзьями, с самим собой. Кто кого обойдет на повороте, понимаешь? Здесь вторых нет. Или ты первый, или 'один из'. Кро? Чего стоим, кого ждем?
  - Вот у нас и появился единоличный лидер - печально вздохнула девушка, глядя на вспышку портала, которым воспользовался Старый. И не жалко ему денег? - Сначала командный тон, потом кодекс игрока, потом развитая бюрократическая система.
  - Это вряд ли - успокоил ее я - Мы с тобой сбежим куда раньше.
  Все-таки сколько людей, столько и мнений. И для каждого игра это что-то свое. А для меня что? Сам не знаю. Но точно знаю, когда в этом разберусь. Потом, когда все кончится. Наверное.
  А тем временем процесс пошел, да еще какими темпами! Буквально минут через пять-семь во дворе замка завспыхивали пятна порталов, из которых выходили, вываливались и выбегали игроки дружественных нам кланов. Вскоре нарисовались и их лидеры. Первым заявился Глен, а следом за ним пожаловали Айболитка и Раша.
  - Чего за спешка? - уточнил последний, поправляя плащ - Только я нацелился один квест выполнить, до которого неделю руки не доходили, и на тебе - хватай мешки, вокзал отходит.
  - Поддерживаю камрада - пожал мне руку Глен - Что произошло? Черный Властелин наконец форсировал Крисну, и нам надо готовиться к обороне?
  Интересно было бы глянуть на их лица, узнай они, где я был совсем недавно. И еще о том, что беспокоиться больше не о чем. Не нападет на нас Черный Властелин. Стороной обойдет.
  - Не-а - Кролина несомненно получала удовольствие от того, что ей секрет известен, а остальным нет - Но дело важное, поверьте.
  - Несмешно - сдвинула брови Айболитка - Слушайте, у меня времени на игры нет, потому...
  - Душа моя, какие же время от времени изысканные парадоксы ты выдаешь! - восхитился Раша - Сказать в игре, что у тебя нет времени на игру. Это песня! Это шедееевр!
  - Дурак - насупилась Айболитка - Чтоб тебя стошнило!
  - Но ответ хотелось бы получить - подытожил Раша.
  - Только тихо - попросил я их - Если народ раньше времени прочухает что к чему, кто знает, кого занесет в наши края?
  И я продемонстрировал им первокамень, дав соответствующее объяснение.
  - Надо блокировать все подходы к храму до того момента, пока камень не будет определен на надлежащее место - деловито заметила Айболитка - Глен, ты берешь левый фланг, наши встанут на правом. Парни, прямо сейчас выдвигайтесь на берег и занимайте оборону. Порталами, не пешком. Два десятка ветеранов ко мне, сюда. И минимум два мага. Кролина, не спи, всех своих созывай. В тройное кольцо его, прямо здесь и сейчас.
  - Ты на воду не дуешь? - опешил я - Что за подготовка к битве?
  - Очень скоро здесь будет овердофига народу - бросила Айболитка на ходу - Вон, смотри! Как ты там сказал? 'Если прочухает'? Он уже это сделал.
  Я проследил за ее пальцем и увидел нескольких стоящих на крепостной стене игроков-туристов из числа тех, кто совсем недавно бездумно мотался по двору. И смотрели они в ту сторону, где сейчас, должно быть, Глен гонял гоблинов-строителей.
  - Это явно не простые зеваки - уверенно произнесла Кролина - Соглядатаи.
  - Конечно - подтвердил Раша - Все крупные кланы, которые землю роют в поисках основы храма Пришедших Богов, друг за другом следят. И за мелочью вроде нас - тоже. В обязательном порядке. Если где стройка образуется, обязательно к ней глаза приставляют. Это нормальный практичный подход. И как только близ нее начинается движуха, тут же сигналят на базу.
  - Зря вы зашебуршились - поморщилась Айболитка - Разве так дела делаются? Стареет Гедрон, под стать прозвищу становится. Надо было сначала там тихонько все подготовить, дождаться ночки потемнее, а и вот тогда одним махом операцию проворачивать. А теперь все, поезд ушел.
  - Лоханулись мы - признала Кролина.
  - Не бери на себя чужие просчеты - возразила ей предводительница 'Вербума' - Рулил Гедрон, косяк его.
  Интересно, мне одному сейчас показалось, что Кро признала лидерство Айболитки над собой? Гедрона послала, а нее - нет!
  Чудны дела твои, Господи!
  - Ты уйдешь отсюда в последний момент - продолжала командовать Айболитка - На территории замка вас никто не посмеет атаковать, даже ради такого приза. Администрация все равно аннулирует результаты и восстановит статус-кво, да еще и клан-агрессор расформирует за подобное нарушение. Но у реки все может случиться. Кролина, я на берег, командуй здесь. Как все будет готово - я отпишусь. Открой обмен, я тебе скину коллективный портал. В таком деле жаться на расходниках грех.
  - Хорошо - покладисто отозвалась девушка, до того всегда болезненно относившаяся к диктату с чьей-либо стороны - Слав, где ты ходишь? Давай сюда, ты будешь в ближнем кругу.
  Рядом со мной моя заместительница ставила только наших сокланов, лучшие бойцы из 'Вербума' и 'Сынов' образовывали второе и третье кольцо.
  Через пару минут именно они, кстати, чуть не совершили роковую ошибку, попробовав задержать невесть откуда взявшегося Назира, который, было, решил пробраться ко мне.
  - Пропустите его! - заорал я, с ужасом глядя на то, как ассасин текуче-плавным движением уже положил ладони на рукояти своих сабель - Это со мной! То есть - ко мне!
  И вообще - мне все меньше и меньше нравилось это дружеское кольцо. Не привык я к подобному.
  - И меня! - заорал Флоси, доставая из-под телеги свой боевой топор. Сметливый туалетный живо сообразил, что происходит нечто непонятное, а вполне разумно решил переместиться поближе к знакомым лицам - Ярл, я уже иду.
  - Я тоже - подал голос брат Мих, пристраиваясь за его спину - А Гунтер где?
  - Третий день не видно - посетовал Флоси - Хотя я вчера только вечером проснулся, может, он и заходил. Приболел я вчера. Должно, грибочками маринованными траванулся.
  - Обидится он - вздохнул брат Мих - Очередное безумство нашего друга - и без него пройдет. Куда это годится? Обычно мы все вместе держимся, может, потому и живы еще.
  Стоящие рядом со мной игроки несомненно были в легком шоке от происходящего. Нет, наши ребята к этой чудной компании привыкли, особенно к Флоси, но 'вербумы'-то нет. Сами посудите - три НПС, причем один из них ассасин, а второй воняет как дачный сортир, лезут к игроку, с которым, похоже, прошли огонь, воду и медные трубы. Не квесты ему давали, а с ним их проходили. Нет, подобное возможно, никто не спорит, но игроки обычно держатся игроков, в большинстве своем воспринимая НПС просто как часть игры. Ну, а уж если и обзаводятся спутниками, то не такими, как неотесанный вонючий северянин с огромным топором.
  - Чего случилось-то, ярл? - дыхнул на меня перегаром на пару с чесноком Флоси - Куда бежать, кого рубить?
  - Пока никого - успокоил его я, более всего переживая за то, что сейчас Лоссорнах всю эту суету из окна увидит, и тоже к нам присоединится. Король-то он теперь король, но рефлексы у него остались те же, что и у наемника Лейна - Не шуми. И дыши через нос, очень тебя прошу.
  - Весна - пояснил северянин - Самое простудное время. А чеснок против него лучшее средство.
  - Его на кухню перестали пускать - сдала Флоси Сайрин, стоявшая совсем рядом - Он третьего дня с поваром подрался. Теперь только чеснок и ест, благо он бесплатный. Забавная картина была, скажу я тебе! Они на кухонных ножах фехтовали.
  - Я победил - проворчал туалетный.
  - Так себе победа - хохотнул Слав - От такой ноги протянуть можно.
  - Скоро с ярлом в город какой поеду, там отъемся - пообещал ему северянин, и потряс карман портков, в котором отчетливо брякнули монеты - От души!
  - Внимание! - скомандовала Кролина - Открываю портал. Там нас уже ждут, так что будьте готовы ко всему! И самое главное - никто из вас не должен атаковать первым! Ни один человек! Только защищаемся, но не нападаем! Это ясно?
  Разумно, даже более чем. Если нападем мы, то охотники за кирпичиком будут в своем праве, и их действия никак не обжалуешь в администрации. Нет, и в потивном случае толку в этом немного, игровой процесс есть игровой процесс, но так хоть какой-то шанс имеется. Но если ты начал первый, то вообще никакого не будет.
  Вот только если среди тех, кто стоит рядом со мной или там, на лугу, имеется 'крыса', то это тот самый случай, когда ее заставят действовать.
  Будем надеяться, что ее нет. Ну, или что она не подчиняется тем визитерам, которые пожаловали на нашу стройку века. А, может, ее хозяева служат другим богам, это тоже неплохой вариант.
  Но самое забавное в том, что я сам не знаю - можно его отобрать у меня или нет. В описании данного предмета имеется только одна надпись:
  'Камень из основания храма, посвященного богине Тиамат. Дата постройки храма - 662 год д.и.С.Б.'
  Вот и все, ребята. Лаконичность на грани абсурда. То ли можно его у меня отжать, то ли нельзя - поди пойми. Тут только опытным путем можно что-то узнать. Не дай бог, разумеется. Хотелось бы уже спихнуть с плеч эту ношу.
  Но как быстро разносятся вести в Файролле! Казалось бы - штатное дело, люди что-то там строят на берегу реки. Может, они зернохранилище для местных жителей возводят, социальный квест выполняют.
  Но нет, непременно надо притащиться и проверить - так это, или нет. Вот мне лично в голову бы такое не пришло.
  Может, потому я и рулю мелким кланом, а не серьезной махиной, в которой состоит куча народу?
  Ирония иронией, а картина, представшая передо мной на лугу, совершенно не радовала. От слова 'совершенно'.
  Народу тут было не меньше, чем недавно на свадьбе короля с моей названной сестрицей. И он все прибывал. То там, то тут вспыхивали синие пятна порталов, из который появлялись игроки с хмурыми лицами, причем народ был все больше высокоуровневый, в дорогих броньках и элитных плащах.
  Знаете, я даже проникся. Ну, а что? Похоже, тут собрались представители минимум двух десятков наиболее влиятельных игровых кланов Раттермарка. Всякое случалось, но такого внимания к моей скромной персоне еще ни разу не было.
  Ей-ей, еще чуть-чуть, и можно открывать собственный фан-клуб. И ролики в него выкладывать. Ну, не знаю... 'Легендарный Хейген идет на Клаторнаха'. 'Легендарный Хейген в очень мокром и очень грязном болоте убивает большую поющую черепаху'. 'Легендарный Хейген кормит с рук Великого Дракона'.
  Я еще на этом и подзаработать смогу.
  Однако - шутки шутками, а бойцы из наших союзных кланов окружили двойной линией то место, куда мы переместились, и где за нашими спинами одни взволнованно галдящие гоблины спешно месили своими шестипалыми лапами раствор, а другие копали яму.
  Вот теперь я понял причину недовольства Кролины. Решение о постройке храма принято не вчера, но смежники, в лице Гедрона, даже не почесались, чтобы провести хотя бы подготовительные работы. Ну котлован-то хотя бы выкопать можно было?
  Да и сейчас все не так, как задумывалось, прошло. Раньше положенного меня выдернули. Вот и сообщение появилось:
  
  'Пока вы не можете использовать первокамень. Готовность основания храма - 43%'
  Как это любезно со стороны системы! И как хреново все спланировано с нашей стороны.
  - Беда - шепнула мне Кролина - Нехорошие взгляды у аудитории, дорогой лидер. Как бы не пришлось тебе ноги отсюда уносить. Держи свиток наготове, и, если что, то никакого героизма. Мотаешь отсюда куда подальше, только не в замок, закрываешься в гостинице и сидишь там. Ясно?
  - Предельно - ответил я - А мои друзья?
  - Мы все возродимся вон там, за стенами - пояснила девушка - Если ты не в курсе, то мы все...
  - Я не про тебя - прервал ее я - Речь о Назире, Флоси, брате Михе.
  - Если они не полезут в драку, то их никто не тронет - буркнула Кро - И потом - что за сопли? Что тебе вообще важнее - клан или несколько НПС,
  Мне? Несколько НПС. Потому я попробую их утащить с собой. Но ей про это знать не надо.
  - Я обращаюсь к тому, кто нашел первокамень - гулко разнесся над лугом мужской голос, несомненно усиленный магией - То, что он был найден еще днем, уже не тайна, подобные вещи долго секретом являться не могут. И ты здесь. Я не вижу тебя за воинами, но ты меня слышишь, и этого достаточно. Двадцать пять тысяч - вот мое слово. Двадцать пять тысяч, и речь сейчас идет не об игровой валюте. И даже не о рублях. Скажи 'да', дай нам свои банковские реквизиты - и дело в шляпе. Это хорошее предложение, поверь.
  - Отчего же? - к беседе присоединился еще один кланлидер - Можно сделать предложение и получше. Главное - потенциальное согласие владельца камня. А он пока молчит.
  - Не вздумай открывать рот - синхронно, и даже с одинаковой интонацией прошипели Кролина и Айболитка - Цыц!
  - А я думаю, платить не стоит - рыкнул кто-то еще - Скоро здесь будет вся элита моего клана, и мы просто заберем артефакт силой. Деньги еще тратить... Придумали тоже. Да, сразу, господа и дамы - это моя добыча. Лезть не советую.
  Ай-яй, как скверно. Так и знал, что дело именно в эту сторону вырулит. Да и народ вон, напрягся. Впрочем, столь смелое заявление было встречено смехом, ясно давшим понять, что монополия тут не прокатит.
  Сдается мне, вон тот здоровяк в доспехах, будто сделанных из останков гигантского жука, грабить меня собрался. Рожа тупая, агрессивная. Всегда таких не любил.
  И снова вспышки, на лугу народу становится все больше. Вот только в этот раз помимо прочих здесь появились хорошо знакомые мне граждане, которых я не сильно-то и рад видеть.
  Почему? Да просто я не знаю, что от них ожидать. Раньше мог предположить, но теперь...
   Глава тринадцатая
   в которой мало кто остается довольным
  
   - Всем чмоки в этом чате - весело крикнула Седая Ведьма, помахав рукой присутствующим. Или мне лично? Да ну, вряд ли. Как меня углядишь, за тройным-то кольцом? - Смотрю, тут аншлаг?
   - Баян - подал голос кто-то из толпы.
   - Дважды баян - не согласился с ним другой остряк - Аншлаг тоже идет в зачет.
   - В очередь, Ведьма - хмуро посоветовал ей здоровяк в доспехах - Кто поспел, тот и съел.
  - Какой ты стал резкий и смелый, Грег - прямо как-то по-отечески пожурила его лидер 'Гончих' - И разговорчивый до чего! Казалось бы - совсем недавно ты двух слов связать не мог, потому сразу на колени в моем кабинете бухался, выпрашивая военную поддержку. И сразу тебе еще вопрос вот на какую тему. 'Ведьма' - это ты меня по имени назвал, или мне расценивать данный эпитет как прямое оскорбление?
  - Да ладно? - весело крикнул кто-то - Прямо на колени?
  - Гонит она - забубнил воин - Не было такого!
  - Нет проблем - рассмеялась Седая Ведьма - Я после этого мероприятия ролик с твоим последним визитом в нашу резиденцию на сайт игры выложу, и пусть все рассудят, кто из нас врет.
  - Все знают твое остроумие - подал голос высокий эльф, на голове которого красовалась красивая корона лазурного цвета - Только мы сюда не шутки шутить пришли. И если ты собираешься наложить лапу на то сокровище, которое каким-то образом умудрились добыть вот эти клоуны, то не спеши. Все правильно сказано было - в очередь.
  - Но победит сильнейший - заметил кто-то из толпы.
  
  'Пока вы не можете использовать первокамень. Готовность основания храма - 66%'
  
  Ну, булыжничка им в любом случае не видать. Если даже я не успею смыться в замок, то его сбережет заветный кошелек, из которого ничего не пропадает. Хотя, разумеется, есть доля вероятности того, что данный артефакт не обладает качествами обычного предмета, и потому может выйти некая неприятность. По нему же ничего не поймешь, никаких сведений. Что, если он по умолчанию переходит к тому, кто убил его предыдущего владельца? Такое запросто может быть. Следовательно, умирать мне категорически не рекомендуется.
  Но и вариант с сидением в замке меня не очень греет. Ясно же, что его окружат тройным кольцом осады после этого. Штурмовать не станут, но и высунуть носа не дадут, ни мне, ни сокланам. И порталы в другие места не помогут, меня по всему Раттермарку ловить станут. То есть мобильность изрядно просядет, не сказать хуже. Скажем прямо, перспективка так себе. А мне ведь еще на мерзкую старушонку Гедран охотиться надо, на предмет воссоединения божественного семейства.
  Вывод - все завершить надо здесь и сейчас. Одно плохо - легко сказать, сложно сделать.
  - С чего вы взяли, что кто-то должен победить? - с наигранным удивлением, которое она даже не подумала скрывать, спросила Ведьма - Эти славные ребята, возможно, добились своей цели. Почему им кто-то должен помешать?
  - Это игра - нехорошо улыбнулся эльф - Кто поспел - тот и съел.
  - Не стану спорить с тобой, Ратанданиил - покладисто отозвалась Ведьма - В твоих словах есть определенный резон. Но по той же причине никто не может мне помешать встать на их защиту. Да, мы с ними не союзники, но исключительно потому, что мы - друзья. А это несравнимо больше. Не так ли, Хейген?
   Хитрая бестия. Она меня только что спалила перед лидерами кланов. Не самых слабых кланов.
  Мало того. Она поставила меня в максимально уязвимое положение. Я не могу сказать 'нет', потому что это равносильно капитуляции перед все прибывающей толпой игроков, которые не кинулись на нас только потому, что слушают разговор эльфа и Ведьмы.
  Интересно, кстати, кто этот эльф? Надо будет выяснить.
  - Мы все тут люди доброй воли - мрачно подал голос я - Мир, дружба, жувачка. И вообще мне непонятно, чего ради устроена данная манифестация? Ну, начали мы копать котлован под храм. А почему нет? Раньше или позже все равно это делать придется. И на тебе - вы все сюда приперлись, выставились, как среда на пятницу, траву на лугу вытоптали. А луг, между прочим, королевский.
  - Наглец, однако - заметил Ратанданиил - Надо записать имя, чтобы не забыть. Не люблю таких.
  Да чтобы вам!
  
  'Пока вы не можете использовать первокамень. Готовность основания храма - 78%'
  
  Медленно дело идет. Печалька.
  - Теряем время! - рыкнул притихший было Грег, вокруг которого уже столпилось десятка три поджарых волков битв в дорогой амуниции - Короче, маломерки, слушаем сюда! Если не желаете отправиться на перерождение - гоните артефакт. Нет - так мы его сами заберем.
  - И снова непомерно смелое заявление - рассмеялась Седая Ведьма - Не знаю, есть у моего дружка сердешного Хейгена какой артефакт, или нет, но отвечу тебе так - приди и возьми. Если сможешь.
  - Я не услышал, чтобы он назвал тебя другом, Ведьма - резонно заметил эльф - Он ушел от ответа. Стоит ли впрягаться за того, кому на тебя плевать?
  А разговоры-то идут только с одной целью - присутствующие наращивают мощь. Порталы открываются все чаще, из них выскакивают игроки, причем серьезные, не шелупонь какая-нибудь. Последнюю, кстати, чуть ли не пинками отправляют куда подальше, на места для зрителей. Мол - если приперлись, так хоть не мешайте.
  Вон, за тем же эльфом уже выстроился клин соратников, количеством не менее полусотни. Все в лазурных доспехах, с длинными изогнутыми клинками без гард. Красиво смотрятся, бродяги.
  И простоим мы против этой эльфийской машины смерти не более пары минут. Они нас снесут, и не заметят этого. А ведь помимо него есть и другие претенденты на наше имущество.
  - Дружба не измеряется словами - кротко промолвила глава 'Гончих' - И потом - застенчив Хейген чрезвычайно. Всегда таким был, сколько его помню. Может, за то к нему и тянутся все? Даже вон, НПС.
  Я подумал, что она ведет речь о моих приятелях, которые сейчас стояли рядом, изготовившись к бою, но нет. Она имела в виду не их, а отряд состоящий из матерых вояк-гэльтов, который только что вышел из ворот замка, и спешным шагом приближался к нам.
  - Ну, и что теперь ты скажешь, Ратанданиил? - осведомилась Седая Ведьма - Готов ты ради иллюзорной выгоды поставить на кон репутацию с целым игровым регионом? Замечу отдельно - с динамично развивающимся регионом, битком набитым новыми квестами. Причем речь идет не только о лично твоей репутации, но и всех сокланов. Ведь за все, что вы делаете, вы отвечаете вместе. Грег, тебя это тоже касается.
  - Нафиг надо - подал голос кто-то из окружения звероподобного здоровяка - Может, у этого Хейгена и вправду ничего нет?
  - Блеф - тонко улыбнулся эльф - Не может репутация слететь из-за смерти одного игрока. Он что - кум местному королю?
  Бедолага так и не понял, отчего вдруг мои приятели и союзники разразились невероятным хохотом.
  А что - все так. Я кум местному королю.
  
  'Пока вы не можете использовать первокамень. Готовность основания храма - 86%'
  
  Ну вот, осталось чуть-чуть. Потом, возможно, меня все-таки убьют, срывая зло, но дело будет сделано. Вот еще бы отсюда моих приятелей-НПС как-то выдворить.
  А, может, и нет. Вокруг нас все это время образовывалось еще одно кольцо, состоящее из лучших бойцов 'Гончих Смерти'. Вон и Милли Ре нарисовалась, как всегда в компании своих башнеподобных приятелей из олимпийского резерва страны.
  Не сомневаюсь, что счет за данную услугу мне будет представлен космический. Может, не сразу и не явно, но непременно. Да еще и облеченный в тонкую словесную вязь, где Ведьма припомнит и мои отказы от военного союза, и то, что ее на королевскую свадьбу не пригласили, и еще что-нибудь.
  Но это будет потом.
  - Ты не права - хмуро буркнул Грег - Что нам, ветеранам, до этих сикильдявок? В конце концов - отберем камень, а потом решим, кому он достанется. В поединках разыграем. Все по-честному должно быть.
  - Очень забавные у вас критерии честности - подал голос кто-то из наших союзников, вроде бы Раша - Сначала просто отнять цацку у того, кто слабее, а потом уже делить ее по справедливости с теми, кто равен вам по силе. Вам бы, ребята, обратно в школу вернуться, в мужских туалетах у малышни мелочь из карманов тягать. Самое то для вас место. И по смелости, и по остальным критериям.
  - Славно сказано - одобрила Седая Ведьма, бойцы которой уже почти закончили маневр - Только одно неверно - спорный вопрос, кто сейчас сильнее - мы, или вот эти отважные ребята.
  - За свои слова ответишь! - проревел Григ, вызвав смех среди зрителей - Чего ржете?
  - А ты не понял? - издевательски вежливо спросил у него эльф - Нет? Ну и ладно, не бери в голову.
  'Мы'. Седая Ведьма сказала это слово, и мои последние сомнения по поводу ее дальнейших планов развеялись. Да, признаться, их особо и не имелось. Эта женщина никогда ничего не делает просто так.
  
  'Пока вы не можете использовать первокамень. Готовность основания храма - 91%'
  
  А забавно будет, если все получится голливудски-кинематографично. Ну, если меня грохнут на последнем проценте готовности фундамента. Эдакий Джеймс Бонд наоборот.
  Загромыхали доспехи, толпа раздалась, пропуская через себя отряд численностью в полсотни гэльтских длинных мечей, во главе которого топал Леннокс Рыжий с крайне недовольным лицом.
  - Мой повелитель, Лоссорнах Первый, желает знать, какого пса тут происходит? - заорал он, даже не дойдя до нас - По какому поводу тут собралось столько чужеземцев, и отчего они окружили королевского названного брата и его друзей? Сразу предупреждаю - если ответ мне не понравится, то очень скоро воды этой реки замутятся вашей кровью! Я и те, кто стоит за моей спиной, всего лишь передовой отряд, скоро сюда подоспеет его величество со своими воинами, и он вообще с вами разговаривать не станет, сразу убивать станет, ясно? Король в последнее время крайне заскучал за государственными делами, и очень хочет размяться в драке.
  - Интересные тут дела творятся, в Пограничье - заметил эльф, обращаясь к Седой Ведьме - Ты, разумеется, была в курсе, потому, думаю, информация о них никуда и не просочилась. Игрок - названный брат короля. Пусть незначительного, местечкового, но все же. Очень любопытно. А кто именно, не подскажешь? Нет? Ну, я так и думал.
  Хм, он всерьез полагал, что получит ответ? Хотя, думаю, он его и так знает.
  - Скажите, воин - не дождавшись ответа, Ратанданиил обратился к Рыжему - А который тут родственник вашего короля?
  Хороший ход и он мог бы сработать, но только не в этом случае. В смысле - не в случае Леннокса. Излагай я свои мысли в виде СМС, сейчас штук пять смайликов поставил бы.
  - Да пошел ты, ушастый, куда подальше - хрупнул яблоком гэльт - Я твою мамашу на своем клинке вертел, ясно?
  Я же говорил? Правда, ожидал чего-то не столь радикального, если честно. Вон, по лицу Ратанданиила ясно, что ему услышанное очень сильно не понравилось. Настолько, что он даже раздумывает, не плюнуть ли на штрафы, которые игроку положены за атаку неагрессивного НПС. Те более, что подобные слова можно расценивать как провокацию, и на основе этого писать апелляцию в администрацию игры.
  - А он не врет! - крикнул кто-то - Из замка сюда куча народу прет, и все НПС!
  - Время принятия решения - эльф обнажил свой клинок, в рукоять которого был вделан огромный бриллиант, несомненно стоящий огромных денег - Либо да, либо нет.
  И снова сверкнул портал, на этот раз стационарный, из которого первым вышел еще один мой старый знакомый.
  Сайрус. Стало быть, все-таки кто-то из моих сокланов ему подстукивает. Вряд ли тут поработал соглядатай-турист, не верится мне в это.
  Хотя хотелось бы верить в то, что это не так.
  Но в данном случае и он, и воинство, следующее за ним, было как нельзя кстати, даже при том условии, что он пришел сюда меня убивать. Любая сутолока мне на руку, поскольку она тянет время.
  - Собачья свадьба - расхохоталась Айболитка - Еще один претендент на мировое господство!
  - В очередь! - прорычал окончательно озверевший Грег, снова вызвав общий смех.
  Ответом Сайрус ни ту, ни другого не удостоил, он вертел головой, пытаясь высмотреть меня. Правда, безуспешно, слишком много людей вокруг столпилось.
  
  'Плачу столько, сколько скажешь'
  
  Не нашел, решил написать. Тоже вариант.
  Только поздно.
  
   'Вы можете заложить камень в основание храма!'
  
  Слава богу! Точнее - богине. Знал бы, что столько возни с этим всем будет, в жизни бы в это все не вписался.
  Вру, конечно. Куда бы я делся...
  Вот тоже вопрос - а как это сделать? Ну, наверное, надо нечто пафосное сказать, как-то торжественно данное событие обставить.
  - С дороги, Ведьма! - донесся до меня голос Ратанданиила - Мы возьмем то, что нам нужно, и тогда наши кланы останутся если не союзниками, то и не врагами.
  Ждать ответа хитроумной женщины я не стал, растолкал игроков, прикрывающих мою спину, а после отвесил пендаля гоблину-строителю, который о чем-то задумался, опершись на лопату, и тем самым жутко мне мешал, перекрывая подход к котловану.
  - Зачем дерешься? - обиженно пискнул тот - Хорошая котлована, наша старалась! Надо немного денег добавляй, за спешка!
  - Будет тебе и белка, будет и свисток - пообещал ему я, и отправил опостылевший мне первокамень прямиком на дно не очень аккуратно вырытой ямы.
  - Рано фундамента класть! - возмущенно завопил гоблин - Раствора не засохла! Зачем лезешь, если не знаешь, как надо! И белка нам не давай. Она невкусный. Деньга давай!
  
  Вами выполнено задание 'Основоположник'
  Награды:
  75 000 опыта;
  50000 золотых;
  Памятный рисунок 'Мы строили-строили' предназначенный для украшения личной комнаты (при наличии таковой);
  
  Воистину - камень с плеч упал.
  
  Вы получили титул 'Храмовник'
  
  Над лугом пронесся гулкий звук, словно где-то там, наверху, некто ударил в колокол, после бегущие по вечерней небесной лазури тучки разошлись, будто их смели рукой, и в пронзительной синеве появилась Тиамат. В полный рост, во всем своем величии, она висела над нами, довольно улыбаясь, и словно собираясь вновь проделать путь по золотой лестнице сверху вниз, только теперь не для пары зрителей, а для всей честной публики.
  Но - нет. Все вышло с точностью наоборот. Лестница появилась, но ведущая не вниз, а вверх. Так сказать - лестница в небо.
  О как. Стало быть, храм открывает ей дорогу туда, за облака? Именно там будет ее головной офис, а тут, на Айх-Мараке, что-то вроде представительства. И теперь она там, наверху, сможет занять лучшее место, пока остальные конкуренты ошиваются без определенного места жительства?
  Забавно. В условиях квеста ни слова по этому поводу не было сказано.
  - Все-таки был камушек - чуть грустно произнес эльф, невесть кому адресуя эти слова, хорошо различимые в наступившей тишине - А я опять все просрал.
  - Как обычно - подтвердила Седая Ведьма - Такая у тебя карма, Ратанданиил, всегда приходить первым, но никогда не извлекать из этого пользы. Говорила я тебе - иди под мою руку, авось, чему научишься.
  - Красиво шествует - выдохнула Айболитка - Точно по подиуму.
  Это да. Богиня грациозно поднималась со ступеньки на ступеньку, за ней поспешала маленькая фигурка, в которой я безошибочно признал Пауни, по бокам же струились две длинные полоски, которые все, скорее всего примут за некие погрешности графики. Но я-то знал, что это такое. Точнее - кто.
  Вот только где награда? Где куча призов, бонусов и всего такого? Что, она просто уйдет за край небес - и все?
  В этот момент уже почти растворившаяся в блеске вечернего солнца богиня обернулась и то ли отправила нам всем воздушный поцелуй, то ли просто махнула рукой - не знаю.
  
  'Поздравляем вас, игрок Хейген. Вы первым заложили основу храма, посвященного одному из Вернувшихся Богов, и в ознаменование этого получаете почетный нагрудный знак 'Ай да я!'. Носите его с гордостью!
  
  Чего? Нагрудный знак? И все?
  Я держал в руке ромбообразную фигульку с винтовым креплением, на которой была изображена рука, составившая пальцы 'козой' на фоне багрового заката, и офигевал. Она, кстати, даже никаких свойств не имела. Просто значок. Надо думать, родственник чуть ранее отправленного мной в котлован просто кирпича.
  
  Вам предложено принять задание 'Хвала Тиамат!'
  Данное задание является восьмым, заключительным, в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - закончить строительство храма во славу Тиамат и получить ее признательность за сие деяние.
  Награды:
  50000 опыта;
  20000 золотых;
  Амулет 'Опора Тиамат'
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Ясно. Как видно, основная раздача призов будет после него. Хотя, я уже начинаю сомневаться в том, что боги настолько щедры и милостивы, как о них рассказывают. По крайней мере, та богиня, которой служим мы, прижимиста на редкость.
  Одна радость - последний квест. И не самый сложный, что особенно приятно. Да и не зависит тут от меня ничего. Ну, не сам же я буду гранит отесывать и мастерком махать?
  И вот тут как раз все и началось.
  Сверху на нас посыпалась некая искрящаяся разноцветная пыль, после чего на интерфейсе стали появляться и тут же сбрасываться многочисленные сообщения.
  
  'Каждый член клана 'Линдс-Лохены получает дополнительный постоянный бонус в виде + 500 единиц к показателю характеристики 'Жизнь'. Данный бонус распространяется как на тех, кто в данный момент состоит в клане, так и на тех, кто в него вступит позже'.
  
  'Клан 'Линдс-Лохены' получает постоянную 20% скидку на товары у всех торговцев, которые поклоняются богине Тиамат. Богиня щедра, помните об этом'
  
  'Клан 'Линдс-Лохены', а также его союзники получают постоянно действующее благословение богини Тиамат, которое позволяет получать дополнительные 0,5% опыта за каждое убийство, совершенное на поле брани. В случае, если убитый противник поклонялся богу Витару или богине Месмерте, к данному показателю будет приплюсовано еще 0,2% опыта'.
  
  Ну, и так далее. Никаких глобальных бонусов не последовало, но так оно даже лучше. Лучше много маленьких радостей, чем одна большая, это я еще в детстве понял.
   - Где-то наверху пукнул розовый пони? - нарушил неприязненное молчание кто-то из обступивших нас игроков.
  - Божественные эманации, дубина - хмуро буркнул Грег, удивив меня знанием таких слов - Им, собакам страшным, сейчас в обе руки нишяки отсыпают.
  - За 'метлой' следи - посоветовал звероподобному игроку Раша - Хотя, по сути, все верно сказано.
  - Брат мой - толпу разрезал отряд гэльтов, во главе которого шагал Лоссарнах - Кто эти люди, и что им нужно на моих землях?
  - Уже никто, уже ничего - бойко ответил Ратанданиил - Народ, шоу кончилось, всем спасибо, все свободны. Валим, валим в замок. Я буду позже.
   И снова начали вспыхивать окна порталов, которые на этот раз поглощали игроков, а не извергали их.
  Впрочем, я на происходящее особого внимания не обращал, поскольку именно в этот момент в бочку меда, которую нам выкатила Тиамат, плюхнулась ложка дегтя, предназначенная лично для меня.
  
  'Игрок Хейген, уведомляем вас, что бог Витар, узнав о вашем деянии, невероятно разгневался. Особую ярость в нем вызвали воспоминания о том, что некогда вы служили ему, но не пожелали сделать то, что сотворили для богини Тиамат.
  Берегитесь, игрок Хейген, берегитесь. Месть богов всегда неотвратима и беспощадна!'
  
  'Игрок Хейген, уведомляем вас, что богиня Месмерта, узнав о вашем деянии, была крайне недовольна. Некогда вы оказали ей немалую услугу, и были достойно вознаграждены, но для ее давней противницы отчего-то решили сделать куда больше. Данный поступок богиня Месмерта восприняла как личное оскорбление, что не сулит вам ничего хорошего.
  Берегитесь, игрок Хейген, берегитесь. Месть богов всегда неотвратима и беспощадна!'
  
  Да что такое! Не понос, так золотуха. Только недовольных богов мне не хватало для полного счастья! Оскорбились они... Обидели мышку, написали в норку.
  Черт, черт... По ходу, война божественная началась. Разумеется, честная донельзя - с одной стороны небожители в компании со своей паствой, с другой - один я, без клана и союзников. Ну, не таскать же постоянно с собой целое войско? Тьфу!
  Пока я изощрялся в злословии, народ, сообразив, что все интересненькое уже кончилось, дружно покидал луг, стараясь не глядеть в сторону весело, хоть и немного прямолинейно острящих гэльтов, которые незамысловато желали им доброго пути. Иные даже задирали килты, давая понять, и то, за кого они незваных гостей считают, и то, куда последним следует отправляться.
  - Драки не будет - невесело произнес король, а после ностальгически знакомо сплюнул - Жидковат стал народец, брат. А вы чего тут вообще творите?
  - Храм строим - отозвался я - В честь богини Тиамат. Ну, я тебе говорил ведь, помнишь?
  - Нет - покачал головой Лоссарнах - Но это и неважно. Я монарх прогрессивный, к любым культам терпимо отношусь. Главное, чтобы эти верующие жертвоприношений людских не устраивали, и налоги в казну не забывали платить. Последнее - обязательно. А то меня гэльты не поймут, скажут, что я слишком добрым стал. Опять же - бесплатной рабочей силой Пограничье обзаведется. Знаю я эти дела, не пройдет и месяца, как по селениям проповедники шататься начнут. Ну, которые к людям пристают с вопросами, вроде: 'веруете ли вы в высшие силы'? Ответить им никто не ответит, зато быстро к делу приставят - камни таскать, глину месить, ячмень перебирать. Добровольно-принудительно.
   - Конструктивный подход к вопросу - рассмеялась Седая Ведьма - Сразу видно государственного ума мужчину.
  - Твое мнение никто не спрашивал - осек ее Леннокс - И слова тебе никто не давал. У нас тут не Запад, всякие такие штучки, что, мол, женщина - она тоже человек, не проходят. Сначала докажи, что ты достойна высказываться в присутствии мужчин, а уж потом рот открывай.
  - Все-таки выгодно ошиваться рядом с тобой, Хейген - лидер 'Гончих' зажмурилась, как котенок - Хлоп - и вот тебе репутационный квест, первая ступенечка к подножию трона Пограничья.
  - Рад, что смог удружить - пожал плечами я - И спасибо хоть за нежданную, но помощь.
  - О чем ты? - Седая Ведьма распахнула мне свои объятья - Ты всегда был моей сердечной слабостью. Ну да, иногда ты отчего-то взбрыкиваешь, выкидываешь нелепые коленца, но я отношусь к этим твоим кунштюкам с пониманием. Все же какой ты воз на себе тащишь - и клан, и Пограничье... А теперь еще вот, проблемы конфессионного толка.
  Обниматься я с ней не стал, но это не помешало Ведьме закинуть мне руку на плечо.
  - Слышь, Хейген, это твоя женщина, что ли? - уточнил Рыжий - Без обид, дружище, но вкуса у тебя нет. Ни тебе спереди, ни тебе сзади. И характер дрянь, сразу видно. Она ж умная, с ней жить никак нельзя.
  - Чего это? - как мне показалось, эти слова Ведьму задели.
  - Потому что умные все знают, и постоянно указывают мужчине, что и как ему делать, даже не интересуясь тем, нужно ему это или нет - объяснил ей Леннокс.
  - Что же в этом плохого? - прищурила левый глаз Ведьма.
  - Все - бойко ответил Леннокс - Все плохо. Если женщина все время говорит, то она ничего не делает. И, что того хуже, делать ничего и не хочет, считая, что свою часть супружеского долга она словами выполнила. Вот и выходит, что умные все знают, а дуры все умеют. Что до меня, так я вместо сотни слов и советов предпочту получить сначала миску горячей и жирной похлебки, а после жаркую ночку. Ну, и со временем пяток крепких ребятишек, которые продолжат мой род.
  Хорошо сказано. Правда, несколько моих приятельниц, услышав подобное, плевались бы в разные стороны, как те верблюды. Ибо - феминистки, причем воинствующие. А одна из них вообще 'чайлд-фри', чего даже я, человек, относящийся со здоровым пофигизмом к практически любым людским завихрениям, понять не могу. Ну да, дети это шум, гам, писк, визг, миллиарды сожжённых нервных клеток и немалые финансовые расходы. Но как без них-то? В смысле - без детей?
  - Значит, ты тот везунчик, который смог сорвать джек-пот? - сделал верные выводы эльф - Мое почтение. Поговорим?
  - Чего тут говорить? - рыкнул Грег, цапая ладонью рукоять меча - Нахлобучить его, и всего делов!
   - Кстати, Рыжий, я тут вспомнил - обратился я к Ленноксу - Вот этот, в доспехах, мне третьего дня говорил, что обитатели Пограничья, те, что мужского пола, вообще на баб не лазят. Дескать, они друг друга, так сказать, удовлетворяют. Это в продолжение темы.
  Семь бед - один ответ. Пусть и Ратанданиил, и еще пяток глав кланов, и Сайрус видят, что здесь, на своей земле, Линдс-Лохены никому спуску не дадут.
  - Это как? - уточнил один из гельтов, молоденький и розовощекий - Это, стало быть, один другого... Фу, гадость какая!
  - И-эк - боевой гэльтский топор подрубил ноги Грега в коленях. Я даже заметить не успел, как воин к нему за спину зашел.
  Звероподобный игрок даже заорать возмущенно толком не успел, так быстро его уработали. Чего-чего, а подобных разговоров про себя гэльты не любят. Настолько, что даже есть повод задуматься, отчего так?
  - Зря - заметил эльф - Грег крайне мстителен.
  -Нет поводов для беспокойства - тут же произнесла Седая Ведьма - Хоть ты, Хейген, за меня и не вступился, но твои проблемы - это мои проблемы.
  - Сам разберусь - буркнул я - Парни, вышлите вещи этому красавцу по почте, и в сопроводительной записке сообщите, что наш альянс зла на него не держит. На первый раз. Но если он не возьмется за ум, то мы может и рассердиться.
  - Нагло - рассмеялась Айболитка - Но так и надо.
  - Поговорить бы - подошел ко мне Сайрус - Наедине.
  - Почему наедине? - немедленно среагировал эльф - Вопрос у всех один и тот же, можно и тут. Я даже охотно его сформулирую - какова цена за информацию о том, где ты нашел камень для основания храма? Первым никому уже не стать, но вторым быть тоже небезвыгодно. И даже третьим.
  - Стоп-стоп-стоп - взвилась тут Кролина, чуть ли не закрывая мне рот ладонью - Цена - дело серьезное. Скорее всего мы устроим открытые аукционные торги, вот там все и решится.
  - Разумный подход - немедленно согласился Сайрус - Я 'за'.
  В этот момент с хлопком открылся портал и из него вылетел злой, как черт Грег. Рот искривлен оскалом, борода встопорщена, глаза вытаращены. Жуткий видок, меня аж передернуло.
  - Ходячий мертвец! - заорал юный гэльт - Ох ты, мне про такого деда Рик рассказывал!
  - Не ходячий, а зловещий - поправил его Леннокс, крутанул свой меч, и бросился к злобно завывающему игроку, который мчался ко мне - Между ними есть разница!
  - Шапито! - буркнул Гедрон - Тут событие всеигрового масштаба грянуло, а вы все опошлили.
  - Как ты был занудой, так им и остался - сообщила ему Ведьма - Потому в свое время наши дорожки и разошлись.
  - Как скоро будет устроен аукцион? - уточнил Сайрус - Время не ждет.
  - Завтра - подумав, ответил я - После обеда. Кро, ты же знаешь, как это все технически обустроить?
  - Само собой - подтвердила моя заместительница - И сразу предупреждаю - кроме вас, там будут и другие покупатели. В тайне данное мероприятие никто держать не станет.
  Если только Мюрат не сольет информацию раньше. Хотя... Кто ему поверит? Думаю, за жулика его примут, да и все. У меня есть в наличии храм, а у него что? Да ничего.
  - Барышня, если вам знакома процедура открытого аукциона, то чего вы ждете? - снова вылез на первый план эльф - Вызывайте представителя администрации, устанавливайте запрет на продажу информации до определения победителя под страхом удаления аккаунта продавца и его доверенных лиц, и так далее. Мы ждем.
  - Ждем - подтвердили остальные главы кланов, и Сайрус в их числе.
  Даже так! А тут все неслабо продумано.
  Хлоп. Открылся портал, но вместо окончательно пошедшего в разнос Грега, из него вышло несколько игроков, причем довольно высокоуровневых.
  - Это тут храм Тиамат построили? - уточнил один из них - Тот, который первый в Раттермарке?
  - Пока только котлован выкопали - отозвался я - А что такое?
  - Мы ее своей богиней избрали, хотели хвалу вознести, бонусов на халяву получить, или квестов каких - пояснили мне - На то и боги существуют, чтобы игрокам интереснее жилось.
  - Так давайте, вливайтесь в процесс строительства - бодро предложил им Гедрон - Можно собственноручно потрудиться, можно деньгами проспонсировать. Вам это точно зачтется.
  Смелое заявление, но почему бы и нет?
  - Не отвлекайся - дернула меня Кролина - Гедрон знает, как собратьев по вере на деньги выставить, не мешай ему. У нас дело поважнее есть. Я уже представителя администрации вызвала. О, вот и он!
   Глава четырнадцатая
   в которой все какие-то нервные, а главный герой, наоборот, доволен жизнью
  
  - Мое почтение - сообщил нам человек в черном костюме и с чемоданчиком в руке - Номер Двадцать Восьмой к вашим услугам. В чем суть вопроса?
  - Открытый аукцион - в один голос сообщили ему эльф, Сайрус и Кролина - На особых условиях.
  - Прекрасно - невозмутимо ответил Номер Двадцать Восьмой - Кто выставляет лот?
  - Мы - подняла руку Кролина - Клан 'Линдс-Лохен'.
  - Клан - это все и никто одновременно - многозначительно покачал указательным пальцем представитель администрации - У продавца должно быть имя, чтобы в случае нарушения условий продажи лота, нам было кого покарать.
  - Вот он - показала на меня Седая Ведьма - Игрок Хейген.
  - Вы его агент или доверенное лицо? - осведомился у лидера 'Гончих' Номер Двадцать Восьмой - Нет? Тогда прошу вас не вмешиваться в процесс оформления соглашения.
  - Все так - неохотно произнес я - На меня оформляйте.
  - Расходы за ваш счет? - уточнил человек в черном.
  - А то за чьи же? - рассмеялся неизвестный мне гном, который невесть как затесался в наш дружный круг. Я раньше его тут не видел - Кто продает, тот и платит.
  - Самое главное - условие неразглашения - потребовал Ратанданиил - С наказанием вплоть до удаления аккаунта.
  - Подтверждаете? - уточнил у меня Номер Двадцать Восьмой.
  - Подтверждаю - покладисто согласился я.
  А чего мне? Хотел бы я глянуть на того отчаюгу, кто попробует мой аккаунт удалить. Нет, лично я бы его расцеловал. Правда, случилось бы это за пару секунд до того, как на шею этого господина Валяев с Зиминым петельку накинут.
  - Прекрасно - человек в черном поставил свой чемоданчик на землю - Итак, перейдем к деталям. Предмет продажи, время аукциона, место его проведения.
  Вся эта канитель затянулась на добрых полчаса. Будущие потенциальные покупатели свирепо грызлись друг с другом, забыв о том, что в принципе это мы должны определять все, что только можно. Такое ощущение, что они репетировали грядущее мероприятие.
  Основные баталии развернулись по поводу дальнейшей судьбы полученных покупателем знаний. Одна часть будущих аукционеров выступала за определение: 'купил - делай что хочешь'. Вторая же, настаивала на сохранении тайны, дескать - да, купил, но немножко и только для себя.
  Сошлись на том, что мы можем продать информацию только один раз, покупателю же и того не светит. И бесплатно он тоже никому ничего рассказывать не станет, по крайней мере до той поры, пока количество построенных божественных храмов не превысит дюжину, причем у разных кланов, а не у одного.
  В конечном итоге торги были назначены на завтра, на шесть вечера, и пройдут они в Селгаре, в приват-зале, который имелся при каждом аукционном доме. На Селгаре, кстати, настоял я. Большинство выступило за Эйген, но я туда не рвался. Никогда не знаешь, что в этом городе тебя ждет, а если вернее - что на этот раз творится в голове королевы Анны. А ну,как она меня опять в розыск объявила? Например, за то, что я ее сыночка чуть не угробил в подвалах Академии Мудрости? Вызнала откуда-то подробности нашей прогулки в хранилище свитков, рассвирепел, и отдала страже приказ живым меня не брать. С нее станется.
  - В тех случаях, когда проводятся подобные аукционы, администрация игры оставляет за собой право размещать на подконтрольных ей сетевых ресурсах сообщение о времени и месте проведения торгов - сообщил нам напоследок Номер Двадцать Восьмой - В целях пресечения попыток спекуляции закрытой информацией.
  - Нам не хотелось бы расширять круг потенциальных покупателей. Нынешний состав нас вполне устраивает - вкрадчиво произнес Сайрус - Мы как-то можем решить этот вопрос с администрацией?
  - Двадцать пять миллионов золотом - и тайна останется тайной - благосклонно произнес человек в черном.
  - Ого - почесал в затылке незнакомый гном - Серьезная сумма.
  Я бы, кстати, за такие деньги, информацию о Дороге между Дорог Номеру Двадцать Восьмому прямо сейчас продал. Без всяких торгов. Лучше синица в руках, чем журавль в небе. И мороки меньше
  - Пас - отказался эльф - Лучше приберечь клановую казну для торгов.
  - Можно скинуться - задумчиво произнес Сайрус.
  - Ну-ну - рассмеялась Седая Ведьма - До завтра, мальчики. Пойду скрести по сусекам.
  Она подмигнула мне и исчезла в вспышке портала.
  Ух ты. Неожиданный поворот. Был уверен, что этот демон в людском обличии мне сегодня еще по ушам поездит, а оно вон как повернулось.
  Впрочем, удивление не продлилось долго.
  
  'Жду тебя в твоей любимой забегаловке. СВ'.
  
  Вот теперь все встало на свои места. А то я уж вправду поверил, что безжалостный и беспринципный лидер 'Гончих' начал сдавать свои позиции. Причем ведь еще и подколола меня. Ясно, что речь идет о духане Кривого Ибрагима, хотя именно с ней я там ни разу не встречался. Дескать - все я про тебя знаю, никуда ты не денешься.
  Впрочем - почему бы и не пообщаться? От этого даже кое-какая польза может быть. Только надо кое-что у представителя администрации уточнить.
  - Скажите, Номер Двадцать Восьмой, а я до проведения торгов имею право приватно общаться с потенциальными покупателями?
  В голове это звучало гармоничней, если честно. Так бывает - мысль вроде умная и правильная, а вслух ее произнесешь - такая дичь выходит. Вот как сейчас. Еще не договорил, а уже понял абсурдность вопроса.
  - Разумеется - невозмутимо ответил человек в черном, подтвердив мои опасения - Все игроки в 'Файролле' являются потенциальными покупателями вашего товара, потому ограничить вас в общении мы не в праве. Но должен вас предупредить о том, что попытка сговора с кем-либо, направленная на мошенничество в процессе торгов, будет жестко пресечена администрацией.
  - Вот это - правильно - одобрил эльф - Всем пока, пойду ревизию денежных средств проводить.
  - Честь имею - откланялся и Номер Двадцать Восьмой, после чего без всяких ухищрений растаял в воздухе.
  - Привет тебе от Реввара - сообщил мне незнакомый гном, подмигнул и исчез во вспышке портала.
  Вот теперь понятно стало, откуда у этого товарища ноги растут. Не физически, а, скажем так, ситуационно. Ну да, глупо было бы предположить, что самые главные держатели акций на все диковинки Файролла упустят такой лот. Кстати, думаю именно им он и достанется. Денег у этих ребят, как у дурака махорки. Мне ли не знать?
  И, между прочим, именно они и имеют неплохие шансы добраться до той поляны, где я добыл первокирпич. Или, как минимум, до Дороги между Дорог. Там-то все может повернуться невесть как, очень уж это место странное.
   Собственно, на этом шумиха вокруг нашего клана и закончилась, вскоре мы остались одни на лугу, где совсем недавно чуть не началось большое сражение.
  Гэльты, разочарованные тем, что так и не удалось подраться, побрели в замок, последние зеваки разбежались по порталам и даже Сайрус, задумчиво глянувший на меня, тоже покинул берег реки.
  - Копаем! - рыкнул Гедрон на гоблинов, отвлекшись от разговора с пожаловавшими к нам единоверцами. Просто те, воспользовавшись сумятицей, и тем, что на них никто не смотрит, уже побросали инструмент, расселись вокруг ямы-котлована и принялись жевать какую-то пакость, вроде маринованных крыс, с особенным удовольствием обсасывая их склизкие гибкие кольчатые хвосты - Чего сидим, чего не работаем?
  - Устали, на! - попробовал вякнуть один особо отважный рабочий, но тут же взялся за лопату, увидев нехороший оскал лидера 'Диких' - Эта! Уже копаю! Вона как! Вона, гляди, начальника!
  - Жесть! - подал голос Снуфф - Я в какой-то момент подумал, что нам капец вот-вот настанет.
  - Надо выпить - просопел Флоси, вытирая пот с покрасневшего лица.
  - Поддерживаю - согласился с ним Слав - Пошли в замок.
  - Но мы молодцы - хлопнула меня по плечу Айболитка - Столько игровых 'плюшек' за один раз я сроду получала. День задался.
  - Говорил же - причаливай к нашему берегу, и будешь в плюсе - глубокомысленно изрек я - Ладно, всем до завтра. Я спать, устал очень, а завтра вон, мне опять весь вечер на манеже светит.
  - Какой спать! - возмутилась Кролина - Надо определить стратегию торгов, решить, какая цена нас устроит, и вообще...
  - Определяйте - разрешил я - Ребята, каждому свое. Я добыл кирпич и знания, оказавшиеся неплохим товаром. А вы решайте - что, как и почем. Кланы у нас разные, но страна одна, и ближайшее будущее, по ходу, общие. Я не отстраняюсь от проблем, просто стратегия и тактика не мой профиль. Потому до завтра, увидимся в Селгаре.
  - Здравый подход к делу - неожиданно поддержал меня Раша - Каждому свое.
  - За полчаса до аукциона появись - велел Гедрон, отвлекшись от беседы - Не позже.
  - Буду - подавил зевок я - Всем до завтра.
  Блеснул портал - и вот я уже в столице Востока. Снова. И Назир, как всегда, стоит за моей спиной. Он... И брат Мих!
  - А ты чего тут? - удивился я - Чего в замке не остался?
  - Так мне велено с тобой поговорить - чернец смерил взглядом ассасина - Наедине.
  Назир и глазом не повел. Впрочем, когда я отвел счетовода подальше от него, приближаться к нам не стал.
  - Это - брат Мих почесал бок - Наш главный, брат Юр, в смысле, велел тебе сказать: 'Мы ее нашли'. Не знаю, о ком речь, но хорошего в данном сообщении, сдается мне, немного.
  - Нашли, значит! - плотоядно улыбнулся я и потер руки - Нет, сегодня положительно удачный день. Еще что?
  - Он велел быть тебе у главного входа в замок Ордена послезавтра, в девять утра - отбарабанил брат Мих.
  - Буду - кивнул я.
  - Ведь опять какая-то дрянь? - вздохнул мой приятель - Я же тебя знаю.
  - Не то слово - подтвердил я - Ведьму пойдем ловить на север. Страшную, старую, лютую. Два раза я ее уже убивал, а все без толку. Но боги троицу любят, так что еще раз попробую.
  - Пару свитков мне дай - протянул руку счетовод - Один, чтобы сейчас до замка добраться, а второй на послезавтра. Мы с ребятами тоже придем.
  - С бухгалтерами или с нашими? - уточнил я, улыбнувшись.
  - С нашими - угрюмо буркнул брат Мих - И Рыжего прихватим. Он такие приключения любит.
  А я рад. Мне в их компании куда комфортней будет ведьму искать. Брат Юр - это хорошо, но вот только спиной к нему поворачиваться страшновато. А к ним - запросто.
  Седая Ведьма, разумеется, обнаружилась в духане у Кривого Ибрагима, как я и предполагал. Она сидела за моим любимым столом, потягивала айран, и выглядела как человек, крайне довольный жизнью.
  - Ну, герооой! - поприветствовала она меня - Ты снова смог меня удивить. Рассказывай, где камушек добыл.
  - Не хочется грубить - сообщил я ей, плюхаясь на стул - Очень. А по-другому на твой вопрос не ответишь.
  - Не хочешь говорить - напиши - предложила Ведьма - Или нарисуй.
  - Не поверишь - тебе бы сказал. Вот правда - сказал. Но - не могу. Обязательства перед администрацией.
  - А если я решу с ней этот вопрос? - немедленно уточнила женщина - Прямо сейчас? Знаешь, деньги открывают любые двери. Я выкуплю у них права на аукцион, такие вольности тут допускаются, а после ты мне все расскажешь.
  - Надо же - искренне удивился я - Если честно, мне казалось, что есть в Файролле некие незыблемые основы, например - гарантии администрации. Какое разочарование.
  - То есть, в принципе, ты согласен?
  - Не-а - помотал головой я - Не согласен. У меня и так врагов полно, зачем пучок новых? Это эльф потом из принципа по моему следу охотников пустит. Видно же, что он самолюбив до ужаса.
  - Ратанданиил? - уточнила Ведьма - Да, есть у него такая черта. Очень удобная, если с умом ее использовать. Я пару раз на его тщеславии хорошо сыграла. Но ты не опасайся, моих друзей он не тронет, а ты из их числа. Итак - вернемся к нашим баранам. Понимаю - дружба дружбой, а табачок врозь. Пусть будет. Я даю тебе пятьдесят миллионов золотом за сведения о месте нахождения первокамня. Здесь и сейчас. Как тебе?
  Ах ты, хитрюга! Вот для чего этот разговор. Я соглашаюсь, эльф и товарищи жаждут моей крови, и я волей-неволей ищу защиты у 'Гончих'.
  Как грубо, как прямолинейно, как нагло... И как выгодно. Никаких тебе аукционов, никаких нервотрепок.
  Или для нее главное не информация? Это Седая Ведьма, она слова в простоте не скажет. Наверху лежит одно, а на дне - совсем другое. И я догадываюсь, что именно.
  Она хочет вбить клин в только-только народившийся на белый файролльский свет альянс кланов Пограничья. Я сам продаю секрет, остальные вроде как не у дел и, само собой, начинают таить обиду. Это все, конечно, не повод для раздора, в конце-то концов я сам все нашел, и только мне решать, как пользоваться собственным имуществом. Но камень в воду все равно будет кинут, и волны от него пойдут. Все крупное всегда начинается с мелочей.
  Или все это чушь, а я просто уже зарапортовался настолько, что начинаю выдумывать заговоры там, где ими и не пахнет?
  - Нет - положил я ладони на стол - Все будет так, как договорено. Приходи завтра в аукционный дом, выигрывай торги, и я даже верну тебе десять процентов от полученной прибыли в качестве дружеского жеста. Слово даю.
  - Уважаю - отсалютовала мне бокалом, в котором плескался айран, Седая Ведьма - Вот нравятся мне принципиальные мужчины. Есть в них настоящая мощь, что-то такое, идущее из первобытных времен. Сказал - отрезал. Кстати - а я тебя обманула. Администрация неподкупна, это знают все. Но мне очень хотелось услышать что-то вроде: 'для тебя - любой каприз'. Ты - мужчина, но я-то женщина! Имею я право на маленькое 'тюр-лю-тю-тю'?
  И снова неясно - то ли она врет, то ли правду говорит? Впрочем - какая разница?
  - Имеешь - заверил ее я - Это все?
  - Нет - Седая Ведьма подперла подбородок рукой и томно глянула на меня - Хейген, давай дружить?
  - Не пугай меня - попросил я ее - Я ведь могу подумать, что ты вконец сбрендила от горя и бедствий постигших твой клан!
  - Какого горя? - женщина, сидящая передо мной, моментально изменилась - Каких бедствий? Ты что несешь?
  - Все знают, что 'Гончие Смерти' уже не те - пояснил я - Так сказать - клан уже не торт. Но лично мое отношение и к тебе, и к твоим людям не изменилось. Ну, просели, бывает. Гедрон вон вообще с самого начала все начал, и ничего, поднимается. Сама же видела!
  - Люди видят только то, что им показывают - с недоброй полуулыбкой произнесла Ведьма - И не более того.
  - Так и я человек. Вижу то, что остальные. Кстати, если все видят одно и то же, то именно это и является правдой, даже при условии, что оно ей не является.
  - Лихо сплел фразу - похвалила меня женщина, после чего я встал и раскланялся, шаркнув ножкой - Молодец. А теперь - к делу.
  
  'Экстренный выход! Игрок Хейген, ваш игровой сеанс будет закончен через 5...4...3...2...1'
  
  Бздынь! Перед глазами мелькнули разноцветные круги, и вот я лежу, и таращусь на лицо Азова, нависшее надо мной.
  - Атомная война или зомби-апокалипсис? - сразу же спросил я у него.
  - Ни то, и ни другое - успокоил он меня.
  - Слава богу! - выдохнул я - А то уж страшно стало.
  - Все еще хуже - дружелюбно подмигнул мне безопасник - Тебя срочно хочет видеть Старик.
  - Может, все же вернемся к варианту с зомби-апокалипсисом? - предложил я - Мне он больше по душе. Еда, патроны в виде денег, всеобщее насилие. Это как-то безопасней звучит.
  - Всегда ценил твое чувство юмора - Азов протянул мне руку - Давай, давай, не разлеживайся. Одевайся - и вперед. Тебя ждут.
  - Нищему собраться - только подпоясаться - прокряхтел я, выбираясь из капсулы - Джинсы да свитер, вот и вся одежда.
  - Еще пальто, шапка и сапоги - добавил безопасник - Старик уезжает, он, при всей своей влиятельности тоже иногда зависит от обстоятельств. Машина будет подана к главному входу через восемь минут, и докладывать о своих свершениях ты ему станешь прямо в ней.
  - Ух ты - изумился я - Так сказать - на скаку. Тогда да. Тогда времени в обрез.
  Ну, хоть ясно стало, что к чему. Вот, должно быть, на меня сейчас Ведьма зла! Она-то думает, что я просто смылся от неприятного разговора. Теперь придется что-то выдумывать, возможно, даже врать. Неприятно, но придется.
  Додумывал я это все на ходу, натягивая пальто, и стремясь одновременно с этим всунуть левую ногу в 'чоппер'.
  - Расскажешь все как было - тыкал в это время в меня пальцем Азов. В прямом смысле, в бок. Не скажу, что это было приятно - Досконально! Мы тебя не видели все это время, вот какая штука.
  - Бардак - заметил я, цапнув шарф с вешалки - Куда только Костик смотрит?
  - Куда надо, туда и смотрит - вытолкнул меня за дверь Азов - Вперед, к лифту.
  Вот только к лифту я подошел уже без него, безопасника по дороге остановил какой-то господин, с кучей важнейших, как было заявлено на весь коридор, вопросов. Но это не значит, что я в нем ехал один. Когда створки с легким шипением открылись, меня чуть ли не втолкнул в кабину невесть откуда появившийся Валяев. С потолка он свалился, что ли?
  - Киф, мы же друзья? - с невероятной сердечностью поинтересовался он, тревожно глядя на коридор, который от нас секунду спустя скрыли серые железные двери - Согласись!
  Вот тут меня и разобрал хохот. Ну, сами посудите, что может быть комичней двух разговоров подряд на одну и ту же тему! Сейчас он, теми же словами что Седая Ведьма пару минуть назад, будет убеждать меня в том, что павшее величие чаще всего не то, чем кажется. Что это расчет, иллюзия, тонкий замысел и тайная стратегия.
  - Ты чего это? - с каким-то даже испугом поинтересовался он, глядя на скрючившегося от смеха меня - А?
  - Не-не, все в порядке - просипел я, душа хохот в горле - Да, Никита, друзья.
  - Так скажи ему, что ты действовал согласно плана, который был разработан мной - потребовал мой спутник - Скажи, - и я стану твоим должником. Ты же понимаешь, что мое нынешнее положение временно, что это лишь иллюзия, и очень скоро я... Да что такое?
  Я уже не смеялся, а только тихонько подвывал от смеха, цепляясь за стены.
  - Сейчас обижусь - сообщил мне Валяев, подумал, и добавил - И ударю. Больно.
  - Не надо - попросил я, вытирая слезы - Уже все.
  - Скажешь? - взял меня за отворот пальто он.
  - Нет - покачал головой я и отцепил его руки от одежды - Но не потому, что я тебя ни в грош не ставлю, и не потому, что свинья неблагодарная. Просто его я боюсь больше, чем кого-либо другого на этой земле. Потому и обманывать не стану, сделав это исключительно из чувства самосохранения.
  Кабина качнулась, мы прибыли на первый этаж.
  - Он уедет, я останусь - предупредил меня Валяев - Ты же это понимаешь?
  - Предельно - я вышел из кабины - И вот это ты сказал зря. Обидные слова, Никита. Неправильные. Теперь наш разговор окончен.
  Я быстро зашагал в сторону выхода, впечатывая каблуки своих 'чопперов' в мрамор пола.
  - Старик, это жизнь - Валяев догнав меня, цапнул рукав пальто - Всякое бывает.
  - Верю - отозвался я, дернув рукой, возможно, даже излишне резко - Верю. Но это ничего не меняет.
  - Ты понимаешь, что иные решения лучше не принимать вообще никогда? - голос Валяева не был угрожающим. Более того - в нем звучали нотки... Безнадежности, что ли? Никогда его таким не видел.
  А вообще сцена выходила достаточно некрасивая, и это я мягко выразился. И еще - немного театральная. Да что там - даже не немного.
  Не просто же так, что девчоночки с ресепшн, что несколько молодых людей и девушек, сидящих неподалеку от нас на диванчиках, чуть ли рты не пооткрывали, следя за нами. Интересно, кто это? Соискатели рабочих мест в 'Радеоне'? А чего тогда некоторые из них так пестро одеты? На собеседования так не ходят.
  Впрочем - какая мне разница, кто это? Со своими бы делами разобраться.
  Ладно, доведем дело до логического финала. Пусть будут штампы, почему бы и нет?
  - Я его принял, я за него и отвечу - сурово ответил Валяеву я - И все убытки на себя приму.
  - Да прямо все? - уже привычно, с издевкой, уточнил тот.
  - А у меня ничего нет! - добавил сарказма в голос и я - И ты это прекрасно знаешь. Что с нищего возьмешь?
  - Ой, ладно - Валяев замахал руками и затопотал ногами - Кто бы говорил!
  - Разговор окончен - я развернулся и пошел к выходу, но не потому что нечего было больше сказать, а просто время совсем уже поджимало.
  - Ну, и пропадай пропадом, дурак - проорал Валяев мне в спину - Я умываю руки!
  Я, не поворачиваясь, отмахнулся от его слов, и вышел из здания.
  Чего это я должен пропадать, интересно? В дерьмо с головой ведь он нырнул? Или это такая завуалированная угроза?
  А, может, я опять что-то важное прозевал? Есть у меня такая слабость, иногда в упор очевидных вещей не вижу.
  Впрочем, это все на потом. Сейчас меня ждут вон в той черной машине, марки 'роллс-ройс', причем модель ее мне была неизвестна. По крайней мере я такой до сегодняшнего дня не видел ни разу. И это в Москве, где ярмарка тщеславия является, по сути, официальной политикой государства.
  Внутри автомобиль оказался не менее крут, чем снаружи. Я не страдаю застенчивостью и стеснительностью, эти черты характера я оставил где-то там, в раннем детстве, но в данный момент я ощутил себя бедным провинциальным юношей, попавшим в гости к высокопоставленному дядюшке. Просто настолько эта машина не монтировалась с моей помятой персоной, такой это был диссонанс, что я не мог его не ощутить.
  - Устраивайтесь поудобнее - посоветовал мне Старик, вольготно расположившийся напротив меня и сложивший ладони на набалдашнике трости, упертой в пол - Что вы, право, жметесь в углу? Давайте-давайте, мой юный друг, не стесняйтесь. И побеседуем уже, как старые добрые приятели.
  Даже не знаю, чего мне не хотелось больше - ехать с ним в этой машине, или же переходить в разряд 'старых добрых приятелей'.
  Впрочем, как раз беседа-то и не доставила мне никаких сложностей. Старик очень умело и ловко задавал вопросы, настолько, что отвечать на них было только в радость. Шаг за шагом, вопрос за вопросом, и как раз к Шереметьево вся история моих сегодняшних приключений в Серых Землях была изложена в малейших деталях.
  - Отлично - одарил меня улыбкой Старик - Все происходит так, как и должно. А вы, мой милый юноша, и вовсе умница. Ваши верные поступки, разумные решения и отменная хватка достойны уважения. И награды! Уж не сомневайтесь, о ней я позабочусь.
  - Да ладно - потупился я - Одно же дело делаем.
  - Дело одно - подтвердил Старик - Только отношение у всех к нему разное. Вы славно потрудились, и должны быть вознаграждены сполна. И потом - я ценю тех, кто ставит верность слову выше личных симпатий. Мой маленький Никки ведь просил вас об услуге? Ну же? Просил?
  - Было такое - признался я.
  - Отказали? - быстро спросил хозяин 'Радеона'.
  - И это так.
  - Ну вот - меня потрепали по щеке - Разве я не могу не оценить эту верность. Я ненадолго отлучусь, ибо дела не ждут, но скоро вернусь. Нынешняя ситуация требует моего присутствия, я не могу пропустить кульминацию действа. И по возвращении я позабочусь о вас, мой мальчик. А теперь вам пора выходить. Увы, но мы въезжаем на закрытую территорию, а вас нет в списках пассажиров моего личного аэроплана. Извините - самолета. Проклятая привычка.
  Я покинул теплое логово салона, 'роллс' сверкнул мне на прощание красными огоньками, и вскоре исчез за каким-то шлагбаумом, которых в Шереметьево видимо-невидимо.
  А я остался на улице. Один. Совсем. Оказывается, Старик передвигался даже без машины сопровождения.
  Один. Серьезно - один. Как в том анекдоте.
  Когда такое было в последний раз? Даже не помню. Прошлой осенью, вроде. А сейчас ведь уже весна, пусть и ранняя.
  Самое забавное, что я себя ощутил как-то неуютно. Я настолько привык к тому, что мне в затылок кто-то сопит, и к тому, что меня это вечно раздражает, что данный дискомфорт легко объясним. Хотя, разумеется, и странен с точки зрения нормального человека.
  Другой разговор, что нормальные люди не попадают в настолько ненормальные истории.
  Черт, не понравились мне слова Старика про награду. Не нужны мне его милости. Не из гордости, нет, это все чушь. Просто такие подарки, как правило, ничего хорошего принести своему владельцу не могут, я в этом уверен на все сто. Спинным мозгом это чую.
  Я постоял еще минут пять, ежась под порывами сильного северного ветра, но за мной никто так и не приехал. Шутки шутками, но, похоже, я в самом деле сегодня оказался предоставленным самому себе.
  И найти меня удаленно даже Азову не удастся. Причем он сам в этом виноват. Из-за спешки, спровоцированной им, я и часы-маячок не надел, и телефон не взял. Потому меня нет на экранах.
  Хорошо хоть, что в карманах пальто деньги обнаружились. Не помню, чтобы я их туда клал, но слава богу, что они есть. А то ведь и обратно до 'Радеона' доехать будет не на что. Только сразу я туда не отправлюсь. Я заслужил вечер в старом стиле. То есть когда я сам по себе, и никому ничего не должен.
  И вечер задался, что скрывать. Я пил кофе в 'Шоколаднице', той самой, где мы когда-то сидели с Вежлевой, и смотрел на происходящее вокруг. Аэропорт - лучшее место для наблюдений за людьми, потому что здесь у всех обострены чувства. Одни улетают, они волнуются перед взлетом, как и положено тем, кто рожден для жизни на твердой земле. Другие, наоборот, уже спустились с небес, и им хорошо. Они радуются тому, что снова стоят на своих двоих и скоро будут дома. Ну, или еще где-то.
  А самое главное - я не знаю этих людей. Я жутко отвык от того, что не вижу новых лиц. День за днем, месяц за месяцем вокруг меня одни и те же люди. А я - журналист, мне нужны ощущения, эмоции, смена обстановки.
  Окончательно с действительностью меня примирили поездка на 'Аэроэкспрессе' и в метро. Шум, гам, стук колес, запах перегара слева и дорогих духов справа - как я по всему этому соскучился! Да, раньше раздражало. А теперь - радует.
  Надо Старику сказать, что он уже сделал мне подарок. Причем так оно и есть на самом деле. Вечер свободы от всего - это ли не счастье? Как же мы не ценим эти простые радости, когда они у нас есть. Как же мы страдаем без них, когда попадаем в клетку, пусть даже и золотую.
  Моя давняя приятельница Маринка была права, да будет ей хорошо там, где бы она сейчас не находилась. Сто раз права.
  Хорошее настроение, которое снизошло на меня не испортилось даже тогда, когда охранники беспрепятственно пропустили меня в здание 'Радеона'. Я втайне надеялся на то, что они снова меня остановят и будут прогонять, как тогда, когда я из больницы сбежал, но нет, не сложилось. То ли выглядел я более пристойно, чем тогда, то ли еще чего, но пропустили.
  И первым, кого я увидел на этаже, был Костик, задумчиво водивший пальцем по экрану планшета.
  - А ты чего тут? - спросил я у него, расстегивая пальто и снимая с шеи шарф - Не пускают в кабинет? Или у вас там тараканов морят? А я говорил - не жрите печенье за столом, усатые на крошки всегда бегут.
  - О, Киф - глянул на меня программист - Ты откуда взялся? Тебя все уже часа три ищут с собаками, ты же без 'маячка' слинял из здания, и без смартфона. А еще Зимин с Валяевым страшно поцапались. Максу кто-то донес, что Никита на тебя жестко наорал, а после еще и обещал неприятностей целый мешок.
  - Да не сильно он и голосил - я бросил пальто на диван, а сам присел рядом с ним - Этот 'кто-то' здорово сгустил краски.
  - Наверное - не стал спорить Костик, явно думающий о чем-то своем - Тебе виднее. Но это хорошо, что ты нашелся.
  - Понятное дело - хмыкнул я - Дай телефон, я Азову позвоню.
  - Погоди - остановил меня Костик - Сначала ты мне вот на какой вопрос ответь - отчего тот игрок, который с тобой пошел на Дорогу между Дорог, сразу после того, как вы там побывали, учетную запись удалил?
   Глава пятнадцатая
   в которой главный герой снова делает доброе дело на свою голову
  
  - Мюрат? - я почесал затылок - Да ладно!
  - Хоть ладно, хоть ровно - но удалил - Костик положил планшет на гладкую кожу дивана, снял очки, и начал их протирать растянутым донельзя рукавом свитера - Причем как-то странно.
  - Сейчас стукну - мне стало как-то не по себе - Говори по-людски, а? Без этих твоих...
  - Понимаешь, это больше всего похоже на системное удаление - подбирая слова, произнес Костик - Словно система сама его стерла из игры. Навсегда. Мы иногда, за особо серьезные косяки, удаляем аккаунты игроков. Вот тут логи почти один в один. С одной только разницей - команды на удаление не было. Не поступала она.
  - Блин, блин, блин - я сел рядом с ним - Кость, знаю, что прозвучит по бредовому, но скажи мне - у вас ведь есть личные данные этого игрока? Ну, там телефон, что-то еще?
  - В самом деле - бред какой-то - согласился со мной программист - Киф, уловил твою мысль. Знаешь, игры-убийцы есть только в кино, в жизни их не бывает. К тому же я все уже проверил, потому что с мозгами у меня, похоже, как и у тебя, тоже не все слава богу. Зафиксирован выход из игровой капсулы, за которой ранее был закреплен аккаунт 'Мюрат', а еще через двадцать минут зафиксирован новый вход в игру с нее же. С новым аккаунтом, никнейм 'Бертье'.
  Точно он. Интересно, с чего это его так растопырило на маршалов Наполеона? Увижу - непременно спрошу. Если увижу, разумеется.
  Зато решилась проблема слива информации. Кто поверит новичку, пусть даже он орет вовсю, что в прошлом являлся высокоуровневым игроком? Да если и поверят, то репутация Мюрата настолько подмочена, что шансов на хороший куш у него просто нет.
  Но как же он теперь на меня зол! Страшно представить!
  Зато - месть удалась. Даже лучше, чем я задумывал изначально. Вот только на Дорогу между Дорог я больше не сунусь ни за какие коврижки. Слишком уж место странное и непонятное.
   Костик, несомненно, думал приблизительно о том же. В смысле - о Дороге между Дорог.
   - Интересное место - бормотал он, не обращая внимания на то, что я его почти не слушаю - Вроде бы мы до винтика его разобрали, но что-то упустили. Что-то очень важное. Самое важное!
   - А ты чего тут сидишь? - заинтересовался я - Чего не у себя?
  - Там шумно - пояснил программист - А тут - тихо.
  - Действительно? - я обвел взглядом помещение, по которому то и дело пробегали сотрудники, перебрасываясь на ходу фразами, где щебетали девушки на ресепшн, и с мелодичным бряканьем то и дело открывались кабины лифтов - В жизни бы не подумал.
  - К нам сходи, да посмотри, что там творится - посоветовал Костик - Поверь, здесь - тихо.
  - Слушай, а народ вообще в курсе, что рабочий день иногда заканчивается? - задал я ему внезапно пришедший в мою голову вопрос - На дворе давно вечер, а они все с бумажками носятся. Ладно ваш брат системщик, вы существуете в своем личном микромире, но остальные-то?
  - Как потопаешь, так и полопаешь - неожиданно живо отреагировал программист - Все, теперь можно и к себе возвращаться. Есть у меня одна идейка!
  И он, хлопнув меня по плечу, шустро побежал в направлении ближайшего лифта.
  - Ну-ну - только и осталось сказать мне ему в спину - Беги, малыш! Считаю до трех.
  - Вон он - донеслось до меня, и я увидел небывалое. Я впервые узрел хоть какие-то эмоции на лице господина Ватутина, коей был ко мне приставлен охранником - Нашлась пропажа!
  - Она и не терялась - с достоинством возразил я, отлично осознавая, что на этот раз за мной вины нет никакой совершенно - Все вопросы к Азову и сами знаете кому. Один меня пинками за дверь вышиб, не дав даже причесаться, не говоря уж о чем другом, второй высадил там, где счел нужным. В данном случае - у Шереметьево. Так что да, добирался долго, потому что на своих двоих. Такси не стал брать из соображений безопасности. Никто никогда не знает, куда тебя завезет случайно пойманная машина!
  - Красиво, витиевато, но неубедительно - Ватутин несомненно был очень зол - Позвонить-то можно было?
  - Как? - я повертел руками в воздухе - Смартфон тоже дома остался, о чем вы, сдается мне, в курсе. Ну, а просить у кого-то трубку, подобно безденежному юноше, мне принципы запрещают. И самолюбие.
  Ватутин промолчал.
  - Домой пойду - сообщил я ему примирительно - Вика, небось, тоже меня потеряла. И завтра жду вас с утра, в редакцию поедем. Время от времени надо все же там показываться, а то некрасиво получается - народ работает, а начальство где-то шляется. Хоть для нашей страны это где-то и норма вещей, совесть все же иметь надо.
  - Буду - коротко ответил охранник, доставая из кармана телефон - Спокойной ночи.
  С последней, увы, не сложилось. Ближе к полуночи, когда Вика уже вовсю сопела носом, уткнувшись мне под мышку, и я сам потихоньку начинал терять связь с реальностью, на дверь нашего обиталища обрушились удары. Сильные такие. Похоже, в нее колотили ногами.
  - Что такое? - вскинулась моя сожительница, хлопая глазами - Киф, это чего?
  - Погром? - неуверенно предположил я - У тебя в роду евреев не было?
  - Вроде нет - ошалело помотала головой Вика - А у тебя?
  - Открывай! - донесся до нас крик Валяева - Киф, открывай давай! Я мириться пришел.
  Ну, а кто еще это мог быть? Тут даже гадать не нужно.
  - Это Никита - выдохнула девушка и вытерла со лба выступивший на нем пот - Вот гад! Напугал!
  - Еще ничего не кончилось, можешь бояться дальше - успокоил я ее - Вот-вот дверь падет, и он ворвется сюда. Судя по его голосу, пьян он до изумления, так что ты прикрыла бы свои прелести. Кто знает, что ему взбредет в голову, и как именно он захочет со мной мириться? Может, круговую чашу распить, а, может, и...
  - Дурак! - вспыхнули щеки Вики, она вскочила с кровати, и накинула на себя халат - Иди, открывай, а то и правда будем при коммунизме ночевать. Дверей нет, заходи кто хочет, бери, что приглянется.
  - И снова возникает твоя кандидатура - я натянул трусы, а за ними джинсы - Твое нежное тело и прекрасная душа есть самое большое сокровище в сем убогом жилище.
  - Открываааай! - дверь и вправду начала потрескивать в районе петель - Что? Ты кто такой есть? Ты мне советуешь вести себя прилично? Иди в задницу! Кииииф!
   Точно, он в хлам, и это плохо. В подобном состоянии Валяев как целоваться-обниматься может полезть, так и все ребра переломать. Знаем, проходили уже. Но выбора нет, надо открывать.
  - Киииф! - осклабился бывший функционер 'Радеона', чуть ли не упав на меня после того, как дверь распахнулась - Хренов ты жук! Что, обиделся на меня, да? Ну прости дурака!
  - Не бери в голову - раздвинул я рот в улыбку до ушей - Поругались, помирились, всякое бывает.
  - Ис-тин-но! - при каждом слоге он тыкал меня пальцем в грудь - А ты не так прост, приятель. Ох, ты непрост!
  Вот, я же говорил. Нотки в тональности сместились, дружелюбие дало крен. Сейчас его может понести в любую из тех степей, которые у этого товарища в голове находятся. А их там без счета.
  - Никита! - в коридоре показался Азов, он спешным шагом приблизился к нам - Ты чего безобразничаешь? Дежурную по этажу перепугал, охраннику чуть печень ударом не разнес на клочья, а тут и вовсе двери ломаешь!
  - Палыч - челюсть Валяева ощутимо сдвинулась вперед, в глазах блеснули желтые волчьи огоньки. Мне стало очень, очень неуютно - Ты? Уже донесли?
  - Сигнализировали - подтвердил безопасник - Все, хорош буянить. Пошли уже, тебя Максимилиан ждет. Звонил Старик, передал новое указание, без тебя велено не оглашать его вслух.
  - Да? - и снова голос ночного визитера изменился, он снова стал солнечным и безмятежным - Правда? Ты мне не врешь?
  - Я никогда не вру - сказал, как отрезал Азов - Пошли, говорю. Он не любят, когда его приказы исполняются не сразу. Тебе мало того, что уже случилось?
  Поймав взгляд безопасника, я ткнул себя пальцем в грудь, как бы спрашивая: 'мне с вами'? Голова его чуть качнулась в отрицании, он подхватил Валяева так, что тому и не дернуться из его рук теперь было, и повлек по коридору в сторону лифта.
  Интересно, Зимин на самом деле получил какие-то указания, или это просто предлог, чтобы увести отсюда это пьяное чудо? И если да, то почему я остался за бортом? Вроде как я в колоде, и даже не бросовая карта, как минимум 'валет'.
  Или я все еще шестерка? Возможно и такое, просто мне недоступна вся картина целиком. Но даже если это так, то я шестерка непонятной пятой масти. Потому что иногда даже тузы не всегда знают, что со мной делать, и чем все это кончится.
  - Ушел? - из комнаты высунулась растрепанная голова Вики.
  - Это слишком громкое слово для данной ситуации - ответил ей я, и закрыл дверь - Пошли спать. Завтра на службу вставать рано.
  - Я уже не засну - решительно заявила Вика, глядя на меня - Нервы поднялись, теперь хочется чего-нибудь сладкого сожрать.
  - Иди да сожри - стянул я с себя джинсы и зевнул - Тебя что, кто-то держит за ноги и не пускает?
  - Растолстею - угрожающе произнесла Вика.
  - Бывает.
  - Ты меня разлюбишь.
  - И это не исключено.
  - Скотина!
  - Сиквел
  - Чего?
  - Спокойной ночи - два. Ну, или приятного аппетита! Подчеркни нужное. А я - сплю.
  Зачем я наутро поехал на работу, сам не знаю. То есть ехал - знал. Добрался - даже немного расстроился.
  Все прекрасно работало без меня. Таша, ехидно улыбаясь, писала отчет о завершении конкурса по Архипелагу, после которого все, кто его прощелкал, почувствуют, насколько сильно они ошиблись, Ксюша барабанила по клавиатуре, доводя до идеала наши майские турнирные планы, Мариэтта сводила воедино несколько интервью, взятых у лидеров кланов, добившихся немалых высот на новом континенте.
  Повторюсь - все работало, все двигалось, все крутилось. Последнее слово, кстати, идеально подходило к Шелестовой, успевавшей везде. И только я, выходит, был лишним на этом празднике труда. Так, по крайней мере мне показалось. Может, я просто устал?
  Впрочем, если посмотреть на это все с другой стороны, то я молодец. Не обладая особыми лидерскими и организаторскими данными, мне таки удалось создать жизнеспособный производственный механизм. Пусть не сразу, пусть собранный из очень и очень противоречивых личностей, но он же работает! Функционирует!
  Так что не стоит хандрить. Наоборот - радоваться надо. Из полуфабрикатов людей сделал, будет что на пенсии вспомнить. Даже если пенсию назначат по инвалидности.
  Потешив свое самолюбие таким образом до полудня, я все же смылся из редакции. Нет хуже, чем сидеть без дела в компании тех, кто работает. Придумать хоть что-то, чем себя занять, я не смог, потому отправился туда, где дело есть всегда. И не одно.
  Четкий план действий на сегодня, у меня сформировался уже вчера. Собственно, главных занятия имелось два - аукцион, который больше нужен альянсу, чем мне, любимому, и маленькое, но очень ответственное поручение, что дала мне богиня. И которое, признаться, меня не очень грело. Больше всего в Файролле я не люблю подземелья, там темно и страшно. А следом за ними в личном рейтинге 'глаза бы мои не видели' следуют болота, с их топями, туманами, кривыми деревцами и, конечно же, вилисами. Симпатичными, крылатыми, безмозглыми и матримониально неудовлетворенными.
  Но именно с этого мне и предстояло начать. До аукциона времени еще оставалось предостаточно, потому - чего тянуть? Да и не в моих привычках откладывать неприятное дело, я как-то уже об этом напоминал. С ним надо поступать так же, как в холодную воду заходить, то есть не ёжиться, прикрывая причинное место, а сразу окунуться, да и все. И тут либо сердце зайдется, либо наплаваешься всласть.
  Единственное послабление, которое я себе позволил - почта. Писем в ящик нападало много, надо их разобрать.
  И ведь не зря это сделал! Помимо привычной кучи эпистолярного мусора, который немедленно отправился в корзину, я нашел четыре по-настоящему любопытных письма.
  Одно было вполне предсказуемым. Писал Сайрус, просил о встрече за полчаса до начала аукциона. Очень упорный господин, он прямо как советские полярники тридцатых годов двадцатого века. Если есть цель, идет к ней презрев все. Подобное поведение достойно уважения, хотя мне подобное понять не дано. Я лбом стенки никогда не прошибал, нет у меня такой привычки.
  Отказал. Мягко и мотивированно. Дескать - подобные встречи могут быть расценены администрацией игры как нарушение договоренностей.
  Второе письмо пришло от Седой Ведьмы, и по содержанию ничуть не отличалось от первого. Вот тут я все же согласился на встречу, правда, за час до начала аукциона. Мне еще с сокланами надо встретиться, мы с ними об этом договаривались. Но с Седой Ведьмой ситуация особая, тут требуется, как минимум, извиниться за вчерашний несанкционированный выход из игры, а то некрасиво получилось. Хорошо хоть претензию эта дама выставлять не стала, хотя крайне двусмысленный намек на произошедшее в письме обнаружился. Она дружески посоветовала мне сменить капсулу, прикупив ту, в которой имеется аккумулятор-бесперебойник.
  Еще мне написал Грег. Вот здесь я прямо удивился. Этот неистовый вояка поблагодарил меня за возвращенные ему вещи, и уведомил, что никаких претензий не испытывает. И даже попросил прощения за свое не очень корректное поведение.
  Поверил бы я ему, кабы вчера не видел, так что враками от этой писульки несло за километр. Похоже, обзавелся новым врагом.
  Да и черт с ним. Одним больше, одним меньше...
  Но последнее сообщение было на самом деле изюминкой сегодняшней почты. Я бы даже сказал - вишенкой на торте. Пришло оно от игрока, носившего никнейм 'Бертье'.
  
  'Привет, Хейген.
  Знаешь, если бы ты мне попался сразу после того, как я осознал, что моей учетной записи, моего Мюрата, больше нет, то я бы, наверное, тебя убил. Не в игре убил. В жизни. Звучит дико и жутко, но это так. Всегда считал психами людей, которые за кучку программного кода могли отнять жизнь у живого и настоящего человека, но в тот момент я был не лучше их.
  Но потом - отпустило. В принципе, ты сделал то, что я и сам бы проделал без особых нравственных мучений. Это - игра. Побеждает тот, кто идет вперед, а не мотает сопли на локоть. Ты успел первым, честь тебе и хвала.
  Вот только мне до сих пор непонятно - знал ты, чем для меня кончится этот поход, или нет? В смысле - не об игровой, а о конечной гибели моего персонажа? Если нет - то вопросов к тебе вовсе не имеется. Если да, то... Кто ты такой? Откуда у тебя такие знания и возможности? Ты же обычный игрок, я тебя наблюдаю с самого начала. Эмиссары 'Радеона' ведут себя совсем по-другому, я с парочкой из них имел дело.
  Впрочем, если второй вариант верен, ответа я все равно не получу. Ты же не скажешь правду, правда? Забавный каламбур, пять копеек в кассу.
  Да и отвечать тебе будет некому. Персонаж Бертье уже прекратил свое существование. Он был создан лишь для того, чтобы добраться до ближайшего почтового ящика.
  Но это не значит, что меня нет в игре. Я - здесь. Я - тут. Оглянись, может, я за твоей спиной?
  Нет-нет, никаких угроз, никаких страшилок. И в реале я тебя искать не собираюсь, это все забавы для сопливых малолеток, в которых еще дурь бродит. Как ты найдешь там человека, каким образом? И что с тобой потом сделает служба безопасности компании-производителя, если ты сотворишь что-нибудь противозаконное? Им скандалы вокруг имени своего детища совершенно не нужны.
  Просто я постараюсь быть где-то поблизости от тебя, чтобы дождаться того момента, когда ты ошибешься. А это раньше или позже случится.
  А вот потом... Потом будет потом.
  До встречи!'
  
  А ведь хорошо написал, бродяга. Нет, жути не нагнал, не хватало мне только еще и из-за подобных пустяков себе нервы трепать. Но - молодец.
  Правда, не выйдет у него ничего. Когда он прокачается до уровня, с которым сможет нагрянуть в Пограничье, меня в любом случае в игре уже не будет. Даже с 'паровозом', даже под зельями не сможет он быстро пройти путь до более-менее высокоуровневого игрока. Да и в основу моего клана попасть не так и просто. Мест давно нет.
  Но на всякий случай у Костика надо будет узнать, под каким ником он сейчас бродит в игре. Во избежание.
  Что интересно - вылетел из игры я в харчевне, а войдя в нее, обнаружил себя в гостиничном номере. Мало того - у входа в гостиницу обнаружился ожидающий меня Назир, который коротал время, играя с кинжалом. Он побрасывал его вверх, а после снова ловил. Особенность была в том, что использовал мой телохранитель при этом только указательный палец правой руки.
  Данное действо привлекло немало количество местных ребятишек, которые дружным 'уууууу' встретили мое появление, после которого ассасин прекратил свои забавы.
  - Ты как относишься к болотам? - спросил я у него.
  Молчание.
  - А к перспективе вступить в брак?
  Оно же, правда добавилось пожатие плечами.
  - Ну, вот и славно - достал я свиток - Сегодня у тебя будет в достатке и того, и другого.
  Болот в Файролле я знал уже превеликое множество. Потаскала меня жизнь по ним. Но из всего этого изобилия я остановился на том, где когда-то познакомился со своей бывшей невестой, Эльмилорой Крах Трауг. Вот, даже ее полное имя помню до сих пор. Не ржавеет старая любовь.
  Впрочем, дело было не в ней. Во-первых - эти болота более-менее проходимы, что для меня важно. Кое-какие штрафы с меня никто до сих пор не снял, зачем усложнять себе жизнь? Во-вторых - именно там стоят камни-артефакты, принадлежащие вилисам, а потому шансы застать Регину именно на данном островке, достаточно высоки. Ну, и еще они не такие мрачные, как, например, та дыра, из которой я некогда вытаскивал свою сводную сестрицу и Флоси. Там прямо очень мерзко было, сыро и серо. А тут - ничего так. Солнышко светит, кочек много, клочья тумана только в низинах имеются. Вон в той стороне Фладридж, вон там, за кустами, тропинка есть, что к разбойникам ведет. Как вспомню - в носу щипать начинает от ностальгии.
  - Здесь есть лихорадка - поведя носом, сообщил мне Назир - Плохое место.
  - Ты забыл вставить в свою речь слово 'хау' - заметил я - Оно сюда так и просится.
  - Не знаю такого слова - отозвался ассасин - Но что хотел сказать - то сказал. Больше добавить нечего.
  - Про то и речь - хмыкнул я, и наклонился к воде - Шурш! Шуууурш! Приди ко мне!
  Ассасин с интересом наблюдал за мной, я же еще несколько раз повторил призыв забавного существа, которое не раз мне помогало в прошлом. Правда, полной уверенности в том, что оно отзовется, у меня не имелось. В свое время его принял на службу мой приятель Сэмади, и это все немного усложняло. Бобер-поэт мог отправиться с ним в изгнание, или подобно парочке личей, затаиться где-то под камнем, ожидая возвращения своего господина.
  И все же я надеялся, что он придет. Нет, имелся в запасе неплохой вариант, в котором Назир становился женихом для первой попавшейся вилисы, и та вела нас к своей госпоже, но он мне нравился меньше. По морально-этическим соображениям. Ну, и потом - кто его, Назира, знает? Это он в Селгаре не против брака, а тут все может обернуться по-другому.
  - Богов нет? - высунулась из воды призрачно-усатая морда - А?
  - В этих хлябях? - усмехнулся я - Откуда? Сюда даже местные жители не забредают, какие там боги?
  - Не скажи - Шурш опасливо блеснул глазами-бусинками - Нынче никто не скажет, что боги учудят. До ухода в Великое Ничто они на твердь земную почти не ступали, им слуг хватало. А нынче они тут живут! Витар, говорят, на Севере вовсе крепость строить начал. Цитадель. Оплот славы воинской.
  - Кто говорит? - уточнил я.
  - Все говорят! - и не подумал сдавать источники информации бобр - Слухами болото полнится. Тебе чего надо? Я, знаешь ли, на дно ушел, и там сижу, улитками питаюсь. Хоть тела и нет, а жрать-то хочется! И хозяин-то мой запропал! Беда, беда... Может, и вовсе у меня теперь никакого хозяина нет! Куда пойти, куда податься...
  - Жив и здоров твой хозяин - успокоил я жалобно трясущего щеками Шурша - Ну, насколько к нему применимы данные понятия в принципе. Виделся я с ним недавно.
   - Да ладно? - обрадовался бобр - Вот хорошо-то! А что мне делать, он тебе не сказал?
  - Сидеть тихо, и не отсвечивать - придав лицу многозначительное выражение, сообщил я - Ты тут не один такой застрял, много кто еще по темным углам кроется, ждет его возвращения.
  - А он вернется?
  - Вернется - заверил его я - Обязательно!
  - Вот тогда пожжем селян на хуторе! - потер лапки Шурш - Пограбим!
   Странно, до того за ним криминальные склонности не наблюдались. Вот вам и последствия моих непродуманных действий - милая и безобидная тварюшка, переданная в маргинальные руки, превращается в душегуба и головореза.
  - Будут знать, как на меня охоту устраивать! - продолжал тем временем бобр - Подумаешь - курочку одну решил у них на пропитание себе забрать. Чего ж сразу за это с вилами за мной бежать? И с факелами!
   А, теперь понятно. Ну да ладно, это его личные проблемы. И селян, хутор которых он спалит. Или не спалит, если туда вовремя наведается кто-то из дотошных игроков, из тех, кто ни одного квеста не пропускает.
  - Скажи мне, зубастый, ты не в курсе, где сейчас верховная вилиса обретается? - перевел я разговор в нужную мне плоскость.
  - Вот оно тебе надо? - осуждающе произнес Шурш - А? В прошлый же раз еле ноги унесли. У меня вон, усики до сих пор дрожат, как я то приключение вспомню!
  - Надо - вздохнул я - Сильно надо. Мне самому, знаешь ли, этот визит не в радость, но ради общего дела нужно чем-то жертвовать.
  - Там она - махнул бобр в сторону болота - На острове. Вчера вечером прилетела, я слышал, как две ее прислужницы это обсуждали, когда под водой сидел. Она с того момента, как Месмерта вернулась, два раза подряд на одном месте не ночует, так что удачно ты зашел. Завтра бы ее тут не было в помине.
  - Стало быть, в опале эта красавица - потер я руки - Так это здорово.
  - Кому как - философски заметил Шурш - Тебе хорошо, ей плохо, мне вообще все равно.
  - Веди - велел я - День не бесконечен.
  - Может - ну его? - опасливо предложил бобр - Может, лучше к селянам? Пожжем, пограбим! Тут рядом хутор-то. Вон там, за рощицей.
  - Пока не до того - отказался я - Давай, давай, веди. И вот еще что... На глаза ее девкам не попадись, ясно? Будешь ждать нас у берега, и, если что, вытащишь оттуда. Надеюсь, способности эти у тебя не пропали?
  - Нет - Шурш протянул нам лапки - Хватайтесь.
  Вспышка - и вот шагах в пятиста от нас виднеется остров, а за спиной хлюпает топь.
  - Теперь сами - булькнув, Шурш исчез в черной болотной жиже.
  - А...? - я даже рот не успел открыть, чтобы спросить, где именно он будет нас ждать, как из воды появился лопатообразный хвост, и указал на кривую березу, растущую на самом краю островка - Ясно.
  - Там что-то происходит - вдруг сказал Назир - Слышишь?
  - Еще и вижу - подтвердил я - Вон, вспышки, гляди.
  На острове несомненно шел бой. По-другому блики молний, которыми, как мне помнится, лихо пулялись вилисы, и неумолчный гвалт голосов объяснить было никак нельзя.
  - Предлагаю подождать - предложил вдруг Назир - Это не наша война.
  - А какая она - наша-то? - хмыкнул я - Вот бы знать! Нет, братец, пошли. Да мы ничем и не рискуем. Если та, к кому я пришел, проиграет, Шурш нас вытащит, а если выиграет - так это благодаря нам. Мы же именно так нашу помощь подадим?
  Ассасин ничего не ответил, но обогнал меня, и пошел по еле различимой тропинке первым.
  Враги вилисам достались непонятные, я таких до сих пор ни разу не видел. Какие-то заросшие мхом и ветками жилистые существа, вооруженные луками, дубинами и рогатинами. То ли дикари, то ли мутанты какие лесные. Поди пойми...
  Первого из них на нас вынесло сразу же, как мы ступили на остров. Он спрашивать у нас ничего не стал, без разговоров в драку полез. На свою же голову. Ту самую, которую с его плеч смахнула сабля Назира.
  А ведь мы вовремя пожаловали! Дикари, как это не прискорбно, одерживали верх над суетливо и бессистемно бросающимися молниями вилисами. Тем более, что к смертоубийствам они, несомненно, были склонны куда сильнее, чем беззаботные болотные девчушки.
  - Мы хотим заниматься любовью, а не войной! - кричала одна из них, которую гонял дубиной по поляне бугай, внешне очень похожий на поросший мхом валун.
  - Урггггррум! - проворчал тот, метнув свое оружие в нее. И попал, раздробив девушке голову.
  - Вот скотина - уже вполне искренне вызверился я - 'Змеиное гнездо'. А ну, куси злодея!
   Бумммм! Бумммм! Совсем недалеко от меня земля рванулась вверх, а с ней в разные стороны разлетелись несколько дикарей.
  Ого. Это кто же так шарашит? Что за 'Град' с магической составляющей?
  Ну конечно же она, моя старая знакомая, 'мисс большая ляжка'.
  Регина Рем Тригге, собственной персоной!
  
  Вами выполнено задание 'Владычица болот'
  Награды:
  70 000 опыта;
  50000 золотых;
  
  - Мммммерзавцы! - и снова с небес летит молния - Негодяи!
  Ишь, как разошлась!
  
  Вам предложено принять задание 'Еще один клеврет'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - склонить верховную вилису к сотрудничеству с богиней Тиамат.
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых;
  Бронзовая коллекционная статуэтка 'Ритор' (из набора 'Истину глаголешь!')
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  В случае провала данного квеста, будет провалена вся цепочка заданий, что ведет к определенным репутационным рискам. Повторное прохождение для данной цепочки не предусмотрено.
  
  Ну да, сейчас самое время сесть и по-дружески побеседовать. Только вот дикарь-булыжник будет против!
  Дубина взметнулась над моей головой, но я ушел влево, и ткнул мечом в открытый живот противника.
  Второй удар нанес Назир, как всегда появившийся крайне вовремя.
  - Это ты? - раздался визг сверху - Ты с ними или с нами?
  - Угадай! - снова рубанул врага мечом я.
  
  ''Ваши отношения с Верховной вилисой улучшены до стадии 'доверие'
  
  О как! А говорят еще, что лесть лучший способ втереться в доверие к женщине. Враки. Убийство - вот лучший способ это сделать!
  Дикарь что-то простонал и рухнул за землю, заставив ее дрогнуть.
  
  'Игрок Хейген, только что вы убили вождя лесных угрухов по имени Рггаш-олг, который являлся одним из ближних слуг Хранительницы Западных пределов дриады Эгины.
  Дриады миролюбивые существа, но даже они не прощают тех, кто уничтожает их слуг.
  Берегитесь! И помните - любой поступок можно искупить. Сделайте то, что придется по сердцу Эгине Западной, и, возможно, вы будете прощены'.
  
  Твою тетку! Как я сразу не сообразил, только увидев этих древоподобных чудиков, откуда тут ноги растут! Конечно - Эгина. Кто еще может таких послать? Вилиса предала богиню, дриады же ей служат как комнатные собачки. А что больше всего порадует Месмерту? Голова Регины, поданная ей на блюде.
  Все это я обдумывал, стоя плечом к плечу с Назиром, и все более и более снижая свою репутацию с Хранительницей Запада. Чего уж теперь-то?
  Впрочем, дикари, лишившись вожака, не стали особо напирать на нас, и вскоре скрылись в тумане, наползавшем на болота.
  - Итак - хлопая крыльями, Регина опустилась рядом со мной - И чего ты тут забыл?
  - Может, сначала поцелуемся? - предложил я - Нет? Ну, и не надо. Тогда сразу к делу.
  
   Глава шестнадцатая
   в которой речь пойдет о торгах, договорах и фигах в кармане
  
  - Сердца у тебя нет - заявила мне Регина - Как ты можешь о своих проблемах речь вести, когда вокруг столько горя?
  Она с неподдельной грустью посмотрела на тела вилис, лежавших на поляне.
  - Запросто могу - пожал плечами я - Горе у тебя, а не у меня. И проблемы, кстати, тоже не мои, а твои. Мне вообще сейчас развернуться и уйти ничего не стоит, но в этом случае убытки понесешь именно ты, а не я.
  - Тебе веры нет - заявила Верховная вилиса - Такого враля как ты, по всему Файроллу ищи - не найдешь. Как тебя не прибили-то еще?
  - Пытались - ухмыльнулся я - Но не поймали. Так что, я пошел? Или послушаешь?
  - Говори - неприятная гримаска исказила ее лицо - Но поторопись. Мне не стоит здесь задерживаться, слуги Эгины могут вернуться.
  - Ты не поверишь, но я принес тебе благую весть - Назир за моим плечом чуть слышно хмыкнул - Богиня Тиамат предлагает тебе свою дружбу и покровительство. Не могу пообещать, что все твои заботы тут же станут ее заботами, но дриады, узнав о том, кто именно взял тебя под свое крыло десять раз подумают, чем попробуют снова убить. Такое деяние им может очень уж дорого стоить. Боги не любят друг друга, это не секрет. Но при этом они прекрасно понимают, что пока сидят в одной лодке.
  - Скажи кто пару часов назад, что я, вместо того чтобы тебя убить, стала тебя слушать - рассмеялась бы - поведала мне богиня - Но все на самом деле именно так и обстоит. Да, я согласна.
  
  Вами выполнено задание 'Еще один клеврет'
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых;
  
  - И правильно - одобрил я ее слова - Тем более, что у тебя все равно нет другого выхода.
  Хотя на самом деле я был удивлен. Вот так просто? А поломаться? Потребовать от меня чего-то добыть, или куда-то сходить? Ладно Сэмади, с ним у нас отношения другого плана, но эта-то чего так просто сдалась?
  Даже немного обидно.
  
  Вам предложено принять задание 'Благая весть-2'
  Данное задание является седьмым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - известить богиню Тиамат о решении, которое приняла верховная Регина Рем Тригге
  Награды:
  80 000 опыта;
  35000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Оно бы неплохо сразу к богине сгонять, но возможности такой у меня сейчас нет. А жаль. Хотя... Нет, не очень. Ясно же, что за этим квестом последует еще один, в котором надо будет отыскать очередного ключевого персонажа, которого следует склонить к сотрудничеству. Причем на этот раз он может оказаться совершенно незнакомой мне личностью, которую сначала найти еще надо будет.
  А вот вилис - жалко. Безобидные девчоночки-то были. Ну да, шумные, неугомонные, не сильно умные. Но чтобы вот так их, в капусту... Неправильно это! Изуверство, по-другому и не скажешь. Куда только администрация смотрит?
  Впрочем, я знаю. В планшет она смотрит. Притворяется, что решает важные проблемы, а сама на барышень голых пялится сквозь запотевшие стекла очков.
  - Что-то еще, воин? - холодно осведомилась у меня Регина - Вопросы, предложения?
  - Ну, целоваться уже предлагал, ты оказалась - отозвался я - А так вроде все. Когда ты понадобишься, тебя призовут.
  На самом деле я не совершенно не представлял, как именно богиня будет эксплуатировать присягнувших ей сущностей, но меня данный факт совершенно не волновал. Главное, чтобы она мою скромную персону побольше защищала и поменьше трудила. И без нее хлопот хватает. И это ведь Странник еще Крисну не форсировал. А что потом начнется? Вообще ужас!
  Наверное.
  - Скажи ей, что я сразу приняла предложение - попросила Верховная вилиса - Без раздумий и колебаний. И еще скажи, что против Месмерты на поле битвы встану без раздумий, хоть та и является моей создательницей. С радостью встану.
  'На поле битвы'. Ишь ты!
  Мое бескрайнее воображение немедленно нарисовало мне картину, в которой над полем, где сотни сотен игроков и НПС бодро уродуют друг друга колюще-режущими предметами, парят фривольно одетые вилисы, время от времени пикирующие вниз с истошными воплями. И все это под музыку Вагнера. Не того, что владелец одной из крупнейших платных медицинских клиник страны, а другого. Композитора. Однофамильца, надо думать.
  Апокалипсис сегодня, короче. Забавно!
  - Ты чего улыбаешься как дурачок? - уточнила у меня Регина - Не пугай меня, воин. Не хватало, чтобы еще и ты спятил. Любить я тебя никогда не любила, но с мозгами ты раньше дружил. Не следуй за этим миром, Хейген, не сходи с ума. В час большого неустройства выживает только тот, кто держит голову холодной, а руку на черене меча. Именно они поднимутся выше других тогда, когда все кончится. Если доживут.
  - Мы доживем - заверил ее я - Поверь. А уж после того никуда ты не денешься от меня, красотка. Все ж таки получу я свой поцелуй, поверь.
  - Если доживем - получишь кое-что поосновательней - посулила она - Мы с тобой не дети, нам друг друга слюнявить по возрасту не положено.
  Забавно. Ишь, куда кривая отношений вырулила. Ну да игра '18+', тут много чего позволено, если по уму действовать. Другое дело, что данные забавы лично я к здоровым не отношу. Есть в этом нечто генно-модифицированное.
  Или я уже про это говорил? Не помню. Неважно.
  Тихонько посмеиваясь про себя, я отпустил Шурша обратно на дно, ловить улиток, а сам отправился в Селгар. Времени в запасе еще много оставалось, но это мне было только на руку. Кто знает, во сколько начнут прибывать желающие приобрести знание, которое я выставил на продажу? Вдруг тоже захотят иметь резерв времени, да и увидят случайно меня в компании с Седой Ведьмой, о чем-то мило беседующим. Доказывай потом всем, что я чист как помыслами, так и душой.
  Тем более, что отчасти это будет ложь, а врать я не люблю.
  Теперь главное, чтобы Ведьма была в игре. А ну как она решила вздремнуть пару часиков перед финансовой битвой, дабы потом, с ясной головой всех разгромить и заполучить важный для ее клана секрет. 'Гончие'-то и впрямь сдали, на форумах это в открытую говорят. Да что форумы? Я в редакции рейтинг кланов видел, их к третьему десятку сносить начало. Даже не второму! Третьему. Так сказать - стагнация налицо.
  Так что им храм нужен позарез. Кто в первых рядах застолбит место близ богов, тот здорово поднимется над остальными. Новые линейки квестов, новая магия, много другой полезной всячины. Это заявка если не на победу, то уж точно на повышение рейтинга и приток рекрутов, желающих положить свои юные игровые жизни на алтарь богов, припершихся из Великого Ничто.
  Записать, что ли, эту фразу? Хорошо сказано, можно в передовицу вставить. Ведь если не зафиксирую, то точно забуду.
  Не успел. Ведьма отреагировала практически моментально. Она даже отвечать на мое письмо не стала, самолично явилась.
  - Выяснять про вчерашнее не стану - деловито бросила она, усаживаясь за стол, и отмахнулась от Ануш, которая хотела спросить у нее про заказ - Нет милая, ничего не надо. Вот тебе денежка, купи себе чего-нибудь, и оставь нас одних.
  - Не заработанного не надо - гордо оказалась дочка Ибрагима - Бэш!
  И ушла, виляя полными бедрами.
  - О как! - изумилась Ведьма, глянув ей вслед - Умеешь ты, Хейген, места и окружение себе подбирать. В первый раз на моей памяти НПС от денег отказался!
  - Это что - отправил я в рот ароматный шарик кюфты - Если ты еще здесь когда-нибудь есть надумаешь, она тебе во все блюда с верхом перца насыплет. И радуйся, если только этим все закончится. Ануш - девочка обидчивая и изобретательная. Потому что гордая.
  - Н-да - Ведьма почесала кончик носа - Интересно. Ладно, речь не о том. Итак, мой милый друг, давай сразу о деле. Времени нет, я уже видела Беовульфа и Мастера Стрекоз, и это только начало.
  - Если это только начало, то плохи твои дела - печально сообщил я - Надо тебе таблеточки попить, - синенькие там, красненькие. Мастера Стрекоз так просто к людям не являются. Что в одиночку, что в компании с телепузиками, Элвисом Пресли и Акваменом.
  - Дубина - почти по-матерински глянула на меня собеседница - Это ники. Мастер Стрекоз глава 'Воинов Света', клана из топ-пять, им позарез нужно Витару храм строить. Насколько мне известно, он лично Мастеру квест на это выдал, что есть большая удача. И награда в случае успеха будет ей под стать. Странно, что он вчера не заявился на луг, и не вырезал всю вашу компанию под ноль, за исключением тебя.
  - Что я так ему ничего не сказал бы, что после акта насилия - мне стало смешно - Хотя нет. После массового смертоубийства, я бы разозлился жутко!
  - Ему на это плевать - заверила меня Ведьма - Думаешь, он не нашел бы способ тебя разговорить? Да как нечего делать. Загнал бы тебя на точку возрождения, поставил пару ребят покрепче, и кошмарил до того момента, пока ты из игры не выйдешь. Вернешься, - а ничего не изменилось, тебя ждут. И так без конца, все время.
  - Задолбался бы он ту точку возрождения завоевывать - презрительно скривился я - Сила солому ломит.
  - Говорят, он и в 'реале' человека достать может - понизила голос Ведьма - Были прецеденты.
  И снова - улыбок ему. Если бы он чего и нашел в 'реале', так это только дорогу в подвальные помещения 'Радеона', а после почетное место лежачее место, находящееся рядом с лихим воякой из французского легиона. Ныне покойным, если кто не понял.
  - Беовульф, надо полагать, рангом не ниже его? - уточнил я безмятежно.
  - В таблице рейтинга самую малость уступает - усмехнулась женщина - Но, если они сцепятся, я бы именно на него поставила.
  Читай - его бы поддержала.
  - Так какое у тебя дело? - решил я не продолжать не сильно-то мне и интересную тему. Выгоды в ней нет, чего время тратить? Раньше можно было бы прикинуть, как кого-то из этих ребят к себе расположить, а теперь... Какой смысл? Все равно скоро все со всеми сцепятся, а мы закроем границы и будем сидеть в Пограничье, как в осаде - Излагай.
  - Союз на равных - припечатала ладонь к столу Ведьма - Перекупить информацию я у тебя не смогу. Нет у меня столько золота в казне, сколько у того же Сайруса или Беовульфа, я на первых ставках сломаюсь. Потому - равный союз кланов. Ты получишь три голоса на общем совете альянса, доступ в наш малый кланхран, и двадцать мест на корабле, когда откроют путь к Риттермарку. А это случится скоро. Мне напели, что в Архипелаге вовсю крутятся бета-тестеры из игроков, а это говорит о том, что дело почти на мази. Про военную поддержку и все такое прочее я не упоминаю, это само собой.
  - А в обмен? - совершил я некое движение ладонью, призывающее лидера 'Гончих' продолжать свою мысль, хотя ответ мне был предельно ясен.
  - Мы присягаем Тиамат до того, как будет достроен храм - очень четко произнесла Седая Ведьма - И ты подтвердишь нашу клятву в момент ее принятия. А после меня лично ей представишь. Лично. Это обязательное условие.
  - Я? Тебя? Богине? - смех вроде бы получился естественным - Как ты себе это представляешь? Она - там, в небе, ну, или еще где. Я тут, на земле. В какой точке мы с Тиамат пересечься можем?
  - У Айх-Марака - буднично, как бы между прочим, подсказала мне Ведьма - Точнее - на Айх-Мараке. На самой его вершине. Той, куда теперь никто из игроков добраться теперь не может ни при каких условиях. Никто, кроме одного-единственного. Тебя.
  Ай-яй-яй. Где-то сквозит. Даже не сквозит, а отчетливо дует. То ли пропасли меня, то ли я где наследил, то ли еще чего, но факт есть факт. Она - в курсе.
  Да и хрен с ним. Велика беда.
  - Не понимаю, о чем ты говоришь - я кинул в рот последний шарик кюфты, и смачно облизал пальцы - Бывал я пару раз у этой горы, деяние открыл, надписи почитал, но и только. А наверх не то, что не лазал, смотреть боялся. У меня, знаешь ли, акрофобия. С детства.
  - Самое паршивое, что тебя даже припугнуть теперь нечем - пригорюнилась Ведьма, ссутулившись и скукожившись настолько, что стала напоминать обиженную злодейкой-жизнью и гадами-людьми сиротку. Если бы ее еще в рванье одеть, и в таком виде по вагонам метро запустить побираться, то она через полгодика себе квартиру в центре Москвы купила - Раньше наличествовали рычаги давления, пусть не самые надежные, но хоть какие-то. А теперь...
  - Пугай, не пугай - ничего не изменится - вытер руки об одежду я - Не может человек рассказать о том, чего не знает. Физически не способен. Не знаком я с богиней, понимаешь? И, если честно, подозреваю, что в ближайшем будущем мне подобное не светит.
  - Ты врешь, Хейген - глава 'Гончих' перестала изображать вселенскую грусть и распрямилась - Мне это отлично известно, и тебе тоже, вот только припереть к стене я тебя не могу.
  - А хочется? - уточнил я.
  - Ужасно - не стала скрывать Ведьма - Не из злобы или корысти, а из принципа. Злобы, кстати, у меня к тебе нет. Да и не было никогда. Откуда? Мы ведь всегда ладили, не так ли? А станем одним целым... Чего ты ржешь? Не в библейском, а в игровом смысле. Идиот! Так вот - объединимся, так вообще всю игру дыбом поставим. На этот раз как раз в том контексте, что ты имел в виду секундой раньше.
  Не-а. Не объединимся. Я всегда тяготел к нелепым и необъяснимо нелогичным решениям, но тут даже для меня перебор. Причем Ведьма это тоже осознает. Но у нее выбора нет, вот в чем тут дело. А поскольку она человек-сталь, то гнет свою линию до последнего, используя даже самые абсурдные и бесперспективные шансы. Вроде этого.
  Но 'нет' пока говорить не стоит. Думаю, у нее еще пяток вариантов развития событий просчитано, и не все из них мне выгодны.
  - Еще раз отмечу, что частично твои речи мне неясны - аккуратно подбирая слова, начал я выстраивать ответ - Но это ладно. Что же до объединения... Ответа пока не дам. Такие решения вдруг не принимают. Мне надо посоветоваться с офицерами, да и союзников о твоем предложении известить. А ну как они против будут?
  - И чего? - нахмурилась Седая Ведьма.
  - И того - погрозил я ей пальцем - Я дружбу не менее твоего ценю. Люди мне поверили, люди считают нас союзниками. И что? Ты как родная, они как двоюродные?
  - Гедрон спит и видит, как бы ему с нами в экстазе слиться - фыркнула моя собеседница - После того, что 'Гончие' с его замком сделали.
  - Я сказал - ты услышала. И на этом все пока. Айран будешь? Нет? Как хочешь.
  Так дальше и сидели молча. Я цедил кисловатый напиток, Ведьма таращилась на меня. Жутковато так таращилась, не мигая, как змея.
  В какой-то момент я ей даже посочувствовал. Тяжело человеку, привыкшему всегда и во всем доминировать, сознаться себе самой, что она угодила в тупик. Меня ведь даже убивать смысла нет, чтобы она там не говорила.
  С другой стороны - это Седая Ведьма, одна из легенд Файролла. И все происходящее может оказаться всего лишь частью ее многоходового плана. Абсолютно все, включая вот такое поведение. Может, ей нужно, чтобы я испытал сначала эйфорию мнимой победы, потом легкую радость, а после и неизбежную жалость к ранее всемогущему, а теперь попавшему в патовую ситуацию лидеру 'Гончих Смерти'. Даже рейтинговое падение может оказаться всего лишь иллюзией, в которую все поверили.
  Только не стоит себе льстить. В этом случае я всего лишь одна из целей, и не более. А то и вовсе лишь часть механизма огромной интриги.
  Или я уже вижу то, чего нет, и не было?
  Короче - я испытал немалое облегчение, получив сообщение от Кролины, в котором говорилось о том, что она рада видеть меня в игре, и очень хочет знать, где именно я сейчас нахожусь. А то так скоро я доберусь до всемирной теории заговоров и начну подозревать Седую Ведьму в том, что именно она убила Кеннеди. А почему нет? Может, она иллюминат? А им, по слухам, известна тайна философского камня, потому живут они очень-очень долго. И денег у них как у дурака махорки.
  Узнав, что я уже в Селгаре, и сейчас подойду к аукциону, Кро написала мне:
  
  'НЕТ! ЖДИ НАС ОКОЛО СТРАЖНИКА, КОТОРЫЙ СТОИТ НА ГЛАВНОЙ ПЛОЩАДИ!!!'
  
  Вот интересно - размер букв выдает ее непомерное волнение, или означает то, что она все-таки не очень высоко ставит мои мыслительные способности? В том смысле, что маленькие буквы я могу и не понять?
  Но поступил я так, как она посоветовала. Спорить с Кролиной? Поищите кого другого. Занудит же потом, как комар летом, после выключения света в комнате. Не то противно, что укусит, то раздражает, как он над ухом летает. И жужжит, и жужжит, зараза такая...
  Седая Ведьма на мой уход никак не отреагировала, знай таращилась в одну точку. Я даже заподозрил, что есть в игре для особо продвинутых игроков специальный режим, что-то вроде 'ушел в себя, буду нескоро'. Вроде ты и в игре, но на самом деле тебя нет.
  Кро на площадь пришла не одна. С ней пожаловала почти половина нашего клана, даже Фрейя, которая терпеть не могла покидать безопасную территорию замка, где проводила бесконечные магические эксперименты, и то пришла.
  Да еще и усиление в виде двух десятков высокоуровневых союзников с ними пожаловало.
  Может, война уже началась, а я и не в курсе?
  - Кольцо - скомандовала моя замша, и я оказался закрыт со всех сторон так, что мышь не проскользнет - Теперь пошли.
  Сама Кролина составила мне компанию. Была она сосредоточенна и деловита.
  - Мне надо что-то знать? - осторожно поинтересовался я - С чего такой эскорт?
  - Сам увидишь - коротко ответила девушка - Поверь, я тоже в шоке. Ну, не в шоке, преувеличила маленько, но тем не менее.
  О чем идет речь я понял буквально через несколько минут.
  От обилия гербов кланов, составляющих элиту игры, собравшихся близ входа в аукционный дом, у меня просто в глазах зарябило. Вроде бы многое уже в игре повидал, трудно меня удивить, а вот гляди-ка, снова это произошло.
   Кстати, и знакомые лица среди этой ярмарки тщеславия имеются. Сайруса и пару его приятелей из числа тех, с кем я ходил за топором Дуллаха, я почти сразу приметил. Пришли за очередным титулом господа коллекционеры. Молодец Сайрус, подкрепился их деньгами. Им кирпичик не нужен, им пара строчек необходима. И каждый получит то, что хочет.
   Само собой, тут присутствовал и мой недавний знакомец Ратанданиил, только стоял он какой-то грустный. Интересно - почему? Хотя есть у меня предположение.
   Ну, и, разумеется, главные знатоки всего эксклюзивного, что можно добыть на пределах Файролла сюда тоже пожаловали. Вон Реввар стоит, бороду оглаживает, мне подмигивает. Лично пожаловал.
   Странно, что от 'Орландиносов' никто не приперся. И жаль. Я бы их взял, и на торги не пустил. Или пустил, но только на посмотреть, а не на поучаствовать.
  А вообще я даже испытал гордость за себя, любимого. Ведь был никто, а вот как поднялся. Сколько народу собралось, - и всем я нужен! Как тут нос не задрать?
  - Лицо попроще сделай - посоветовала мне фигуристая орчанка, оскалив в улыбке свои инкрустированные алмазами клыки. Черт, это сколько же она за данную косметологическую операцию заплатила. И она точно знала, кто я такой - Ты не ВИП-персона, а мы не у твоего парадного подъезда стоим. Просто тебе повезло чуть больше, чем другим, вот и все. А везение - это не мастерство, парень, оно иногда просто случается.
  - Верно - поддержал ее плечистый паладин в нестерпимо сверкающих на предвечернем солнце доспехе - И имей в виду, если ты хоть чутка хвостом вильнешь против правил торгов, то учетку лучше сразу стирай, ясно? Это не угроза, просто совет.
  Вот и вся моя слава. Рано нос задрал. И даже если они узнают, что я вхож к богине, знаком с Сэмади и приятельствуют с Черным Властелином, отношение ко мне никак не изменится. Я буду для этих патриархов игры просто новичком, которому здорово повезло, и не более. Тем, кто желает заработать легких денег на товаре, который ему достался дурняком. И его продажа тоже мне в плюс не идет, потому как такие вещи надо отыгрывать, а не продавать. Потому что это состязание, в которой главная цель стать первым, как в любой другой игре, и значит козырная карта не должна продаваться. Но я новичок, что с меня взять?
  Нет, своим для них я не стану никогда.
  А сколько простых игроков вокруг! Прямо столпотворение!
  - Когда аукцион откроют? - заорал кто-то из толпы - Чего за дела вообще? Я свиток потратил, чтобы сюда попасть, он деньжищ огромных стоит!
  И правда - аукционный дом был закрыт. Совсем. На объявлении, которое болталось на двери, так и было написано:
  
  'Аукционный дом закрыт на спецобслуживание. Просьба не стучаться, не кричать под дверьми, и не использовать тараны или иные штурмовые приспособления для попытки попасть внутрь здания. Это в ваших интересах, поскольку к особо непонятливым господам и дамам будет применен штраф - лишение права посещения города Селгара сроком на месяц'.
  
  - А разве так бывает? - спросил я у Кролины, ткнув пальцем в направлении записки - Чтобы аукцион вообще закрыли?
  - Я в первый раз такое вижу - ответила та - Но вообще Файролл такое место, где случается то, чего быть не может. Например - закрытие аукционного дома.
  - Так аукцион по особым условиям - негромко проворчал Гедрон, пробравшись к нам - Чего вы хотели? Вон, все собрались, прямо ярмарка тщеславия, по-другому не скажешь. Даже Мастер Стрекоз пожаловал. Еще вчера небось вышли на администрацию, и проплатили закрытие, обычное дело. В игре все равны, это так, но есть игроки, которые могут чуть подредактировать процесс при помощи доната. Создать себе кое-какие дополнительные удобства, назовем это так. Да, какой входной порог поставили, еще неизвестно?
  - Входной порог? - удивленно переспросил я, после чего глава 'Диких' посмотрел на меня чуть ли не жалостью.
  - Не думал же ты, что туда, внутрь, попадут все, кто хочет? - поинтересовался он у меня - Пусти туда мелкоту, так мероприятие на три часа затянется, а у серьезных людей времени столько нет. Потому в подобных случаях ставится входной порог в виде определенной стартовой цены, которую кланлидер вносит на специальный счет. Она потом к нему вернется, за вычетом десяти процентов административного сбора.
  Хлопнула дверь аукционного дома, на пороге появился человек в черном. Правда, вместо чемоданчика на этот раз у него в руках был бумажный свиток.
  - Минуту внимания - негромко произнес он, но его услышали. Разговоры прекратились, наступила тишина. Даже многоголосо возмущающиеся игроки, которым аукцион был по барабану, и те притихли.
  - Немного общей информации - произнес Номер какой-то. Какой именно - не знаю, он не представился - Для начала я хотел бы принести свои извинения всем игрокам, которые испытали дискомфорт из-за закрытия аукционного дома. Каждый из них может написать письмо в администрацию игры и получить небольшую компенсацию за причиненные неудобства. Одновременно с этим напоминаю, что администрация всегда выступает за честность игрового процесса, потому каждая подобная заявка будет проверена. Теперь о главном - мероприятие, ради которого был закрыт аукционный дом, начнется через двадцать минут. По просьбе ряда потенциальных покупателей выставляемого на торги товара и в целях экономии времени, администрация установила входной порог для участия в аукционе, который составил триста пятьдесят тысяч золотых монет. По просьбе же участников минимальный 'шаг' на торгах определен в сто тысяч золотых монет. Верхний предел 'шага' не ограничен.
  Порядок цифр ошеломлял. Нет, я знал, что там, наверху, оперируют немалыми суммами игровых денег, но, чтобы настолько. 'Шаг' в 'сотку'. Это сильно!
  - Далее - человек в черном развернул свиток - Количество представителей от каждого клана, подавшего заявку на участие в аукционе, и оплатившего входной порог, ограничено двумя лицами. Вот список кланов, которые допущены к торгам. Их представители могут пройти в торговый зал после того, как я назову их клан.
  - Сколько всего участников-то? - выкрикнул кто-то.
  - Двадцать три - не стал чиниться человек в черном.
  - Богатенькие Буратины! - продолжил тот же голос, сорвав на этот раз дружный смех аудитории.
  - Призываю к порядку - равнодушно потребовал представитель администрации - Теперь немного частностей. Настоящим все участники торгов предупреждаются о том, что любые мошеннические действия во время проводимого мероприятия...
  Не нравится мне эта открытость процесса. Ну ладно, сообщение о компенсации, это правильно. Но вот оглашать суммы, и все такое прочее - не по уму. В самом деле какая-то ярмарка тщеславия.
  И еще очень надеюсь на то, что они сейчас не предъявят меня любезнейшей публике. Это точно лишнее.
  - Все - наконец закончил Номер-какой-то свою речь - Вопросы? Нет вопросов. Претензии? Тоже нет.
  - Где денег взять на такие забавы? - метнулся выкрик над толпой, сорвав смех и даже аплодисменты.
  - Играйте лучше и больше - не полез за словом в карман Номер-какой-то - И все будет.
  - Есть один вопрос - бросил паладин - Но я его задам внутри здания, если вы не против.
  - Не против - кивнул человек в черном - Но не позже, чем начнутся торги.
  - Разумеется - подтвердил игрок.
  - Тогда начнем - человек в черном глянул в свиток - Как и было сказано ранее - я называю клан, его представители проходят в здание.
  - Кто идет от нас? - поинтересовалась Айболитка, появление которой я как-то даже и не заметил - Предлагаю себя.
  - А я себя - возмутился Гедрон.
  - И я бы сходила - присоединилась к беседе Фрейя - Там, наверное, интересно будет!
  Оба кланлидера в немом изумлении уставились на девушку, которая и глазом не повела от такого проявления внимания. Знай, пританцовывала на месте и загадочно улыбалась.
  Хорошо еще Трень-Брень нету, а то и она бы заявила о своих правах. Кстати, что давно ее не видно. Не случилось ли чего?
  - Отдаю свой голос за Кролину - сообщил всем я - Даже не так - один сопровождающий - она. Второго определите сами.
  - Ладно, пусть Гедрон идет - подумав, произнесла Айболитка - Это будет правильно. Я из этих людей знаю процентов двадцать, а он, небось, со всеми знаком.
  - С большей частью - да - подтвердил Старый - Хотя есть пара новых лиц, не стану врать.
  - Господин Хейген, пора - ниоткуда, словно из-под земли, перед нами возник невысокий мужичок в одежде, на которой красовалась эмблема селгарского аукционного дома. Он кивнул мне головой, а после сделал приглашающий жест рукой - Вам, а также вашим представителям нужно проследовать за мной.
  - Удачки - хлопнула меня по левому плечу Айболитка - Все будет наше, и рыло в крови!
  То, что нас не трое, а четверо, я обнаружил уже внутри аукционного дома. К нам присоединилась Фрейя, она знай топала себе последней, на нее и внимания никто не обратил.
  - Так вроде два представителя от клана могут участвовать? - растерянно спросил я у аукционного работника, ожидая того, что вот-вот нашу чудачку выставят за дверь.
  - Речь шла о покупателях - пояснил тот, ведя нас по длинному коридору - А вы продавец. Одним лицом больше, одним меньше - какая разница? Места всем хватит. Они все равно в торгах ни в каком виде участвовать не будут.
  - Вот Айболитка разозлится! - хихикнула Кро - Тщеславием ее бог не обидел, а тут мероприятие статусное, вся элита отметилась.
  Что да, то да, народ в огромном, обычно забитом до предела, а сейчас практически пустом торговом зале, собрался тот еще. Только по экипировке каждого присутствующего было ясно, что здесь люди далеко не бедные стоят. Причем не только тут, но и там, в 'реале'.
  - Все заявленные в списке кланы явились - сообщил от входа Номер-какой-то и захлопнул двери, два дюжих охранника немедленно заложили их засовом - Теперь последние формальности.
  Он вышел на центр зала, поднял руки вверх, так, как это делают маленькие дети, приветствуя Солнце, постоял так секунд тридцать, а после сообщил:
  - Двое. Один в углу, под столом спрятался, второй под потолком на светильнике качается.
  Как оказалось, речь шла о рогах, которые то ли из любопытства, то ли по заданию кланлидеров решили вот таким образом поприсутствовать на аукционе. Большая ошибка. Очень большая.
  Убили их быстро и без особых вопросов, вот только этим, как мне думается, наказание не ограничится. Наверняка какие-то штрафы ребята словят.
  Да еще и вещи их Номер-какой-то на наших глазах испепелил.
  - Игрок Хейген - сказал он мне, закончив утилизацию предметов, и указав на возвышение, где обычно стояли распорядители торгов - Ваше место вон там. В каком-то смысле именно вы тот лот, за который станут бороться участники аукциона, потому должны быть на виду. Прошу пройти.
   Фу-фу-фу. Вот это мне не нравится. Прямо как сцена из американского кино, когда холостяков продают незамужним гражданкам. Но - деваться некуда. Надо - значит надо.
  - Итак, начнем - Номер-какой-то взял в руку черный молоточек - Если никто не против.
  - Секунду - остановил его паладин - Как мне думается, прежде чем торги стартуют, нам надо прояснить один очень важный момент. Для всех нас важный. И для господина продавца в том числе.
   Глава семнадцатая
   в которой звучат фанфары
  
  - Если в ваших словах я усмотрю попытку давления на продавца, то клан 'Грани Смерти' будет изгнан с аукциона, а после подвергнут штрафу - бесстрастно сообщил игроку человек в черном - Говорите, у вас есть две минуты.
  Паладин холодно улыбнулся и нехорошо глянул на меня.
  - Он одним взглядом на меня давление оказывает - и не подумал тушеваться я - Не исключено, что я сейчас от страха дар речи потеряю и в обморок упаду. У, какой он жуткий! И глаза кровью налиты!
  - Первое предупреждение - произнес Номер-какой-то.
  - Кому? - спросило сразу несколько покупателей, с понятным интересом наблюдавших за происходящим.
  - Обоим - ответил представитель администрации - Игрок Гелиос, вы можете задать свой вопрос.
  - Гелиос - не удержался я - Круто!
  Паладин снова ожег меня взглядом, после приосанился и начал вещать.
  - Я говорю не только от своего имени, но и от имени всех присутствующих - он обвел рукой зал - Нам хотелось бы получить от администрации игры подтверждение того, что данный аукцион проводится честно. Дело в том, что незадолго до начала торгов продавец товара, а именно игрок Хейген, имел приватную беседу с лидером клана 'Гончие Смерти', Седой Ведьмой, хорошо известной всем собравшимся в этом зале. Настолько известной, что теперь и у меня, и у ряда других потенциальных покупателей выставляемого товара возникают сомнения в добросовестности продавца.
  - Красиво излагает - одобрил речь Гедрон - Нет, подтверждение - это понятно, законное право. Но, если не секрет, чем тебе так Ведьма не угодила? Помнится, она поддержала 'Грани Смерти' в одной нехорошей заварушке, случившейся года три назад на Востоке. Если бы не 'Гончие', хана бы вам настала, мальчики.
  - Так желудок вчерашнего добра не помнит - вместо Гелиоса ответил неизвестный мне маг в серой хламиде - Оно всегда так и случается.
  - Было такое - не стал отрицать паладин - Верно. Но кому как не тебе, Старый, знать на что она способна? Я собираюсь выиграть этот аукцион, а это дорогое удовольствие. И я хочу иметь уверенность в том, что все будет честно, что никаких фокусов не предвидится.
  Ох, хороший мой. Если бы ты знал, за какую фигу в кармане вы сейчас будете сражаться, ты сбежал бы отсюда до начала торгов.
  - Выиграешь ты его или нет - это вопрос - степенно произнес маг - Но вот то, что Ведьма тебе случившееся при случае припомнит - будь спокоен.
  - Я готов ответить за каждое сказанное мной слово - напыжился паладин - Всегда и везде.
  - Ну-ну - хмыкнул Гедрон, вызвав смешки в зале - Если ты думаешь, что 'Гончие' уже не те, то тебя ждет изрядный сюрприз. Это говорю тебе я, тот, кто по твоим же словам, хорошо знает Ведьму. Рано ты осмелел, приятель.
  Паладин ничего ему не ответил, вместо этого он уставился на Номера-какого-то.
  - Игрок Гелиос получает второе предупреждение, а также штраф, условия которого будут озвучены ему индивидуально - лениво сообщил ему тот - За оскорбление администрации игры. Вы всерьез полагаете, что мы стали бы проводить аукцион на особых условиях, предварительно не проконтролировав чистоту сделки? Но тем не менее я подтверждаю, что игрок Хейген ни с кем в сговор не вступал и информацию, являющуюся товаром для аукциона, умышленно не разглашал. Вы довольны, игрок Гелиос?
  - А как же? - хохотнул здоровяк-полуорк, показав всем крепкие белые клыки - Огреб по полной, да еще дураком себя выставил! Чего ж ему в недовольных ходить?
  - Игрок Ргых-олог, предупреждение - дежурно заметил человек в черном - Вопрос был адресован не вам.
  - Молчу-молчу - замахал лапищами полуорк - Гелик, не тяни. Ты доволен?
  - Полностью - сжав зубы, ответил паладин, садясь на место - Что вы за люди такие? Для вас же старался!
  - А тебя об этом никто не просил - синхронно ответили ему несколько человек.
  - Может, начнем? - предложил маг - Время идет.
  - Торги начинаются - в руке Номера-какого-то невесть откуда появился черный молоток, и он бахнул им по черной же тарелке, после чего та издала противный звук - Первым кланом, что внес залоговую сумму, был 'Меч и посох', потому - триста пятьдесят тысяч раз!
  Молоток снова опустился на тарелку.
  - Четыреста пятьдесят! - в один голос крикнуло человек пять.
  - Первыми были 'Кровавые стрижи' - отметил аукционист - Четыреста пятьдесят - раз!
  Торги шли очень шустро, игроки пытались перекричать друг друга, а я вспоминал свои мысли о предполагаемой цене на информацию, что сейчас разыгрывают, и мне было смешно. Какие сотни тысяч? Они до миллиона быстрее чем за минуту добрались.
  А еще мне становилось не по себе. Ну да, я никого не кидаю, и то, что я продаю - правда. Но на деле эта информация не стоит ничего. Совершенно. Даже если покупатель попадет на Дорогу между Дорог, его шансы найти там поляну крайне невелики. А уж найти в развалинах второй кирпич и вовсе ничтожны.
  Как бы мне после этого незадачливый покупатель козью морду не состроил. Повторюсь - так-то все по-честному, что знал, то рассказал, да и на аукционе они сами настаивали, но все равно стремновато. Кому приятно себя дураком ощутить? А тут именно так и получится.
  - Сорок девять миллионов семьсот тысяч - бухнул молоток - Раз!
  - Сорок девять восемьсот - подумав, произнес Гелиос.
  - Сорок девять миллионов восемьсот тысяч - раз!
  Народ безмолвствовал, запал, как видно, вышел.
  - Поигрались - и ладно - как-то дежурно-лениво произнес маг - Пятьдесят миллионов.
  - Да блин! - топнул ногой паладин - Так и знал!
  - Пятьдесят пятьсот - нахмурившись, выкрикнул Сайрус.
  - Пятьдесят два.
  - Пятьдесят три - совсем помрачнел Сайрус.
  - Пятьдесят пять - парировал его выпад маг, и осведомился - Мы точно хотим чрезмерно обогатить вот этого молодого человека? Мне кажется, что ему и так уже достаточно перепадет.
  - Сайрус, мы верим в тебя! - немедленно среагировала Кролина - Еще немного поднажать - и лот твой!
  - Давай-давай - подбодрил его я - Оно того стоит!
  - Продавец получает второе предупреждение за создание искусственной активности торгов - отметил Номер-какой-то - Пятьдесят пять миллионов - раз!
  Сайрус резко встал со своего места и направился к выходу.
  - Дело сделано - сказал кто-то - Однако, было весело.
  - Пятьдесят пять миллионов - два.
  - В последний раз на моей памяти подобные серьезные цифры на торгах фигурировали тогда, когда продавали камни Эльмальди - поделился со всеми статный эльф - Но они ушли за двадцать семь миллионов.
  - Камни Эльмальди - известный всему Файроллу артефакт - заметил его сосед-гном - А тут кот в мешке.
  - Так и деньги игровые, а не настоящие - возразил эльф.
  - Но ты их еще в игре заработай! У нас всех есть такая сумма, знаю, но вынь ее просто так из клановой казны?
  - Пятьдесят пять миллионов - три - молоток впечатался в тарелку - Торги завершены, победитель - клан 'Воин Света'.
  Ага! Значит, этот маг и есть тот самый Мастер Стрекоз, о котором я столько сегодня слышал.
  - Даже не удивлен - грохнул стулом Гелиос.
  - Надеюсь, ты не заподозрил меня в сговоре с продавцом? - добродушно осведомился у него Мастер Стрекоз - На всякий случай официально заявляю - я его сегодня увидел впервые в жизни.
  - Разумеется, нет - паладин был жутко раздосадован, но старался держать себя в руках.
  - 'Нет, не заподозрил', или же 'нет, все это часть мирового заговора?' - настырничал маг - Ты пойми, Гелиос, я пекусь как о своей репутации, так и о репутации моего клана. Ты человек в игре известный, популярный, твое мнение крайне авторитетно...
  - Нет, не заподозрил - пробубнил паладин, злобно сопя - Всем пока, я ушел.
   Вслух никто не засмеялся, но по лицам окружающих все было понятно.
  - Победитель торгов, подойдите ко мне - скомандовал черный человек - Сейчас мы закончим формальности, и вы сможете получить ту информацию, за которую заплатили. Для ознакомления с ней администрация игры предоставит вам специальное помещение, полностью защищенное от любых способов прослушивания.
  - За что я администрации игры крайне признателен - без тени иронии сообщил Мастер Стрекоз - Где подписать надо?
  - Вот тут и вот тут - показал Номер-какой-то - Очень хорошо.
  Дзиинь! Сообщение пришло. И мне известно его содержание, можно даже не открывать.
  Господи боже, что мне делать с суммой, которая свалилась на счет клана? Лично я даже не представляю. Мне, как это не странно, вообще деньги в последнее время в игре не сильно и нужны, разве только что на ремонт амуниции да на свитки перемещения.
  Но мне и не нужно про это думать. Для этого есть Кролина, уж она-то точно найдет, на что их потратить. И пусть ее.
  А кстати - где она? И Гедрона что-то не видать? Что, никто из родных и близких не собирается разделить со мной триумф?
  - Рад знакомству - подошел ко мне маг - Мое имя - Мастер Стрекоз, я глава клана 'Воины света'. Это - Аксель, мой заместитель.
  Аксель был полной противоположностью скромно одетого мага. Дорогущие доспехи, на нагруднике которого драгоценными каменьями был инкрустирован замысловатый герб, меч, переливающийся всеми цветами радуги - сама умеренность во плоти.
   - Хейген - протянул я руку Мастеру Стрекоз - Взаимно!
  - Прошу проследовать за мной - попросил нас черный человек.
  - В закрома - подмигнул мне глава 'Воинов света' - Пошли?
  Более всего комната, расположенная на задворках аукционного дома, напоминала обычную переговорную. Четыре кресла, круглый стол, и никаких окон наружу.
  - Я жду за дверью - сообщил нам Номер-какой-то - Если понадоблюсь - позовите.
  - Можно попросить вас остаться? - внезапно попросил Мастер Стрекоз - Если, разумеется, достопочтенный Хейген не против?
  - Только за - сразу же согласился я - Сам о том же хотел просить.
  Черный человек занял последнее пустующее кресло и уставился на центр стола.
  - Не томите - шутливо попросил Мастер Стрекоз - У меня в клановом замке куча народу на низком старте замерла. Готова, если надо, пересеять весь песок в пустынях Востока.
  - Песок просеивать не придется - обрадовал я его - Это уж точно!
  Весь мой рассказ уместился в пару минут, не больше. После того, как я закончил, наступила тишина, которую нарушил Аксель.
  - Мастер, у тебя нет ощущения, что нас только что поимели? - спросил он у своего кланлидера - Дорога между Дорог? Да ее никто никогда не видел! Рассказы ходят, и мы в свое время занимались этой темой довольно плотно, но подтверждения реальности данной локации так и не было получено.
  - Можно вас попросить засвидетельствовать тот факт, что я рассказал истинную правду? - немедленно обратился я к Номеру-невесть-какому.
  - Подтверждаю - кивнул тот.
  - Лично я и не сомневался в этом - сообщил мне Мастер Стрекоз - В противном случае ваш товар не попал бы на аукцион. Но я не понимаю, отчего мы услышали лишь часть информации, за которую было заплачено?
  - Вы услышали все - твердо произнес я - От и до. Указание местонахождения локации, где мной был найден первокирпич, а также подробное описание пути к тому месту, где он был взят.
  - Пройти через очень темный лес, а после через светлый луг, к развалинам? - ухмыльнулся Аксель - Очень подробно!
  - Как есть - пожал плечами я - Больше мне добавить нечего.
  - Как верно заметил мой заместитель, Дорога между Дорог не то место, куда легко попасть - мягко произнес маг - Потому мне кажется, что описание способа проникновения на нее входит в стоимость лота. Сказано кургузо, но вы меня поняли, я полагаю.
  - Не согласен - покачал головой я - Одно с другим не связано.
  - Поддерживаю - присоединился к беседе представитель администрации - Данная информация является отдельным товаром. В случае согласия обладателя данной тайны, мы можем устроить еще один аукцион.
  - Не соглашусь - поморщился я - Мне одних торгов хватило за глаза. Да и тот не сильно нужен был, я во все это вписался только потому, что просто иначе было нельзя. Не оставили бы меня в покое.
  - То есть цифру называть смысла нет? - уточнил Мастер Стрекоз, не обращая внимания на недовольное лицо своего спутника.
  - Нет - покачал головой я - И дело не в том, что мне деньги не нужны, или я цену набиваю. Просто тот способ, которым я туда попал, сугубо индивидуален. Не получится его на поток поставить, вот в чем дело. Мало того - чтобы им воспользоваться, времени придется убить очень и очень много, к тому времени половина Рагеллона будет храмами застроена. Эдакие божественные Черемушки вырастут.
  - Но попробовать-то стоило? - рассмеялся Мастер Стрекоз - Аксель, успокойся. Я сразу тебе сказал, что на выходе мы получим нечто такое, что не уложится в обычный игровой алгоритм. Если бы этот артефакт было просто сложно, то топ-кланы кирпичи уже в штабеля бы складывали.
  - Я с тобой согласен, но все же... - Аксель закусил губу - Пойди туда - не знаю куда. В самом прямом смысле.
  - Значит пойдем, и будем землю носом рыть - в голосе кланлидера появились жесткие нотки - В том весь и смысл. Иначе зачем мы здесь, в игре? Зачем мы сюда приходим? Не за тем же, чтобы нам все на блюдечке несли? Достичь невозможного - вот в чем моя цель. Мастер Хейген показал нам, что невозможное возможно, он этот путь прошел, значит и мы сможем.
  - Я могу фиксировать закрытие сделки? - привычно-равнодушно уточнил черный человек.
  - Да, стороны друг к другу вопросов не имеют - Мастер Стрекоз глянул на меня, я кивнул.
  - Сделка закрыта - хлопнул в ладоши Номер-какой-то, взял со стола свой чемоданчик и вышел из комнаты.
  - Повторюсь - рад знакомству - маг тоже поднялся на ноги и протянул мне руку - Приятно было иметь дело.
  - Вы мне тоже пришлись по душе - ответил я на рукопожатие - Потому я, если вы не против, дам вам три совета. Назовем их бонусными.
  - Не против? - удивился Мастер Стрекоз - Напротив, буду рад их выслушать.
  Сам не знаю, что на меня нашло. Может, мне просто понравился этот неглупый и держащийся с достоинством человек.
  - Первое - ищите заклинание, открывающее проход на Дорогу между Дорог - начал я - Оно есть, мне это доподлинно известно. Очень сложное и очень редкое, но - есть.
  - А если подробнее? - подобрался Аксель.
  - Что знал - уже сказал. Ищите и обрящете - отрезал я - Второй совет - не задерживайтесь на Дороге между Дорог более одного часа по игровому времени. Беда будет.
  - Какая именно? - снова влез в разговор Аксель.
  - Неминучая - пояснил я.
  - Еще одно слово, - и у меня появится новый заместитель - спокойно сообщил соклану Мастер Стрекоз - Прошу за него прощения. Каков третий совет?
  - Не верьте тому, что там видите - веско произнес я - В этом месте очень легко принять желаемое за действительное, и спутать его с тем, что вам на самом деле нужно.
  Я мог бы еще много что им сказать, но во всем нужна мера. И так сделал больше, чем изначально задумывалось.
  - Еще один вопрос - подался вперед кланлидер 'Воинов Света' - Если желаете - ответ на него будет щедро оплачен.
  - Я получил денег больше, чем планировал, так что спрашивайте. Не обещаю, что отвечу, но, как было сказано выше, попробовать стоит.
  - Выход из этого места всегда находится там же, где и вход?
  Умный товарищ. Очень умный.
  - Нет - подумав, все же ответил я - Чаще всего - нет. При этом выход есть, вопрос в том, чтобы успеть его найти до того момента, как время выйдет.
  - Жалею, что не свел с вами знакомство раньше - Мастер Стрекоз снова тряхнул мою руку - И в очередной раз преклоняюсь перед ловкостью Седой Ведьмы, которая как всегда первой оказалась на раздаче.
  - Ну, подробности достались вам, а не ей.
  - Зато она наверняка уже предложила вам вступить в ее клан, причем на очень и очень вкусных условиях - рассмеялся мой собеседник - Ведь так? Зачем тратить золото, если все можно получить бесплатно и целиком.
  - Предложить - предложила - признал я - Только вряд ли согласие воспоследует. Я, знаете ли, обидчив сверх меры. Когда-то я просил у нее поддержки, был готов встать под ее знамена, но получил отказ. Теперь с удовольствием ответил ей тем же.
  - И на старуху бывает проруха - философски заметил Мастер Стрекоз - А ко мне не желаете присоединиться? У нас чудо как хорошо. Народ адекватный, материальная база достойная, планы запредельные, вроде мирового господства.
  - Ну, попробовать стоило - я передразнил его голос, и мы дружно расхохотались.
  - И все-таки подумайте - посоветовал мне маг - Шутки шутками, а предложение остается в силе. Бессрочно.
  
  Игрок 'Мастер Стрекоз' хочет добавить вас в друзья.
  Согласиться?
  
  А почему нет?
  - Один вопрос можно? - спросил я у мага, который уже подошел к двери.
  - Хоть два - согласился он.
  - Вы какому богу молитесь?
  - Витару - чуть помедлив, ответил Мастер Стрекоз - Увы, но не всё и всегда решает воля лидера. Я лично стоял за Тиамат. Вы ведь именно ее выбрали для служения?
  - Ее - подтвердил я - И в перспективе это хорошая кандидатура.
  - Не сомневаюсь - маг с неодобрением взглянул на Акселя - Видишь, что умные люди говорят? А ты все 'Витар, Витар'.
  Баммммм!
  Звон, казалось, наполнил все помещение, при этом шарахнув меня по голове так, что в висках заломило.
  - Сообщение пришло - сказал Аксель - Системное.
  - Фига себе оповещения нынче стали! - потряс я головой - Оно мне чуть все мозги через уши не выдавило!
  - И неудивительно - заметил Мастер Стрекоз - Нет, мы ничего не слышали, а вам по штату было положено испытать подобные эмоции.
  
  'Игроки, поторопитесь!
  Первый храм, посвященный божеству, достроен! Но до той поры, пока он не будет преподнесён ему в дар, у вас есть время!
  Спешите! Первые всегда будут первыми, им никогда не стать вторыми!
  Примечание:
  До той поры, пока храм не будет посвящен божеству, он является неприкосновенным. Его можно было разрушить на стадии строительства, и можно будет предать разграблению и уничтожению после того, как он будет освящен (при условии, что боги захватчиков и боги защитников в этот момент находятся в конфронтации). Но в данный момент строение находится под защитой Демиургов!'
  
  - Все чудесатее и чудесатее - заметил Мастер Стрекоз - Демиурги. Давно я не слышал этого слова в Файролле, почитай с той поры, как в последний раз побывал на Айх-Мараке. Там осколки памятника, им посвященного, валяются. Ну да вы, наверное, в курсе, Хейген? Или нет?
  Я ничего ему не ответил. Я читал личные сообщения, которые валом валились в почту.
  
  'Срочно на луг! Кролина'
  'Не трать времени! Собираем всех и ждем тебя! Гедрон Старый'
  'Надо очень поспешить! Айболитка!'
  'Назови сумму, которую ты хочешь за то, чтобы храм так и остался неосвященным. Сумму не в игровых деньгах. Сайрус'
  'Время принятия решения. Седая Ведьма'
  'Я знал, что мы не ошиблись. Раша'
  
  - Вы сейчас храм богине отдавать в собственность отправитесь? - уточнил Мастер Стрекоз - Может, возьмете меня с собой? Ну, если это возможно. Интересно ведь. Нет, я могу и сам туда отправится, но...
  - Само собой - кивнул я - Почту за честь.
  - Нас - уточнил Аксель.
  - Нет, меня - с ехидцей возразил ему маг - А ты отправишься в замок, совету клана докладывать о том, что мы узнали. Да и накой тебе храм Тиамат? Ты же за Витара голосовал тогда! Вот и жди теперь, пока мы камень добудем и свой божий дом выстроим.
  Положительно, мне этот товарищ нравится все больше и больше. Он чем-то похож на меня, это следует признать.
  - Свиток - протянул мне пергамент Мастер Стрекоз - Раз я напросился, так будет справедливо оплатить дорогу.
  - Почему нет? - согласился я - Пошли на улицу.
  - Может, я все же с вами? - жалобно спросил Аксель - Нет, ну правда?!
  Его лидер промолчал, и воин просиял, расценив тишину как согласие.
  - Пять секунд - попросил я спутников - Надо кое-кому ответить.
  - О том, что этот 'кое-кто' пролетел, как фанера над Парижем? - лукаво прищурил левый глаз Мастер Стрекоз - И правильно. Я всегда говорил, что раньше или позже чрезмерные хитрости обернутся против данной особы. Но имейте в виду, Хейген - не стоит верить в то, что клан этого 'кое-кого' так уж ослаб. 'Кое-кто', между прочим, много лет занимается такой борьбой, как дзюдо, и даже брал призовые места в соревнованиях непрофессионалов. Вы помните главный принцип дзюдо?
  - Нет - помедлив, ответил я - Да и не знал его никогда.
  - Поддаться, чтобы победить - веско произнес Мастер Стрекоз - Подумайте об этом.
  Интересно, а откуда он знает, что Седая Ведьма дзюдоистка? Или все топы на самом деле следят друг за другом в 'реале'? Если да, то эту игру и вправду пора запрещать, потому что нормальными такие действия назвать на самом деле трудно.
  Но за информацию спасибо.
  
  'Я не успеваю обдумать твое предложение, потому что, как верно было замечено, наступило время принятия решения. Информация о местонахождении камня уже продана, минуты уходят, а наш храм при этом уже построен. Я не могу медлить, не могу подвести наш Альянс. Извини!
  Но мы всегда можем вернуться к обсуждению взаимовыгодных условий'
  
  Все, что мог. Сайрусу, между прочим, я и того меньше написал. Всего одно слово - 'Извини'.
  На лугу снова было людно. Новости в игре разносятся быстро, наших собралось всего-ничего, зато зевак - куча! И среди них уже шнырял Флоси, потрясая кучей разноцветных камушков на кожаных шнурках. Судя по всему, торговля у него шла отменно.
   Кавардака в происходящее добавляла и Трень-Брень, носящаяся над толпой. Являясь официальным представителем Мирового Хаоса в игре, она делала все, что ей положено по штату - вертелась, плевалась, трещала крыльями, и время от времени начинала что-то неразборчиво орать. То ли она призывала всех к порядку, то ли наоборот, сообщала, что наступило время перемен, и самое то идти строить баррикады - поди пойми эту чумичку.
  Зато Кролина и Айболитка в очередной раз показали всем, что даже с малыми силами можно добиться многого. Они уже успели организовать вокруг постройки кольцо оцепления из имеющихся в наличии сокланов, и теперь сооружали второе, более широкое, активно используя гэльтов, которые пожаловали сюда во главе с Лоссарнахом.
  - Брат мой! - заорал тот, едва завидев меня - Я-то думал, что править страной это скучно, а оказалось - ни капельки! Особенно если имеется такой родич, как ты! Кто эти люди, и что им опять нужно?
  - Зрители - я обнялся с королем, что, несомненно, не было пропущено теми, кто за нами наблюдал. Ну и пусть знают, что игрок Хейген помимо всего прочего в родстве с правящей фамилией Пограничья. Хотя, полагаю, те, кому подобная информация нужна, уже в курсе происходящего - Сейчас храм будем богине посвящать. Надеюсь, ты по-прежнему ничего против этого не имеешь?
  - Гэльты верят в родню, друзей, добрую сталь и славу предков, остальное им безразлично - ответил король - Ты мой родич, потому делай то, что считаешь нужным. Это твое право.
  - Золотые слова - отметил Мастер Стрекоз, а после приложил руку к сердцу и поклонился Лоссорнаху - Ваше величество?
  - Родитель твой? - обрадовался король и обнял мага - Вот радость-то! Теперь ты и мне как отец станешь. Пуст тот дом, где не плачут младенцы, и у огня не сидят мудрые старики. В нем нет прошлого, и нет будущего. Младенец у нас уже народился, а теперь и старейшина появился!
  - Два младенца - поправил я короля, и ткнул пальцем в Трень-Брень, которая в данный момент кому-то показывала язык - Ты вон про то чудо забыл. И это не мой отец, уж извини.
  - Да? - искренне опечалился Лоссорнах - Тогда прими мои извинения, старец. Увы, мой родитель давно покинул этот мир, и я обрадовался тому, что в лице отца моего брата я обрету... Хейген, это уже ни в какие ворота не лезет! Если ты не можешь поучить правилам приличия свою дочь, то это сделаю я! Хорошей лозы в нашем замке хватит на сотню таких, как она!
  Фея в это время от показывания языка какому-то неизвестному нам товарищу, перешла к демонстрации более оскорбительных, но при этом и более интимных частей тела. Причем, сорвала аплодисменты публики, замечу, знающей толк в зрелищах.
  - Ну да, это перебор - согласился с ним я - И что плохо - не доорешься до нее.
  - Это ваша дочь? - удивленно спросил Мастер Стрекоз - В самом деле, или...
  - Долго объяснять - ответил я - Да и непросто это сделать. Ну ты посмотри на нее!
  Фея, восхищенная всеобщим вниманием, начала изображать в воздухе нечто похожее на ирландские танцы. Получалось так себе, но народу нравилось.
  - Надо было плату за билеты брать - сообщила нам Кролина, закончившая формирование второго кольца оцепления - Хоть какая-то польза от этой малахольной имелась. Или я уже про это говорила как-то раз? Мастер Стрекоз, мое почтение! Простите, не поприветствовала вас еще на аукционе.
  - Мы знакомы? - уточнил лидер 'Воинов Света'.
  - Нас представили друг другу года полтора назад - подсказала ему Кро - Наш общий знакомый Рейнеке Лис...
  - Все, вспомнил - Мастер Стрекоз протянул девушке руку - Вы тогда играли за 'Шкуродеров'?
  - Уже нет, но это неважно - серебристо рассмеялась девушка - Хейген, может, начнем? Вроде наши все здесь. Бойцы нет, но лидеры - да.
  - А Глен? - повертел головой я.
  - Тут он, тут - заверила меня эльфийка - С Рашей о чем-то судачит вон там. О, Ведьма приперлась, рукой машет.
   И верно - лидер 'Гончих' вовсю пытался привлечь мое внимание, причем по ее лицу было понятно, что делать подобное она давно отвыкла.
  - Позволю себе совет - лучше пустите ее - негромко произнес маг - Дешевле выйдет. Церемонию она срывать не станет, такое никому с рук не сойдет, но обиду затаит. А так лишний должок за ней образуется.
  Это прозвучало разумно, потому через минуту Седая Ведьма присоединилась к нашей компании. И не одна одна. Как всегда, словно из-под земли за моей спиной появился Назир, а следом за ним возникли насупленный Гунтер и не менее хмурый брат Юр.
  - На два слова - потребовала Ведьма, цапнула было меня за локоть, но тут заметила моего нового приятеля, и чуть изменилась в лице.
  - Привет, подруга! - помахал рукой тот - Рад видеть тебя без петли на шее.
  - Дурак - буркнула лидерша 'Гончих', но мой локоть при этом отпустила.
  Забавно, но, по-моему, она этого спокойного человека в заплатанной хламиде здорово побаивается.
  - Хейген, давай, давай - подошел к нам Гедрон - Самое время. Только бы эту малахольную как-нибудь угомонить.
  Мастер Стрекоз немного по-мальчишески улыбнулся, наставил на фею свой указательный палец, словно пистолет, и что-то шепнул. Блеснул камень в перстне, который на этот самый палец был нацеплен, и Трень-Брень застыла в воздухе так, как будто ее заморозили. Причем в довольно забавной позе.
  - У вас есть пять минут - сообщил мне Мастер Стрекоз - Думаю, хватит.
  Интересно, а что мне надо делать? Речь, наверное, толкнуть какую-то.
  - Алтарь только что установили - шепнул мне Гедрон, толкнув меня в спину - Иди уже!
  Я подошел к резным закрытым дверям, одним движением распахнул их, и крикнул:
  - Тиамат! Великая богиня всего сущего в этом мире! Мы, те кто верит в тебя, кто приносит тебе свою чаяния и надежду, просим - войди в этот дом, и будь в нем хозяйкой! С любовью к тебе были воздвигнуты эти стены, сотворенные из лучшего гранита, что есть в Раттермарке! Не оттолкни же этот дар! Яви свой лик тем, кто положил на алтарь, стоящий в храме, все, что только у них есть!
  Бред полнейший, но что пришло в голову, то и сказал.
  Но - сработало.
  Небеса, начавшие было предвечерне темнеть, осветились так, будто зажглись сотни прожекторов, в них закрутился огненный вихрь, который через несколько секунд сформировался в женскую фигуру, неспешно шагающую по невидимой лестнице вниз, к нам.
  Вторично донельзя! Ладно остальные, они видели момент снисхождения только в записи, но я-то там был лично, потому испытал небольшой приступ дежа-вю.
  Главное, чтобы опять в меня огненными шарами никто пуляться не начал.
  В какой-то момент богиня оказалась в аккурат над крышей храма, застыла на секунду, и снова превратилась в живой огонь, который стремительно скользнул вниз, прямо под свод.
  Храм воссиял подобно солнцу, яркие стрелы света брызнули из окон.
   - Я принимаю ваш дар! - громыхнул голос, идущий, казалось, отовсюду сразу, причем на его фоне пронзительно громко взвизгнули фанфары - Да пребудет с вами моя любовь, мои надежды и моя защита!
  
  Вами выполнено задание 'Хвала Тиамат!'
  Награды:
  50000 опыта;
  20000 золотых;
  Амулет 'Опора Тиамат'
  
  Сплясать, что ли? Не каждый день удается цепочку заданий завершить, пусть даже и не самую длинную.
  
  Вами завершена цепочка квестов 'Во славу Тиамат'
  Награды за прохождение:
  200 000 опыта;
  150 000 золотых;
  Легендарный предмет из личной коллекции оружия богини Тиамат;
  Пассивное умение, соответствующее классу игрока;
  Золотой мастерок (репутационный предмет)
  Титул 'Божественный каменщик'
  
  - Не думал, что смогу кому-то завидовать в этой игре - философски заметил Мастер Стрекоз - Ошибался.
  - Сволочь ты, Хейген - вздохнула Седая Ведьма.
  - Вот теперь все самое интересное и начнется - потерла руки Айболитка.
  Если это, на ее взгляд, было неинтересное, то что она имела в виду?
  
   Глава восемнадцатая
   в которой герой наблюдает за происходящим и делает выводы
  
  
  
  Вами получен уровень 92!
   Доступных для распределения баллов: 35
  
  Совсем день задался. Еще и уровень отхватил!
  Небо полыхнуло радужным разноцветьем, заставив восторженно охнуть часть зрителей, а после погасло, давая присутствующим понять, что главная часть шоу закончена.
  А я ведь лапоть, господа хорошие. Мне, как главному редактору 'Вестника Файролла' следовало бы вспомнить о том, что это все не только красивое действо, но и убойный материал для издания. В смысле - хоть десяток скринов сделать. Ясно, что потом все равно можно будет из записи их нарезать, наверняка все фиксировалось Костиком и Ко, но тем не менее. Полагаю, кроме меня здесь из редакционных никого больше нет, поскольку все случилось слишком внезапно.
  
  ''К сведению игроков!
  Богиня Тиамат обрела свой дом на землях Раттермарка, и это событие нарушило равновесие в высших сферах!
  Влияние Тиамат усилилось, после чего позиции трех других божеств, в значительной степени ослабли, и это продлиться до той поры, пока им не будут воздвигнуты храмы. Разумеется, это скажется и на тех, кто отдал им свою верность и веру.
  Почитатели же Тиамат будут щедро вознаграждены за усердие и преданность.
  Важно!
  Храм богини Тиамат неприкосновенен до той поры, пока все божества не обоснуются на землях Раттермарка! Любой, кто попытается нанести ему вред, будет подвергнут жесточайшему наказанию, вплоть до блокировки учетной записи.
  Важно!
  Все вновь присягнувшие на верность богине Тиамат, получат стандартные награды. Специальные бонусы, приуроченные к вводу храма в эксплуатацию, предназначены только для тех, кто принял такое решение до обретения богиней нового дома.
  Важно!
  Не забывайте, что боги любят принимать подношения от тех, кто присягнул им на верность! Если же ваш дар придется богине по душе, вы можете получить от нее награду. Имейте в виду - божественные награды уникальны и многообразны, среди них могут попасться даже элитные умения и уникальные задания. Пусть нечасто - но могут.
  Примечание. Богине можно преподнести лишь один подарок раз в три дня.
  Примечание. Данная опция работает только в том храме, который был построен самым первым и был лично освящен богиней.
   И - главное!
  Боги снизошли до игроков, но что они стоят без вас? Помните об этом! Как и о том, что последний всегда может стать первым, главное верить в то, что это возможно!'
  
  По сути, нам только что дали понять, что большая резня - это путь к счастливому будущему. Права Айболитка, самое интересное только начинается. Главное, чтобы закончилось это все уже без меня.
  
  'Боги разгневаны!
  Витар и Месмерта уже знают о том, что их сестра обрела свой дом на земле Файролла, и это повергло их в бешенство!
  Все бонусы, полученные игроками за то, что они присягнули им на верность, уменьшены вдвое до той поры, пока эти божества не обретут свои личные храмы!
   Но следует помнить о том, что благодарность также знакома небожителям. Доставьте им радость - и статус божественных наград вернется к прежним значениям. Как? Подумайте, и, возможно, вы найдете верное решение'.
  
  А Лилит, выходит, не озлобилась. Какая все же приличная богиня! Не злюка, не вредина, и крови не жаждет. Правда, при таком отсутствии амбиций, она всю дорогу на вторых ролях прозябать будет.
  Ох, теперь и резня начнется! Ясно, что решение в данном случае может быть только одно - убивай тех, кто присягнул Тиамат, и получай прощение у своего бога. Все, кончилась мирная жизнь, по крайней мере у тех, кто встал на дорогу служения высшим силам. Игроки-одиночки, те, что, как и раньше знай себе выполняют обычные квесты, могут спать спокойно, но вот все остальные...
  Да вот, уже началось.
  Где-то на левом фланге брякнули мечи, и кто-то звероподобно рыкнул.
  - Гэльты, к оружию! - рявкнул Лоссарнах - Похоже, что гости нашей страны забыли, что они являются таковыми! Мы люди простые, мы особо непонятливым подобное всегда рады объяснить. И помните, я придерживаюсь старого обычая, который в последнее время был подзабыт - после боя золото, доспехи и оружие мертвых врагов будут честно поделены между всеми, кто в нем принимал участие!
  - Дело! - загалдели гэльты, с особой плотоядной симпатией глядя на игроков, стоящих не в наших шеренгах.
  - Всякий, кто поднимет оружие на тех, кого мы считаем своими друзьями и братьями, станет нашим врагом - громко продолжил король - Навсегда! И каждый гэльт при встрече почтет за радость взять его жизнь. Неважно где - здесь ли, среди наших полей и лесов, или в дальних краях! Подумайте об этом, чужеземцы, прежде чем положите свои ладони на рукояти мечей.
  Почти сразу после этой речи среди игроков прошел ропот и послышались команды вроде: 'Не вздумайте' и 'Не здесь и не сейчас'.
  Разумно. Иметь во врагах целый народ, пусть даже и не самый многочисленный - это неприятно. Другое плохо - это не панацея. Не здесь и не сейчас? Значит потом и в другом месте мало нам не покажется.
  Жалко, нельзя открыть прямой проход на Дорогу между Дорог. Построили бы все желающие храмы своим богам, да и угомонились.
  - Хейген, я официально сообщаю тебе, что клан 'Воины Света' не будет чинить какие-либо неприятности последователям богини Тиамат - негромко, и даже равнодушно заявил Мастер Стрекоз - Я не вижу в этом ни малейшего смысла.
  - Чего это? - поинтересовался из толпы кто-то, услышавший эти слова.
  - Боги сегодня поссорились, завтра помирились - пояснил маг - Пообнимались, в щеки поцеловались, и вот они снова друзья. А нашу вражду так просто потом не избыть, сами же знаете, как это бывает. Мало того, боги помирились, и какое-то совместное действо затеяли, а у нас - война, все друг дружку не любят. И как тогда?
  - Я, в свою очередь, от имени 'Гончих Смерти' сообщаю об аналогичном намерении - заявила Седая Ведьма - Более того - как лидер вышеупомянутого клана уведомляю всех, что в случае вооруженного столкновения мы встанем на сторону альянса... Ээээ... Хейген, вы как называетесь? В плане альянса?
  - Мы? - я глянул на Кролину, та уставилась на Айболитку, которая немедленно пожала плечами, и зыркнула на Гедрона. Последний долго думать не стал, и ткнул пальцем в мою сторону. Круг замкнулся - Нууу... 'Дети холмов'.
  - Красиво - одобрил Лоссарнах - И звучно, и точно. У нас тут холмов много, на всех особо шустрых места под ними хватит. Я понятно говорю?
  - Предельно - жуя яблоко, заверил его Леннокс Рыжий - Вон, от некоторых сразу приванивать начало. Западники да южане, чего с них взять?
  - Мне тоже нравится - влезла в разговор Сайрин - Поэтично и возвышенно. 'Дееееетиии холмооооов'. Это почти поэзия. Это каватина!
  Сверху донесся сдавленный писк - это Трень-Брень безуспешно пыталась присоединиться к нашей беседе, каким-то образом сумев расслышать в стоящем гаме то, о чем шла речь. Но заклинание главы 'Воинов Света', на наше счастье, пока действовало.
  - Шустра - иронично заметил Мастер Стрекоз - Узнаю хватку.
  - Так и ты время зря не теряешь - в тон ему ответила Седая Ведьма - Тоже здесь, тоже рядом, прямо в центре событий.
  - Все так - кивнул маг - С одной только разницей. Когда мне хочется перекусить, то я всегда сам добываю себе пищу, а не отправляю других таскать каштаны из огня. Прости за прямоту, но ты же знаешь, я всегда стараюсь говорить то, что думаю.
  Гедрон немедленно расхохотался. Не скажу, что выглядело это сильно красиво, да и смех был натужный, но понять его можно.
  - Каждый карабкается к вершине пирамиды так, как умеет - даже глазом не повела Ведьма - Хейген, что он тебе посулил? Если не секрет.
  - Ничего - отозвался я - Ровным счетом. Он мой гость, и не более.
  - Подруга, ты со своей страстью везде выискивать второе, третье и пятое дно скоро совсем свихнешься - участливо проговорил Мастер Стрекоз - А, может, и уже! Вон, глаз-то у тебя какой-то плохой стал. Блеск нездоровый появился!
  - Ого! - громко воскликнул кто-то - Фига се я амулетик прикупил! Он все характеристики на двадцать единиц прибавил, и еще четыре отдельных параметра поднял!
  - Где прикупил!
  - У кого?
  - Дурак, кто о таком орет! Надо было тихо мне шепнуть!
  - У меня тоже! И не четыре характеристики, а пять!
  Божественное чувство юмора. Тиамат, похоже, благословила все липовые амулеты, проданные Флоси доверчивым дурачкам. И это вместо того чтобы покарать богохульника, наживающегося на добром имени богини!
  - Флоси, ко мне - рявкнул я - Быстро!
  - Э, патлатый, стой! - заорал кто-то - Даю двадцать золотых за каждый амулет!
  - Тридцать!
  - Семьдесят!
  - ЫЫЫЫЫ! - вытаращил глаза северянин, не зная на кого смотреть.
  В это время Слав, Снуфф и Амадзе, мигом сообразившие, откуда ветер дует, подхватили его под локотки, и поволокли ко мне.
  - Э, куда! - хором заорали двадцать глоток - Не имеете права!
  - Имеем - гаркнула Айболитка, которой Кролина успела что-то шепнуть на ухо - Он член клана, потому подчиняется его лидеру и общей дисциплине!
  - Он НПС - возразил кто-то.
  - Одно другому не мешает - поддержал приятельницу Раша - А если есть какие-то претензии и возражения, то можно их адресовать вон тем славным парняв в килтах!
  Дискуссия завяла, не успев начаться.
  - Амулеты - скомандовал я Флоси, протянув руку - Все!
  Тот жалобно глянул на потенциальных покупателей, и положил в мою ладонь десяток камушков на кожаных шнурках.
  - Все! - топнул ногой я.
   Добавилось еще три. По лицу туалетного я понял, что больше точно нет.
  - Вернемся в замок, еще наделаешь - велел я ему - Ясно? С меня бочонок пива. Сегодня. Большой.
  - Ну, так-то да! - повеселел северянин.
  - Вряд ли воспоследует- покачал головой Мастер Стрекоз - Вероятнее всего, Тиамат зарядила своей силой только те предметы, которые имелись у этого странного мужичка при себе на тот момент. Разовая акция, так сказать. Ну, или они получат минимальный набор статов, эдакий стартовый капитал. Впрочем, это лучше, чем ничего.
  - Хейген, покупаю все амулеты, которые у тебя в руках - заявила Седая Ведьма - Даю за каждый по пятьсот золотых.
  Мастер Стрекоз после этих слов расхохотался как ребенок, чем, как мне показалось, крайне смутил главу 'Гончих'. Так громко он смеялся, что даже заглушил недовольные выкрики тех, кто тоже хотел прикупить себе изделия, вышедшие из рук Флоси.
  - Что я такого сказала? - в конце концов возмущенно вопросила та - Что ты ржешь, как лошадь?
  - Просто ты не в курсе - вытирая слезинки, ответил маг - О! Красиво звучит: 'Седая Ведьма, ты не в курсе'. Правду говорят - твой клан уже не тот. Так вот. Ему твои пятьсот монет, пусть и умноженные на тринадцать, как мертвому припарки нужны.
  - Чего это? - поджав губы, осведомилась Ведьма.
  Мастер Стрекоз что-то шепнул ей на ухо, женщина сначала недоверчиво глянула на него, потом на меня, а после несколько раз хлопнула в ладоши. Похоже, она только что узнала сумму нашей с магом сделки.
  - Кро, изучи при случае, а после разберемся - протянул я замше двенадцать амулетов - Мастер, можно вас попросить открыть обмен?
  - Почему нет? - согласился тот - И сразу скажу - приятный сюрприз. Ну, в игровом смысле мне этот предмет вряд ли пригодится, но как оригинальная диковинка, и, самое главное, подарок от хорошего человека, с которым я был очень рад познакомиться - весьма и весьма.
  - Рад удружить - я демонстративно не смотрел в сторону главы 'Гончих'. Ну да, старый друг лучше новых двух, но только если этот друг чаще всего поступает не как друг, а как недруг... Короче - не услышит Ведьма от меня 'да'. Даже с учетом того, что скорее всего маг прав, и ее слабость не более чем обычное притворство. Это, кстати, вообще дополнительный аргумент к моему решению.
  Просто я знаю, что она станет делать дальше. Она выждет время, полагаю, крайне непродолжительное, просто потому, что его у нее практически нет, а после всеми правдами и неправдами развалит наш альянс, для того, чтобы перебить нас поодиночке, и в результате стать той единственной, кто сможет напрямую обращаться к богине. В ход, думаю, пойдет все, от денег до угроз. И в большинстве случаев это сработает. Люди есть люди - алчность, страх и тщеславие пока никто не отменял.
  Да и ради правды, нам пока никто не нужен. Нам пока и так хорошо.
  - Все, любезнейшие - захлопав в ладони, пронзительно заорала Кролина - Шоу закончено! Расходимся!
  - Правильно-правильно - поддержал ее Рыжий - Всю траву вытоптали, овцам жрать будет нечего.
  - И то - согласился Мастер Стрекоз - Пойдем мы. Загадка досточтимым Хейгеном задана, теперь надо ее разгадывать.
  Он по-дружески хлопнул меня по плечу, мотнул подбородком, приказывая своему спутнику следовать за ним, и шагнул в портал.
  Что здорово, его примеру последовали и другие зрители недавнего божественного перфоманса. Я, если честно, опасался, что пожелание Кролины останется безответным.
  - Прости за банальную фразу, но я не могу ее не произнести - шепнула мне Седая Ведьма - Наша беседа еще не закончена.
  - Мой дом всегда открыт для друзей - спокойно ответил я - Мы же с тобой не враги, уж это точно. Приходи, пообщаемся, эля попьем. Но не требуй от меня более того, что я могу сделать.
  - 'Могу' или 'Хочу'? - уточнила женщина.
  - По ситуации - уклонился я от прямого ответа, и тут же заорал - Ребята, вы куда намылились? А ну стоп!
  Десятка два решительно настроенных игроков твердой поступью следовали прямиком ко входу в храм.
  - Шеркон, Русал, куда смотрим? - немедленно вызверилась Кролина - Вахмурка, я тебя вроде просила поставить охрану ко входу!
  - Имеем право - заявил один из игроков - Мы финансово участвовали в строительстве, так что...
  - И что? - возразил им я, подходя поближе - Церетели тоже много памятников в Москве понаставил, но он не может претендовать на то, чтобы именно его считали ее главным архитектором. Этот храм стоит на земле, которая именно нам любезно предоставил владыка здешних мест, именно мы достали первокирпич, и потому только нам решать вопросы, связанные с посещением данной святыни. Да, мы с вас не будем брать платы за вход, это само собой. И еще какие-нибудь льготы будут, но - с нашего ведома.
  У входа в храм тем временем заняли свои места лучшие бойцы моего клана, впереди стоял Вахмурка, грозно выставив бороду вперед.
  - Вообще-то это не очень честно - примирительно заметила девушка-магесса в красивом шелковом плаще - Богиня - она одна для всех. Мы братья и сестры в вере, нам теперь всем вместе держаться. Сам же слышал - вот-вот конфессиональные стычки начнутся. Если поодиночке воевать станем, то добра не жди.
  - Так я и не против, сестра - растянул рот в улыбке я - Но и ты нас пойми. Там, в храме, последними были вон те дрыхнущие клоуны. Не туда смотришь, это Флоси, он всегда спит там, где его лень-матушка на пару с похмельем застанут. Да и не спит он, а пива ждет, просто лежа ему удобнее. Я про гоблинов-строителей речь веду. Больше туда никто на совался до самого благословения. И неизвестно, какие бонусы достанутся тому, кто войдет первым. Мы строили, мы добивались, мы дважды чуть не огребли, а вы пенки снимете? Это, по-вашему, честно?
  - Справедливо - согласился высокий полуэльф, который, похоже, был у них главным - Но в храм нам сегодня попасть надо. Подношения сделать. Сам же читал небось - раз в три дня есть такая возможность, лишние сутки терять неохота. Так что снимайте свои пенки, и открывайте доступ в здание.
  Придется. И дело не в том, что меня волнуют их проблемы, просто Тиамат вряд ли одобрит, если я перекрою доступ верующим к ее алтарю. Да и девица эта права, нам собачиться не резон. Может, еще плечом к плечу воевать придется.
  - Слушайте, а нам ведь какой-то жрец нужен - сказала вдруг Кролина - Или шаман. Служитель культа, короче.
  Как-то так получилось, что у дверей собрались все лидеры альянса. И еще освободившаяся от чар Трень-Брень парила сверху, непривычно тихая и молчаливая.
  - Не факт - почесав затылок, возразил ей я - У меня квеста на данную вакансию не имеется, то есть она и не нужна. Если только его выдадут, когда внутрь зайдем.
  - Флакки! - звонко крикнула вдруг фея - Вон туда пуляй!
  Лучница послушно вскинула свое оружие, и стрела вонзилась в пустоту. Если точнее - в 'тихушника', который в тот же момент вышел из сумрака.
  - Там еще один - фея ткнула пальцем мне за спину - И вон там. Ай!
  Это в нее ударил камень, несомненно выпущенный из пращи.
  - Кто? - зло заорал я - Покажи!
  - Вот этот - мстительно пискнула фея и сноп искр, который высыпался из лезвия ее кинжала, четко обозначил нам фигуру игрока.
  - Мою дочь! - заревел я - Ты! Лоссорнах, вот и пускай в наше королевство таких скотов, а!
  Ну не хочу я ник подкрашивать. А убить эту скотину - хочу. Фея редкая заноза, но это наша заноза, и кроме нас ее никто пинать не смеет!
  Не успел рога из неизвестного мне клана 'Катящиеся каменюки' смыться, гэльты были быстры и безжалостны. Уничтожали они его с удовольствием и страшновато, распяв на мечах.
  Зато разбежались остальные зеваки, которых впечатлила жестокая расправа над игроком. Мало кто из них понял причину произошедшего, чем и воспользовался предприимчивый Раша. Он немедленно сообщил присутствующим, что гэльты очень и очень не любят, когда гости задерживаются на их землях больше нужного. Уж не знаю, поверили ему зеваки или нет, но скоро на лугу стало куда просторнее.
  - Все смылись - сообщила нам довольная произошедшим фея - Один даже по реке, вниз по течению поплыл.
  - Давайте уже - поторопил нас воин с лицом, покрытым татуировками - Что ж вы такие медлительные?
  - Интересно же - поддержала его магичка в плаще, под одобрительный гвалт единоверцев - Глянуть хочется, что за подарок выдают! И вообще!
  - Да и по дальнейшей стратегии выживания не худо бы поговорить - подытожил эльф - Фесса правильно говорит, нам надо вместе держаться. А то ведь перебьют поодиночке. У вас тут оплот веры, потому отсюда и плясать будем.
  Я поймал взгляд, которым обменялись Кролина и Айболитка, и четко осознал, что теперь ключевые решения будут принимать именно они. Не я, и даже не Гедрон, который, похоже, все же оправдал свое прозвище Старый. Устарел он для нынешних религиозных войн.
  И пусть их. Я только 'за'.
  Но вот в храм именно я вошел первый. Это мое священное, во всех смыслах, право.
  Зашел - и очень удивился. Мне не дали вообще ничего. Ни титула, ни квеста, ни даже деяния. Монетки медной - и той не дали. Единственное, что произошло, это активация амулета. Того, что я за квест получил, 'Опора Тиамат'.
  Ради правды, по характеристикам амулет был так себе. Насколько я понял, поделки Флоси были куда более привлекательны в этом плане. Единственный плюс, который в нем был, это возможность закрепить над собой тот самый титул, который являлся названием данного предмета. Да и то плюс этот весьма относительный. В свете последних событий, это не украшение получается, а мишень.
  - О, а я теперь 'Воин Тиамат' - сообщила всем Кролина, вошедшая следом за мной - Амулет заработал.
  - А - 'Маг Тиамат' - оповестила нас Трень-Брень - Почему маг? Я же фея!
  - Фея - дружелюбно согласилась Айболитка - Но по сути своей ты маг. Тут, похоже, градация идет не по расам и специализациями, а по принадлежности. Хейген, а ты кто?
  - 'Опора' - не стал скрывать я - Выпендрился, в общем. Ладно, похоже, народ и в самом деле можно запускать, пускай несут дары на алтарь. Ну, а потом берите их в оборот.
  - А ты, как всегда, смоешься по своим делам? - с язвительной улыбочкой осведомилась Кро.
  - Мое присутствие тебе так сильно нужно? - чуть устало поинтересовался у нее я - В данном разрезе?
  - Нет - призналась девушка - Стратег из тебя так себе.
  - Ну вот - я зевнул - К тому же завтра у меня еще одно дело с утра намечено, муторное, но для нас очень полезное.
  - Даже не спрашивай - предупредила моя замша любопытного Рашу, который нацелился закидать меня вопросами - Правду он все равно не скажет, но такого наплетет, что уши завянут.
  - И это правильно - еще раз зевнул я - Все, пойду я. Короля надо в замок отправить, и еще кое-что сделать. А вы тогда с народом все порешайте, хорошо? Доступ в храм, контакты и так далее.
  'Кое-что' - это поговорить с невеселой парочкой, которую являли собой брат Мих и Гунтер.
  Увы и ах, они уже куда-то смылись, Флоси же, и впрямь задремавший на травке, ничего путного про их исчезновение рассказать не смог. Да и вообще его куда сильнее волновало мое обещание, касающееся бочонка пива.
   Но этот длинный, длинный день закончился для меня не в замке моего друга короля, и не на длинном мосту в Леебе, где завтра утром я должен встретиться с братом Юром и прочими охотниками на ведьм.
  Нет, я его завершил в гостинице, в городе Флатридже.
  С легким душевным трепетом, один за другим я доставал из сундука предметы, добытые мной в разное время и в разных приключениях. Серьезно, прямо с трепетом. Наверное, потому что за каждой вещью из сета, именуемого 'Рыцарский набор' стояла длинная и непростая история.
  Перчатки сэра Ариана. Первый предмет, который я добыл. Он мне перепал от Огины Восточной.
  Кираса Мольтона. Это уже Север, на котором мне пришлось настолько жарко. Там же я добыл и шлем Уилфреда.
  Пояс Черной Розы. Подарок Фредегара, несомненно согласованный с Седой Ведьмой, которая тогда была еще не настолько издерганной жизнью.
  А вот наплечники сэра Найджела я так и не раздобыл. Жалко. Был бы у меня полный комплект, было бы куда круче. Опять же дополнительные бонусы в виде умений и всего такого прочего.
  Но что есть, то и есть. И так хорошо! Практически сбыча мечт. Даже несмотря на то, что по некоторым показателям тот же пояс немного уступал своем предшественнику, отправленному мной в сундук. Нет, разумеется, сейчас его значения отличались от наивных '+38 к силе', увиденным мной тогда, когда я его впервые взял в руки, но все равно до идеала было далековато.
  Но мечта - она на то и мечта. Зря что ли я столько этого ждал? И мечом, который некогда стал первым серьезным предметом, полученным в игре, я хоть пару раз, да махну. Из принципа.
  Один за другим сетовые предметы занимали свои места на моем теле, при этом каждый из них вспыхивал солнечно-ярким светом.
  - Воспоследовало - сообщил я, подходя к зеркалу, вделанному в стену номера - Вот оно, счастье.
  Ради правды, выглядело это счастье довольно нелепо. Какого-либо цветового и стилистического единства в данном сете отчего-то не имелось, потому в мой и без того хаотичный костюм добавились новые нотки. Как по мне, более всего я напоминал сейчас бомжа, который надевает не те вещи, что сочетаются друг с другом, а те, что на близлежащей помойке найдет.
  Куда смотрели дизайнеры-игроделы? Вылезу из капсулы, не поленюсь - узнаю. Вон, хоть бы даже пойду Олесю Верейскую напрягу, чтобы она кое-кому фитиля вкрутила. Во-первых, это отчасти дело по ее профилю, это лицо игры. Во-вторых, у нее шило в одном месте, она ретивость во всем пока проявляет, на предмет самоутверждения. И, наконец, в-третьих, мы с ней в прошлый раз настолько хорошо провели время, что я не прочь это все повторить. Бродят в голове такие мыслишки, что скрывать?
  Да, вот такая я сволочь.
  Повертевшись у зеркала и вволю поплевавшись, я перешел к разбору наград, полученных за завершение цепочки квестов, связанных со строительством храма. Первым делом отправил в сундук золотой мастерок, который оказался просто очередным предметом, из числа тех, которые игроки-коллекционеры с гордостью демонстрируют собратьям по увлечению, сообщая:
  - Ни одной характеристики, но - уникум!
  У меня дома своего нет, а потому нет и специальной залы для выставления сих артефактов, потому и валяться мастерку на дне сундука, в компании с аналогичным хламом, которого скопилось уже очень немало.
  Кроме шуток - до чего бесполезная вещь, а? Ведь ее даже не продашь, потому как она именная.
   Следом за этим я перешел к новому умению, которое меня кое-как примирило с бесполезностью предыдущего предмета.
  
   Вы изучили пассивное умение 'Презревший боль' первого уровня.
  В том случае, если в бою против вас будут применены магические заклинания, направленные на причинение физического ущерба, имеется вероятность того, что 50% нанесенного вам урона будут трансформированы в жизненную силу.
  Вероятность данного действия - 20%
  
  Написано, конечно, мудрено, но со второго раза я понял, о чем речь. Если меня шваркну магией, то с вероятностью до двадцати процентов мои убытки обернуться прибылью.
  Хорошее умение. И, что важно - пассивное. То есть развиваться оно будет независимо от того, использую я его или нет.
  Ну, и на сладкое я глянул на предмет, тот, что из личной коллекции Тиамат.
  
   Копье бесстрашной эльфийки.
   Это одноручное копье некогда принадлежало принцессе, которая предпочла жизнь воина и наемника балам в родном для нее дворце. Ее не манили шум битв и кровь врагов на руках, она пошла за тем, кого любила, несмотря на то, что ее избранник изначально видел в ней только сестру.
  Пройдя через десятки сражений, испытав горечь поражений и сладость побед, она смогла доказать предмету своих мечтаний то, что ее любви хватит на двоих.
  Урон 1047-1248 единиц
  + 462 к силе;
  + 388 к выносливости;
  + 248 к мудрости
  + 97 % к урону холодом;
  + 57 % к защите от огня;
  + 33 % к маскировке
  + 12 % к шансу на лояльное отношение к вам животного мира в лесах, которыми правят эльфы.
  Данный предмет невозможно украсть, потерять или сломать.
  Ограничения к классовому использованию предмета - воины.
  Прочность 1400 из 1400
  Минимальный уровень для использования - 100
  А хорошее копье. Ну да, я ничем подобным никогда не орудовал, но... Правда славное оружие. И статы отменные. Особенно последний, за все время я с таким впервые сталкиваюсь. Типа - эксклюзив.
  Еще я наконец-то разбросал баллы характеристик, ввалив половину в силу, а вторую в выносливость, и следом за этим дав себе самому твердое слово при первом же случае добраться до мастера умений. По всему должно выйти, что он меня непременно в очередной раз должен поставить перед выбором хорошего и очень хорошего, причем 'очень хорошее' на самом деле должно оказаться таковым. Я же даже не помню, когда в последний раз навещал этих игровых благодетелей, потому резерв их доброты по отношению ко мне наверняка будет очень, очень велик. Бонусов-то накопилось дофига.
  Крайне довольный собой я нажал 'логаут' и вышел из игры.
  - Это меня не волнует - услышал я голос Вики, как только покинул игровую реальность - Как не волнует? Совершенно! Мое дело свести номер так, чтобы читатели остались довольны. Ваше - достать материалы, которые я стану сводить. Нет, корона у меня на ушах не виснет. И что это вообще за тон такой? Солнышко село, рабочий день кончился и неграм больше нечего делать на плантациях, потому что ничего не видно? А он у журналистов ненормированный, если вы не в курсе. Наша профессия - новости, а им плевать, какое время суток на дворе. И это не аргумент! Вы и трезвая пишете не лучше, чем пьяненькая!
  Интересно, это она с кем? Хотя по ряду реплик я догадываюсь, кто ее оппонент.
  - Пьяненькая она - проворчала Вика, входя в комнату и бросая телефон на столик - О, ты наконец-то вылез на белый свет.
  - Темный - потыкал я пальцем в сторону окна - Вечер на дворе. С кем собачилась и по какому поводу.
  - С Шелестовой - услышал я предсказуемый ответ - Что до повода... Ты же только-только из игры. Неужели ты не в курсе, что там произошло?
  - Там все время что-то происходит - разминая поясницу, я легонько пнул капсулу ногой - Это Файролл. Ты сейчас о чем конкретно речь ведешь?
  - Первая богиня обрела свой храм! - чуть выпучив глаза, сообщила мне Вика - На форумах гвалт такой стоит, что монитор дымиться. Да что там - мне моя сестрица позвонила, требовала деталей произошедшего, напирая на то, что мы с ней в родстве. Она этим трюком со школы не пользовалась, прикинь! Вот надо ей знать, где именно эти... Как их... 'Линдс-Лохены' камень для основания храма добыли. Можно подумать, я в курсе, кто это такие.
  - А, ты об этом. Ну да, были какие-то сообщения - лениво отозвался я - Событие, конечно, но не планетарного масштаба. Но Шелестова-то тут при чем.
  - Так-то не при чем - хихикнула Вика - Но имею я право на маленькое удовольствие? Это ее работа сенсации освещать, так что пусть побегает.
  Что-то я сомневаюсь, что Ленка после ее звонка впала в панику, и устремилась в игру. Не тот это человек. Соловьева - та да, так и поступила бы, но Шелестова.
  Надеюсь, что Вика не догадается, насколько она смешно выглядит в данной ситуации. Ни к чему это.
  - Планетарного, не планетарного, но - событие - продолжала моя сожительница, берясь за массажную шетку и поднося ее к волосам - Номер послезавтра, надо делать репортаж в рубрику 'Срочно в номер'. Значит, нужны фотоматериалы. Пусть ищет.
  - Не вариант - я открыл шкаф и достал джинсы - Это наверняка будут левые скрины, снятые криво и косо. Надо наших трясти и нарезать их из съемки. Но ты права, время терять не стоит, потому пойду, сам все добуду.
  Там на каждом втором скрине я, любимый, обнаружусь. Вот оно мне надо? Нет, тут надо лично все проконтролировать, чтобы в номер отправились только те снимки, где есть храм и нет меня.
  - На ночь глядя?
  - Как ты там сказала? Новостям плевать на время суток. Очень верная дефиниция. Вот все-таки какая ты у меня умная! Люблю тебя за это!
  
  Глава девятнадцатая
   в которой герой только под конец выйдет на первый план
  
   - Выслала - произнесла Олеся, положила свой лопатообразный смартфон на прикроватную тумбочку и обвила своими руками мою шею.
  - Отлично - я выпустил затянулся сигаретой - Спасибо тебе, добрая девочка. И пусть господь отблагодарит тебя за твою сердечность и отзывчивость.
  - Вы, журналисты, все же немного ушибленные на всю голову люди - прощебетала девушка и легонько нажала своим указательным пальчиком на кончик моего носа - Ни слова в простоте не скажете.
  Она ловко вынула сигарету из моих пальцев, затянулась, а потом вернула ее на прежнее место.
  - Что твоя овца? - вдруг спросила она у меня - Все так же считает, что 'Радеон' твердо стоит на ногах только потому что 'Вестник Файролла' по-прежнему выходит?
  - Откуда столько агрессии? - не без осуждения произнес я - Вика - чудный, милый, добрый человечек. Да, с небольшими комплексами, да, перферкционистка, но кто из нас идеален?
  - Я - без тени сомнения ответила Верейская - Назови хоть один мой недостаток.
  - Разве что скромность - выпустил дым я - Других не вижу.
  - Да, пожалуй - согласилась она - В остальном я безукоризненна. А все почему?
  - Почему?
  - Нацеленность на успех - сдвинув брови-черточки, преувеличенно-серьезно ответила Олеся и рассмеялась - В соответствии с семинарами, которые учат как из никого стать кем-то.
  - Не пугай меня, Верейская - попросил я любовницу - Если ты в самом деле ходила к тем демонам, которые доверчивым дурачкам показывают графики, по которым можно из бомжа стать миллиардером, то я, пожалуй, лучше оденусь и домой пойду.
  - Не скажи - девушка перевернулась на спину и примостила свою прелестную головку на мое не сильно-то широкое плечо - Если рассматривать эти мероприятия как стенд-ап, то там очень мило. Ладно, это все мелочи, меня другое интересует. Как думаешь, сколько осталось времени до большой битвы?
  - Какой-такой битвы? - преувеличенно-серьезно осведомился я.
  - Самой-самой - девушка изобразила некий жест, который, по ее мнению, характеризовал предполагаемое сражение как глобальное и всеобъемлющее.
  В принципе я был с ней полностью согласен, без такой забавы не обойтись. И по законам драматургии, и по коммерческим раскладам. Это тема, которую потом можно долго муссировать не только в 'Вестнике Файролла', но и на федеральном уровне. Более того - сравнительно недавно я с кем-то об этом уже говорил.
  Но это не значит, что с Олесей стоит откровенно делиться своими мыслями на данную тему. Секс в наше время не повод даже для знакомства, что уж говорить о чем-то большем?
  - Фиг знает - провел я указательным пальцем по ее спине, отчего девушка хихикнула - Грянет, куда она денется. Мимо нас такая забава точно не пройдет.
  - Слышал о вчерашнем инциденте на Крисне? - осведомилась у меня Верейская - Темный Властелин две сотни отборных мертвяков на Западные земли опять отправил. Ох, они и дали там жизни, если можно так о немертвых сказать. И НПС, и игрокам. Локации там низкоуровневые большей частью, потому игроков зомбаки девяностого левела в капусту рубили. А тех НПС, которые защищал небольшие городки раньше, на Западе почти не осталось. В общем - тихий ужас. Понятно, администрация выслала пару отрядов кавалерии, назовем это так, те покойников с землей смешали, но все равно претензионный отдел жалобами завален.
  - А отбывшие НПС - это рыцари Ордена Плачущей Богини? - уточнил я.
  - Ну да - Верейская снова взяла у меня сигарету, затянулась, а после затушила ее в пепельнице - Там какой-то сценарий реализуется, почти все резиденции пустые стоят. Разве что в столицах кто-то еще остался, но это не в счет.
  Интересно, интересно. Я догадываюсь, что именно это за сценарий, но не собирается же брат Юр всем Орденом ведьму ловить?
  - Как думаешь, а после битвы что будет? - снова вернулась к скользкой теме Олеся.
  - В смысле - есть ли жизнь, после игровой смерти? - уточнил я - Не знаю. Может, игровое коммьюнити получит новый прекрасный мир, на зеленых лугах которого новые боги, пришедшие из Великого Ничто, будут играть в мяч. А, может, боги снова навсегда уйдут, оставив после себя кучу всякого артефактно-квестового хлама, которого народу надолго хватит для забав. Без понятия. Ты лучше сценарную группу помучай, они-то точно в курсе.
  - Тиранила - вздохнула Верейская - Молчат. Мне иногда даже кажется, что они сами не знают, что будет потом. Абсурд, разумеется, но я своим ощущениям верю.
  Должен признать, девочка, чуйка у тебя как у Мухтара. Так оно и есть на самом деле.
  А еще мне отчего-то захотелось взглянуть на эту самую большую битву. Если Олеська права, и до нее дойдет дело, то там схлестнутся все, кто можно - боги, кланы, Странник со своими ратями, и все мало-мальски серьезные неигровые фракции, вроде остатков Инквизиции и того же Ордена.
  И все будет зависеть от того, на чьей стороне будет больше игрового народа.
  А на чьей стороне встану я, если до этого дойдет? По идее, это должна быть армия Тиамат, я же вроде ей служу? И не только я, но и все те, кого я считаю 'своими', включая даже двуличную летунью Регину Рем Тригге.
  Ну, а если те же воины Ордена предпочтут кого-то другого. Что, если Плачущая Богиня за годы сна сменила политическую ориентацию, и больше не любит маму? Может, ей мускулистый и брутальный Витар больше по душе? И что тогда? Мне придется драться против Гунтера, брата Миха, брата Юра?
  Я себе подобное представить даже не могу, при всей своей циничности. Я с ними почти сроднился.
  И самое поганое, что вероятнее всего мне придется выходить на это поле битвы. Моя цель - Темный Властелин. И большое сражение это самый простой и верный способ его прикончить.
  Ох, сложно все как. А завтра новый длинный день, который снова придется провести в игре. По-хорошему - мне бы в редакцию поехать, с народом лясы поточить для души, передовицу про храм Тиамат написать, да номер свети перед печатью, как-никак среда на дворе. Но я вместо этого отправлюсь в Леебе, на встречу с братом Юром и теми рыцарями, которые выступят в роли загонщиков и егерей в охоте на верткую и пакостную старушку Гедран.
  Так и вышло - в девять утра я стоял на мосту, ведущему к цитадели Ордена, и глазел на рыцарский отряд, выходящий из его ворот. Не самый маленький, между прочим, десятка два с половиной бойцов, причем не из худших, по доспехам видно.
  Это даже немного подняло мне настроение, которое было так себе. Вика с утра ворчала как унитаз в ночи, возмущаясь тем, что я совсем забросил и редакцию, и её самоё. Мол, раньше хоть вечера вместе проводили, а теперь и этого не жди.
  Мне очень хотелось сказать - да, не жди, но я сдержался. Надо быть выше этого. Мало ли, чего она скандалить ни свет, ни заря начала? Может - голова болит, может - другие какие дамские неприятности. Бывает. Ну, и некое подобие уколов совести я испытывал. Пусть и точечных, но все же!
  - Р-рад, что ты п-пунктуален - похвалил меня казначей, подойдя поближе - Н-ну, готов к свершениям и п-подвигам?
  - Нет - зевнул я - Никогда ничем таким заниматься не любил. Все от безысходности, все от нее, подлюки.
  - Н-да - брат Юр забавно почесал себя за ухом - В-вот ведь какой нам главный г-герой достался, л-лентяй и ц-циник. И н-не поделаешь уже ничего, на п-переправе лошадей не меняют. П-придется смириться. Кайзерплатц, открывай портал, с-солнце уже высоко, а д-день короток. В-вам после в-выполнения поставленной задачи в-вино лакать, и друг друга нах-хваливать, а мне еще б-баланс до полуночи сводить.
  - Я не главный герой, я сопровождающее лицо - мне показалось важным уточнить данный момент - Сразу предупреждаю - двух встреч с этой противной старушкой моей особе за глаза хватило. До сих пор поражаюсь, как жив остался.
  - Не беспокойтесь, лэрд, ваша безопасность - наша забота - пробасил высоченный рыцарь, стоящий рядом с нами и приятно напомнивший мне то ли Нокса из клана 'Гончие смерти', то ли танк времен Первой Мировой войны. Самоходная гора железа, по другому его не назовешь.
  Назир, по своему обыкновению находящийся за моим правым плечом, позволил себе небольшой смешок, что по его меркам было равнозначно громкому и заливистому хохоту.
  Кстати - вот уважаю я его равнодушный профессионализм. Все, кроме меня, ему не рады. Помимо рыцарей в нашу компанию затесался десяток счетоводов и бухгалтеров в черных рясах, так вот все они, за исключением, может, только брата Миха, смотрели на ассасина, мягко говоря, без любви. Да и отважные воины Ордена кидали на обитателя замка Атарин не слишком приязненные взгляды.
  А ему - пофигу. От слова 'совсем'. Мне бы такую выдержку!
  - Кайзерплатц! - снова, но уже чуть громче повторил брат Юр - Н-ну, в чем дело?
  - Одну минуту - рыцарь в золоченых латах стягивал с руки кольчужную перчатку - Сейчас!
  - Лэрд Хейген - обратился ко мне юный воин, в руке которого имелся длинный шест с развивающимся на нем флагом с эмблемой Ордена - А леди Трень не с вами? Вы решили не брать ее с собой?
  Брат Мих немедленно сплюнул три раза через левое плечо, Гунтер, ошивающийся поблизости, со страхом обвел небеса взглядом, вздрогнув всем телом, и даже Назир проявил наконец-то хоть какие-то эмоции, сдвинув брови 'домиком'.
  - Юноша, не искушайте судьбу - посоветовал я знаменосцу - Нас ждет и без того довольно опасное приключение, так давайте не уменьшать наши шансы выжить.
  - Н-не согласен - подал голос брат Юр - В-возможно, тут минус на м-минус и дал бы плюс. Т-твоя дочь, мой друг, являет собой х-хаос в его первоначальном в-виде. При столкновении первородного х-хаоса и изначального з-зла может в-возникнуть д-довольно интересный эффект.
  - Ага - хмыкнул я - Мир напополам треснет, и нам всем придет капец. Нет уж, игры с свертыванием пространства - без меня.
  - М-мир напополам треснет при л-любом раскладе - оптимистично заявил казначей - М-мертвые уже встали из с-своих могил, в-всевозможная н-нечисть и н-нежить тоже стремиться на л-левый берег Крисны, дабы припасть к стопам своего п-повелителя. Не считаешь же ты, что он формирует эти Л-легионы Тьмы исключительно з-забавы ради? Нет, с-скоро он двинет их в-вперед, дабы подмять п-под себя все с-сущее. И вот т-тогда каждый из ж-живущих должен будет п-принять решение с к-кем он. И к-кто он.
  - Вам проще - дипломатично заметил я - Вы изначально на стороне света, потому решать ничего не придется.
  - Н-не придется - согласился со мной брат Юр - За нас все р-решит наша Богиня. М-мы пойдем и умрем там и так, как скажет она.
  Насчет этих красавцев в доспехах - не сомневаюсь, так и будет. Но вы, брат Юр, слишком умны для того, чтобы умирать по чьему-то там взмаху руки. Никогда в такое не поверю.
  Но при этом казначей на самом деле очень хочет отыскать Плачущую Богиню, тут без дураков. Вопрос - зачем? Только ли во исполнение данного Орденом обета? Или за этим стоит еще какая-то, пока никому кроме него самого непонятная цель?
  Наверняка так и есть, потому ухо надо держать востро. Как, впрочем, и всегда.
  - Кай-зер-платц! - рявкнул обычно сдержанный брат Юр - Сколько можно ждать?
  - Вот, уже! - проскрежетали наплечники, верзила взмахнул свитком и перед нами открылся пульсирующий зеленым цветом зев портала.
  - А я уже д-думал, что мы сейчас п-постоим еще, п-постоим, да и пойдем обратно в з-замок - ехидно произнес брат Юр.
  - Мне нравится эта мысль - оживился я - Если еще и завтраком накормят.
  - Сухарь да каша - пища наша - печально поведал мне один из рыцарей - Как нас из западных земель перевели обратно в резиденцию, только ими и питаемся.
  Кстати - вот хороший повод узнать, с чего это Орден ослабил свое влияние в Раттермарке. Раньше, насколько я помню, они форпосты, миссии и резиденции насаждали везде, где только можно.
  - И п-правильно - поджал губы брат Юр, причем его тон сразу отбил у меня желание что-либо спрашивать - Аскеза - п-путь к пониманию цели в-вашего существования. В-вы и так все не сильно на г-голову крепки, а если еще и б-брюхо набьете, то вовсе д-думать перестанете! Ч-что стоим? Все в п-портал! Хейген, тебе особое приглашение нужно?
  - Хотелось бы - я отставил ногу назад и сложил руки на груди, глядя на разошедшегося брата Юра.
  Тот извлек из сумки свинцовый карандаш и кусок пергамента, быстро что-то первым написал на втором, и протянул получившееся мне.
  - Д-держи и иди! - попросил он - Не буди во мне р-ревизора!
  На желтоватой полоске, которую я держал в руках, каллиграфическим почерком было начертано: 'Сим лэрд Хэйген персонально приглашается в портал'.
  И вот как тут отказаться? Никак.
  За пределами синего мельтешения меня встретили мороз, синева неба, белизна снега и чернота елок, окружавших обширную поляну, на которой мы высадились. Открыв карту, я понял, что оказался в областях, которые никогда не посещал. Точнее - некогда обогнул по дуге, совершая вояж на драккаре Морских Королей. Мы на них к замку Фомора шли. Вот ведь ирония судьбы - и тогда тоже мне с Гедран дело пришлось иметь. Она чуть Гунтера не ухайдокала, если бы не вмешательство неких высших сил, лежать бы ему там со свернутой шеей. Ну, я так думаю, что они приложили к этому руку, потому как после такого удара об стену даже железнолобые рыцари испускают свой виртуальный дух.
  - Ваша милость - прямо из сугроба, из-под елки, выбрался невысокий человек в белом полушубке - Заждались вас уже! Старуха-то, похоже, скоро отбудет из этих мест, ищи ее потом. Она нынче козлам своим корму задала, стало быть скоро в дорогу отправится.
  Интересно, а козлы - это кто? Помощники ее? Хотя нет, речь, должно быть, о самых настоящих козлах. У нее же именно они в повозку запряжены, я их сам видел.
  - Кайзерплатц, если бы мы опоздали, то вам бы не поздоровилось - заявил брат Юр, который, похоже, за что-то очень недолюбливал верзилу-рыцаря - Ромуальд, позиции подготовлены?
  - Обязательно! - закивал человечек - Ловушки, капканы, тайные знаки на деревьях - все имеется. Осталось только замкнуть тот проход, по которому отряд направится к ее избе.
  - Она точно ничего не заподозрила? - уточнил брат Юр - Уверен?
  - Если бы она чего заметила, мы бы сейчас не беседовали, мастер - невесело пробормотал соглядатай - У нас на Востоке эту старуху хорошо знают, она там много зла натворила, много людей погубила. И если бы не великий маг Бахрамиус, то ее злодеяния не имели бы окончания. Но когда грязные дела ведьмы перешли все границы, он бросил ей вызов, и изгнал с наших земель на семьюжды семь лет. Лучше бы навсегда, но у Бахрамиуса не получилось. Очень она сильная колдунья.
  Ишь ты. Значит, не чуждо моему собрату по служению Темному Властелину сострадание. А так и не скажешь.
  - Где т-тропа? - деловито осведомился у него брат Юр, осмотрел узкий проход в сугробах, глянул на рыцарей, чьи доспехи уже начали покрываться инеем, и неожиданно громко произнес - Так, слушаем меня.
  Громыхнула сталь, воины невероятно быстро выстроились в шеренгу, и даже я встал по стойке 'смирно'.
  - Рыцари, нас ждет н-нелегкий бой - сообщил всем казначей - То существо, к которому м-мы направляемся в г-гости очень опасно, помните об этом. Но наша судьба - искоренять з-зло, потому мы сделаем то, что д-должны. И самое г-главное - нам н-надо не просто его убить. П-прежде, чем смерть заберет ч-черную душу той, кто скрывается в лесу, н-нам надо узнать кое-что в-важное, то, что п-приведет нас к цели, ради к-которой был основан наш Орд-ден. Сражайтесь к-как львы, но не спешите н-нанести ведьме смертельный уд-дар раньше времени. И еще... Знаю, ваши сердца д-добры, а помыслы чисты, потому, к-когда я и мои подручные станут д-добывать знания у этой б-бестии, вы можете усомниться в п-правильности наших действий. Поверьте, это необходимость. И п-пытать мы станем не ж-женщину, а тварь, давно лишенную ч-человеческой сути. Не надо после т-терзаться муками совести. Все д-делается ради великой цели, и во имя н-нее!
  Хорошая речь. Я сам на мгновение почти поверил в то, что услышал. В смысле - что брат Юр сможет добыть нужную информацию. Но потом вспомнил наши предыдущие встречи с Гедран, и еле скрыл улыбку. Как же, добьешься от нее чего, жди. Там такая лютая бабка...
  Одно радует - есть у меня фига в кармане, причем в самом прямом смысле. Я руки туда засунул, чтобы не замерзли. Холод хоть и виртуальный, но все равно как-то зябковато стало. Так вот - на пальце одной из рук перстень красуется, что мне богиня подарила, он и есть наш шанс на успех. Уж Тиамат-то из нее все выжмет, что та знает, и не знает.
  Рыцари брякнули мечами, закинули щиты за спины, и по одному, по одному стали скрываться в заснеженном лесу, за ними двинулись счетоводы и брат Юр.
  Я шел одним из последних, и увидел, как маленький человечек сжег над тем местом, где начиналась тропинка какой-то свиток, на секунду сверкнувший ярко-солнечным цветом.
  - З-запечатал проход - пояснил мне брат Юр, невесть как снова оказавшийся рядом со мной - Т-теперь ведьме не выскользнуть. Л-лес весь закрыт, включая возд-душные пути. Пока ж-жив хоть один из н-нас, она не уйдет. Так что - либо м-мы ее, либо она нас. Простой, понятный и р-разумный расклад. Ох, сколько за эти с-свитки с печатями заплатить п-пришлось Академии М-мудрости! М-магия-то старая, б-божественная, она у них п-под запретом. Одно х-хорошо - крепость любого з-запрета всегда измеряется в д-деньгах.
  - Если нельзя, но очень хочется, то можно - понимающе кивнул я - А если о ситуации - лучше мы ее. Не то это место, где хочется умирать. Мрачно тут. Неприятно. Вроде и солнце светит, и небо голубое, а все равно.
  - Т-так и не удивительно - пояснил казначей - Именно здесь когда-то было пристанище Ательстана П-проклятого и его п-пассии, Зои Чумной. Даже не п-пристанище. Убежище. З-здесь Зои и родила ту, к кому в г-гости мы сейчас т-топаем. Н-неудивительно, что она в-возвращается сюда с-снова и с-снова. Память - в-великая госпожа. Я д-давно за этим лесочком п-приглядываю, и приметил, что п-перед тем, как устроить с-серьезное злодеяние эта тварь наб-бирается тут сил. И п-после очередной погибели, в-воскресает здесь же.
  - Вон как - проникся я - Тонко!
  - Если х-хочешь победить умного и с-сильного противника, п-прежде всего изучи его п-привычки - назидательно произнес брат Юр - Они ему в-враги, а тебе - первые д-друзья. И т-только после этого строй п-планы и выбирай оруж-жие.
  - Одно непонятно - если бабка так сильна в магии, чего она не учуяла, что ее печатями обкладывают? - поинтересовался я.
  - Т-ты невнимателен - укоризненно покачал головой брат Юр - Сказано же было, что магия - б-божественная. Гедран д-дочь р-рыцаря-клятвопреступника и ведьмы, а они не являлись богами, это иной м-ментальный уровень. Слаба она п-подобное чуять. Но не с-сомневаюсь в том, что она нас с-скоро приметит, если только уже этого не с-случилось. Т-такой грохот мертвого разбудит.
  Это да, рыцарский отряд, гуськом топавший по узенькой тропинке, был невозможно шумен.
  И, естественно, ведьма нас засекла. Когда мы, вздыбливая сугробы, выбрались на круглую поляну, в центре которой обнаружилась старая избушка, невероятно контрастировавшая своими черными от времени бревнами с девственно-белым снегом, то чертовка уже стояла на пороге, и с любопытством смотрела на нас. Ни страха, ни даже взволнованности я в ней не увидел. Она нас совершенно не боялась, воспринимая как некое неудобство, возникшее ниоткуда.
  Впрочем, в какой-то момент она оживилась.
  - Ты! - кривой палец с желтым ногтем показал на меня - Снова? Ох, зря, парень, зря! Один раз я тебя отпустила, два потом пожалела, но сегодня твоя удача кончилась! Оставлю я тебя на сладкое, сделаю последним из оставшихся в живых, а потом терзать стану!
  - Так себе перспективка - выкрикнул я - Сомнительная. И еще... Это... Не поймавши белую лебедушку, ее кушаешь!
  - Чего? - опешила бабка, да и рыцари на меня странно посмотрели.
  - Фольклор! - объяснил я своим спутникам - Так положено говорить. Традиция!
  - Ну, чем удивите? - скрипуче расхохоталась старуха, подходя к колеснице, в которую была впряжена пара здоровенных черных круторогих козлов - Сразу убивать будете, или сначала пооскорбляете?
  - М-мы вообще за то, чтобы просто пообщаться - мягко заметил брат Юр - Это л-лучший из возможных в-вариантов. Есть в-вопрос, нужен ответ.
  - Ну-ну - Гедран поправила уздечки, и погладила одного из козлов между рогами - И что за вопрос?
  - Г-где находится тело вашего б-батюшки? - не стал ходить вокруг да около брат Юр - Укажите нам м-место, и мы на этот раз д-дадим вам уйти ж-живой и невредимой.
  - Вон вы чего захотели! - совсем уж не по-людски оскалилась ведьма, причем при виде ее зубов-иголок рыцари, потихоньку заключавшие поляну в 'кольцо', зашушукались друг с другом - До костей его решили добраться! Не дает вам покою то, что он выбрал истинную свободу, плюнув на ваши нелепые принципы! Или нет? Может, вам другое нужно? То, что при нем в момент смерти находилось, и было надежно под нагрудником спрятано?
  - Верно - благожелательно подтвердил казначей - В саму точку. Бумаги - вот что нам требуется. Вам от них все одно пользы никакой нет, особенно теперь, когда боги вернулись.
  - Боги! - сплюнула на снег Гедран - Небожители! Сотрясатели основ бытия! Я плевать на них всех хотела! Они способны лишь пугать доверчивых дураков вроде вас, вот и все, а потом крутить послушной толпой, как собака хвостом! Нет у них ничего - ни силы, ни жажды жизни! Я сама - бог! Меня убивали сотни раз, а я жива, и мое имя наводит страх на все части света!
  - Сомнительное достижение - не удержался я и слегка вздрогнул, когда на меня уставились горящие злобой глаза старухи - Точнее... Спорное.
  - Кто это говорит? - старуха гротескно прислонила ладонь к уху, поросшему седым волосом - Кто? Тот, кто ни единого раза не пришел ко мне сразиться честно? То приведет с собой охотников за ведьмами, то кучу вонючих горцев, теперь вот, железноголовых болванов.
  - Ради правды, сегодня не они со мной, а я с ними - заметил я.
  - И мы не болваны - обидчиво заявил Гунтер - Сами вы, леди... Кхм!
  - Можно сделать вывод, что добром не договоримся - подытожил брат Юр - Ну, это ваш выбор, госпожа ведьма. Сами виноваты.
  - Времени у меня маловато - цыкнула зубом бабка - И дел полна пазуха. А то бы я вам тут устроила кровавую баню! А тебя, щекастый, я потом прихвачу как-нибудь! Свидимся еще!
  Она лихо скакнула в колесницу, свистнула, гикнула, и козлы с места пустились вскачь, причем не по снегу, а по воздуху. Правда, высоко не поднялись, ударились рогами о невидимую нам преграду и забавно кувыркнулись, попутно опрокинув бабку вместе с экипажем.
  Старуха слетела с сиденья, камнем устремившись вниз, но перед самой землей затормозила, раскинув свой драный черный плащ по подобию парашюта.
  - Мери Поппинс на пенсии - не удержался я от остроты, которую кроме меня здесь и понять-то никто не мог.
  Ох, до чего же она была на нас зла! С нее прямо молнии, маленькие и круглые, осыпались!
  - Пути, стало быть, закрыли - прошипела она, снова сплюнув на снег, взмахнула рукой и с нескрываемым гневом увидела вспыхнувшие между деревьями синеватые руны - Не поскупились. Старая магия, доисходная. Ну ладно, будь по-вашему.
  Взмах руки, в которой невесть откуда появился черный нож с кривым лезвием - и один из рыцарей оседает на снег, пятная его кровью, хлынувшей из распоротого от уха до уха горла.
  Черт, опять этот натурализм! Когда уже Костик решит данную проблему! Я уж на что привычный ко всему, но и то передергивает всякий раз.
  Еще один взмах руки - и рыцарь, стоящий рядом с Гунтером начинает орать в голос, потому что по-другому тут никак. Его доспех раскалился добела, зажаривая находящегося внутри владельца заживо.
  - Взять ее - скомандовал брат Юр немедленно - Руки-ноги в железо, и рот заткнуть!
  - Если рот заткнешь, заика, как я тебе про бумаги батюшки своего расскажу? - лихо выкрикнула ведьма - Иииэхх!
  Она приподнялась над землей, увернувшись от набегавших рыцарей и шваркнула молнией в брата Юра. Если бы не один из его счетоводов, принявший удар на себя, тут бы ему конец и наступил.
   Чем дальше, тем больше я понимал тщетность того предприятия, в которое ввязался. Толпа превосходных бойцов, которые на поле боя творила чудеса героизма, в данный момент ощутимо проигрывала всего одной злобной старушке. Рыцари бессистемно бегали по поляне, пытаясь ее поймать, и даже за край драной развевающейся юбки не подержались.
  Ситуацию могли бы выправить счетоводы, которые отлично были обучены не слишком честным правилам ведения боя, но они в данный момент тонули в смоляном болоте. В самом настоящем. Поганая старушонка, то ли знавшая, что это за ребята такие в черном, то ли смекнувшая что к чему, бросила заклинание, которое превратило снег и землю, что спала под ним, в мерзкую, чавкающую, пузырящуюся и воняющую смолой жижу. Не до ведьмы стало брату Миху и компании, их забота теперь была в том, чтобы голову над поверхностью удержать.
  Еще один рыцарь рухнул на снег, у него выжжены глаза, черные круги на их месте издают смрадный запах. Проходит пара секунд - и в цифровой рай следует новый рыцарь, его причина смерти - удушье. Когда твое горло забито червями, жуками и сороконожками, дышать невозможно.
  Черт, черт, эдак она и впрямь скоро до меня доберется! А брат Юр стоит и молчит, такое ощущение, что он удивлен происходящим. Мало того - ошарашен.
  - Может, я помогу вашим друзьям, пока еще хоть кто-то из них жив? - тихо спросил у меня Назир, стоящий за спиной - Боюсь, один я с этой матерью джиннов не справлюсь. Она слишком сильна.
  - Давай! - заорал я, когда до меня дошел смысл произнесенного - Конечно!
  Свистнули какие-то веревки, с привязанными к ним на концах камушками, и секунду назад торжествующе хохочущая Гедран с воплем рухнула на снег.
  - Навались! - скомандовал мигом сориентировавшийся в ситуации брат Юр - Дави ее! Припечатывайте, чтобы не дернулась!
  Рыцарь рухнул на старуху, припечатав ту к земле. Его тело прожгли две молнии, оставив дыры в доспехе, но дело было сделано - один за другим рыцари наваливались друг на друга, до той поры, пока брат Юр не гаркнул:
  - Не задавите ее там!
  Как же, задавишь такую, жди! Помять - помяли, это да, но и только. Она чуть по новой не вырвалась под конец, но - удержали ее частично выбравшиеся из смолы счетоводы брата Юра. Выглядели они крайне жутко - все черные, вонючие и, если можно так высказаться, обтекающие. Брррр...
  Но с делом справились - накинули на руки ноги ведьме железные браслеты, в рот кляп вбили, привязали к столбу, что был вкопан у входа в дом.
  - Будешь говорить? - мягко спросил у нее брат Юр - Еще шанс даю. Убитых прощу. Отпустить не отпустим, но умрешь легко.
  Даже говорить ничего не надо было, по лицу ведьмы и так стало ясно, что она к сотрудничеству не готова.
  - Ну, как знаешь - вздохнул казначей, окончательно оправившийся от было понесенной неудачи - Давайте братья. Поработайте над ней.
  Уже через пару минут мне стало ясно, что все это пустое. Ну да, начали эти красавцы калить клещи да ножи, раскладывать другие инструменты, но... Дилетантизм это все.
  - Стоп - скомандовал я, когда брат Херц, которого я узнал даже под смоляным покровом, подошел к Гедран - Хорош. Не будем тратить времени.
  - Хейген? - удивленно произнес брат Юр - Ты о чем?
  - О том, что тут надо другое - я приблизился к старухе, и почти с любовью сказал - Ты там что-то говорила о слабости богов, и их неспособности достигнуть результата? Вот и проверим. Прямо сейчас.
  Я показал ведьме перстень Тиамат, и демонстративно-медленно потер его камень.
  
   Глава двадцатая
   в которой мирным развитием событий даже и не пахнет
  
  Старуха издевательски захохотала, а после смачно плюнула в мою сторону.
  - Пожилая дама, а так себя ведете - укоризненно произнес один из рыцарей - Не к лицу вам подобные жесты.
  - Вот когда я твои кишки на раскаленный прут начну наматывать, тогда и поговорим о странностях моего воспитания - пообещала ему Гедран - Уж я для тебя расстараюсь!
  В этот момент в синем и безоблачном небе рокотнул гром, заставив нас задрать головы.
  - Зимняя гроза? - предположил брат Мих.
  - Смертушка ваша на колеснице несется по небушку! - радостно заклекотала ведьма, похоже, окончательно спятившая от захлестнувшей ее злобы.
  - З-забавно - потер подбородок брат Юр, и накинул на голову капюшон, скрывший его лицо.
  Я ничего говорить не стал, поскольку все и так было ясно. К нам идет матушка-богиня, изрядно прибавившая в мощи после обретения храма. Ей теперь просто так, с восточным ветром, держась за ручку зонтика, являться не пристало. Ей теперь только с громыханиями всякими можно. Ибо - статус нужно подтверждать.
  Так оно и вышло. В центре поляны вверх взметнулся снег, на миг скрыв все краски мира, еще раз раскатисто бумкнул гром, и пред нами явилась Тиамат, прекрасная и грозная. Ну, полагаю, что она про себя именно так думает.
  - Холодно тут у вас - первым делом пожаловалась она, щелкнула пальцами, и на ее плечи опустилась длинная и роскошная мантия из меха неизвестного мне зверя. Возможно, это была разновидность местного песца. Если начистоту, то выглядела она в ней скорее гротескно, чем величественно - Вот теперь другое дело. Итак - я рада видеть вас, господа!
  - Богиня! - рыцари дружно скрежетнули доспехами, опускаясь на одно колено и прикладывая сжатую в кулак правую руку к сердцу.
  - К чему это коленопреклонение? - укоризненно проговорила Тиамат, несомненно очень довольная увиденным - Нет-нет, не вставайте, я еще не закончила. Вы хранили верность моей дочери все эти годы, подобное поведение достойно не только похвалы. Я подумаю над тем, как вас наградить.
  - Мое почтение - помахал я рукой - Милостивая Тиамат, тут кое-какая проблемка нарисовалась.
  - Хейген - богиня повернулась ко мне, то ли и впрямь только меня заметив, то ли делая вид, что все обстоит именно так - И ты здесь?
  - Как бы да. А у вас были другие варианты? - я показал ей перстень, удостоверившись в своих предположениях относительно умелого притворства Тиамат. И зачем ей это нужно? - И потом - куда я денусь.
  - Твое умение оказываться в нужное время и в нужном месте всегда меня восхищало - сообщила мне богиня - Но не забывай, иногда страсть к подобным вещам может обойтись очень и очень дорого.
  - Кто бы сомневался - вздохнул я - Богиня, может, ребята уже поднимутся со снега? Снег холодный, доспехи железные, а колени у них не казенные. Артрит в столь юном возрасте - штука неприятная. А уж простатит...
  - Лэрд Хэйген! - дружно шикнули на меня несколько бойцов, а брат Юр весьма отчетливо хмыкнул.
  - Чего? - возмутился я - О вас забочусь. Нет, это дело добровольное, хотите потом с дамами исключительно декоративную функцию выполнять - ваше дело.
  - Встаньте - прервала дискуссию богиня, и уставилась на меня - Чего звал?
  - Вы обещали подсобить - ткнул я пальцем в сторону примолкшей Гедран - Молчит, проклятая, не желает рассказывать то, что знает. Ругается, правда, умело, не отнять. Вас вот по матушке склоняла, и всю родню вашу, мол - так, не боги они, а не пойми что из Великого Ничто.
  - Врет, подлец! - подала голос ведьма - Ничего такого я не говорила!
  - Сама знаю, что он враль еще тот - согласилась с ней богиня - Но он мой враль. И только мне решать, подлец он или нет. Но не тебе, старуха!
  - Я старуха? - возмутилась Гедран - Да тебе самой лет сколько? Столько вообще не живут!
  - Она и не живет - влез в их беседу я - Богини - они выше понимания обычной жизни. Они всегда юны и прекрасны!
  
  'Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген.
  Характеристика 'Ловкость' повышается на 50 единиц сроком на 24 часа'.
  
  Любит, любит моя покровительница лесть! И это хорошо. С этого я еще много пользы поиметь смогу.
  - Итак? - Тиамат приблизилась ко мне - Чем я могу тебе помочь?
  - Плевое дело - затараторил я - Как и было сказано ранее, эта вредина не желает нам говорить, где схоронила тело своего родителя, некоего Ательстана, сначала рыцаря, а после маньяка и убийцы. Собственно, нам мощи не нужны, нам бумаги потребны, что при нем в момент гибели были. Именно в них хранится информация о той, кого мы все дружно ищем, и вы, замечу, в первую очередь.
  Служители ордена Плачущей Богини потупились, им было неприятно подобное упоминание о их бывшем собрате. Ну да, зря я так. Но - слово не воробей, вылетит - не поймаешь.
  - Прояснить бы вопрос - закончил я - Нет, у нас есть мастера разговорного жанра, есть. Хорошие кадры, квалифицированные, мне довелось их в работе видеть. Но и бабка не промах. Сначала молчать станет, потом соврать может, а мы бегай, проверяй. Время-то идет. Пока мы медлим - враг не дремлет.
  - Какой враг? - уточнила богиня.
  - Разнообразный - не стал отводить взгляд я - Тщеславный, например. Тот, который не хочет прощать кое-кому того, что не он успел первым.
  - На братца моего намекаешь - понятливо кивнула Тиамат - Ну да, мне уже кое-кто поведал о том, как он неистовствовал после того, как до него новости о моих успехах донеслись. Мало того - под конец он поперся к тем, кто его избрал богом, там горло еще драл, объясняя удивленной пастве, какие те ничтожества. Он всегда был не сильно крепок умом, наш Витар.
  - Но зато среди его поклонников полно умных и целеустремленных товарищей - подлил масла в огонь я - Они сейчас землю носом роют, уж поверьте. Причем в некоторых случаях в прямом смысле. Так что надо усиливать позиции, и чем быстрее, тем лучше.
  
  'Богиня Тиамат очень довольна вами, игрок Хейген.
  В качестве особого расположения вы получаете украшенный рубинами кулон из ее малой шкатулки с украшениями'.
  
  О как! Это что-то новенькое. Надо будет глянуть, что мне с барского плеча упало. Ох, покопался бы я в вышеупомянутой шкатулке. И в малой, и в большой.
  - Не подходи! - заблажила старуха, когда Тиамат, разминая кисти рук, направилась к ней - Вон пошла! Тьфу на тебя, тьфу!
  И, натурально, плюнула в сторону богини.
  - Зря - мягко, почти по-отечески, попеняла ей та - Нельзя себя подобным образом с небожителями вести.
  - Уйди! - надрывая связки выла Гедрон - Ненавижу тебя! Всех вас ненавижуууу! Всех сожгу! Убью! В прах и пепел обращу!
  - Это спорный вопрос - серебристыми колокольчиками прозвучал смех Тиамат, а после ее ладонь легла на изрезанный морщинами лоб ведьмы - Еще неизвестно, кто кого во что превратит. Где спрятан Ательстан? Где бумаги? Они хранятся вместе, или в разных местах.
  - Ничего не скажу - выпучив глаза, бубнила старуха - Ни слова! Ни словечка!
  - Говори! - ладонь богини наливалась багрянцем, над головой ведьмы появилось марево, подобное тому что висит над асфальтом в жаркий июльский полдень - Ну же!
  Вместо слов бабка высунула широкий лиловый язык, и довольно похабно им пошевелила. Дескать - вот тебе, а не чистосердечные показания.
  - Сама выбрала свою участь - деловито заявила богиня, пришлепнув вторую ладонь туда, где, возможно, билось сердце этой злодейки - Не желаешь по-хорошему - не надо.
  Тиамат рявкнула какое-то заклинание, от которого под ногами чуть колыхнулась земля, а в лесу со скрежетом повалилось несколько сосен. Ну, и часть рыцарей тоже не устояла, опрокинувшись в сугробы.
   Зрачки старухи закатились под лоб, лицо расслабилось, а она сама обмякла.
  - Где тело твоего отца? - повторила вопрос богиня - Где бумаги?
  Ведьма что-то размеренно и очень тихо забормотала, но что именно, до нас не доносилось. Зато Тиамат внимательно слушала, кивала, задавала негромко вопросы. Надеюсь, она поделится с нами тем, что узнала?
  Что приятно - оправдала она все мои надежды. Сразу же после того, как старуха выговорилась, и повисла на веревках, держащих ее, подобно грязному белью, Тиамат подошла к нам.
  - Хорошо она тело отца спрятала - поведала нам богиня - На совесть. Неудивительно, что никто его до сих пор не нашел.
  - Д-детали, ваша милость, если м-можно - попросил ее очень и очень вежливо брат Юр.
  - Твой друг? - уточнила Тиамат. Я кивнул - Тогда ладно. Тело бывшего рыцаря схоронено в урочье Вечных Снегов.
  
  Вами выполнено задание 'История первого рыцаря'
  Награды:
  29000 опыта;
  Титул 'Ведьмоборец';
  Памятный знак 'Прикосновение к легенде'.
  
  Хммм... А чего это брат Юр так странно поморщился, будто у него зуб заболел? Скверный признак.
  
  Вам предложено принять задание 'Туда, где молчит Вечность'
  Данное задание является восьмым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - узнать, где находится урочье Вечных Снегов.
  Награды:
  35000 опыта;
  Картина-пейзаж 'Белое безмолвие', для размещения в личном гостиничном номере (при наличии такого).
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - Скверное место - добавила Тиамат - Я слышала он нем еще в те времена, когда правила этим миром. Но только слышала, сама там не бывала. Вроде бы до него добирался Чемош, и это лишнее подтверждение того, что ничего хорошего тебя там не ждет. И не думаю, что оно изменилось в лучшую сторону за прошедшие тысячелетия. В худшую - почти наверняка, вот это без сомнений. Этот мой братец обладал великим даром делать просто плохое совсем уж отвратительным.
  - А если поподробнее? - сразу же поинтересовался я - Может, что-то покойный рассказывал про данное урочье? Какие-то его достопримечательности, особенности, опасности?
  - Ты в своем уме? - возмутилась богиня - Реки времени с той поры утекли. Да и не до подобных глупостей тогда мне было, у меня другие дела имелись. Личные. Ах!
  И богиня потянулась, да так, что меховая мантия разошлась в стороны, и нашим взглядам открылось ее роскошное тело, прикрытое достаточно открытым платьем. Красивое зрелище. Но не до него мне теперь.
  - Все-таки - надо было дожимать Тиамат, пока шанс есть, а то вот-вот она свалит в свои небеса, и ничего я больше не узнаю. Нет, гримаса брата Юра недвусмысленно говорит о том, что он немного в курсе происходящего, но насколько? Потому - сначала богиня, и все, что она может вспомнить. Ну, а потом займемся другим источником информации, куда более осведомленном о местонахождении моей новой головной боли - Великая богиня, наморщите ум. Это же не только мне нужно, в конце-то концов.
  - Он тогда упоминал о каких-то развалинах дворцов, которые стали руинами еще до прихода демиургов, о людях из снега и магии, о древнем проклятии мертвых - с неудовольствием глянув на меня Тиамат - Но я особо не слушала, мне это ни к чему было.
  Что же ты так? Хотя и так уже ясно, что я влип в скверную историю с проклятым местом, от которого можно ожидать чего угодно. Мало того - проблема породила другую проблему. Прозвучало ключевое слово 'проклятие мертвых', и, выходит, теперь мне нужен тот, кому мертвые лучшие друзья. А он где? Правильно, на том берегу Крисны, сидит на камушке, хандрит, мечтает вернуться домой. Придется посодействовать.
  Кстати!
  - Богиня, на пару слов - попросил я Тиамат - В сторонку бы отойти.
  - Вы нам не доверяете, лэрд Хейген? - обидчиво бросил Кайзерплатц.
  - Господа рыцари, прошу без обид. Тут личное! - сдержав смех, произнес я - Ну, вы же понимаете?
  - Нет, если личное, тогда ладно, тогда конечно - запереговаривались было насупившиеся поклонники Плачущей богини - Это дело такое. Это понятно.
  - А я вообще негодяй - бухнул вдруг Кайзерплатц - Я забыл лэрду Хейгену 'спасибо' сказать за то, что он нам так в битве помог!
  - Да-да-да - дружно загалдели рыцари - Как мы могли о таком запамятовать! Это нарушение всяческих правил!
  Как дети, честное слово!
  - Не знаю, что поняли они, но лично мне кое-что неясно - богиня цапнула мой подбородок своими холодными пальцами - О каком-таком личном ты речь вел?
  - О предельно личном - понизив голос и придав ему заговорщицкие нотки, ответил ей я - У нас разве внутренних дел нет? Не стану же я вываливать новости о некоей Регине Рем Тригге при всех, верно?
  - Регина - богиня отпустила меня, а после вытерла пальцы о мантию - И что же она?
  - На все согласна - растянул рот в улыбке я - Хоть сейчас пойдет резать того, на кого ваша милость укажет.
  
  Вами выполнено задание 'Благая весть'
  Награды:
  80 000 опыта;
  35000 золотых.
  
  - Молодец - Тиамат похлопала меня по плечу - Ты прекрасный слуга.
  
  Вам предложено принять задание 'Дитя песка'
  Данное задание является восьмым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - отыскать Рышхану Губительницу, обитающую в пустынях Востока.
  Награды:
  70 000 опыта;
  50000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - Сотрудник - поправил ее я, поморщившись после прочтения текста, появившегося перед глазами - Или последователь. Или даже миньон. Но не слуга. Мы ведь договаривались?
  Вот так и знал. Снова тащиться в какую-то глушь и там искать невесть кого. Причем на этот раз совсем уж все скверно. Пустыни - это дно миров, там можно неделями бродить, но кроме саксаула, варанов, злобных духов, поджидающих под песком случайных прохожих и еще какой-нибудь, совсем экзотической нечисти, никого не встретить. Если очень повезет, может, наткнешься на Али-Бабу и сорок разбойников.
  Стоп. А у меня ведь есть такой Али-Баба. Хотя нет, он, скорее, Касым, ибо жаден без меры и плутоват, но это уже придирки. Надо будет Ромула как следует тряхануть, и напомнить ему о славном бандитском прошлом, пусть копается в памяти и вспоминает, что это за Рышхана такая.
  А если ты имеешь дело с кладовщиком, то начать следует с чего?
   Правильно. С ревизии. Позаимствую у брата Юра для сего благого начинания пару его счетоводов и одного контролера. Вон того, с тисочками для пальцев, иглами для ногтей, и прочими полезными инструментами.
  Ладно, это все потом. Для кого, спрашивает, богиня распинается? Для меня. А я не слушаю.
  - Ох уж это мне самолюбие - вещала Тиамат - В старые времена любой обитатель Раттермарка был бы счастлив, назови я его слугой. Плакал бы в голос, прославляя мою щедрость.
  - В старые времена, говорят, еду всем бесплатно раздавали и молочные реки везде текли в кисельных берегах - возразил ей я - А золотые монеты на деревьях росли, что твои листья. Только когда это было? Да, мы сейчас другие, но на мою преданность вам это никак не повлияет.
  - Поглядим - рука богини нежно прошлась по моей щеке, вот только закончилась эта нежданная ласка легкой пощечиной - Пока тебе все удается, но кто знает, на какой дороге лежит тот камень, о который ты споткнешься? Я не стану подсовывать его под ноги, ибо ты неоднократно доказывал мне свою преданность. Но и руку, для того чтобы ты поднялся, протягивать не стану. Мне не нужны рядом те, кто не может самостоятельно подняться после падения. В них нет жизни, в них нет желания занять свое место на той вершине, которая недосягаема для остальных. Ты говоришь, что не слуга мне? Пусть будет так, воин, пусть будет так. Но тогда докажи это. Не раз, не два. Жизнью своей докажи, и делами. Много сделай - и много получишь. Например, встанешь за спинкой моего трона, как один из истинных приближенных. Трона повелительницы Файролла!
  
   Поздравляем вас игрок!
  Вам предоставляется возможность выполнить цепочку скрытых эпических заданий 'Дорога к престолу богини'.
  Награды за прохождение всей цепочки заданий:
  1 000 000 опыта;
  500 000 золотых;
  5 уровней;
  Право один раз в месяц изымать в свою пользу один предмет из сокровищницы богини Тиамат (после того, как оная будет создана упомянутой богиней);
  Сетовый набор из 4 предметов, соответствующий классу игрока;
  3 умения, соответствующие классу игрока (рандомно, но уровнем не ниже эпического)
  Повышение каждой из основных характеристик на 300 единиц;
  Титул 'Сподвижник небожительницы';
  Титул 'Рука божьего гнева';
  Нагрудный знак 'Советник Тиамат'.
  Вмешательство богини в том случае, если другие представители пантеона Файролла посягнут на вашу жизнь или рассудок.
  Примечание:
  Вмешательство не есть защита, потому результат столкновения может быть любым. Потому постарайтесь без особой необходимости не дерзить богам и не переходить им дорогу, особенно в неположенном месте.
  Гарантированная помощь богини в случае столкновений с другими игровыми кланами (не чаще, чем один раз в месяц);
  Дополнительные элитные бонусы для игроков, входящих в ваш клан (при условии, что вы останетесь его лидером);
  Уникальные плащи со специально разработанной символикой для игроков, входящих в ваш клан (при условии, что вы останетесь его лидером);
  Важно!
  В случае умелого и добросовестного прохождения заданий возможна дополнительная награда от Тиамат. Размер и состав данной награды будет определяться ситуативно.
  Внимание!
   В случае, если квест будет принят, а после провален, повторная возможности его прохождения исключена. Ваша репутация с богиней Тиамат в этом случае не пострадает, но данный факт непременно скажется на дальнейшем развитии отношений.
  Важно!
  В случае отказа от принятия данной цепочки заданий богиня Тиамат изрядно в вас разочаруется. Оно вам надо?
  Принять?'
  
  Довыпендривался! Чего полез? Ну, слуга и слуга, черт бы с ней, рабовладелицей виртуальной. А теперь нате, получите и распишитесь.
  И хвостом не вильнешь, принимать придется. Кота, блин, в мешке принимать! Что делать-то надо не написано! Раньше при выдаче 'цепочек' все было просто и понятно - найди печати, найди богиню, найди еще одну. А тут? 'Дорога к престолу богини'. Какая? Кем проложенная? Где ее конец, где начало? Что, если на Дороге между Дорог, например?
  Черт, черт! Хотя, конечно, что тут ругаться? Откуда я знал, что скрытую 'цепочку' наколупаю. На то она и скрытая.
  А принимать придется, никуда теперь не денешься. Мне Тиамат нужна как воздух, очень много чего на ней завязано. Да и награды отменные. Деньги, сет, даже уровни - это все мишура. Но вот возможность защиты от ее родни и поддержка клана - это вещь. Это нужно, особенно в свете грядущей войны. Да какой, к чертям, грядущей? Уже идущей.
  Да и пристяжь ее, вроде Регины и остальных, кого я еще найду, наверняка тоже ко мне свое отношение изменит, и, если что, подсобит с супостатом-захватчиком, припершимся на земли Пограничья.
  - Я рада, что не обманулась в тебе - благосклонно одарила меня улыбкой Тиамат, после того, как я принял задание - Ты амбициозен, неглуп, нагл, самоуверен и смел. Эта смесь качеств приведет тебя либо на плаху, либо к славе. Первый вариант более реалистичен, но я надеюсь, что ты все же оправдаешь мои ожидания.
  
   Вам предложено принять задание 'Тронный зал'
  Данное задание является стартовым в цепочке квестов 'Дорога к престолу богини'
  Условие - в течении трех дней по игровому времени прибыть в тронный зал резиденции богини Тиамат для получения первого задания цепочки.
  Награды:
  25000 опыта;
  Ювелирное украшение (рандомно).
  
   Ну, хоть не один опыт тут рубить стану. Если за стартовый квест побрякушку дают, то за остальные, возможно, чего посерьезней обломится.
  - И, чтобы доказать свою благосклонность, я кое-что для тебя сделаю прямо сейчас - богиня подернула полу мантии и направилась к Гедран, которая уже пришла в себя и теперь злобно зыркала на окружавших ее рыцарей, время от времени призывая на их головы всевозможные бедствия.
  Я даже спросить у нее не успел, что именно она собирается для меня сделать, слишком быстро все произошло. Только и оставалось поспешить за ней.
  - Не опасайтесь ее слов, воины - посоветовала рыцарям богиня - Проклятия ведьм хороши только для тех, кто в них верит. Ваша сила в остроте меча, крепости доспеха и плече друга рядом. Что вам до слов глупой старухи? К тому же - мертвой!
  Тиамат положила свои ладони на плечи пронзительно завизжавшей ведьмы, что-то шепнула, на миг вспыхнуло лилово-зеленое пламя, и я чуть не схватился за голову от осознания нелепости происходящего.
  Мерзкая старушонка, которую я так не любил, и которую так и не опросил на предмет местонахождения урочья Вечных Снегов, превратилась в пепел, который хлопьями усеял добротно утоптанный снег.
  - А! - слов не было, одни эмоции, потому меня хватило только на то, чтобы произнести одну букву, и потыкать пальцем в сторону места, где только что свершилось аутодафе - А!
  - Не благодари - скромно посоветовала богиня - Сказала же - я всегда рада оказать маленькую услугу тому, к кому благоволю. Старая ведьма тебе мешала, теперь ее нет. Не навсегда, даже мне не под силу уничтожить того, кого когда-то прокляли Демиурги, по крайней мере - пока. Но скоро ей не возродиться, поверь. Какое-то время ты можешь не бояться удара в спину от этой мерзавки.
  Да я и раньше не особо боялся! Делать-то мне теперь что? Информацию из кого тянуть?
  Самое же обидное то, что даже винить в этом некого. Знал, что Файролл не прощает слово 'потом'? Знал. Вот и нечего теперь искать крайнего.
  Впрочем, в панику впадать преждевременно. Брат Юр, похоже, обладает кое-какой информацией, а мы с ним до поры, до времени союзники, поскольку цель у нас одна. Да и другие знатоки укромных мест Файролла у меня тоже имеются, например, тот же Хассан ибн Кемаль. Думаю, он мне не откажет, если я к нему обращусь за помощью.
  Ну, и игровой форум, куда без него. Понятно, что карту он мне не откроет, но наводочку поискать можно.
  Но как же обидно! В руках все держал, и вот вместо результата одна зола.
  - Спасибо тебе, богиня - постаравшись закутать иронию в сто одежек без застежек, произнес я - Спасибо, благодетельница.
  - Не за что - не почуяв подвоха, кивнула Тиамат - Рыцари, вы тоже честно выполнили свой долг перед памятью моей дочери! И когда я стану единственной богиней в....
  Буммммммм! Прямо с небес в середину поляны врезалось нечто, более всего напоминающее то ли огромный огненный кулак, то ли радиоуправляемую ракету класса 'Тополь-М'.
  Земля в очередной раз дрогнула, в многострадальном лесу с треском обрушился еще десяток деревьев, избушка ведьмы рассыпалась по бревнышку, а нас всех разбросало в разные стороны, причем непосредственно на меня повалился Гунтер, стоявший рядом. Хорошо так припечатал всей своей массой тела, помноженной на вес доспехов, от всей души. Даже маленько жизни снялось, о чем меня любезно известила система.
  - Как! Ты! Посмела! - раздался рев, в котором человеческого было не больше, чем речах отдельных депутатов, заседающих в Государственной Думе - Это моя земля! Это мои снега! Это мои...
  - Жадный какой - голос Назира, который и я сам слышал не каждый день, прозвучал совершеннейшей неожиданностью, причем он невероятно умело вклинился в речи Витара, который памятником самому себе возвышался в центре поляны, где снега теперь совсем не осталось - То мое, это мое... Мой отец сказал бы: 'глупец говорит много, а потому умирает быстро, даже не поняв этого'.
  - Что? - взревел бог войны грозно, и очень, очень громко, отчего ворона, сдуру пролетавшая над нами, рухнула на снег со всеми признаками сердечного приступа. Самое время было кричать: 'мы теряем ее', и безобидной птичке делать искусственное дыхание - Ты посмел?
  - У меня уши заложило - сообщил Гунтер, вставая с меня - А у тебя?
  - Ох! - только и смог произнести я, не особо желая показывать Витару свое лицо, которое ему было неплохо знакомо.
  - Во-первых - здравствуй - холодно промолвила Тиамат, единственная из присутствующих, кого явление разъяренного бога не сбило с ног - Во-вторых - этот человек прав, потому попрошу тебя не чинить ему никаких обид. На правду не обижаются, братец. Ну, что ты сопишь? С каких пор данные земли стали твоей собственностью, не подскажешь? Этот мир - наш. Общий. По крайней мере - пока. Люди и нелюди, конечно, провели какие-то свои границы, но то их дело, согласись? Если нам будет нужно, мы сотрем их с лица земли одним махом.
  - Людишек? - уточнил Витар.
  - Границы - мягко, терпеливо, как не очень здоровому на голову ребенку, объяснила Тиамат - Хотя, при необходимости...
  - Ты меня не путай! - потребовал бог войны, снова распаляясь - Знаю я твои штучки, Тиа! Север еще тогда, до низвержения нас в Великое Ничто являлся моей вотчиной. Я населил его отважными воинами, которым не страшны ни холод, ни мрак, ни смерть. Я дал им в руки мечи и объяснил, что кровь врага на лезвии - лучшее, что есть в мире. Вы в эти земли нос сунуть боялись! А сегодня ты приходишь сюда, творишь без спроса свою волшбу! С собой притащила невесть кого!
  - Еще раз повысишь на меня голос - и я начну выходить из себя - предупредила его Тиамат - Когда-то ты был грозен и могуч, не всякий из нас рискнул бы пойти против твоей воли.
  - Вот-вот! - рыкнул Витар.
  - Ты пропустил главное - голос Тиамат с каждой секундой все более и более напоминал шипение змеи - Слова 'когда-то' и 'был'. Это - прошлое. А в настоящем все обстоит по-другому. Среди нас, вернувшихся в мир, только мне был возведен храм. Одна я обрела свой дом, а с ним, как водится, и часть первородной силы. Ты хочешь повоевать, братец? А пошли. Почему нет? Посмотрим, кто кого. Что у тебя есть, бог воинов? Спесь, умение рвать глотку, да сотня новичков с ржавыми мечами. За мной же стоят те, для кого война - родная мать. Да вот, глянь, сможешь ли ты похвастаться такими воинами, как мои?
  Витар, недовольно сопя, обвел глазами рыцарей, уже поднявшихся на ноги, вставших в боевые порядки, и обнаживших мечи.
  В глазах исполина мелькнуло непонимание.
   - Я - ваш бог! - взревел он - Вы жрецы войны! Войны, которую я и придумал! Вы не должны, не можете служить моей змееподобной сестрице! Ваше место - близ меня.
  - У н-нас уже есть та, кому мы отдали с-свою верность - спокойно и рассудительно подал голос брат Юр из-за железных спин рыцарей - М-мы служим ей, и до тех пор, п-пока существует н-наш орден, ничего не изменится. И, если надо б-будет, мы умрем с ее им-менем на устах. Все. До п-последнего человека.
  Тиамат горделиво приосанилась, то ли решив покрасоваться перед братом, то ли и впрямь забыв, что речь идет не о ней, а о ее дочери.
  - Для меня мой бог - мой отец - деловито заметил Назир, непривычно разговорчивый сегодня - И он воин в сотню раз лучший, чем ты. Хотя бы потому что он сражается, а не кричит. Ты говоришь, что твое дело война? Я вижу пока только слова.
  - Убью - неожиданно спокойно сообщил ему Витар - И тебя, и твоего отца. Как его имя?
  - Хассан ибн Кемаль - с готовностью отозвался Назир - Когда придет час, он с радостью скрестит с тобой саблю. Я передам ему твои слова.
  Ах, хитрец! Ну конечно же! Как я мог забыть о заветном желании ибн Кемаля сразиться с богом. По старой привычке тот, не до конца доверяя мне и богине, он, дал соответствующие указания своему питомцу, которые тот при первом же удобном случае выполнил. И теперь поединок состоится в любом случае. Любом удобном случае, разумеется.
  - Предупреждаю тебя, Витар - вмешалась в беседу Тиамат - Его отец присягнул мне. Тронешь его - тронешь меня.
  - Я подожду - ухмыльнулся бог войны - Раньше или позже все равно дойдет до выяснения того, кто будет владычествовать, а кто покинет этот мир. Вот тогда я вас всех приберу. И тебя, и дерзкого заику, который не знает, как правильно говорить с богом, и отца, и сына, и вон того, за его спиной, до кучи прихвачу. Стоп! А ну, воин, не отворачивайся, глянь на меня!
  Выбора у меня, как всегда, не было, пришлось повернуться к богу лицом, и даже изобразить на нем улыбку.
  - Ты! - снова сошел на крик Витар - Предатель! Изменник! Вот мы и встретились!
  Рыцари недовольно заворчали, я так понял, они близко к сердцу приняли тот факт, что меня оскорбили. Трогательно, но не ко времени. Не полезли бы они в драку, сейчас она совершенно ни к чему.
  - Как-то так - согласился с ним я - Добрый день.
  - Кому добрый, а кому и смертный - Витар деловито вытянул меч из ножен - Пес с ним, с временным перемирием. Нет моих сил больше. Готовься к смерти!
   Глава двадцать первая, последняя
   в которой герой разрывается на части
  
   Что, опять? Ну сколько можно? Такое ощущение, что меня кто-то проклял. Хотя, о чем я? Да наверняка. Например - бабушка Гедран, которую только что испепелили.
  Ладно, шутки-шутками, а этот верзила и вправду нацелился меня прикончить. Причем - собственноручно, без всякой магии.
  Лязгнули доспехи, рыцари моментально изготовились к бою, закрыв меня своими телами. Приятно, черт побери! Вот ведь! И Кайзерплатц, который давеча на меня ругался, сделал это первым, опередив даже Гунтера.
  - Стой, брат - в руках Тиамат засветилось зеленоватое пламя, формой напоминавшее мячик для гольфа, но неуклонно растущее в размерах - Стой. Я не хочу войны, для нее еще не пришло время, но, если ты тронешь этого человека, она начнется. За его жизнь я возьму тысячи других. Готов ли ты поставить на кон существование тех, кто пошел за тобой? Что там - ты готов рискнуть, и вступить в схватку со мной? Ты воин, это так, но я тоже не безобидная дурочка-хохотушка, вроде Лилит. У меня сейчас куда больше силы и власти, чем у тебя и твоей женушки вместе взятых.
  - Жизнь смертного ты ставишь выше, чем желание родственника? - остановился Витар - Ты безумна, сестра! Эти существа лишь черви в грязи под нашими ногами.
  - Об-бидное сравнение - заметил брат Юр, незаметно переместившийся поближе ко мне. Или просто спрятавшийся за спины рыцарей? - Унизительное. М-мы жили в этом мире всегда, а в-вы, уж простите, м-мотались в Великом Ничто, без т-тел, мыслей и ж-желаний. Почему? П-потому что некогда изгнали из м-мира не нас, а в-вас. Т-так что спорный м-момент, кто есть кто.
  Витар скрипнул зубами, вперив гневный взгляд в казначея Ордена, но тот и глазом не повел. Мало того - еще капюшон с головы скинул.
  - По сути, он прав - заметила Тиамат - И сразу скажу - этот заика тоже служит мне. Тронь его - придется держать ответ. Еще раз предлагаю тебе разойтись миром.
  - Вы все - мертвецы - с скрежетом убрав меч в ножны, заявил Витар, и для убедительности обвел нас пальцем, закованным в сталь - Все! Я лично каждому сердце вырежу.
  - Страшно-то как - хихикнул кто-то из молодых рыцарей.
  - Он похож на Хельга-дурачка из замка моего папеньки - заметил другой - Того тоже все, кому не лень лупили, а он всякий раз грозился отомстить. Ужасно и неотвратимо.
  - Отомстил? - заинтересовалось сразу несколько рыцарей - Или нет?
  - Какой там. Мало того - за каждую такую угрозу он еще и дополнительных тумаков получал.
  Тиамат расхохоталась, и несколько раз хлопнула в ладоши, где никакого мячика, сплетенного из пламени, уже не наблюдалось.
   Витар с очень мрачным видом буркнул себе что-то под нос, вспыхнуло пламя, а когда оно мгновением позже опало, то его с нами уже не было.
  - Как был мальчишкой, так им и остался - немного брезгливо заметила Тиамат - С одной стороны хорошо, потому что противник с мозгами дитяти не столь опасен. С другой - плохо. Немного славы в том, чтобы победить глупца или ребенка. Хотя... Нет, хорошего больше. Победа всегда останется победой, над кем бы ты ее не одержал. Твоего врага забудут, твою славу - нет, по крайней мере до тех пор, пока ты жив.
  - Это да - согласился я - После того, как победитель помрет, его подвиг запросто на кого хочешь могут переписать, были бы платежеспособные желающие.
  - Будь осторожен, воин - посоветовала мне Тиамат - Витар хоть и глуп, но по-своему честен. Если обещал вам сердца в битве вырезать, то так и сделает, я его знаю. Не раньше, не позже. Но вот его жена... От нее чего угодно можно ожидать, для этой стервы главное результата достичь. И в способах достижения поставленной цели она никогда не стеснялась, мне ли не знать? Нет, в открытую она тебе вредить не станет, но за спину себе все же поглядывай. Чтобы внезапный удар не пропустить.
  
  'Игрок Хейген, уведомляем вас что до той поры, пока богиня Тиамат благоволит вам, другие снизошедшие до Файролла боги вас не тронут.
  Но бойтесь разгневать свою покровительницу. Боги легко дарят, но также легко и забирают то, что вручили с заверениями благодарности за содеянное для них благо. Стыд или угрызения совести им неведомы'
  
  А то мне это неизвестно. Иные ворюги - и то пристойней, чем эти небожители. К Ромулу, впрочем, это не относится, на нем клейма ставить негде. Еще раз - не забыть его потрепать насчет Рышханы. Пометку что ли поставить куда какую? Очень уж много всего на меня навалилось.
  - Не тяни, воин - ткнула меня в грудь пальцем Тиамат, после развернулась и отправилась в центр поляны, продолжая говорить - Времени мало, его почти не осталось. Мир натянулся как льняная тряпица, и скоро треснет там, где нити окажутся слабее всего. И мне надо, чтобы эта слабина оказалась не среди тех, кто служит мне.
  Еще одна вспышка - и вот на совсем еще недавно белоснежной, а теперь затоптанной, загаженной и захламленной бревнами от теперь уже разваленной до самого основания избушки остались только мы. Люди.
  - Неплохо д-день начался - невозмутимо заявил брат Юр - Н-нескучно. Скажи, ассасин, а к-как это ты так л-ловко ведьму стреножил? До т-того момента спросить не б-было, а узнать х-хочется.
  - На веревку нанесены руны - пояснил Назир, показывая нам данный предмет - И камни на ее концах тоже зачарованы. Большие деньги одному волшебнику с юга за эту магию наш отец отдал, специально людей к нему отправлял. Десять веревок таких этот маг сделал, больше не стал, хоть и очень просили.
  Уж не о Бахрамиусе ли речь? Похоже на то.
  - Славная в-вещица - одобрил казначей - Поговорю с Хассаном, м-может, одну такую себе в-выпрошу. Или с-сменяю на что.
  Я присел на бревнышко, и попытался разобраться с мыслями, поскольку подумать было над чем, и первое, что пришло на ум, совершенно не относилось к насущным проблемам.
  Просто я в очередной раз поразился хитрости плетения игрового сюжета, если происходящее здесь и сейчас можно было вообще подогнать под данное понятие. И еще тому, как много значит случай в жизни человека.
  Пять минут назад я был страшно зол на себя за то, что в очередной раз проявил ненужную инициативу, и влез в очередной бесконечный квест, который был мне совершенно не нужен. А сейчас как ребенок радовался данному обстоятельству. Вот такой поворот вокруг своей оси.
  Именно это меня и спасло от карающей длани Витара. Нет, в конкретном данном случае эта смерть мне бы не повредила, ну, умер и умер, дело житейское. Посидел бы в исподнем в замке минут десять, попугал бы в очередной раз сестрицу, которую наверняка бы понесло погулять именно в этот момент, а после вернулся бы за вещами. Вроде бы невелика беда. Но ведь этим бы не ограничилось. Рубль за сто, что мстительный здоровила начал бы меня кошмарить по полной и вне поляны, знаю я их божественное племя.
   А так - обошлось. И во многом, как раз потому что Тиамат повысила мой статус в своих глазах.
  Впрочем, к делу это не очень относится. Главный вопрос другой - за что хвататься в первую очередь? Важно-то, по ходу, вообще почти все, даже поиски неведомой мне Рышханы. Я ведь давно уже осознал, что не свиту Тиамат подбираю, а ее войско формирую, то самое, что на поле Большой Битвы, о которой давеча с придыханием упоминала Олеська, встанет со мной плечом к плечу. Ясно ведь, на чьей стороне я буду сражаться, под чьими знаменами стану пиксельную кровушку проливать. И чем больше сущностей Тиамат поддержит, тем выше шанс на успех.
  Вот только одно меня смущает - Темный Властелин. Пока все складывается так, что он богине-покровительнице если не друг, то точно не враг. А ведь именно его виртуальная голова является ключом к моей реальной свободе.
  Впрочем, глупости говорю. Вернее - думаю. Тиамат еще та стерва, ей соратники нужны в аккурат до той поры, пока число претендентов на мировое господство не сузится до двух персон. И вот тогда или она, или Странник, третьего не дано.
  И обратно выходит, что те, кто не встанет в наши ряды, пополнят число бойцов нового Владыки Тьмы.
  - П-по-моему все получилось з-замечательно - сообщил мне брат Юр, присаживаясь рядом - В-ведьма мертва, б-богиня довольна, ну, а мы узнали, г-где хранятся потребные н-нам документы.
  - Относительно узнали - сразу насторожился я - Лично мне о данном урочье ничего не известно.
  - И н-никому не известно - подтвердил казначей - П-почти. М-мало кто б-бывал на г-границе Вечных снегов и з-здравого смысла. Еще м-меньшее количество людей после в-выбиралось оттуда к себе подобным. Причем д-дело тут не в холоде и голоде, в-вечных спутниках Б-белого Безмолвия. Т-там нечто другое об-битает, ч-чему вот так с-сразу и объяснения не п-придумаешь. Н-нечто, живущее за г-гранью действительности. Н-не смогу я тебе всего объяснить, п-потому что и сам не все п-понимаю.
  - Вы там были? - утвердительно спросил я.
  - Н-не там - покачал головой брат Юр - Но неподалеку. Н-на границе Вечных снегов м-мы с Хассаном п-потоптались, да и пошли в-восвояси. В-вернее - побежали. Т-то, что живет в тамошних краях д-дало нам уйти. То ли п-пожалело, то ли п-поленилось догонять. Н-но именно там м-мою голову начала п-покрывать седина.
  Как-то все это не очень весело звучит, мягко говоря.
  - Я п-потом, через несколько лет, к-когда уже начал с-служить Ордену, навел кое-какие с-справки об этом месте, и п-понял, что правильно м-мы поступили - продолжил казначей - З-забавы ради там ошиваться не стоит, ц-цена этого любопытства может оказаться в-высоковата. Д-да и не войдешь ты в урочье Вечных Снегов п-просто так. Ключ н-нужен.
  Естественно. Как же без ключа? Без него никак. Традиции жанра. Сначала ключ, потом к нему брелок, потом еще что-нибудь... Не знаю.... Придверный коврик с изображением розового пони.
  - Ну так что, л-лэрд Хейген - чуть насмешливо глянул на меня брат Юр - Т-ты с нами? М-мы продолжим этот путь, у нас нет в-выбора. У тебя - есть. Б-богиня сурова, но она т-там, на небесах, а ты з-здесь, на земле. В-велико расстояние, если ты п-понимаешь, о чем я г-говорю.
  - Велико - согласился я - Но боги все чаще ходят с нами по одним дорогам, стоит ли их злить? Да и не люблю я бросать дело на половине. Я с вами. Кстати, если не секрет - а это урочье вообще где? Нет, я догадываюсь, что здесь, на Севере, но он велик.
  Брат Юр помедлил мгновение, после достал из наплечной сумки свернутую в рулон карту, расправил ее, а после ткнул пальцем:
  - В-вот тут. Если и есть на С-севере самая невероятная г-глухомань, т-то это именно она. Т-там даже медведей нет. И с-сов тоже. М-мертвое молчание - и т-только.
  Глуше не придумаешь. Это же даже севернее замка Фомора! Туда вообще никто не заглядывает, даже самые упертые игроки. Я помню, читал про местности на самом Крайнем Севере еще в том году, когда искал подходы к Повелителю Снегов. В основном игровой люд считает, что данная зона зарезервирована под грядущие обновления, как и Серые Земли на левом берегу Крисны, поскольку там на самом деле ничего нет. Совсем. Совершенно. Ни монстров, ни населенных пунктов, ни заданий, ни достижений. Снег, стылые деревья да мороз, вытягивающий жизненную энергию похлеще иного пылесоса. Все.
  Но, как оказалось, имеется там еще некая небольшая локация со скверной репутацией.
  
   Вами выполнено задание 'Туда, где молчит Вечность'
  Награды:
  35000 опыта;
  Картина-пейзаж 'Белое безмолвие', для размещения в личном гостиничном номере (при наличии такого).
  
  Нет худа без добра. Схлопнулся квест, причем куда быстрее, чем я ожидал. Нет, что брат Юр что-то знает, было сразу ясно, но с его любовью наводить тень на плетень можно ожидать чего угодно.
  А новый не выдался. Плохой знак, весь мой опыт об этом говорит.
  - К-ключ - брат Юр подышал на ладони - Т-тут все тоже очень непросто. Он спрятан не т-тут, не на Севере. В-вот такой извив с-судьбы. Я б-больше скажу - его д-даже на поверхности з-земли нет.
  Нет. Ну нет же! Только не подземелья! Опять...
  - Т-тебе прекрасно известно, что я очень н-не люблю неразгаданные з-загадки - казначей поднял длинную щепку и начал ей что-то вычерчивать на грязном снегу - Е-есть у меня такая с-слабость. П-потому, пусть и не сразу, я в-выяснил, что там к ч-чему.
  - И? - скверные предчувствия меня просто захлестывали.
  - К-ключ - это не к-ключ в чистом понимании д-данного слова - веточка с легким скрежетом обозначила на снегу вышеупомянутый предмет - Нет-нет. Это п-предмет, выполняющий его ф-функцию. В данном случае - б-бубен. Ш-шаманский бубен. Именно он н-некогда запеч-чатал вход в урочье В-вечных снегов, и он же м-может его открыть. Д-дело в том, что в этом с-самом урочье в старинные в-времена п-проживала горстка л-людей, которые называли себя 'неритами', и н-некогда служили самим Д-демиургам. П-последние уходя, н-наградили своих с-слуг, даровав их землям з-защиту от любых захватчиков. Н-но визит в-ведьмы всемогущие Д-демиурги п-предвидеть не могли, а та в-взяла, да и заявилась к неритам. М-мало того -в-выкрала магический б-бубен, освященный всемогущими п-повелителями сущего, п-предварительно уб-бив тамошнего ш-шамана. Магия к-крови помноженная на силу артеф-факта... Н-ну, ты понял?
  - Еще бы - кивнул я.
  - Вот-вот - брат Юр глянул в ту сторону, где ветер почти разнес по сторонам пепельные останки Гедран - Хотя я и п-предположить не мог, что там покоится Ат-тельстан. Не связывал я д-два этих факта в-воедино, к своему стыду. Д-думал, что дело в п-прислужниках Демиургов, что именно из-за н-них это урочье считается н-недобрым местом. При этом ведь все л-логично - оставить там тело р-рыцаря-ренегата, з-запечатать вход, и сп-прятать бубен т-так, что его запросто и не н-найдешь. П-простейшая схема. Особенно, если учесть, что Г-гедран была отличным з-знатоком с-самых отвратных з-закоулков Раттермарка.
  Простейшая. Как же...
  - И где она в результате сховала бубен? - чуть надавил на казначея я - Вы знаете?
  - П-приблизительно - вздохнул тот - Есть вещи, к-которые и мне не под с-силу. Известно только, что это очень с-старый г-город, к-который п-по какой-то причине был низвержен б-богами в глубины з-земли вместе с н-населением. Т-то ли за неп-потребное поведение его об-битателей, т-то ли по еще какой-то причине. Т-там с-сей град пребывает и п-поныне. Еще известно его п-первоначальное название - Реенваар. П-после его еще как-то называли, но как, что... Не з-знаю. А, вот еще. Упомянутые 'г-глубины земли' находятся т-там, где ныне высятся Ринейские г-горы. К-ключ там, но где это 'т-там' я так и не смог уз-знать. Д-да и не особо усердствовал, у м-меня много других дел было. К-кто же мог предположить...
  Пусть это будет просто город. С восставшими трупами, с монстрами, с... С чем угодно! Пожалуйста! Но только тот, в котором я еще не был. Точнее - не тот, в котором я уже как-то раз был!
  - Впрочем - в-вру - веточка отлетела в сторону - В одном с-старом свитке было сказано, что н-наказание жителям этого г-города б-было отмерено б-бесконечное количество т-тишины и покоя. Н-не знаю, что имеется в виду, н-но думаю, что ничего х-хорошего.
  
  Вам предложено принять задание 'Город, которого нет'
  Данное задание является девятым в цепочке квестов 'Повелительница сотен клинков'
  Условие - отыскать заброшенный город, затерянный в глубинах гор, и войти в него.
  Награды:
  55000 опыта;
  15000 золотых;
  Памятная подарочная медаль 'Реенваар - город контрастов';
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  
  Нет. Ну нет же! Чтобы вам всем пусто было!!!!!
  Я открыл карту. Да. Красное пятно захватывает именно тот радиус, где находится город, который лично мне известен, как Ашш-Рахуз. Но, это, надо полагать, его новое название, которое ему присвоили дуэгары, обитающие неподалеку. Похоже на их язык.
  А раньше, стало быть, его именовали Реенвааром.
  Господи, ну какая же извращенная фантазия у тех, кто это все придумал. Вдумайтесь в абсурд задания, пусть пока грядущего, но однозначно неизбежного - в итоге мне придется спереть бубен из города, в котором нельзя шуметь! Не знамя девятого легиона, не любимую детскую игрушку королевы Анны, не даже личные четки Хассана ибн Кемаля. Бубен!!!! Из места, где абсолютная тишина залог не только здоровья и жизни, но, возможно, и рассудка. Помню я, как оттуда удирал, ломая ноги.
  - П-по лицу вижу - ты что-то з-знаешь - проницательно заметил брат Юр - Н-не поделишься?
  - С радостью - без капли мстительности произнес я. А какой смысл в злобствовании? Эта напасть точно моя. Не рыцарей же в тот безмолвный ад посылать на убой? - Все расскажу, ничего не утаю.
  - Если н-не секрет - что ты там д-делал? - осведомился у меня брат Юр, внимательно дослушав рассказ, разумеется изрядно подредактированный и цензурированный - Как туда п-попал?
  - Ногами - я даже притопнул для наглядности - Как же еще? Искал одну штуку, но вот так и не нашел. Жизнь дороже оказалась.
  - З-значит, от моих вояк т-там толку нет - подытожил брат Юр, как видно, решив пока не напирать на меня с вопросами. И правильно, все равно ответов не будет.
  - Причем дважды - подтвердил я - Во-первых, потому что они тихо ходить не умеют, во-вторых, потому что до кучи еще и всех дуэгаров из окрестностей на себя стянут. Они очень уважают гостей из числа 'светлых', преимущественно в жареном виде. А в нашем случае - запеченном. Рыцарские доспехи для данных целей отлично подойдут.
  - Я с-слышал, что почти все д-дуэгары сейчас обретаются в Серых Землях - заметил брат Юр - У своего н-нового старого хозяина.
  - Бойцы - да - хмыкнул я - А вот их жены и дети все там же, где и были, под горами. Уж поверьте мне, они своего не упустят.
  - И что будем делать? - взял быка за рога казначей - Б-без этих бумаг мы не п-продвинемся дальше.
  По его взгляду все становилось ясно. Он меня уже отправил туда, под Ринейские горы. Уверен, у него в запасе не менее двух дюжин убийственных аргументов на этот счет.
  - Только не сегодня - попросил я - В смысле - да, беру эту миссию на себя, тем более, что выхода у нас особо и нет. Но только сегодня я туда не пойду. Тут надо подготовиться, причем больше морально, чем физически.
  - В-выход есть всегда - покачал головой брат Юр - В-вопрос всегда только в т-том, не окажется ли этот в-выход всего лишь к-коридором, в-ведущим в новый лабиринт, к-который куда з-запутанней предыдущего. Что же до дела - да, не в н-наших интересах п-привлекать к нему н-новых людей со стороны. С-слепые и глухие тут не п-подойдут, а з-значит мы можем получить не с-союзников, а конкурентов.
  Он похлопал меня по плечу, выбросил веточку, встал с бревна, поежился и произнес.
  - Н-надо отправляться в замок. Леебе, к-конечно не южный берег, но там в-все же теплее, ч-чем здесь. Друг мой, ты отправишься с н-нами?
  'Друг мой'. Ишь ты. Как видно, всерьез обеспокоен брат Юр тем, насколько в данный момент он зависит от меня. Не любит он ситуаций, на которые никак не может воздействовать. Хотя, конечно, его можно понять.
   - Пожалуй - кивнул я - Чего тут делать-то? Да еще, не дай бог, лесник местный придет, счет за поваленные деревья выставит.
  Хотя, если честно, мне было вообще безразлично, куда именно направляться. Не то, чтобы все эти хитросплетения совсем уж выбили меня из седла, но определённая прострация присутствовала. Я на самом деле не знал, за какой из квестов хвататься. Раньше было проще, раньше имелся некий основной путь, по которому надо идти, и несколько побочных, факультативных. Сложится - хорошо. Не сложится - займусь ими потом.
  А тут - все главные. Вообще - все. Включая даже тот, которые еще утром считался убранным в резерв, тот, что связан с возвращением моего костлявого друга на земли, находящиеся под контролем Светлых рас.
  Кстати. Вот тоже интересно, - а тени из заброшенного города сочтут Сэмади своей законной добычей или нет? Формально-то они все мертвы, то есть попадают под его протекторат. Если да - то, считай, дело в шляпе. То есть - бубен в сумке.
  А если нет, то он, возможно, поможет мне унести оттуда ноги.
  Нет, еще у меня есть небольшой козырь в кармане, в виде двух личей, что ошиваются в песках Востока, но это не тот калибр. Им в Реенвааре ничего не светит, полагаю. Порвут их так же, как и любого другого.
  Все это я додумывал уже на мосту, ведущем в замок Ордена, практически в гордом одиночестве. Только верный Назир ошивался рядом, время от времени поплевывая в озеро. Брат Юр и рыцари давно ушли внутрь, перед этим усиленно зазывая меня последовать за ними, но так и не добившись успеха.
  Кстати, чтобы хоть немного отвлечься от тягостных мыслей, я изучил подарок богини. Кулон оказался неплохой поделкой работы старых мастеров. Нет, ничего особенно сверхъестественного он из себя не представлял, но, думаю, ту же Сайрин подобная вещица порадует. Тут тебе и 'мудрость', и прибавка к мане.
  Впрочем, еще его можно выгодно продать. Повторюсь - работа времен Второй войны Скелетов, коллекционеры такое редко пропускают. Вот только - нафиг надо. Денег и так полно, а на аукционы у меня времени нет.
  И все-таки - с чего начать? Может, и правда с Сэмади? Вот только как его вытаскивать с того берега Крисны я не представляю. Порталы там не работают, контрабандные тропы еще не протоптаны, орлов, которые могли бы нас перенести по воздуху, здесь тоже нет. Грифоны имеются, но они все подчиняются эльфам-НПС, и фиг куда повезут повелителя мертвых. Максимум, подбросят до того места, где нам обоим устроят торжественную встречу с последующим долгим и мучительным умертвлением.
  Да черт с ним оттуда. Непосредственно туда-то мне как опять попасть? Один раз удалось, и то с хитрым подвывертом, но во второй такая штука не выгорит. Разве что Тиамат подсобит, на это ее силенок может теперь и хватить. Но опять же - вот попаду туда, и что?
  Хотя... На поверхности дорог, ведущих туда нет. А под землей? Вся эта орда дуэгаров как-то в Серых Землях оказалась же? И не они одни, заметим. Например - ну вот не слышал я рассказов про то, как каменные тролли вплавь Крисну форсировали. И не могло такого случиться, они открытых водных пространств боятся, потому и селятся в таких местах, где кроме дождя никаких водоемов в помине нет. Нет, понятно, что это НПС, и они там, где должны быть, но это Файролл, с его до мозга костей обрывшим подобием реализма. Если тролли туда попали, то точно не по щелчку пальцев разработчика. Они сами пришли, и камушки с собой приволокли.
  Вывод - есть тропка, почти наверняка подземная. И очень, очень, очень хорошо спрятанная. Настолько, что даже моей репутации у Темных рас на ее рассекречивание может не хватить. Но это не значит, что не стоит пробовать ее отыскать.
  И я знаю, откуда следует начать поиски. Селение дуэгаров близ разрушенного города. Не скажу, что это самое приятное место из тех, где мне доводилось бывать, но тамошние обитатели меня хоть сколько-то, но знают, потому, глядишь, сразу не сожрут. Плюс тамошний шаман, который сейчас почти наверняка обретается где-то близ Странника, вроде как мне покровительствовал, и о данном факте в поселении тоже всем известно. Шамана же там уважают. Да оно и ясно - он дядька лютый, все знает за жизнь и тюрьму.
  Короче - вот и ясность появилась. Два задания худо-бедно сплелись в одно, и теперь понятно, с чего я начну.
  Впрочем... Нет. Не с этого начну. До того следует пойти и узнать, что конкретно мне хочет поручить богиня. Из конца-то в конец - надо же представлять весь объем трагедии? И еще - знакомы мне эти штучки. Я под горы слазаю, все там выполню и обратно на поверхность вернусь, а потом окажется, что и эта цепочка вела в те края. Нафиг-нафиг, проходили.
  Назир, заметив, что я полез в сумку, подошел поближе ко мне, и вопросительно поднял брови.
  - К богине в гости нагрянем - пояснил я ему - Пообщаемся еще разок.
  Туда его взять можно, почему нет? Его повелитель прочно занял позиции Тиамат, а, значит, таиться от Назира особого смысла нет. Более того - излишней скрытностью себе можно навредить.
  И вот тут я просчитался. Как выяснилось, свиток перемещения, врученный мне богиней еще на полянке, моего телохранителя в расчет не брал. Он остался там, на мосту, а я оказался у подножия белоснежной лестницы с золочеными перилами, ведущей к...
  Дворцу?
  А где деревья, сумрак, замок Повелителя Снегов? Где это все?
  Нету!
  Зато есть облако, на котором я стою и смотрю вверх, на огромную золоченую дверь, поде которой кончается лестница. Прямо облако, натуральное. Стало быть, сменила богиня прописку, обретя храм. Логично. Хотя там, на вершине Айх-Марака мне было комфортней и привычней.
  Лестница была недлинна, а дверь, против моих ожиданий, распахнулась сама, как бы приглашая меня зайти внутрь. Чиниться смысла не имелось, и я шагнул вперед.
  
  'Получено уникальное единичное достижение 'Первый гость - радость богам'!
  Вы первый обитатель Раттермарка, который переступил порог нового обиталища Вернувшихся богов!
  Вы получаете:
  Эксклюзивный нагрудный знак 'Ох, где я был!';
  Титул 'Личный гость небожителя';
  + 1000 единиц жизненной энергии;
  + 1000 единиц маны;
  1 уровень;
  Подарочный чайный сервиз 'Посидим, пошвыркаем' на 6 персон;
  Памятную картину 'С богиней чай пить будем до утра' для размещения в личном гостиничном номере (при наличии такового).
  Примечание.
  Данное достижение проходит вне основных категорий и в общей рейтинговой таблице не учитывается'
  
   Вами получен уровень 92!
   Доступных для распределения баллов: 5
  
  
  Чем уникальней достижение - тем бестолковей награды, я это давно заметил. Хотя уровень - это всегда прекрасно.
  - Входи, воин - громыхнул под расписным потолком голос Тиамат - Я рада, что ты выполнил мою волю столь быстро.
  Богато, богато устроилась богиня, компенсирует, как видно, всем этим шиком скудность обстановки Великого Ничто. Лепнина, позолота, блеск драгоценных камней! Еще чуть-чуть, и она доберется до уровня депутатских дач на Рублево-Успенском шоссе.
  А уж какой себе зал для приемов она отгрохала! На эдаком пространстве можно смело не то, что футбольный матч проводить, но и Последнюю Битву мира устраивать!
  Но кое-что привычное все же осталось. Например - девочка Пауни, играющая на ступенях, ведущих к трону, со своей змейкой. Да и вторая смертельно опасная гадина никуда не делась, вон она в углу зеленой чешуйчатой грудой притаилась.
  
   Вами выполнено задание 'Тронный зал'
  Награды:
  25000 опыта;
  Ювелирное украшение (рандомно).
  
  - Воин, я знаю, ты человек действия - сообщила Тиамат, величественно взирая на меня с высоты своего нового положения. Постамент для трона, она, конечно, отгрохала ого-го какой. Ей к нему подъемник нужен, без него туда-сюда не набегаешься - Буду кратка. К чему ненужные детали того дела, за которое ты возьмешься?
  - И то правда - не удержался от иронии я - Зачем мне лишнее знать?
  - Вот-вот - кивнула богиня, не уловившая, на мое счастье, полутонов - Итак. Воин, как ты знаешь, Демиургов было двое.
  Не знал, кстати, этого. Новость. И любопытная.
  - Они явились в огне и пламени вдруг, как бедствие - помрачнела Тиамат -Их мощь, их знания, их сила были безмерны. Спасения от них не было, мы, собственно, особо и не сопротивлялись, осознавая собственное бессилие. Мы пали, а они покинули этот мир. Но, уходя из пределов бытия, они вновь оставили здесь, в Раттермарке, свое оружие, то, что разило даже тех, кто считался бессмертным. Оно хранилось тут и ранее, еще с той поры, когда они создали этот мир, но его поиски в доисходные времена нам не принесли успеха.
  Ну да, что-то такое еще старина Орт упоминал.
  Ого, ну и аппетиты у вас, тетенька! Да если я такую штуку найду, то лучше себе ее оставлю, чем вам отдам.
  - Сейчас все по-другому - Тиамат даже поднялась с трона - Мир изменился, и те тайны, что были скрыты от него тысячелетиями, перестают быть таковыми. Меч Демиургов уже явил себя миру, он в руке того, кого всем именуют Темным Властелином. Но Копье... Оно все еще ждет своего хозяина. Нет, не хозяина. Хозяйку! Меня! И ты мне его принесешь, человек. И когда это случится, ты узнаешь, что такое по-настоящему божественная награда.
  Ну да, ну да. Только этого мне и не хватало. Но за дело это я возьмусь, потому что, как и было сказано ранее, такое копье мне самому пригодиться может.
  - Поиски начни с самого начала - уже без пафоса, деловито произнесла богиня, усаживаясь обратно на трон - С первоисточников. В Эйгене, в Академии Мудрости, есть некая закрытая секция, где лежат документы, повествующие о уходе Демиургов. Думаю, там ты найдёшь подсказку, которая укажет тебе путь.
  
  Вам предложено принять задание 'Тайны, скрытые от всех'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Дорога к престолу богини'
  Условие - попасть в закрытую секцию библиотеки Академии Мудрости, что расположена в столице Западной Марки, городе Эйген, и изучить там документы, связанные с падением богов и уходом Демиургов из Файролла.
  Награды:
  100000 опыта;
  Три драгоценных камня из малой рубиновой шкатулки богини Тиамат;
  Свиток для перемещения ко двору богини Тиамат;
  Получение следующего квеста цепочки.
  Примечание:
  Для выполнения данного задания достаточно будет изучить десять архивных документов, в которых упоминаются Демиурги.
  
  - Ясно - я поклонился богине - Пойду выполнять.
  - Вот свиток перемещения ко мне - Тиамат щелкнула пальцами, в сумке что-то прошелестело - Как что-то узнаешь, сразу извести об этом меня.
  - Всенепременно - заверил я ее - Займусь вашим заданием незамедлительно.
  Ага, как же. Ничем я заниматься сейчас не стану, а выйду из игры и пойду поем. А завтра, после работы, на которой все же следует появиться, отправлюсь не в столицу Западной Марки, а в совершенно другую сторону. Туда, где темно и страшно. Туда, куда меня сейчас перенесет свиток.
   Почему? Потому что не стоит самое неприятное оставлять на потом. Оно ведь никуда не денется.
  Но это все - завтра. А пока - пойду передохну. Заслужил.
  
   Конец второго тома
  
Оценка: 8.42*234  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) М.Олав "Мгновения до бури 3. Грани верности"(Боевое фэнтези) О.Гринберга "Отбор без правил"(Любовное фэнтези) П.Роман "Ветер бури"(ЛитРПГ) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) Е.Азарова "Его снежная ведьма"(Любовное фэнтези) Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"