Арлекин Странный: другие произведения.

Выбор

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.96*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Противостояние абстрактной Империи Света и столь же абстрактного Царства Тьмы. Не счесть, сколько раз эта тема затрагивалась в различных фэнтезийных эпопеях. Однако, во многих встретившихся мне произведениях такой направленности авторы нередко впадали в крайности или просто не считали нужным внятно объяснить причины происходящего, ссылаясь на извечную борьбу Добра со Злом.
    В этом произведении я попытаюсь осветить Войну т. н. Темных и Светлых сил как можно более беспристрастно и объективно, от лица ее непосредственного участника. Вернее, участницы - избранной Богами девушки, которая должна была стать одним из карающих клинков Воинства Света в борьбе с Проклятыми исчадиями Хаоса.
      Но что, если она этого не хочет?..
    Для читателей:
    Охренеть, две главы уже. Капец, ребята, я это сделал! Аж самому не верится. Это было сложно - против меня была лень, учебная практика, лень, экзистенциальный кризис, лень... Много чего, в общем, но я все равно справился! Ура!
    Хочу сказать спасибо всем тем, кто поддерживал меня на протяжении всего творческого процесса, а именно: Мне, моим родителям, моей Шизе, друзьям, которые читали это первыми и говорили о своих впечатлениях, моему собственному упорству и разумеется [тут мог быть твой ник, но ты, ленивая задница, не пожелал(а) написать пару строчек в комменты, задумайся]. Спасибо каждому из Вас!
    Если кому интересно: Следующая глава появится не раньше середины августа, потому что комп накрылся ещё в июне, а там были важные наработки для третьей главы. Без них, да ещё и с мобилы писать вообще неудобно. Так что, всем читающим эту писанину - аем со сорре... И обратите внимание на флудилку!
    Если же кто-то ну очень хочет ускорить выход продолжения, повысить качество выложенного или морально (да-да, орально) опустить меня, указав на какой-то тупой косяк, то для этого ему нужно... Всего лишь поставить заслуженную оценку и прокомментировать. Вот так - не задонатить, не подписаться на меня на патреоне или еще где, просто оживить комментарии и поставить оценку, так что все в ваших руках, ребзя!

  Выбор

  Глава I

  Часть первая - Потерянная

  Велл медленно шла по белой каменной лестнице. Каждый шаг давался с трудом - ноги были тяжелыми, будто грузы, которые ее заставляли переносить на тренировках. Любое движение отзывалось ноющей болью и сильной дрожью по всему телу. Дышать становилось все тяжелее и тяжелее.
  Несмотря на ее нынешнее, стоит признать, довольно жалкое, состояние, проникнуть в лагерь Проклятых оказалось куда проще, чем можно было подумать. Патрули были редкими и существа, что в них состояли, не обладали достаточной чувствительностью и внимательностью, чтобы ее заметить. В самом лагере тоже было на удивление тихо. Ни постов, ни охраняющих покой своих хозяев подчиненных магией чудовищ, ни охранной магии, ни походного оборудования... Даже обычных гуляк ей ни разу не встретилось - лишь закрытые серые палатки и размытые ауры находящихся внутри них живых существ.
   И это было странно. Велл не один раз видела военные и рейдерские лагеря Проклятых, но с таким легкомыслием с их стороны встречалась впервые. Да, сейчас они находились на условно нейтральной территории, но едва ли это смогло бы заставить Проклятых полностью отказаться от стольких мер безопасности. Да еще и единственная четко различимая аура, находилась внутри большого древнего храма, вокруг которого тифлинги обустроили свой лагерь. В копилку подозрительных странностей можно было добавить и то, что храм был практически не тронут временем и другими бедствиями, оставшись практически целым и лишившись лишь своих ворот, что значительно уменьшало ей пространство для маневра. О том, что внутри может находиться большое количество скрывающих свое присутствие врагов, которые набросятся на Велл, стоит ей только войти внутрь, или же просто расстреляют с дальнего расстояния, и говорить не стоило.
   Ловушка была более чем очевидна, однако, несмотря на это, Стражница упорно шла вперед.
  Шаг. Еще один. Перед глазами заплясали серые круги, а ком в горле, и так не дающий нормально дышать стал будто бы тверже и больше... Да, в таком состоянии у нее нет и шанса на победу. Но это было не важно. Уже не важно...
  Опираясь на верный меч, Стражница вошла в пустые ворота храма, некогда принадлежавшего одному из множества ныне забытых богов. Не видя и на метр вперед, она все равно чувствовала здесь присутствие невероятно сильного мага. Усилием воли вернув себе нормальное зрение, она вгляделась в темноту мертвого храма.
  Высокая, очертаниями похожая на человеческую, облаченная в темный плащ, фигура неподвижно застыла в центре просторного помещения. Из-под накинутого на голову капюшона на Велл не мигая смотрели два огромных светящихся белых глаза. Угольно-черная, насыщенная энергией и пышущая невероятной мощью, аура этого существа, имевшего мало общего с человеком, ужасала и подавляла...
  Да, вне всяких сомнений, это был он, один из одиннадцати Темных Лордов Проклятого Королевства, придворный Алхимик Черного Короля и создатель множества омерзительных самому Светлоликому еретических артефактов - Арого Морас. Ее цель.
  Сделав еще два невыносимо тяжелых шага, Стражница остановилась и, подняв голову, отбросила меч в сторону.
  "Ну вот и все" - подумала Велл, и закрыв слезящиеся глаза, счастливо улыбнулась, - "Мама, Папа, простите меня. Надеюсь, я скоро вас увижу..."
  Она широко раскинула руки и приготовилась к смерти. Но неожиданно в тишине храма раздался удивленный, слегка шипящий голос:
  - Что ты делаешь, девочка? Разве ты пришла сюда не за моей головой?
  - Я... Не хочу сражаться... - с трудом проталкивая каждое слово, ответила Велл, - Не могу... больше...
  - Не можешь? - переспросил Проклятый, - Но что же ты тогда тут делаешь?
  - Если я... не буду сражаться... меня казнят. Но я так устала... - Говорить было еще тяжело, но с каждым произнесенным словом становилось чуть легче, будто говоря столько лет скрываемую правду, она снимала со своей души невидимый груз, - Я не хочу всего этого, не хочу быть Стражем. Но... это ведь не важно, правда? Ты же...
  Ноги неожиданно подкосились, и Велл сломанной куклой рухнула на пол. Вернее, рухнула бы, если бы не чьи-то заботливые теплые руки, бережно подхватившие ее в полете.
  - Пожалуйста... убей... меня, - еле слышно взмолилась она, глядя в большие белые глаза. По щекам потекли горячие слезы, - У меня нет... ничего больше. Мою деревню... уничтожили. Моей семьи... больше нет... Мне не...
  - Тсс, - прошептал тифлинг и, положив руку на лоб Велл, погрузил ее сознание в сон, - Все хорошо. Теперь все хорошо
  Тот, кого в Альянсе прозвали Дьявольским Изобретателем, откинув голову назад, с удовольствием скинул с головы громоздкий неудобный капюшон, а затем с облегченным вздохом снял с лица закрытую металлическую маску с большими круглыми стеклами на месте глаз и положил ее на каменную плиту рядом с собой.
  -Мда, все-таки с этой штукой мне еще работать и работать, - тихо пробормотал он себе под нос, задумчиво глядя на лежащую на полу дымящуюся маску и ласково поглаживая по голове свернувшуюся у него на коленях двеннадцатилетнюю девочку, - Хирм... Использовать сделанный под кустом сырой прототип определенно было плохой идеей. Надо что-то сде...
  Прервав его размышления, на пол у входа с тихим шлепком опустился высокий бес в черных кожаных доспехах.
  - Сайн Морас, сайн Морас! Сро!... - взволнованно прокричал посыльный.
  - Ш-ш-ш!! - Приложив палец к губам, раздраженно зашипел на него мужчина, - Ребенка же разбудишь!
  - Простите, сайн Морас, - смешавшись, виновато ответил тот и, расправив щуплые плечи, выпрямился будто струна. Это сделало его похожим на потешного игрушечного солдатика.
  Впрочем, несмотря на свой скорее забавный, чем угрожающий вид, вооруженные и хорошо экипированные бесы были серьезными противниками и уже не раз доказали это на поле боя.
  - Ну, что там у тебя? - укутав спящую девочку в свой плащ, ворчливо спросил его Морас.
  - Имперцы, господин. Будут здесь приблизительно через час.
  - Понятно, - Кивнул он, - Передай Эртуну собирать лагерь. Мы уходим отсюда.
  - Слушаюсь, - ответил бес, почтительно поклонившись и, взмыв в воздух, поспешил обратно.
  - Что ж, похоже эта экспедиция все-таки не была пустой тратой времени, - усмехнулся в пустоту Дьявольский Изобретатель, с теплотой глядя на мерно спящую у него на коленях девочку.
  Прикрепив к поясу остывшую маску, тифлинг аккуратно, чтобы не потревожить ее сон, взял Велл на руки и направился к выходу, но, не дойдя до него нескольких шагов, неожиданно остановился и немигающим взглядом уставился на основание одной из уцелевших колон. Точнее, на то, что лежало совсем рядом с ним.
  - Этот меч, хм... - задумчиво пробормотал Проклятый, - Неужели они?.. - Его заостренные зубы сжались с отчетливым скрипом, а красивое темнокожее лицо исказила гримаса гнева.
  Но Велл этого не видела. Ей снилась ее семья. Мама и Папа. Бабушки и Дедушки. Братья и Сестры. Все они тепло улыбались ей и говорили какие-то ласковые добрые слова, она радовалась и улыбалась им в ответ, что-то отвечала...
  Впервые за много лет ей было так хорошо и спокойно.

  Часть вторая - Брошенная

  В просторном помещении за большим круглым столом из гладкого белого мрамора сидело четверо представителей правящих рас Альянса - Эльф, Карлик, Человек и Дварф. Вместе они образовывали Верховный Совет Альянса Кольца Света.
  Именно эти люди* в данный момент управляли крупнейшим и наиболее могущественным объединением в цивилизованных землях. В их полномочиях было объявлять войну и заключать мир. Одобрять и запрещать сделки самых крупных и богатых торговых домов. Казнить и миловать монархов и самых высокопоставленных чиновников. Дарить спасение и обрекать на смерть целые народы. Лишь Духовенство не подчинялось их всеобъемлющей власти... Хотя, кто знает? Вполне возможно, что все совсем иначе.
  Пожалуй, не преувеличением будет сказать, что в руках этих четверых разумных находилась судьба целого континента... Однако, правдой является и то, что на их плечах лежит огромная ответственность за принятие решений, которые многие сочли бы бесчеловечными и неприемлемыми.
  - Итак, господа, - привлек всеобщее внимание человек, встав со своего места, - Если с вопросами общего характера покончено, то я бы хотел вернуться к теме Рыцаря Света.
  - Хм? - приподнял бровь карлик, поерзав на своем месте, - Не будете ли вы добры пояснить, господин Сигвард?
  - Конечно, господин Пассионе, - кивнул ему человек, - вы были в отъезде, и не могли знать. Пока вас не было, на Южном Фронте...
  - Прошу прощения, господин Сигвард, - удивленно прервал его карлик, - Я не ослышался, вы сказали "на Южном Фронте"?
  - Да, господин Пассионе, - вмешался в разговор эльф, - Наши разногласия с князем Ворским не удалось разрешить к общему удовлетворению, и он решил обрубить с Альянсом все дипломатические связи.
  - Но, господин Рукс, - еще больше удивился карлик, - Ведь, согласно прогнозам, это должно было случиться, как минимум через два года. Почему так быстро?
  - Чертов зверолюд! - буркнул дварф, - Стоило тифлингам одержать несколько незначительных побед, и эти дикари тут-же решили взбрыкнуть. Идиоты...
  - Скорее всего, имеет место вмешательство агентов Войерта, - проигнорировав пассаж дварфа, ответил эльф, - Это подтверждает и оперативность действий гос. аппарата Родинии. За несколько дней наши дипломатические миссии и представительства трех торговых домов были выдворены из страны без предварительных уведомлений и возможности приведения дел в порядок.
  - Да они нам просто в лицо плюнули... - фыркнул дварф.
  - По моим данным, пропала связь уже с шестью нашими агентами, занимающими высокие посты в местном правительстве. Но думаю, вам лучше лично ознакомиться с отчетами, - сухо закончил эльф и, подняв магией кипу лежащих перед ним бумаг, отправил ее карлику.
  - Да, стоит признать, здесь Черный Король нас обставил, - невесело усмехнулся человек.
  - И торговцев прогнали как раз тех, кто с нами сотрудничал наиболее активно, - усмехнулся в бороду дварф, - Мне кажется, или этот недодемон над нами издевается?
  - Вполне вероятно... - Пробормотал карлик, листая документы и просматривая их содержимое беглым взглядом, - Но ладно, - потер он переносицу, - разберусь с этим позже. Что там на счет Рыцаря Света?
  - Конечно, - кивнул человек, - Если вкратце, то для гарантии безопасной эвакуации наших дипломатов и обеспечения спокойствия в регионе, на границу с Родинийским Княжеством была направлена команда Эдварда Лицеата и несколько элитных подразделений с прикомандированными к ним Стражами-Супериорами. Вскоре нашей разведке стало известно, что в окрестностях Окронских развалин была замечена исследовательская экспедиция Войерта во главе с самим Арого Морасом. Главой одного из подразделений было принято довольно-таки... поспешное решение о необходимости его ликвидации.
  - И этот полудурок не придумал ничего лучше, чем отправить за ним девчонку-Супериора из своего отряда, - раздраженно закончил за него дварф.
  - Но почему? - удивленно спросил карлик,- Разве такие решения не должны принимать сопровождающие ее старшие братья и сестры из Ордена?
  - Лонгвилльцы, - презрительно фыркнул дварф, - Эти идиоты может и умеют неплохо сражаться, но здраво мыслить совершенно не способны, вот и сбагрили девчонку на попечение этому кретину, а сопроводителей с ней оставили только в дань традициям.
  - Надо же... - протянул карлик, - и что произошло дальше?
  - А что дальше? - с сарказмом буркнул дварф, - Господин Пассионе, это была девчонка. Из Лонгвилля. Удивительно, что она вообще обучение пережила! А с учетом того, что ее еще и на фронт отправили в самом начале Компании, то, что она столько продержалась - это просто чудо! В общем, перегорела она. А этот кусок покрутил в своем тупом мозгу ржавым гвоздем и не придумал ничего лучше, чем отдать ее меч магам и наказать его зачаровать, чтоб взорвался при смерти владелицы.
  - И чем все кончилось?
  - Девчонку собственные сопровождающие пригрозили казнить, если она откажется задание выполнять. Ну, она и пошла. А Лицеат с ней знаком был и, как узнал обо всем, отправил деятельного идиота полетать, а сам бросился на выручку, - испускаемое дварфом во все стороны почти материальное раздражение, казалось, можно было ощупать голыми руками, - Да только не успел - на месте лагеря тифлингов лишь кратер и остался.
  - Что же они такого наколдовали с этим мечом, что произошли настолько серьезные разрушения? - удивился карлик.
  - Не думаю, что дело было в нем, - сказал эльф, - Куда вероятнее, что сдетонировал какой-то из артефактов тифлингов, и это вызвало цепную реакцию, повлекшую за собой масштабный энергетический выброс. Однако...
  - Однако? - подтолкнул его карлик.
  - Есть причины полагать, что это была инсценировка с целью дезинформации, - ответил эльф, - Согласно докладам наших шпионов, Морас вполне способен на подобное.
  - Понятно, - протянул карлик, - Это... крайне неприятная ситуация. Спасение лучшего артефактора Войерта еще не критично, мы и не планировали его ликвидацию на ближайшее время. Но случившееся может крайне негативно сказаться на репутации господина Лицеата в глазах дворянства и боевом духе наших войск. Да, определенно, то, что Избранный так обошелся с высокопоставленным офицером объединенных Сил Альянса Кольца Света наверняка вызовет у многих крайне неудобные вопросы. Да и его лояльность по отношению к Командованию после такого наверняка существенно снизится....
  - Эх, один малахольный недоносок с завышенным чувством собственной значимости, а сколько проблем, - сокрушенно вздохнул Дварф, - Да еще и такого перспективного бойца пролюбил!
  - Согласен с вами, господин Штейн, - кивнул эльф, - Потеря сестры Ундины может сказаться на успешности Компании отнюдь не самым лучшим образом. Хотя, дело скорее в ее знакомстве с Рыцарем Света, чем в личных талантах...
  - Ундина, хм? - пробормотал себе под нос карлик, - У них действительно плохо с воображением... Однако, Господин Сигвард, если вы решили затронуть эту крайне неприятную историю на сегодняшнем заседании, то у вас наверняка есть какие-то предложения, - подняв глаза на человека, утвердительно произнес он.
  Спокойно выдержав острый, обычно пронизывающий собеседников насквозь, взгляд карлика, человек усмехнулся:
  - Вы без сомнений правы, господин Пассионе. Более того, я уверен, что данную ситуацию можно использовать в нашу пользу, - он сложил руки домиком и, положив на них подбородок, смерил остальных Советников выжидательным взглядом.
  - И каким-же образом? - подтолкнул его эльф. Тяга человека к бессмысленной театральщине и драматическим паузам была ему чужда и вызывала лишь сдержанное раздражение.
  Откинувшись на высокую спинку, мужчина ответил:
  - Как мы все уже поняли, после произошедшего инцидента репутация и лояльность Рыцаря Света находятся в весьма шатком положении, однако я считаю, что жертва госпожи Ундины еще может обрести смысл и послужить на благо Компании.
  - Господин Сигвард, хватит переливать из тигля в тигель, - устало вздохнул дварф, - Переходите уже к конкретике.
  - Простите, господин Штейн, - обезоруживающе улыбнулся человек, впрочем, тут же посерьезнев, - Согласно информации от достоверных источников, господин Лицеат не знает, о факте того, что отрядными магами было применено воздействие к оружию госпожи Ундины, - встав со своего места, он прошелся вдоль стола, провел рукой по его краю и поднял ладонь, разглядывая ее в поисках несуществующей пыли, - Если же кто-то из его окружения, достаточно компетентный в данном вопросе скажет ему, что кратер на месте лагеря тифлингов является последствием какого-то отвратительного богомерзкого заклятия Дьявольского Изобретателя, а чуть позже появится некто, кто сможет достаточно достоверно воспроизвести произошедшее в момент трагической гибели бедной девушки, то энтузиазм господина Лицеата в деле борьбы с Проклятыми может значительно возрасти... что, вне всяких сомнений, укрепит веру наших воинов в Миссию Альянса и Рыцаря Света, а также очистит его доброе имя в глазах дворянства. Помимо этого, вне всяких сомнений, неизбежные грядущие успехи Избранного значительно поднимут общий боевой дух наших сил.
  Закончив свою речь, человек вернулся на свое место и взял со стоящего рядом серебряного подноса стеклянный стакан с кристально чистой водой. Осушив его одним залпом, он поставил посуду обратно, и поднял взгляд на собеседников, желая услышать их мнение.
  - Это... довольно-таки интересный план, - кивнул карлик, - Что скажите, господин Рукс? - повернулся он к эльфу.
  - Думаю, я смогу найти подходящего специалиста, - ответил тот, - Но для достоверной симуляции ему понадобится максимально полная информация об объекте.
  - Это беру на себя, - сказал дварф, - Мои ребята узнают о девчонке больше, чем она сама о себе знала. Но нужно заткнуть рот магам. Сейчас они находятся под стражей, но это лишь временная мера, да еще и крайне ненадежная.
  - Само собой, - кивнул карлик, - я отдам приказ чистильщикам сразу по окончанию совещания. Господа, вам есть, что еще сказать по данному вопросу?
  - Да, - кивнул дварф, - Кое-что меня все же беспокоит.
  - И что же, господин Штейн? - поинтересовался человек.
  - Что, если она все еще жива? - ни к кому конкретно не обращаясь, спросил дварф, - Интуиция подсказывает мне, что этот вариант не стоит сбрасывать со счетов.
  - Это... Вполне возможно, - задумчиво сказал эльф, - Но если мы проявим чрезмерную активность, пытаясь что-то выяснить, это может привлечь ненужное внимание.
  - Вы правы, - согласился карлик, - но и пускать все на самотек мы не можем себе позволить. Думаю, для начала стоит выслать ориентировки нашим агентам, и в случае, если появятся какие-то новости в этом деле, уже предпринимать какие-то действия.
  - Поддерживаю, - покивал дварф.
  - Согласен, - ответил эльф.
  - Прекрасно, - подытожил человек, - В таком случае, данный вопрос считаю закрытым. Что-нибудь еще, господа?
  - Да, насчет Южного фронта, - кивнул карлик, - Я...
   Жестокий кровопролитный Гамбит, начатый этими четверыми разумными и постепенно набирающий все большие масштабы, продолжался. Но едва ли хоть один из Советников подозревал, какую роль в нем предстоит сыграть уже сброшенной ими со счетов маленькой неприметной фигурке...
  *Изначально, если я не ошибаюсь, людьми в Древней Руси называли категорию населения, свободную от уплаты налогов... или как-то так. Во всяком случае, примерно такое определение было в моем учебнике по Истории. Короче, у меня этот термин будет иметь такое значение.


  Часть третья - Обретенная


  Велл медленно открыла глаза и удивленно уставилась в мерно трясущийся черный потолок.
  "Я... жива?" - удивленно подумала Стражница, - "Но почему? Ведь я же вышла на бой с ним..."
  Медленно и нехотя, память о случившемся постепенно возвращалась к ней. Лагерь Проклятых, древний покинутый храм, смертельная усталость, отчаяние... И два огромных белых глаза прямо перед лицом.
  "Точно. Я потеряла сознание" - подумала девочка, - "Значит, теперь я в плену?"
  Почему-то мысль о том, что она попала в отвратительные лапы богомерзких чудовищ ни капли ее не волновала. Велл нередко слышала истории о том, какие ужасные вещи Проклятые вытворяют с военнопленными, но... Стражнице уже давно было плевать на свою жизнь.
  Так какая тогда разница - умереть от пыток Проклятых или сгореть в очищающем пламени, разведенном собственными "братьями" и "сестрами" как еретичка-клятвопреступница? Другие Стражи наверняка предпочли бы первое, ибо для служителя Ордена умереть дезертиром значило обречь свою бессмертную душу на вечное Забвение... Однако Велл уже давно не видела больших различий между одной смертью и другой, ибо в обоих случаях итог для нее был един - избавление.
   Так почему же она не положила свою голову на камень тогда - когда брат Совер дал ей выбор? Наверное потому, что обречь на Забвение себя значило обречь на Забвение и всю свою семью, а Велл хотела, чтобы о них помнил еще хоть кто-то кроме нее. Это было все, что она могла для них сделать. Все, что она могла сделать для тех, кто умер по ее вине...
  - Проснулась наконец? - отвлек Велл от размышлений незнакомый женский голос.
  Он был непривычно ласков и мелодичен. Но не так, как обманчиво-красивые голоса дворянок с балов, на которые ее иногда водили. За их словами почти всегда прятался расчет и корысть, желание что-то получить от других. Или звенящая пустота и потайной... неосознанный страх чего-то, что молодая Стражница не могла понять. Она хорошо чувствовала их эмоции и прекрасно их различала. Но сейчас голос говорившей женщины был красив совершенно иначе, как будто она о чем-то волновалась.
  Велл попыталась сесть, но чья-то рука аккуратно, но в то же время твердо опустила ее назад. Только теперь она ощутила, насколько мягкой была подушка, на которой все это время лежала ее голова и насколько тяжелым являлось одеяло, которым ее укрыли. Однако... Эти мягкость и тяжесть были приятны.
  - Не надо, - ласково сказала ей всё та-же женщина, - Тебе сейчас следует отдыхать и совершать как можно меньше движений.
  С запозданием Стражница поняла, что на ней нет доспехов, за шесть лет служения в Ордене ставших почти родными. Днем они защищали ее тело - сначала во время тренировок, потом, во время сражений с Проклятыми и примкнувшими к ним предателями и еретиками. А холодными ночами они оберегали ее сознание от кошмаров. Пусть и ненадолго, но все же, если бы не они, Велл уже давно лишилась бы сна. Эти доспехи практически были ее частью, второй кожей. Она берегла их, ухаживала за ними, чистила и чинила всякий раз, когда для этого появлялась возможность. Но сейчас их не было, и из-за этого она чувствовала себя беззащитной и как-бы постыдно это не прозвучало, голой.
   Попытавшись отрешиться от накатившей робости, Велл медленно и с неприятной тянущей болью в шее повернула голову. Слева от ее кровати на простом деревянном табурете сидела молодая темнокожая женщина в расстегнутой черной куртке, серой рубашке и облегающих брюках того же стиля, что и куртка. Ее золотистые глаза слабо светились в бледном сиянии светильника, а во лбу из пышной копны собранных в конский хвост длинных огненно-рыжих волос выглядывало два маленьких заостренных белых рога.
  "Какая красивая..." - невольно восхитилась про себя девочка, - она впервые видела суккубу так близко... Во всяком случае, не на поле боя.
  - Кто... вы? - с трудом спросила она хрипящим голосом.
  - Я Алита, слуга Лорда Мораса, - с оттенками гордости в голосе ответила рыжеволосая, - он попросил меня приглядеть за тобой пока ты не поправишься.
  - Я... в плену?
  - Что? - искренне удивившись, подняла брови суккуба, - Нет! - она всплеснула руками и даже поднялась со своего табурета, - С чего ты взяла?!
  - Простите... - смущенно извинилась Велл.
  - А? - снова удивилась Алита, - Нет, ты не должна извиняться, ты же ничего такого не сказала. Это я, наверное, веду себя слишком напористо...
  Повисла неловкая пауза.
  - Простите, а... Можно вас спросить?.. - набравшись смелости, обратилась Стражница к опустившей взгляд суккубе.
  - Да, конечно, - Алита будто встряхнулась и, подняв голову, тепло улыбнулась ей, - Спрашивай, что хочешь!
  - Вы сказали, я не в плену, но... что тогда?
  - Ну, - суккуба приложила указательный палец к кончику губ, подняв взгляд к потолку, - Вчера утром Господин, с помощью своих устройств обнаружил присутствие сильного Супериора, и приказал всем спрятаться. А сам ушел в тот Храм и стал ждать там, и вернулся уже с тобой...
  Стражница внимательно слушала, не перебивая. Из сказанного суккубой она поняла три важных вещи. Во-первых, она проспала примерно сутки. Во-вторых, у предводителя Проклятых есть некий артефакт, или несколько артефактов, с помощью которых ее обнаружили даже несмотря на защиту. И в-третьих, если ее обнаружили почти сразу, но не уничтожили внезапной атакой, то, скорее всего, Морас хотел встретиться с ней лицом к лицу. Или не знал, в каком она состоянии и насколько опасна. Девочка терялась в догадках. Алита, тем временем, продолжала:
  - Знаешь, я рада, что все удалось решить миром, правда рада, - женщина говорила искренне, Стражница это чувствовала, - Но иногда он такой безрассудный... Честное слово, хуже камнеломов из Гвардии.
  В словах женщины ощущалась усталость, досада и... Беспокойство. Как у женщин из пригородов, когда их дети забирались на что-то высокое и не слушали призывов остановиться.
  - О чем вы? - спросила Велл.
  - О Лорде Морасе, - улыбнулась суккуба, - Я не совсем уверена, но мне кажется, что он смог не просто тебя почувствовать, но и увидеть... каким-то образом. Вот и решил все обставить так. Да, все-таки он определенно слишком любопытен. - женщина устало вздохнула, - Однажды это может сильно ему навредить...
  К беспокойству примешалось что-то, похожее на грусть и обреченность. Точно - это была уверенность в том, что рано или поздно случится что-то плохое. Во время обучения Велл иногда пускали погулять в городе и когда она проходила вдоль торговых рядов Большого Рынка, она слышала, как многие женщины, общаясь друг с другом, говорили о попойках своих мужей именно с такими интонациями в голосе.
  Алита замолчала, погрузившись в свои мысли. Молчала и Стражница. Она не знала, что говорить и слишком устала, чтобы придумать, о чем еще ее можно было бы спросить. Да, общаться с красноволосой суккубой было необъяснимо приятно, но от такого обращения она чувствовала себя, что называется, "не в своей тарелке", и оттого сильно робела. Помимо этого, девочка боялась заговорить первой - ее учителя из Обители не любили когда их допекали неуместными вопросами и нередко сильно наказывали ее за такое. Вот и теперь она боялась вызвать гнев у своей собеседницы.
  Однако, еще больше Велл боялась того, что Алита ее покинет и она снова останется одна.
  - Ты спросила, в плену ли, ты, - неожиданно заговорила суккуба, - Это правда совсем не так, но... Чтобы не случилось, Господин теперь тебя не отпустит, - убежденно заявила она, - Не к Стражам, уж точно. Лорд Морас ни за что не позволит тебе вернуться к тем, кто довел тебя до такого состояния. И, он позаботится о тебе куда лучше них, в этом я не сомневаюсь.
  - Вы... правда так считаете? - неожиданно для самой себя дрожащим голосом спросила Велл. По необъяснимой причине ей очень хотелось верить словам суккубы.
  - Да, - без сомнений кивнула Алита.
  - Но почему?
  - Ну, это просто... - Пожала плечами суккуба, - Господин считает, что детям не место на войне и я с ним в этом полностью согласна. И вдобавок, - Алита доверительно улыбнулась ей, - ты просто милашка, - заявила она, потрепав девочку по щеке.
  Вэлл испуганно пискнула от неожиданности и, густо покраснев, натянула одеяло до самого лба. Поведение суккубы для нее было столь непривычно, что спровоцировало в сознании настоящую панику и непроизвольное желание спрятаться.
  Видя смятение маленькой Стражницы, суккуба расплылась в улыбке умиления и, тихо и ласково, чтобы не запугать девочку окончательно, проговорила:
  - Поверь, несмотря на войну между нами и Альянсом и... все произошедшее, никто здесь не желает тебе зла. Тем более, - Алита с необъяснимо трогательной теплотой в голосе улыбнулась опасливо выглянувшей из-под одеяла Велл и положила ей на лоб свою нежную прохладную ладонь, - Мне поручили ухаживать за тобой, и я ни за что не позволю хоть кому-то тебя обидеть, - с твердой уверенностью и одновременно огромной заботой закончила она.
  - Спасибо, - неслышно прошептала девочка, пораженная добротой суккубы в самое сердце.
  Даже если это была всего лишь искусная игра, призванная усыпить ее бдительность, а ее желание верить суккубе являлось эффектом какого-то внушения, все равно... Даже так Велл все равно была благодарна Алите за ее отношение.
  После вступления в Лонгвилльский Орден Стражей, лишь один человек был с ней настолько же добр. Но его доброта была скорее добротой старшего товарища, опекающего младшего, тогда как доброта суккубы была подобна материнской и вызывала у Велл теплые воспоминания о почти забытом доме.
  "Неужели... все кончилось?" - не в силах поверить в то, что все происходит на самом деле, подумала она, глядя на улыбающуюся ей суккубу.
  Эта мысль всколыхнула в душе юной Стражницы целую бурю чувств и она неожиданно для самой себя, сделала то, чего не позволяла себе уже очень давно - совершенно по-детски расплакалась, вцепившись в рукава куртки суккубы.
  - Ну-ну, дорогая, не плачь, - суккуба нежно обняла рыдающую девочку и, уткнувшись носом в ее макушку, не столько ей, сколько самой себе, пообещала:
  - Теперь у тебя все будет хорошо...


   Глава II


   Часть первая - В наших руках.


  Лагерь тифлингов расположился на обширном круглом плато, одиноко возвышающемся посреди каменистых пустошей. Его голая поверхность была ровной и плоской, а сама возвышенность являлась самой высокой точкой на ближайшие полкилометра, что делало ее хорошей позицией для обороны. К прочим достоинствам этого места стоило добавить и его большую площадь, что позволило вовсе не маленькой экспедиции разместиться здесь со сравнительным комфортом, а также развернуть полноценную полевую кухню и особое оборудование, сканирующее окружающую территорию на предмет потенциальной опасности.
  Кругом кипела жизнь - кто-то расставлял палатки, кто-то ухаживал за животными, кто-то занимался готовкой нехитрой походной похлебки, кто-то натягивал по периметру электрическую проволоку. Все были при делах и каждый, подобно простому механизму, являющемуся частью куда более сложного устройства, выполнял возложенную на него конкретную обязанность. Исключением до сего момента не была и доверенная слуга лорда Мораса, весь день просидевшая вместе с подобранной ее господином Стражницей.
  Алита вышла из большой черной повозки, стоящей в центре лагеря и, обняв руками плечи, зябко поежилась. Жутковатого, даже по меркам войертцев, вида громоздкий фургон, который она покинула, принадлежал лорду Морасу. Его разрисованный рунами металлический корпус, подобно отвратительной пухлой гусенице, был повсюду истыкан пупырками технических надстроек и усиками коротких антенн.
  Этот специфический и кажущийся неказистым транспорт несмотря на свой отталкивающий внешний вид был крайне удобен и универсален, заменяя своему хозяину и его верной спутнице одновременно и жилище, и кухню, и лабораторию, и мастерскую и аппаратную для удаленного управления различными устройствами. Внутри же, в незримом для простых смертных самобытном порядке, тут и там лежало, стояло и откровенно валялось все, что только можно было себе представить. От инструментов и мелких деталей, до редких химических реагентов и прототипов незавершенных изобретений. Многие наверняка приняли бы это место за логово безумного ученого, и были бы не так уж и далеки от истины... Но Алита уже привыкла к внутреннему и внешнему убранству фургона и чувствовала себя здесь как дома.
  Задрав голову к ночному небу, суккуба задумчиво посмотрела на две полные луны. Их очертания были искажены завесой магического купола, установленного, чтобы защитить лагерь от ветра, люто буйствующего по ночам в этих местах. Но Алиту это не волновало - вглядываясь в ночные светила она будто вглядывалась в саму себя, пытаясь понять что-то очень для нее важное.
  Тряхнув головой, девушка застегнула свою куртку и, поправив висящий на поясе хлыст, направилась к стоящему рядом большому высокому шатру, заменяющему штаб руководящему составу экспедиции. Ей предстояло отчитаться господину о состоянии девочки. Сейчас она мирно спала на отданной ей кровати в 'Железной гусенице', как называли фургон-лабораторию-мастерскую-жилье Лорда Мораса остальные участники экспедиции.
  'Надеюсь, ей не снятся кошмары' - подумала Алита, - 'Я наложила на нее чары спокойствия, но будет ли их достаточно?'
  Терзаемая тревожными мыслями, девушка даже не заметила, как дошла до Штаба. Неуверенно потоптавшись у входа, она тяжело вздохнула и отошла к нагромождению непонятно зачем оставленных здесь деревянных ящиков, чтобы не мешать снующим вокруг людям. Совещание не должно было продлиться долго, так что можно было и подождать.
  Во всяком случае, Алита не знала, чем ей еще заняться и, если уж быть честным с читателем, вообще не горела желанием что-либо делать. Наоборот, ей хотелось спрятаться в каком-нибудь тихом укромном месте и на пару часов просто исчезнуть. Насовсем - так, чтобы ничего не чувствовать, не ощущать, не думать...
  Однако, вряд ли такое возможно в полном людей оживленном лагере.
  - Держи, - под нос Алите сунули железную тарелку с аппетитно пахнущей желтоватой похлебкой.
  Она сидела на одном из ящиков рядом со 'штабом' и бездумно смотрела себе под ноги, пытаясь понять то, что понять была не в силах. Подняв голову, суккуба увидела молодого лысого орка, хмуро взирающего на нее своими оранжевыми глазами.
  - Спасибо, - односложно ответила она, приняв посуду.
  - Не возражаешь? - кивнул орк на большой ящик, на котором она сидела.
  - Ага, - суккуба подвинулась, уступая место товарищу.
  Какое-то время они сидели молча, не отрываясь глядя в свои тарелки. Орк активно работал ложкой, с огромной скоростью поглощая свою порцию, однако Алита, которая за день и листочка на язык не положила, даже не притронулась к еде.
  - Да уж-ш, - покончив с трапезой, протянул орк и поднял взгляд к небу, усыпанному расплывчатыми кругами сияющих звезд, - Ну и денек! Сначала девчонка эта, потом Разрушитель - еле ноги унесли.
  - Угу, - односложно ответила Алита. Сейчас она была погружена в себя, и не особо обращала внимание на окружающий мир.
  Впрочем, ее 'собеседника' это не особо волновало, и потому он продолжал делиться с суккубой накопившимися за день переживаниями
  - ...Хотя, если бы не лорд Морас, то точно бы не успели. Мрак! Что Али вообще забыли в этой заднице? Ладно мы, но им-то что тут делать? Да еще и это гребанное чудовище с собой приперли... Звезды! Да я, наверно, раз десять с жизнью успел распрощаться, пока драпали. Они что, местным мышам и ящерицам Святую Войну объявить решили?
  Алита промолчала.
  - Эй, ну чего с тобой? - толкнул ее плечом орк, - Поделись, может легче станет. Девушка, до того буравившая отсутствующим взглядом содержимое своей тарелки, повернулась к нему лицом. Бледность и пугающая пустота в глазах обычно веселой и неунывающей суккубы сильно удивили хорошо знакомого с ней орка. За несколько лет совместных путешествий он никогда не видел ее в таком подавленном состоянии.
  - Знаешь, Хорт, - тихим безэмоциональным голосом проговорила Алита, - когда я была маленькой, мама говорила мне, что по ночам боги Великой Пустоты наблюдают за нами через Луны, как через окна. Так они могут видеть все, что происходит в нашем мире в это время... И потом, с наступлением дня, через солнце испепелять злодеев, а праведников награждать его благостным светом.
  Подняв глаза к небу, она грустно улыбнулась.
  - Я долго в это верила, и потому всегда слушалась старших - все боялась, что если буду негодничать, навлеку на нас засуху... - С печальным вздохом, полным тоски по давно минувшим дням далекого детства, Алита опустила взгляд обратно, - С тех пор много всего произошло, и я не раз убеждалась в том, что это неправда. Грешники могут спокойно разгуливать при свете дня, не боясь сгореть под солнечными лучами, а добрые люди, что более многих заслужили божественного блага, погибают в грязных ямах в одной куче вместе с другими невинными. Я уже давно поняла - богам плевать на наш мир и горстку глупых смертных, играющих в свои жестокие безумные игры. Им отвратительна эта мерзкая возня сумасшедших насекомых... Но во имя Бездны! За теми, кто сотворил такое с ребенком, их палачам стоило бы явиться лично, - в бессильной злобе суккуба сжала кулаки.
  Острые ногти до крови впились в кожу, но девушка этого даже не заметила - столь сильны были переполняющие ее эмоции.
  - Все настолько плохо? - мрачно спросил Хорт.
  - Нет, - помотав головой, ответила Алита и закрыла лицо руками, - Все хуже - намного. Ее разум... Его будто освежевали. Вырезали целые куски, и на их место вживили что-то ужасное, отвратительное, неестественное... - суккуба содрогнулась, - А потом... Такое ощущение, словно ее сознание запихнули в выгребную яму, продержали там неизвестно сколько, а когда все же вытащили, долго били, резали, давили... Это ужасно, Хорт. - девушка всхлипнула, - Как?.. Как такое вообще можно было сотворить с ребенком?! Какими мразями нужно быть?! Ради чего?!
  Орк не нашелся, что ответить и лишь дружески похлопал девушку по плечу. Какое-то время они сидели молча.
  - Можно с этим как-то помочь? - решился спросить Хорт.
  - Я не знаю, - подавленно ответила суккуба, - Не знаю, можно ли вообще с этим хоть что-то сделать...
  Между ними вновь повисла гнетущая тишина... Которую неожиданно разорвал зеленокожий:
  - Ал, я не менталист и в души людям заглядывать не умею, - орк задумчиво потер свой правый рог, - но Мастер Морас наверняка что-то да придумает, я уверен. Ты же знаешь, он в таких делах всегда до последнего идет. Помнишь, как с тем пацаном рыжим было? Думали, что все - без шансов, а Лорд взял, да вылечил его заразу и даже как-то на ноги поставил.
  - И точно, - Алита слабо улыбнулась.
  Тогда, пять лет назад, экспедиция, которую собрал ее Господин была куда скромнее... во всех смыслах. Ее маршрут пролегал очень близко к границе Родинийского Княжества и проходя мимо одной из деревень местных жителей, отряд исследователей наткнулся на умирающего от неизвестной порчи молодого некара. Само собой, характер Лорда Мораса не позволил ему пройти и мимо, и он решил помочь мальчику. Быстро выяснилось, что он был болен Черной Пагубой - крайне опасным заразным проклятием, которое было способно за десяток дней убить и очень сильного одаренного. Уместно ли говорить, что Мораса это не остановило? На вряд ли.
  Не слушая уговоров и предупреждений, он прогнал всех из своего фургона и, наказав ждать неделю, заперся там наедине с умирающим некаром, не реагируя на попытки до него достучаться. Больше пяти дней Лорд безвылазно сидел там, не пуская никого внутрь и когда Алиту уже начало одолевать отчаяние, ее Господин, усталый и осунувшийся, вышел из своей обители и попросил принести две порции горячего супа...
  - Вот и здесь он справится, - с удовлетворенной улыбкой сказал орк, со значительным видом подняв ложку, - Тем более, в этот раз в нашем отряде полно толковых магов, а вместе они уж что-нибудь да надумают.
  - Да... Наверное, ты прав, - улыбка суккубы стала шире, а сама девушка перестала казаться бледной тенью самой себя и как будто бы просветлела, - Спасибо, Хорт.
  - Обращайся, - хмыкнул орк, - и ты бы поела все-таки, а то видок у тебя... - Хорт красноречиво поморщился, проведя ребром ладони по горлу.
  - Хорт, ты... - Алита пораженно воззрилась на друга, - Если и дальше будешь говорить девушкам такие вещи, точно никогда себе пару не найдешь.
  - А где тут девушка? Отсель не видать, - осклабился орк.
  - Искры зенками своими просто ловить не надо, все и увидишь, - фыркнула суккуба.
  - В очках не те ощущения, - хмыкнул Хорт.
  - Ну и предпочтения у тебя...
  Так, перебрасываясь ничего не значащими подколками, они просидели около получаса, пока Хорта не позвал старший бригадир инженерной брикады. Извинившись, орк ушёл по делам, оставив ее наедине со своими мыслями. Впрочем, сейчас, выговорившись и отойдя от шока, вызванного длительным общением с несчастной девочкой, суккуба уже не нуждалась в компании. Отстраненно глядя на свое мутное отражение в железной тарелке, она вдруг обратила внимание на болезненную бледность кожи и жутковатые тени под глазами.
  'Прав был Хорт!' - раздосадовано подумала суккуба, спешно доставая из маленькой поясной сумки круглый, размером с ладонь, диск металлической косметички.
  Она не могла позволить себе появиться перед Господином в таком неподобающем виде, ведь это наверняка заставило бы его беспокоиться. И вообще... 'Женщина всегда должна быть готова обольстить своей красотой любого мужчину' - так говорила Алите ее мама, и так считала она сама.
  'Мама...' - С грустной улыбкой подумала суккуба, подняв глаза к звездам, - 'Видишь ли ты, где сейчас твоя нерадивая дочь? Что думаешь об этом? Что бы ты ей сказала, будь у тебя возможность говорить с живыми?'
  - Мне так тебя не хватает... - вздохнула она.
  Алита опустила свой взгляд обратно. Ее мысли вернулись к подобранной Господином юной Стражнице.
  Бедная девочка, она перенесла столько боли... Прикоснувшись к ее памяти, суккуба смогла увидеть совсем немного, но и этого оказалось достаточно, чтобы понять, насколько была тяжела жизнь этой маленькой одаренной. Нет, она не увидела чего-то конкретного - лишь смутные образы и размытые картины, но все они были блеклыми и тусклыми. Будто их рисовал художник, у которого не хватало красок и ему приходилось постоянно разводить их в грязной мутной воде, чтобы не израсходовать всё сразу... А под конец остался и вовсе только один цвет - серый. Серыми были люди, серыми были кроны деревьев, серым был огонь, серой была кровь - серым было все, кроме, пожалуй, нескольких светлых пятен. Но едва ли их слабого сияния было достаточно, чтобы разогнать окружающий мрак...
  Девушка тяжело вздохнула.
  Велл была готова умереть, более того - она хотела умереть. И кто знает, как все могло сложиться, если бы Судьба не свела ее с Лордом Морасом? Алите было страшно даже думать об этом, ведь девочка уже около месяца находилась на грани сумасшествия и могла сама наложить на себя руки.
  Воистину, это было невероятное везение, что все сложилось именно таким образом. Пожалуй, в таком стечении обстоятельств можно было бы увидеть божественное провидение, но... Алита уже давно не верила, что звездные или какие-бы то ни было еще боги помогают смертным. Они потеряли интерес к этому миру и глухи к мольбам его жителей.
  'Глупо просить помощи у небес. Если хочешь чего-то - добивайся этого сама, а не болтай с пустотой как умалишённая'. Так сказал Алите один мудрый воин, много лет назад спасший ее из плена огринов, и молодая суккуба до сих пор следовала этому завету. Тем временем, из Штаба начали выходить высокопоставленные члены экспедиции, что говорило об окончании совещания. Алита, не желая больше тратить время в пустую, бросила последний взгляд на свое не имеющие огрехов отражение в зеркальце и, с громким стуком захлопнув косметичку, направилась ко входу, чтобы как можно быстрее поймать Лорда Мораса. В конце концов, чем раньше они начнут работать над лечением Велл, тем быстрее она сможет вернуться к полноценной жизни.
  'Да, не надо надеяться на пустые небеса, - решительно подумала Алита, - Все в наших руках!'.
  Некто незримый, пристально наблюдавший за лагерем тифлингов весь этот вечер, лишь усмехнулся ее наивности. Молодая суккуба даже не представляла, насколько заблуждалась, считая небеса этого мира пустыми.


  

Часть вторая - Первичные меры


  Восьмой Темный Лорд Войерта - Арого Морас, прозванный в Альянсе Дьявольским Изобретателем, тяжело вздохнул. Слова Алиты подтвердили его самые мрачные догадки... и вместе с этим дали хорошую пищу для размышлений.
  - Что скажете, Ворт Эсхем? - обратился он к стоящему рядом старому сутулящемуся демониду, задумчиво оглаживающему свою аккуратную седою бороду.
  - Оэ-оэ, крайне любопытный случай... - ответил тот, привычно поскоблив когтем основание левого верхнего рога. Судя по отсутствующему голосу, сейчас он пребывал глубоко в себе, и не особо заботился о том, как могут прозвучать его слова.
  - 'Любопытный случай'? - зло прошипела Алита, - Вы Это так называете?
  - М-м? - повернулся к ней Эсхем, - Ох, прости, шая Алита, - с едва заметной ноткой досады в голосе ответил он.
  Оправдываться перед суккубой, мало что смыслящей в Высокой Науке, за такую мелочь он считал лишней тратой концентрации, но... Она была помощницей его коллеги, и он не хотел портить с ним отношения из-за какой-то мелочи.
  В конце концов, это могло отрицательно сказаться на результативности их совместной работы.
  - Я не хотел тебя задеть, - проговорил демонид, - Однако, все это действительно... крайне интересно. Будь добра, напомни, из какого именно Ордена эта девочка, - вкрадчиво попросил ученый.
  Суккуба тяжело вздохнула. Временами бестактный цинизм и непосредственность престарелого профессора ставили ее в тупик.
  - Лонгвилльский Орден Стражей, - ответила Алита.
  - Вам это о чем-то говорит? - спросил Морас.
  -Оэ-оэ, да, приходилось как-то слышать, - почесав вытянутый, ссужающийся к концу, затылок, ответил Эсхем, - Это отчужденный орден высокопрофессиональных воинов, придерживающихся собственного Кодекса. Не знаю, в чем конкретно это выражается, но... Судя по рассказанному шаей Алитой, заключается это в особо жестких методах подготовки рекрутов и серьезной ментальной обработке адептов среднего и более звена... Да, определённо, те, кто с ней работал, прекрасно знают свое дело, - под конец тихо, будто говоря с самим собой, пробормотал демонид, огладив свою длинную тонкую бороду.
  Его взгляд затуманился. Похоже, ученый снова потерял нить разговора.
  - Поясните, Ворт, - вежливо привлек внимание старого мага лорд Морас.
  - Ум, да, конечно, друг мой, - 'вернувшись' к собеседникам, виновато ответил Эсхем, - Магический конструкт, что установлен на сознании этой девочки... Судя по словам шаи Алиты, он сильно поврежден, однако даже в таком состоянии продолжает выполнять свои базовые функции... Во всяком случае, некоторую их часть. Что же до остального... Я не могу говорить о его сложности, однако для меня очевидно, что мы имеем дело отнюдь не с рядовой ментальной установкой.
  - Я, конечно, рад услышать от вас подтверждение своих догадок, Ворт, - аккуратно проговорил Морас, - но пока вы не сказали ничего принципиально нового.
  - Извольте, коллега, - недоуменно посмотрел на своего бывшего ученика Эсхем, - Без личного осмотра я не могу утверждать нечто сверх этого.
  - Но, сайн Эсхем, может быть, вы знаете, как ей помочь? - с надеждой в голосе спросила Алита,
  - Шая Алита, - усталым и даже немного снисходительным голосом, как будто объяснял ребенку прописные истины, ответил старый профессор, - Пока я не знаю, какого рода воздействие было произведено на ее разум и в каком состоянии установленный на него конструкт пребывает на данный момент, я не могу и не буду давать каких-либо рекомендаций. Одна ошибка может стоить ей рассудка или даже жизни.
  - Ну хотя бы в общих чертах, без прямого воздействия... - жалобно взмолилась суккуба.
  Демонид смерил девушку тяжелым взглядом, и уже набрал в грудь воздуха, чтобы прочитать ей жесткую отповедь... но поняв, что этим ничего не добьется, только шумно выдохнул. Когда эта суккуба что-то вбивала в свою упрямую голову, остановить ее мог только лорд Морас, однако тот лишь выжидательно смотрел на своего более опытного коллегу.
  Задумавшись и огладив свою белоснежную бороду, ученый все же ответил:
  - Думаю, здоровый сон определенно пойдет ей на пользу. Также ей следует употреблять большое количество витаминов, чтобы восстановить нормальную работу организма, - сказал он и, помедлив, добавил, - Помимо этого, она нуждается в... положительных эмоциях, пожалуй - но не слишком сильных. С этим надо соблюдать максимальную осторожность: неизвестно, какие установки были заложены в этот конструкт. Тем более, ее разум, насколько я могу судить, крайне нестабилен и это необходимо учитывать при общении. То есть - никаких резких движений или грубого обращения. За пределы этого фургона, - он посмотрел на лорда Мораса, - я бы ее тоже пока не выпускал - она может неадекватно отреагировать на увиденное.
  - Спасибо, сайн Эсхем! - жарко поблагодарила старика суккуба, отвесив ему низкий поклон.
  - Не стоит, шая Алита, я не сказал ничего такого, до чего бы не додумалась ты сама, - ровно ответил старый профессор, - Но учти, какими бы не были получаемые ей эмоции, они не должны быть слишком яркими - это может вызвать у нее нервный срыв или истерику.
  - Я поняла вас, сайн Эсхем! - энергично заверила его Алита, и повернулась к Морасу, - Господин, могу я идти? Мне нужно кое-что сделать до отбоя.
  - Конечно, - кивнул он.
  Одарив своего господина благодарной улыбкой, суккуба рыжей кометой выскользнула на улицу. Ей предстояло многое сделать за остаток этой ночи.
  - И все-таки, она слишком энергична... - Недовольно пробормотал Эсхем себе под нос и, повернувшись к Морасу, уже в полный голос сказал, - Коллега, если вы позволите, я бы тоже хотел удалиться. Мне нужно подготовиться к осмотру.
  - Да, разумеется, Ворт, - почтительно кивнул тифлинг, и слегка виновато добавил, - Простите, что отнял Ваше время.
  - Не стоит, коллега, - понимающе улыбнулся старый ученый, - вряд ли бы вы смогли усмирить пыл шаи Алиты в одиночку.
  - Вы как всегда правы, - с грустной усмешкой развел руками лорд Морас, - без вас я просто бессилен...
  - Не прибедняйтесь, коллега, это вас не красит, - небрежно отмахнулся Эсхем и направился к двери.
  - До завтра, Ворт.
  - Ох, да... - Рассеяно отозвался престарелый профессор и, не оборачиваясь, помахал рукой, - До завтра, коллега.
  Умудренный многолетним опытом, этот выдающийся ученый Великой Науки, как всегда, был невероятно рассеянным и скупым на принятый у окружающих бессмысленный церемониал... Впрочем, он мог себе это позволить.
  Проводив усталым взглядом спину демонида, Морас вымученно упал в свое рабочее кресло. Этот день высушил его досуха...
  Пробежавшись глазами по Общей Комнате, он обратил внимание на валявшуюся на одной из полок оплавленную маску. Некоторое время тифлинг просто неподвижно смотрел на нее, однако в какой-то момент небрежным движением, будто загребал рукой воду, магией притянул поврежденное устройство к себе, а кресло, повинуясь воле хозяина, по тонким скользнуло к столу по тонким металлическим рельсам.
  Сейчас, когда этот сумасшедший день наконец подошел к концу, ему нужно было хоть немного расслабиться и привести мысли в порядок. Выявление недостатков и частичный ремонт его маленькой подделки подходили для этого как нельзя лучше.
  О Велл, спокойно спящей сейчас в соседней комнате, он мог не волноваться. Еще несколько часов назад, сумев найти свободное время, он передал Алите устройство, которое могло дистанционно отслеживать состояние девочки. Оно действовало в паре с куда более простым, миниатюрным амулетом, в данный момент лежащем на столе и готовым дать сигнал в случае малейшей опасности для жизни или здоровья маленькой Стражницы. Остальное... будет понятно завтра. Беспокойство - бессмысленно, а преждевременное вмешательство с его стороны может только навредить.
  Да, спешка точно не приведет ни к чему хорошему, а учитывая это, изводить себя пустыми переживаниями еще большая глупость.
  Тифлинг достал из нагрудного кармана своей куртки сложенные многофункциональные механические спец-очки и, водрузив их на нос, с головой погрузился в изучение внутреннего устройства сломанного артефакта.
  С первого взгляда ученый определил основную причину перегрева - замыкание в трех из восьми энерговодов. Но в чем же была причина? Уж точно не в выбранных материалах, в этом профессиональный артефактор был уверен. Так что же тогда? Возможно, перепады энергии могли вызвать деформацию металла в ключевых участках... Или же?.. Занявшись любимым делом, Дьявольский Изобретатель выпал из времени и, возможно, просидел бы так полночи, если бы не гулкий стук в дверь, неожиданно ворвавшийся в его сознание.
  Заторможено оглядевшись на звук, Морас с явным неудовольствием отложил маску и снял очки. Личность ночного гостя не была для него тайной. Впрочем, как и причина столь позднего его визита.
  Этот разговор обещал быть крайне неприятным.


  

Часть третья - Несправедливость


  Велл медленно отходила от легкого безмятежного сна без сновидений. Открыв глаза, она мутным взглядом оглядела освещенную лишь одной тусклой лампой комнату. Кроме нее здесь никого не было. Кажется, Алита хотела принести ей 'кое-что вкусненькое', но пока суккуба отсутствовала, девочку одолела сонливость, и она сама не заметила, как уснула. Повернув голову, она увидела, что на тумбочке рядом с кроватью лежит вкусно пахнущий маленький тканевый сверток. Наверно, суккуба оставила его и, решив не будить Велл, ушла куда-то по своим делам.
  Приподнявшись на локтях, девочка наклонилась к свертку и осторожно принюхалась. Живот требовательно заурчал.
  'Надеюсь, ничего не случится, если я это съем?' - неуверенно подумала она. Бывшей Стражнице было не по себе от одной только мысли о том, в какой ситуации она находится. Все произошедшее казалось безумным бредом, который мог прийти в голову только сумасшедшему. Темный Лорд, пощадивший ее и суккуба, ухаживающая за ней как за собственным ребенком - этого просто не могло быть! Ведь они - зараженные Хаосом. Проклятые за жадность своих предков, озлобленные на весь мир кровожадное чудовища, неспособные ни на что кроме разрушения...
  Однако, вопреки этому, сейчас Велл лежала под теплым одеялом на удобной и мягкой кровати. Едва ли такое смогли бы создать существа, которые умеют лишь разрушать. Живот снова заурчал.
  'Ну, если бы меня хотели отравить, то они бы уже давно это сделали, верно?'
  Успокаивая себя этой мыслью, Велл осторожно прикоснулась к свертку. Ничего не произошло. Приободрившись, девочка уже начала его раскрывать, как прямо за стеной раздался низкий и гулкий раздраженный голос...
  - Сайн Морас, неужели вы действительно не понимаете? Она может обладать ценнейшими данными о нашем противнике, мы не можем упустить такую возможность...
  - Я уже все сказал, Тавен, - прервал его спокойный холодный голос Арого Мораса, - я не позволю тебе ее допрашивать. В любом случае.
  - Я не собираюсь ее допрашивать, - говоривший явно был сильно разозлен, но пока что сдерживал свои эмоции, - Она сама все расскажет. Уверен, после предательства со стороны ее прошлых хозяев, она будет только рада послать им...
  - Хватит, - голос Мораса стал как будто тяжелее и почти осязаемым грузом придавил Велл к кровати.
  Девочка поежилась. На мучительно долгие несколько секунд все затихло.
  - Тавен, - тяжесть неожиданно исчезла, сменившись огромной усталостью и... горечью? - пойми уже наконец, это же всего лишь ребенок, а не военнопленный с фронта! Она и так слишком много натерпелась, и я не позволю изводить ее еще и тебе.
  - Она не ребенок! - Отчеканил Тавен, - Она Страж и Супериор - бездушное оружие в руках Альянсовских псин из Орденов. Откройте глаза, она уже давно не человек, а механоид-убийца в людской оболочке. Такие как она годятся только чтобы убивать!
  Слова этого неизвестного Проклятого больно ударили по сознанию Велл. Воистину, сказать такое могло только чудовище. Да, это точно было чудовище - жестокое и бездушное, не достойное жизни в этом мире. Такое же, как и все Проклятые. Из-за них началась эта ужасная Война, из-за них погибло столько невинных, из-за них ее забрали из дома, из-за них она лишилась семьи...
  И поэтому они должны быть уничтожены! Все! Тринадцать! Все! До единого отродья! Тринадцать! БЕЗ ПОЩАДЫ! Это ее долг, она обязана!.. Тринадцать! Тринадцать!
  Велл схватилась за голову и тихонько застонала.
  - Этот разговор окончен, - будто ушат холодный воды, свалился на ее горящее адским пламенем сознание твердый как адамант голос Арого Мораса, - Попрошу на выход.
  За стеной раздался отчетливый скрежет, а затем твердые шаги и громкий хлопок дверью. Велл всхлипнула от гулкого звука, ударившего ее по голове подобно огромному кузнечному молоту. Сквозь пелену боли и призывы убивать она услышала чьи-то шаги, а зачем почувствовала, как что-то мягкое и холодное легло ей на лоб.
  - Потерпи немного, сейчас все пройдет, - донесся до нее ласковый мужской голос. Вскоре ей и вправду начало становиться лучше.
  Робко приоткрыв до того крепко сомкнутые глаза, она увидела тепло ей улыбающегося Арого Мораса. Тифлинг сидел рядом с ее кроватью, его ладони излучали мягкое золотистое свечение.
  - С-спасибо, - сбивчиво пролепетала Велл, вжавшись спиной в подушку.
  С ее чувствительностью находиться рядом с настолько сильным существом было, мягко говоря, не комфортно. Однако, вместе с болью пропала и чужая кровожадная воля, и за это Велл была готова терпеть присутствие тифлинга сколько угодно.
  - Не стоит, - мужчина снова улыбнулся, - Все же, я обязан заботиться о своих пациентах... Погоди, у тебя сенсорический шок?! Что ж ты сразу не сказала...
  Аура Мораса, широкая и насыщенная, неожиданно как будто исчезла, превратившись в большое черное пятно. Дышать, и вообще находиться рядом с ним стало значительно легче.
  'Так быстро сжал свою ауру' - отметила про себя Велл, - 'Удивительно...'
  Она не понаслышке знала, что сжатие ауры было очень сложным процессом, требующим огромного самоконтроля и невероятной концентрации. Ей, Отмеченной Божьей Благодатью, это даже после нескольких лет постоянных тренировок, давалось с большим трудом и лишь с помощью продолжительной медитации. Сильным же одаренным, к коим, без всякого сомнения, относился и Морас, сделать подобное наверняка было во сто крат сложнее. Однако он, провернул это легко и небрежно, как нечто обыденное - будто надел перчатки.
  Насколько же он могущественен?
  - Спасибо, - тихо выдохнула Велл.
  - Излишне, - отмахнулся мужчина, - Как ты себя чувствуешь, ничего не болит?
  - Нет, - смущенная его заботой, практически не слышно прошептала она, - все хорошо.
  - Ты так тихо говоришь, у тебя слабость? - взволнованно спросил Морас, поддавшись вперед.
  - Н-нет, - еще больше смутилась Велл, - пр-росто...
  Учителя из Ордена всегда были очень строги с ней и держались крайне отчужденно, вбивая в свою подопечную необходимые навыки и знания любыми доступными способами, жестко отчитывая за каждую допущенную ошибку. Некоторые и вовсе - были рады наказать девочку за малейшую провинность. Старшие же братья-адепты вели себя крайне холодно и обычно старались не обращать на нее внимания, если не было необходимости в обратном. Для них ее по сути не существовало...
  Затем, когда началась Война, и ее отправили на фронт, ей нередко случалось идти в бой бок о бок с простыми солдатами. Видеть, как разрываются на части их тела, чувствовать, как гаснут их жизни, слышать их предсмертные стоны... осознавать, что их гибель - это и ее вина тоже. Вина ее слабости, мягкости, трусости - всего того, чего должен быть лишен Страж, выполняющий свой святой Долг. И потому она каждый день изводила себя тренировками, стремилась стать сильнее, чтобы никто больше не умирал из-за нее... Но с каждым боем укрытых белыми покрывалами безжизненных тел становилось только больше, и она ничего не могла с этим поделать.
  Но она не сдавалась и продолжала делать то, чему ее учили в Ордене - сражаться и убивать. Сначала она старалась просто не думать об этом, убеждала себя, что поступает правильно и не делает ничего плохого. Что она лишает жизни не разумных существ, а злобных чудовищ, не способных испытывать боль и сострадание. Но с каждым днем, с каждым полным боли и отчаяния криком, с каждой отобранной ею жизнью, верить в это становилось все сложнее.
  И однажды она заметила, что остальные ее избегают. А потом начала ощущать на себе Эти взгляды. Сослуживцы и командиры, священники и полевые врачи, абсолютно все смотрели на нее, как на ужасного демона.... В их глазах маленькая Стражница, что с маской безразличия на лице в мгновение ока превращала десятки воинов Проклятых в мешанину кровоточащего мяса, была не меньшим чудовищем, чем те, против которых они сражались. Вместо того, чтобы вселять в соратников веру и надежду, как полагается Отмеченным Божественной Благодатью, она наводила на них лишь животный ужас. Но никто не думал о том, что чувствует юная Отмеченная и уж точно никто не знал, что скрывается за ее фальшивым равнодушием... Никто, кроме Эдварда Лицеата.
  Молодой Избранный сам однажды подошел к ней и начал о чем-то говорить. Она уже не помнила, о чем - помнила только, что рядом с ним было тепло и уютно, будто она сидела перед жарким костром, закутавшись в меховое одеяло и слушая мамину колыбельную... Потом она как-то оказалась в большом шатре, принадлежащем ему и его Семье. Да, именно - 'Семье', так он называл своих ближайших соратников.
  Кто-то пел, кто-то танцевал, кто-то рассказывал разные странные истории, которые многим почему-то казались смешными, кто-то показывал волшебные фокусы. Все веселились и развлекались, как могли. Никто не видел в ней ни оружия, ни чудовища - все были по-настоящему добры к ней. Пожалуй, это было для юной Стражницы самым светлым воспоминанием за всю ее короткую и щедрую лишь на невзгоды и испытания печальную жизнь...
  Возможно, именно поэтому сейчас Велл так сильно робела - Арого Морас оказался вторым мужчиной, что был с ней настолько добр.
  Она уже хотела что-то сказать, как ее живот оглушающе громко заурчал. Стражница даже не сразу поняла, что было источником этого ужасного звука, но сообразив...
  - П-простите!..
  ...с отчаянным писком спряталась под одеялом.
  'Непозволительно! Непозволительно! Непозволительно!' - билась единая паническая мысль в ее голове, заглушая все остальные.
  - Это ты меня извини. Ты же, наверное, сегодня почти не ела. Вот, держи.
  Велл опасливо выглянула из-под одеяла, и неуверенно приняла сверток. Аккуратно развернув его, она увидела... обычный пирог из темного теста. Она часто замечала подобные на городском рынке Лонгвилля, в лавках, которые торговали выпечкой. Каждый раз Велл, чувствуя дурманящий сладковатый запах, порывалась купить себе там что-то, но всегда одёргивала себя - нужно было соблюдать строгую диету, прописанную наставниками. Думать же, о том, как ее накажут в случае, если она позволит себе такое излишество, Велл откровенно боялась. Как уже было сказано, ее учителя были крайне строги и не терпели нарушения дисциплины даже в подобных мелочах.
  И вот, сейчас, прямо перед ней, буквально в ее руках, находилось то, что столько лет было для нее под запретом.
  - М-мне правда это можно? - робко спросила она сидящего перед ней Темного Лорда.
  - Да, разумеется, - улыбнулся Морас, - только ешь понемножку, у него очень сильный вкус.
  - Спасибо... - Велл глубоко вдохнула, как это делал один из ее старших братьев, перед тем, как нырнуть в ледяную прорубь, и откусила маленький кусочек. Яркий насыщенный сладкий вкус медленно растекся по ее рту, подобно древесной смоле. Осторожно прожевав и проглотив, Велл сразу откусила еще, затем еще и еще, не в силах остановиться. За всю жизнь она не пробовала ничего настолько вкусного.
  - Звезды... - Вздохнул Морас, - Тебя что, вообще не кормили?.. - Он засунул руку за пазуху и что-то достал оттуда.
  Велл испуганно дернулась и прижала к себе остатки пирога. Упускать такое сокровище она была не намерена. Даже ценой собственной жизни.
  - Не пугайся так, это всего лишь платок, - тифлинг раскрыл ладонь, на которой лежал сложенный квадратом кусок белоснежной ткани, - Ты вся заляпалась, давай вытру...
  Велл снова отшатнулась, вжавшись спиной в подушку.
  - Не бойся, я не причиню тебе вреда, - мягко сказал Морас и тепло ей улыбнулся. Девочка затравленно посмотрела на него исподлобья, но тифлинг спокойно выдержал этот взгляд.
  - ...
  Морально приготовившись к чему-то плохому, и даже зажмурившись на всякий случай, она вся сжалась и медленно подалась вперед, подставив заляпанную багровой кашицей щеку.
  Но вопреки своему страху, Велл почувствовала лишь нежное прикосновение мягкой ткани. Открыв один глаз, потом другой, она удивленно посмотрела на Мораса, который аккуратно и крайне сосредоточенно водил платком по ее губам и щеке. Выражение его лица в этот момент показалось ей крайне забавным, и она, сама того не заметив, неуверенно улыбнулась.
  - Надо же, - протянул Морас, убрав руку, - Похоже я как-то смог тебя развеселить.
  - Пр-рост-тите, я... - Опомнившись, сбивчиво начала оправдываться Велл.
  - Спокойно, спокойно, - прервал ее тифлинг, - я не говорил, что это плохо. Мне наоборот, приятно, что я смог заставить тебя улыбнуться...
  - Что?.. - Широко распахнула глаза Велл, не веря собственным ушам, - О чем вы?
  - Ну, - Морас смущенно почесал костяной нарост на виске, - Ворт Эсхем сказал, что тебе нужны положительные эмоции, а улыбка ведь это и значит, верно? Велл просто не знала, что на это сказать. Ей было сложно поверить в слова тифлинга, она не видела в них никакого смысла. Однако, лжи в них не было - Морас не лгал. По крайней мере, напрямую.
  - З-зачем?.. - Опустив взгляд, тихо спросила она.
  - Как я говорил, ты - мой пациент, - ответил тифлинг, - А врачи обязаны заботиться о своих пациентах.
  - Нет! - оборвала его Велл, - Почему вы не убили меня?! Почему я не в плену?! Мы же враги! Этого не должно быть!
  Морас молча слушал ее, не пытаясь прервать или что-то сделать. Впрочем, надолго запала юной Стражницы не хватило, и ее речь начала становиться сбивчивой и прерывистой:
  - Вы же все уже стольких убили!.. Столько уничтожили!.. - На ее глазах навернулись слезы, - Так почему я жива... а они?...
  Подавшись вперед, Морас обнял Велл, и стал ласково поглаживать ее по голове. Она не сопротивлялась.
  - ...я не заслужила... я должна была... вместо них...
  Перед глазами Велл стояли одиннадцать высоких деревянных крестов, бурых от засохшей на них крови.
  Ее семья.
  - Поч-чему они, а не я? - тихо всхлипнула она, - Это несправедливо...
Оценка: 8.96*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) М.Анастасия "Инициация ведьмы"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia)) А.Минаева "Замуж в другой мир"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"