Васильев Андрей А.: другие произведения.

Акула пера в мире Файролла-12 Квадратура круга. Том 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 8.64*162  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Как всегда роман из цикла "Файролл" будет выложен на данном ресурсе от начала до конца бесплатно. Но, разумеется, в черновой версии. После завершения книги она какое-то время еще пробудет здесь целиком, но потом будет урезана до ознакомительного фрагмента. Претензии и возражения по данному поводу не принимаются. И - нет, я не знаю, последняя это книга о приключениях Хейгена или нет. Надеюсь, что последняя... Авторскую обложку к данной книге уже традиционно создал писатель и художник Вадим Лесняк, автор цикла "Риола" http://samlib.ru/l/lesnjak_w_a/ за что ему большое спасибо!!!

   Акула пера в мире Файролла-12
  
   Квадратура круга
   Том 2
  
   Я снова бегу неизвестно куда,
   Я просто бегу, как по склону вода.
   Ты меня спросишь - в чем твой секрет?
   Поверь - никакого секрета нет.
   Максим Леонидов
  
  
   Глава первая
   из которой следует, что лучшее враг хорошего
  
  - Ииииии - вздрогнули! - нетрезво, а потому невероятно бодро и крайне жизнеутверждающе проорал обычно флегматичный Петрович - За Ксению - снова и снова!
  Ух ты! Никак он на нее глаз положил? Зря. Тут Петровичу ничегошеньки не светит. Не любит собранная и целеустремленная Ксюша творческих личностей вроде него. Они не монтируются с ее видением жизни.
  Хотя... Водка и не такие крепости брала, а наша тихоня впервые на моей памяти сегодня не отстает от коллектива, раз за разом выпивая с ним. Вон как разрумянилась! Так что - удачной охоты тебе, брат!
  Рюмки звякнули, секундная тишина и снова зашумело наше маленькое братство. Как водится, на подобных мероприятиях после третьей пустой бутылки говорили все и сразу, не особо слушая друг друга. А нет, даже четвертой, вон Стройников со словами: 'Покойника под стол' убрал еще один опустевший 'флакон'.
  А вот я особо не пил. И настроения не было, да и дел завтра полно. Причем в перспективе просвета не предвидится, поскольку мне самому неясно, за что хвататься в первую очередь. Важно все. Вот вообще - все. А времени почти нет.
  Хотя комбинацию с присягой кланов Тиамат я провернул, конечно, лихо. Нет повода не гордиться собой. Народ был впечатлен! Даже матерые главы кланов - и те прониклись, о чем и сообщили мне после завершения мероприятия. Причем, что удивительно, все собрались около меня, а не Гедрона, что было бы правильней. Старший у нас он, а не я.
  - Впечатляет - сообщила мне Айболитка, и стоящие за ее спиной функционеры 'Вербум Сап' согласно закивали - Думаю, мы приняли правильное решение.
  - Время покажет - уклончиво ответил я - В том смысле, что все только начинается. Но - да, в плане божественного покровительства мы если и не на первом месте, то не на последнем точно.
  - Большинство топ-кланов еще не сделали свой выбор - заметил Гедрон - Прикидывают пока, кто из богов им больше выгоды принесет. И я их понимаю, ошибиться нельзя. Это отдельный игрок если что за денежку может веру сменить, сумма хоть и не сильно скромная, но подъемная. А вот клан - фигушки. Там такая цифра вырисовывается, что легче расформироваться и новый клан создать. Дешевле выйдет.
  - Я слышал, что Сайрус из 'Меча и посоха' был первым, кто присягнул на верность богам - добавил Глен, поправив свой щегольской плащ - Те не успели с небес спуститься, а он тут как тут, и сразу Лилит клятву дал. У меня одна эльфиечка у него в клане играет, она и рассказала.
  - Интересно, а какие-то особые плюшки первому принесшему богам клятву полагаются? - задумчиво спросила Гливея - По идее - должны быть.
  - Думаю, помимо обычной награды еще титул и какой-нибудь памятный знак каждому из игроков презентовали. Плюс незначительный бонус клану, вроде пары сотен единиц к здоровью каждому из его членов - предположил я - Баланс есть баланс, за подобные вещи атомную бомбу не дарят.
  - По этому поводу она мне ничего не рассказывала - отозвался Глен - Но 'мечи' клан хоть и маленький, но сильно себе на уме, болтунов там не любят.
  - Сайрус такой - подтвердил Гедрон - Ладно, люди, мы молодцы, но, наверное, надо разбегаться помаленьку. Вам завтра на работу, мне... Тоже, в каком-то смысле.
  - Если не секрет? - заинтересовался Вольный - Не подумай неправильно, просто фраза прозвучала довольно интригующе.
  - Замок я возвожу - махнул рукой в сторону реки Старый - Основная рабочая сила - гоблины. Если за ними не следить, то вместо крепких стен, подвесного моста и башенок флагами котлован образуется, заполненный объедками. Боги, сколько же они жрут! Я на одном котловом питании для этих проглотов скоро разорюсь.
  - Вот поэтому мы и не спешим ничего строить! - с довольным видом сообщила всем Айболитка.
  - А придется - хмыкнул я - Земли у вас теперь есть, так что будьте любезны, обеспечьте их защиту.
  - Это новость! - в один голос сказали сразу несколько человек, не входящих, естественно, в клан 'Вербум Сап'. Последние-то уже были в курсе, я им все до церемонии рассказал.
  - Не спорю - удовлетворенно подтвердил я.
  Ну да, люблю я иногда ошарашить окружающих горячей новостью, а после тщеславно купаться в лучах сомнительной славы. Но я кто? Журналист. Это моя профессия.
  - Мне бы мог и раньше сказать - пожурил меня Старый - Мы теперь как один кулак.
  - Он даже меня в известность не поставил - фыркнула Кролина - О чем ты? Хейген это кулек секретов, которые известны всем, кроме тех, кому их следовало бы знать.
  - Хорошо сказано - уважительно произнесла Айболитка - Спиши слова!
  - Нафига? - пожала плечами Кро - Повертишься в нашей компании, сама не хуже начнешь выражаться. Сначала, правда, штрафов за нецензурную брань нахватаешь, но потом приспособишься.
  - Какие печальные перспективы! - весело хохотнул Раша, но после, глянув на мрачное лицо девушки призадумался.
  - Вот! О перспективах! - перехватил инициативу я - Народ, храм надо строить. Вооон там, у реки.
  - Зачем нужна река, если на ее берегу не стоит храм? - нараспев произнесла Гливея - И?
  - Ну, мы с Гедроном уже обсуждали этот вопрос - я потыкал пальцем в сторону Старого - Надо скидываться. Понимаю, что выглядит некрасиво, вы только-только пришли, а тут мы с требованием раскрыть кошелек. Но - надо. Вот той красавице с небес надо. Так сказать - всем на свете нужен дом. Опять же - бартер, мы ей храм, она нам кучу всякого-разного. А если всех опередим, и первыми воздвигнем дом для богини, то все совсем красиво станет.
  - Про это я читал - басовито сообщил нам Вольный - В форуме куча обсуждений данной темы есть. Но, если не ошибаюсь, там все не так просто. Построить храм - это самое легкое, это просто деньги и мастера. В его основание должен быть положен первокирпич, еще от того, доисходного здания. А с ними серьезная проблема. Их тупо нигде нет.
  - В Файролле есть все - мило улыбнулся я - Просто нужно немного поискать.
  - Ты, я так понимаю, и станешь этим заниматься? - уточнила Айболитка, дождалась моего кивка, и деловито сообщила - Само собой мы в доле. Гедрон, напиши мне сколько надо денег.
  Гливея окинула ее задумчивым взглядом, но говорить ничего не стала. Промолчала.
  - И еще один вопрос - подняла руку Кро - Насущный, хотя, возможно, и немного бесцеремонный. Люди, данный состав кланов окончателен?
  - Сейчас немного не понял - потер лоб Раша.
  - Будем ли мы еще расширяться? - пояснила девушка - Или все, есть только четыре клана в землях Пограничья, и этого хватит?
  - Не назвал бы данную реплику насущной, но некая рациональность в ней есть - медленно проговорил Старый.
  - Наше мнение не может быть решающим, хотя бы потому что мы свежеприбывшие - заявила Айболитка - Но право голоса у нас теперь есть, и я его использую. Мы против еще кого-то. Для обороны локации от внешнего противник народу у нас достаточно, особенно с учетом того, что на нашей стороне НПС. Ну, если только это не будет орда Темного Властелина или пара-тройка топовых кланов, которые решат смешать нас с пылью. В этом случае все равно особо ничего не светит. А вот в плане разобщенности после расширения состава проблем не избежать. Сейчас мы можем договориться, потому что нас мало. Станет много и начнется обычная сутолока - фракции, перешептывание по углам, дружба одних против других... Нам все это не нужно.
  - Поддерживаю - немедленно отозвался я - Эти забавы жрут кучу времени и нервов.
  - За - поднял руку Глен.
  - Пусть будет так - подытожил Гедрон - Я бы мог поспорить, но не стану.
  - 'Союз четырех' - мрачно-заговорчески прошипел Раша и скорчил загадочную гримаску - Ууууу!
  - Вон, видишь над гномами летает существо в юбочке, а те в нее топоры кидают? - дернула его за рукав чуть погрустневшая Кролина - Это Трень-Брень. Я так думаю, что ты и она - разлученные в детстве брат и сестра. Тебе непременно с ней надо познакомиться.
  Гедрон и Глен ухмыльнулись, переглянувшись. Ну да, они-то наше проклятие хорошо знали. А новенькие - нет.
  - Они же в нее попасть могут? - сердобольно охнула Айболитка.
  - Ну да! - с надеждой произнес Гедрон - В этом весь смысл!
  - Да фигу с два - вздохнул Глен - Ее и из пушки не убьешь. Хейген, ты в курсе, что эта чумичка недавно с парочкой моих обалдуев в 'орлянку' играла? И в результате обобрала как липок обоих. Ну, деньги там, оружие, цацки - ладно. Но они ей и плащи клановые продули. Пусть она хоть их вернет!
  - Садиться с феей играть в азартные игры, рассчитывая на свои силы - это как верить в то, что доживешь в России до достойной пенсии - рассмеялась Кролина - В теории - возможно, на практике - практически невыполнимо.
  - Если она их не сменяла на какой-нибудь хлам - вернем - пообещал я - А ты своих предупреди, чтобы не верили этой егозе.
  - Уже - потер кулак Глен - Не сомневайся.
  - У нее небось монета была зачарованная - предположил Раша, с интересом слушавший беседу - Я такие видел в одном мейконговском катране. Там...
  - Точно вы родня - сообщила ему Айболитка - Сомнений никаких нет.
  - Ладно, по составу решили - подытожил Гедрон - Но это только первый вопрос. Есть другие и много. Но, думаю, их мы обсудим не здесь и не сейчас. В воскресенье встретимся и пообщаемся. Хейген, организовать залу какую-нибудь во дворце реально? Хорошая нейтральная территория, для круглого стола - самое то.
  - Не вопрос - тут же ответил я - Договоримся. Кро?
  - Сделаю - буркнула девушка.
  - Да, если меня не будет, то именно Кролина будет представлять интересы нашего клана - сразу добавил я - И в воскресенье, и вообще.
  Собственно, на этом деловая часть закончилась, а вскоре народ начал потихоньку расходиться.
  Лично я посмотрел еще минут пять на то, как Трень-Брень уворачивается от гномьих топоров и покинул игру.
  О чем, кстати, почти сразу и пожалел. Там было спокойней, чем в реальной жизни.
  Такой ругани, как та, что меня встретила вне игры, я не слышал давно. Но не это главное. Я даже не подозревал, что Вика такие слова знает. Ясно, что она не девочка-одуванчик, но все же...
  Причем весь этот текст она выдавала в телефонную трубку, почти крича и с невероятно злобным выражением лица.
  Одно хорошо - я попал на самый финал. Вика выпалила еще одну матерную тираду, закончила ее фразой: 'Чтоб ты сдохла', и метнула телефон в стену.
  Тот жалобно хрустнул, и упал на пол уже в виде трех отдельных частей.
   - Ужинать будешь? - поинтересовалась у меня девушка совершенно нормальным тоном - Я разогрею.
  - Буду - опасливо ответил я, выбираясь из капсулы - Слушай, а это что сейчас было?
  - Не 'что', а 'кто'. Сестрица моя - охотно отозвалась Вика и пнула ногой обломки телефона - Сучка драная, из-за нее хорошую вещь разбила. Иди, руки мой.
  - Сестрица? - насторожился я, ибо повод для беспокойства имелся - Чего хотела?
  - Поди пойми - передернула плечами девушка - Орала что-то невнятное, как всегда винила всех во всем, под конец угрожать начала.
  - Тебе? - уточнил я.
  - Всем - развела руки в стороны Вика - Всему миру. Ну, и нам с тобой в том числе. Мол, у нее есть новые друзья, которые дадут трендюлей всем, кто встал на ее пути или, того хуже, позволил себе ее, любимую, обидеть.
  Новые друзья. Как интересно. И, надеюсь, интересно не только мне, но и еще кое-кому. Такую родню грех не сдать кому следует. А еще лучше такую родню изолировать в места, где на дверях ручек нет и стены мягким войлоком обшиты.
  - Причем тебя она особо упоминала - Вика подобрала останки телефона - И исключительно в крепких выражениях. Слушай, вот чего она такая завистливая? Ну да, старая дева, ну да, не красавица. Так порадуйся за сестру, за то, что у нее, в отличии от тебя сложилось. Нет! Надо все обгадить, обхаять! Что за натура? Ух, Киф, как она тебя не любит.
  - Что тоже достижение - потер загривок я - Не зря жизнь прожил.
  - Это да - признала Вика - Чего встал? Ужинать пора! Марш в руки мыть - и за стол!
  Ее сестрицу я слил Азову тем же вечером. Илья Павлович внимательно выслушал меня, привычно похмыкал в трубку, и велел особо голову себе не забивать. Мол - все под контролем. Собственно, после этого я и начал немного нервничать. Знаю я его 'все под контролем'. Когда он так говорит, меня либо по почкам бьют, либо гоняют как зайца по кустам. Москва - город больших возможностей, у нас что угодно купить можно, даже атомную бомбу. А уж снайперскую винтовку - вообще как делать нечего, были бы деньги. 'Бам' - и мои мозги уже на мостовой. Или на стене. Невеселая перспектива. А это учительница, ей трудолюбия, изобретательности и упорства в достижении цели не занимать. Учителя и врачи - люди из металла особой закалки. Они бюджетники, они ничего уже не боятся.
  И что это за 'новые друзья'? Кто они?
  Но 'проставу' Ксюши пропустить было нельзя. Это святое. Да и вообще у меня впереди других праздников не предвидится. Головной боли - хоть отбавляй, а хорошего - фигу с два.
  - Айда в боулинг - предложила вдруг громко Таша, обозревая разоренный стол - Там весело, там пиццу можно заказать. И колечки кальмаровые.
  - Шары катать! - заорал Стройников, вскочил на ноги и вильнул бедрами, уперев руки в бока - Я еду!
  - Мы тоже - лукаво подвигав бровями, сообщил всем Петрович, подбираясь поближе к Ксюше - Да?
  - Да - немного испуганно подтвердила бедняжка, прикидывая, куда бы ей улизнуть - Вика, вы же с Харитоном Юрьевичем с нами отправитесь? Ну, правда же?
  Это был далеко не вопрос. Это, скорее, была мольба.
  - А как же - обреченно подтвердила Вика, которую явно не очень прельщало продолжение банкета. Но долг верной подруги не оставлял возможности для маневра, все ж таки они из одной стаи - Поехали.
  - Надо на команды делиться - немедленно сообщила всем Шелестова - Чур, я в одной с нашим дражайшим шефом. Там, где он - там победа!
  Вот ведь хорошие слова вроде, но интонация, интонация... Глумливая донельзя! Мало того - она меня еще и за плечи обняла, несомненно провоцируя Вику.
  К чести последней, та не взвилась под потолок и не устроила скандал. Она сделала вид, что ничего не заметила.
  - Чего это ты с ним в одной команде? - возмутилась Мариэтта - Может, я тоже в нее хочу.
  - Прогиб засчитан - подытожила Таша - Так мы едем или нет? И, кстати - в какой из боулингов? Надо же позвонить, уточнить - есть свободные дорожки или нет? Сегодня пятница-развратница, если кто забыл, не мы одни такие умные. Решайте уже, время-то идет.
  После недолгого спора, наконец определились с местом, причем в процессе беседы я уяснил тот факт, что мои подчиненные отменно изучили абсолютно все злачные места в округе, включая те, о которых мне, столько лет проработавшему тут, ничего известно не было. Как видно, не на все мероприятия нас с Викой зовут, не на все. Выпал я из движения. Вика - ладно, оно ей и не надо, это другого склада человек, но вот я... Не знаю отчего, но мне вдруг стало немного грустно. То ли старею, то ли еще чего. Причем вариант с 'еще чего' выглядит более реалистичным.
  Нам повезло, в одном из игровых клубов, которым сейчас нет счета, дорожка нашлась, причем, что приятно, находилось это место неподалеку от нас.
  - Плохая идея - сообщил мне Ватутин, узнав от меня новости о наших планах - Такие вещи надо заранее согласовывать, причем не со мной.
  Шелестова громко фыркнула и одарила меня взглядом класса: 'кое-кому пора на горшок и спать?'.
  - Надо - согласился с охранником я - Наверное. Но сегодня получилось так.
  - Не получилось - покачал головой Ватутин - Точнее - у вас с Викторией Евгеньевной не получилось. А эти господа и дамы могут направляться туда, куда собрались.
  - Вы делаете свою работу, это понятно - примирительно сообщил ему я - Но, согласитесь, в своем устремлении довести ее результат до идеала должны же быть какие-то границы? Мы с Викторией Евгеньевной не заключенные, не крепостные, у нас есть право на свою жизнь.
  - Вот-вот - поддержала меня Шелестова - Свободу Анджеле Девис!
  Охранники, стоящие за спиной Ватутина, нехорошо на нее посмотрели, но говорить ничего не стали.
  Остальные сотрудники благоразумно промолчали, но я просто физически ощутил, как наши души покидает легкость и атмосфера праздника. Еще пара минут, и никто никуда не поедет. Уйдет в никуда та радость, которая сподвигает людей одной веселой толпой мчаться в ночной город на поиски приключений и сомнительных утех. Обрести ее сложно, тут важно единство душ и правильное количество употребленных внутрь горячительных напитков, а вот утратить - как нечего делать.
  - Не хочу ругаться - вздохнув, сообщил я Ватутину - Правда, не хочу. У меня и так все в жизни скрутилось в огромный узел, не добавляйте в нее еще больше злобы, а? Поехали уже, пока настроение есть.
  - Трезвею - предупредил всех Петрович и потер щеки - Еще немного, и меня к родному очагу потянет.
  - Может, и в самом деле - ну его? - глянув на моего старого друга, вдруг оживилась Ксюша - Может - по домам?
  - Чего? - в один голос возмутились Стройников и Таша - Ксюха, хорош 'заднего' включать!
  - В самом деле - вдруг подключилась к разговору Вика - Мы же не в притон направляемся. Это клуб, приличное место. И вы с нами пойдете внутрь, мы не у входа вас оставим.
  Черт, это все смотрится практически унизительно. Мы, взрослые люди, должны упрашивать невесть кого, чтобы нам разрешили сходить отдохнуть. Все понимаю, но есть же какие-то пределы терпения?
  А самое пакостное, что взорвись я, начни орать и топать ногами, то происходящее примет совсем уж пакостный оттенок. Это будет похоже на истерику ребенка - безудержную, безостановочную и бесполезную. Я и так выгляжу сейчас не лучшим образом в глазах окружающих, к чему усугублять?
  Вот она, обратная сторона медали, вот цена всего того изобилия, что свалилось на меня за последний год, и которым я, заметим, толком даже не воспользовался. Какая цена? Моя жизнь. Не в смысле - 'возьми и умри'. Просто я и она, жизнь, в смысле, теперь существуем отдельно. Я - в четырех стенах, а она - за ними. Шаг влево, шаг вправо - и все, утыкаешься в забор. Или в шлагбаум. Коренастый такой шлагбаум, с пистолетом под мышкой и в дорогом костюме.
  - Хорошо - внезапно согласился Ватутин - Но если я говорю, что мы оттуда уезжаем, то вы встаете и выполняете мое пожелание.
  Очень хотелось его послать куда подальше. Жутко хотелось. Но - удержался, не стал. Приберег этот аргумент на потом. Наверняка в боулинге возможностей для этого будет предостаточно.
  Впрочем, все оказалось не так уж скверно. Игровой клуб оказался небольшим и тихим, дорожка нам досталась в самом углу, уютном и полутемном, охрану это более чем устроило, и она нас не беспокоила, расположившись чуть поодаль, но так, чтобы не мешать другим игрокам. Хотя - каким там игрокам? Только две дорожки занято и было - нами и еще одной компанией, в которой особенно выделялась высокая стройная блондинка, грациозно изгибавшаяся в тот момент, когда мяч отправлялся к кеглям.
  - Страйк! - заорала Шелестова, в последний момент решившая играть со мной не в одной команде, и изобразила некий диковатый танец - Третий, между прочим! Еще два - и получу бейсболку от заведения! Ох, как я крута!
  - Проигрываем, однако - проворчал Жилин - Вот ведь зараза какая эта Ленка!
  Это да. Громили нашу команду по очкам, громили. Можно было бы все списать на Вику, которая на редкость неудачно сбивала кегли, но я и сам чудес меткости не демонстрировал. Если бы не Серега, который раз за разом сокращал счет - позора не избежать.
  - А ну-ка, катну по-стариковски - подмигнул Ксюше вновь захмелевший Петрович - Ииии-эх!
  Бедняжка, окончательно перепуганная все более и более усиливающимся прессингом со стороны обычно флегматичного художника, испуганно моргнула обеими глазами, и прижалась к Вике, в которой видела главную свою защитницу.
  А на позицию тем временем выбралась Таша, она усиленно шевелила пальцами и придирчиво выбирала шар.
  - Пицца - сообщил мне мужчина в форме клуба, ставя на столик поднос - С пепперони, маслинами и ветчиной.
  - Спасибо - оживился я - Прямо как я люблю!
  - Само собой - заверил меня служащий клуба - Для вас и готовили, Харитон Юрьевич. Хотя я лично не рекомендовал бы вам на нее сильно налегать. Это ведь безумное количество холестерина и такой удар по печени, а она у вас и так в не лучшей форме.
  Голос. Я знаю этот голос. Хотя, о чем я... По одной фразе можно догадаться, кто именно напялил на себя форму сотрудника.
  Ну, и где этот хваленый Ватутин? Если бы Ерема хотел меня убить, я бы уже получил нож в ту же самую печень. Делов-то в этом полумраке, никто и не заметит. Вика вон Ксюшу успокаивает, а остальные обсуждают как лихо Петрович все кегли кроме одной свалил.
  - Я просто поговорить - нагнулся ко мне Ерема - И не более. Тем более, что есть о чем.
  - В сторону отошел - раздался голос Ватутина, и щелчок, означающий что пистолет снят с предохранителя.
  - Вот почему никогда без этой ненужной никому постановочной шелухи наше с вами общение не обходится? - печально поинтересовался у меня Ерема - Всякий раз Голливуд какой-то получается!
  Он стянул с головы бейсболку, сделал пару шагов в сторону и уставился на моего телохранителя.
  - Ну вот, отошел. И чего?
  И ничего. К затылку Ватутина прислонила дуло пистолета та самая блондинка, которая минутой ранее занималась тем же, чем и мы - сбивала кегли. Ловко так, технично прислонила. Мало того - эротично шепнула ему на ушко, чтобы тот отдал ей оружие. И молодые люди, составлявшие ей компанию, времени зря не теряли, наставив пистолеты на подчиненных моего телохранителя.
  Мои спутники поняли, что происходит что-то не то, но что именно пока не сообразили. Впрочем - вру.
  Вика издала мученический то ли вздох, то ли стон, и критически осмотрела каблуки на сапогах.
  Лицо Жилина приобрело немного равнодушное выражение, а рука скользнула за спину.
  А Таша стала бледной, как смерть, и избегала смотреть в мою сторону.
  Сдала она меня, стало быть. Ну да, все верно. И идея ее, и реализация. А еще наша малышка выходила за дверь, когда звонила в клуб и резервировала дорожку. Мол - шумно очень, ничего не слышно.
  Но я на нее не зол. А с чего бы? У каждого своя цель, у каждого своя жизнь. Ей стыдно, что уже немало.
  Интересно, она вообще понимает, в какую игру ввязалась и чем это все может для нее лично кончится? Надеюсь, что да.
  - Просто поговорить - повторил Ерема, но уже для Ватутина - Вы ведь знаете, кто я? Значит в курсе, что пальба, кровопускание и прочая экзотика не входит в наши правила. Мы немного с господином Никифоровым поболтаем - и все. Харитон Юрьевич, вон там, у первой дорожки есть пустой столик, может - переместимся туда, а?
  - Почему нет? - пожал плечами я - Только пиццу захвачу.
  - Само собой - покивал Ерема и сказал моим друзьям - А вы играйте, играйте. Время оплачено, оно идет.
  Таша немедленно, с каким-то просто остервенением буквально швырнула мяч, да так, что тот аж пару раз подпрыгнул на дорожке.
  - Перво-наперво хочу сказать вам, Харитон Юрьевич, что предложений о сотрудничестве с нами более не последует - немного церемонно произнес Ерема, едва мы уселись за столик - Все, время ушло. Теперь в вас нет особой нужды.
  - Хм - с набитым ртом ответил ему я - А зачем тогда вот это все?
  - Предупредить - с готовностью отозвался Ерема - Предупредить!
  - О чем?
  - О том, что все должно быть по-честному.
  Бред какой-то. Эти странные ребята и до того связностью мысли не отличались, но теперь градус абсурда вообще зашкалил.
  - 'Все' - что? - осторожно уточнил я - Можно немного конкретики?
  - Можно - вместо Еремы ответил мне Валяев, появившийся как чертик из табакерки. Если точнее - вышедший из-за двери, на которой красовалась надпись: 'Лазерная перестрелка', которая находилась почти за самыми нашими спинами - Но не нужно. Иереемил, старая ты сволочь! Вот мы и встретились!
  
  
   Из двадцатого номера газеты 'Вестник Файролла':
  
   'От главного редактора'
   '...меняется карта Раттермарка. Времена перемен всегда для кого-то являлись бедой, а для кого-то шансом, который нельзя упустить. Перед лицом богов равны все - и ветеран сетевых баталий, и новичок, только вчера пришедший в этот мир. Все стоят на одной стартовой черте, и только от рвения и желания каждого из игроков зависит, каким будет то место под солнцем, что он займет в будущем. Приход богов - это новая точка отсчета. Да-да, грядущие битвы за веру изменят не только лицо континента, они обрушат основы того мироздания, которое до недавнего времени казалось незыблемым, ибо...'
  
   Из статьи 'Великая Река. Залив Ригон и Приречная пуща'
   ' ...чем кажется.
   Мягко плещущая о берег волна, золотой песок на отмелях - это только иллюзия. Несколько шагов в сторону, в Приречную пущу, находящуюся неподалеку от залива - и вас ждут такие приключения, которые вы не забудете долго. Там найдется все - волчьи стаи с хитрыми вожаками, развалины старинных замков, в подвалах которых таится древнее зло, разбойники и головорезы, тайные схроны черных орков, ждущих прихода Темного Властелина, капища колдунов, творящих свои жуткие ритуалы, огромные пауки, плетущие тенета в укромных уголках, куда не попадает ни одного солнечного луча. И, конечно, жуткий уникальный монстр, которого встретишь только в Приречной пуще - злобный кабан Ууун, которого, скорее следует назвать даже неведомым зверем, поскольку из кабаньего в нем только клыки да подхрюкивание. Время от времени его можно встретить на потаенных лесных тропах. И если такое случится - десять раз подумайте, прежде чем влезать с ним в драку.'
  
   Выдержки из рубрики 'Хроники Файролла. Новостная лента'
   'Гонки на колесницах.
   Война войной, а традиции забывать не следует.
   Клан 'Гурион' объявляет, что ежегодные весенние гонки на колесницах состоятся непременно, несмотря на все то, что происходит в данный момент на Континенте. Как обычно, в третью субботу марта, в десять часов утра по Москве, на лугу близ города Рагун, что в Западной марке, 'Гурион' ждет всех, кто любит скорость, экстрим и не боится смерти.
   Как и всегда, колесницы должны быть запряжены не более чем двумя лошадьми, а длина колесных ножей не должна превышать принятые стандарты.
   Главный приз - эксклюзивная колесница, сделанная на заказ у лучших подгорных мастеров. Второй такой в Файролле нет и не будет.
   Согласитесь, оно того стоит?'
   'Клан 'Буревестники' уведомляет всех о кадровых перестановках в руководстве. Элина Мудрая, руководившая кланом со времен его создания, покинула данный пост. Разумеется, по собственному желанию.
  Отныне и навек главой клана 'Буревестники' становится игрок 'Железный Дровосек'. Он доказал свою преданность клану, пройдя с ним через множество боев и невзгод, потому достоин оказанной ему чести так, как никто другой.
   Все договоренности, заключенные от имени клана 'Буревестники' ранее, остаются в силе.'
  
   'Новости с Равенхольма.
   Великий бог Орт Пламенный оказал высокую честь клану 'Первопроходцы', явившись во всем своем блеске на их празднование, устроенное по поводу прохождения 'Логова Сварры', одного из самых трудных инстансов, которые сейчас существуют на новом континенте. Бог одарил лидеров клана памятными подарками, а особо отличившихся игроков эпическим оружием и доспехами.
   Эх, были бы все боги такие, как этот!
  Орт хоть и суров, но справедлив!'
  
   Реклама
   'Бум! Грох! Шмяк! Шлеп!
   Замучали пикси? Они незваными гостями нагрянули в ваш клановый дом и теперь живут там, как хозяева?
   Есть выход! И это - 'Пиксефобы'! Мы лучшие в своем деле!
   Крылатой напасти - не жить! Уж поверьте!
   В стоимость услуги входит изгнание вредителей, вскрытие их захоронок и возвращение украденных вещей хозяевам, утилизация мусора, последующая уборка дома.
   Да, дорого! Но что ценнее - клановый дом и ваши нервы, или какое-то там игровое золото?'
  
   'В следующем номере'
   Спецвыпуск! 'Боги. Кто они?'
   'Витар. Герой или злодей?
   'Легенды прошлого. Как уходили боги'
   'Лилит. Симфония страсти'
   'Истинное золото. Черный рынок предметов с божественной энергией'
  
  
   Глава вторая
   утверждающая, что хаос - он везде
  
  И снова раздались щелчки, свидетельствующие о том, что оружие снято с предохранителя. Ситуация поменялась - теперь под прицелом оказались красотка, наставившая пистолет на Ватутина, и ее спутники.
  Интересно, а тут кроме нас, журналистов, и сотрудников игрового клуба, которые ошеломленно смотрели на происходящее, есть просто посетители? Видимо, нет. Хотя мне сразу показалось странным, что вокруг игровых автоматов не клубится детвора, вышибая ленточки билетов, которые потом можно обменять на плюшевые игрушки. Но тогда я рассудил, что дело в достаточно позднем времени.
  Нет, не в нем. Ошибся я.
  - Что за нах?! - громко взвизгнула Мариэтта, глядя на людей, застывших друг напротив друга с пистолетами в руках.
  - Согласен - подтвердил Петрович, плюнувший на условности, и сунувший сигарету в рот - Ладно раньше, лет двадцать назад, тогда всякое случалось. Но сейчас, в центре Москвы? Мракобесие какое-то!
  Что любопытно - их никто не обрывал, люди с оружием просто стояли и держали друг друга на прицеле.
  - А мне кажется, что мы герои фильма! - весело сообщила всем Шелестова - Это же классика жанра! Шеф, как считаете, если я сейчас стакан ахну о пол, они друг друга перестреляют?
  Она опустошила вышеупомянутый стакан, в котором плескались ром с колой, и явно нацелилась сделать задуманное.
  - Хрен знает - задумчиво ответил я, не сводя глаз с Еремы и Валяева, застывших друг напротив друга, и вроде как игравших в 'моргалочку' - Но ты пока погоди. Тебе-то что, ты и так с пулей в голове живешь. А вот остальные нет.
  - Ты меня не тронешь - натянув на лицо улыбку, первым нарушил молчание Ерема - Договор есть договор.
  - Когда я их придерживался? - весело и безмятежно ответил ему Валяев, стягивая с плеч жилет, опутанный проводами, котором он славно провел время в зале с лазерными 'пострелушками' - И потом - любое соглашение заключается исключительно для того, чтобы быть нарушенным. Так или иначе, в том или ином виде. Так было, есть и будет. Тебе ли этого не знать, мой закадычный враг?
  - Не здесь и не сейчас - упрямо сказал Ерема - Наши слуги - да, они могут убить друг друга. Но не мы с тобой. Тем более что победителя в этой схватке не будет, тому, кто останется стоять на ногах, не дожить до завтрашнего дня. Таковы правила.
  - Интересно, мы тоже слуги? - вдруг спросила Шелестова - Шеф, как думаете?
  Собеседники дружно глянули на девушку, та, заметив это, грациозно подбоченилась.
  - Какая языкастая - заметил Ерема.
  - Валькирия - причмокнул Валяев, щелкнул пальцами, Жилин мигом схомутал Елену и утащил ее на диван, приговаривая: 'Не лезь в чужие дела, целее будешь' - Но мы отвлеклись. Ты говоришь 'договор'. Хорошо, пусть так. Но что ты тогда делаешь здесь, близ нашего человека? Почему ранее угрожал его жизни? Почему создавал для него такие ситуации, в которых он рисковал головой, не сказать больше? Разве это в рамках правил?
  - Не вижу никаких противоречий - Ерема снова улыбнулся - Лично я не делал ему никаких предложений, не принуждал к сотрудничеству, не заставлял лгать или предавать. Харитон Юрьевич, ведь не было такого?
  - Лично вы - нет - признал я - Но вот ваш патрон...
  - А за него я ответственность не несу - перебил меня он.
  - Схоласт - с омерзением произнес Валяев - Причем недоделанный. Все твои речи шиты белыми нитками наживую, и я бы мог...
  - Мог, но не станешь - с удовлетворением подытожил Ерема - Ты не посмеешь пойти против своего господина, и я это знаю. В том и состоит наше главное отличие. Если я верю в свою правоту, то иду до конца, не взирая на то, что мне может грозить. А ты всегда размахиваешь руками и сыплешь словами, но в последний момент просчитываешь ситуацию, гадая, не грозит ли она тебе какими бедствиями. Как тогда, в Рокруа, когда ты...
  - Заткнись! - прорычал Валяев - Или я изменю своим правилам, клянусь семью вратами и семью ключами.
  - И то - покладисто согласился Ерема - Не стоит беспокоить спящих в гробницах, как говаривали в Вавилоне. Думаю, мы закончили нашу с тобой беседу. А теперь - изыди, мне надо поговорить вот с этим человеком. Это мое право, и я им воспользуюсь. И отзови своих псов, они пугают друзей господина Никифорова.
  - Не раньше, чем это сделаешь ты - упрямо прорычал Валяев - Ну же, пусть первый шаг будет твоим. Тем более, что так у вас принято.
  - Почему нет? - не стал спорить Ерема.
  А ведь в этой ситуации он выглядит более выигрышно, чем мой работодатель. Тот только суетится и обещает, но не более того. Ерема же харизматичен, не отнять.
  При этом бесят меня они оба. Глаза бы мои их не видели.
  Красивая девушка картинно поставила пистолет на предохранитель, текучим жестом убрала его под мышку, где он был совершенно незаметен, и взялась за шар. Ее спутники последовали ее примеру, снова расхватав свои стаканы.
  - Стрелять не станут - задушенно сообщила с дивана Шелестова - Не быть нам героями криминальной хроники.
  - И шут с ней - подала голос Вика - Зато и в прозекторской прописываться не придется. Уже неплохо.
  - Я там как-то раз побывала - пискнула Таша - Там холодно и формалином пахнет. Меня потом стошнило!
  - Тебя стошнило от того, что ты ешь восемь раз на дню - резонно возразил ей Жилин.
  - Истинно так - подтвердил Петрович - А пепельницу можно попросить?
  - Теперь я понимаю, почему ты на работу раз в три дня ездишь. Эту трескотню больше получаса выдержать невозможно - неожиданно спокойно сообщил мне Валяев - Но, с другой стороны, с такими друзьями не скучно.
  - Что да - то да - признал я - И когда мы в конце концов окажемся все в одной палате, то тогда и наступит конец света.
  - Вынужден вас расстроить, конца света не будет - развел руки в стороны Ерема - Это убыточное предприятие. Совершенно нерентабельное. Причем для абсолютно всех заинтересованных лиц.
  Валяев рассмеялся, но глаза у него при этом были такие, что у меня мороз по коже прошел. Наверное, так смотрит кобра перед атакой - холодно, расчётливо, заранее получая удовольствие от предстоящего убийства.
   - Шутка - хлопнул в ладоши Ерема - Конечно, это шутка. Кто знает промысел высших сил? Никто. Не дано нам, смертным, постичь планы и мудрость тех, кто создал этот мир.
  - Зато мы, смертные, придумали атомную бомбу - усмехнулся я - Две-три почти синхронно нажатые красные кнопки, и лет через двадцать до промысла высших сил уже никому не будет дела, кроме, разве что, тараканов. Остальные все вымрут. Кто от радиации, кто от ран, кто от голода. А остальных добьёт ядерная зима.
  - Ты назвал меня 'схоластом'? - почти весело спросил у Валяева Ерема - Ну-ну.
  - У тебя пять минут - буркнул тот - Киф, жду тебя у входа.
  - Не жди - отозвался я - У нас мероприятие и незаконченный турнир. Доиграю - приедем. Не дело ребят бросать.
  - Охота тебе на их вопросы отвечать? - передернул плечами Валяев - Задолбают ведь.
  - Лучше здесь и теперь, чем они потом всякой ерунды напридумывают - привстав, негромко объяснил ему я - Дешевле выйдет.
  - Тебе видней - отмахнулся он - Как приедешь - ко мне зайди. Лишнего не болтай.
  И, повернувшись на каблуках, он покинул клуб, за ним потянулись и те, кто раньше изображал посетителей.
  А быстро он среагировал на сигнал Ватутина. Ерема - ладно, у него все было спланировано. Не удивлюсь даже, что и этот клуб почти пуст был неспроста. Но скорость Валяева впечатляет. Что там времени было? Всего ничего.
  В словесном единоборстве победил Ерема, но моего нанимателя все равно есть за что уважать. Гад он, конечно, но иногда бывает очень крут.
  - Так что вам нужно? - осведомился я, как только Валяев покинул зал.
  - Мне? - Ерема поморщился, глянув на недоеденный кусок пиццы - Ничего особенного. Просто хотел дать один совет.
  И он замолчал, постукивая пальцами по столу.
  - Лен - крикнул я - Ты права. Мы во второсортном голливудском фильме. Причем в стиле 'нуар'.
  - Тогда нам надо заказать мартини - откликнулась Шелестова - Такой сухой, что его грызть придется. В тех фильмах все пили мартини, слушали свинг и носили длинные светлые плащи. У вас есть такой? Если нет, то я у папки могу один спереть.
  - Смешно - признал Ерема - Итак - совет. В самом скором времени может случиться так, что вам придется делать выбор. И вот тогда доверьтесь сердцу. Не разуму, не страху, не расчету, а сердцу. Тогда, быть может, у вас будет шанс выйти из воды если не сухим, то хотя бы чуть подмоченным.
  - Я таких советов очень много могу дать - мне стало смешно - Например - носи зимой под портками 'трикошку', а то все отморозишь. Он тоже подходит почти на все случаи жизни. Уважаемый, вся наша жизнь - выбор. От первого писка до последнего вздоха. Иногда мне кажется, что именно в этом смысл человеческого существования. Если бы жизнь всякий день не ставила задачи, которые надо решать, то наши далекие предки с веток бы не спустились. За ненадобностью.
  - Я сказал, а вы думайте - Ерема встал из-за стола - Все скоро кончится, так или иначе. Вы неплохой человек, Харитон. Неплохой, хоть и хотите казаться хуже, чем есть. Потому я и сказал то, что вы услышали. Но решать, по какой дороге идти, придется только вам.
  - Чума на вас - отмахнулся я - Снова сказано все - и ничего. В этой связи у меня возникает вопрос - зачем понадобилось то, что вы тут устроили? Только чтобы сообщить мне несколько общих фраз? Или цель была другая?
  - Времена меняются - изогнул левую бровь - Господин Никифоров сказал вслух то, что раньше всегда оставлял при себе. С чего бы?
  - Надоели вы мне все - искренне ответил я - Ужас как. Прощайте, Ерема. Я лучше пойду к своим друзьям и выпью. Правда, кое-кто из этих друзей, сидевших недавно со мной за одним столом, оказался предателем, но ведь такое иногда случается, не так ли? Да и последствия этого не такие уж катастрофичные оказались.
  - Предательство - тонкая материя - очень серьезно сообщил мне Ерема - Прежде, чем судить того или иного человека, всегда надо узнать цену, которую он взял за сие деяние. Возможно, он не так и виновен, как может показаться. Да и само предательство не всегда зло, иногда оно принимает черты благодеяния.
  - Вот поэтому я с ними, а не с вами - отодвинув стул, я тоже встал на ноги - Слишком размыты у вас границы понятий, которые не требуют многостраничных толкований. Чересчур. Я сам не эталон добра и света, но все же считаю, что есть вещи, которые нельзя классифицировать, поскольку они всегда являются именно тем, чем являются. Понять их потом можно, простить тоже, мы все не агнцы, но это не отменяет самого деяния. Та, что служит вам, меня предала. Называйте вещи своими именами.
  Ерема грустно вздохнул, безнадежно махнул рукой и побрел к выходу. За ним поспешили молодые люди, так и не доиграв партию.
  А я пошел к своим коллегам.
  - Что это было? - наконец-то проморгалась Ксюша - А?
  - Постановочное шоу - сделав предельно честное лицо, выпалил я - В честь твоего нового назначения.
  - Мне понятно только одно - рассудительно заметил Стройников - Мы увидели небольшой кусочек той жизни нашего шефа, которая проходит вне редакции. И увиденное впечатляет.
  - Не дай тебе бог, Гена, оказаться в той жизни - Вика набулькала в стакан белого рома на два пальца и, даже не смешивая его с колой, жахнула одним глотком - Уж поверь.
  Я же смотрел на Ташу. Мне было очень интересно - захочет она мне хоть что-то сказать, или нет.
  Захотела. Не сразу, только после того, как улеглись страсти, пара бутылок показала дно и шары снова загромыхали по желобам.
  - Мне уволиться? - тихонько спросила она у меня, улучив момент - Я знаю, что вы знаете.
  - Самое забавное, что я отчего-то на тебя не злюсь. По идее - должен. Даже, наверное, обязан. Но вот нет желания тебя в порошок стирать за сделанное. Так что оставайся. Все равно свято место пусто не будет, вместо тебя еще кого-то подсунут.
  Ради правды, я-то немногим лучше ее, если покопаться в прошлом. Тоже всякого разного за душой полно. Ну да, Ереме я сказал другое, но там ситуация диктовала. Всякое лыко хорошо в строку, как гласит народная мудрость. А жизнь - она и в самом деле по-разному поворачивается, нельзя все одной меркой мерять.
  Таша опустила голову и засопела, напоминая ребенка, уличенного в незаконном поедании запретного варенья. Не знаю - искреннее это было раскаяние или просто она обозначила его наличие.
  - Мне пришлось - пробубнила она - И тогда, и сегодня. Просто там все так запуталось, все так сложно. Они за горло взяли и держат.
  - Это да - признал я - У меня не проще ситуация. Может, потому такое решение и принял.
  - Но я никогда ничего плохого ни вам, ни ребятам не желала - вскинула голову девушка - И они обещали! Правда, им веры нет, но лучше что-то, чем ничего.
  - Эх ты - я взъерошил волосы малышки - 'Они обещали'. Поверила. Кстати - хочешь, я на тебе женюсь? Правда, до свадьбы нам надо будет кое-что проверить, на предмет сочетаемости определенных факторов...
  - И несмешно, и старый вы - как всегда безапелляционно заявила Таша.
  - Вот ты зараза! - опешил я - Могла бы и соврать чего-нибудь.
  - Могла, но нафиг надо - девушка повела носом - О, новую порцию пиццы принесли! Мне пора!
  Может, они ее на еду подманили? Пообещали пожизненный повышенный рацион питания?
  Самое забавно, что как по мне, так вечер удался. И что еще смешнее - так же считали и остальные. Даже Вика - и та была довольна, в первую очередь тем, что на этот раз все обошлось без стрельбы и погонь.
  Хотя по дороге домой она, разумеется, кое-какие купоны на произошедшем состригла. Если точнее - потребовала, чтобы завтрашний день мы провели вместе. Ну, или его большую часть. Я, подумав, согласился. А почему нет? Тем более, что до разговора с Валяевым можно вообще обещать что угодно, поскольку кто-кто, а он запросто может все переиначить, и его слово в данной ситуации последним. Не станет моя спутница оспаривать его решения. Не тот у нее характер.
  Кто же знал, что до 'Радеона' Валяев не доедет. Ну, или наоборот, уже из него смоется. Проще говоря - не оказалось его на месте ни вечером, ни на следующий день утром. Причем не только его, но и Зимина, и Азова, и даже Костика. Как было сказано Елизой Валбетовной, до которой в итоге я добрался в поисках информации: 'Они все отбыли, и когда будут - неизвестно'.
   Врать не буду, чувства грусти у меня данный факт не вызвал. Нет - и слава богу. Разве что Костик, зараза очкастая, смылся не ко времени. На нем ведь лежит обязанность решения задачки со всеми неизвестными, той, что связана с храмом Ханнумана. Время идет, часики тикают, мне кирпичик для храма нужен.
  Но - нет и нет. Сие есть форс-мажор, то есть непредсказуемое событие, не зависящее от воли сторон. По крайней мере я точно ничего сделать не могу. Боюсь, даже в двери храма войти не получится, грохнут меня еще на ближних подходах к нему. И не пошлешь туда никого, хрен с кем Ханнуман общаться на столь щекотливые темы станет.
  Впрочем, у меня и так есть чем заняться. Например, повидаться с моей небесной покровительницей надо. Мне есть что ей сказать.
  Первое, что меня встретило после входа в игру - шум. Нет, в замке Лоссорнаха тишины сроду не бывало, особенно если учесть количество разного народа, что там постоянно отирается, но тут другое дело.
  Лязг, грохот, гвалт. Прямо не знаю с чем эту какофонию сравнить!
  И - народ. Толпы игроков, расхаживающих тут и там, с деловитым видом.
  Никак мы опять попали в список туристических достопримечательностей?
  Грррах, дзинь!
  Прямо в двух шагах от меня рубились на мечах два игрока. Один наш, Снуфф. Второй - незнакомый мне игрок с очень необычным клинком. Чего-чего, а катану я в игре еще ни разу вроде не видел. Или не помню, что видел.
  - Дело! - удовлетворенно сообщил Снуфф - О, командор! Очень кстати! Вот, новобранец. Парень что надо! В смысле - надо брать!
  - Здрасьте! - помахал мне рукой его недавний противник - Павел. То есть - Шеркон.
  - Здрасьте - еле удержавшись от рифмы 'забор покрасьте', отозвался я - Рад знакомству. Снуфф, а чего вообще тут происходит?
  - Столпотворение - удовлетворенно ответил воин - Еще вчера началось, как ролик о принятии присяги Тиамат в сеть ушел. Народ впечатлился, такого еще ни у кого не было и вот, к нам рванул. Особенно много темных рас. Покровительница-то наша не из светлых, вот они по родству душ к нам лыжи и навострили. А у нас лимит на принятие, потому Кро сказала, что каждую кандидатуру будет лично с тобой проговаривать. Мол - я сейчас укомплектуюсь, а потом ты придешь и орать станешь.
  - На нее поорешь - пробурчал я - Как же.
  - Командор, так как насчет Шеркона? - гнул свою линию Снуфф - Воин, восьмидесятый уровень. Впереди большие битвы! И потом - я за него ручаюсь. Лично.
  - Пришел? - над шумящей толпой взлетел выкрик Кролины - Где ты его видела? Беги, вцепись и не дай смыться!
  Все, сдали меня. Не успел я слинять. Беда!
  - Рекомендация Снуффа дорогого стоит, так что добро пожаловать в клан - протянул я руку Шеркону - У нас хлопотно, но весело.
  - Догадываюсь - широко улыбнулся парень - Мне такое нравится!
   А вакансий-то осталось всего-ничего, меньше двух десятков. Явно Кролинушка не всех решила со мной согласовывать. Вот, например, некто Рагнар. Я его не знаю и не помню. Не сомневаюсь, что человек это достойный, но тем не менее.
  - Пошли - подергала меня за руку Сайрин - Кролина зовет. Я сдуру брякнула, что тебя видела, ты извини.
  - Экая ты сегодня покладистая - удивился я - Тебя же обычно мирская суета не колышет.
  - Мне денежки нужны - вздохнула магесса - Много, на посох. Один жадина посох сетовый продает, но очень дорого, у меня столько нет. Даже половины нет. А у Кролины - есть. Вот, хожу, выпрашиваю, а она этим пользуется. Отрывается за прошлое. Я бы ее послала куда подальше, но очень уж посох хороший.
  - Дело нужное - посерьезнел я - Ты никуда не уходи, мы этот вопрос еще оговорим. Еще спроси у этого торговца вот что - не согласится ли он на бартер. Есть у меня некоторое количество дорогих финтифлюшек, которые я могу пустить на обмен. Да, еще предупреди его, что сделку будем проводить с помощью администрации. Только так и никак иначе. Расходы берем на себя.
  Сайрин - не от мира сего, потому она идеальная мишень для игровых мошенников. То есть подстраховаться нужно обязательно. Тем более, что услуги администрации мне все равно ничего стоить не будут, у меня там личные связи.
  - Хорошо - приободрилась девушка - А то мне золотой рыбкой себя ощущать не очень нравится. Не в смысле выполнения желаний, а на посылках служить.
  - Вот что ты несешь? - укоризненно протянула Кролина, возникая за ее плечом - Один раз о чем-то попросила, и сразу из меня демона какого-то изображать начинают. Что тебе опять?
  Последняя фраза была адресована не нам, а мордатому игроку с ником 'РомаРоманюк'. Да-да, вот так, в одно слово его ник и был написан.
  - Эта! - вытаращив глаза, тот бухнул мою замшу в плечо кулаком - Ты чо, не вкуриваешь? Я ж те грю, я крут! Я реально крут! А ты чо? Ты ничо! А я крут!
  Я повнимательнее вгляделся в этого супергероя, поскольку его речи напомнили мне что-то давно забытое, но до боли знакомое, некоего гнома с костяной дощечкой, привязанной к заднице. Да нет, не может быть. Просто похожи, надо думать.
  Блин, все это как пять лет назад было. А ведь и года не прошло.
  - Ааааааа! - Кролина схватилась за голову - Ты достал меня, понимаешь? Ты крут в одном - в мозгоклюйстве! Два часа одно и тоже - 'я крут' и 'так чо'. Купи себе словарь Ожегова, что ли? Оттуда знаешь сколько новых слов можно узнать!
  - Словарь? - РомаРоманюк почесал затылок, обретя невероятное сходство с большой обезьяной - Накой? Я и так....
  - Лююююююди! - не дослушав его, заорала Кролина - Объявляю награду вот за этого крутыша! Кто грохнет его двадцать раз подряд, тот получит сладкую конфету! Конкретнее - два... Нет! Три предмета экипировки не ниже уникального ранга! Думаю, это достаточная компенсация за покрасневший никнейм. Естественно, класс и уровень победителя при выдаче приза будут учитываться. Слово - барахло втюхивать не стану. И пусть победит достойный!
  - Плюс бонус от меня - место в основе 'Линдс-Лохенов'. Вы же за этим в большинстве своем сюда пришли, правда? - добавил я от себя - Да, не забывайте фиксировать смерти этого крутого парня на видео. Доказательства нужны, без обид. Чьи способы убийства будут наиболее изобретательными, тот и победил.
  
  'Вам не говорили, что охота на людей - это не лучшая идея? А особенно, когда ты охотишься не сам, а кого-то для этого нанимаешь?
  Игровыми правилами такие забавы не запрещены, но предупредить о том, что подобное не одобряется администрацией, все же стоит.
  И, для профилактики:
  - 30 единиц характеристики 'Мудрость' сроком на 3 часа'
  
  'РомаРоманюк' так ничего и не понял, похоже. По крайней мере, у него было очень, очень удивленное лицо, когда он умер в первый раз.
  - Вещи его не берите - посоветовал Слав громко - Тогда агроштраф будет мягче.
  - Вон он! - радостно захлопала в ладоши Кролина - Так и знала, что он нашей точкой сохранения воспользовался. Ату его! Ату!
  И правда - из-за угла появился РомаРоманюк, явно не понимающий того, куда задевались его доспехи и почему он сейчас вынужден тут голым бродить.
  Десятка два тут же сорвалось с места и, улюлюкая, устремились к обреченному на долгую смерть крутышу, который сначала на секунду замер, глядя на бегущих к нему игроков, а после, посомневавшись, все же задал стрекача.
  Ну вот, не совсем он идиот. Хотя далеко, конечно же, все равно не убежит.
  - Беги, Форрест, беги - проорала с наслаждением Кролина под дружное улюлюканье зрителей, а после взяла меня под руку и отвела в сторонку - В сумасшедшем доме сегодня день открытых дверей, точно тебе говорю. К нам прутся психи со всей игры, и каждый из них убеждает меня в том, что он уникален.
  - Ну, где-то так и есть - согласился я с ней, разглядывая мага, одетого странновато даже для тех, кто выбрал эту специализацию. Впрочем, одежда - это так, семечки, в конце концов это дело вкуса. Вот его имя - это да. Это сильно. 'Однополый брат' - как вам?
  Однополый - с кем? И почему - брат? Что за причудливые фантазии, что за порочные извивы психики, что за извращенные игры разума? Нет, воля ваша, но нам таких тут не надо. Чудики - это еще туда-сюда, мы тут все собрались один другого краше, но такие, как он, точно не наш профиль. И ориентация тоже не наша, мы тут все нормальные. Надо будет сказать страже, чтобы они его за ворота сопроводили, и в замок больше не пускали.
  - Ты камушек для храма достал? - начала теребить меня тем временем Кролина - Сейчас это самое важное для нас. По слухам, бонусы тому содружеству, которое первым красную ленточку у входа перережет будут просто нереальными. Клан тоже может неплохой навар получить, но с призом содружества не сравнить.
  - А мы тут при чем? - не понял я - Союз же пока не заключен официально.
  - Пофиг - отмахнулась моя заместительница - Формалистика не пляшет, важен процесс, это уже официально подтвердили на сайте игры. А у нас именно так и выходит. Мы же все вместе его строим, вчетвером. Уже и материалы завезли, площадку расчистили, Гедрон со дня на день сотню гоблинов пригонит. А первокирпичика нет. Хейген, если мы всех подведем, то нашей репутации хана. Да дьявол с ней, с репутацией, это полбеды. Я ж потом тебе череп распилю и ложечкой буду понемножку мозг выедать за то, что не мы были первыми. Могли - но не стали.
  Какие знакомые у нее в голосе появились интонации. До боли просто. И как же это плохо. Я не хочу, чтобы эта девочка становилась похожа на одну мою знакомую, ту, что приходится мне почти родственницей.
  - Кро, это только игра - мягко произнес я - И не более. Не доводи ситуацию до абсурда. Я понимаю - честь клана, самолюбие и все такое, но... Мы приходим сюда просто играть.
  - А азарт? - стукнула меня кулачком в грудь девушка - Ну, Хейген! Мы можем...
  - Кролина, еще раз говорю - с ума не сходи - уже более жестко произнес я - Ты давно играешь, ты знаешь, с чего начинается восхождение наверх. С этого самого азарта и желания стать первым. И в кого превращаются нормальные ребята, которые раньше приходили сюда всего лишь отдохнуть ты тоже знаешь. Мне не нужны лавры, топ-список и игровые высоты. И в авантюру с храмом я ввязался только для того, чтобы укрепить наши тылы. Война на пороге и с дополнительной божественной защитой нам будет проще выжить. Да, было бы здорово всех опередить, это даст нам больше плюшек, но если опоздаем - не беда. Свою порцайку мы все одно получим.
  - Ты пришел и плюнул в мою тарелку - насупилась девушка - Так все было... Нет, ты прав, но до чего же ты иногда бываешь рациональный и скучный.
  - Вызови Трень-Брень - посоветовал ей я - Она тебе мигом сделает мир вокруг тебя ярким и веселым.
  - Вот только ее мне и не хватало - эльфийка привычным взглядом обвела небосвод - Не накаркай.
  - Кролина, зая - приобнял я ее за плечи - Забей ты на 'быстрее, дальше и выше'. Пойми, что не в этом счастье. Вспомни о маленьких радостях, вроде катания на рыцарской лошадке, а? Нет, стремиться, как я уже сказал, надо, но не стоит из того, что не ты стала первой делать трагедию. Игра ради игры - вот то, что ценно. А все остальное - от лукавого. Ну не хочешь же ты стать такой же, как те твои приятели-коллекционеры?
  - Кстати - девушка положила мне голову на плечо - А они со мной как раз вчера беседу вели на очень и очень интересную тему.
  - Дай угадаю. Не иначе как к первому храму титул прилагается. Уникальный-уникальный, необычный-необычный, который им ужас как нужен.
  - Точно - хихикнула Кролина - И еще, по их информации, нагрудный знак, аналога которому в игре больше не будет. Естественно и то и другое им ох, как нужно.
  - Кто бы сомневался - хмыкнул я - Чего посулили?
  - Деньги, броньку, свитки - начала загибать пальцы девушка - Все вроде как полезное, но не тянет на серьезную оплату за уникальную услугу. И вот тогда один из них предложил сверху всего этого интересную вещь, а именно долг одного из вождей гномьих кланов. Я слышала про эту штуку еще когда за 'Шкуродеров' играла, мне про нее Рейнеке Лис рассказывал. Это главная награда за прохождение жутко навороченной уникальной цепочки квестов, там заданий с полсотни, если не больше. Причем если хоть одно из них провалено, то все, туши свет, сливай воду.
  - Ну-ка-ну-ка - заинтересовался я.
  - В финале, если ты все прошел успешно и нигде не накосячил, глава одного из подгорных кланов Сумакийских гор дает тебе право один раз призвать к себе на помощь свой хирд, состоящий из отборных гномов-воинов. Как благодарность за оказанную помощь. Три сотни высокоуровневых НПС-рубак в алмазной броне сроком на двадцать пять минут, прикинь? Рейнеке видел их один раз на поле боя, говорит, что это очень круто смотрелось. Одна из сторон приберегла этот козырь как последний резерв, и в результате те, кто вроде бы уже был разгромлен, стали победителями.
  - Заманчиво - потер подбородок я.
  Ясно, что у нее есть еще какой-то свой интерес во всей этой кутерьме, но это нормально. Я бы больше удивился, случись по-другому.
  - Хрен знает, как оно дальше сложится - вкрадчиво шепнула мне Кролина - Но если выгорит - почему нет? Все одно нам это ничего стоить не будет. Примем их в клан, получат люди свои титулы, и сразу из него выйдут. А мы - в плюсе.
  - Ладно - согласился я - Резервируй под них места. И еще парочку оставь про запас, мало ли что.
  - В принципе я уже все распланировала - Кро помахала кому-то рукой - В смысле - определилась с теми, кого надо принимать в наши ряды. Все отличные ребята, но хотелось бы, чтобы ты на них глянул. Ты лидер, тебе положено.
  Я посмотрел на темнеющее небо и покорно кивнул. Надо - значит надо.
   Глава третья
   в которой речь пойдет о том, что иногда лесть лучшее оружие
  
  Новые рекруты и в самом деле произвели на меня очень хорошее впечатление. Внятные ребята, претензий ноль.
  - Слушай, и как-то доведи до сведения остальных, что набор в клан 'Линдс-Лохен' завершен - попросил я под конец свою заместительницу - Может, меньше народу тут шляться станет. Или пусть тут Гедрон своих представителей посадит за отдельный столик. Ему люди нужны всегда.
  - Да сами схлынут через пару дней - отмахнулась Кролина - А то и быстрее. Игровая мода крайне легкомысленная особа. Сегодня ты на первой странице сайта и в фаворе. А завтра про тебя все забыли, потому что ты уже не новость и не в тренде.
  - Игра как зеркало реальности - хмыкнул я - По ту сторону капсулы все точно так же.
  - Только еще жестче - поправила меня девушка - Тут ты вышел из моды, но при этом мир вокруг тебя никуда не делся, ты по-прежнему свободен, тебе открыты все дороги и есть шанс снова возвыситься. А там все не так. Там если ты упал, то почти наверняка уже второй раз не поднимешься на ту вершину, которую покорил ранее, не говоря уж о чем-то большем. Не дадут это сделать те, кто заменил тебя там, наверху. Да еще и друзья-приятели на ногах грузом повиснут. Сами никуда не влезут, и тебя никуда не пустят, чтобы им не обидно было. Подрежут крылья на лету, из принципа. И все - был кумир - и нет кумира. Я видела такое, потому знаю, о чем говорю.
  - Душа моя, да ты еще и философ - проникся я - Вот так полгода трешься рядом с человеком, а об истинной сути его узнаешь случайно.
  - Это потому что ты мало времени проводишь с теми, с кем надо - назидательно сообщила мне Кролина - Ладно, пойду народ в клан принимать и письма спонсорские писать. А ты давай, ищи первокамень. Время, дражайший лидер, время!
  - Пойду искать - я повертел головой - А Назира не видела?
  - Ассасина твоего? - Кролина почесала нос - Нет. Не видела. И вчера его не было. Флоси где-то тут мотается, сшибает мелочь у посетителей, продает самопальные сувениры.
  Ну и славно. Нет и нет, обойдемся без него.
  Стоп. Какие такие сувениры?
  - Да камней набрал у реки, дырок в них насверлил и впаривает этот хлам игрокам - выслушав мой вопрос, расхохоталась заместительница - Говорит, что на них благословение богини, которое поможет им в битве в самый ответственный момент. Мол - надень на шею и будете тебе счастье. Прикинь, некоторые верят. Он же НПС, а не игрок.
  Вот жулик! Надо будет потом ему бороду как следует надрать. За что? Да как бы ему, дураку, от Тиамат не перепало. Вряд ли ей такое понравится.
  Но это потом. Сейчас мне надо к той самой богине, именем которой спекулирует туалетный. И так кучу времени потерял. Вот только с Сайрин надо поговорить, слово свое держать надо.
  Как это не странно, нашей экстравагантной магессы я на площади перед дворцом не нашел, как видно, она успела куда-то слинять. Рассудив, что на 'нет' и суда нет, я сначала по хорошей, хоть и затратной традиции сначала перенесся на Север, и только после этого произнес заветные слова:
  - Богиня ждет меня! В путь!
  И снова - полет. На этот раз я заранее знал, что это будет крайне неприятная процедура, но все равно в какой-то момент мне снова стало страшно. Все-таки человек не птица, и перемещаться в пространстве вот так, когда под тобой бездна, крайне неприятно. В самолете тоже, конечно, возникает подобное ощущение, но там хоть пол под ногами есть. С ним как-то спокойнее.
  Под конец мне еще и от деревяшки какой-то по затылку прилетело. Вихрь помимо меня и ее по дороге прихватил, надо полагать, в качестве бонуса.
  Вот так, потирая загривок, я и вошел в чертог Тиамат, который, между прочим, претерпел изрядные изменения за то время, что я здесь отсутствовал.
  Чувствовалась женская рука, пусть даже и божественного толка. От аскетизма и разрухи предыдущего хозяина этого здания вообще ничего не осталось, кроме, разве, его головы, все так же украшавшей стену у входа в главный зал.
  А в остальном - роскошь и изящество. Позолота на стенах, невыразимой красоты фрески на потолке, яркий свет факелов. Короче - парадиз. Как есть парадиз!
  - Красиво - не стал скрывать свое восхищение я - Очень красиво.
  - Ничего не забыл сделать? - осведомилась у меня Тиамат, восседавшая на золотом троне. Старый, черный, как видно был списан в утиль.
  - Ну да! - я изобразил нечто вроде грациозного поклона, из тех, что можно увидеть в французских фильмах прошлого века - Мое почтение ваше могущество! Рад, что вы пребываете в отменном настроении!
  Ну, не про самочувствие же говорить, правда?
  - А если нет? - уточнила богиня, поглаживая жуткую треугольную голову Миносса, которую тот положил ей на плечо - Если я в отвратительном настроении и сейчас сочту твою фразу оскорбительной? Или, того хуже, насмешливой?
  Змеюка разинула пасть и вроде как зевнула. При виде загнутых клыков, каждый из которых был размером с половину моей руки и сочился ядом, меня пробрала дрожь. Не знаю почему, но эту тварь боюсь до судорог. Вот никого в игре не боюсь, осознавая, что все происходящее вокруг всего лишь игры чьего-то разума и фантазии, но это пресмыкающееся пугает меня ужасно.
  - Если даже дело обстоит так, то сейчас я вам его точно подниму - лихо и немного придурковато проорал я - Великая богиня Тиамат, рад сообщить, что ваши рати пополнились воинами, равных которым в этом мире нет. Хассан ибн Кемаль, владыка замка Атарин изъявил желание встать под ваши знамена. Точнее - счел для себя это за великую честь!
  Тиамат глянула на Пауни, как всегда сидящую рядом с ней на приступочке трона. Та скорчила рожицу, как бы говоря: 'Ну ничего себе!'. Знает, о ком речь идет, знает.
  - Это хорошая новость - благожелательно кивнула богиня - Ты порадовал меня, Хейген.
  
  'Богиня Тиамат благодарна вам за услугу, игрок Хейген.
  Урон, который вы будете наносить своим противникам, увеличен на 10% сроком на 10 часов.
  Внимание! Важно!
  Одновременно может использоваться только один божественный бонус, и до того момента, пока его действие не прекратится, другого вы не получите. Данное правило действительно для бонусов всех божеств, присутствующих в Раттермарке'.
  
  Квест не закрылся. Странно. Хотя - о чем я. Конечно же!
  - Хассан ибн Кемаль просит великую богиню об одной милости - приложил я руку к сердцу - Позволите изложить?
  - Люди - поморщилась Тиамат - Вы окончательно разболтались тут без нас. Раньше все было по-другому, раньше милость бога была именно милостью. Мы награждали только тех, кто этого заслуживал. Теперь же вы сначала требуете милость, а потом, может быть, что-то делаете для нас. Откуда пришла на земли Файролла эта зараза? Что за материализм?
  - Это все Карл Маркс - тут же ответил я - Как он книгу под названием 'Капитал' написал, так все юзом и пошло.
  - Найти и убить - приказала богиня, коротко глянув на Пауни - Мучительно! Книгу изъять из всех библиотек! Опять же, что за причуда у нынешних владык земных? Кому нужна эта всеобщая грамотность? От нее один вред! Раньше все знали - закон и устои идут от богов, как они сказали - так и следует жить. И порядок был. Единогласие! Нынче же у жрецов свои правила, у королей свои, у свинопасов - свои. Куда это годится? Когда все грамотные, то нет главного. Нет страха перед неведомым. Если нет страха перед неведомым, то порядка в мире не жди.
  - И все же - кашлянул я - Как насчет просьбы ибн Кемаля?
  - Излагай - оттолкнула от себя морду Миносса Тиамат - Чего ему нужно?
  - Он просит у вас права умереть, защищая ваши интересы и ваши права на этот мир - отставив ногу назад, пафосно проорал я - Вот такая скромная просьбишка.
  - Мне это нравится - приосанилась Тиамат - Сразу видно - достойный человек. Правильный выбор стороны, верные взгляды на происходящее. Дозволяю!
  - И еще он просит дать ему возможность скрестить мечи с вашим братом Витаром, если дело все же дойдет до открытого столкновения с его ратями - добрался я наконец до главного - Он воин, и встать лицом к лицу в бою с богом для него более чем почетно. Но достойнейший Хассан ибн Кемаль отлично осознает, что Витар ваш брат, он не может без ведома своей госпожи поднять руку на ее родича.
  - Если этот воин убьет моего брата, то я отведу ему место подле своего трона - возвестила Тиамат - Клянусь в том своим божественным предназначением.
  
   Вами выполнено задание 'В поисках смерти'
   Награды:
   5000 опыта;
   2000 золотых;
  
   Ну вот и славно. Дело сделано. Не думаю, что ибн Кемалю понравилось бы то, как именно я описывал его пожелания и в каком тоне, но то, о чем он не узнает, ему не повредит. А теперь займемся другими, не менее важными вещами.
  - Теперь о храме - я надел на лицо маску грусти - Так-то все ничего, работа началась, стройматериалы завозим потихоньку...
  - А гранит? - требовательно поинтересовалась богиня - Ты помнишь, что я тебе велела? Чтобы был гранит!
  - Как же, конечно - замахал руками я, успокаивая богиню - И гранит будет непременно!
  И правда будет. Но видели бы вы лицо Гедрона Старого, когда тот узнал, что мы новый дом для Тиамат будем не из обычного кирпича возводить, а из гранита. Это, как оказалось, один из самых дорогих строительных материалов в игре. Мрамор - и тот дешевле, не говоря о полудрагоценном жадеите, который можно из окрестностей Мейконга глыбами завозить.
  Дорог в Файролле гранит, не укупишь. Но и выбора нет.
  - Тогда ладно - успокоилась Тиамат - А от меня что нужно в этой связи? До того момента, пока в моем новом доме не будет воскурен первый светильник, я вам ничем помочь не могу.
  - Можете - вкрадчиво ответил я - Не деньгами, конечно, но кое-чем более нужным. Дайте наводочку на то, где в старые времена ваши храмы располагались, а? Просто мы пока не в состоянии отыскать...
  - Нет - сказала, как отрезала богиня - Ничем помочь не могу. Храм - то место, куда приходят смертные, приносящие огонь своей веры на алтарь моей любви к ним. И что за смысл в храме, который я же сама и помогу возвести? Нет-нет-нет, это ваш путь. Не хотите - не стройте. Но если уж вы выбрали служение мне, так расстарайтесь.
  Ну, я как-то так и думал. Запрет на уровне администрации, чтобы, значит, все были в равных условиях. Жаль. Но попробовать стоило.
  - И еще одно - на этот раз мой тон был деловит - Относительно вашей дочери Соагды есть новости. Я тут кое-что раскопал и, полагаю, вам надо это знать.
  - Говори - богиня даже вперед подалась, после чего Миносс заскрипел чешуей, потревоженный ее резким движением.
  - Короче, Ательстан, тот, с которым ваша дочь общалась накануне Исхода Богов с Файролла оказался не таким уж славным рыцарем, каким его было принято считать - обстоятельно пояснил я - Нет, сначала-то он стоял за дело Света, а потом у него в голове немного мозги переклинило, и он отправился на другую сторону. Короче, пошалил он в землях Севера изрядно и в результате был убит своими же соратниками. Бумаги, в которых шла речь о судьбе Соагды и о том, что с ней случилось после Исхода, в момент смерти были при Ательстане, и после нее с ним же и остались. Не знаю, отчего рыцари их не прихватили, меня там не было. Но, полагаю, причины на то имелись. Ситуации - они разные бывают.
  - Короче - потребовала богиня.
  - Короче? Можно. Эти бумаги и сейчас лежат в том месте, где находится его тело. Вот только где это место я не знаю. Но есть тот, кто в курсе.
  - Так найди этого человека и выбей из него информацию - удивленно нахмурилась Тиамат - Мне что, тебя даже таким мелочам надо учить? Я думала ты более сообразительный.
  - И правильно думали - заявил я, вызвав улыбку на лице Пауни - Будь это простой человек или даже маг, я бы вам уже эти бумаги на блюдечке с голубой каемочкой принес. Но тут не так все просто. Это некто Гедран, она же Гудрун, она же... Там много имен. Знаменитая во всех четырех частях Раттермарка ведьма неимоверной живучести и силы. Она, по ходу, вообще бессмертная, как мне думается. Сам пару раз видел, как она умирала - и от стали, и от огня. И что? Через какое-то время эта бесовка снова живее всех живых.
  - Есть такая - подтвердила Пауни - Я тоже про нее слышала. Это чистое зло в телесной оболочке. И очень могучее зло. Этому воину, как бы он не был силен, с ней одному не справиться.
  - Так найди верных людей - поджала губы богиня - Наемников, в конце концов. Убеди помочь тебе несколько знающих магов.
  - Не факт - покачал головой я - Ой, не факт. Старуха на самом деле популярна в народе, все знают, что она убивает, не думая и раздает проклятья направо и налево только так. Не всякий наемник даже за хорошие деньги влезет в драку с ней.
  Интересно, сколько Странник тогда заплатил той парочке, что ходила с нами в замок Фомора? И можно ли узнать у него их координаты?
  Хотя - о чем я? Поди теперь, до Странника достучись.
  - Что ты хочешь от меня? - наконец подошла к главной теме разговора богиня.
  - Помощи - последовал короткий и ясный ответ - Я найду ее, даю слово. Но когда я это сделаю, то мне без вашей божественной мощи не справиться. Причем речь идет не о том, чтобы эту старую калошу убить. Нам надо ее разговорить, причем ответ на поставленный вопрос нужен предельно правдивый. Она ведь и соврать может, для нее это обычное дело. Я не распознаю где истина, где ложь, а вот вы...
  - Хорошо - выпрямилась Тиамат - То, о чем ты просишь, имеет смысл. Я помогу тебе. Найди ведьму и в тот момент, когда дело дойдет до расспросов, призови меня при помощи перстня. Я приду на твой зов.
  Ффффухххх! Можно мысленно утереть пот со лба. Не скажу, что дело в шляпе, но с Тиамат шансы на успех возрастут неимоверно. Основная загвоздка ведь была не в том, чтобы Гедран найти, а в том, чтобы информацию из нее выжать.
  Хотя ведь ее еще и схомутать надо...
  - Спасибо! - обрадованно гаркнул я - Прямо гора с плеч.
  - А что там с твоим приятелем? - прищурилась богиня - Тем, что водит дружбу с мертвыми?
  - Сам волнуюсь - сменил улыбку на гримасу печали я - Ни слуху, ни духу. Знаю только, что на него охоту объявили. Причем, подозреваю, санкционировал ее кто-то из ваших родственников. Мол - 'выметем некромантию с континента поганой метлой'.
  - Эти могут - брезгливо бросила Тиамат - Но ты ищи его. Мне нужны войска, время на исходе! И - храм! Поспеши! Все, аудиенция закончена. Прощай.
   Силы богини возросли, хочу заметить. Раньше я своими ногами этот зал покидал, а теперь меня отсюда как ветром вынесло. Хотя - почему 'как'? Им и вынесло, прямо за замковые двери, которые секундой позже захлопнулись прямо перед самым моим носом.
  - А паразитам никогда - задумчиво пробормотал я, почесал затылок и достал очередной свиток перемещения.
  В принципе можно было бы отправиться на уже родной для меня перекресток северный дорог. Ей-ей, не являйся я клан-лидером и гражданином Пограничья, там бы там себе жилье построил. А что? Место тихое, спокойное, сколько раз там не бывал, никогда никого не видел. Из живых душ, имеется в виду. Ни игроков, ни НПС. Снес бы развалины дома у озера, поставил крепкий дом, ловил бы рыбку на утренней и вечерней зорьке и вел душеспасительные беседы с привязанным к этому месту живым покойником. Как там его звали? Не помню. Не важно.
  И никаких тебе катаклизмов, дружб с богиней и поисков пути предназначения. Не жизнь, а малина земляничная.
  Вот только не судьба. А жаль!
  Больше скажу - не туда я сейчас отправлюсь. Нечего там ловить. И Сэмади не придет, когда я его позову. Не знаю отчего, но чую, что впустую буду растирать арахис в пальцах. Надо его попробовать по-другому отыскать, а потому рвану я туда, где его каждый камень знает, а именно - на кладбище близ Флатриджа. Может, удастся какую ниточку потянуть?
   Буммммм! Огненный шар отбросил меня в сторону, сняв процентов двадцать здоровья. Да еще пяток снесло надгробие, которое я переломил своей спиной. Хорошо еще, что так получилось, а не наоборот.
  Бумммм! И второй шар, прошедший рядом со мной, превратил в кучу костей десяток скелетов, размахивающих ржавыми мечами. Их останки осыпали меня, и не скажу, что это было приятное ощущение.
  - Какого черта? - возмущенно заорала невысокая девушка-магичка в забавной рясе сиреневого цвета - Я тебя чуть не убила! Вот мне нужен красный ник?
  - Аналогичный вопрос - возмутился я - Какого ты не смотришь, куда файерболы пуляешь? Я сюда пришел чтобы подумать о вечном, погулять между могил, может, пару скелетов завалить, а тут нате вам! Война и немцы! И истеричные магессы!
  - Не хами - потребовал массивный полуорк и, как бы между делом, проверил зеленым толстым пальцем остроту своей секиры - И вообще - вали отсюда. Сегодня наш клан зачищает это кладбище, во исполнение клятвы данной одному из светлых богов.
  - Да мне пофиг - сплюнул я - И гнать меня отсюда вы не имеете права. Это вторжение в мой игровой процесс. Вы воюете, я гуляю. Каждому свое.
  В принципе все мне было уже ясно, и упрямился я исключительно из-за своего пакостного характера.
  Не видать мне ниточки, ведущей к черному братцу. И братца, похоже, тоже не видать. Крепко за него взялись, если кладбище вот так выжигают. Причем, похоже не в первый раз, деревья, до того высоченные и крепкие сейчас все скрючились, как сгоревшие спички.
  - О тебе заботимся - и не подумал обидеться полуорк - Тут нежить под сотый уровень бродит. Ты, конечно, не малыш, по броньке видно, но если на тебя трое неупокоенных сто плюс навалятся, то порвут по любому. А претензию ты потом к нам выкатишь.
  - С хрена ли? - удивился я - Сам влез, сам приключений на свою задницу нашел, выходит я сам себе злобный Буратино.
  - Все бы так не только думали, но и делали, расходов было бы меньше - похлопал меня по плечу полуорк - И все-таки - иди от греха отсюда. Вон там пролом в стене, за ним кладбище поменьше, а от него идет дорога в Флатридж. Хотя, ты и сам, наверное, в курсе, не новичок уже.
  - Это да - согласился я, с грустью глядя на то, как маги неизвестного мне клана молниями рушат крипту, которая долгое время служила домом Барону. Причем перед этим они выбрались из черного зева входа и дружно сообщили своим соратникам весть о том, что внутри опять никого нет, одни скелеты.
  Лихо светлые боги за моего приятеля взялись, если раз за разом отправляют сюда карательные отряды.
  Стоп. А это ведь не единственная его недвижимость. Еще есть дача на море, скажем так. И про нее никто не знает, кроме меня и личей.
  
  'Командор, это Сайрин. Продавец согласен на обмен при участии администрации, но хочет знать, что именно он получит за посох. Говорит, что абы что ему не подойдет, речь должна идти о действительно стоящих вещах, эквивалентных его товару'
  
  Опять это 'командор'. Нет, звучит красиво и я не против, но интересно, кому это слово первому пришло в голову?
  Что я могу предложить? Ну, совсем убийственные вещи, вроде свитка, что некогда мне подарил Гунтер или зелья 'Мастеровит' я, понятное дело, приберегу. А вот пару заклинаний на сотый уровень, которые болтаются в сундуке довольно давно, в ход пустить можно. До аукциона я, похоже, сроду не доберусь, а нашем клане они пока никому не по зубам. Потом у меня там какие-то редкие инциденты имелись, и пара вещичек неплохих, которые тоже можно пустить в оборот.
  Вот только с ценой бы не прогадать. Из меня торгаш сильно так себе, я реальную стоимость как посоха, так и своих предметов не представляю даже.
  Но знаю, кто точно сможет расставить точки над латинскими буквами.
  
  'Сайрин, попроси продавца сделать фото посоха и его статов, после подойди к Кролине и спроси, сколько на самом деле стоит этот предмет. Если она даст 'добро', то будем беседовать дальше. Я появлюсь в замке где-то через час, или даже раньше, так что дождитесь меня. И напиши продавцу, чтобы он тоже, по возможности, остался в игре на это время.'
  
   Кладбище горело, корчились в огне силуэты скелетов, от развалин крипты валил черный дым. Не знаю отчего, но мне стало очень грустно. Место-то паршивое, проклятое, для нормального игрока такая картина как бальзам на раны, а у меня чуть не слезы на глаза наворачиваются.
  
   'Хорошо, так и сделаю. Но посох хороший, точно говорю. И продавец этот, гном, тоже такой, основательный. Видно, что не кидала. Он мне только что в подарок, как потенциальному покупателю, старинную монету-амулет прислал. В знак будущих деловых отношений'.
  
   Гном? Монета???? Блин!!!!
  
  'Не трогай ее!!!! Не бери и не смотри!!!!'
  
  Черт, черт! Если она ее уже из письма извлекла, то дело дрянь! Воистину, зло всегда возвращается обратно.
  
  'Хорошо, не трогаю. А почему?'
  'Как имя продавца?'
  'Румпель'
  
  Молодец гном. Вот - молодец. Почти ведь получилось. Ведь продумал все, готовился, не просто хотел проклятую монету времен короля Эдварда Четвертого, Злокозненного спихнуть, куда подальше, а вернуть ее в мой клан. Пусть не мне, но кому-то из моего окружения. Причем я уверен в том, что он не случайно подкатил именно к Сайрин. Руку на отсечение даю, он подбирал человека подоверчивее и подушевней, из тех, кто в людей верит. И в гномов тоже. Причем уверен я и в том, что она даже продумал как именно заставить Сайрин сказать заветные слова: 'Отныне эта монета моя'.
  Румпель - он хитрый.
  
  'Мне очень жаль, душа моя, но ничего не получится. И посох, возможно, есть, и на что махнуться тоже имеется, но сразу после того, как ты вернешь Румпелю монету, он тут же отменит сделку. Ему она была нужна как раз для того, чтобы этот подарок тебе впихнуть'.
  'Ловушка?'
  'Что-то вроде того. Так что отправляй письмо обратно, там есть такая опция, и от себя припиши, что твой лидер Хейген, запрещает незамужним девушкам из его клана принимать подарки от незнакомых дядь, тем более от тех, что с бородами до пояса. Мол - сначала подарок, а потом они с глупостями всякими лезут. И еще - привет от меня ему передай. И еще вот что напиши - 'Хорошая попытка, приятель'.
  'Сделаю. Но потом расскажешь, что за монета, хорошо?'
  'Даю слово'
  
   Вот облом сейчас у Румпеля будет! Но, думаю, он от монеты в ближайшие дни избавится, причем тем же путем. Кстати - хороший вариант, не факт, что мне такое в голову бы пришло.
  А посох мы Сайрин все одно добудем. Вот хоть бы даже из богатеньких коллекционеров, которые хотят к нам присоседится в очередной раз. У них их небось куры не клюют.
  С этими мыслями я и перенесся из Западной Марки в Восточную. Сменил, так сказать, ареал обитания.
  Что меня всегда восхищало на Востоке, так это ночное небо. И не только здесь, в игре, но и там, в реальном мире. Мне довелось побывать и в Средней Азии, и даже в Тегеране, после чего могу смело заявить - это что-то! Таких оттенков синевы и черноты, такой яркости звезд, такой безграничности небес у нас, в Средней полосе не увидишь.
  И как же мрачно на фоне этой небесной механики смотрелись развалины Аль-Альбейна, некогда великого, а ныне заброшенного и проклятого города.
  Вот тоже интересно - а на какой квест они теперь подвязаны? Ффарга Нечестивого мы ведь тогда убили, нет его больше. Точнее - он есть, но уже не тот, что раньше. Он теперь сторож, а не самостоятельная злобная и ненавидящая всех игроков боевая единица.
  Хотя... А почему нет? По сути Сэмади ему поручил следить за городом, и делает он то же, что и до того - никого к своим сокровищам не пускает.
  Я вошел в город, сделал несколько шагов по брусчатке мостовой и с интересом стал ждать, что будет дальше. В прошлый раз этого хватило, чтобы из-под земли полезли скелеты, населяющие это место.
  И в этот раз случилось так же. Но - не совсем.
  Скелеты вылезли, это точно. Но, вглядевшись в меня, они пощелкали челюстями и стали закапываться обратно, на прощание помахав мне своими костлявыми пальцами. Мол - нормально все, человек, проходи. Своих не трогаем.
  Это хорошо. Хоть, вроде, у меня и есть нечто вроде иммунитета от нежити, который я получил от Барона в подарок, тут место особое. Заповедное.
  И жуткое. Вроде ничего мне не угрожает и никого, кроме меня тут нет, а все равно не по себе как-то. Черные развалины домов, эхо от моих шагов, гуляющее между стен - все это очень, очень давило на психику. Атмосферненько здесь, готичненько. Днем-то повеселее было бы наверняка, но днем мне тут делать нечего.
  А еще сюда захаживают игроки. То тут, то там я встречал белые посмертные коконы, за которыми никто так и не явился. Или явился, но до них не добрался. Причем визиты эти имели место быть не так давно, поскольку больше двух недель эти игровые надгробия не сохраняются.
  В одном месте, расположенном не очень далеко от дворца Ффарга их прямо много обнаружилось, как видно, рейдом сюда народ шел. Шел, шел, и не дошел, тут все и остались. Во время оно нас именно тут здорово пощипали, кстати, на подступах к главной цели вояжа.
  Врать не стану - покопался в чужом добре. И крысятничеством это не считаю. Одно дело подбирать вещи того, кто погиб у тебя на глазах и может за ними вернуться, другое - вот тут, где они уже ничьи.
  Да и ценного особо ничего в них не имелось. Судя по всем был это не клановый рейд, а чистый 'пикап', очень уж большой разброс в уровнях погибших игроков имелся. То ли квест выполняли какой, то ли просто для 'фана' сюда поперлись.
  Но на кучку бижутерии, состоящей из десятка неплохих колечек и сережек я богаче стал. Плюс пара славных клинков, два щита, лук и три плаща. Остальное оставил там, где оно лежало. Не то, чтобы это был совсем мусор, но накой мне с собой ненужный груз таскать? К вендорам я давно не хожу, а у моих сокланов снаряжение получше.
  Я бы за этим всем тоже возвращаться на месте павших игроков не стал. Смысла нет.
  А вот до дворца так никто и не добрался, пуста была площадь перед ним. Это хороший знак, значит, я прав, и про эту лежку Барона никто не знает.
  Внутри все осталось так же, как и раньше. Местами обрушенные лестницы, гниль, запустение. Память послушно подсказывала мне, куда следует идти. В прошлый раз каждый коридор, каждый поворот давался нам с боем, такое не забудешь.
  И уж точно мне не забыть вот этот зал, где мы схватились со слугами Ффарга, которые здорово драться умели. Не скажу, что победа далась нам дорогой ценой, раскатали мы их тогда, но лично меня чуть не убили. Чудом выжил. Но зато потом на правах победителя собрал квестовые черепа врагов.
  Кстати. Бахрамиус. Как я про него забыл? Он ведь из наших, в смысле - не жалует светлых богов. Возможно Тиамат ему не друг, так как он служит Страннику, но не враг - это точно. И в деле с Гедрон он мог бы мне неплохо помочь, так как маг он очень и очень сильный.
  Надо будет к нему наведаться. Авось он еще не отбыл на тот берег Крисны, дабы засвидетельствовать свое почтение новому Темному Властелину.
  Вот так, шаг за шагом я и добрался до сокровищницы, где ожидаемо наткнулся на Ффарга. От неистового злодея, который бился с нами, в нем ничего не осталось, выпил его тогда Сэмади до донышка. Но сила, сила чувствовалась. Не завидую я тому, кто попробует против него выйти.
  - Ты друг Хозяина - пробормотал Ффарг, неожиданно и резко выкинув руку вперед, что заставило меня взяться за рукоять меча - Ты можешь здесь быть.
  - Могу, могу - раздраженно ответил ему я, злясь за нелепую выходку - Ты мне другое скажи - когда ты своего хозяина в последний раз видел?
  - В ту ночь, когда тот ему глаза выжег - ответил вместо Ффарга кто-то за моей спиной - С той поры он ничего больше не видит. Только слышит и чувствует. А вот что ты здесь делаешь?
  
  Глава четвертая
   свидетельствующая о том, что во всем происходящем есть хоть какой-то смысл
  
  - Тьфу, напугал - я даже ногой топнул от злости - Вот зачем так подкрадываться?
  - Спорный вопрос - возразил мне лич - Это не мы подкрадываемся, это ты сюда тайком пробрался. И теперь нам интересно - зачем?
  Прошелестев своим черным балахоном, верный прислужник Самэди сделал несколько шагов и встал прямо передо мной, явно ожидая ответа.
  Это был Леонард. Нет, так-то вся четверка ближних слуг моего костлявого приятеля Сэмади была, так сказать, на один капюшон, но со временем я научился отличать кто из них есть кто. Как? По мечам. Точнее - по драгоценным камням, вделанным в навершие их рукоятей. Вот это точно Леонард, я на рубин, который и сейчас тускло мерцает багровым светом, давно с завистью поглядываю. Рубль за сто - это очень, очень серьезный артефакт, за который какой-нибудь Румпель душу кому угодно продать может. Уж на что я спокойно отношусь к цацкам и всему такому прочему, но тут есть чему позавидовать.
  А за спиной моей остался кто? Ясно, Рафаил. Такой сапфир тоже ни с чем не спутаешь. Это я не про лича сказал, а про камень, разумеется
  - Зачем? - я подпер стенку плечом - Ищу моего друга Сэмади. А вы что подумали?
  - В нынешние времена никто ничего не думает - сообщил мне Рафаил, подходя к своему соратнику - Все только ждут. Либо момента, когда на тебя нападут, либо наоборот - шанса убить самому.
  - Мне ни вас, ни вашего хозяина убивать смысла нет - резонно заметил я - Речь, разумеется, не в дружеских чувствах, от вас такого не дождешься. Просто мы в одной лодке сидим, накой мне ее раскачивать?
  Личи ничего мне на это не ответили, только знай буркалами своими из-под капюшонов посверкивали. Мне даже как-то беспокойно стало. И тьма вокруг сгустилась, да так, что Ффарг, притулившийся у стены, стал совсем неразличим.
  - Хорош ужас нагонять - потребовал я - Нашли время и место. Хочется кого-нибудь прикончить - в добрый путь, нынче смертоубийством никого не удивишь. А я вам не паладин из какого-нибудь светлого ордена, ясно? Где Сэмади? Он мне позарез нужен, вторую неделю его найти не могу.
  - И не найдешь - равнодушно бросил Рафаил - Повелитель там, куда ни тебе, ни той своре, что гналась за ним словно гончие псы, ходу нет.
  - О как - озадачился я - Он чего, отбыл в лучший из миров? В смысле - его вообще с нами больше нет? Да как такое возможно? Он сам - смерть.
  Личи дружно расхохотались, причем меня от их смеха аж передернуло. Жутковато он звучал, слышались в нем отголоски чего-то заупокойного и лязганье цепей в холодном и мокром подземелье.
  - Повелителя так просто не убьешь, смертный - отсмеявшись, сообщил мне Леонард - Уж поверь. Но, повторюсь, побеседовать с ним у тебя не получится. Но если тебя это утешит, мы тоже не можем себе этого позволить, правда, по несколько другим причинам.
  - Мне нужна минута на обсуждение - пробормотал я - Вот вы душные. Стоп! Я понял. Он на том берегу Крисны?
  А что, все сходится. Мне туда не попасть, потому как даже при всех моих заслугах перед тем, кто нынче влез на Черный трон, живым я вряд ли останусь. Тролли, положим, меня не тронут, но вот все остальные обитатели Серых Земель вряд ли в курсе того, настолько хорошо я послужил их темному делу. Сожрут меня там. Скушают. И отметка на руке, что мне Странник оставил на память, не спасет.
  Эта же парочка тоже завязла здесь накрепко. Река-то под присмотром светлых ратей, причем чуть ли не по всей своей длине. И воинским, и, что для них совсем печально, магическим. Поборники Света не желают упустить момент, когда рати Темного властелина начнут Крисну форсировать. Ну, и заодно не дают возможности последнему пополнить свои войска за счет идейных политэмигрантов из числа игроков.
  - Верно - проворчал Рафаил - Мы прикрывали отход, уводили за собой погоню. Повелитель и наши братья пересекли реку, а мы не успели, теперь святоши столько заклинаний на берега навесили, что мы к ним даже подойти не в состоянии. Потому отсиживаемся здесь, ждем того момента, когда война начнется.
  - Плохо - вздохнул я - Огорчили вы меня. Хотя, с другой стороны, я теперь точно знаю, что к чему. Это лучше, чем ничего.
  - А ты, человек, выбрал того, под чьими знаменами станешь сражаться? - поинтересовался у меня Леонард.
  - Само собой - усмехнулся я - Только тебе я ничего не скажу, лич. Это личное. Ладно, отсиживайтесь дальше, а мне пора.
  Я кинул взгляд на двери в дальнем углу. Сокровищница Ффарга, которую так никто и не разграбил. Покопаться бы в ней, вот только, боюсь, эта парочка против будет.
  Эх-эх, такие две машины смерти сидят без дела. И не используешь их никак, поскольку это палево страшнейшее.
  - Человек - остановил меня Леонард, положив свою тяжелую руку на мое плечо - Если ты все же доберешься до нашего Повелителя, расскажи ему о том, что мы уцелели и ждем того момента, когда сможем снова обнажить оружие в его честь.
  - Не вопрос - чуть промедлив, пообещал я - Почему бы и нет?
  А квест не дали. Странно. Хотя и поручение, если честно, не того пошиба.
  Выбираясь из дворца, я то и дело чертыхался. Но оно и понятно - квест завис, причем совершенно непонятно, на какой срок. А богине ведь пофиг, она будет требовать результат, ей его вынь да положь.
  Мало того - еще одна ниточка оборвана, причем очень важная, системообразующая. Были у меня на барона большие планы, связанные с поимкой ведьмы. Тиамат как силовая поддержка - это круто, но учитывая ее характер, не факт, что в нужный момент она меня не кинет. Не из вредности или подлости божественного нутра, а просто потому что будет занята какими-нибудь своими делами, которые сочтет более важными, чем мои мелкие хлопоты.
  А Барон бы не подвел. Разумеется, если бы согласился в этом участвовать, узрев в охоте на ведьму какую-то свою выгоду. Но, полагаю, он сказал бы 'да'. Старуха Гедрон фигура непростая, а мой орехолюбивый друг любит все загадочное.
  Только - не сложилось. Значит, надо искать других союзников. Ну, как искать? Придется использовать последний резерв, который я очень не хотел задействовать по массе причин. И основную из них зовут брат Юр.
  Есть у меня опасения, что как только бумаги попадут ко мне в руки, он их тут же отнимет. Данные документы по сути своей компрометируют Орден, которому казначей на самом деле верно служит. Они ставят с ног на голову все основы существования Ордена, а это страшно. Выходит, что целые поколения добрых и сильных людей верили в ложные идеалы. Ну, не то, чтобы совсем ложные, но тем не менее. Больше скажу - в подобном свете брат Юр вообще меня может после этой переделки 'убрать', как ненужного свидетеля. С него станется. Или провернуть подобную операцию после того, как их Плачущая богиня вернется. Так сказать - концы в воду.
  Но выбора все одно нет. Прежде чем ведьму начать пытать, ее найти надо, у старой чертовки логова по всему Раттермарку. Я знаю два из них, но это, полагаю, только капля в море. И тут без обширнейших связей казначея Ордена не обойтись.
  Может, сразу к нему и рвануть? Время еще есть.
  - Эй, приятель - противный и писклявый голос, раздавшийся из темноты, заставил меня подпрыгнуть на месте. Просто откуда тут кому-то взяться? - Как дела?
  - Нормально - опасливо ответил я, доставая меч - А ты кто?
  - Я-то? Я - Вжух.
   Гоблин. Взаправдашний зеленый гоблин, разительно отличающийся от своих сородичей тем, что он имел приличную и даже очень дорогую одежду, на шее у него болталась толстенная золотая цепь, а на ногах обнаружились сапоги из безумно ценной драконьей кожи.
  Да и вообще - это какой-то неправильный гоблин. Больно у него взгляд ехидный. Ехидство же - признак наличия ума, что для этого племени несвойственно.
  И самое странное - я не мог понять кто это. В смысле - игрок или НПС. Никогда бы не подумал, что такое возможно.
  - Погоды нынче хорошие стоят - пронзительно-визгливо сообщил мне Вжух - И воздух тут свежий такой!
  - Согласен - не сводил с него глаз я - Тебе чего надо, зеленый?
  - Мне? Ничего - Вжух начал приплясывать на месте - Вот, решил с тобой поболтать. Сам понимаешь - народу тут немного, только ты да я. Остальные местные жители давно уже не жители на этом свете.
  - Был рад пообщаться - сухо сообщил ему я - А теперь извини, у меня еще дел полно.
  - У тебя? - мерзко захихикал гоблин - Каких? Откуда? Везде у тебя облом, игрок Хейген. Куда не ткнись - стена.
  - Редкостная осведомленность - процедил я - Прямо на удивление.
  Вжух тем временем совсем уж разошелся, выдавая лихие плясовые коленца, его щегольские сапожки месили площадную пыль.
  - Плохи твои дела - радостно взвизгнул гоблин - Ииииэээх, как плохи. А будут еще хуже, если ума-разума не наберешься.
  - С этого места поподробней - попросил я - Если можно.
  - А чего нельзя? - Вжух высунул длинный розовый язык и показал его мне - Можно. Хамить не надо. Других людей и нелюдей обижать не надо. Нос свой куда не следует совать тоже не стоит. Очень много о себе возомнил, Хейген. А ты ведь всего игрок. Цифровой код. Хлоп - и нет тебя в Файролле. И не было никогда. Даже резервной копии не сохран...
  - Костик! - я цапнул Вжуха за отвороты зеленого камзола - Скотина! Я твой сервер ребутил, я твои скрипты рефакторил! Так человека дураком сделать можно!
  - Это ты сейчас про себя или про меня? - полузадушено прохрипел самозваный гоблин - Если про себя - так ты уже. Если про меня - то давай поаккуратней на шею дави, а то я только на полудурка претендовать смогу. До дурака просто не доживу.
  Я отпустил его, а после минуты две созерцал, как глава программистов трогал шею, грозил мне пальцем и разглаживал помятый камзол.
  - Нет у тебя чувства юмора совершенно - наконец изрек Костик - Взял бы и подыграл. Весело же!
  - Ты выбрал для шутки юмора самое подходящее место - обвел я рукой площадь - И время!
  - Но вообще, как тебе мой игровой облик? - покрутился вокруг своей оси он - Круто?
  - Нестандартно - признал я - Скажем так - сколько не мотался по Файроллу, такого не видел. Чего надо-то?
  - Выходи из игры - деловито заявил гоблин - Там у Валяева вопросы какие-то есть, да и мне с тобой пошептаться надо. Нашел я ответ на твою задачку.
  - А просто написать? - я поводил пальцем в воздухе - Что, мол, давай-давай, тебя ждут. Как в старые добрые времена? Не-а?
  - Так веселее - снова высунул язык Костик - И разминать ноги в игре надо время от времени. А то все кабинет да кабинет. Ну, или коридоры. Да, ты наверх не ходи, ты к нам ходи. Валяев у нас сидит, сушки грызет.
  Если честно, несмотря на слова Костика, был уверен, что увижу Валяева сразу же, как из капсулы вылезу. Просто это в его привычках - притащиться в наш дом, опустошать холодильник и отпускать двусмысленные шутки, общаясь с Викой.
  Но - нет. Ошибся.
  - Я тебя умоляю - не пей ты с ними - попросила Вика, глядя на то, как я натягиваю джинсы - Ну, или хоть пропускай через одну.
  - Как пойдет - вздохнул я - Ты же умная, все понимаешь.
  - Была бы умная, уже давно от тебя сбежала - печально улыбнулась девушка - Еще тогда, после новогоднего веселья. А я, выходит, дура.
  - Ты - солнышко - я чмокнул ее в кончик носа - И это есть факт.
  Мне как-то даже неловко стало за то, что я относительно недавно грехопал с одной светловолосой бестией. И, чего уж таить, размышлял о том, что неплохо бы еще раз это безобразие повторить.
  Но, с другой стороны, то, о чем Вика не знает, ей не повредит. А я сделаю все, чтобы она о произошедшем не проведала. Что до госпожи Верейской, то она точно не станет случившееся афишировать, подобное ей нафиг не нужно. Не того калибра я персона, чтобы связью со мной бравировать. Ну да, Старик несколько раз обо мне благосклонно отозвался, было такое. Но похвала - не стабильное положение в обществе, это только слова - и не более. А Олеся относится к тому типу женщин, которые предпочитают нечто более основательное, нежели некие эфемерные изъявления приязни. Например - высокий пост в корпорации. Или статус лица, приближенного к самой верхушке пирамиды.
  Ни тем, ни другим я похвастаться не мог.
  И слава богу!
  Валяев действительно грыз сушки, запивая их чаем. Судя по крошкам, рассыпанным вокруг его кресла, он методично уничтожал запасы соратников Костика довольно длительное время.
  - А, Киф - обрадовался он, увидев меня - Рад видеть тебя без петли на шее.
  - Славное приветствие - одобрил я - Предвещающее интересную беседу.
  - Ну как наш святоша? - Валяев жестом указал мне на пустое кресло рядом с собой - Сумел вселить тебя дух аскезы? Поди, на завтрак вместо колбаски сушеных акрид кушал? А? А?
  - Кто такие 'акриды'? - спросил вдруг один из программистов - Я это название уже слышал, но так и не знаю ответа. А 'гуглить' сейчас лень.
  - Сушеные кузнечики - любезно ответил ему Валяев, а я притворно сплюнул - Что ты харкаешь? Обычная пища для подвижников. Или ты все-таки не вступил в их ряды?
  - Домой пойду - встал я с кресла - С Викой грешить. Это куда лучше, чем сомнительный юмор. Сомнительный - это я о его качестве, а не о содержании. Слабенько, Никита Небранович, слабенько.
  - Смелый ты стал - уважительно заметил Валяев - Откуда что берется? Уже знаешь, что Старик завтра в ночь прибывает, потому так разошелся?
  Кабы спал, сказал бы что сон в руку. Только Старика вспомнил, понимаешь, и на тебе!
  - Это новость - я снова плюхнулся на кресло - Хотя взаимосвязь и не ясна.
  - Ладно - Валяев хрустнул очередной сушкой - О чем беседовал с этим красавцем?
  - Не поверишь - ни о чем - даже не стал врать я - Пустой разговор. Сам не понимаю, чего ради он всю эту чехарду устроил.
  - Поверю - буркнул мой собеседник - Я вашу беседу уже прослушал. Двадцать первый век на дворе, техника до таких высот дошла, что в пытках смысла совсем не стало. И, если тебя это повеселит, то мы с Азовым тоже голову ломаем, накой он так изгалялся. Человека своего спалил ведь перед нами! А это - не шутки.
  - Да, надеюсь вы не собираетесь ничего такого с этим человеком делать? - я потыкал пальцем в сторону пола, намекая на подземные казематы - У меня личная просьба - не надо, а?
  - Успокойся - отмахнулся Валяев - Что проку в этой пигалице? Пешка она, ничего не знает, ничего не ведает. Да и пригодиться в будущем может. Никто никогда не знает, что дальше случится.
  - Всем привет - в комнату влетел веселый Костик - Киф, ты тут уже? Хорошо.
  - Ну? - я обрадовался возможности сменить тему - Хвастайся! Как ты взломал код Ханнумана?
  - Никак! - блеснул очками наш гений - Его не взломаешь. Он - часть системы, которая полетит целиком, если повредить ее часть. Таково ядро игры. А учитывая тот фактор, что ты у нас плотно на систему завязан... Ну, ты понял, да?
  Я понял только то, что мне очень захотелось его ударить.
  - Но любую систему можно что? - продолжил Костик.
  - Что?
  - Обмануть - Костик взял сушку из пакета, что держал Валяев, подбросил ее в воздух и лихо поймал ртом - Ну, или обойти. Если постараться, разумеется. Кое-где по мелочам подчистить, кое-что подправить, извернуться...
  - Не томи - нехорошим тоном попросил его я.
  - Короче. Ты сам, как игрок, в его храм войти не сможешь, это факт и с ним не поспоришь.
  - Хорошо - процедил я - Дальше.
  - Но вот как сопровождающий другого игрока - почему нет? - голос Костика обрел оттенки киношного провокатора - Правда, квестов таких в игре не было до сих пор. Но что нам стоит дом построить?
  - Так просто? - даже расстроился я - И всего-то?
  - Во наглый - возмутился один из программистов - 'Просто'! Знаешь, что такое прописать в систему квест, который не должен затрагивать ни одно из существующих положений игры, не влиять ни на одну сюжетную линию, но при этом нарушающий все, что только можно? Это адский труд.
  - Извиняюсь - приложил руку к сердцу я - Брякнул не подумавши. А кто тот игрок, что меня поведет в храм?
  В голове сразу проскочили несколько кандидатур, и каждая из них имела какой-то изъян.
  - Кролина - ответил Костик - Я просто подумал, что вы с ней вроде как друзья. Опять же - она твой зам, по любому злоумышлять не станет. Ну, и игрок она сильный. Кто знает, как оно там, в храме пойдет? Я спрогнозировать то, что там случится, не могу. Ясно, что все происходящее там, в Файролле, только набор знаков и цифр, но тем не менее не все можно предсказать. Даже нам. Ну, ты же человек в наших делах уже опытный, все понимаешь.
  Хорошая формулировка. 'Ты же все понимаешь'. То есть - я не при делах, разбирайся сам. И, если что, ты и будешь виноват. Хотя - какой с Костика спрос? Что я от него требовал, то и получил, остальное все придирки.
  Но Кролина... Не знаю, не знаю. Ну да, человек она проверенный, но... Вот только выбора все равно особого нет. Ну, не Трень-Брень же мне с собой туда брать, правда?
  - У тебя в инвентаре уже лежит один невзрачный предметик - объяснял мне тем временем Костик - Называется он 'перстень Тота'. Как только ты его отдашь своей приятельнице, у нее тут же откроется квест, и первым пунктом в нем будет посещение храма Ханнумана. Она там еще ни разу не бывала, мы проверили. Отдельное условие квеста - она может взять с собой одного сопровождающего, которым и будешь ты, как было сказано ранее. Девяносто шансов из ста, то ты сможешь войти в двери храма, они просто не воспримут тебя как полноценного игрока. Скажем так - ты в этом случае часть окружающего мира. Блин, звучит коряво, но, думаю, ты понял, о чем я.
   - Н-да - я вспомнил язвительность, въедливость и безжалостность того, кто в этом храме живет - Вот и нашлось для моей многосторонней личности подходящее определение. Я - интерьер.
  - Как и то, что ты скажешь Кролине. В смысле - как объяснишь происходящее - уточнил Костик - Здесь тоже выкручивайся сам. Мы что могли - то сделали.
  - Орлы - одобрил его слова Валяев - Горжусь!
  - Меняем гордость на премию - вкрадчиво прошелестел Костик - Хоть небольшую. Денежки нужны!
  - Тебе? - изумился Валяев - Зачем? Ааааа! У тебя же амурные дела появились, точно-точно. Я и забыл! Да, когда в жизни мужчины возникает женщина, то у него сразу пропадают деньги. Ладно, я подумаю.
  - Только не очень долго - застенчиво попросил компьютерный гений - Ладно?
  - Уже подумал - радостно сообщил ему Валяев - Нет!
  - А? - чуть ли не открыл рот Костик - Почему?
  - Кто мне обещал выпилить часть воинства Темного Властелина? - цапнул его за грудки Валяев - Не ты ли? Мол - те его рати, которые завязаны на разные квесты вне Серых Земель можно подсократить. И? Чего ж не подсократили?
  - Не получается! - заверещал Костик, пытаясь вырваться - Пока - никак! Никита, мы тут уже живем все! Спим и жрем! В душ не ходим!
  - Ну, последним вы и раньше не очень увлекались - справедливо заметил Валяев - Такова традиция вашего цеха. Вытянутый свитер, джинсы, заправленные в сапоги и специфическое отношение к мылу и мочалке.
  - А печеньки? - возмутились хором несколько коллег Костика - Про них чего не сказали?
   - Извините, джентльмены - отпустив подчиненного, приложил руку к груди Валяев - И печеньки. Кстати - тому, кто все же реализует мое пожелание насчет сокращения воинского потенциала самозваного повелителя Мрака, лично вручу корзину печенья и бочку варенья.
  - И разрешите тут котэ завести - потребовал один из программистов - Плохо без него.
  - Пусть его - согласился Валяев - Мое слово - кремень. Киф, пошли отсюда, нам надо еще кое о чем поболтать.
  Мы вышли в коридор и дотопали почти до самого лифта молча. И только там Валяев, повертев головой и убедившись, что рядом никого нет, спросил у меня:
  - Ты помнишь, что завтра Старик прилетает?
  - Захочешь - не забудешь - негромко ответил я - Но, надеюсь, про меня он не вспомнит.
  - Не надейся - развеял мои мечты собеседник - Кабы не наш общий знакомый, с которым мы вчера беседу имели, то, может, и да. А теперь точно нет. Старику про эту встречу уже доложили, и он наверняка захочет узнать все в деталях от первоисточников.
  - От тебя и от меня? - уточнил я.
  - Ну разумеется, от кого же еще - начал сердиться Валяев.
  - И?
  - Подтвердишь, что я не проявлял никакой агрессии и вел беседу исключительно на спокойных тонах - сузив глаза, велел он - Считай это моей личной просьбой.
  - Даже врать не придется - пожал плечами я - Оно ведь так и было на самом деле. Ну, кое в чем ты, конечно, был не слишком сдержан, но в целом держался в рамках.
  - Киф, Старик уедет, я останусь - нехорошо улыбнулся Валяев - Ты ведь это понимаешь?
  - Никита, давай вот без этого всего - попросил я его - Серьезно. Знаешь, я уже перестал вообще чего-либо бояться. И знаешь, почему?
  - Догадываюсь - мигом поменял тон мой собеседник - Устал.
  - Бинго - подтвердил я - Реально - устал. Вымотался. Мне этот год вечностью кажется. Знаешь, мое предыдущее существование трудно назвать скучным, там чего только не случалось. Но этот год - нечто совсем особенное. Мне иногда кажется, что у иного человека за всю жизнь столько всякого разного не произойдет, сколько у меня за последнее время.
  - Зато будет чего вспомнить - Валяев протянул мне ладонь - Так мы договорились?
  - Само собой - я пожал его руку - Еще раз повторю - мне даже врать не придется.
  - Слушай - Валяев вдруг хохотнул - А ты правда с Верейской успел покувыркаться? Или это так, сплетни?
  - О как - опешил я.
  - Не сплетни! - злорадно ухмыльнулся функционер 'Радеона' - Ой, не сплетни, вон как глазки забегали! И как она?
  - Не оплошал - расплывчато ответил я, рассудив, что упираться смысла нет. Этот все одно до правды доберется, не так, так эдак. Но шума при этом наделает немало, что мне совершенно ни к чему.
  - И это меня называют распутником! - всплеснул руками Валяев - Почти женатый человека - и на тебе, эдакий афронт! Но ты не переживай, эта новость не всплывет и Вику не расстроит. Я кое-кому уже велел рот прикрыть, и сам - могила.
  - За это спасибо.
  - Неправильная формулировка - помахал указательным пальцем у моего носа он - В расчете, Киф, в расчете. Заметь, я с тобой расплатился авансом, так что будь любезен, оправдай мое доверие.
  Ой, тоже мне, благодетель! Прямо расплачусь сейчас от умиления.
  Вот чем мне больше Зимин нравится, так это тем, что он всегда платит за оказанные услуги чем-то более существенным, чем воздух. Но вслух я этого, разумеется, говорить не стал. Ну нафиг, подобное себе дороже может выйти.
  Что же до разговора со Стариком - видно будет, что и как. Прогнозировать беседу с этим господином дело зряшное, что-что, а это я усвоил очень хорошо. И зря Валяев так суетится. Если уж судьбой назначено ему огрести - огребет. Независимо от того, что я скажу.
  Да и потом - до завтрашнего вечера еще вагон времени, столько всего произойти может, что ужас просто.
  Например, можно успеть сбегать в храм Ханнумана. Или, если Кролина, скажем, не в духе, наведаться к брату Юру.
  Да, завтра же еще собрание глав кланов. И я точно туда не пойду. А зачем? Мнение мое особо никого не интересует, да и нет его у меня совершенно. Я не мастак крепить оборону родного Пограничья. Точнее - все, что я мог для этого сделать, уже сделал. Людей толковых в одну кучу собрал? Собрал. Идею им подбросил? Подбросил. Ну и все, мой почетный героический долг на этом выполнен. Тем более, что они реально лучше разбираются в том, как в игровом мире свои границы защитить. Ну да, Гедрон разок оплошал, разнесли его крепость по кирпичикам, но один раз - не водолаз. Да и свежая кровь в виде 'Вербум Сапа', похоже, тоже знает с какой стороны надо начинать пиццу есть.
  В общем - пусть Кролина за нас обоих отдувается. Тем более, что ей, похоже, это все еще и нравится. Совпало, так сказать.
  Но собрание - он днем, то есть если я свою заместительницу пораньше прихвачу у замка, то, может, все же успеем в гости к Ханнуману заглянуть? Главное, чтобы она в игре была.
  Мне повезло. Кролина оказалась на месте, и в данный момент деятельно командовала сокланами:
  - Так, Снуфф, на тебе молодняк. Давай, тащи их вон в тот лес, гоняйте медведей до посинения. Что значит - у меня шестидесятый уровень, мне пока нормально? Тебе нормально, мне нет. Война на пороге! Мне не хочется иметь бледный вид перед союзниками, ясно?
  - Наши баобабы - самые баобабы в мире - негромко шепнул мне Слав, тихонько подошедший сзади - Полчаса уже разоряется. Сначала внутри комиссарила, там залу для приема высоких гостей готовили, теперь вот, здесь всем соль под хвост пихает.
  - Вот это девушка - вздохнул неподалеку Шеркон, с явной симпатией глядевший на яростно жестикулирующую Кролину - Для такой и сотню медведей убить не в труд!
  - Однако, режет молодежь старикам подметки - хмыкнул я - Слав, того и гляди уведут юнлинги у нас девчонок. Опа-опа, дрипа-дрипа, и мы уже не тузы.
  - Да я и не думал ничего такого - ухмыльнулся Шеркон понимающе - Как можно?
  - Ее? - я показал пальцем на Кролину - Поверь, браток, ее никак нельзя. В целях личной безопасности. И главная угроза исходит не от меня, а от нее самой. Ну, и еще целого рыцарского ордена, который избрал ее коллективной дамой сердца.
  Шеркон призадумался.
  - Вот! - Кро наконец-то заметила меня - Вот и наш лидер подтвердит - нет теперь времени на разные глупости. Все кланы сейчас аккумулируют свои ресурсы и наращивают мощь. Если не мы - то нас, такова теперь формула выживания.
  - До той поры, пока не будет снято военное положение - добавил я - Все, солнышко, закрывай митинг, пошли пошепчемся. Слав, Снуфф, вы офицеры? Вот и командуйте новичками. На медведях опыта особого, конечно, не набьешь, но сыгранность в команда более-менее наработать можно. Вон в той сторонне леса, за оврагами, вроде есть лежбище с их вожаком, мне про него кто-то рассказывал. У него респаун через десять минут, и свита из дюжины особо злобных особей, самое то, чтобы понять кто чего стоит. Вот туда всех и ведите.
  - А к двум быть здесь - добавила Кролина - Кто знает, чем эта сходка кончится? Вдруг - враги!
  - Кро, я тебе серьезно говорю - не пугай меня - попросил я девушку - Какие враги, ты о чем? Здесь не Тегеран, и сейчас не сорок третий год.
  - Шучу я так - отмахнулась моя заместительница - Но в последнее время все хуже и хуже получается. Ладно, чего хотел-то?
  - Вот, колечко тебе подарить - повертев головой и убедившись, что мы остались одни, достал из сумки заветный перстенек я - Смотри какое! Блескучее, с камушком!
  И - безымянное. Я его первым делом изучил, как только в игру зашел. Пустышка. Все, что я смог прочесть, это 'Перстень Тота. Тупо перстень'. И вся информация. В первый раз такое увидеть сподобился, даже палки-копалки на первых уровнях и то были лучше описаны.
  - В чем подвох? - прищурила левый глаз Кролина - Хейген, я тебя слишком хорошо знаю, если ты так улыбаешься, значит дело нечисто. Значит, ты как-то меня отюзать решил. Не лыбься, дурак, я не о том. Просто очень не люблю, когда меня в 'темную' разыгрывают.
  - Неправда твоя - обиженно выпятил нижнюю губу вперед я - Я все тебе расскажу, но только есть одно условие.
  - Клянусь, что никто про это не узнает - приложила руку к сердцу Кролина - Честное эльфийское!
  - Ну, это само собой - я достал свиток портала - Речь о другом. Сейчас ты пойдешь со мной в портал, и уже на месте мы решим - надо тебе то, о чем речь идет или нет.
  - Тогда открывай его скорее - посоветовала мне девушка - Слышишь?
  Над нами что-то грохнуло, вниз посыпались искры, дружно взвыли собаки, со стен послышались стоны стражников, а Флоси, потряхивающий связкой амулетов, поспешно начал пятиться в сторону телеги, под которой так до сих пор и проживал.
  - Твоя правда - я махнул свитком портала - Ходу отсюда!
   Глава пятая
   в которой каждый скручивает 'фигу' за спиной
  
  - Офигеть! - это было первой фразой, которую произнесла Кролина, оглядевшись вокруг - Хейген, ты умеешь удивить. Я знаю это место. Больше скажу - я тут как-то раз бывала. Это же храм Ханнумана!
  - Не стану спорить с очевидным - признал я - Именно он.
  - Вопрос - подбоченилась девушка - И?
  Что мне с самого начала мне в ней начало нравиться, так это словесная лаконичность в наиболее интригующих ситуациях. Когда дело пустяковое, Кро часами трещать как сорока может, но, если происходит что-то на самом деле интересное, она не расплывается мыслью по древу.
  - Вот ведь - я посопел - Как-то ты сбила меня с панталыку. Теперь все заготовленные слова растерялись. Блин. О! Вон, видишь статуэтку на крыше? Так ее трогать нельзя. Она током бьется!
  - В Файролле нет электричества - холодно ответила девушка - Повторюсь - и?
  - Электричества нет, а молния есть - возразил я ей - В ней содержится энергии на один и сколько-то там еще гиговатта. Ежели сесть в дорогущую машину и пришпандорить к ней крюк, который...
  - Сейчас убью - пообещала Кро, склонила голову к плечу и уставилась на меня.
  - Кролина, душа моя, я хочу сделать тебе предложение, от которого нельзя отказаться - поняв, что она дошла до точки кипения, я решил далее свою заместительницу не злить, потому, скрипнув доспехом, опустился на одно колено и протянул ей перстень Тора - Вот, держи.
  - А? - опешила девушка - Ты это чего?
  - Бери перстень, да пошли в храм - пояснил я - Чего неясного?
  - Слушай, я все понимаю, мы в игре, тут многое не так, как там, в реале... Короче - подобные виртуальные забавы - они не для меня - немного сбивчиво начала объяснять Кролина, активно жестикулируя - Что же до реала, то пойми правильно...
  Блин. Понял. Вот что значит быть напрочь не романтичным и циничным человеком. Я ей про Фому говорю, а она-то полагает, что про Ерему.
  - Да не о том речь - я встал с колена - Успокойся уже. Считай, что это неудачная шутка. Мне делать больше нечего, как только тебе руку и сердце предлагать.
  Бамц! А крепкая ладошка у моей заместительницы, аж единицу здоровья сняло.
  Нет, не мой сегодня день. Что ни скажу, что ни сделаю - все не в тему. Как я мог такую глупость ляпнуть? Ведь не первый день на свете живу, знаю, что в отношении женщин хуже подобных слов только фраза: 'Вроде ты немного вес набрала?'
  - Вот ты... - Кро даже побледнела, то ли от обиды, то ли от злости - Я тебе это...
  - Все - поспешно произнес я, ловя ее руку в воздухе - Выдохни. Сейчас все объясню. Правда!
   Не скажу, что это было просто. Кролина еще какое-то время пыхтела как самовар, порывалась открыть портал и уйти от меня навсегда, поминала какую-то даму, которая, надо полагать, в игре ей заменила маму, и вытоптала половину поляны, злобно ковыряя острым носком сапожка землю.
   Но в конце концов успокоилась, и даже соизволила мне сообщить, что:
   - А я ведь сначала так обрадовалась, увидев этот храм. Мы в него тогда с ребятами из 'Шкуродеров' так и не попали. И квест прошли, и ключ в замок вставили, а вот загадку не угадали.
   - Какую загадку? - насторожился я.
  - Логическую - пояснила девушка - Какая-то чушь про двери и мудрецов. Кто-то куда-то должен был попасть... Или о чем-то спросить. Не помню уже. Все равно не отгадали. Можно было дать только один ответ, и ребята тогда оплошали. Ключ накрылся, а с ним и квест. Хотели потом на второй заход пойти, да так и не сложилось. Да и клан вскоре распался.
  Забавно. Стало быть, в этот храм каждый входит по-своему. Точнее - у храма для каждого припасено что-то свое.
  - На этот раз загадок не будет - заверил Кро я - Тебе надо надеть вот этот перстень, и ты получишь задание. Не знаю какое, но оно будет связано с визитом туда, внутрь. А я пойду с тобой.
  - Темнишь - проницательно заметила моя спутница - Ой, темнишь. В чем фокус?
  - В дом Ханнумана можно зайти только раз - не стал скрывать правды я - И мой шанс, увы, уже израсходован.
  Дверь храма скрипнула, растворяясь, и из черного зева входа послышался знакомый голос обезьяньего бога, с невыразимой издевкой сообщивший:
  - Дважды!
  - Дважды - согласился я, отводя глаза от ошарашенной произошедшим Кролины - При этом мне позарез надо попасть туда в третий раз. Причем, на этот раз не для себя выгоду ищу. Для коллектива. Так сказать - для обчества.
  - Сомневаюсь - покачала головой Кролина - Я, когда какую-то выгоду для себя ищу, вот так же другим лапшу на уши вешаю. Мол - мне ничего не надо, главное людям добро сделать.
  - На этот раз - не вру - заверил ее я - Серьезно. Там можно вызнать про столь необходимый нам камушек информацию. Не исключено, что есть и другие места, в которых можно счастья попытать, но сколько времени я потрачу, их разыскивая? А это - вот, перед нами.
  - Не знаю, не знаю - Кро все же взяла у меня из рук перстень и повертела его перед глазами - Сомнительно это все!
  - Я бы ему не верил - подал голос из темноты Ханнуман - Вот так-таки ни на йоту!
  - А там - кто? - уточнила Кро, потыкав пальчиком в сторону входа.
  - Там? Хозяин этого храма. Личность древняя, непредсказуемая, хитрая и очень мудрая. Два раза с ним сталкивался, третьего не хотел. Но вот - приходится. Я тебе так скажу - моя бы воля, седьмой дорогой эту поляну обогнул бы. Просто выбора нет.
  Вот вообще не вру. Ничего хорошего со мной тут не случалось. И Мюрат сотоварищи меня здесь убивали, и гориллы на куски чуть не порвали, и Лоссорнах еще в бытность свою наемником чуть на руках не помер. Пакостное местечко.
  - Убедил - девушка нацепила перстень на палец - А ну-ка, что тут?
  Пока Кролина читала сообщения, которые ей выдала система, дверь в храм с грохотом захлопнулась.
  - Лихо - сообщила мне заместительница где-то через минуту - Знаешь, теперь количество вопросов, которое у меня к тебе образовалось, почти достигло критической массы. И первый из них - ты где этот перстень взял?
  - Там - махнул я рукой за спину - Знаешь, в одном месте есть гора, в той горе дыра, в той дыре...
  - Убью - ласково пообещала девушка - Тут и прямо сейчас. А потом в реале найду, и там тоже убью.
  - Может, в реале лучше надругаешься? - предложил я - Хотя бы для начала? Я не очень сопротивляться стану. А то убить меня там много разных гражданок хочет, надругаться же - никто из них.
  - Озабоченный - фыркнула Кро - И шиз. Да еще и врун! Убить его хотят, что за чушь? Вот, лови.
  
  'Игрок Кролина предлагает принять вам задание 'Подвески королевы'.
  Внимание! Данный квест предназначен для прохождения одним игроком, но при этом он может привлечь к его выполнению помощника.
  Ваша награда за помощь в прохождении данного задания будет определяться квестодателем.
  В случае, если вы примете данное предложение, а после, в процессе его выполнения, выйдете из группы, на вас будут наложены штрафные санкции. Их состав будет определен администрацией игры и согласован с игроком, который проходил вышеупомянутое задание
  В случае, если квестодатель выйдет из группы в процессе выполнения задания, то вы получите компенсационный пакет от администрации игры
  Все иные условия, равно как и подробности непосредственно задания, обговариваются вам с игроком - квестодателем
  Принять?'
  
  Не напрягался Костик с условиями, так себе формулировочки. Или это я уже придираюсь?
  Вот тоже интересно, - подобные задания в принципе существуют, или одно единственное, вот это, для данной ситуации придумали?
  - Я не поняла? - возмутилась Кро - Ты собираешься принимать приглашение?
  - Само собой - встрепенулся я - Еще бы!
  Странно, но никакого сообщения после этого не последовало. Вроде, как так и надо.
  - Подытожим - тон Кролины стал деловым, она как-то собралась и даже посуровела - Квест прикольный, награда отличная, меня все более чем устраивает. Догадываюсь, что это все не просто так, скорее всего мне платят именно за то, что я тебя туда, в храм, проведу. Кто и почему - мне интересно до чертиков, и я все равно у тебя правду выпытаю, но - потом. Сейчас на это времени нет, поскольку счетчик времени тикает. Отведенный нам на все, про все час уже пошел.
  Счетчик? Ай, Костик, ай молоток. Все просчитал. Нет, зря я на него иногда ворчу.
  - Да, вот еще что - Кро остановилась у самой двери - Если ты первым свое задание выполнишь, то сразу не сваливай, ладно? Помоги мне квест пройти.
  Значит она не знает про санкции, которые мне по темечку бахнут, если я ее брошу. Любопытно.
  - За кого ты меня держишь? - возмутился я - Будь уверена! А что хоть делать надо? В чем смысл задания?
  - А тебе это прямо важно? - уточнила Кролина.
  - Ну, хотелось бы знать.
  - Все как всегда - поморщилась девушка - В старые времена у королевы Западной марки какие-то четыре удальца отжали подвески, причем эти цацки были то ли подарком фей, то ли фамильной ценностью. И если я их верну нынешней владычице, то перепадет мне немало добра. Причем один предмет будет из личной королевской сокровищницы, то есть по определению очень, очень козырный. Правда, не классовый, а рандомный, но это ничего не меняет. Если сама не использую, то сменяю на что-нибудь нужное.
  - Достойно - признал я - Ну что, пошли?
  Дверь, ведущая в храм, естественно, была не заперта. Да и с чего бы? Нас же там ждали. Причем в этот раз, в отличии от предыдущих, даже по коридорам особо бродить не пришлось, обходя ловушки и сражаясь с на редкость необычными противниками.
  Ханнуман обнаружился в том самом зале, где когда-то мне пришло ожидать результата забега моих друзей по лабиринтам. Причем, что необычно - похоже, в своем истинном облике. То есть - на серебряном троне восседала невысокая, нам по пояс, человекоподобная обезьянка, но не зловеще-отвратного вида, в стиле Валеджио, а, скорее, забавная, и даже где-то трогательная.
  В левой руке она держала хрустальный, светящийся изнутри череп, в правой что-то вроде небольшого посоха. На голове же у нее красовался потешный клоунский трехконечный колпак.
  
  Вами выполнено задание 'Дорога ведет вдаль'
  Награды:
  18000 опыта;
  25000 золотых;
  Титул 'Познавший тайны времени'
  
  - Ой - Кролина, готовая к бою и всему такому прочему, остановилась в удивлении - Это кто?
  
  Вам предложено принять задание 'Истина где-то здесь'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - вызнать у Ханнумана информацию о том, где находятся развалины последнего в Файролле храма Тиамат.
  Награды:
  8000 опыта;
  5000 золотых;
  Нагрудный знак 'Еще тот ловкач';
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  Если ваша миссия не увенчается успехом, то вся цепочка заданий будет провалена, причем повторно ни вы, ни иные представители клана Линдс-Лохены получить ее не смогут.
  
  Скверное ограничение, прямо скажем. Оно просто-таки вопит о том, что процентное соотношение неудачи вровень, а то и выше, чем у успеха.
  Значит, надо пробовать разные модели поведения, по-другому тут никак. И начать следует с нахальства. Насколько я помню, оно этому шутнику в свое время нравилось.
  - Это он - я вышел на центр зала - Позволь тебе представить хозяина этого места. Ханнуман. Бог.
  - В смысле - бог? Их всего четыре спустилось с небес, и все известны по именам. Ханнумана в списке нет.
  - И тем не менее, это - бог - усмехнулся я - Странно даже, что такой матерый игрок как ты не в курсе того, что данный храм - чертог самого настоящего божества.
  - Ходили всякие слухи про него, но кто слухам верит? - пробубнила Кролина - К тому же сюда попасть - изрядная проблема.
  - Большую часть упомянутых слухов я сам и выдумал - с некоторой гордостью подал голос хозяин храма - Люблю путать людей! Это весело.
  - Другой вопрос - ты-то откуда это знаешь? - продолжила Кролина - Ну, что он - бог.
  - Она мне нравится! - повертелся на троне Ханнуман - Умная, сильная и красивая! Клянусь своим хвостом, что она самая достойная из всех приключенцев, что входили в двери моего дома!
  - Спасибо - немного кокетливо ответила ему Кролина.
  - А вот ты, Хейген, меня раздражаешь - насупился бог - Я тебе говорил - не возвращайся сюда, худо будет?
  - Говорил - подтвердил я - Причем дважды.
  - Но ты не желаешь меня слушать - глаза черепа блеснули багровым светом - И я не понимаю - почему? Потому ли, что ты глуп? Или оттого, что строптив? А, может, по той причине, что тебе просто плевать на меня, как на божественную сущность? Дескать - кто такой этот Ханнуман? Смешная обезьянка! Он не так силен, как Витар, не так красив, как Лилит, не так мудр, как Месмерта и не так могуч, как Чемош! А? А? Я прав?
  В зале запахло озоном. Скверный признак.
  Хорошо еще, что Назира с нами нет. Он бы уже за саблю схватился.
  Вот только не очень-то я в праведный гнев Ханнумана верю. Нет, выглядит он совсем как настоящий, и череп, вон, уже как прожектор сияет. Только что-то тут не так. За две предыдущих встречи я это существо более-менее изучил, потому точно знаю - захоти он меня убить, так уже это сделал бы.
  Значит - пугает. Или хитрит, по своему обыкновению.
  И еще - он помянул всех богов, включая павшего Чемоша. А про Тиамат - ни слово. С чего бы?
  - Воительница - бог спрыгнул с трона, положил на сиденье череп, предварительно погладив его по лысинке, и подбежал к Кролине - Как ты прекрасна! Твои глаза сравнимы только с самыми яркими звездами, твои уста алее утренней зари! Как сильны твои руки! Как длинны твои ноги! Нет, нет, положительно я не вправе подвергать тебя опасностям, что ждут героев в моих подземельях! Не прощу себе, если с тобой там что-то случится! Что тебе надобно от меня? Подвески королевы Запада? Так возьми их!
  Скрежетнула левая дверца шкафа, стоящего у одной из стен и добрая сотня подвесок, висящих на гвоздиках, вбитых в стенку, ослепила нас сиянием бриллиантов, грани которых отразили свет факелов.
  - Иди и возьми! - вытянул в сторону шкафа Ханнуман - Они - твои.
  Кролина, ошарашенная всей это эскападой, послушно подошла к шкафу и уставилась на ювелирное пиршество.
  - Все одинаковые - пробормотала она секундой позже и глянула на меня.
  - Даже не удивлен - заметил я - А ты как думала? Мало того, тут еще какой-то сюрприз припасен наверняка, вроде того, что у тебя только одна попытка. Верно ведь?
  - Увы, увы, но это так - скорчил грустную гримаску бог - Жизнь такова, что в ней всегда приходится жертвовать малым для приобретения большего. Даже вся моя симпатия к тебе, о прекрасная воительница, не может отменить суровые законы бытия. Твой друг прав, если выбор окажется неверным, то ты в тот же миг умрешь. И больше никогда, никогда не сможешь войти в двери моего храма. Моя душа плачет! Моя душа рвется на части от одной мысли о том, что эту красоту, это свежесть юности я больше никогда...
  Ханнуман издал пронзительный вопль, сорвал с головы колпак и уткнулся в него лицом. Его плечи тряслись, он что-то бубнил, но до нас доносились лишь отдельные слова, вроде: 'никогда', 'горе-то', 'умру от тоски'.
  - Шапито - сообщил я Кролине, которая с недоумением взирала на эту сцену - Великий актер погибает в этих стенах.
  - Злой ты, Хейген - Ханнуман вытер колпаком слезы, снова напятил его на голову и укоризненно уставился на меня - Я душу нараспашку перед ними, а они...
  - Я - ничего - поспешно выкрикнула Кро - Я верю! И мне очень, очень приятно!
  - Ох! - бог сложил лапки в молящем жесте - Золотое сердце, алмазная душа! Я не могу не вознаградить твою доброту!
  Скрежетнула правая дверца все того же шкафа и нашим глазам открылась стеклянная поверхность, за которой обнаружились лук и колчан со стрелами, стоящие на массивной подставке.
  И судя по стону, который издала моя спутница, из нерядовых.
  - Да-да - потер лапки Ханнуман - Это лук Фэй Ю. Оружие, прославленное в веках. Многие великие герои владели им после смерти славного стрелка, а уж какое количество воинов хотело его получить, но не смогло... Теперь он твой. Возьми его, возьми!
  - Так ведь... А как? - Кролина провела рукой по идеально гладкой поверхности стекла, на которой не имелось ни единого зазора. Даже отверстия для ключа.
  - Ой! - бог прикрыл рот ладошкой и виновато заморгал - Вот же!
  Кролина нехорошо улыбнулась, и ударила стекло рукоятью кинжала, который моментально извлекла из ножен.
  Даже трещинки не появилось.
  - Да-да - вздохнул Ханнуман - Не разбилось. Ну, оно и понятно. Это же алмаз из Нейложских копей.
  - Что ты врешь? - подал голос я - Нет в тех копях никаких алмазов. Я там бывал. Да еще таких размеров!
  - Сейчас нет, раньше имелись - весело ответил бог - Не мешай. Что же делать, что же делать...
  Кролина была мрачна, как туча. Она даже губы надула, как маленькая девочка.
  - Придумал! - завопил бог и запрыгал на месте - Какой я молодец!
  Он выставил перед собой лапки, шкаф окутало зеленое облако, которое, впрочем, тут же развеялось.
  - Вот - гордо сообщил Кро Ханнуман - Стоит только тебе выбрать правильную подвеску, и дверь этого хранилище немедленно откроется! Ну же, давай, не трать время! Выбирай!
  Девушка наконец поняла, что над ней изысканно издеваются. Ей несомненно очень хотелось стукнуть проказливого бога, но инстинкт самосохранения на пару с разумом подсказывали, что делать этого не стоит.
  - Да-да-да - Ханнуман снова сорвал колпак с головы - Понимаю твое замешательство. Они все одинаковые, а цена ошибки ох, как дорога!
  - Невероятно - процедила Кро.
  - И снова я, твой поклонник... Да что там - уже обожатель, приду к тебе на помощь - бог тенью скользнул к моей спутнице, пристроился около ее локтя и вкрадчиво шепнул - Есть вариант. И подвеска тебе достанется, и лук, и стрелы, и еще вкусностей разных со своих подземных кухонь тебе отвешу без меры. Варенья там, печенья. Выполни только одну мою мааааленькую просьбу. Вот такусенькую!
  - И какую же? - поморщилась Кролина, посмотрела на сведенные пальцы Ханнумана, которыми он обозначил крохотность своего пожелания, и с невыразимой сладостью в голосе осведомилась - Я должна тебе отдаться?
  - Да что ты, что ты! - замахал лапками бог - Нет. Мое желание гораздо проще и целомудренней. Убей вон его. Здесь и сейчас. И как только этот человек испустит дух, все вот это станет твоим. И поддельные подвески - тоже. Просто мне ужас как надоел за последнее время твой приятель.
  Кро задумчиво посмотрела на Ханнумана, печально на лук и колчан, перевела глаза на меня, после уставилась на потолок зала, пытаясь пробить его взглядом, достучаться до небес и спросить у них: 'Доколе. Доколе вы меня мучать будете?'.
  Закончилась же вся эта пантомима презрительным плевком под ноги бога. Просто плевком. Без комментариев.
  Знаете, а мне ее жалко стало. Ведь сейчас все существо прекрасной эльфийки, весь ее игровой опыт буквально орал:
  - Убей!!! Убей Хейгена!!! Один хрен ничего с ним не сделается! Он поймет и простит, он тоже геймер!
  Но - нет. Плюнула Кролина на свои инстинкты, сочтя, что самолюбие ей дороже. И я это оценил.
  Впрочем, Ханнуман - тоже.
  - Если бы мы все сейчас оказались в забавной побасенке из числа тех, что нянюшки в рыцарских замках сопливым наследникам благородных семейств рассказывают, то я должен был вас похвалить, и сообщить, что все ранее происходившее являлось испытанием - с невероятно довольным видом прокудахтал он - Но то побасенка. А в жизни все случается куда проще и кровавей.
   В стенах открылись проходы и из них, громко топая, гремя сталью и держа мечи наотмашь, двинулись не пойми кто - то ли рыцари, то ли мертвецы в доспехах, то ли ожившие статуи. Были они величественны, высоки ростом и выглядели абсолютно несокрушимыми.
   - Ух! - Ханнуман с ногами забрался на трон и приготовился созерцать сцену расправы - Вот и конец вам пришел!
   - На редкость глупый поступок - как можно безмятежней сообщил ему я - Ну, убьешь ты нас - и что? Выгода в чем?
   - Не все на свете делается ради выгоды! - крикнул бог - Иногда надо убивать и для удовольствия!
   Воины тем временем образовали вокруг нас круг, перехватили мечи поудобнее и застыли, как видно, ожидая приказа.
  - Зарекалась с тобой связываться - Кролина чуть не плакала - И тот лук не получила, и этот сейчас потеряю! Ох, какой я тебе счет выставлю!
  - Не вздумай защищаться - приказал я - Если что - пусть рубят. Но в драку - не лезь. А потери я компенсирую, слово даю.
  И я не вру. В данном случае косяк на сто процентов мой, потому будет Кролине лук из числа уникальнейших. С Костиком я договорюсь. В лепешку расшибусь, - а договорюсь. Опять же - шантаж, смешанный с угрозой физического насилия, всегда дает отменный результат. Проверено опытным путем.
  Но это потом, если все-таки мы тут умрем. Пока мы живы, а, значит, еще есть шанс побарахтаться.
  - Ханнуман - крикнул я, не обращая внимания на то, что существа в доспехах сделали маленький шажок, приближаясь к нам - Ты не находишь, что выбран очень банальный способ убийства? Как сказал бы мой друг Барон - примитивный. Для такого мастера интриги как ты, просто унизительный.
  - Ты о костлявом уродце с островов ведешь речь? - уточнил бог - Меня не волнует его мнение. Что же до способа - кризис жанра, надоедливая муха, кризис жанра. Возвращаюсь к истокам. Времена нынче такие наступили, что не до изысков.
  Воины сделали еще шажок, мечи поднялись выше.
  - Времена всегда невеселые - возразил ему я, чуть отступая назад и прижимаясь своей спиной к спине Кролины - Вопрос в другом - как их прогнуть под себя. Я - смог. А ты, похоже, нет. И кто из нас больше бог?
  - Вот наглец! - возмутился Ханнуман, на этот раз неподдельно - Эдак ты скоро скажешь, что такие как я, будут работать на посылках у таких, как ты.
  - Это вряд ли. Боги есть боги, смертные есть смертные. Высшие существа всегда будут пытаться навязать нам свою волю, просто в силу того, что мы по земле ходим, а они на вершинах горних возлежат. Но если ты и дальше будешь сидеть в этой конуре, шутить свои шутки и выбирать, к кому бы примкнуть, то от нас скоро отличаться точно ничем не будешь. Хотя нет, вру. Будешь. От меня - точно. Потому что я уже избран одной из тех, кто скоро вернет себе силу и власть. Я не встану рядом с ее троном, но займу место неподалеку от него. И вот тогда я вспомню этот день, этот зал и этот разговор. Может, даже попрошу ее, чтобы ты выполнил пару моих поручений. За окороком мне в трактир сбегал или пивка принес. Так что я, как и моя подруга, плюю на тебя. Ты - никто. И ничто. Твоя власть кончается вон за той дверью, именно поэтому ты нос за нее высунуть боишься.
  И я плюнул в его сторону, правда, попал в одного из железных болванов, что немудрено - они вот-вот начнут нас крошить в капусту.
  - Стойте - неохотно произнес Ханнуман и щелкнул пальцами.
  Кролина шумно выдохнула, опасливо покосилась на меч, зависший прямо над ее головой, и прошептала:
  - Ты чертов псих, Хейген. Не буду я тебя искать в реале. Я тебя боюсь теперь.
  - Он не псих, а редкостный хам - расслышал ее слова бог - А еще склонен к нелепым и пафосным речам, которым грош цена. Они хороши только для скверно сложенных баллад, которые любят петь дикие северяне. Но, как это ни неприятно признавать, все-таки он кое в чем прав. Ну, говори.
  - Мне надо знать, где находятся развалины храма Тиамат - выдав самую застенчивую улыбку, безмятежно произнес я - Ты же наверняка это знаешь?
  - Наверняка знаю - согласился Ханнуман - Но я хотел услышать от тебя другое. Что ты там говорил про богиню, трон и все такое прочее?
  - Твои родственнички там, наверху, уже вовсю власть пилят - я потыкал пальцем в направлении потолка - Кто-то лидирует, кто-то отстает, но никто не стоит на месте. Мало того - они уже добрались до дележки людской веры. Вот и рассуди - когда пирог будет съеден и победитель отряхнет со своих ног пепел побежденных, что он сделает первым делом?
  Ханнуман молчал.
  - Правильно. Он начнет разбираться с теми, кто мог ему помочь, но не стал этого делать. А еще с теми, кто в перспективе может оказаться для него соперником. В обеих случаях этим 'кем-то' окажешься ты.
  - Вон та подвеска - сказал внезапно бог... Хотя - какой он бог? Божок - Второй ряд, третья слева.
  - Добраться бы до нее - Кролина все еще опасливо глядела на застывших воинов - Очень уж тесен круг твоих друзей, не пролезешь.
  Ханнуман щелкнул пальцами, существа в доспехах убрали мечи в ножны, развернулись и, чеканя шаг, отправились обратно к стенам.
  Девушка бросилась к шкафу и почти уже цапнула указанную цацку, но в последний момент все же отдернула руку.
  - Это точно не очередная шутка? - уточнила она у божка.
  - Бери смело - отмахнулся тот - Ситуация изменилась.
  Кро сняла подвеску с гвоздя и замерла на месте, словно окаменела.
  - Вот сейчас не понял? - взбеленился я - Это что такое?
  - Просто заклятие недвижимости - замахал лапками Ханнуман - На несколько минут она превратилась в статую, неподвижную, глухую и немую. Не люблю я решать серьезные дела при свидетелях. Потом она отомрет и даже не вспомнит, что с ней случилось. Итак, ты служишь Тиамат, я верно понял?
  - Ты об этом узнал куда раньше - хмыкнул я - Как только я вошел в твой храм. Не говори мне, что ты не увидел на мне ее метки.
  - На тебе меток, как на горилле блох - резонно возразил мой собеседник - И чем дальше, тем больше.
  - Служу - решил не спорить с ним я - Причем честно и верно. И сейчас ищу руины ее старого храма, того, что еще до Исхода был построен. Только вот не получается у меня ничего...
  - И не получится - захихикал божок - Ни у тебя, ни у других. Их нет на этом пласте бытия.
  - Поясни - попросил я - Если можно.
  - Можно - покладисто согласился Ханнуман - Но только после того, как ты поклянешься мне в том, что скажешь ей, кто именно пришел к тебе на помощь в тот момент, когда ты отчаялся. И добавишь, что я это сделал в память о том времени, когда сопровождал грозную Тиамат в ее прогулках по джунглям.
  - Заметано - согласился я.
  - Это не все - погрозил мне кулачком Ханнуман - Еще скажи ей, что я буду рад встрече с ней. Если она захочет меня видеть, пусть пришлет к моему храму одного из своих вестников.
  Змею, что ли? Скорее всего.
  
  Вам предложено принять задание 'Услуга за услугу'
  Условие - сообщить богине Тиамат о том, что бог Ханнуман оказал вам важную услугу, и готов содействовать ей в будущем.
  Награды:
  15000 опыта;
  7000 золотых.
  Принять?
  
  А чего нет? Хороший квест. Легкий и полезный.
  - И последнее - в голосе божка громыхнула гроза - Если про данный разговор узнает кто-либо из наших родственников, и повинен в этом будешь ты, то берегись. Твои последние дни будут ужасны.
  Нет. Не божок. Все-таки бог.
  
  'Дополнительное условие к квесту 'Услуга за услугу'
  Вы не должны разглашать подробности разговора с богом Ханнуманом. В случае несоблюдения данного условия вас ждут очень, очень, очень большие неприятности'.
  
  - Договор - веско произнес я - Где храм?
  - Там, где находится все, ушедшее из этого мира, но не сгинувшее в небытие - усмехнулся Ханнуман - На Дороге между Дорог.
  
   Глава шестая
   в которой герой пытается на грош купить пятаков
  
  Вами выполнено задание 'Истина где-то здесь'
  Награды:
  8000 опыта;
  5000 золотых;
  Нагрудный знак 'Еще тот ловкач'.
  
  Воистину - 'где-то там'. Хотя, какой я к черту ловкач? Никакой. Чем глубже я погружаюсь в текущие квесты, тем хуже мои дела.
  
  Вам предложено принять задание 'Путь в тумане'
  Данное задание является пятым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - попасть на Дорогу между Дорог, и добраться по ней до развалин храма Тиамат.
  Награды:
  75000 опыта;
  50000 золотых;
  Титул 'Странник в ночи'
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Когда выполню этот квест, точно новый уровень возьму. Вон сколько опыта за него отваливают.
  'Когда'. Как же! Правильнее - Если. Не стоит льстить себе.
  Дорога между Дорог. Я на ней бывал, и не скажу, что это самое веселое место из тех, что мне встречались. Нет, никаких таких особых ужасов там нет. Да и не особых тоже. Так, туман, неопределенность направления и странные видения, более всего похожие на ожившие детские фантазии, заблудившиеся на перекрестках мироздания.
  Эк меня занесло. Хотя так оно и есть. Помнится, Барон мне тогда сказал, что если уйти с основной дороги в сторону, то обратного пути в свой мир уже не найдешь. Вопрос - и как мне там отыскать развалины храма?
  Впрочем, это-то как раз вопрос номер два. Чтобы что-то найти, надо сначала попасть туда, где это есть. В тот раз на Дорогу между Дорог меня Сэмади вывел, проведя перед этим целый ритуал. До костлявого умника нынче не добраться, так что как проводник он отпадает, и вот тут-то возникает вопрос номер один - а как мне туда вообще пробраться? Костик тут мне не помощник, потому, как и система не дура, да и он не волшебник.
  Кстати, о волшебниках. Я же собирался к Бахрамиусу? Вот и славно, совместим приятное с полезным. Уверен, что кто-кто, а он-то точно в курсе того, как можно попасть на эту самую Дорогу, минуя момент плясок с бубнами и прочие псевдоязыческие развлечения. Ну, или еще чем поможет. Например, даст наводку на того, кто такие ритуалы проводит.
  Кстати, Барон упоминал о каком-то сроке, который должен миновать между посещениями этого странного места. То ли месяц, то ли три... Вроде - месяц. Хоть один позитивный момент - я, получается, выездной.
  И вот еще что. А ведь Соагду в день Исхода богов Демиурги как раз туда увели, на Дорогу между Дорог. Точно-точно. Не факт, что там и оставили, но вдруг? Но - если? Это будет просто подарок какой-то!
  А еще славно то, что теперь не надо гадать, какое из заданий следует выполнять первым. Надо искать бабушку Гедран, брать ее за горло, и выжимать информацию о том, где могилка славного рыцаря Ательстана. Короче - двигать именно эту линейку квестов. Кроме шуток, - а если гроб с Соагдой находится где-то там, на Дороге между Дорог? Потому и не нашли рыцари свою покровительницу в этой реальности, хоть и ископытили ее вдоль и поперек. Может, лежит она в стеклянном аквариуме, а тот на цепях к веткам Мирового Древа пришпандорен. И под ним шустрые эльфы уже магазинчик с сувенирами открыли, назвав его 'У Богини'.
  Эк меня занесло! Надо притормаживать.
  Но Бахрамиуса теперь посетить надо непременно. Как минимум для того чтобы узнать, не смылся ли он к своему повелителю на тот берег Крисны.
  - Так нечестно - ныла тем временем Кролина, хитро поблескивая глазами - Вон, Хейгену дали всё, много и сразу, это по его хитрой роже видно. Причем я даже не знаю, чего именно, и это бесит страшно. А я всего-то прошу подвеску!
  - Какая она нудная! - скорчил забавную рожицу Ханнуман - Чего ты ее до сих пор не отравил?
  - Люблю - пожал плечами я, заметил расширившиеся глаза Кро, и пояснил - Как друга.
  - Ну вот! - расстроился бог - После таких откровений ее тиграм уже не скормишь. А я только-только собрался вон тот рычаг повернуть. Ну да, что слева от трона. Экая досада! Ладно, забирай свою драгоценность!
  Он махнул лапкой и сотни алмазов, призывно поблескивающих в свете факелов, исчезли в никуда. Только одна подвеска и осталась.
  Вот ведь. Поди знай, что это - доброта или ловушка?
  Причем Кролина, пусть и знающая Ханнумана куда меньше, чем я, явно тоже задалась данным вопросом. Это было понятно из того, что она с радостным воплем не бросилась к заветной цацке, дабы сунуть ее с свою сумку. Напротив, она стояла и с сомнением смотрела на бога.
  - Не веришь? - верно истолковал ее взгляд Ханнуман - Мне - и не веришь?
  - Ну да - ответил ему за девушку я - Сам виноват. Такая уж у тебя репутация.
  - Я добрый и честный - приложил лапки к сердцу бог - Ладно, хорошо. Иногда - шалю. Случается. Но хорошим людям опасаться нечего. Эта девушка достойна награды. Мне не хамила, вела себя прилично, и тебя, гаденыша, убивать не стала. Так что... Ааааа! Знайте широту моей души!
  Он топнул ножкой и колба, выточенная из цельного алмаза, распахнулась. Вот он, заветный лук! Подходи и забирай!
  - Вот теперь точно ловушка - чуть ли не со слезами в голосе сообщила мне Кролина - Сердце кровью обливается.
  Она подошла к шкафу, сняла с гвоздика подвеску, с невыразимой тоской посмотрела на желанное оружие, но даже и не подумала к нему прикоснуться.
  Ханнуман, развалившись на троне, с интересом за ней наблюдал, никак не комментируя происходящее.
  - Закрылся квест - сообщила мне Кролина - Ты все?
  - Ну да - подтвердил я - Что надо - то сделал.
  - Благодарю тебя, Ханнуман - внезапно отвесила богу поклон девушка. Не поясной, разумеется, но довольно низкий - Если когда-нибудь я смогу тебе чем-то помочь, то буду рада это сделать.
  Чего-чего, а озадаченности на обезьяньей мордочке Ханнумана мне видеть ранее не приходилось. Правда, буквально через секунду он снова шаловливо оскалился, показав нам короткие желтые клыки, махнул лапкой, и перед нами оказался дверной проем, за которым виднелась зелень поляны, находящейся в центре джунглей.
  - Конец аудиенции - понятливо кивнул я, и шагнул вперед. Кролина молча последовала за мной.
  - Держи, воительница - из темноты храма, который мы только что покинули, вылетел сначала лук, а за ним колчан - Мне всегда врут, а ты сказала правду. В твоем голосе и твоем сердце не было лжи, ты и правда готова мне помочь. Будем считать, что я расплатился с тобой за ту услугу, что ты мне еще не оказала. Но помни - боги всегда взыскивают свои долги! Если же это оружие тебе ни к чему... Оставь его просто лежать на траве, и уходи.
  - Квест открылся? - сразу спросил у Кролины я - Если да - читай условия внимательно! Этот товарищ...
  - Ты меня еще поучи! - перебила меня девушка - Ого, божественный! Хотя - о чем я? Он же бог.
  - Бог - хихикнула темнота в дверном проеме - Настоящий! Кто бы что ни говорил!
  Кро прочитала условия, помолчала, несколько раз подпрыгнула на месте, хлопая над собой ладошами, а после подошла и подняла с земли оружие.
  - Вот и славно! - сообщил нам голос Ханнумана, а после дверь захлопнулась, закрыв проход в храм.
  - Кабала? - уточнил я приличия ради.
  Серьезно - даже интересно не было. У меня своих забот полон рот, что мне до чужих? Она знала, у кого берет квест, так что пусть теперь сама разбирается.
   - Не то, чтобы - уклончиво ответила Кролина - Скорее - неопределенность. Что-то, когда-то, где-то. И все это - потом, не сегодня.
  - Понятно - я потянулся - Ну, ты куда сейчас?
  - Я-то? - ответила девушка рассеяно, и тут же зло проорала - Сука! Лук на сто восьмидесятый уровень! Скотина ты такая!!!! Сто восьмидесятый!
  Мне показалось, или рядом с нами кто-то тихонечко так захихикал?
  - Кро, успокойся - посоветовал я беснующейся... хм... воительнице - Такова божественная суть Ханнумана. Не умеет он по-другому. Да и не обманул он тебя, просто всей правды не сказал. Тем более, что ты у него ее и не просила.
  - Сто восьмидесятый! - запал гнева прошел, и теперь Кро чуть ли не хлюпала носом - Гадство какое! Даже если с зельями и магической поддержкой, если в режиме 'двенадцать часов в день', то все равно быстро мне столько не набить.
  - А ты куда-то спешишь? - приобнял ее я - Вроде как игра завтра не заканчивается. Впереди смутное время, война, распри богов и ловля чужой рыбки в мутной воде интриг. Там тебе и опыт, и все остальное будет. Ну, солнышко! Выше нос. К тому же, не возьми ты этот лук, потом себя годами за это ела бы. День за днем. Такова людская натура. И так нам плохо, и эдак тоже.
  - Руки убери - уже знакомым и привычным тоном посоветовала мне девушка - И если сейчас прозвучит что-то вроде 'у меня похлеще обломы случались, и знаешь, что лучше всего помогало?', то я буду очень разочарована.
  - Да не собирался вроде подобный текст произносить - выполнил ее просьбу я - Это теперь такие подкаты в ходу? Мол, и не такое бывало, поехали ко мне, снимем стресс? Мельчает молодое поколение, фантазия на нуле. Или ты просто не очень везучая в личном плане, и тебе попадались зануды без куража в крови.
  - Я на Запад, к королеве Анне - не стала продолжать беседу на столь скользкую тему девушка - Пойду квест сдам. Айда со мной. Ты вроде там тоже много кого знаешь, глядишь, быстрее управлюсь с делами. А потом махнем вместе на сборище лидеров.
  - Не-а - покачал головой я, решив, что если даже Анна еще и не вернулась, то Вайлериус у Кро точно квест примет, потому и без моей помощи она отлично управится - У меня другие планы. Ребятам привет передай, и скажи, что я не по своим вопросам мотаюсь, а по общим. Тем более, что это чистейшая правда. И это... С 'Вербумами' поосторожней будь. Нет, так они вроде люди внятные, но все же мы с ними пуда соли пока не съели.
  - Ладно - миролюбиво согласилась девушка, неожиданно чмокнула меня в щеку и секундой позже растворилась во вспышке портала.
  А следом за ней и я покинул многоцветье Юга, променяв его на монотонную серость скал, окружавших резиденцию Ордена Плачущей Богини.
  Сдается мне, что когда те, первые рыцари тут, в Леебе, строили цитадель, то они, должно быть, специально всяческую зелень в этих краях извели. Чтобы всякий сюда пришедший понял, что здесь праздника нет и быть не может. Аскеза и угрюмое служение высшей цели - вот основы местного бытия.
  Потому, наверное, некоторые рыцари так радуются, увидев Трень-Брень. Эта забавная девчушка при всех своих недостатках, являет собой Жизнь во всем ее нелепом и прекрасном многообразии, а потому напоминает им, годами сидящим за этими стенами, о том, что есть вокруг и другой мир, с запахами, звуками, чувствами и вкусами.
  Впрочем, все эти нюансы меня сейчас мало интересовали. Я прибыл с конкретной задачей, и главным теперь было то, чтобы тот, кто мне нужен, оказался на месте.
  - Лэрд Хейген - латные перчатки постовых, расположенных у входа в цитадель, брякнули о доспехи в том месте, где у всякого порядочного рыцаря бьется горячее и отважное сердце - Великому магистру фон Ахенвальду немедленно будет доложено о вашем прибытии.
  - Не надо - остановил я начальника караула - Я не к нему. Брат Юр здесь? Никуда не отбыл?
  - Он в цитадели - задумавшись на секунду, ответил мне рыцарь - В самом деле, он несколько дней отсутствовал, но как раз вчера вернулся. Ему доложить о вашем прибытии?
  - Лучше провожатого дайте - попросил я его - К фон Ахенвальду дорогу я помню, а вот к казначею просто так не дойдешь. Боюсь, заплутаю в ваших коридорах, пока до его каморки доберусь.
   Ну да, каморки. Помещение у брата Юра было скромное донельзя. С его-то влиянием и свободным доступом в казну он мог развернуться так, что ого-го! Но нет - маленькая комнатушка с крохотным окошком, половину которой занимал стол, заваленный бумагами и пара стульев.
  И ведь не напоказ он так существовал, ему на самом деле этого минимума удобств хватало для счастья. Наверное, потому что для него оно было не в роскоши, а в чем-то другом. Чем-то таком, что лежало вне моего понимания. В том, что иные философы называют 'жить ради идеи'. Хотя, ради правды, идеи тоже у всех разные бывают. У меня в реале имеется один приятель, он тоже себе во всем отказывает ради нее, родимой. Да что там - ей одной и живет. Вот только идея эта - купить себе в южных морях остров с местным населением, причем предпочтительнее всего не сильно цивилизованным, а после вести жизнь плантатора шестнадцатого века. Ну, разве что только без физического насилия над населением. Дикое-то это население дикое, но про суды и защиту прав человека оно все равно слышало.
  И ведь купит. Тем более, что цена такого острова на фоне стоимости не самой большой 'двушки' в районе Садового кольца, выглядит не столь и катастрофичной. А если совсем в центре Москвы, где-нибудь на Манежной или Тверской, так и вовсе смешной.
  - Х-хейген - брат Юр, старательно скрипевший пером по пергаменту, поднял голову, услышав звук открывающейся двери, и, казалось, совершенно не удивился, увидев меня - Р-рад твоему в-визиту. Только п-подожди минуту, я закончу это п-письмо.
  Я примостился на стуле и стал думать, как бы так половчее начать разговор. В смысле - чтобы цена для меня не оказалась слишком высокой. Это с тем же Ахенвальдом удобно, он истинный рыцарь, его на одном уважении к памяти предков можно было бы в эту историю втравить. Мол - прошлое Ордена свято, проклятая ведьма лапает его своими грязными руками, и так далее.
  Брат Юр в подобную чушь не верит. Все эти идеалы нельзя потрогать руками, а, значит, они не существенны. Он прагматик от мозга костей, и прекрасно поймет, что в данной ситуации мне Орден нужнее, чем я Ордену. И выставит счет.
  Что? Я говорил о том, что брат Юр работает за идею? Ну да. Но я говорил и о том, что идеи бывают разные. Я не знаю, какая именно из них владеет душой этого человека в невзрачном черном балахоне. Но она точно не о дружбе всех со всеми и мире во всем мире. Не его это.
  - Итак - брат Юр присыпал пергамент песком, а после свернул его в 'трубку' - С чем п-пожаловал?
  - С предложением - так и не придя к определенному решению, ответил я - Я тут кое-что разузнал... Вы же знаете, я общаюсь с самыми разными существами, и иногда меня заносит в довольно странные места.
  - Есть у тебя т-такая слабость - благодушно подтвердил брат Юр - Я подобное не од-добряю, но твоя ж-жизнь - это твоя ж-жизнь. И?
  - Вам ведь знакомо имя 'Ательстан'?
  - Ст-тарое имя - передернул плечами казначей - Сейчас им детей почти не наз-зывают. Архаика. Д-да и мода поменялась. Ч-чушь конечно - мода на им-мена. То всех М-марками называют, то Дж-жонами, а то и Аристофанами. Что за имя т-такое - Аристофан?
  Оп-па! Зацепило. Мне знаком и этот поток мыслей, который убаюкивает собеседника, и этот дружелюбный тон, и этот цепкий взгляд. Тот, который тебя уже обмерял, взвесил, оценил и признал достойным для того, чтобы назвать 'целью'.
  Ему интересно, что уже здорово. При своих, ясное дело, не останусь, но, если повезет, все же доберусь до цели. Но не это главное. Самое важное, потом, когда все кончится, оттуда живым уйти. Не дает мне покоя мысль о том, что слишком глубоко я погружусь в неприглядное прошлое Ордена. Настолько глубоко, что статус может поменяться с позиции 'друг' на клеймо 'нежелательный свидетель'.
  Не скажу, что сама мысль о смерти меня очень-то пугает, но с учетом специфики квестов и общей сложившейся ситуации никто не скажет, как эта гибель может сказаться на конечном результате. Да и вещей жалко.
  А самое главное - мне очень не хочется лишаться поддержки Ордена. Я к ним привык за это время.
  Может, и правда надо было не к брату Юру, а к фон Ахенвальду сходить? Взять с собой фею, пусть та его опять 'деда Лео' поназывает. Старик размякнет, тут я его и 'хап'.
  - Т-так что с этим Ательстаном? - уточнил казначей - Ч-что он натворил?
  - Шалун он был - расплылся в улыбке я - Безобразник тот еще! И деревни жег, и людей убивал, и клятвы нарушал. А еще он с ведьмой сошелся очень-очень близко. Настолько, что у них даже ребеночек родился. Рыцарь и ведьма! Звучит как название немудрящего дамского романа. Самое же пакостное, что Ательстан этот приходился родным братом...
  - П-понятно - остановил меня брат Юр - Д-дальше не надо. Это д-давняя история, которую м-мы стараемся не вспоминать. Н-нет, тайны в этом н-никакой нет, но - зачем? Д-да, Ательстан предал и св-воих друзей, и д-данные им клятвы, и п-память брата, это так. Д-да, его лучший друг С-сонарола сначала уб-бил в-ведьму, что стала возлюбленной рыцаря-ренегата, а п-после и его самого. И в к-конце концов немного п-подправил историю Ордена. С-собственно, даже и не историю еще, а ее ос-сновы. Н-невелик грех, на мой взгляд.
  - Эти нюансы мне неинтересны - прищурился я - Ваша история, ваши тайны - я тут лишний, разбирайтесь сами. У меня в этом деле имеется чисто практический интерес. Думаю, вам известно, что у Ательстана в момент гибели имелись при себе некие бумаги?
  - П-положим - брат Юр стал похож на гончую, взявшую след волка.
  - И какие именно - тоже известно?
  - С-само собой - подтвердил брат Юр.
  Сдается мне, что он блефует. Или нет? Черт, никогда с ним ничего заранее не знаешь.
  Я сделал ход конем. Я изобразил на лице ироническую усмешку и замолчал.
  - С-соагда - спустя минуту произнес брат Юр - Бумаги, что Ательстан з-забрал из Академии М-мудрости. В-верно?
  - Если вы знали, чего ж старуху до сих пор не отловили? - удивился я.
  - П-почему, ловили - брат Юр откинулся на спинку стула - И тогда, во времена С-сонаролы, и потом, и даже в м-мою бытность. Р-рыцарей положили много. Толку чуть.
  - А если я скажу, что у меня есть способ разговорить эту особу? - мой голос приобрел интонации провокатора из дешевого сериала о войне - Полной гарантии не дам, но кое-что в запасе имеется.
  - Я отвечу - это инт-тересно - подумав, ответил брат Юр - М-можно внести предложение н-на совет, в течении м-месяца оно будет рассмотрено, и п-после...
   - Поимка старухи Гедрон напрямую связана с тем делом, что более других сейчас интересует Орден - прервал его я - Тем, что вы мне поручили. Так что быстрое решение данного вопроса в ваших интересах.
  - Вот с этого и с-следовало начинать - назидательно произнес брат Юр - А т-то начал п-плести какие-то уз-зоры, про к-клятвы и т-тайны седых времен.
  И ведь не возразишь. Вот как он всякий раз умудряется вывернуть ситуацию таким образом, что я себя дураком ощущаю? Или дело не в нем...
  Да нет, в нем. Точно в нем.
  - С-сразу обозначу нашу п-позицию - брат Юр снова посерьезнел, а глаза его заледенели - Если Орден поможет в-вам, лэрд Хейген, и д-дело выгорит, т-то все документы, что будут об-бнаружены, переходят в собственность Ордена. В-все! До единой б-бумажки. Это условие н-не обсуждается. М-мало того - п-прямо здесь и с-сейчас вы дадите мне к-клятву в том, что н-никто и никогда не уз-нает о том, что они в-вообще существовали н-на самом деле. П-пусть все так и д-думают, что данные б-бумаги только л-легенда, д-древняя и неприглядная.
  Ого. На 'вы' перешел. Видно, и правда в прошлом Ордена всякого разного много понамешано, из числа того, о чем вслух не говорят. Ну да ничего, доберусь до бумаг, пойму чего это казначей так встрепенулся.
  - Но я с ними ознакомлюсь - припечатал ладонь к столу я - Иначе зачем оно все мне вообще нужно?
  
  Вам предложено принять задание 'Мертвые должны молчать'
  Условие - вы берете на себя обязательство не присваивать ни единого документа из архива рыцаря Ательстана, а также никогда и нигде не упоминать о том, что вы его вообще видели.
  Награды:
  5000 опыта;
  Принять?
  Внимание.
  В том случае, если вы нарушите данное обязательство, ваши отношения с Орденом Плачущей Богини будут изменены до состояния 'Вражда'.
  
  - У т-тебя будет такая в-возможность - подумав, произнес казначей - Д-договорились
   - Клянусь в том, что буду молчать о прочитанном и увиденном - нажал кнопку 'Принять' я - Как рыба.
  Брат Юр с прищуром посмотрел на меня, после помахал перед моим носом указательным пальцем правой руки, как бы говоря: 'Смотри, слово дано', и снова откинулся на спинку стула.
  - Вот только я не знаю, где мне искать зловредную старушонку - вздохнул я - Ее же по всем Раттермарку носит. Неугомонная она.
  - Это не твоя п-печаль - отмахнулся брат Юр - П-поиски этой дамы Орден б-берет на себя. Главное, не подведи м-меня потом, когда придет время р-развязывать ей язык. П-признаться, даже я опустил руки в д-данном вопросе. И так ее т-терзал, и эдак. Д-даже у нашего общего д-друга позаимствовал м-мастеров из тех, кто умеет р-разговорить самых упорных молчунов, есть у него т-такие. И все впустую. Н-ни слова на нужную тему не п-промолвила ни разу. З-зато на проклятья не скупилась. А они у нее с-сильные. Два раза сам чуть не п-погиб из-за них. Хорошо хоть с-среди моих знакомых м-магов хватает, что эту д-дрянь снять могут.
  Как-то очень уж легко казначей мне поверил. Хотя... Подозреваю, что он просто догадался, чьей именно поддержкой я заручился. Да и потом - он ничего не теряет. Расплачиваться с тем, кто нам поможет, придется мне, жизнью рисковать - рыцарям. А он, как всегда, получит то, что хочет легко и бесплатно.
  Интересно, а учеников брат Юр не набирает? Я бы у него постажировался. К Кемалю в ученики не пошел, а вот к нему бы - запросто.
  - Что от меня зависит - все сделаю - заверил его я - Вы только ее найдите, причем, желательно, поскорее. Времена наступают неспокойные, вон, как континент потряхивает. Того гляди, война полыхнет как костер, народ друг дружку резать начнет. Тогда нам всем не до престарелой ведьмы станет, другие интересы появятся. Ордену сирых и убогих защищать, мне Пограничье от агрессора беречь.
  - В-война - привычное состояние ч-человечества - возразил мне казначей - Они и не п-прекращались. Просто раньше они б-были локальными, и не настолько з-заметными. А теперь в-все будут воевать со в-всеми, что есть г-гимн идиотизму. Потому Орден с-собирается остаться в стороне от г-грядущих битв. Мы з-запремся тут, в Л-леебе, заранее заявив о своем н-нейтралитете, и предоставим убежище ученым, м-музыкантам, л-лекарям и т-тому подобным личностям, которые н-не способны п-позаботиться о себе в л-лихолетье.
  - А как же Черный Властелин? - с легкой ехидцей уточнил я.
  - Он наш в-враг - не задумываясь, ответил мне брат Юр - Если он п-пересечет Крисну, то м-мы примкнем к той р-рати, которая встанет против н-него. Это наш д-долг.
  - Позиция - признал я.
  Вот только есть еще один момент. А что если ваша вновь найденная богиня отдаст Ордену приказ поддержать силой... Неважно. Кого-то. Например - нас. И что тогда? Вы скажете 'нет'? Сомневаюсь.
  А если мы займем сторону Странника? Ну так, в порядке бреда, предположим? И тогда как? Коллективное самоубийство всех рыцарей в связи с крушением идеалов?
  Шаткая позиция у Ордена. Очень шаткая.
  Или брат Юр опять мне дует в уши?
  Ладно, это все на потом можно отложить. Но не забыть, ибо Орден - это сила, о которую никогда не стоит сбрасывать со счетов.
  Самое главное, я добился своего. И даже более того. Мне теперь не надо Файролл копытить в поисках ведьмы, что неимоверно радует.
  - Т-тебя известят, когда п-придет время отправляться на охоту - брат Юр снова взялся за перо и пододвинул к себе очередной свиток.
  - Если меня не найдете, можно будет передать информацию...- начал было я, но казначей меня перебил:
  - Т-тебя найдут, не п-переживай. Т-ты же знаешь, у Ордена длинные р-руки.
  Хоть бы усмехнулся, давая понять, что данная фраза - шутка.
  Вот интересно, почему расставаясь с этим человеком, я всякий раз ощущаю, что он где-то и в чем-то меня нагрел? Может, потому что все именно так и обстоит?
  Да и вообще - не так, как всегда прошел это визит. Брат Юр сегодня был каким-то отчужденным. Может, он просто устал от своих вечных интриг?
  Селгар в очередной раз оглушил меня своим гвалтом, шумом и воплями торговцев.
  - Вай мэ, брат! Купи кынжал! Сталь - изюмительный! - буквально вцепился в меня заросший черным волосом торговец, беспардонно всунув мне свои губы прямо в ухо - Рэжет всо! Барашек, враг, неверный жена! Главное - не забудь к нему у меня ножны купить! И тогда пояс ты получишь бесплатно, мамой клянусь!
  - Что твой кинжал? - вцепился в меня, с другой стороны, еще один торговец, судя по внешнему виду родной брат первого - У него он уже есть! Ему нужны слава и богатство! И, клянусь богами, у меня имеется и то и другое! Вай, воин, благодари небеса за нашу встречу! Они подарили тебе такой шанс, которого второй раз ты не получишь! Именно у меня, Юсуфа Стервятника, есть карта заброшенного города, где скрыты...
  - Отцепитесь от меня оба - потребовал я, сбрасывая с интерфейса сразу два сообщения - о том, что я могу взять квест с дивным названием 'Золото в песках? Ну-ну!', и предупреждение системы, в котором меня призывали быть бдительным, ибо в Селгаре полно мошенников вообще, и карманников в частности - Стража!!!!
  Волшебные слова сработали, оба проходимца мигом скрылись в ближайшем переулке.
  Не зря я сюда только вечером хожу, когда базар уже закрыт. Вот ведь хаос какой!
  До башни Бахрамиуса я добрался с огромным трудом, то и дело отбиваясь от назойливых торговцев всем-всем-всем, и раздавая не сильные (чтобы система мой ник в красный цвет не окрасила), но унизительные тумаки воришкам из числа игроков, как правило, очень невысокого уровня. Один из них, кстати, даже попробовал меня пристыдить за то, что я только о себе и думаю. Мол - если все будут драться, как ему навык прокачивать? Я до такой степени удивился, что даже не сразу нашелся, что на это ответить.
  - Эй! - постучал я в массивную дверь - Есть кто дома?
  Тишина.
  Я снова постучал. Потом сменил кулак на каблук, отчего удары стали куда громче. Вот только результат не воспоследовал.
  Значит - пролетел я с этим вариантом. Беда. Вот прямо - беда. Других знакомых волшебников-НПС такого уровня, причем готовых держать язык на привязи, у меня нет. Про все остальное и говорить нечего. Хотя, ради правды, на то, что Бахрамиус поможет мне связаться с Бароном, я особо и не рассчитывал, но вот Дорога между Дорог для меня, похоже, закрылась, не открываясь.
  И в тот момент, когда мне стало жалко себя настолько, что я даже стал подумывать о том, чтобы выйти из игры и жахнуть пару рюмашек чего-нибудь спиртосодержащего, а после пойти и озадачить Костика новой задачей, что, в принципе, не очень честно, но зато практично, дверь за моей спиной скрипнула, и сонный голос спросил:
  - Зачем так долго и громко стучишь, слушай? Послеобеденный сон угоден небесам. Уходи, назойливый посетитель, и не подходи больше к эта дверь. А если не послушаешь, то клянусь могилой моего отца, большое горе в твой дом приди.
  Уффф! Не знаю, тут ли Бахрамиус, но наличие слуги - это уже здорово. Это - шанс!
  - Друг мой! - распахнул я объятья навстречу двухметровому верзиле с носом, похожим на большой банан, и в засаленной тюбетейке на голове - Как твои дела! Помог ли мой подарок твоей беде?
  Эту тюбетейку я сам привратнику мага давным-давно подарил, пообещав, что она стимулирует рост волос на его лысой голове. Вообще-то я ее нашел в куче хлама, которая осталась в пещере Орта после того, как он отбыл на Равенхольм, потому она вряд обладает хоть какими-то магическими свойствами. Но с учетом того, что привратник Бахрамиуса парень недалекий, шансы на положительный ответ крайне велики.
  - Мой дорогой! - завопил слуга мага так громко, что пара прохожих шарахнулись от него в сторону - Как я рад тебя видеть! Вот, гляди!
  Он сорвал с головы тюбетейку и показал мне ежик волос, причем отчего-то веселого оранжевого цвета.
  - Фига себе! - ошарашенно почесал я затылок - Работает!
  Вот не ожидал. Хотя - почем нет? Орт теперь кто? Бог. И предметы, которых он касался, тоже, скорее всего, обрели какие-то магические свойства.
  Хм. Может, отправить в его пещеру кого из клана? Пусть там как следует пошарят, тайники поищут, да и в куче того мусора еще пороются. Не так много в игре еще предметов, ранее принадлежащих богам, а потому стоят они дорого.
  - Ты к хозяину? - потискав меня в объятиях, спросил привратник - Да?
  - А он там? - с замиранием сердца поинтересовался я, потыкав рукой в направлении окон башни.
  - Как же! - приподнял меня в воздух обрадованный слуга - Для тебя - да. Он мне давно сказал, что если ты снова придешь к дверям его дома, то встретить тебя как родного! Пошли скорей, порадуем хозяина!
  Камень с души упал. Даже не камень - валун.
  - Давай! - немедленно согласился я - Веди!
  
  
   Глава седьмая
   в которой речь идет о старых знакомых
  
  Все тот же обычный коврик вознес нас на самую вершину башни, и я в очередной раз убедился, что волшебником быть выгодно. Ну, кто еще сделает себе подобие лифта в мире меча и магии? Да никто. А они - пожалуйста.
  Бахрамиус по своему обыкновению возлежал на подушках и предавался томной лени, что еще раз подтверждало мою правоту. Вот я, воин, только и делаю, что землю ногами топчу, в поисках хлебушка насущного. А у мага и так все хорошо. Знай лежи и жди, пока все само к тебе придет.
  И ведь приходит!
  - Дорогой друг! - увидев меня, волшебник радостно распростер руки в стороны, при этом даже не подумав встать на ноги - Как я рад тебя видеть! В моем сердце распускаются розы! Ложись рядом!
  Ох уж эти мне восточные штучки! Услышь такое кто посторонний, невесть что подумал бы. И объясняй потом, что никакого такого второго смысла в этом предложении нет. И первого тоже. У местных богатеев большая часть жизни проходит в положении 'лежа'. Нет на местном Востоке стульев.
  Ложиться я не стал, присел на одну из подушек, сложив ноги по-турецки.
  - Щербета? - радушно предложил волшебник, и кувшин с затейливой чеканкой на боках, стоящий на низеньком столике, забрякал крышкой - Или же желаешь зеленого чаю? В столь жаркий день он и полезен, и приятен.
  - Яду бы - не стал кривить душой я - По нынешним делам, он самое то. Хорошего, покрепче.
  - Вижу, тебя что-то гнетет - поцокал языком Бахрамиус - Поделись со мной своими печалями. Может, я смогу чем-то помочь?
  - Не стану врать - с тем и пришел - не стал чиниться я - Ты моя последняя надежда, великий маг. И я очень рад, что застал тебя здесь. Если честно, опасался, что ты уже отправился к нашему повелителю, где занял приличествующее тебе место близ его черного трона. Где-то по правую руку.
  - Хотел - посерьезнел волшебник - Собрался уж. Но мне было велено пока ждать здесь. Чего именно ждать, он не сказал, но это и не столь важно. Знаешь, воин, я со времен учебы никогда ничьим приказам не подчинялся, всегда поступая так, как хотелось мне самому. Он - первый человек за много десятилетий, пред чьей волей я склонился, потому любой его приказ для меня единственно верное решение. Сказано ждать - буду ждать. Тем более что дом есть дом, тут всяко лучше, чем в гостях.
  - Это да - согласился я - Тут и стены помогают. Так значит у тебя есть возможность говорить с ним?
  Бахрамиус ничего мне на этот вопрос не ответил, изобразив ладонью правой руки некое волнистое движение. Мол - наука имеет много гитик.
  - Там, рядом с ним, обретается некое...эээээ - я задумался, как бы так охарактеризовать Барона. Существо? Если до моего костлявого приятеля это слово дойдет, то он обидеться может. На бога же он пока не тянет. Ну да, многие его за такого держат, но все же для меня он пока не таков - Некая сущность. Она носит забавную шляпу, руководит мертвыми и постоянно жует орешки. Имя ей, точнее ему - Барон Сэмади.
  - Я слышал про данное существо - заинтересовался Бахрамиус - Черный Отцеубийца, так его теперь зовут на темных путях. Многие из тех, кто умер, но продолжает жить, и ранее числили эту сущность своим повелителем, а после того, как сила Чемоша перешла в его душу, стали просто-таки рваться под его знамена. Еще знаю, что все силы Света пытались найти его и убить, пока он был на их землях, но этот Сэмади сумел уйти за Крисну, на земли нашего с тобой владыки, где был им обласкан и приближен к трону.
  - И мне позарез надо с ним поговорить - подытожил я - Сил нет, как нужно. Но как до него достучаться, понятия не имею. Не поможете?
  - Увы и ах - огладил бороду Бахрамиус - Как? Люди еще не придумали таких устройств, чтобы общаться друг с другом на расстоянии. Иногда повелитель приходит ко мне во снах, чтобы изречь очередное свое поведение, но это другое. Извини, друг мой, но тут я бессилен. Но если случиться так, что я все же покину свой дом и приду туда, куда рвется моя душа, то передам твою просьбу Черному Отцеубийце. Даю в том слово.
  - Беда - загрустил я.
  - А что он может такого, что не под силу мне? - уточнил маг - Расскажи о своих печалях. Видят небеса, я не последний из чародеев Раттермарка.
  - Дорога между Дорог - не стал особо ломаться я - Мне надо попасть на нее, и кое-что там найти.
  - Однако - помолчав, изрек Бахрамиус - И в самом деле непростой тебе выпал жребий. Причем самое сложное не попасть туда, а что-то там отыскать. Я не раз бродил по тамошним туманным тропам, и признаюсь честно, всякий раз ломал голову над тем, вернусь я обратно или нет. Случалось, что мне доводилось обрести желаемое, то, за чем туда шел. Но чаще просто возвращался с пустыми руками. Это странное место, в котором нет привычной нам логики событий. Шаг в сторону с дороги - и ты можешь навсегда заблудиться в отражениях других времен и других миров.
  - Не мой сегодня день - сообщил я собеседнику - Совершенно. А что вы там сказали насчет того, что попасть туда несложно? Я знаю, что там ритуал нужен, причем очень непростой.
  - Это так - подтвердил Бахрамиус - Но ритуал нужен тем, кто не заключил договора с элементалями земли, воздуха и времени. У них нет ключа, который открывает замок, и они пользуются отмычкой, заходя на Дорогу между Дорог с черного хода.
  - А вы этот договор заключили? - уточнил я.
  - Разумеется - улыбнулся чародей - Еще лет сто назад. Дело непростое, но нужное. Не ради этого пути в тумане, у меня имелись и другие резоны. И, не самолюбия ради, а правды для, скажу тебе, что еще только двум магам, помимо меня, удалось заключить подобный договор. Из ныне живущих, имеется в виду.
  Правильно я сделал, что к нему заглянул, можно мысленно погладить себя по голове. Бахрамиус - выигрышный билет, который есть у каждого серьезного квеста. Мне про них Валяев еще давным-давно рассказал. У заданий, которые предполагают нелинейность и многослойность всегда есть несколько сложных вариантов решения и один простой. Только отыскать этот короткий путь всегда очень непросто. Настолько, что легче идти трудным и длинным путем. Хотя иногда случается и так, что ответы лежат на самой поверхности. Просто их не видит никто, включая меня, любимого.
  - А мне эту дверь откроете? - напрямую спросил я - Мне правда туда надо.
  - Зачем? - глаза чародея блеснули - Скажи, а я решу. Только говори правду, не порть наши отношения грязной ложью.
  - Мне надо найти там развалины храма богини Тиамат - чуть помедлив, признался я - Отколупнуть от них один кирпичик, после притащить его в наш мир.
  Чародей протянул руку к четкам, лежащим рядом с ним на золотом подносе, цапнул их своей тщедушной лапкой, и начал сочно щелкать костяшками.
  Он молчал. Смотрел на меня - и молчал.
   - Еще хотелось бы разведать, куда Демиурги отправили часть богов в дни Исхода. Но это так, между прочим - добавил я - Из одного древнего свитка я выяснил, что именно туда, на Дорогу между Дорог они увели тех, кто не запятнал себя предательствами, убийствами и ложью. Не факт, что они оставили их там, но кто знает?
  - Не оставили - наконец подал голос маг - Это точно. Демиурги в этом месте подобны нам, смертным. Они там только гости, их власть в тумане междумирья ничто. Кто бы им позволил там что-то оставить? И следа ты тоже не найдешь. Слишком много времени прошло. Для Дороги между Дорог день является вечностью, а вечность там кажется днем.
  С одной стороны, это хорошо, потому что теперь появилась предельная ясность в квесте с Соагдой. Надо ловить бабку Гедран, и терзать ее при посредстве богини. С другой - жалко. Было у меня подозрение, что эта самая Дорога есть альтернативное решение квеста. Ан нет, обманочка оказалась.
  - Значит, ты присягнул Тиамат - задумчиво протянул Бахрамиус.
  - Она темная богиня - поспешно сообщил ему я - И симпатизирует нашему Повелителю, это мне известно наверняка.
  - Тиамат сама тебе про это сказала? - с долей иронии поинтересовался маг.
  - Ну да - подтвердил я - Лично.
  - Не врешь - удивленно дернул себя за бороду мой собеседник - Клянусь предвечным небом - ты не врешь.
  - Сами же сказали - не оскорблять наши отношения ложью - пожал плечами я - И потом - мы служим одному господину, у нас одна и та же цель на двоих. Какой смысл в обмане?
  - Я открою тебе дверь - заявил Бахрамиус, как видно сделав из услышанного какие-то свои, только ему понятные выводы - Мало того - подскажу тебе, как обмануть хранителей того места, куда ты направишься. Не обещаю, что мой совет поможет тебе достичь поставленной цели, но он точно даст тебе возможность вернуться назад, сюда, в наш мир. Но предупреждаю - то что ты услышишь, может тебе не понравится.
  - Мне вообще много чего не по душе в этом мире - отмахнулся я - Например тот факт, что для общения со старым другом мне придется пересекать реку вплавь, причем без возможности вернуться обратно.
  - Не стоит спешить с выводами - посоветовал мне Бахрамиус - Сначала послушай, что я тебе скажу.
  Я устроился поудобнее и обратился в слух.
  - Не стоит верить слухам о том, что Дорога между Дорог является местом, которое крайне опасно - лукаво улыбнулся Бахрамиус - Возможностей умереть там не больше, чем здесь, в нашем мире. Попавшему туда не грозят страшные звери или коварные убийцы. В них там нет недостатка, но все они не более чем собственные отражения. Эти существа жили когда-то и где-то, но теперь они не более чем тени, скользящие по солнечному лучу. Равно как и мы, идущие от жизни к смерти по своей собственной дороге между дорог. Нет, самое опасное там - сделать шаг в сторону и сойти с широкого пути на узкую тропу. Я уже это упоминал в нашей беседе. Но и тогда у странника, забредшего в это место будет шанс на спасение. Один единственный шанс. И то он у него появится лишь в том случае, если заранее о нем позаботиться.
  Я начал догадываться, о чем идет речь. Если я прав, то способ и в самом деле так себе. Даже учитывая тот факт, что мы находимся в игре, где все очень и очень условно.
  - У каждого своя судьба - продолжал вещать Бахрамиус - Она записана там, в небе. Когда мы приходим в этот мир, солнечный луч делает росчерк на белоснежном облаке, заранее определяя все наши победы и поражения, удачи и потери. Но то здесь, в нашем мире, под этим небом. А Дорога между Дорог может изменить все, что тебе отмерило наше небо. Или оставить как есть, выпустив обратно, если ты подаришь ему чью-то чужую судьбу. Просто отдай этому месту чье-то будущее, подари ему новую бесплотную тень, которая вечно будет скитаться в тумане - и тебе откроется дверь, ведущая туда, куда ты хочешь. В смысле - ты сможешь попасть в любую точку своего мира. В любую! При условии, правда, что там будет находиться тот, кого ты знаешь лично. Вот такое странное условие. Ты понимаешь, о чем я говорю?
  - Ага - медленно кивнул я - Понимаю. Это значит, что я могу прямо к своему приятелю в гости нагрянуть.
  - Именно - заулыбался маг - Минуя посты Светлых, которыми они истыкали весь берег Крисны, и не обретя славы предателя, спаянного воедино с проклятием всех светлых сил Раттермарка. Разумеется, потом надо будет что-то придумать по поводу того, как вернуться сюда, но это более простая задача.
  - Здорово - потер подбородок я.
   - Это не все - заговорщицки подмигнул мне чародей - Самое славное, что дверь эту ты можешь открыть из любого места Дороги между Дорог. Из абсолютно любого. Произнеси слова клятвы, нанеси рану тому, кого наметил в жертву - и отправляйся, куда задумал.
   - Клятвы? - уточнил я.
  - А как ты хотел? - иронично заметил Бахрамиус - Ты заключаешь разовую сделку хранителями тумана, тут простого удара кинжалом в спину своему спутнику недостаточно. Там вообще немало нюансов, имей в виду. Но если ты решишься на то, что я предложил, я все тебе подробно обскажу.
  - Один вопрос - помолчав, произнес я - Тот, кто там останется, он...
  - Никогда больше не вернется в этот мир - закончил маг - Я же уже про это упоминал. Не совсем в прямую, но ты умен, мой друг, ты все сразу понял.
  - Понял - подтвердил я - Но хотел убедиться в своей догадке окончательно.
  - Жизнь за жизнь - рассмеялся Бахрамиус - В этом наши реальности похожи.
  И кого мне скормить Дороге? Игрока или НПС? Интересно, что случится с игроком, если отдать его в залог этому странному месту? Сможет он переместиться к последней точке сохранения? И куда попадет в случае смерти?
  Вопросов больше чем ответов.
  Опять же - кого брать, если остановиться на кандидатуре игрока? Кого-то из своих, предупредив его о том, куда мы идем, и что его ждет, или сыграть втемную с левым человеком? Если честно - второй вариант предпочтительней. А ну как игрок все же там завязнет намертво, без шанса на возвращение? Файролл непрост, от него чего угодно можно ждать. У меня же все люди на вес золота.
  Взять, к примеру, какого-нибудь зеваку, в которых нет недостатка. Они что ни день, так по замковому двору бродят, у Флоси амулеты покупают. Вон, в последний раз я такого одного простофилю созерцал. Пятидесятый уровень, незамысловатый ник, что-то вроде 'Деникос', раскрытый рот и вытаращенные глаза. Турист с дальним прицелом, а-ля 'возьмите в клан, уровень у меня пока невысокий, но как только вы меня экипируете и прокачаете, так я сразу пригожусь'. Найти вот такого Деникоса, пообещать ему золотые горы, принять в клан, подарить пару средних и не очень нужных шмоток, после завести на Дорогу между Дорог, да там и оставить в качестве жертвы. А по возвращении сразу же его из клана пинком под зад вышибить.
  И концы в воду.
  Ну да, звучит все это так себе, чего скрывать. Но, с другой стороны, этот самый Деникос со мной в аналогичной ситуации церемониться не стал бы. Знаю я таких. Они добрые, пока ты соответствуешь их ожиданиям. Но чуть не по их пойдет, и сразу доброта куда-то девается, зато хамство и наглость остаются.
  И чего его жалеть?
  Хотя это все так, мысли с юмористическим оттенком. Не стал бы я никого так подставлять. Это уже совсем за гранью. С таким подходом к делу можно очень быстро докатиться до полного скотства, а мне это не нужно. Я не ангел, это да. Но и не совсем уж сволочь.
  Так что пусть живет это самый Деникос безмятежно, ничего ему не угрожает. Хотя бы потому что имеется у меня куда лучшая кандидатура для этой роли. Самое то, а не кандидатура. Применительно к данной ситуации можно сказать, что я, согласившись на предложение Бахрамиуса, сразу трех зайцев одной арбалетной стрелой прибью. И в данном случае угрызения совести меня терзать не станут, потому как я не подличаю, а воздаю кое-кому по заслугам. Я всегда плачу свои долги, есть у меня такая странная привычка.
  Имеется еще вероятность того, что маг меня использует в каких-то своих играх, но это вряд ли. Захоти он меня убить, сделал бы это проще. Прямо здесь прикончил без особых хлопот.
   - Что мне в тебе по душе - ты сначала думаешь, а потом говоришь - сообщил мне Бахрамиус, наливая себе чая. Ну, как наливая - чайник сам накренился над пиалой, а та, в свою очередь, наполнившись, подлетела к хозяину - Это хорошо. Не понимаю тех, кто сразу кричит: 'да, я согласен', и только потом начинает выяснять детали дела. Это глупые люди. С ними не стоит связываться.
  - Что я буду вам должен за советы, подсказки и открытую дверь? - тщательно подбирая слова, уточнил я.
  - Ничего - отхлебнул чаю волшебник - Разве что одну мелочь, о которой даже упоминать не стоит.
  - А именно? - спросил я.
  - Если богиня Тиамат спросит, кто помог тебе добыть камень из основания ее старого храма, не забудь упомянуть мое имя.
  
  Вам предложено принять задание 'Услуга за услугу-2'
  Условие - сообщить богине Тиамат о том, что волшебник Бахрамиус оказал вам немалую помощь в решении вопроса, связанного с постройкой храма в ее честь.
  Награды:
  15000 опыта;
  7000 золотых.
  Принять?
  
  Не припоминаю, чтобы я говорил ему что-то про основание храма. Просто о кирпичике речь шла. Хотя - о чем я? Передо мной личность уровня Хассана ибн Кемаля. А то и самого брата Юра. Если не по силе и опасности, то по информированности - точно.
  А вообще забавно. Скоро я, наверное, получи титул 'Хейген-почтальон'. Или 'Веселый гонец'. Каждый второй через меня с Тиамат раскланивается. Хотя - чего удивительного. Богиня она сильная, влиятельная. Красивая, опять же.
  
  'Богиня Тиамат почувствовала, что ваши мысли обратились к ней, и вознаграждает вас за это.
  Характеристика 'Мудрость' увеличена на 37 единиц сроком на 3 часа'.
  
  Сработало! Не зря я изгалялся сейчас. Все-таки можно кое-что с благодетельницы поиметь, если подойти с умом!
  Давно хотел проверить эту задумку, но все как-то руки не доходили.
  - Тебе сейчас рассказать о том, что и как надо делать, или ты выслушаешь меня потом, после того, как найдешь себе спутника? - уточнил маг.
  - Сейчас - подумав пару секунд ответил я - И, если можно, поподробней изложите. Со всеми деталями.
  Деталей оказалось не так и много, как было обещано. Самое главное я, как выяснилось, я уже услышал. Надо взять с собой спутника, и в тот момент, когда я задумаю покинуть Дорогу между Дорог ударить его холодным оружием в спину и сказать: 'Это мой дар месту сему, с тем я его и покидаю'. После вспомнить лицо того, кого желаю увидеть, и мое желание сбудется. Правда, есть одна мелкая, но неприятная деталь. Если я снова пожалую на Дорогу, то тень моего обреченного на вечные скитания спутника может свести со мной счеты. И будет эта тень так сильна и опасна, что страшно представить. Не факт, что она учует мое присутствие там, но если подобное случится, то беда...
  Только на это мне плевать. Во-первых, у меня все равно не будет возможности в ближайшее время туда заявиться, во-вторых даже с моим цыганским счастьем в третий раз на Дорогу меня вряд ли занесет. Больно уж место экзотическое.
  Да и потом - тень НПС - возможно. Но тень игрока? Абсурд какой-то.
  Теперь осталось только придумать, как бы мне заманить будущую жертву с собой. Точнее даже не придумать, а разыграть все как по нотам. Там товарищ ушлый, его на мякине не проведешь. Та еще сволочь, а они, сволочи, подставы чуют как дворовый Бобик польскую полукопченую колбасу.
  - Приходи с этим человеком ко мне, сюда, и я открою вам проход на Дорогу - закончил свой рассказ Бахрамиус - Вообще-то я посторонних в башню не пускаю, но в этом случае ничего, можно. Все равно он больше никогда сюда не попадет, не так ли?
  - Именно так - заверил я его, а после мы оба засмеялись.
  В общем, встреча задалась. Прямо скажем, я бы очень доволен. Первый раз за последнее время все получилось лучше некуда.
  И только одно меня смущало - там-то где мне эти развалины искать? К тому же Бахрамиус упомянул еще одну странность Дороги между Дорог - более часа там находиться никому не рекомендуется. Прозевал момент - и все, даже жертва уйти тебе не поможет, так там и застрянешь.
   Понятное дело, что в этом случае я пойду к Костику, и он меня оттуда вытащит. Но кто знает, какими штрафами меня система может за такое самовольство наказать? С учетом тех ограничений, которые на меня наложило задание, меня от них силы свыше могут и не избавить.
  Но вообще час - это много. Опять же, маг упомянул, что там иногда встречаются существа, которые совершенно неагрессивны и относятся к путникам вполне благодушно. Настолько, что могут подсказать, куда тебе следует направиться, чтобы добраться до цели.
  Да и выбора у меня нет. Все равно на какие-либо подсказки рассчитывать не приходится. Если бы они тут, в Раттермарке, имелись, то сразу бы обозначились как побочный квест. Есть его нет, то остается одно - идти туда и искать на месте.
  
  'Привет, Мюрат.
  Знаешь, я подумал над твоими словами. Не скажу, что со всем сказанным согласен, но в главном ты прав - жизнь есть жизнь. Ты служил тому, кому считал нужным, и служил так, как считал верным. Не мне тебя за подобное судить, тем более что я сам не агнец.
  Если ты все еще хочешь примкнуть к моему клану, то бога ради. Скажу больше - у меня на носу вылазка в одно очень и очень странное место, где без толкового и знающего напарника делать нечего. Увы, в клане у меня подобных людей нет, по крайней мере пока. Все или 'зеленые' еще, или по характеру не подходят. Все же любят чтобы шашки наголо и в бой, мне такое не подходит. И ждать времени нет.
  К чему это все? Если тебе интересно мое предложение - пиши. Встретимся, пообщаемся, глядишь, какую кашу и сварим вместе.
  P.S. Сразу предупреждаю - высокого поста в клане быстро не жди. Если я тебя зову, это не значит, что я про все забыл.
  Хейген'
  
  Само собой, он мне не поверит. И я бы не поверил на его месте. Фальшью от этого письма разит за версту.
  Вот именно поэтому он и согласиться на встречу. А после и на вылазку. И там будет ждать от меня подлянки, вроде того, что я попробую от него сбежать. И, опять же - правильно. Только механизм подлянки таков, что мне не надо от него бегать, и в этом мой шанс.
  Если только он не знает про Дорогу между Дорог того же, что я услышал от Бахрамиуса. Но это вряд ли. Больно тема закрытая. Я еше тогда, давно, после взлома первой печати весь форум перерыл - и открытые темы, и закрытые. Только одно упоминание об этом месте нашел, и то в разделе 'Байки'.
  Мюрат, разумеется, игрок с большим опытом, но не настолько. Вот те богатые 'бобры', что время от времени через Кролину у нас покупают достижения, возможно про Дорогу в курсе. А Мюрат... Нет, тут крыша пониже, дым пожиже.
  Правда, по подлости своего нутра он меня во время вылазки сам убить может. Просто так, чтобы было. Но и это нестрашно. Душа убитого не остается в этом месте и отправляется в Свет или Тьму, так сказал Бахрамиус. Проще говоря - очухаюсь я на точке возрождения. Вещички накроются с концами, но это можно пережить. Куда хуже, что в этом случае квест накроется.
  Но риски есть всегда. Такова жизнь.
  
  'Все, достигли договоренности'
  
  О, Кролина прорезалась. Стало быть, саммит подошел к концу. Быстро.
  
  'И до чего договорились?'
  'Союзничество и взаимовыручка. Один за всех и все за одного. Плюс - границы на замке, когда начнется всеобщий хаос. Своих защищать, чужих отгонять, туристов шугать. Все и так было ясно, но всем хотелось, чтобы это прозвучало вслух'
  'Очень правильная точка зрения, товарищ Кролина. Полагаю, жители Пограничья не забудут вашей самоотверженности, и назовут вашим именем какой-нибудь населенный пункт и сорт пива'.
  'Тупая шутка'.
  'Каков шутник, таковы и шутки. Ладно, я офф. Все-таки воскресенье на дворе, надо хоть немного отдохнуть'.
  
  Думаю, что следующей фразой моей замши было нечто вроде: 'Скотина', но ее я не прочел, потому что вышел из игры. Хотелось закончить день на мажорной ноте. И неделю тоже. Хлопотная она выдалась.
  Жаль, жаль, что мои мечты так и остались мечтами. А ведь все так неплохо закончилось - тихий вечер, вкусный ужин, спокойная и умиротворенная Вика и сладкие сны в итоге.
  Вот только когда в эти сны врывается стук в дверь - громкий, резкий, навевающий какие-то смутные ассоциации с давними фильмами про суровые тридцатые годы двадцатого века - это невесело. В этих фильмах всегда крепкие ребята в гимнастерках и фуражках с малиновым околышем всегда будили будущих 'врагов народа' как раз вот таким образом.
  - Киф, открывай - услышал я голос Валяева - Да что такое! Нам дверь сломать?
  - Вика, если что ничего не подписывай и ни в чем не сознавайся - сонно пробормотал я, еще не до конца проснувшись.
  - Ты о чем? - переполошилась растрепанная девушка, ее взгляд стал каким-то затравленным - Что значит - 'не подписывай'? А если я уже...Опять шутишь? Нашел время.
  Интересно, что 'она уже'? В смысле - что подписала? Сколько всего любопытного можно узнать в столь нетипичной ситуации.
  Зато проснулся окончательно.
  - Накинь что-нибудь - посоветовал я ей, натягивая трусы - А ну как с обыском к нам пожаловали?
  - Дурдом - Вика подхватила с кресла халатик - Даже здесь клиника какая-то началась.
  - Да нет, этот шум - разовая акция - я начал догадываться, в чем причина столь позднего визита Валяева - И тебя она не коснется.
  - Вот теперь мне стало на самом деле страшно. Иди, открой, дверь уже трещит.
  И правда - она ходила ходуном. А еще чуть не засветила мне в лоб, потому что момент, когда я ее открыл совпал с богатырским ударом Валяева. Он ее плечом боднул, всерьез планируя вышибить ко всем чертям.
  - Ух! - влетел Валяев в коридор, а после врезался в стену - Чего так долго не открывал?
  - Не поверишь - зевнул я, прикрыв рот ладонью - Спал! Есть у меня такая странная, не сказать противоестественная привычка - спать по ночам. Знаю, звучит диковато, где-то даже порочно, но тем не менее.
  - Одевайся - велел Валяев, к моей великой досаде и не подумавший оценить красоту плетения предыдущей фразы - Тебя ждут. Так, что повылезали? Ночь на дворе. Вон, верно человек говорит - в это время суток спать надо!
  Это он обратился к нашим соседям по этажу. Само собой, грохот, топот и ругань не могли пройти мимо внимания этих добрых людей. Любопытство соседей - оно вечно и всеобъемлюще. Неважно, где ты обитаешь - в 'хрущовке', в элитном жилом комплексе, в гостинице или даже в палаточном лагере - им есть дело до всего. И если у тебя скандал, грохот или приехала полиция - знай, в 'глазках', дверных щелях и в окнах блестят любопытные глаза твоих соседей. Им непременно надо знать, какое именно горе пришло в твой дом, чтобы утром, за завтраком, намазывая масло на хлеб вздохнуть и сказать:
  - Так-то люди они неплохие, но сами понимаете - полиция просто так не ни к кому приезжает.
  Или какую-то другую фразу, но с той же интонацией.
  Нет, есть и другие соседи, те, которые будут тушить, спасать, приютят тебя, если пойти некуда. Жаль только, что их таких мало. И они, как правило, никогда не подглядывают в дверные щели. Они просто выходят за дверь и подходят к тебе.
  Тут таких не водилось.
  - Все, меня раскрыли - крикнул я громко, натягивая джемпер - Сейчас иду сознаваться в том, что шпионил в пользу парагвайской разведки. К самому Старику иду!
  Хлоп. Хлоп. Хлоп. Один за другим щелкали замки закрывающихся дверей.
  - Мы же к нему направляемся? - уточнил я, чуть подтягивая рукава.
  - К нему, к нему - пробубнил Валяев - Ты чего телефон выключил? Пять раз тебе, дураку, звонил.
  - Он не выключен - в коридор вышла притворно-сонная Вика - Он сел. И мой тоже. На, держи. Думаю, его надо с собой взять, это же его подарок.
  На ладони девушки лежал массивный перстень с черным камнем.
  
  
   Глава восьмая
   в которой речь пойдет о том, что каждый вправе поступать так, как он сам хочет
  
  - Лишнего не болтай - привычно бубнил Валяев, мерно топоча сбоку от меня - Ясно? Особенно о том, что в боулинге случилось.
  - А что в боулинге случилось? - зевнув, поинтересовался я - Никто не умер, все живы. Разве что стакан Ленка разбила, так подобное, по слухам, происходит к счастью.
  - Ленка эта твоя - поморщился как от зубной боли мой спутник - Та еще зараза!
  - А я еще до Нового Года говорил - ты об нее зубы обломаешь - не без удовольствия констатировал я - Не по Сеньке шапка.
  - Сейчас ударю - пригрозил Валяев - Больно! Не тебе такое меня судить. Много воли взял.
  - С другой стороны, ты Ереме угрожал - задумчиво проговорил я, нажимая кнопку лифта - Он тебя призывал к соблюдению правил, а ты на них вот такой болт клал. Или ложил. Не знаю, как верно. Нет, наверное, все-таки клал.
  - Вот ты наглый - как мне показалось, даже восхитился Валяев - А ничего, что Старик уедет, а я останусь?
  - Ничего - согласился я - Можно. Оставайся.
  - Сказать, что я в шоке - ничего не сказать - входя в кабину лифта, заявил Валяев - Ладно, будем считать, что договорились. Но вообще - ты меру знай, Киф. Шутки шутками, но не забывайся.
  - Не буду - снова зевнул я - Как думаешь, пить там придется? Мне бы не хотелось. Завтра... Точнее, уже сегодня, насыщенный день ожидается. Тебе Костик о моих вчерашних похождениях поведал?
  - Хотел - недовольно пробурчал Валяев - Но не до него было, я там с одной... Короче, ты понял. А потом вот, Старик заявился. Мы его утром ждали, вроде как у него планы переменились. А он как снег на голову все-таки в ночи нагрянул, и сразу всех к себе затребовал. Что там у тебя случилось? Давай, коротенечко изложи. Хотя - нет. Потом поговорим на эту тему, без спешки.
  - Хорошо - покладисто согласился я - Как скажешь.
  Короткий коридор, знакомые желтые двери, которые открылись без малейшего скрипа, и вот он, полутемный кабинет, в котором привычно благоухает апельсиновыми корками и еще чем-то, безумно знакомым, сладковато-пряным. Который раз тут оказываюсь, и никак не могу определить, что это за запах. Корица? Кориандр? Ваниль?
  Нет, нет, решительно не могу понять. Экая досада!
  - Мастер Харитон, рад вас видеть в своей обители - хозяин кабинета обнаружился за огромным письменным столом, его лицо скрывалось в полумраке - Надеюсь, вы не затаите на меня зла за то, что я не поднялся на ноги, и не поприветствовал вас, как должно хозяину дома встречать гостя. Ночной перелет, устал. Годы, друг мой, годы, с ними приходиться читаться. Вам, юным, пока не понять, как они давят на душу. Не на плечи, как любят выражаться поэты, а именно на душу. Ибо пережитые беды и напасти оставляют свои зарубки, эти годовые кольца судьбы, именно там. Они и превращают юношу в старика. Непонятно сказал? Ну, ничего. Со временем поймете.
  - Добрый вечер - я глянул в сторону окна, как всегда плотно задрапированного глухой шторой - Точнее - почти утро. И - нет, все нормально. Я присяду?
  - Может - вина? - предложил Старик, подавая жест Зимину, обнаружившемся здесь же, в кабинете - Или чего покрепче?
  - Нет - произнес я - Сегодня у меня предстоит сложный день, потому воздержусь. Если, разумеется, мой отказ вас не опечалит. В этом случае я выпью весь ваш запас спиртного, и пожалуюсь, что мне этого количества было мало.
  Старик благодушно рассмеялся и погрозил мне пальцем.
  - Вы изрядный хитрец, мой дорогой. Простого 'нет' было бы достаточно. Что же до напряженного дня - согласен. Я в курсе того, что вы задумали, и мне нравится ваш план, он совпадает с тем, что я хотел бы увидеть. Не так ли, Никита? Ты же согласен со мной?
  - Разумеется, повелитель - склонился Валяев.
  - А теперь расскажи нам поподробней, что именно сегодня ожидает нашего друга? - откинулся на массивную черную спинку кресла Старик - Хочется узнать, насколько совпадают наши ожидания.
  - Нууу... - Валяев заложил руки за спину и уставился на потолок, украшенной какой-то готической росписью. Красиво, кстати, раньше как-то не обращал на данную деталь внимания - Там... Короче...
  - Всякий раз поражаюсь тому, насколько жалко выглядит лгун, уличенный во вранье - сплетя пальцы рук в 'замок', громогласно сообщил ему Старик - Вот тому еще один пример. Право, хочется даже выгнать это негодяя из своих покоев, и только ряд данных мной обещаний мешает мне это сделать. Убирайся с моих глаз, nichtigkeit. Вон, я сказал!
  На Валяева было больно смотреть. Он забился в самый дальний угол, откуда принялся сверлить меня ненавидящим взглядом.
  И что самое обидное - я тут вообще ни при делах. Я же хотел ему рассказать о своих похождениях, он сам слушать не пожелал.
  - Итак, ты все же нашел способ пробраться туда, куда никто из моих миньонов попасть не смог - голос Старика вновь сменил тональность, из грозного превратившись в мягкий, почти ласковый.
  'Миньонов'. Знаю, что означает это слово, но все равно меня неудержимо тянет крикнуть писклявым голосом нечто вроде 'Банана!'.
  Интересно, речь сейчас о сотрудниках 'Радеона' или есть какие-то другие игроки, вроде меня? Просто более удачливые в житейском плане, не ввязавшиеся в безумную гонку с неизвестным соперником, а потому спокойно живущие дома.
  - Максимилиан - произнес тем временем Старик - Вот, смотри. Трудолюбие, смекалка, чуть удачи - и этот человек смог сделать то, что вам оказалось не по плечу.
  - Позвольте не согласиться - с достоинством возразил Зимин - Без нашей помощи Киф до сих пор блуждал бы словно в тумане. Время от времени мы расчищаем ему путь, в тех случаях, когда это не противоречит правилам игры.
  - Большой игры - поправил его Старик - Будь четок в дефинициях, в этом весь смысл.
  - Большой игры - послушно поправился Зимин.
  - Что ж, это снимает с вас часть ответственности - благосклонно произнес владелец 'Радеона'. Из угла послышался облегченный вздох - Вот ведь. Тебя, Максимилиан, только что упрекнул в неточности определений, а сам-то хорош. Не с вас. С тебя.
  - Я тоже помогал - пробубнил Валяев - Костик - мой человек, он всю работу делал.
  - Вот он всю работу делал - указующий перст с безупречно закругленным ногтем показал в мою сторону - Вот он. А чем можешь похвастаться ты? Тем, что испортил очередную девку? Вылакал пару бутылок дешевого пойла? Велики заслуги! А мне пришлось отвечать за твои мелкие пакости, сотворенные по врожденному скудоумию. Ведь это ты устроил безобразную сцену в харчевне, после которой я получил ноту о недовольстве, и был вынужден принести свои извинения тем, кого не желаю ни видеть, ни слышать! Не велика ли для них честь?
  - Велика, мастер - Валяев держался за стеночку и был бледен, как лист бумаги - Я...
  - Не продолжай, я не желаю ничего слушать - подтвердил Старик - Завтра отправишься в Швейцарию, в горы. Поживешь на свежем воздухе, поешь молодого сыра, попьешь молока, подумаешь о вечности в тамошнем безмолвии.
  - Нет - криво улыбнулся Валяев - Только не это. Я прошу, только не туда. Снова!
  - В прошлый раз помогло - припечатал ладонь к столу Старик - И в этот не лишним будет.
  Валяев безмолвно повалился на колени, склонив голову так, будто на его шею вот-вот обрушится палаческий меч.
  - Мне нравится твоя поза - величественно произнес владелец 'Радеона' - Ты кое-что понял. Но этого недостаточно. Отныне - он твой повелитель. Его слово для тебя закон. Любой приказ должен выполняться беспрекословно. Любой. Если он скажет пойти и просить на улицах подаяние, то ты пойдешь и встанешь с протянутой рукой.
  Я еле сдержался от радостного восклицания, когда палец Старика указал на Зимина. Не знаю отчего, но мне показалось, что человеком, о котором шла речь, являлся я.
  В этом случае мне бы оставалось только пойти и удавиться.
  - Вы более не равны - тяжело, как камни, ронял слова тот, кто сидел за столом - Впервые за все это время - не равны. Теперь он хозяин, а ты слуга.
  - Жестоко - просипел Валяев, не вставая с колен - Так нельзя.
  - Мне - можно - заверил его Старик - И ты это знаешь. Как знаешь и то, что утерянное всегда возможно вернуть. Докажи, что ты вправе занять то место, которое потерял, и колесо Фортуны снова сделает оборот. Но пока будет так, как я повелел.
  - Выйди отсюда - холодно приказал Валяеву Зимин - Отныне твое место у дверей кабинета, а не в нем. Сюда вхожи только те, кто достойны этой чести.
  Самое удивительно, что вечно независимый Валяев молча встал с колен и проследовал к выходу, даже не подумав спорить. Впрочем, - а смысл? Скандалить в присутствии Старика - это даже не глупость. Это как-то по-другому называется.
  Интересно, а он останется в своем кабинете, или из него тоже вылетит? Нет-нет, я на него не претендую, просто любопытно.
  - Итак, вернемся к нашим делам - добродушно предложил Старик, как только закрылась дверь за Валяевым.
  - Приношу свои извинения - приложил руку к сердцу Зимин - Но я обязан спросить...
  - Ты поступил верно - кивнул глава 'Радеона' - И в словах, и на деле. Продолжай двигаться в том же направлении до тех пор, пока не почувствуешь, что близок надлом.
  - То есть билет до Швейцарии заказывать не нужно?
  - Разумеется нет - одарил нас белозубой улыбкой Старик - Что ему там делать? Хватит и тех глупостей, что он натворил в... Где это случилось, Максимилиан? Я, признаться, запамятовал.
  - Видимо, вы имеете в виду Берн - подсказал Зимин - Да, его выходки иногда могут вывести из себя даже тех, кто к ним привык.
  Берн? Надеюсь, проделки Валяева не на Цветочной улице имели место быть?
  - Ладно, вернемся к насущным вопросам - движением руки Старик велел нам присесть, что я сделал с большой радостью - Харитон, вы, скорее всего увидите того, кто является возмутителем спокойствия. Я веду речь о Страннике. Если честно, этот персонаж мне изрядно поднадоел, но, увы, я ничего не могу с ним поделать. Правила есть правила. Наш мир сегодня таков, что, казалось бы, правил вовсе нет, они умерли вместе со старым мировым порядком и былыми духовными ценностями. Всеобщее равноправие, свобода информации, свобода перемещения, неверие в институты власти и семьи - все это делает мир бесправным. Я бы назвал происходящее сегодня анархией высшего порядка. Но это только видимость. На самом деле все не так. Правила из жизни людей никуда не делись. Напротив, их стало даже больше, просто теперь они не так заметны.
  - Истинно - подтвердил Зимин.
  - Свобода информации - аппетитно произнес Старик и даже причмокнул - Никогда еще в истории человечества знания обо всем не были настолько доступны. Просто протяни руку, и вот в ней лежит вся мудрость веков. Судьбы гениев и злодеев, мучеников и коронованных потаскух - вот они, перед тобой. Но!
  - Но? - переспросил я, поняв, что он от меня этого ждет.
  - Но кто поручится за то, что история некоего давно умершего лица, которую ты читаешь, подлинна? Одно движение руки - и все ранее прочитанное будет опровергнуто. А в третьем месте автор назовет идиотами создателей двух первых жизнеописаний, возводя в истину свою версию. И все. Информация - вот она. Но можно ли ей верить? И тогда появляется новое правило, правда, со старой закваской - не верь глазам своим. И с этого момента любая правда уже неотличима от лжи. Люди получили великое благо, но как всегда остались ни с чем, разрушив несравненный дар своими руками. Как обычно. И так везде.
  Старик замолчал, погрузившись в мысли. Трещали свечи на его столе, еле слышно топтался за дверью Валяев, да время от времени конфузливо морщился. Ни с того, ни с сего живот решил поурчать. С ним такое случается, особенно если толком накануне не ел. И всегда не вовремя. Сейчас еще ничего. А вот в юности на одном из первых свиданий это случилось. Я так переживал!
  - Н-да - наконец произнес Старик - Я отвлекся. Правила. Мы их будем блюсти, потому пусть все идет так, как идет. Ты услышал меня, Максимилиан?
  - Точно так, мастер - отозвался Зимин.
  - Харитон, ты не должен склонять Странника к союзу с нами, открыто или исподволь - командным тоном велел Старик - Но ты можешь объяснить ему, почему сам не спешишь встать рядом с ним. Так сказать - плечом к плечу. Личный пример, подкрепленный разумными и вескими аргументами, куда полезней, чем тысяча пустых слов.
  - А не слишком ли это поспешный шаг? - мне показалось разумным уточнить данный факт.
  - Как мне кажется, нет - подтвердил Старик - Хотя это полностью твой выбор. Никто не собирается на тебя давить. Ты - человек, у тебя есть право решать, как поступить в той или иной ситуации. Причем тут мы, твои работодатели? Поверь, даже великие тираны прошлого, которым мы совершенно не чета, и те не распоряжались чужими судьбами. Жизнями - да, разумеется, тут их власти хватало. Но не предназначением, чтобы они там о себе не думали. 'Мы больше чем боги' - говорили эти люди, и отправляли на смерть миллионы разумных существ только для того, чтобы потешить свое самолюбие. Так они пытались доказать окружающему их миру правоту этих слов, не понимая собственной ничтожности. Миру плевать на то, что думает один человек, пусть даже облеченный властью, он существовал до него, и останется незыблемым после. А люди умирали, это так. Но, как бы в насмешку над тем, кто их убил, обязательно оставляли то, ради чего приходили на этот свет. Книги, музыку, открытия, идеи, веру. Детей, наконец. И почти каждое семя, брошенное в землю, порастало, насмехаясь над тем, кто считал себя властелином мира. Причем иногда оно произрастало из праха павшего тирана.
  Я чего-то совсем уже запутался. Не дело такие разговоры спросонья, и с тяжелой головой вести.
  - Но, делая выбор, помни о том, что не всегда получается вернуться назад, туда, в то место, откуда ты начал путь. Даже по своим собственным следам - веско подытожил Старик - И до Странника эту простую мысль донеси. Уж будь любезен.
  - Еще бы к нему попасть - вздохнул я - Там столько 'если'.
  - Попадешь - заверил меня он - Ты хитер и удачлив. Такое сочетание приведет тебя туда, куда надо. Может, и не сразу, но - обязательно.
  - Надеюсь - я чуть покраснел, поскольку живот выдал совсем уж бесстыдную руладу - Еще эта Дорога между Дорог, с ней голову сломаешь.
  - Тут я тебе не помощник - усмехнулся Старик - Признаться, я данное наименование слышу впервые. Забавное, должно быть место.
  - Не то слово - подтвердил Зимин - Киф, не переживай. Все будет нормально. Главное, потом не оплошай.
  - 'Потом' - это когда? - уточнил я - В гостях у Странника или по возвращению из них?
  - И там, и там - погрозил мне пальцем он.
  - Дело идет к развязке - благостно улыбнулся Старик - Сладкий запах интриг, узел страстей, который кажется затянувшимся настолько, так, что его и не развяжешь. Но кто-то потянет за нужную веревочку, и мертвые петли распадутся на составляющие.
  - Если бы - не удержался от невеселого вздоха я.
  - Таковы законы бытия. Все всегда приходит к финалу, раньше или позже - Старик открыл коробку, стоящую перед ним и достал оттуда сигару - В лучшем случае история заканчивается свадьбой, что, согласись, не лучшая награда. Супружеская жизнь убивает в герое героя, ибо отныне вся его доблесть сводится к свершениям во имя только одной женщины, но не мира. Был герой - и нет его.
  - А в худшем случае что?
  - Смерть - вместо Старика ответил Зимин - Что еще? Если повезет - героическая. Но, как правило, нелепая. Укус змеи, стрела в пятку, слепой жребий... Чушь несусветная.
  - Но сквернее всего будет тем, кто наблюдал за разворачивающимися событиями со стороны - Старик, причмокнув, раскурил сигару - Они уже придумали для себя, как все завершится, а потому останутся недовольными в любом случае.
  - Почему?
  - Потому что почти наверняка финал не совпадет с их ожиданиями, и они ощутят себя обманутыми. Само собой, подобное чувство не ведет ни к чему хорошему. Впрочем, занавес еще не опущен, мастер Харитон, и от вас зависит то, чем закончится эта игра.
  - Вряд ли от меня одного - засомневался я.
  - Разве я произнес 'только от вас'? - погрозил мне сигарой Старик - Нет. Вы один из многих. Но каждый из этих многих вносит свой вклад в то, что мы назовем финалом. Видели карточную пирамиду? Убери одну картонку - и рухнет все. Аналогия ясна?
  - Предельно - подтвердил я.
  - Тогда - в путь - Старик выпустил облачко дыма - Дорогу осилит идущий. И помните - у вас есть право выбора. В нужный момент решите для себя - с кем вы? И почему.
  Двери распахнулись, за ними мелькнуло лицо Валяева, мятущееся и несчастное. Правда, при взгляде на меня оно снова приняло злобное выражение.
  - Не обращайте на него внимания, и уж, тем более, не бойтесь - посоветовал мне Старик - Скорее всего он попробует на вас давить, требуя помощи. Надо же восстанавливать утраченное влияние? Как поступить - думайте. Милосердие или презрение - выбор за вами. А теперь идите спать, мой друг. И простите, что потревожил вас в ночной час.
  Я встал, поклонился тому, чье лицо было скрыто от меня в полумраке кабинета и вышел вон.
  - Утром поговорим - прошипел Валяев словно змея, как только двери за мной закрылись - Ух, ты мне за все ответишь!
  Вот зря он так. Я же по сути своей человек не злой. Если, конечно, мне на мозоль не наступить.
  - О чем? - вложив в произносимую фразу весь отведенный мне запас равнодушия, поинтересовался я - О том, к чему ты теперь не имеешь никакого отношения? С какой стати? Теперь вся информация к тебе будет попадать только с разрешения Зимина. Без обид, но я себе не враг. Не скажу, что ссылка в Швейцарию видится мне большой карой, только вот, боюсь, в моем случае это будут Соловки. Или очень Средняя Азия. Оно мне надо? Давай, не стой на дороге, я домой пойду. Спать хочу - спасу нет.
  Можно было бы и пожестче ответить, но - нафиг надо. Ворон ворону глаз не выклюет. Я не глухой, слова Старика, что он Зимину сказал, слышал. Сейчас погнут немного Валяева через колено, да и простят. А он меня - нет.
  Так что обозначить свою позицию надо, но и чересчур напрягать ситуацию не стоит. Пусть сами разбираются между собой.
   Да и без того мне есть, о чем подумать. Например - вот. Почему всякий раз после беседы со Стариком появляется ощущение, что самое главное, самое важное я и не услышал? Или не понял. Вроде говорит он ясно, образно, без зауми, каждое слово на своем месте. И все равно у меня остается это поганое чувство, что упущено нечто такое, без чего все остальное не имеет смысла.
   Сейчас та же ерунда. Ощущение половинчатости просто рвало мой невеликий разум. В смысле - половину сказанного, явную, я услышал и осознал. А вот вторую, похоже, снова пропустил мимо ушей, не различил, не усвоил.
   Спинным мозгом чую - за каждым внешним словом стоял скрытый внутренний смысл. Единственное утешение - что, может, он мне вообще недоступен? В силу недостаточной сообразительности?
   Или его вовсе нет, а я себе всякой ерунды сам напридумывал? Как творческая, и ранее крепко пьющая личность.
  Придя домой, я отмахнулся от встревоженной Вики, которая ожидала меня, опустошая одну чашку кофе за другой, заверив ее, что все нормально и поводов для волнения нет совершенно никаких, а после завалился спать.
  Пусть мудрые и сильные мира сего сами решают свои непонятные проблемы. Я же буду делать то, что мне под силу. Например, завтра попробую добыть то, что в Файролле отыскать пока никому не удалось. Никому из героев. Но я - не герой, потому шансов у меня больше, чем у остальных. Они идут дорогой чести, храбрости и славы, а я... А я пойду Дорогой между Дорог.
  
  'Скотина!!!!!'
  
  Собственно, это было первое, чем меня встретила игра. Точнее - это были отголоски моего предыдущего визита сюда, финал беседы с Кролиной. Надо же - угадал я ее реакцию. Это хорошо.
  А вот следующее сообщение меня не то, чтобы удивило, но...
  
   'Мюрат хочет добавить вас в друзья.
   Согласиться?'
  
  Нет, все-таки неожиданно. В том, что Мюрат впишется в данный расклад я не сомневался, но где же торг, разговор с двусмысленными намеками и все остальное? Это же Мюрат, не может все так просто произойти.
  Или может?
  Все-таки когда за карточным столом сидят два шулера - это интересно. Вопрос, кто из нас с ним окажется хитрее. Хотелось бы верить, что я, вот только как бы себя самого не перехитрить. Вдруг я пытаюсь увидеть то, чего нет, игнорируя очевидные вещи?
  Приглашение я, разумеется, принял. Тут двух мнений быть не могло. И обрадовался, заметив, что ник Мюрата подсвечен зеленым, это означало, что в данный момент он находится в игре. И, не исключено, что как раз потому, что ждет меня.
  
  'Привет. Прочел твое письмо и очень рад, что ты пришел к пониманию простого факта, который я пытался до тебя донести во время нашей последней встречи. Игра - это всего лишь игра. Это как в детстве - 'падай, ты убит', но только никто на самом деле не умирает. И все враги лишь до того момента, пока не придет время идти домой обедать. Глупо думать, что жизнь - здесь. Она - там. А тут мы лишь проекции тех личностей, которыми хотели бы быть на самом деле, но не смогли из-за лени, трусости, быта. И даже боязни перед законом.
  Я готов встретиться с тобой и обсудить дельце, что было предложено. Назови место и время. Мюрат'
  
   Как красиво и проникновенно написано, причем кое с чем я полностью согласен. Он это умеет, надо отдать должное. Дал же человеку Бог талант. Я рядом не валялся, хоть вроде и профессионал.
  
  'Привет.
  Селгар, у аукционного дома, минут через пятнадцать. Нормально?'
  
  'Вполне'
  
  Вот и хорошо. Я как раз успею заскочить в гостиницу, и кое-что прихватить из сундука. К тому путешествию, что меня ждет, следует подготовиться с умом.
  Мюрат прибыл минута в минуту. Был он как всегда весел, улыбчив и дружелюбен.
  - Мы с тобой как ниточка с иголочкой! - радостно проорал он, а после полез обниматься, вызвав одобрительную улыбку проходящего мимо странного существа непонятного пола, имеющего ник 'Рейда' - Вот хорошо-то!
  - Ты это, давай заканчивай - оттолкнул я его от себя - Чай не в Европах. У нас такое не принято. А ты чего встала... Встало... Вали отсюда.
  - Фе! - сообщило существо - Не очень-то и надо! Теперь вижу - вы не из наших!
  - Это точно - подтвердил я - И даже не надейся! Брысь, говорю!
  - Восток - заметил Мюрат - Чего тут только нет.
  - Всего тут есть - заверил его я - И даже такое, о чем ты понятия не имеешь. Поверь, я не шучу.
  - Вот мы плавно и перешли к тому вопросу, который я хотел с тобой обсудить первым делом - тонко улыбнулся Мюрат - А не дуешь ли ты мне в уши, дружочек-пирожочек? Как-то все это странненько, мутненько, скользкенько. И очень похоже на мой собственный стиль. Не пора ли мне тебя начать именовать 'молодым падаваном', а себя возвести в ранг 'мастера-джедая'?
  - Резонно замечено - признал я - Выглядит все приблизительно так, но на деле все иначе.
  - Обоснуй - предложил Мюрат - Давай вон, к фонтану отойдем, чтобы вот такие Рейды уши не грели, и я тебя послушаю.
  Мы расположились на лавочке, стоящей у огромного фонтана, в тени статуи, изображавшей трех героев древности Востока - воина, перепоясанного ремнями, лысого кочевника в драном халате и широкоплечего пожилого мужчины в рубахе навыпуск. Какой подвиг и когда именно они совершили, мне было неизвестно, но сама скульптурная группа мне понравилась. Добавляли колорита и павлины, вышагивающие вокруг фонтана.
  - Итак - Мюрат уселся поудобнее - И куда же это ты меня зовешь? В какую даль светлую?
  - Пока не скажу - в тон ему ответил я - Извини. Ты покуда не веришь мне, но и у меня есть поводы не доверять тебе. Вот окажемся в том месте, о котором идет речь, тогда и узнаешь.
  - Детский сад, штаны на лямках - фыркнул воин - Слушай, а ты карту древних сокровищ Ахерона мне попутно не хочешь продать? Со скидкой, поскольку тебе сейчас некогда идти их выкапывать? Просто если мы перешли на подобную банальщину, то почему бы и нет?
  - Звучит смешно, но все так и есть на самом деле - рассмеялся я - Правда - она всегда выглядит как ложь. Погоди, не перебивай. Прежде ответь мне всего на один простой вопрос - что ты теряешь, если пойдешь со мной? Ты же сам верно заметил - это игра. Здесь ни с кем ничего случиться не может. Положим, я надумал тебя завести в глушь и убить, в отместку за твои прошлые проделки. Ну, к примеру, в порядке бреда. И что? Ну, дальше что? Максимум ты вещи свои потеряешь, что, полагаю, для тебя не сильно большая беда. Хуже этого ничего с тобой произойти не может, согласись?
  - Убедительно - кивнул Мюрат - И?
  - И это при том, что я мог решить данный вопрос еще проще. Мюратушка, сокол, мы давно с тобой местами поменялись. Раньше я был никто, а ты функционер крупного и успешного клана. А теперь ты изгой, без роду и племени, я же, наоборот, кланлидер. Мне на тебя пальцем показать и скомандовать 'ату его' - как высморкаться. Причем не только своих сокланов по следу пустить, но еще и союзников, которых хватает. Они мне в такой услуге не откажут.
  - Продолжай - благосклонно одобрил мои слова Мюрат.
  - Есть и другие варианты решения этой проблемы - понизил голос я - Например - преторианцы. Дорого, согласен. Но насколько эффективно.
  - Даже так - проникся мой собеседник - Ты забрался настолько далеко? Преторианцы? Они абы от кого заказы не берут. Если не врешь - поздравляю, ты на самом деле продвинулся вперед.
  - Вернемся к началу разговора - предложил я - Мюрат, мне не нужна твоя смерть. Мне нужна твоя голова, игровые знания и навыки бойца. То место, о котором идет речь - очень непростое. И задача моя не легче. Что до тебя - поверь, ты получишь немалую выгоду, слово даю. Даже расписку мог бы написать, будь мы в реале.
  - Смешно - улыбнулся воин - Смешно. Расписка. Аргументы ты привел, но все же - почему не Кролина, не Амадзе? Это серьезные игроки, они тоже много чего знают и видели.
  То, что он упомянул Кро - неудивительно. Но вот откуда он знает про Амадзе? Он появился в нашем клане не так давно. Вывод прост - наблюдение он так и не снял. Это очень хорошо. Это значит, он все-таки попался на крючок.
  - Мне не нужно, чтобы мои сокланы знали о том, где я был - мне пришлось вложить в голос всю свою твердость и убедительность - Не хочу лишних разговоров. Люди в клане разные, понимаешь? Что до тебя... Ты умеешь молчать, когда нужно. При всех твоих недостатках, у тебя хватает и достоинств. А в данной ситуации тебе молчать будет выгоднее, чем говорить.
  - Чую подвох, но не вижу его - Мюрат побарабанил пальцами по спинке скамейки - Ладно, я в деле.
  - Ну, хочешь, администрацию в качестве гаранта позовем? - предложил я - Оплата их услуг - за мой счет.
  - Ловко. И звучит убедительно - Мюрат призадумался - Нет, администрацию впутывать не станем. Ни к чему это. Веди меня, Вергилий.
  - Не вопрос - я поднялся со скамейки - Пошли. Тут недалеко.
  
   Глава девятая
   из которой следует, что туман не всегда помеха
  
  - Дорогой мой человек - привратник, заметив меня, радостно сорвал с головы засаленную тюбетейку, явив взорам мимохожих зевак стоящие дыбом волосы радикально красного цвета. Странно, вроде раньше они вроде как зеленые были? - Ва, как я рад, что ты снова почтил нас своим приходом! Ты мне как брат, клянусь мамой! Ты вовремя, да! Хозяин как раз кушать сел, а что за застолье без достойного собеседника! Слушай, а это кто? Он с тобой?
  - Забавный чувак - шепнул мне Мюрат, с интересом глядя на привратника - И нос у него как банан!
  - Со мной - успокаивающе заявил я - Это мой приятель.
  - Твой друг - мой друг - приложил руки к сердцу слуга Бахрамиуса - Пусть тоже идет к хозяину. И не волнуйся, если вдруг он великому магу не понравится, это не страшно. Я похороню тело твоего друга в хорошем месте, в таком, где родник бьет и чинара растет. Там так хорошо лежать после смерти, клянусь Солнцем! Дети играют, девушки за водой ходят, иногда даже там моются. Ах, небесная радость такую могилу иметь! Не скучно!
  - Хм - озадачился Мюрат - Не такой уж он и забавный!
  - К тебе по-людски, а ты чем-то недоволен - попенял ему я - Вон какое место захоронения подобрали. Мечта, а не место. Девушки моются, подглядывать за ними можно. Какого лешего тебе еще надо?
  - Очень смешно - буркнул Мюрат, запрокидывая голову и изучая башню волшебника - Прямо животики сейчас надорву. Скажи, а мы к кому в гости идем, а?
  Конечно смешно, просто ты пока не в курсе. Если все получится так, как я планирую, могилка под чинарой - не самый худший вариант, особенно для игрока. Из нее хоть вещи свои забрать можно.
  - К хорошему человеку - широко улыбнулся я - Если ты не в курсе, то в Файролле таковых большинство, просто тебе на встречи с ними не везет. Впрочем, сам виноват. Меньше надо по закоулкам лазать, и по сточным канавам шариться.
  - Где тот испуганный новичок, которого я когда-то вел по подземным залам? - притворно вздохнул Мюрат - Такой славный парнишка был, уважал опытных игроков, не хамил им на каждом шагу.
  - Не знаю - повертел я головой - Тут его нет.
  - Э! - окликнул нас привратник - Идем-не идем, ва? Хозяин покушает, спать ляжет. Сидеть внизу придется, ждать. Я его сон тревожить даже родному отцу не позволю! Его отцу, не моему.
  До чего тактичный человек. Есть в этой восточной витиеватости своя прелесть, есть.
  Коврик-лифт Мюрату очень понравился, когда же он увидел Бахрамиуса, то и вовсе расцвел. Кому-кому, а ему, опытному игроку, сразу стало ясно что за таким НПС наверняка стоят десятки квестов.
  То есть - уже не зря сходил. Как бы оно там не повернулось, он уже в плюсе, потому как одно из правил Файролла гласит - если один раз попал в дом неигрового персонажа, то во второй тоже сможешь в него просочиться.
  А с его-то настырностью - так и вовсе.
  - Это твой спутник? - жуя шашлычок из печени, невозмутимо спросил у меня Бахрамиус, обойдясь без приветствия и приглашения нас за стол - На вид крепкий. Да, хороший выбор.
  - Как лошадь прямо оценили - хмыкнул Мюрат.
  - Место непростое, никто не знает, что вас там ждет - пояснил чародей - Если идти, так только с тем, кто сможет и за себя постоять, и спину спутнику, если что, прикрыть. Ты - воин, я сразу вижу. Мой друг Хейген с тобой будет в безопасности. Да и Дорога любит крепких телом и духом людей, таких как ты.
  Я заметил лукавство во взоре Бахрамиуса, равно как уловил и второе дно в его речах.
  Интересно, а сколько раз до того, в подобных беседах, люди, которых я считал своими друзьями, оценивали меня, обмениваясь вроде бы пустячными, но на самом деле наполненными тайным смыслом, фразами?
  Нет, лучше не знать этого. А то ведь потом вообще никому верить не получится.
  - Что за дорога? - выделил главное слово в реплике мага Мюрат - Из нашего общего друга слова не вытянешь, так, может, хоть вы мне поведаете, куда мы направляемся?
  - На Дорогу между Дорог - не стал упрямиться Бахрамиус, и отпил чаю - Какие теперь тайны? Вот, пиала опустеет, и я открою вам дверь, ведущую к одной из самых сокровенных тайн этого мира.
  - Да ладно? - выпучил глаза Мюрат, хлопнув себя по ляжкам, а после уставился на меня - Дорога между Дорог? Но - как? Ты, нубяра... Как? Туда такие игроки пройти не смогли, тебе не чета. Я вообще не верил, что она есть! Как?
  - Ты за языком следи - холодно посоветовал ему я - Сейчас своего красноволосого друга кликну, он мигом тебя с балкона вниз сбросит. 'Нубяра'. Сам ты сейчас кто? Клана нет, перспектив нет, почетный обитатель 'черных списков'. И вообще сто лет никому не сдался, с такой-то репутацией.
  - Виноват! - восторженно прохрипел Мюрат, шаркая ногой и изображая, будто он снимает с головы воображаемую шляпу - Не прав! Дурак, что с меня возьмешь?
  - Другое дело - одобрил я - Вот все же добрый я человек. Сердечный и отходчивый. А что с тебя за эти слова взять, я потом подумаю.
  Бахрамиус усмехнулся, сделал еще один глоток чаю, а после перевернул пиалу донышком вниз, показывая нам, что она пуста.
  - Чего, вот прямо сейчас и пойдем? - недоверчиво спросил у меня Мюрат - Вот так просто? Вдвоем? Даже не позовем тех, кто мог бы...
  Я молча показал пальцем в сторону маленького балкона, на котором стоял медный телескоп. Точнее - большая подзорная труба, которая здесь выполняла телескопическую функцию.
   - Понял - понял - послушно зашептал Мюрат, восторженно сопя - Ничего, не все стоит мерять на деньги.
  Может, всех матерых игроков в какой-то момент кусает некое существо, впрыскивая им некий меркантильный яд? Что он, что Кролина - все норовят подороже продать некие ощущения. Не доспехи, не оружие, не свитки, а именно ощущения. Да-да, я прекрасно понимаю, что именно они и есть в игре самый ходовой товар, с подобным глупо спорить. Но при всей своей циничности я никак не возьму в ум, как можно продавать то, за чем ты сам сюда пришел? В чем тогда смысл происходящего?
  Ладно я, со мной все ясно, мне эти ощущения сто лет как не нужны. Просто меня добрые люди как лошадку в волчок посадили, и знай теперь его накручивают, глядя на то, как я через барьеры прыгаю. Но они-то?
  Хотя - ладно. Каждый живет так, как хочет. Не мне их судить.
  - Готовы? - невозможно буднично спросил у нас Бахрамиус - Хвала небесам. Да, дверь открывается совсем ненадолго, помните это. Десять ударов сердца - и она захлопнется. Время не упустите.
  - Дюжина человек бы успела зайти - причмокнул Мюрат - Упс! Ну извини, привычка. Вот такой я!
  Ставлю тельца против яйца, он уже прикидывает, как будет группы туда водить, разумеется, за немалые деньги. Или как сдаст этот секрет какому-нибудь мощному клану, за место в их основе, мешок золота, корзину печенья и бочку варенья. Ну, и возможно, за дополнительный бонус в виде щенка, барабана и сабли.
  Ну-ну. Сомневаюсь я, что Бахрамиус с тобой вообще разговаривать станет. Понятия не имею, что с нами там случится, но для него ты по-любому будешь представителем загробного мира. А с этой публикой у чародеев Востока разговор короткий.
  Маг с аппетитом скушал кусочек ореховой халвы, облизал пальцы, после вытер их о халат, раскинул руки в стороны, как одинокая гордая чайка, и вдохновенно забормотал слова заклинания на незнакомом нам языке.
  Мюрат словно закостенел, он несомненно снимал все происходящее, не доверяя памяти.
  Воздух в просторной зале, заполненной подушками и подносами с едой, ощутимо наэлектризовался, в том же месте, где стоял Бахрамиус, он словно сгустился, а после, сначала по чуть-чуть, а после все сильнее начал обрисовываться прямоугольный контур.
  - Ох, ё! - выдохнул Мюрат.
  Красиво, не спорю. Собственно, вот она, дверь в неведомое, перед нами: резная, инкрустированная драгоценными камнями, разве что пока без ручки, и в отдельных местах немного призрачная.
  Маг выкрикнул слово, более всего напоминавшее набор звуков, что-то чмокнуло, будто лопнул пузырь, и дверь с противным скрипом растворилась, явив нам серую туманную пелену, в которую совершенно не хотелось идти.
  - Быстрее - требовательно произнес маг - Время не ждет.
  Мюрат, не задумываясь, сиганул туда, внутрь. И вот тут я понял, что меня удивило в его поведении. Восторгов было много, это так, но он не задал ни магу, ни мне один очень важный вопрос. Почему он не спросил, как мы вернемся обратно? С его-то опытом и хитроумием?
  Странно. Но думать на эту тему мне уже некогда. Там разберемся. А то он останется там, а я - тут. Где мне новую жертву тогда искать?
  
  Вами выполнено задание 'Путь в тумане'
  Награды:
  35000 опыта;
  50000 золотых;
  Титул 'Искатель неведомого'
  
  - Тоже достижение получил? - верно расценил мое молчание Мюрат, оглядываясь вокруг - Ну, старик, ты меня удивил! Думал, что в этой игре такого уже случиться не может, вроде все повидал. Но ты смог совершить невозможное.
  
   Вами получен уровень 91!
   Доступных для распределения баллов: 30
  
  Главное - вовремя. Нет, приятно, конечно, но хоть бы раз уровень упал в мирной и безобидной ситуации. Чтобы я сел, спокойно баллы раскидал.
  Мечты, мечты...
  - Все только для тебя - пробормотал я, сбрасывая сообщение - Для того живу на белом свете.
  
  Вам предложено принять задание 'Место, где свет'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать в реальности Дороги между Дорог развалины древнего храма, посвященного богине Тиамат.
  Награды:
  100 000 опыта;
  75000 золотых;
  Памятный знак 'Знатный поисковик'
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  Помните, это место находится вне реальности. Если пробыть тут слишком долго, то можно навсегда стать его частью, потеряв себя навеки.
  
  Задание предсказуемое. Но вот награда такова, что оторопь берет. Сто тысяч опыта. Я такой что-то и не припомню даже. Это что же меня тут такое ждет? Хотя и так понятно - ничего хорошего. По сути, я сейчас как тот Иван-дурак из сказок - пойди туда, не знаю куда.
  И это чистая правда. Да, под ногами есть дорога, но по сторонам лежит все та же белесая мгла, которую я видел здесь в прошлый раз. Нет, ничего пугающего, в стиле Стивена Кинга, но при этом в памяти то и дело всплывают слова Сэмади о том, что сойдя с дороги, я ее больше не найду. Понятное дело, что эта дорога меня так и так никуда не приведет, но тем не менее...
  Зато Мюрат был непритворно счастлив. Он вертел головой на триста шестьдесят градусов, фиксируя все, что можно и даже попытался выковырять булыжник у себя из-под ног, как видно, в качестве сувенира.
  Ладно, все это весело, но куда идти? Времени осталось час без малого, если не управлюсь, то придется все начинать сначала.
  - Слушай - стукнул меня в плечо Мюрат - Но все-таки - как?
  - Давай, я тебе потом расскажу? - предложил я, озираясь - Сейчас не до того. Надо понять, куда путь держать.
  - Как по мне - по дороге - заявил мой спутник - У любой дороги есть начало и конец, куда-то придем.
  - Мне 'куда-то' не нужно - отказался я.
  - А тебе вообще чего тут надо? - наконец-то задал он вопрос, которого я ждал.
  Скажу так - думал над ответом. Даже, в порядке бреда, правду хотел сказать. А чего, если удача подвалит, он же все равно мигом поймет, какова цель?
  Но это если подвалит. А если нет? Новость о том, где можно добыть первокирпич наверняка стоит столько, что ему после продажи информации и в игру входить больше не понадобиться. Видел я многостраничные ленты форумов искателей этого артефакта. Всем хочется быть первым среди равных, всем хочется бонусы получить.
  Кроме, разве что, одного игрока. Меня. Мне на бонусы чихать. Квестовая линия - вот что волнует. Раньше было проще, раньше можно было ее в сторонку отложить или даже плюнуть на то или иное задание. Ага, на такое плюнь, попробуй.
  - Квест закрываю - деловито сообщил ему я - Эпический донельзя. Такой, что про него даже на форуме никто никогда не писал.
  - Ну, что эпический - это сразу ясно, иначе фиг бы ты сюда... - Мюрат снова стал похож на крабика - Едрен-батон, так ты чего... Эээээ... 'Великий Дракон'?!? Только не говори, что нет! Христом-богом прошу, не говори! Хочу услышать 'да'!
  - Извини - развел руки в стороны я - Не он. Тоже эпик, но не он. Кое-что попроще.
  - Фига себе - попроще - он обвел рукой туман - Правда, не видно не зги.
  - Не скажи - присмотрелся я - Вон там туман вроде пожиже, деревья какие-то видны. Туда и пойдем.
  Плюнув на все, я сделал шаг в сторону от дороги. Гром не грянул, молния не сверкнула, и даже сообщения никакого не выскочило.
  Мы шли сквозь туман, время от времени спотыкаясь о корни деревьев и камни. Деревья, различимые вблизи, шумели своими кронами над нашими головами, роса оседала каплями на сапогах, и где-то совсем рядом время от времени подавали голос птицы.
  - Странно - немного обиженно заявил мне Мюрат минут через десять - Я про это место столько слышал, думал тут что-то запредельное, а по факту - ерунда какая-то, серое марево да деревья. Ни монстров, ни заданий. Ничего!
   - Ну, извини - возмутился, причем вполне искренне, я - Не оправдал твоих надежд.
  - Просто странно - поменял тональность Мюрат - Я к чему - может, зря мы все-таки с дороги ушли?
  - Может, и зря - согласился я - Только обратно уже не вернешься. Фиг знает, где теперь эта дорога? Ищи ее тут...
   Впрочем, однообразие скоро кончилось. Сначала мы наткнулись на поляну, где обнаружилась груда разноразмерных обглоданных костей, поверх которой лежали обрывки двух воздушных шариков и синий девчачий бантик, а также здоровенных размеров тигр, дрыхнущий рядом с ней. Он даже во сне он учуял нас, и начал крутить усатой башкой, пытаясь понять, откуда это в его сне появился запах еды?
  Мы не стали ждать пробуждения зверюги, пробежали через небольшой перелесок, где Мюрат наткнулся на могилу с покосившейся табличкой, украшенной надписью 'К.Б. Не беспокоить', и оказались на залитом солнцем лугу, который после тумана показался нам истинным пиршеством красок. Даже глаза резануло после окружавшей нас до того серости.
  И что самое славное - не так далеко от нас обнаружилась пара человек, вышагивающих по высокой траве - мужчина с прямоугольной кожаной сумкой, переброшенной через плечо и чуть изогнутой старомодной трубкой в зубах, да девочка лет шести, в коротеньком платьице, скачущая вокруг него и попутно грызущая яблоко.
  - Они не НПС - ошарашенно произнес Мюрат - И не игроки. А кто тогда?
  - Не знаю - пожал плечами я, приложил ладонь ко рту, и крикнул - Здрасьте! Скажите, вы тут руины древние не видели поблизости? Класса 'развалины'? Ну, вдруг? Совсем древние!
  Путники обернулись на мой крик, и мне стало ясно, что люди это точно хорошие, потому как девочка сразу заулыбалась, а мужчина потыкал пальцем в солнце, а после приложил его ко лбу, как бы говоря: 'Подумай'.
  После они помахали нам на прощание руками, и вскоре скрылись из вида.
  При чем тут солнце? Солнце. Что такое Солнце? Звезда. Горячая. Яркая. Нуууу... Оно светит.
  Светит.
  'Место, где свет'. Так называется квест. Очень, знаете ли, необычное название. Не 'Упокоение богов', не 'Древняя святыня', а 'Место, где свет'.
  С чего бы?
  - Мне в туман опять неохота - как-то недобро поглядывая вслед парочке путников, сообщил мне Мюрат - Может, догоним их?
  Трофеев хочет. Сумку, трубку, яблоко и сандалики. Вот ведь натура, а? Чего его такого жалеть?
  - Мне тоже неохота - признался я - Но мы туда и не пойдем. Нам вон куда надо.
  И я показал в сторону, где Солнце висело над горизонтом, касаясь верхушек деревьев далекого леса.
  - Как скажешь - неохотно сообщил мне Мюрат - Но лучше бы...
  - Иди - предложил ему я - В чем же дело? Но если что - выбирайся отсюда сам.
  - К слову - оживился мой спутник - Хотел у тебя спросить, - а как мы обратно?
   И ведь не притворяется. Может, я его переоценил, и он вовсе не так умен, как я о нем думал?
  - Почти так же, как сюда - уклончиво ответил я - Пошли уже!
  Почти полчаса миновало. Минуты буквально сквозь пальцы утекают, словно вода.
  Луг казался бесконечным. Трава, трава вокруг, над ней жужжат пчелы, и запах такой, как в детстве. Ну, когда тепло, каникулы, дача, и в какой-то момент на тебя обрушивается осознание того, что ты счастлив, потому что лето в этот миг кажется тебе бесконечным. В детстве такое возможно. Потом - нет. В детстве мы верим в то, что Земля вертится только потому, что ты на ней живешь, а после убеждаемся, что и без нас она будет вращаться точно так же. А, может, и быстрее.
  Впрочем, луг был далеко не пустынен. Неподалеку от нас пробежал забавный олененок, за которым гордо вышагивал красавец-олень. Мюрат, глядя на него, даже языком прищелкнул, что выдало в нем охотника.
  Левее от нас, у одиноко росшего огромного дуба, суетились какие-то мальчишки. Они то ли змея мастерили, то ли о чем-то спорили. Можно было бы их потеребить на предмет руин, но крюк давать не хотелось. И потом - знаю я эту шантрапу, сам таким же был. На один вопрос будет десять версий ответов, а закончится все потасовкой.
  Окончательно же нас доканала парочка, которую мы встретили неподалеку от леса, который темной стеной стоял на границе с лугом. Лисенок и цыпленок, причем один не стремился сожрать второго. Они вроде как играли друг с другом.
  Бред - да и только.
  Впрочем, все это больше замечал и комментировал Мюрат, я же знай, топал так, чтобы Солнце слепило мне глаза. Дискомфортно, но других версий у меня не было.
  'Место, где свет'. Может, это то место, где светлее всего? В смысле - ярче. Правда, это место может быть где угодно, но вот только из всего того, что нам встретилось, свет имеется только на этом лугу. За спиной туман, и впереди, среди стволов деревьев, виднеется та же самая серая муть.
  И еще. Звучит бредово, но чем дальше я шел, тем больше и ярче становилось Солнце. Если это вообще оно, а не нечто другое, им кажущееся. Опять же - звучит как полная чушь, но с учетом того, где именно я нахожусь, данная фраза может иметь смысл.
  Вот в этот момент я и навернулся. Хорошо так, качественно. От души.
  Запнулся о камень. Старый, замшелый, прямоугольной формы, и когда-то несомненно обработанный людьми.
  
  Вами выполнено задание 'Место, где свет'
  Награды:
  100 000 опыта;
  75000 золотых;
  
  Мне очень хотелось крикнуть что-то радостное, но я делать этого не стал. Сейчас я заору, это кто-то услышит и пожалует сюда. И бог весть, кто это может быть. Ну да, на лугу существа все больше беззлобные обитают, а вон в том лесу? Выглядит он куда мрачнее тем тот, из которого мы недавно вышли.
  
  Вам предложено принять задание 'Обломки былого'
  Данное задание является шестым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - отыскать в развалинах древнего строения, некогда возведенного во славу богини Тиамат, тот камень, который может стать первым в основании ее нового храма.
  Награды:
  80 000 опыта;
  75000 золотых;
  Украшение работы древних мастеров (рандомно);
  Памятный знак 'Наследник богов'
  Получение следующего квеста цепочки
  
  Странно. Почему новый храм именно 'храм', а этот древний - 'строение'? Впрочем, неважно. Камень надо искать, время поджимает.
  Как бы еще копать не пришлось. Наверху вон, только десятка полтора огромных каменюк, поросших мхом, да пара зубчатых обломков, некогда выполнявших роль колонн, остальное, похоже, внутри, в земле-матушке.
  - А я понял, что у тебя за квест - сообщил мне Мюрат, наблюдая за тем, как я сную среди камней, осматривая их со всех сторон - И ты снова меня удивил. Столько народу лазает по самым глухим и опасным закоулкам Раттермарка, ищет там камень для постройки храма во имя одного из богов, а именно ты первым нашел то место, где он есть. Даже не хочу уже спрашивать каким образом, потому что не уверен в том, что хочу услышать ответ. Спинным мозгом чую, что дело нечисто.
  - И правильно - на автомате ответил я, пытаясь свернуть прямоугольный и скользкий на ощупь камень в сторону - Ыыыыых! Тяжелый, зараза.
  Вот ведь гад. Нет, чтобы помочь.
  - Камень бога - задумчиво произнес Мюрат - Да, это сильно. Это мощный козырь.
  А я знаю, что он задумал. Прибить меня сразу же после того, как мы вернемся в Раттермарк. Ай, молодец!
  Впрочем, не могу его винить. Козырь и правда роскошный, а в комплекте с Дорогой между Дорог - отменный. Да, из-за игровых ограничений он сам сюда быстро вернуться не сможет, но рассказать, что к чему, и навести на Бахрамиуса ему ничего не стоит. То есть наоборот - офигеть сколько подобная информация стоит.
  Черт, черт. А камушка нету. Нигде ни огонечка, ни сияния. Ну, должен же он себя хоть как-то обозначить? И отколоть не получается, я рубанул мечом несколько камней.
  Мюрат, кстати, тоже присоединился к поискам. Само собой, не стремясь помочь мне, а исключительно собственной выгоды для.
  Еще семь минут - и все, надо будет уходить, думал я, роясь в свежей куче земли у одной из колонн, рассудив, что не просто же так она кем-то раскопана? Даже если ни с чем, надо покинуть это место до истечения времени. Ну да, теперь я знаю, где находятся руины, но кто даст гарантию, что я снова смогу найти сюда дорогу? Да и потом - когда он для меня будет, этот следующий раз? К тому времени искомый камень сто раз найдут, и храмов по Раттермарку будет стоять полным-полно.
  Если только Кролину сюда послать.... Но захочет ли Бахрамиус открыть для нее дверь? Это ведь не просто так происходит, вопрос репутации.
  И вот в этот самый момент мои пальцы ухватили небольшой твердый прямоугольничек.
  
  Вами выполнено задание 'Обломки былого'
  Награды:
  80 000 опыта;
  75000 золотых;
  Ожерелье Пэмми Спасительницы;
  Памятный знак 'Наследник богов'
  
  Так вот ты какой, северный олень. Надо же. Более всего похож на кирпичик, которыми в Москве дороги мостят, их еще называют 'тюменский декор'. Не знаю почему, у нас много традиций, смысл которых скрылся в глубине десятилетий. Просто так есть - и все.
  Но зато наконец-то хоть какой-то предмет перепал помимо опыта. По названию судя, вряд ли он для моего класса предназначен, но лучше что-то, чем ничего. Но это потом, сейчас спешить надо. Времени совсем в обрез осталось.
  
  Вам предложено принять задание 'Основоположник'
  Данное задание является седьмым в цепочке квестов 'Во славу Тиамат'
  Условие - заложить обломок древнего храма, посвященного богине Тиамат в основание нового храма, возводимого в ее честь.
  Награды:
  75 000 опыта;
  50000 золотых;
  Памятный рисунок 'Мы строили-строили' предназначенный для украшения личной комнаты (при наличии таковой);
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - Нашел-таки - чутью Мюрата можно только позавидовать. Мне бы такое - Дай глянуть!
  - Извини, но нет - я быстро засунул кирпичик в сумку.
  - Чего так? - слишком простодушно для того, чтобы ему поверить, огорчился он - Как будто я у тебя смогу его отобрать. Это же квестовый предмет!
  При этом он очень внимательно следил за моей реакцией, разве что только за запястье не цапнул, дабы пульс посчитать.
  Ну да, это же Файролл. Такой предмет может быть и не квестовым. Он может достаться любому, кто наложит на него лапу. Найдет ли, купит, выменяет. Или снимет с трупа.
  Кстати, теперь я вообще не сомневаюсь, что Мюрат собирается меня убить. Взгляд у него стал другой, расчетливый и азартный одновременно. Я же говорю - охотник он в реальной жизни, не иначе.
  Вот только азарт - он губит. Почему? Потому что притупляет внимание, отвлекает от незначительных фактов, разнообразных мелочей. Например, таких, как случайно оцарапанная рука. Я ее случайно кольцом задел, когда поближе к спутнику подошел.
  Казалось бы - какой пустяк. Царапина и царапина, от нее даже единицы здоровья не снялось. Нет, будь у Мюрата уровень десятый-пятнадцатый, тогда да, урон был бы серьезней, но с его-то показателями...
  Да ладно, что-то я разошелся. Можно подумать, в моем случае было бы по-другому? Тоже прозевал бы, к гадалке не ходи.
  И в самом деле, кто может предположить, что эта царапина нанесена не каким-то там алмазом, а одним из семи колец, некогда принадлежавших знаменитой отравительнице Лу Бонр, и носящим имя 'кольцо свиристянки'?
  Оно давно у меня в сундуке лежало, с той самой поры, как я его обнаружил в куче хлама, оставшимся на месте гибели одного из 'мусорщиков'. Как-то не было случая пустить его в ход. Им ведь только игрока можно убить, а с ними у меня и без яда все как-то складывалось. И в дружбе, и в недружбе.
  А вот сегодня прямо самое то. Прямо точка в точку. Я ведь сразу про это кольцо подумал, как только узнал, что именно надо будет сделать. Это как страховка. Мало ли, как оно сложится, Мюрат ведь живуч. Может, меня сразу с Дороги между Дорог выбросит, а может, и нет.
  Да и потом - он ведь в кольчуге, причем добротной. Ему не по чину и статусу дешевое барахло носить, наверняка вещь как минимум элитная. А то и сетовая. Бить же придется почти в шею, а это на грани условий ухода из этого места.
  И еще плохо то, что за минуту с копейками до гибели, Мюрат узнает о том, что он почти мертв, такое у кольца имеется условие. Оцарапал - и есть у тебя минута с небольшим на то, чтобы завершить свои дела с потенциальным покойником, пока тот не в курсе случившейся с ним неприятности. А потом у него минута будет, чтобы, значит, тебе последнее 'спасибо' сказать. Ну, или попробовать спастись. Баланс, однако. Чтобы все честно происходило.
  - Ладно, пошли - деловито скомандовал я, внимательно смотря на убегающие секунды таймера, который я запустил сразу же после того, как его оцарапал - Да куда тебя несет! Нам не туда, нам в ту сторону, откуда мы пришли. Такие тут правила.
  - Да? - Мюрат повернулся ко мне спиной, и посмотрел на луг - Ого, сколько топать!
  Вот как это все-таки неприятно, а? Да, он гад, каких свет не видел, да, у него бы рука не дрогнула в аналогичной ситуации, и я это знаю. И не дрогнет, отправься мы оба в Раттермарк.
  Но я - не он. Не в моем это характере - бить в спину. Соврать, схитрить - это можно, но подобное... Вот только выбора мне не оставили.
  - Это мой дар месту сему, с тем я его и покидаю! - выкрикнул я сразу после того, как кинжал вошел в его тело.
  Ответом на произошедшее было невероятно грязное ругательство, которое выплюнул Мюрат, разворачиваясь в мою сторону, но сделать он ничего не успел.
  Его фигура, луг, залитый солнцем, и иссиня-белое небо над ним, превратились в одно пятно, которое крутанулось, словно картинка в детской игрушке 'калейдоскоп', и над ним ярко-красными точками зажглись глаза, в которых не имелось ничего человеческого.
  Условие-то я выполнил, только не так, как задумывалось. Вот такой я человек, хоть где-то, да напортачу.
  В общем - я знал, чьи это глаза. Совсем не того, кого следовало!
   Глава десятая
   в которой речь пойдет о старых знакомых
  
  Вами выполнено задание 'Охота на Барона'.
  Награды:
  7000 опыта;
  
  - Белый братец? - очень и очень удивленно произнес Сэмади, глядя на меня сверху вниз - Ты как здесь оказался? Откуда тебя принесло в наши края?
  - Даже не спрашивай - расстроенно пробормотал я, привставая и опираясь на локти - Долгая история. Да и не ко времени ее рассказывать, ничего интересного.
  Ну что за ерунда! Почему я подумал о нем, а не о Страннике? Мне надо было попасть в Черный дворец к Черному престолу, на котором сидит Черный-Черный Властелин. Вон тот самый замок, о котором я говорил, совсем рядом, но я не там, а здесь. Вот ведь! Понятно, что ничего еще не пропало, могло быть и хуже, но все равно - обидно.
  Нет, я рад, что наконец-то нашел неуловимого Барона, но не он моя главная цель. С ним бы я так и так встретился в итоге. К Страннику мне теперь как попасть? Метка на руке - это прекрасно, но кто его знает? Он теперь большой человек, сидит во дворце, где полно стражи. Что если меня к нему просто не пустят?
  - Наоборот - очень интересно - возразил мне Сэмади - Невероятно. У нас тут с новостями плохо. Военное положение, то, се. Так что мне все любопытно, - и что с тобой приключилось, и что вообще в мире происходит. Везде - на земле, в небесах и на море. Вставай, белый братец, с земли, и начинай говорить.
  
  Вам предложено принять задание 'Рассказы о богах и их делах'
  Данное задание является вторым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - рассказать Барону Сэмади о том, что творится в мире.
  Награды:
  5000 опыта;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  - О-ох - я принял предложенную мне руку и поднялся на ноги - Сейчас, дай в себя прийти.
  
  'Игрок Мюрат навсегда удален из списка ваших друзей'
  
  Странно. Нет, то что этот товарищ разорвал со мной дружеские отношения - это нормально, я в свое время и в аналогичной ситуации тоже так поступил. Просто вроде раньше формулировка по-другому звучала. Что значит - 'навсегда'? Разве что он меня в какой-то особенно 'черный список' занес. Может, есть такой, просто я не в курсе?
  Ну, да и прах с ним. Мавр сделал свое дело, мавр может уходить. А мести его я не боюсь, на меня столько народу зуб точит, что бояться устанешь. Да что народу! Иные боги мной недовольны.
  Раскат грома из сине-сизых туч, низко висящих над головой, заставил меня поежиться. А невеселое место у них тут. Мрачное.
  Как есть - пустоши. Земля серая, без единой травинки, на ней, сколько хватает взгляда, все заполнено палатками, шалашами и вигвамами, вокруг которых суетятся тысячи отродий мрака. Гоблины, орки, еще какие-то существа, которых я никогда не видал ранее, но, несомненно, относящиеся к представителям проклятых рас.
  И - Черный Замок, возвышающийся над всем этим. Реально - черный, без единого светлого пятнышка. Он вообще более всего был похож на огромную скалу вулканического происхождения.
  - Кого ждем? - Барон уселся на гранитный валун, за его спиной стояли два лича, не мигая, таращившиеся на меня из-под своих капюшонов.
  - Для начала поклон хочу тебе передать - пристроился я рядом с ним - От слуг твоих, Рафаила и Леонарда. Оба живы-здоровы, само собой, настолько, насколько к ним подходит данное определение. Отсиживаются в Аль-Альбейне, ждут, пока войска Черного Властелина Крисну перейдут. Сам знаешь, с той стороны сейчас через нее не перебраться.
  - Вот за это спасибо - обрадовался Сэмади - Я-то думал, что все, конечная смерть их настигла, сожгли кости моих воинов, а пепел по ветру развеяли. Понимаешь, если останки целы, я могу вернуть души из владений Смерти, хоть это и не просто. Но уничтожь их - и все, обратной дороги в мир живых не будет.
  Не знал. Запомню, может пригодится.
  - Скучают очень - доверительно произнес я - И по тебе, и по работе. Тоскливо им там, в компании с Ффаргом.
  - Ничего - Барон кивнул в сторону замка - Уже скоро. Ладно, ты не тяни, что в большом мире происходит? Повторюсь - сюда новости доходят редко, по крайней мере, до нас. Владыка знает куда больше, но он не слишком любит делиться со своим окружением информацией. Нелюдимый он.
  И Сэмади недовольно хрустнул орешком.
  Странно это все. Меня сразу царапнула некая неправильность происходящего. Барон вроде как персона влиятельная, богоборец, отцеубийца, идейный вождь неупокоенных всея Файролла - и ошивается близ входа в замок Черного Властелина, вместо того, чтобы стоять по его правую руку. Ну, или левую, неважно.
  Можно предположить, разумеется, что он аккурат в тот момент, когда я представил его черно-белую рожу вместо Странника, пописать на улицу вышел, но очень уж это за уши притянуто. Думаю, тут дело в другом. Оттуда и недовольство на лице, и не очень престижное местонахождение в пространстве Серых Пустошей.
  И это очень, очень хорошо. Для меня хорошо, а не для дела Тьмы.
  - Война - коротко ответил ему я - Всех со всеми. Но, как вы Крисну перейдете, так светлые друг другу глотки резать перестанут, и сцепятся с вами. Сам же знаешь - добро победит тогда, когда оно объединится, и с особой жестокостью убьет зло.
  - Война - естественное состояние человечества - отмахнулся Барон - И самый лучший двигатель прогресса. Ни для одного мирного дела люди не выдумали столько хитроумных механизмов, сколько изобрели для уничтожения себе подобных. Если бы не было войн, ваш вид до сих пор бы в шкурах и с палками бегал.
  Самое паршивое в том, что он прав. Хотя подобная философия мне, миролюбивому существу, претит.
  - Что ты сегодня какой-то вареный? - возмутился Сэмади - Словно с небес свалился... Кстати! Ты так и не сказал, откуда ты тут взялся. И?
  - С небес - охотно сообщил ему я - Все так. Вон с тех.
  - Убью - с улыбкой пообещал мне Барон - Ты меня знаешь!
  - Знаю - кивнул я - И скажу прямо - без тебя там плохо. Пообщаться не с кем по душам. Ну, а если серьезно...
  И я минут пять вываливал на измученного ностальгией повелителя мертвых все новости, которые только пришли мне в голову. Причем некоторые из них были выдуманы мной на ходу. Но это, разумеется, касалось только вестей с полей, а вот все, что я поведал о богах, являлось чистой правдой. Тут выдумывать нельзя, себе дороже может выйти.
  - Ишь ты - смахнул слезинку с левого глаза Сэмади - Королева Запада маленького ждет? Трогательно!
  
  Вами выполнено задание 'Рассказы о богах и их делах'
  Награды:
  5000 опыта.
  
  - Короли тоже размножаются - пожал плечами я.
  - Обратно хочу - пробубнил вдруг Сэмади, понизив голос - Что-то пошло не так, белый братец. Совсем не так, как я ожидал.
  
  Вам предложено принять задание 'Разумный компромисс'
  Данное задание является третьим в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - склонить Барона Сэмади к сотрудничеству с богиней Тиамат.
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых;
  Бронзовая коллекционная статуэтка 'Переговорщик' (из набора 'И сталевары есть, и пахари')
  Получение следующего квеста цепочки.
  Внимание!
  В случае провала данного квеста, будет провалена вся цепочка заданий, что ведет к определенным репетиционным рискам. Повторное прохождение для данной цепочки не предусмотрено.
  
  Бинго. Шар встал под удар. 'Молодка' на руках. Любой из терминов подходит! Редко случается так, чтобы звезды сошлись в одном месте, но - бывает.
  - А что так? - вложив в голос все отведенное мне богом сочувствие, спросил у него я - Вроде как ты свой среди своих.
  - Чужой - сплюнул на серую землю Сэмади - Среди своих - это да. Но - чужой. Думал - вот-вот, и я достигну истинных высот. Отец мертв, Черный Властелин на черном троне сидит, мертвые рати послушны моему слову, и порвут любого, кто встанет на дороге. И чего?
  - Чего? - поторопил его я.
  - Сила отца как вода в песок ушла - вздохнул Барон - Не удержал я ее. Как видно, для того, чтобы обрести истинную мощь, надо нечто большее, чем просто убить бога. Черный Властелин вроде как мне рад, но в ближний круг не принимает, не желает. Не верит, надо полагать, потому держит меня на вторых ролях, как командира троллей или вожака орков. Союзник - и не более. Я не сильно на него за это обижен, потому что все понимаю. У него своя компания, та, с которой он к высотам власти шел. Лорды Смерти, дуэгары, пара черных магов из числа изгоев. А я - лишний. Войско мое не лишнее, а я лишний. К слову - мертвых ратей у меня тоже больше нет. Они теперь под рукой одного из Лордов Смерти. Все, что осталось - обязанность подчиняться слову владыки, и вот, пара личей. Ну, и ты, мой верный друг. Или здесь я тоже ошибаюсь? Ты ведь мне больше ничего не должен, а я тебе теперь не сильно и нужен.
  - Мы с тобой столько дерьма из одной тарелки выхлебали, что глупо о таком даже спрашивать - мне даже и притворяться не пришлось - Что глупо? Оскорбительно.
  - Домой хочу - потеребил меня за рукав Сэмади, подобно маленькому ребенку - К себе на кладбище, в крипту. Туда, где я был самим собой. Настоящим.
  Не буду я ему рассказывать, что от погоста близ Фладриджа только выжженная намертво земля осталась, а от крипты - куски камня. Совсем же духом падет, бедолага.
  Но чем приободрить его, у меня есть. Конечно, это отчасти путь предательства, но когда Сэмади подобные нюансы беспокоили?
  - Вот что я тебе скажу, братец. Не все так плохо.
  - Н-да? - Сэмади глянул на Черный замок, снял цилиндр и протер его тулью от пыли - Свежая и оригинальная мысль.
  Мимо нас протопал десяток огров, огромных, с дубинами на плечах. Несколько из них, сопя оглядели меня с ног до головы, но никаких действий предпринимать не стали, как видно различив метку своего господина.
  А если бы я тогда отказался от нее? Все, многомесячные усилия коту под хвост. Забили бы меня сейчас дубинами до смерти, и Барон не помог.
  - Просто ты не привык быть частью команды - продолжил я - В Архипелаге ты был сам себе хозяин, здесь - тоже. Захотел - пошел налево, захотел - направо. А теперь - дисциплина, распорядок, и не ты главный. Тяжело, понимаю, но выбора нет. Туда, за Крисну, тебе пока нельзя. Сожгут. Непременно сожгут.
  - Слушай, я сам себе такие же слова каждый день повторяю - насупился Барон - Только почему-то от них не легче. Может, потому что и после того, как мы перейдем реку, ничего не изменится?
  - Спорный вопрос - придвинулся я к нему поближе - Потому что в будущем могут появиться разные варианты.
  - Ты это чего? - нехорошо глянул на меня Сэмади - Чего жмешься к моему боку? Когда я говорил, что соскучился, то не это имел в виду.
  - Совсем дурак? - даже опешил я - О другом речь. Просто есть кое-кто, желающий видеть тебя в рядах своих друзей. Не слуг, но соратников. Полноправных и самоопределяющихся.
  - Кто из? - глаза Барона привычно блеснули - Только не говори, что Витар. Никогда не поверю.
  - Тиамат - хладнокровно произнес я.
  Собственно, в этот самый момент мне пришла в голову мысль, что с Сэмади станется меня и в ловушку поймать. Я ему душу открыл, а он меня сейчас возьмет, да и сдаст Страннику, для подъема личной репутации в его глазах. Мол - вот, шпиона словил. Ведет разлагающую работу среди воинства, чинит препятствия делу Тьмы. Как верно было сказано, я ему ничего не должен, а, значит, тоже особо не нужен.
  - Тиамат - погонял слово, как леденец во рту, Барон - Тиамат. Не самый плохой вариант для такого изгоя, как я. Она никогда не ладила с Чемошем, потому его смерть от моих рук могла быть расценена благожелательно. Скажи, белый братец, она сама тебе велела меня склонить на ее сторону? Лично? Или это пожелание тебе передала грязнуля Пауни?
  - Уже не грязнуля - возразил я - Она теперь стоит справа от трона богини, и выглядит более чем достойно. Умылась, приоделась, подросла маленько, в иных местах даже округлилась. Еще чутка - и заневестится.
  - Ты не ответил на мой вопрос - покачал указательным пальцем у моего носа он - Итак?
  - Это был ее личный приказ - веско произнес я - Так и сказала мне - пойди, найди, уговори. Очень ты ей нужен. И потом два раза интересовалась об успехах в этой области. Не просто же так я до тебя достучаться пытался.
  Ну, про 'уговори' я маленько загнул, но исключительно пользы дела ради.
  - Да, я слышал твой зов - подтвердил повелитель мертвых.
  - Ну, вот - стукнул его в плечо я - Если она теребит меня постоянно, значит, нужен ты ей. Сильно нужен.
  - Лукавишь, разумеется - Сэмади, в глазах которого загорелись знакомые хитрые искорки, закинул в рот один за другим три орешка, а после достал из кармана сюртука окурок сигары - Но не во всем, не во всем... Это хорошо.
  - Но имей в виду - она женщина суровая - протараторил я быстро - Ты меня знаешь, мне тролль не брат, ничего не боюсь. Но перед ней робею, очень уж лютая дама. Любит, чтобы все по ее было, как она хочет.
  - Мы все это любим - заметил Сэмади - Никто не хочет подчиняться, все предпочитают приказывать. Так жить удобней. Если ты взял верх, то все лавры только твои. Если нет - всегда можно назначить того, кто виновен в поражении.
  Оригинальный подход. Нечто подобное мне как-то изрекал Лоссорнах. Или Вайлериус? Не помню уже. Правда они предпочитали брать вину за провал на себя, а не искать крайнего. Вот прекрасный пример того, как одну и ту же идею можно трактовать по-разному, исходя из личных моральных качеств.
  - Что мне ей передать? - решил я взять быка за рога - Уверен, она узнает, что мы виделись. Небожительница ведь, ничего от нее не скроешь.
  - Скажи, что Барон Сэмади будет рад склонить голову пред великой темной богиней - помолчав, изрек мой друг - И он будет рад стать полезным, причем не ради славы или выгоды, но ради чести.
  
  Вами выполнено задание 'Разумный компромисс'
  Награды:
  50 000 опыта;
  15000 золотых.
  
  А задался понедельник. Не врет молва - он день тяжелый, но в моем случае еще и плодотворный.
  
  Вам предложено принять задание 'Благая весть'
  Данное задание является четвертым в цепочке квестов 'Ближний круг'
  Условие - известить богиню Тиамат о решении, которое принял Барон Сэмади.
  Награды:
  80 000 опыта;
  35000 золотых;
  Получение следующего квеста цепочки.
  
  Хотя одно 'но' есть. Барон не сказал, что собирается склониться перед Тиамат, и поступить к ней на службу. Как всегда, все очень размыто. 'Склонить голову', 'стать полезным'... Узнаю черного брата.
  Ну да и шут с ним. Квест закрылся? Закрылся. Остальное - не моя забота, пусть сами друг с другом разбираются.
  - Между прочим, ты так и не ответил на мой вопрос - заметил Сэмади.
  - Какой? - не понял я.
  - Как тебе удалось сюда попасть - терпеливо объяснил мне костлявый приятель - Причем не просто попасть, а свалиться мне прямо под ноги. Такие вещи вдруг, ни с того, ни с сего не происходят. Кто наворожил?
  - Дорога между Дорог - негромко произнес я - Ей все равно, кто с какой стороны реки позицию занял.
  - А, тогда ясно - понятливо кивнул Барон - Правда, сразу возникли другие вопросы, и в немалом числе. Например - как ты на нее смог попасть? Это мне в свое время немалых трудов стоило, а уж тебе-то...
  - Не спрашивай, не отвечу - помотал головой я - Не мои тайны.
  - А, понял - Сэмади глянул в серые небеса - В самом деле, что я глупости несу? Им открыть дверь в Дорогу - как мне орешек съесть. Тогда скажи другое - как ты обратно собираешься вернуться? Отсюда обратной дороги нет.
  - Увидим - подмигнул ему я - Время покажет.
  Сэмади скривил рот, этот жест означал у него улыбку.
  - Ладно, пойду-ка, проведаю Черного Властелина - встал с камня я - Попасть сюда, и не заглянуть к нему - величайшая глупость.
  - Плохая идея - прищурился Барон - Очень плохая. Многие из тех, кто входил во врата Черного замка, обратно не возвращались. Скверное место, белый братец, из тех, куда лучше нос не совать. А особенно таким, как ты.
  - Да я бы и рад, но надо. Как-то давно, дал, не подумавши, кое-кому обещание, теперь его надо сдержать. Ты же знаешь - я слово свое всегда держу.
  - Это да - признал Сэмали - Тогда - иди, причем быстро, и не оглядываясь. Так времени на раздумья будет меньше. А я тебя тут подожду.
  Видно, совсем у него со Странником отношения не заладились.
  Впрочем, может, дело и не в этом. Может, в банальной зависти. Мой черный приятель очень тщеславен и изрядно завистлив, потому тех, кто более удачлив и влиятелен, он воспринимает либо как соперников, либо как врагов. Он у нас альфа-самец, пусть даже не слишком живой. Само собой, его не могла не задеть та мощь, которую собрал под свои знамена мой давний знакомец.
  А силища была - ого-го. Не завидую я светлым ратям, даже если они укрепятся бойцами из игровых кланов. В рамках длительной войны - игроки победят. Но в разрезе сражения, где воскрешение невозможно... Не знаю, не знаю. Одни тролли чего стоят! А тут ведь еще и огры есть, и горные великаны. Про орков, дуэгаров и прочих сторонников дела Тьмы я уж молчу.
  Но при этом никакого бардака в лагере не было совершенно. По идее, в логове мрака должны царить разгул и анархия, к этому меня с детства приучали книги и фильмы. Все дерутся, буянят, горланят скверные песни и хлещут спиртное. А убийства и насилие вообще царят на каждом шагу.
  Фигу с два. Порядок тут был почище, чем в лагере Вайлериуса, во время недавней заварухи на Западе. Разве что гомон дуэгаров издалека был слышен, но тут уж ничего не поделаешь, раса у них такая. Ну, и гарью здорово воняло, то ли от сотен костров, то ли где-то неподалеку имелся функционирующий вулкан. Да и то - что за оплот Тьмы без вулкана? Так, ерунда какая-то, а не оплот.
  Что самое интересное - на душе у меня если и имелся дискомфорт, так только потому, что не самый красивый поступок сейчас последует. Ясно же, что каждый мой шаг сейчас видит куча народа. Она ждет того момента, когда я доберусь до Странника, и вот тут зашуршат компьютеры, застучат пальцы по клавиатурам, а, может, и черные машины с крепкими парнями помчатся по слякотным улицам.
  И это все мне не очень нравилось. Мы со Странником не друзья, это так. Но и не враги.
  Хотя - кто знает? Старик ведь не просто так сказал мне, что я не должен склонять этого человека к тому или иному решению. И произнесено это было не просто так.
  А, может, все наоборот? Специально подали мне эту версию, чтобы я не взбрыкнул и пришел туда, куда пришел? Чтобы я вел себя спокойно и естественно.
  И такое возможно.
  В общем, истинные цели Старика мне точно не дано распознать. И слава богу! Потому пусть оно идет так, как идет.
  Так вот - вышесказанное раздражало. А все остальное - нет. На меня никто не бросался, никто не кричал: 'да он шпион'. Патрули, которые неустанно курсировали по дорогам, дорожкам и тропинками, бывало, косились, но и только.
  Потому до Черного замка добрался я довольно быстро, и вот там уже был остановлен двумя огромными ограми, несущими стражу у входа. То есть - начали сбываться мои изначальные опасения
  Ворота, ведущие внутрь, были большими, черными, красивыми и закрытыми, а огры на редкость клыкастыми, уродливыми, и на вид крайне некоммуникабельными.
  - Куда? - рыкнул один из них, и нехорошо причмокнул, глядя на мою левую ногу, чем напомнил мне одного знакомого дуэгара - Зачем?
  - К владыке - помахал я той рукой, на которой располагалась заветная метка, особо, впрочем, её не афишируя - По личному вопросу.
  - Проваливай - пробасил второй страж - Много вас тут таких шатается, всем к владыке надо. Дождись четверга, когда он выходит из замка для разбора ссор и тяжб, выстой очередь, как положено, вот тогда и скажешь ему все то, что хотел.
  - Ты вообще понимаешь, с кем говоришь? - шалея от собственной наглости, заявил я - Или нет?
  - Нет - сплюнул огр - Нам думать не положено. Наше дело кого попало не пускать внутрь. Ты - кто попало.
  Многие считают, что сложнее всего обмануть мудреца. Чушь. Умные люди частенько сами себя загоняют в ловушку, даже делать ничего не приходится. Они на гора выдают десятки вариантов того, как их хотят объегорить, а после запутываются в лично выдуманных хитросплетениях. То есть всячески помогают злоумышленнику.
  А вот дурака по-крупному фиг обманешь. По мелочам - сколько угодно. Но в серьезных вещах чаще всего на удачу рассчитывать не приходится. Беда в том, что дураки, помимо всего, крайне исполнительны по сути своей. И очень самолюбивы.
  Не желая провалить порученное им дело, они намертво зазубривают условия данного им поручения, и ни на йоту от выученного не отступают. Ни на сантиметр. И с гордостью заявляют, что таких исполнителей, как они, хоть десять лет ищи - не найдешь.
  Причем где-то данное утверждение - правда. Правда, последствия этой исполнительности иногда принимают характер стихийного бедствия.
  Вот здесь то же самое. Единственный вариант пройти мимо этой парочки - убить их. Других нет.
  А, может, оно и к лучшему? Серьезно. Нет-нет, я сейчас не о кровопролитии, мне с этой парочкой сроду не справиться. В конце концов, в данной ситуации я сделал все, что. Никто не виноват, что стража на посту оказалась настолько несговорчивой. Что мог - то попробовал. Не сложилось.
  Ну, и в конце концов - не бывает так, чтобы все получилось. Вон, сколько начинаний сегодня успехом увенчалось, грех жаловаться.
  Правда, что на это все скажет Старик? Дай бог, чтобы ничего. А если - нет? Если я в опалу попаду? Меня, как Валяева, перевоспитывать не станут, и в швейцарскую ссылку не отправят. Прикопают где-нибудь недалеко от МКАДа - и все. Или укрепят мной фундамент какого-нибудь строящегося дома, чтобы тот крепче стоял.
  Что я там недавно про умных людей говорил, и их выдумки? Радует одно - я, похоже, все-таки умный, раз такая ерунда в голову лезет.
  - Вот тебе и раз - раздался писклявый голос сверху, а на мою голову спикировал золотистый конфетный фантик - Нежданный гость. И какой!
  - А, это ты - задрав голову вверх, без особой радости произнес я - Здорово, пернатый.
  - Сам ты! - возмутился пикси Тристан, с которым у меня были связаны не самые лучшие воспоминания - Выбирай выражения, смертный! Я, между прочим, теперь Самый Главный Советник его Черного Всемогущества.
  - А само Всемогущество знает, кем ты ему приходишься? - с сомнением поинтересовался я - Сдается мне, что нет.
   - Пока сопротивляется - потянув клетчатые штаны, признался пикси - Но со временем привыкнет. Куда он денется? Вот мир завоюем - и сразу. А ты какого гнома тут делаешь вообще? Твое место за рекой, среди светлых рас. Ааааа, я понял! Ты решил переметнуться на нашу сторону! Почуял, за кем сила!
  - Мне ваша война по барабану - возразил я - Вам надо, вы и сражайтесь. Но вот с господином твоим побеседовать хотелось бы, имеются темы для обсуждения. Вот только внутрь попасть не могу. Не пускают.
  - Ну, не знаю - поджал губы пикси - Наверняка ведь с какой-то гадостью приперся. Может, и правильно делают.
  - Кто бы говорил! - возмутился я - В плане гадостей тебя никто не переплюнет. Даже из твоих же собратьев.
  - Да, я такой - гордо напыжился Тристан - Нет мне равных!
   - Давай, скажи этой парочке, чтобы двери открыли - попросил я - Или Страннику сообщи, что я тут.
  - Его Темному Всемогуществу - поправил меня пикси - Нет больше Странника. Есть повелитель. Либо запомни, либо внутрь не суйся, от греха.
  - Запомнил - заверил его я - Не сомневайся.
  Изнутри замок был поменьше, чем казался снаружи. Или мне так показалось, потому что до тронного зала Тристан меня довел очень быстро? Не знаю.
  А еще странным было то, что на интерфейс не вывалилось ни одного сообщения. Вообще ни одного. Сказать, что это меня удивляло - ничего не сказать.
  Что до внутреннего убранства, то одно могу сказать точно - выглядели эти чертоги как нежилое помещение. Это не первый дворец, что я вижу, так вот в остальных ощущалось некое биение жизни, они были сосредоточением власти, тем, для чего были и созданы. А тут не то, совсем не то. Тут, скорее, имела место быть некая съемная квартира, которая нужна только для того, чтобы какое-то время в ней перекантоваться, чтобы на улице не спать.
  Значит, войны и в самом деле не избежать. Страннику не нужен этот дворец, он точит зуб на те, что сейчас принадлежат кому-то из монархов Раттермарка.
  Или, возможно, на все сразу.
  И тронный зал не поразил воображение. Огромное помещение с голыми каменными стенами, да стоящим на возвышении скромным троном - и все. Ни тебе черных стягов, олицетворяющих всемирное зло, ни доспехов поверженных рыцарей, ни чучела Великого Дракона.
  Зато народу там оказалось немало. Хотя, конечно, слово 'народ' к данной ситуации применять было не слишком верно. Просто среди присутствующих далеко не все были люди. Например, к ним никак нельзя было отнести четырех Лордов Смерти, вождя дуэгаров Ар-Амна, мордатого огра с клыками такой длины, что ими можно было консервные банки открывать и нескольких не менее колоритных персонажей.
  И вся эта дружная компания обступила титанических размеров стол, на котором лежала здоровенная карта, с воткнутыми в нее флажками. Надо полагать, Странник и его приближенные разрабатывали стратегию ведения войны. Так сказать - захват мира малой кровью
  А Сэмади не позвали. Похоже, он и вправду не сильно высоко котировался в местных военных и управленческих кругах. Сдается мне, он вообще тут проходит как некий узник совести, которому предоставили политическое убежище. Мол - вроде, как наш, пусть будет.
  А вообще - вовремя я пожаловал. Лучшего момента, пожалуй, даже постаравшись не найти было. В аккурат к большому сбору поспел.
  Нет, надо было сразу уходить от замка куда подальше.
  - Гляди, кто у входа отирался! - заорал Тристан, взмывая к высокому потолку - Говорит, что по делу пришел.
  - Парламентер? - прогудел один из Лордов Смерти - Не верь ему, повелитель. Светлые всегда приходят говорить о добре, прежде чем начать убивать.
  - Это да! - прорычал огр - Сожрать его!
  - Посланцев не жрут - с сожалением констатировал один из людей, судя по внешнему виду - маг. Разумеется - НПС - Они неприкосновенны. А жаль.
  - Стоп! - тут же заявил я - Сразу поясню. Никакой я не парламентер, никто меня к вам не посылал. Я сам по себе.
  - Моя эта человека знает - подал голос дуэгар - Она глупый, но смелый. И наша шаман Хрыгг его сильно уважай. Говори, что эта человека правильный масть, с ним не западло из одна шленка баланду хлебай. Моя не знай, что это точно значит, но шамана верь.
  Может, сказать, что за меня еще Бахрамиус вписаться может? Или не стоит? Он дед суровый, узнает, что я его именем прикрывался, может разозлиться.
  - Привет - помахал мне рукой Странник, сменивший свой потертый серый плащ на черный камзол - Вот снова и свиделись.
  - Как договаривались - отозвался я - Слово было дано, значит, должно быть сдержано.
  - Ты о чем? - заморгал Странник - Какое слово?
  - Ну как же? - усмехнулся я - Помнишь нашу давнюю беседу? Ты еще сказал, что, когда один из нас дойдет почти до конца пути, тогда мы встретимся и снова поговорим, откровенно и без ретуши. Сдается мне, что ты уже на финишной прямой, потому пришло время пообщаться. Не знаю, о чем, тебе виднее, но договор есть договор.
  - Забыл! - весело признался Странник - Как есть забыл. Но от слов своих отказываться не стану. Давай поговорим.
  
Оценка: 8.64*162  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Дэвлин, "Потерянный источник"(Любовное фэнтези) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) М.Снежная "Академия Альдарил: цель для попаданки"(Любовное фэнтези) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) Н.Самсонова "Жена князя луны"(Любовное фэнтези) Т.Серганова "Айвири. Выбор сердца"(Любовное фэнтези) А.Робский "Охотник 2: Проклятый"(Боевое фэнтези) В.Пылаев "Видящий-4. Путь домой"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"