Велесова Светлана: другие произведения.

Приключения Василисы. Или как царевна-лягушка за счастьем ходила.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.65*66  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Любите гулять по ночам? Тогда будьте готовы к неприятностям. В один вечер получить сразу двух женихов, когда за всю жизнь ни одного не было, это вполне в духе Василисы. Ну и что с того, что оба из другого мира? И не важно, что один из них дракон и зовут его Кощеем, а второй Иван - царевич. Главное что ты сама царевна, причем лягушка. И кому-то позарез понадобилась твоя шкурка. А тут еще любовь случилась. Самая что ни наесть настоящая. В общем, некогда сидеть, сложа руки, ожидая, когда все само собой решится. Пора в путь дорогу собираться... за счастьем.
    <

    Внимание! Приношу свои извинения, но на Самизадате нет окончания книги! Роман вышел в издательстве "Альфа-книга" 06.08.2012г. ISBN: 978-5-9922-1233-4





   Велесова Светлана
  
   "Приключения Василисы. Или как царевна-лягушка за счастьем ходила"
  
   Любите гулять по ночам? Тогда будьте готовы к неприятностям. В один вечер получить сразу двух женихов, когда за всю жизнь ни одного не было, это вполне в духе Василисы. Ну и что с того, что оба из другого мира? И не важно, что один из них дракон и зовут его Кощеем, а второй Иван царевич. Главное что ты сама царевна, причем лягушка. И кому-то позарез понадобилась твоя шкурка. А тут еще любовь случилась. Самая что ни наесть настоящая. В общем, некогда сидеть, сложа руки, ожидая, когда все само собой решится. Пора в путь дорогу собираться... за счастьем.
  
   Глава 1
     
   Лисса шла по ночному городу. Упругие струи дождя хлестали по лицу, но она не обращала на это никакого внимания. Лишь презрительно кривила губы, когда незадачливые прохожие, застигнутые разбушевавшейся стихией врасплох, пробегали мимо, прячась под пакетами и сумками в тщетной попытке найти укрытие. Благо множество ресторанов и кафе, зазывно сверкая неоновой рекламой, отражавшейся на мокром асфальте, предлагали тепло уют и приличный ужин за умеренную плату.
   Юная парочка, хохоча и прыгая через лужи, пробежала мимо, чуть не вытолкнув ее на проезжую часть. Лисса едва успела шарахнуться от них в другую сторону, и сделала это вовремя. Из-за поворота с ревом давно вымершего динозавра вырулил старенький шевроле и, подняв тучи грязных брызг, пронесся мимо. Погрозив наглецу кулаком с зажатыми в нем сандалиями, Лисса ускорила шаг и, пройдя пол квартала, не раздумывая, свернула в парк.
    Отгороженный от центральной части города высокой каменной стеной, погруженный во тьму, он выглядел пустым, мрачным и унылым. Мало кто рискнет прогуляться по узким извилистым дорожкам, где и фонарей-то почти нет (а если есть, то горят через четыре на пятый, и то не всегда), под проливным дождем, да еще ночью. Похоже она одна такая храбрая на всю округу выискалась. Неуверенно остановившись у кованых ворот, Лисса оглянулась назад. Туда, откуда доносился шум гам и суета ночного города.
   Может не стоит так рисковать и вернуться обратно? Там люди есть, не то, что здесь. Хотя нет, вон еще парочка таких же сумасшедших, как она. Пристроились на лавочке подальше от фонарей, и страстно целуются, невзирая на ливень.
   Хмыкнув, Лисса сильнее сжала в руке сандалии и пошла к противоположному выходу из парка по давно знакомым тропкам и аллеям. Забредя в самую глушь, она оказалась под ветвями настоящих исполинов. Деревья были настолько большими, а кроны так раскидисты, что под ними дождь не намочил даже землю. Барабанил по листьям где-то в вышине и только. Решив передохнуть, она присела на скамейку и стала обувать сандалии. Это там по широким улицам можно безбоязненно бродить босиком, а здесь, где под каждым тебе кустом даже в будний вечер отдыхает и веселится молодежь, можно запросто распороть ноги о разбитые бутылки из-под пива.
   Она как раз застегивала последний ремешок, когда в поле ее зрения оказались мокрые, но удивительно чистые мужские туфли, и край таких же мокрых, но еще хранящих следы глажки брюк. От страха сердце екнуло и провалилось... кто сказал в пятки? Дурак он был или никогда так не боялся. Ее сердце упало в желудок, тут же вызвав спазм и позыв к рвоте.
   - Выходите за меня замуж. - Раздался над ее головой мягкий баритон.
   От подобного заявления Лисса чуть не опрокинулась с лавки, носом прямо в его туфли, благо поза была подходящая. А может рухнуть? И прикинуться, что упала в обморок от столь нелепого предложения. Не, не вариант. Мало ли что за псих ей встретился. Может он из той породы насильников, которым нравятся девушки в обмороке. Эх, ведь чуяла одним местом, что не стоит в парк соваться, так нет же, поперлась.
   - Я не выхожу замуж за черные ботинки. - Ляпнула, и тут же прикусила язык. Теперь ее не только изнасилуют, но и убьют самым зверским образом, и начнут убиение ее несчастной с отрезания длинного языка, который вечно мелет не то, что думает его хозяйка.
   Сверху послышался сдавленный смех и все тот же баритон произнес.
   - А за того, кто обут в черные ботинки, замуж пойдете?
   Как некстати вспомнился фильм про одного маньяка, который точно так же заманивал невинных дев обещанием жениться, а потом, обрядив в свадебное платье, препарировал в подземной лаборатории. Холодок страха пробежал по спине, заставив очнуться и, наконец, трезво оценить сложившуюся ситуацию. Бежать бесполезно, это она знала точно. Как и драться. Ну не дал ей бог ни силы, ни роста, ни умения постоять за себя. Обычно с ней всегда был рядом тот, кто мог это сделать лучше нее. А сегодня все друзья-подруги, испугавшись ливня, остались в родной общаге, отказавшись вместе с ней мокнуть под дождем. И что же остается несчастным, беззащитным девушкам? Правильно, надо пойти за психа замуж.
   С особой тщательностью Лисса застегнула сандалию. На всякий случай проверила другую, крепко ли держится и не соскользнет ли в самый неподходящий момент, когда она будет от жениха драпать. И только после этого разогнулась и встала с лавки, позволив себе удовольствие осмотреть мужчину с ног до головы.
   Хорош, что тут скажешь. Высок, силен, и агрессивен как затаившийся в засаде хищник. На нем был очень дорогой костюм. Такой же черный, как и его туфли. Мокрый пиджак он снял и небрежно перекинул через локоть левой руки. Черная шелковая рубашка тоже намокла, облепив мощные мускулы на руках, плечах, груди и плоском животе. Волосы тоже были мокрыми, а это значит - он давно шел за ней, а не поджидал первую попавшуюся жертву, спрятавшись за стволом дерева. От этой догадки стало еще страшнее, и Лисса поспешила подхватить его под локоть, и чуть ли не силой потащила за собой по дорожке, увлекая вглубь парка.
   - И как вы намерены это сделать? - Она решила, что лучше нести всякую чушь, чем позволить буйному воображению рисовать картинны, одна ужаснее другой, и все почему-то с ней в главной роли.
   - Э...что именно? - Мужчина видимо готовился долго и нудно уламывать девушку, чтобы та пошла за него замуж, а тут такая удача, что он просто растерялся. Он явно не ожидал от щуплой девушки такого напора.
   - Как что? - Возмутилась Лисса. - Конечно, жениться! Или увидев мое лицо, вы раздумали и берете свои слова обратно?
   - Нет, конечно. Я не раздумал. Просто я...
   - Правильно. - Перебила его Лисса. - Минздрав давно предупреждает - думать вредно. Откуда только ты такой дремучий взялся. Хотя не важно. Ты мне лучше расскажи...
   Она болтала без умолку, не давая мужчине и слова вставить в свою прочувствованную речь. Ох, как она ему свадьбу-то расписала, сразу расхотел жениться, по лицу было видно, как он скис, когда услышал про толпу родичей, которую она собралась пригласить на торжество. И не важно, что она сирота детдомовская, и ближе подруги Аньки, с которой она третий год делила комнату в студенческом общежитии, у нее не было. Ему-то знать о том совершенно не полагается. Как и о том, что у нее скоро кончатся идеи, а до выхода из парка еще ой как далеко. Но нельзя молчать, нельзя давать ему думать, иначе этот тип сразу вспомнит о своих маньяческих идеях, и потащит ее в кусты, вершить всякое непотребство. Что же сказать, чтобы еще такого выдумать, чтобы от ее больного воображения он растерял последние мысли?
   Неожиданно среди деревьев мелькнула стена забора. Такая близкая... и такая высокая. Хотя, можно рискнуть. Говорят, от отчаяния и страха люди совершают немыслимые поступки. А у нее самое что ни наесть отчаянное положение. Выждав момент и дождавшись, когда среди зарослей кустарника появится хотя бы видимость просвета, Лисса резко выдернула свою руку из-под его локтя и бросилась бежать. А мгновение спустя за ее спиной затрещали кусты. Маньяк очнулся и бросился за нею следом. Страх помноженный на отчаяние придал ей сил. Девушка не бежала, она летела к спасительной стене, не замечая как кусты, цепляясь за платье, рвут тонкую ткань и оставляют кровавые борозды на ее теле.
   Маньяк догонял. Она слышала, как он сыплет страшные проклятия на ее бедную голову, и Лисса мысленно простившись с жизнью, вложила все силы в последний рывок. Прыгнув, она (о чудо, долетела) зацепилась руками за край стены и, ломая ногти, потянулась вверх. Но перелезть через стену так и не успела. Маньяк подпрыгнул, сильные пальцы ухватили ее за лодыжку и резко дернули вниз. С тихим вскриком она упала в грязь, и тут же принялась царапаться кусаться и всячески брыкаться в попытке скинуть с себя навалившееся тяжелое тело. Почему она не закричала в тот момент, она потом так и не вспомнила, а ведь спасение было так близко.
   Луч от карманного фонарика скользнул поверх кустов.
   - Кто здесь? - Послышался спокойный мужской голос.
   - Уверен, что это тут? - Второй голос выражал явное сомнение.
   - Да. Они сюда побежали.
   Маньяк, недолго думая, припал к ее губам долгим поцелуем, заглушив и без того слабые протесты девушки, и когда двое полицейских заглянули за кусты, их взору открылась вполне обычная для этого места картина.
   - Совсем стыд потеряли. - Проворчал тот, что говорил первым. - Слышь, парень. Забирай свою девку, и валите отсюда. Парк не место для подобных развлечений.
   Маньяк что-то промычал в ответ, но с места не сдвинулся. Еще бы. Ведь его руки и ноги крепко держали ее, а губы закрыли рот, не давая позвать на помощь. Полицейские поворчали, больше для вида, заметив валяющийся в траве баснословно дорогой мобильник модели, которая только-только появилась на западе, и до России еще не дошла. Разве что в виде эксклюзива, у таких богатеньких, как этот. Толстенный бумажник, валяющийся рядом с пиджаком и рассыпанные по траве визитки, одна круче другой, и не рискнули связываться с очередным новым русским, возжелавшим испытать экстрима. Только попеняли на распоясавшуюся молодежь, и пошли дальше, как будто ничего не видели.
   И Лисса потеряла всякую надежду на спасение. Слезы ручьем покатились по перепачканным грязью щекам, смешиваясь с кровью из разбитого носа. Она уже простилась с жизнью, когда поняла, что ее больше не целуют (если конечно то, что он вытворял с ее губами можно назвать поцелуем) и даже не держат.
   - Чего испугалась, дуреха? Я к тебе со всей душой, а ты бежать. Эх, Василиса, Василиса. Неужели тебя мамка ничему не научила?
   Мужчина скатился с нее, сам встал и помог подняться на ноги. Окинул ее грязное порванное платье скептическим взором, и накинул на худенькие дрожащие плечи свой пиджак, в котором она просто утонула. Собрав разбросанные вещи, рассовал по карманам брюк и обратил взор на нее.
   - Ты? - Лисса шмыгнула носом, смахнула с лица кровь, и только тогда осмелилась поднять взгляд на несостоявшегося насильника. - Ты убьешь меня?
   Мужчина от ее слов опешил, а потом рассвирепел.
   - Значит, вот что ты обо мне подумала? А ничего попроще ты не могла придумать? Например, что я действительно хочу жениться на понравившейся мне девушке?
     
   Два часа спустя Лисса сидела в уютном кафе и пила горячий шоколад, не в силах до конца поверить, что она вышла замуж за Кощея. Да, да. Именно за Кощея. Она тоже не сдержала смешок, когда мужчина назвал священнику свое настоящее имя на церемонии венчания. Святой отец, услышав имя жениха, едва не рухнул, запутавшись от волнения в своей сутане. И Лисса его прекрасно понимала. У любого будут расшатанные нервы, когда к тебе среди ночи вламываются два грязных чучела и требуют их срочно повенчать. Ну, положим, требовал Кош, а она так, стояла себе в сторонке и на пару со святым отцом слушала бред про полнолуние, парад планет и смещение каких-то пространственно временных векторов. Которые должны были вот-вот совпасть, а ему (Кощею, разумеется, ее вы сюда не приписывайте) нужно срочно пожениться на юной царевне Василисе, а то явится за ней сумасшедший Иван Царевич, и уведет красавицу прямо из-под его носа. Священник бросил только один взгляд на красавицу, и Кош понял - убеждение словом не помогло, и тогда он достал свой бумажник. В святом отце тут же проснулось должное понимание всей сложности затруднительного положения, в которое попал добрый господин, и их повенчали за пять минут прямо тут, не отходя от кассы, тьфу ты, от алтаря.
   Кош (ну что за дурацкое имя, надо будет придумать ему прозвище, иначе она так и будет каждый раз смеяться, произнося его) отложил меню, и улыбнулся ей теплой улыбкой, от которой Лиссе захотелось срочно отрастить крылья и взлететь на небо. Только сейчас она как следует, рассмотрела мужа и чуть не удавилась от зависти к самой себе. Таких интересных мужчин она еще не встречала. Черные как вороново крыло волосы, еще недавно были идеально уложены, но дождь и ветер растрепали прическу, придав ему вид уличного мальчишки. Ироничная улыбка на красиво очерченных губах. Серые глаза, искрящиеся шальным весельем, за которым прячется убийственная серьезность. И замаскированное под вальяжность любопытство. Кощей рассматривал ее так, словно хотел что-то найти. Господи что? Она обычная девчонка, каких в городе пруд пруди. Но его интерес льстил, и потому она чувствовала себя немного сковано и неуверенно под его взглядом.
   - Будешь еду заказывать или еще какао?
   - Какао, пожалуйста.
   Он щелкнул пальцами. Тут же возле их столика возникла официантка, в надежде за свою расторопность получить щедрые чаевые.
   - Выбрали что-нибудь?
   - Да. - Кощей еще раз лучезарно улыбнулся, от чего бедная официантка, просто разомлела. - Два какао, пожалуйста.
   От вида вытянувшегося в удивлении лица официантки (она что думала, они тут половину меню закажут?) Лисса прыснула со смеху. От чего у нее какао выскочило носом. Кош с самым невозмутимым видом протянул ей салфетку. Правда, вовремя заметил ее грязные руки с поломанными ногтями и взялся самолично вытирать ей лицо.
   - Что ж ты так неосторожна, милая. Где твои манеры? Ты же царевна, а не какая-то простолюдинка. Вот и веди себя соответственно.
   - Не могу. - Простонала Лисса в попытке сдержать рвущийся наружу истерический смех.
   - Не можешь? - Чуть ли не с отеческой заботой и ангельским терпением поинтересовался мужчина.
   - Не могу, потому что ты обознался. Никакая я не царевна.
   - Почему ты в этом так уверена? - Его губы сложились в ироничной улыбке, и он откинулся назад, положив локти на спинку мягкого диванчика, заменявшего в кафе обычные стулья.
   - Потому что... - Лисса задумалась. Действительно, что она знает о себе? Выросла она в детском доме. Ни имен родителей, ни других родственников в личном деле не указано. Даже датой рождения поставили день, когда ее, завернутую в одно лишь одеяло, подкинули на ступени приюта. И никакие слова и действия этого странного мужчины не могли убедить ее в том, что она потерянная царевна. А если принять во внимание кто он такой, то вся эта история сильно смахивала на бред сумасшедшего. - Потому что это неправда.
   Он хмыкнул, отметая ее слова.
   - Правда, и ты очень скоро в этом убедишься. В отличие от тебя, я могу с уверенностью сказать, кто ты есть на самом деле. Ведь я потратил годы на то, чтобы найти тебя.
   - Годы? - Удивилась Лисса. - И сколько же ты меня искал?
   - Долго, очень долго. Ладно, пошли отсюда, а то только зря время тратим.
      Он резко поднялся с места, забыв про сделанный заказ. Правда, не забыв за него расплатиться, и ее потянул за собой. Только теперь Лисса не сопротивлялась. Страх перед мужчиной прошел, хотя доверять она ему не стала. Слишком все было запутанно, странно и сказочно. Вот скажите, пожалуйста, к какой нормальной царевне (а по утверждению Коша, нет ну что за дурацкое имя, она самая что ни на есть настоящая царевна с приданым в пол царства, эх и где оно только это царство) приходит Кощей чтобы жениться? В нормальной сказке он ее похищает с тем, чтобы впоследствии за ней явился прекрасный царевич на белом коне, убил злобного Кощея и освободил ее из плена. Стоп. Кажется, он что-то говорил про некого Иван Царевича, а она, как всегда важную информацию мимо ушей пропустила.
   - Кош, а Кош? Куда ты меня опять тащишь?
   - К тебе в общагу.
   Лисса встала как вкопанная и мужчина тоже был вынужден остановиться.
   - Откуда ты знаешь про общагу? Ты что? Следил за мной?
   - Конечно. - На его лице отразилось удивление ее простотой и наивностью. - Или ты думала, я каждой встречной Василисе делаю предложение?
   - Лисса. - Поправила она его, уже устав чему-либо удивляться. Интересно, на сегодня она исчерпала свой лимит удивления или будут еще сюрпризы? - Зови меня Лиссой. С детства ненавижу свое имя.
   И все те обидные прозвища, что ей давали в детдоме другие дети.
   - Нет. Я не буду тебя так звать. И тебе не советую больше отзываться на него. Где это видано, чтобы у царевны, потомка династии великих царей, была собачья кличка. Где твое самоуважение и твоя гордость, Василиса?
   Ну? И что на это скажешь? То-то и оно. Поэтому Лисса промолчала и позволила этому странному типу вести ее в ее же собственное общежитие. Глянув на часы, она поняла, что безбожно опоздала к закрытию. Теперь придется или стучать в окно к комендантше и придумывать достойную причину для того, чтобы провести Коша, то, что он ее муж не было для старой перечницы достойным основанием. Поди докажи ей факт замужества, если ты венчалась в церкви. Колечко на пальце? Так его любой парень подарить может, да и не золотое оно, это все отблески электричества, а не благородного металла. Причем тут замужество?
   Или по заведенной уже привычке лезть на второй этаж по водосточной трубе. Хотя, та вряд ли выдержит его вес. Кош мужчина не маленький вдруг свалится? Не убьется, но покалечится и что тогда? Бросить институт и всю жизнь работать посудомойкой, зарабатывая жалкие гроши ему на лекарства и симпатичную сиделку?
   - Ты чего сопишь? - Веселые искры в обычно спокойных серых глазах, заставили девушку отбросить последний страх и перенять его шутливый тон.
   - Да вот, думу великую думаю. Как мы в общагу войдем? Там же все давно на замок закрыто. Или опять будешь применять великую магию зеленых денег, которые баксами зовутся?
   Кош рассмеялся, дернул ее к себе, на миг крепко обнял, и не успела она испугаться, тут же отпустил.
   - Нет, мы по трубе полезем. У тебя это здорово получается, особенно когда ты в юбке.
   - Что? Когда подсмотреть успел?
   - Давно это было. Кажется, ты тогда еще на первом курсе училась.
   Ответить этому зарвавшемуся наглецу она не успела, хотя видит Бог, очень хотела. Прямо на их пути заклубилось марево тумана, быстро приобретая очертания воронки, и оттуда прямо в их сторону полетел град стрел.
   - Что за...
   Кош ей даже выругаться не дал. С силой толкнул в ближайший проулок. Не устояв на ногах, она пролетела с десяток метров и приземлилась на пятую точку.
   - Беги. - Выкрикнул он, выхватывая неизвестно откуда взявшийся меч (не иначе как кладенец, или это уже из другой сказки?) и ринулся прямо на рой стрел.
   Лисса обомлела, забыв не то, что бежать, о том, что дышать надо. Кош танцевал со стрелами, отражая их своим мечом, чтобы ни одна не долетела до нее. Те же, соприкасаясь с заколдованной сталью, вспыхивали, словно искры бенгальских огней и также быстро исчезали. Не успел он отразить все стрелы, как из воронки полетели другие. Кош под их напором медленно отступал, прикрывая ее не только мечом, но и своим телом. И боль от каждой пронзившей его стрелы она ощущала как свою собственную.
   Это было настоящее безумие. Ошеломленная происходящим, Лисса не знала что делать. Рука сама скользнула в карман пиджака и сжала мобильник. Вот оно - спасение, можно позвонить в службу спасения позвать на помощь. И сама тут же горько рассмеялась. Что она скажет спасателям? Помогите, моего мужа Кощея Бессмертного убивают сотни стрел, летящие из открытого портала? Максимум кого они дождутся - это карету скорой помощи с дюжими санитарами со смирительными рубашками.
   Одна стрела, вторая, третья, с жутким вжиком пролетели над ее головой.
   - Лисса, беги. - Просьба приказ резанула по ушам и натянутым нервам, заставив действовать на одних инстинктах.
   Она вскочила и разворачивалась, чтобы бежать, когда увидела перекошенное диким отчаянием лицо Кощея. Он сделал рывок, хотя прекрасно понимал, что отразить летящую в нее стрелу уже не успеет. Удар, пробивший плечо, отбросил ее на стену дома, по которой она и сползла. Кош выронил меч и рухнул на колени. Протянул к ней руки...
   - Василиса!
   В то же мгновение, он превратился в огромного черного дракона, взмыл в небо над пятиэтажками, едва не посшибав крыльями с крыш спутниковые антенны, и на прощанье, полыхнув огнем по людям, выпрыгивающим из портала, скрылся в другом таком же, открывшемся прямо посреди неба.
   - Нуссс, и кто тут у нас на сей раз?
   С трудом переводя дыхание от адской боли в плече, куда угодила поганая стрела, Лисса подняла глаза на говорившего. И опять забыла дышать. Только теперь от охватившего ее восхищения. Перед ней, все еще держа в руках лук с натянутой тетивой и положенной на него золотой стрелой, стоял бог. Нет, не так. Перед ней стоял БОГ. Настолько парень был красив. Золотые волосы. Смуглая кожа, что для блондинов не характерно, а тут смотрелось вполне естественно. Видимо он много времени проводит на свежем воздухе в постоянных тренировках, так как сидя дома на печи, такую фигуру не получишь. Высок, строен и в то же время накачан как чемпион мира по вольной борьбе. Правда портили всю картину плотно сжатые губы, и выражение красивого лица, не сулящее ей ничего хорошего.
   Интересно, Бог ее добьет? Или тоже предложит замуж за него пойти? От столь нелепой мысли она рассмеялась и тут же застонала от накатившей боли. Парень и окружившие его воины встали полукругом, загородив проулок и то, что в нем происходило от посторонних взглядов. Все они были под стать друг другу. Рослые, плечистые, примерно одного возраста лет двадцать - двадцать пять. И удивительно похожи друг на друга. Словно их отливали по одному шаблону. О том, что все они братья, Лисса даже помыслить не могла. Сразу мамку становилось жалко. Нет, скорее всего, специально отбирали молодцов по определенному стандарту. Угу, и одевались они в одном и том же военторге. Темные рубашки под кольчугами, головы покрыты шлемами, из-под которых развевались русые волосы до плеч. На ногах добротные сапоги, из жесткой кожи. Руки от локтя до запястья и ноги защищены кожаными то ли рукавами, то ли щитками, Лисса так и не разобрала в темноте. Зато очень хорошо рассмотрела их мечи и луки. Ну, точно богатыри Русские. Хоть сейчас на площадку мосфильма снимать исторический эпос.
   И все эти типы взирали на нее со смешанным чувством брезгливости и жалости к своему господину. Эй, ну ничего себе. Может она на самом деле красавица писанная, только в грязи вывалянная, подратая словно кошка и к тому же раненая. Вместо того чтобы изображать из себя толпу шизиков, возвращающихся с ролевки, лучше бы оказали девушке первую помощь и скорую вызвали.
   Первым, как ни странно, в себя пришло золотоволосое совершенство. Убрав стрелу в колчан, а лук за спину, он присел перед ней на корточки и ласково так, словно больному ребенку пообещал.
   - Потерпи немного, сейчас будет больно, но потом все пройдет.
   И она дура, нет послать его со своей заботой куда подальше, поверила.
   Почему дура? Это она поняла, когда он резко выдернул стрелу. От болевого шока Лисса едва не потеряла сознание, а не потеряла потому, что мир вокруг нее странным образом завертелся, закружился, резко увеличился в размерах и ее, словно погребальным саваном, накрыло пиджаком Коша, ставшим в один миг на триста размеров больше.
   - Ква! - Квакнула она.
   И подумала с тоской в сердце. Вот и ей довелось поучаствовать в охоте на жаб. А когда теплые мужские ладони выудили ее целую и невредимую (а также мелкую зеленую, пупырчатую и противную), из вороха ставших ненужными одежд, она обвела всех присутствующих мутным жабьим взором и чисто из спортивного интереса задала вопрос:
   - Нусссс, и кто тут у нас Иван Царевич?
     
   Глава 2
     
   Не, ну вы можете себе представать, чтобы Иван! Царевич!! Женился!!! На ЖАБЕ!!!!!!! Фееее, какая гадость. Да она бы сама на себе не женилась, побрезговала, а тут красавец мужчина. А как не мог поверить в это священник (кстати, тот же самый, который три часа назад венчал ее с Кощеюшкой) когда толпа дружинников во главе со своим командиром (он же Иван Царевич, это для тех, кто еще не понял) во всем своем древнерусском прикиде завалила к нему домой. Вытрясла из кровати, по военному споро упаковала в рясу, сунула в трясущиеся потные ладони служебник, (книга такая, по которой священник службу проводит) и на руках внесла в Храм Божий. А что с ним было, когда ошалевший священник потребовал предъявить невесту... Так громко Лисса еще в своей жизни не квакала.
   И вот итог этой странной ночи (пошла блин, погулять). Она! Жаба! Сидит на плече своего второго мужа, судорожно вцепившись лапками в его плащ, в тщетной попытке удержать равновесие и не свалиться. Ведь упади она с его плеча, в лепешку расшибется. За Иваном-царевичем строем топают дружинники, выбивая подкованными сапогами искры из мостовой. С лицами настолько торжественно вдохновенными, словно Куликовскую битву выиграли. Надо ли говорить, что они привлекали к себе внимание? Хотя народ странным зрелищем, похоже, не удивишь. Чуть ли не каждый, увидев их, начинал глазами искать спрятанные кинокамеры и режиссерскую группу, снимающую очередной исторический фильм.
   - Иван! Иваааан! - Проквакала она ему в ухо.
   - Чего тебе Василисушка?
   Вот тут ее лапки и разжались, и она полетела прямехонько в его ладони. Хорошо успел подставить, а то бы шлепнулась об асфальт и расшиблась насмерть.
   -Осторожно! - Парень опять водрузил ее себе на плечо.
   - Ква...кхе...кха...Послушай Царевич, а ничего, что я уже за Кощея замуж вышла? Я понимаю, что священник меня не узнал, но ты-то должен знать, что это значит. - И уцепившись лапой покрепче, она протянула вторую ему под нос. Чтобы во всей красе показать по-волшебному уменьшившееся колечко, которое, сколько ни пытайся (а пытались все, чуть лапы ей не по отрывали) сниматься не желало.
   - Это ничего не значит. То, что произошло в твоем мире можно считать помолвкой. Настоящая свадьба будет дома во дворце Царя Батюшки. Просто считай, что у тебя два претендента на сердце.
   - А почему руку пропустил? Ишь ты шустрый, сразу на сердце замахнулся. Может, я Витьку люблю со второй общаги?
   - Никого ты не любишь, Василиса. - Царевич даже остановился, чтобы опять взять ее в руки, поднести к своему лицу и заглянуть в душу синими, как само небо, глазами. - Иначе бы колдовство не подействовало, и ты бы осталась человеком, и проклятый Кощей драконом не обернулся.
   - Я про руку спрашивала. - Буркнула-квакнула она, от обиды раздув брюшко.
   - А руки ты уже нам отдала.
   Лисса тут же спрятала обе лапки с колечками под брюшко. А этот гад ей подмигнул и расплылся в улыбке. Не, у Кощея тоже была потрясающая улыбка, но Царевич... Если так пойдет и дальше, Коша в битве за ее бедное сердечко, проиграет даже раньше, чем они доберутся до портала.
   - Мне в общагу надо.
   - Зачем?
   - С Анькой попрощаться. Вещи кое-какие взять. Я же не всегда буду лягушкой, - по крайней мере, очень на это надеюсь. - И если правильно поняла план действий, дорога предстоит долгая, и возвращение обратно не предвидится.
      - И как ты себе это представляешь? - Царевич, во избежание других падений подумал, подумал и засунул ее за пазуху, надежно прикрыв плащом, от любопытных взглядов.
   Лисса задумалась... нет, правда задумалась. Если протащить в общагу одного Кощея дело было не из легких, то про Царевича и его дружину даже квакать бесполезно. Комендантша в два счета всех мужиков сдаст в психушку, а её на живодерню. Да и Аню придется долго убеждать, что она не зеленый глюк, а ее лучшая подружка. Что будет дальше, ее фантазии не хватило, и Лисса была вынуждена признаться:
   - Каюсь, глупая мысль была.
   - Зато хорошая.
   - В смысле? - Встрепенулась она, боясь поверить, что представится последняя возможность, увидится с подругой. - Ты действительно отнесешь меня в общагу?
   Покинув предоставленное убежище, она опять вскарабкалась на плечо и заглянула в глаза парню, боясь, что ее обманут. Но царевич не шутил. И у нее затеплилась надежда, что половина ее проблем может чудным образом решиться.
   - Видишь ли, Василиса. - Иван, помялся, словно ему было стыдно в чем-то признаваться. Воевода, исполняющий при дружинниках роль командира, фыркнул и отвернулся, будто не ждал от него другого.
   Странная у них субординация, мелькнула мысль, но ей не дали ее додумать. Царевич ее просто огорошил:
   - Кощей использовал возвратную силу нашего портала. Нашего единственного портала.
   Ей потребовалась минута, чтобы осмыслить сказанное. А когда осмыслила, разоралась как ненормальная, забыв, что ей как порядочной лягушке полагается не вопить, а квакать.
   - Ты не Иван-царевич. Ты Иван-дурак, ты это знаешь?
   - Не смей оскорблять царева сына. - Возмутился ее хамством воевода.
   От испуга она опять сверзилась с плеча Ванюши. Тот поймал и с укоризной глянул на мужчину, прося не вмешиваться. Видимо влипли они с этим порталом знатно, раз готовы ее слушать.
   - Ну, дурак я, дурак. Кто ж знал, что Кощей до тебя раньше доберется.
   - Хватит на Кощея все валить. - Возмутилась она. - Нашли козла... э...э...э дракона отпущения.
   Царевич вздохнул.
   - Надо мага пространственника искать. Они умеют межмировые порталы открывать.
   - Угу. Может тебе еще и адресок Волхва подсказать? Слышала я, еще те чудики были. С богами брагу пили, и общались с ними запанибратски. Вдруг попросят по-свойски Перуна тебя домой подкинуть. Или номер мобилки Зевса на аську кинут, тоже браток был не из последних. Такие чудеса откалывал, закачаешься. - Квакнула Лисса, уже понимая, что с этими горе Муромцами каши не сваришь. Если она хочет опять когда-нибудь в девушку превратиться, пора брать бразды правления в свои лапы. В конце концов, царевна она или где? Хоть и лягушка.
   Видя, что ее не понимают, причем все, включая царевича, Лисса вздохнула и попыталась рассуждать здраво.
   - Парни, ночь на дворе. Если собираемся и дальше гулять по городу, надо вам переодеться, не то утро будем встречать в полицейском
   отделении. Сомневаюсь, что у вас есть при себе паспорта российского образца. За гражданство даже не заикаюсь. Три дня будут выяснять кто вы и откуда. А потом будете Наполеону из соседней палаты объяснять про царя батюшку и Драконо-Кощея, укравшего ваш портал. Поверьте, в психушке вас будут слушать о-о-очень внимательно.
   Про свою участь она старалась не думать. Воображение опять нарисовало подземелье, только на этот раз стерильное, белое, залитое светом, вокруг кучи сверхсекретного оборудования и стены из целлофана, отгораживающие операционный стол от остальных помещений. И препарируют ее уже другие маньяки, имеющие на это официальное разрешение от соответствующих спецслужб.
   Б...р...р...р, да что же ее весь вечер на мысли о скальпелях тянет.
   Воевода от ее слов сам был готов за дракона огнем дышать, так сверкали глаза от гнева. Грудь вздымалась, видимо ему дыхания не хватало, но и мужества высказать все, что думает о квакающих под руку лягухах, тоже не хватало, так как Ванюша откинул голову и захохотал.
   Сдавленные смешки послышались со стороны дружинников, но одного начальственно взора хватило, чтобы мигом восстановить разболтавшуюся дисциплину.
   - Василиса, ну и насмешила. - Произнес, отсмеявшись, Ванюша и погладил пальцем ее по голове, по спинке. Хотел пощекотать под подбородком, но вдруг стал серьезным и убрал руки. - Вообще-то ты права. Положение у нас действительно хуже некуда.
   - О чем я и говорю. Значит так. Пункт первый - уйти с освещенных улиц. На вас и так достаточно насмотрелись.
   - Без тебя ученые. - Не выдержал воевода.
   Лисса удивилась. Чего он на нее взъелся? Это личная неприязнь? Или ему умные девушки в принципе не нравятся?
   Царевич устало, махнув рукой, попросил мужчину отцепиться от лягушки.
   - Остынь Славий. Девушка дело говорит. Василисе этот мир родной, так что стоит прислушаться к ее советам
   Славий что-то проворчал в бороду по поводу наглых девиц, не почитающих ни возраста, ни чина, но Лиссе его ущемленное самолюбие было сугубо параллельно. Главное дружина, наконец, убралась с центрального проспекта и теперь шла по тихим темным улочкам.
   - Куда идем? - Поинтересовался у нее Ванюша.
   Лисса вздохнула и вдруг к собственному неописуемому удивлению зевнула во всю пасть, забыв прикрыть рот лапкой.
   - Прости. - Пробормотала она, радуясь, что лягухи не краснеют. А если и краснеют, то на их зеленой мордочке этого не видно.
   - Ты устала. День был очень длинным. - Улыбнулся ей царевич, и Лисса от заботы, прозвучавшей в его голосе, опять размякла. Но пришлось собраться.
   - Для начала пойдем ко мне. Нам всем не помешает выспаться.
   - Это реально? Нас ведь много. - Ваня покосился на своих спутников, которые не в пример ей выглядели бодро, и казалось, спать вовсе не собирались.
   - Если убедим Аньку, что вы не психи, она даст ключи от двести пятой комнаты. Девчонки уехали на каникулы в горы. Только там всего пять кроватей. - На всякий случай предупредила она, прикидывая, где можно разместить остальных парней. Но переживала она зря. Среди дружинников послышались смешки. Улыбнулся даже хмурый воевода, а Ванюша пояснил с лучезарной улыбкой на лице:
   - За нас не беспокойся. Спали и не в таких условиях. Лишь бы у тебя проблем не было.
   - У меня? - Удивилась она и самыми честными глазами посмотрела на Ванюшу. - С каких пор у лягушек могут возникнуть проблемы? Проблемы будут у Аньки, если вы из холодильника всю еду съедите. Но как ты только что сказал про своих парней, я то же самое скажу про Аню. Она и не из таких ситуаций выкручивалась.
   - Хм... - Глаза Ивана блеснули лукавой улыбкой. - Я жажду познакомиться с этой юной девой. Ведь вы подруги?
   - И еще какие. Она мне... - Лисса хотела сказать как сестра, но вовремя закрыла рот и отвернулась от царевича. Что-то слишком быстро она разоткровенничалась с ним. Так не бывает. Два часа как познакомились, а будто всю жизнь друг друга знают. Не привыкла она к такому, потому и чувствовала себя ужасно, словно предательство совершила.
   Жизнь в детдоме научила ее быть осторожной, постоянно быть на чеку и следить за каждым своим словом. И даже когда она получила паспорт и по окончании школы аттестат о среднем образовании, а к нему билет во взрослую жизнь, ее привычки мало изменились. Только к середине первого курса она смогла нормально общаться с одногрупниками. С Аней было сложнее. Вынужденные жить в одной комнате и тесно общаться, она неосознанно подвергла девушку испытанию на прочность и верность, и когда та выдержала все ее заскоки, и не отказалась от предложения дружить, открыла перед ней душу. С тех пор они были неразлучны. Вот и сейчас, она хотела вернуться в общагу, чтобы пожаловаться Ане и выслушать ее, без сомнения, дельный совет как вылипать из этой ситуации.
   Представив выражение лица подруги, когда она с плеча Царевича проквакает "Привет Анюта" Лисса не выдержала и расхохоталась. И только отсмеявшись, почувствовала, как со звоном лопнуло напряжение между ней царевичем и его дружиной. Странно, до сих пор она не замечала, как все они скованы, молчаливы и стараются лишний раз ее не трогать. Все, кроме воеводы.
   Она почувствовала прилив благодарности к мужчине, своими подначками и придирками не давшему ей закатить заслуженную истерику. Ну вот. Стоило только подумать обо всем, что с ней случилось, как на глаза навернулись слезы, в горле застрял колючий ком...
   - Эй! - В ужасе вскричал царевич. - Василиса, только не плакать!
   - Бабы, что с них взять. - Славий сплюнул и отвернулся, чтобы не видеть, как она украдкой смахнула лапкой с глаз предательские слезы.
   Ванюша предпринял попытку усадить ее обратно за пазуху, но она поинтересовалась, он знает дорогу до общаги? И осталась сидеть на плече.
   Пока дошли домой, Лисса вся издергалась. Попробуй в двух словах объясни царевичу и его дружине, почему дорогу надо переходить именно по белым полоскам на дороге да еще на зеленый свет. И почему внезапно выросшую на их пути стену посреди глухого двора надо обязательно перелезть, а не обойти. Да потому что там, где ее можно обойти находится универмаг, недавно обзаведшийся камерами наружного наблюдения. Хотите сняться в кино? Нет? Что такое кино? Твою ж дивизию, кто меня тянул за жабий мой язык. Лисса успела тысячу раз проклясть свое невезение, втянувшее ее в эту историю. Но делать нечего - пришлось объяснять внимающим ей с открытым от удивления ртом мужчинам, прописные истины, знакомые ей с детства, а им кажущиеся совершенно немыслимыми. Дослушав лекцию - "Что", "Как", "Зачем" и "Почему нельзя", парни пришли к единодушному мнению, у них в преисподней и то лучше, и дружно попрыгали через стену. А она бессильно повисла на плече смеющегося царевича, вывалив язык от жажды.
   В общем, до общаги они добрались как раз вовремя. Чтобы увидеть как комендантша, выпустив на улицу группу студентов с сумками, собравшихся на выходные домой, тут же заперла за ними дверь, погасила на вахте свет и отправилась спать.
   - Опоздали. - Лиса с досады стукнула лапой, да забыла, что сидит на голове царевича. Тот сдернул ее себе в ладонь и задом отполз от линии кустов в густые заросли, где их поджидали воевода и остальные.
   - И что теперь?
   - Ждать ночи.
   - Лишь бы не до утра.
   Иван сглотнул, видимо тоже жажда замучила. Ей проще, подпрыгнула и лизнула с листа. Три капли и жажды как не бывало, а радости сколько, что окатила жениха водой. Вон как морщится, что вода потекла за шею.
   Затаившись в зарослях стали ждать пока народ разойдется. Улица хоть и не центральная, но людей все равно много. Несколько машин стояли на стоянке возле общежития. Парни и девушки, открыв двери, слушали музыку, пили пиво и громко смеялись, обсуждая какой-то кинофильм. Видимо, только что пришли с просмотра.
   Истоптав всего Ванюшу, Лисса нашла уютное место в складках теплого плаща, у него на коленях и загребая лапами, укрылась им как одеялом. Тепло, хорошо, можно и поспать. Все равно разбудят, когда настанет время штурмовать общагу.
   Невдалеке тихо переговаривались дружинники, обсуждая сложившуюся ситуацию. Лисса зевнула. Ничего необычного, обычные мужские разговоры, чем кормить ораву молодцов, где для них достать одежду и желательно отдельное жилище подыскать, временное, достаточно большое, чтобы всех вместило и соседей минимум, чтобы на вопросы не отвечать, кто такие.
   - Странная ты девушка, Василиса. - Теплые пальцы прошлись по ее спине, вызвав толпу приятных мурашек, вырывая из полусонного забытья.
   - А? - она очумелыми глазами уставилась на царевича. Чего это он? Не заболел ли часом?
   - Не кричишь, не плачешь, не проклинаешь меня с Кощеем. Вообще ведешь себя так, будто ничего не случилось и превращение из девушки в лягушку для тебя обычное дело.
   Сонливость как рукой сняло. Лисса вскинула голову, заглядывая в лицо Ванюши. Нет, не жалеет, просто не понимает ее реакцию. Это хорошо. Услышь она в его голосе хоть каплю жалости, и его ждала бы встреча с жабой ниндзя, повыбивала бы все зубы и покусала за уши.
   - Если я буду плакать, это что-нибудь изменит?
   - Нет.
   - Тогда зачем трепать нервы себе и людям? - Она попыталась изобразить пожатие плеч, призванное показать царевичу ее равнодушие к своей участи, но в исполнении лягушки это выглядело как предсмертные судороги, до икоты напугавшие Ванюшу.
   - Тебе плохо? - Он схватил ее за лапку, и начал тыкать пальцем под ребра и в брюшко, проверяя, жива она, или уже издохла. - Василиса, не молчи, скажи хоть слово?
   - Щекотно! - Давясь смехом, Лисса брыкалась и лягалась, отпихивая от себя мужские пальцы.
   - Уффф, напугала. - Ванюша облегченно выдохнул и, завернув в краешек плаща, прижал к груди.
   - Хррр... хеее... - Захрипела Лисса. - Отпусти, раздавишь.
   - Что за день сегодня такой, все наперекосяк. - Иван убрал ладонь, и она шлепнулась мужчине на колени. - Прости, обычно я не такой неуклюжий.
   - Ну, ты... - Возмущению Лиссы не было предела, но, увидев полные раскаяния синие глаза, успокоилась, - ... ладно проехали. О, кажется, они сейчас уедут.
   Зазвенели покатившиеся по асфальту пустые бутылки, захлопали двери, взревел мотор одной машины, второй, третьей.
   Лисса спрыгнула на траву и собралась пробраться через кусты, чтобы посмотреть, как компания разъезжается по домам, но ей не дали сделать и два скока. Царевич поймал ее, водрузил на плечо и аккуратно раздвинул ветки сирени, открывая обзор на общагу.
   Зажглись фары, взвизгнули тормоза и, оставляя черные следы от задымившихся шин, "гонщики" укатили восвояси.
   - Наконец-то. - Рядом сквозь кусты протиснулся Славий, разглядывая опустевшую улицу и асфальт, отделявший кусты от общежития. - Слишком светло. Все равно кто-нибудь заметит. Вон в скольких окнах горит свет.
   - Можно потушить фонарь. - Иван задрал голову, рассматривая местное светило.
   Уличный фонарь на бетонном столбе подмигнул ему желтым глазом, словно давний заговорщик. Над ухом свистнул камень, дзынькнула лампочка и свет потух, мигом погрузив нужный участок улицы во тьму.
   - Славий! - Зашипел царевич на нырнувшего в кусты воеводу.
   - Зато темно.
   Лисса хихикнула. Она давно мечтала грохнуть фонарь, потому как он всю ночь светил ей в глаз, не давая спать.
   - И что теперь?
   - Теперь лезем по трубе вон в то окошко. И надеемся, что Анька нас по этой же трубе не спустит.
   Лисса привстала и указала на окно с занавесками в веселенький цветочек, на втором этаже, третье с краю, у которого аккурат проходила водосточная труба.
   - Шутишь? - Изумился царевич.
   - Ничуть. - Представив, как Ванюша и его дружина лезут по хлипкому водостоку, Лиссу разобрал смех, и она поспешила предупредить, пока единственная дорога к дому не отвалилась от стены. - Только лезьте по одному. Там крепления еле держатся.
   - С каждым часом все веселее и веселее. - Буркнул Славий, на присядках передвигаясь ближе к своей дружине с тем, чтобы осчастливить их радостной вестью. - Значит так, ребята. Действуем быстро и чтоб без шума.
   Кулак мужчины оказался под носом самого молоденького парнишки.
   - Особенно тебя касается, Никола.
   - Да что я, не понимаю что ли? - Возмущенно засопел парень, и свел глаза в кучу, когда кулак ткнулся ему в нос.
   - Поговори у меня.
   - Брось, Славий. - Царевич встал, оглядывая улицу. - Никола нас не подведет. Лучше подержи.
   Стянув шлем, он посадил в него Лиссу, и не успела она квакнуть, передал воеводе.
   - Решил первым рискнуть здоровьем? - Услышав смех в словах Славия, Лисса поднапряглась и, зацепившись за край шлема, вывалилась из него наполовину.
   - Плащ сними. - Посоветовала она, за что получила щелчок по носу и грохнулась на дно. - Эй! Без рук!
   Возмущенно сопя, она опять вылезла наружу, застав во всей красе великолепное зрелище- раздевание Ванюши.
   Парень снял из-за спины красочно расписанный чехол с луком, отстегнул от пояса колчан со стрелами, потом плащ. Все это он передавал Николе, с улыбкой наблюдающему за разоблачением командира. Меч в ножнах вместе с перевязью. Снял наручи и такие же штуки с ног. С тихим звоном потянул кольчугу с плеч и остался в штанах, свободной рубашке и мягких сапогах, плотно облегающих ноги почти до самого колена. Подошел к стене, поплевал на руки и взялся за трубу водостока.
   Железо жалобно заскрипело.
   - Вот же, хлипко держится.
   - Смотри шею не сверни. - Хохотнул Славий и дал знак дружине отойти в тень, чтобы не привлекать внимания к тому, как царевич лезет по трубе.
   Лисса, забыв дышать, наблюдала, как труба под весом парня ходит ходуном, скрипит, из стены сыплется штукатурка, создавая ощущение, что он вот-вот грохнется на землю. Хорошо лезть не высоко. Но все равно страшно. Царевич тем временем добрался до подоконника и, накренившись под опасным углом, постучал в окно.
   Минуту ничего не происходило, а потом одернулась занавеска, резко распахнулись створки, и недовольная девушка с коротко стриженными огненно рыжими волосами в одном лифчике и трусиках бикини выглянула наружу.
   - Я так и знала, что ты среди ночи явишься. - Аня запнулась, вытаращив глаза на царевича. Выдохнула и резко подалась вперед, разглядывая чудное явление среди ночи.
   Ванюша столь же резко отшатнулся. На его прекрасном лице проступило неописуемое удивление, и тут труба особо жалостливо заскрипела и таки отвалилась от стены.
   - Упс. - Аня с расширенными от ужаса глазами наблюдала, как царевич с грохотом рухнул на асфальт. Труба упала сверху и отбив ему все, что только можно, с грохотом покатилась по асфальту в кусты, остановившись у ног Славия.
   - Маааать твою, Кощей *** чтоб тебя **** вместе с **** Анькой.
   Лисса, открыв рот от умиления, слушала, как Ванюша матерится на всю улицу. Хорошее видать у царевича воспитание. Разносторонне, раз он где-то нахватался площадной брани.
   - Эх, - вздохнул над ее головой Славий. - И откуда ты только взялась на нашу голову. - И ломанулся через кусты помогать царевичу, оставив дружину сидеть в засаде.
   - А что я? Я предупреждала, что труба ненадежная. - Тут же бросилась оправдываться Лисса. - И вообще, меньше надо в детстве каши лопать, тогда не будешь весить столько, что тебя ни одна порядочная труба не держит.
   - Сиди уж. - Славий опять щелкнул ее по носу, заставив свалиться на дно шлема, и аккуратно пристроив его на земле, нагнулся над Ванюшей. - Ты как? Встать сможешь?
   - Сейчас. - Простонал парень, отцепляя руки от травмированных частей тела и медленно распрямляясь.
   - Ты там живой? - Послышался участливый голос сверху. Аня, чуть ли не наполовину свесившись из окна, наблюдала за царевичем.
   - Нормально. - Отозвался Ванюша, медленно вставая, и тут же задрал голову, разглядывая в окне полуголую девицу.
   Лисса наполовину выползла из шлема, наблюдая невероятную картину. Парень и девушка смотрели друг на друга удивленными глазами, и на их лицах проступало одинаково шокированное выражение.
   Первым не выдержал царевич. Откинув буйну голову, он расхохотался. Славий вскинулся и тоже обратил пристальный взор на Аню. Минутное замешательство и он схватился за отсутствующий меч, предусмотрительно снятый с пояса, чтобы не привлекать излишнего внимания.
   Аня тоже вела себя странно. Ее взгляд не отрывался от лица Ванюши, а на губах змеилась дьявольски обворожительная, все понимающая улыбка.
   - Так ты лезешь или нет? А то мне холодно. - Девушка передернула плечами и сделала попытку закрыть окно.
   - Погоди. - Ваня очнулся и шагнул к стене, продолжая неотрывно смотреть на Аню, начисто позабыв, что они тут не один. - Скинь веревку или что там у тебя есть, я поднимусь.
   Аня исчезла из окна и минуту спустя, вернулась со скрученными покрывалами.
   - Лови.
   Царевич, наученный падением с трубы, подергал импровизированный канат, проверяя на прочность.
   - Не упаду? - Его взгляд опять метнулся вверх и остановился на насмешливо улыбающейся Ане.
   - А ты проверь. - Девушка скрылась в комнате.
   Ваня еще раз для верности дернул за веревку, и ловко вскарабкавшись по стене, перевалился через подоконник исчезая следом.
    
   Глава 3
     
   - Не к добру это. - Славий схватил ее, Лисса даже квакнуть не успела, сунул обратно в шлем, да что это за произвол и ущемление свободы? Зажал железяку в зубах, ухватился за скрученные покрывала, и в мгновение ока взобрался по стене. - А ну погодьте убивать друг друга. - Рявкнул он, влезая в окно и становясь между Иваном и Анютой.
   Шлем стукнулся о подоконник, загудев как колокол. Лисса чуть не оглохла, вывалилась из него и, шатаясь на лапках словно пьяная, отползла подальше, пока опять никто не вздумал ее туда засунуть.
   - Эй, что здесь происходит?
   Что за странные люди. Ваня с насупленным видом смотрит на Анюту, словно девушка его только что покусала как ядовитая гадюка. Воевода не сводит настороженных глаз с обоих.
   Анюта...
   Есть предел потрясениям, которые может выдержать человек за один день и при этом не свихнуться. Вот бы картинно закатить глазки и по стеночке плавно съехать в обморок. А очнувшись поутру, от души посмеяться над приснившимся кошмаром. Но толи жабы менее чувствительны к нервным срывам, в силу многократного уменьшения ума, толи они вообще не умеют падать в обморок, но Лисса осталась сидеть на подоконнике, с отстраненным любопытством взирая на подружку.
   Аня успела натянуть любимые джинсы, и белый короткий топ, оставлявший открытым голый девичий живот. Обуваться она не стала. Зато вооружилась. Стоя у двери, как можно дальше от царевича, девушка насмешливо взирала на мужчин, лениво поигрывая шаровой молнией размером с хороший футбольный мяч, искрящейся на пальцах левой руки. В правой она уверенно сжимала меч. И никто не усомнился, одно неверное движение, и она пустит его в дело.
   - Ну, здравствуй Ваня. Давно не виделись.
   - Аня... - Царевич шагнул к ней, и шаровая молния увеличилась в размерах втрое, а Аня плавно перетекла в боевую стойку.
   - Стой на месте иначе Славию не поздоровится. У него хватит глупости прикрыть тебя собой.
   - Я тоже рад видеть тебя Анюта. - Мужчина искренне улыбнулся девушке, будто действительно был рад встрече. - Может, поговорим? Мы взрослые люди, неужели не договориться?
   Аня презрительно фыркнула, выражая свое мнение о разумности некоторых присутствующих. Лисса почему-то отнесла к ним и себя, так как совершенно запуталась и отчаялась что-либо понять в происходящем. Понятно было только одно, Кощей, Ваня, Анюта и даже Славий давно знакомы, и их встреча произошла явно не в этом мире. Тогда как же ее встреча с Аней на вступительных экзаменах? Совместное заселение в общежитие? С одновременным выселением из лучшей комнаты, бывших владелиц, испугавшихся Аниного меча? Лисса еще тогда сильно удивилась, тому, как девушка мастерски владеет оружием. Аня потом призналась, что с пяти лет занимается единоборствами и фехтованием и не намерена прекращать тренировки из-за такой малости как переезд учиться в другой город. Поэтому Лисса не удивилась, что Аня в первую очередь схватилась за меч. Но наличие у подружки, которую, казалось бы, успела за три года изучить вдоль и поперек, магических способностей (да-да, читала она фэнтези, причем очень много, с Аниной подачи, между прочим) стало для Лиссы настоящим шоком. Это ж как мастерски надо лгать, чтобы за все время ни единым словом не обмолвиться, что ты жительница другого мира?
   Чудовищность обмана, в который ее втянули, лишили Лиссу возможности здраво рассуждать, иначе бы она поостереглась кидаться на Аню, когда та в таком гневе. Правда, непонятно с чего она злиться. Не ее в жабу превратили.
   - Ты все знала? - Спрыгнув на пол, она подскакала к подруге и, остановившись в метре от босых ног, подняла взор, затуманенный слезами.
   - Конечно, она знала. - Зло выплюнул царевич. - Аннирель сестра Кошшервеля.
   Кошшервель? Кощей? Кош? Лиса подавилась смехом пополам со слезами. А не такое дерацкое имя у него, если подумать... по сравнению с настоящим.
   И тут молния со свистом пролетела над ее головой, заставив Славия пригнуться, едва не задев языкатого царевича. С сухим треском врезалась в стену, где мгновение назад стоял Ванюша и, оставив круглое обожженное пятно, с шипением погасла, не причинив особого вреда. Только подымило немного у края выжженных обоев, да штукатурка осыпалась на пол, открыв кирпичную кладку.
   - Придурок, кто тебя просил языком ляскать. - Взвилась Анюта и в ее руке опять вспыхнула молния.
   - Что? Правда глазки колет? Или тебе так понравилось разыгрывать из себя лучшую подругу?
   - Да заткнитесь вы оба. - Славий бахнул кулаком о шкаф, привлекая к себе внимание, но не рассчитал прочность ДСП, из которого он был сделан, и тот с треском сложился у его ног как карточный домик, погребя под досками те немногие вещи, что в нем хранились.
   Лучшего момента, чтобы очнуться и начать здраво рассуждать не придумаешь, но видимо мозги перекосило не только у Лиссы, так как Аня опять швырнула молнию в царевича. Тот едва успел увернуться и спрятался за холодильник. Холодильник это святое и молния, не долетев до шкафа со стратегическим запасом еды в виде трех сосисок и двух пачек анакома, истаяла в воздухе.
   - Она и есть моя лучшая подруга! А тебе здесь делать нечего!
   Аня хотела запустить еще одну молнию, но Славий стоял слишком близко, и она не рискнула, из боязни убить мужчину.
   - Угомонилась? - Воевода не двинулся с места, понимая, что он единственный сдерживающий фактор.
   - Да. - Аня движением кисти погасила молниевый заряд и перевела взгляд на подругу. Меч в ее руке истаял, словно дым, и сизой струйкой завернулся вокруг руки от локтя до запястья, превратившись в стальной браслет змейку. Присев на корточки, Аня взяла ее на руки и, ткнулась носом в ее мордочку. Лисса фыркнула, отвернула голову, потерла нос лапкой и, не утерпев, чихнула.
   - Верь мне Лисса, я никогда не лгала тебе. А то, что правды всей не говорила, так, кто бы мне поверил, что я с Ледоры, а не с Земли.
   Широко распахнутые глаза, на расстоянии вытянутой лапки, казались такими огромными, что Лисса отразилась в них целиком. И последняя надежда, что все происходящее жуткий сон, развеялась словно дым. Она не осознавала, произошедших в ней изменений. Гнала прочь, пока не увидела себя во всей жабьей красе в кривом зеркале глаз подруги.
   И вдруг стало очень грустно, и за себя до слез обидно. Она не знала, кто говорит правду, а кто лжет напропалую. Но Аня была первой в списке на ее доверие. Три года жизни не сотрешь. Дружба для них ни пустой звук, что бы там ни говорил царевич. И Кош здесь совершено не причем. Она вообще до этой ночи не знала, что у Ани есть брат. Что стоило ему появиться раньше на год или два, и обвинения Вани имели бы под собой реальный смысл. А так пустой звон и сотрясение воздуха от злости что Кощей чуть не оставил его с носом.
   Потом почему-то шел Славий. Чувствовала она, что этот мужчина не предаст, если станет другом.
   Бронзу по-братски поделили между собой Иван с Кощеем. Оба хороши. Вломились в ее жизнь, натворили дел, и чисто по-мужски, решение всех проблем свалили на хрупкие женские плечи... Анюты, так как Лисса понятия не имела, как из всего этого выпутываться и решила в этом непростом деле положиться на более опытную подругу.
   Лисса вдруг осознала, что в комнате стоит неестественная тишина. Только поскрипывала открытая створка окна, да занавеска нет-нет, хлопала по стеклу, под напором ветра. Свежий воздух с улицы, наполненный ароматом недавно бушевавшей грозы постепенно выгонял из комнаты жару, скопившуюся за день, наполняя ее ночной прохладой. С улицы слышался стрекот сверчков и унылый одинокий крик сыча, напоминающий горестное мяуканье котенка.
   Все ждали от нее хоть какой-нибудь реакции. Аня от волнения искусала себе все губы. Царевич стоял в шаге от холодильника, вдруг опять закипят страсти, так зачем далеко уходить от такого надежного укрытия. Один Славий не проявлял признаков беспокойства. Железный мужчина. Лисса по достоинству оценила его выдержку. Вздохнула, принимая решение. Верное оно или нет, покажет время, а пока... она глянула на подругу и изобразила неуверенную улыбку. На большее проявление чувств она сейчас была просто не способна.
   - Кто дал вам с братом такие дурацкие имена? Язык свернешь, пока выговоришь.
   - Лисска я тебя люблю. - От избытка чувств Аня взвизгнула и закружилась по комнате.
   Лисса, прижатая к подруге, единственная уловила ее судорожный вздох, наполнивший легкие как перед прыжком в воду. Сердце застучало в бешеном ритме, выдавая волнение Анюты. "Лисска держись" шепнула подружка и со всего маху стукнула запястьем, на котором вечно болтались всякие браслеты, о стену. Браслеты разбились вдребезги. По полу застучали упавшие бусинки. Полетели осколки хрупкого камня. Лисса еще успела увидеть перекошенное в беззвучном крике лицо Ванюши. Славия, в броске в отчаянной попытке удержать их на месте. И тут бахнул взрыв, словно в комнате взорвали снаряд пиротехники. Все закружилось, засверкало, ну точно китайский фейерверк, и кануло во тьму, только лишь за тем, чтобы вспыхнуть ярким светом. И Лисса поняла, что летит с высоты второго этажа прямо в мшистое болото.
   - А....а...а ...- Хрясь... Больно сломалась чахлая береза об ее спину. Шмяк ... бульк... - Тону! Спасите! - Заорала она дурным голосом, выныривая из-под воды и стряхивая с волос налипшие водоросли, прелые листья и много-много ряски. Поняв, что стоит в воде по пояс, заорала еще дурнее. - Аня! Какого черта ты творишь! Предупреждать же нужно!
   - Я предупредила! - Вынырнула Анюта неподалеку, выплевывая изо рта тину и смахивая с лица слишком длинную челку, залепившую глаза и нос.
   Глаза подружки сияли варварским весельем. Взмахнув колесом руками, подняв при этом тучи брызг, Аня шлепнулась спиной на воду и звонко захохотала, грозя небу сжатым грязным кулаком.
   - Ну, что? Получил Ванюша! Посмотрим, как тебе понравится в техногенном мире, без документов, денег, жилья и возможности вернуться!
   Лисса покрутила пальцем у виска, глядя на подругу. Что она нашла смешного в том, что царевич вместе со всей дружиной застрял в другом мире? Да как попал туда, так и вернется. Кто-то же открыл для него портал. Значит, знает, где он, а когда Ваня не вернется в положенный срок, отправит за ним спасательный отряд. Делов-то. Внезапно под ногами что-то хлюпнуло, прервав измышления на тему как спасти Ванюшу, ил провалился, и ее потянуло вниз.
   - Аня, - Жалобно пискнула она. - Кажется, меня засасывает!
   Вот именно сейчас она была совсем не рада, что опять превратилась в человека. До чего проще сидеть в болоте, если ты лягушка.
   - Анюта! - Взвыла Лисса, чувствуя, как погрузилась уже по грудь, и вода плещется о подбородок.
   Аня очнулась, в два гребка оказалась рядом, попробовала нащупать твердое дно, но видимо тут кругом была трясина, так как ее лицо исказилось от страха и, она рванула прочь, к ближайшей кочке.
   - Лисса, на воду плашмя быстро. - Крикнула она, вырывая одним рывком березку вместе с корнем, и зацепившись за другую, протянула ей ветку.
   Лисса изо всех сил тянулась, но пальцы не доставали. Да что же это за гадство такое, сначала в жабу превратили, потом в другой мир переместили, а теперь в болоте утопили?
   - Лисса! Не смей тонуть! - Аня выгнулась дугой, повиснув над болотом. Деревце, за которое она держалось, сильно накренилось, грозя в любой миг переломиться.
   Лисса все понимала. Все. Но ничего не могла поделать. Она судорожно вдохнула носом, сознавая, что это ее последний вдох в этой жизни и погрузилась с головой под воду. Она уходила на дно слишком быстро. Тело уже по пояс погрузилось в ил, и даже если бы она сумела дотянуться до спасительной ветки, Аня бы ее нипочем не вытянула, сил хватило. Ступни от могильного холода заледенели, от нехватки воздуха легкие горели огнем, но Лисса так отчаянно хотела жить, хотела вырваться на волю, увидеть солнце, услышать, как поют птицы и надавать по щекам Кощею и Ванюше, за то, что посмели втравить ее во все это, что откуда силы взялись. Она цеплялась за все, за потопленные ветки, корни растений, накренившийся камыш, в кровь разрезая руки. Дышать хотелось так, что хоть жабры расти. Если бы могла, так бы и поступила. И тут вода над ней забурлила. Чья-то сильная рука, явно не Анюты, вцепилась в волосы и больно дернула, вытягивая ее наверх. Рывок, еще рывок ее извлекли из воды, и с силой швырнула к берегу. На единственный островок суши во всем этом царстве мха и сырости.
   - Дыши, Лисса, дыши. - Анюта стучала по спине, заставляя кашлять, выплевывая из легких воду, ил и прочую гадость. Хорошо, не лягушек, иначе бы ее стошнило.
   - Кажется, я в порядке. - Лисса вздрогнула, услышав, как звучит ее голос. Сипло, с надрывом, как у старой вороны.
   - Ох и напугала ты меня Лисска! - Аня обхватила ее за плечи и залилась слезами.
   - Эй, а меня вытащить?
   Лисса вздрогнула и оглянулась. В том месте, где она тонула, на поверхности воды, словно звезда морская, распластался ... воевода.
   - А он откуда? - Лисса, убрала мокрые, покрытые тиной и прочей болотной растительностью, волосы за уши, глядя, как Славий пытается подгрести ближе и ухватиться за многострадальную березку, у которой уже корни вывернулись наружу. Правда, у него плохо получалось. Кожаные сапоги наполнились водой, превратив ноги в две пудовые гири, и теперь они медленно шли на дно. Как только ступни коснутся ила, его тут же засосет на дно.
   - Анька держи нас. - Крикнула Лисса, упав на живот и не заботясь, что острый камыш и сучья царапают живот, поползла навстречу воеводе, протягивая к нему руки. Правда пришлось пару раз булькнуться лицом в грязь, пока она нашла опору. Зато Анька крепко держала ее ноги, упираясь своими пятками в какой-то пень, оказавшийся неподалеку.
   - Лисска, я вас двоих не удержу! - Пыхтя от натуги, крикнула Аня, но все равно ног не выпустила, еще крепче сдавив лодыжки.
   Это у них семейное с Кошем, хихикнула Лисса. Тот тоже ее за лодыжку с забора сдернул. Чуть не вывихнул гад.
   - Чего ржешь. Руку давай! - Воевода подгреб ближе.
   Лисса поползла ему навстречу и мужчина, словно клещами, вцепился в ее запястья, рывков выдернув себя из тины. Правда она опять ткнулась лицом в жижу, от неожиданности хлебнул болотной тины. Зато воевода, выскочив на островок, тут же выхватил ее и вернул на сушу.
   - Кха... тьфу... гхе... - Лисса вытерла рукой язык, только безтолку. Руки тоже были грязные, и пришлось сплевывать в надежде, что слюна в конечном итоге смоет грязь. О том чтобы зачерпнуть водицы из болота, дабы умыться, мысль даже не возникла, спасибо, наплавалась, больше не хочется.
   - Уффф. - От переизбытка эмоций, Аня рухнула на спину и, раскинув руки, закрыла глаза. Улыбка появилась на ее чумазом лице. Джинсы промокли, и от грязи были похожи, черт знает на что. Блузка была безвозвратно испорчена и Лисса крупно сомневалась, что ее можно будет отстирать. Грязь тут была какая-то по-особенному жирная.
   Подул ветер, заставив ее вздрогнуть и осознать, что в отличие от Ани, у которой хоть и грязная, но одежда все-таки имелась, сама она одежды не имеет. А между прочим с ними есть еще мужчина и он ей не жених и даже не родственник.
   - Ой. - Лисса сделала попытку прикрыться руками. Только не знала, что в первую очередь стоит прикрывать, а потому села на землю и, сжавшись улиткой, обхватила колени, притянув их к подбородку.
   - Что? - Аня с трудом открыла один глаз, мигом оценила бедствие подруги и потянула с себя футболку.
   - Надень обратно! - Вспылил Славий, до этого сгребавший в одну кучу весь сушняк, какой смог найти на островке. - А тебе я рубашку дам.
   Он до этого успел снять кольчугу и теперь не без труда содрал с себя мокрую рубашку и швырнул в ее сторону. С громким ...чавк... комок грязной ткани упал ей на голову. Понимая, что это лучше чем ничего, Лисса оделась и, не выдержав, расхохоталась. Разрез на вороте доходил ей до пупка, и никакая завязка не спасала положения. Длинны хватало, чтобы едва прикрыть попу, оставляя открытыми исцарапанные и измазанные илом ноги.
   - Харе ржать. - Буркнул воевода, старательно отводя взгляд от ее коленок.
   - Не пыхти Славий. - Сквозь смех выдавила Анюта. - Лиссечка, вид отпадный. Жаль здесь некому его по достоинству оценить.
   При этом она удостоила Славия таким красноречивым взглядом, что Лисса опять захохотала. Действительно вид у воеводы был такой, будто он готов провалиться в самую глубокую трясину, лишь бы не терпеть насмешки двух полуголых девиц. И ведь ничего им в ответ не скажешь, что у одной, что у другой есть, на что посмотреть. Причем обе прекрасно об этом знают.
   Хорошего понемножку. Отсмеявшись Лисса, наконец, обратила внимание на окружающую их действительность. Действительность оказалась до того удручающей, что стразу же расхотелось на нее смотреть.
   Во все стороны, простиралось одно сплошное грязное болото. В надвигающихся сумерках его края терялись в подступающем со всех сторон тумане. Лишь с одной стороны виднелся лесной массив, черной полосой окаймляющий берег. А так кругом вода, осока, кое-где камыш, там, где вода переходила в небольшие островки суши. Чахлые деревья, которым не суждено вырасти до нормальных размеров, еще больше нагоняли тоску. И над всем этим огромное небо, по которому плыли низкие тучи. Неужели, в довершение ко всем их бедам, еще и дождь пойдет? Хорошо сейчас лето, а не осень. Иначе бы уже давно стемнело.
   Махнув рукой, Лисса обернулась. Славий к этому монету собрал весь сушняк до которого смог добраться не слишком углубляясь в болото, и притащив последнюю охапку веток, кинул поверх уже довольно приличной кучи.
   - До леса сегодня не дойдем. А ночью по болоту лучше не шататься. Так что ночуем здесь и пойдем с рассветом. Аня, будь добра запали, у меня нет огнива.
   - Без проблем. - Девушка дохнула. Из ее рта вырвалась струя пламени как из огнемета и дрова, словно их полили бензином, тут же задались огнем.
   - Ух ты. - От удивления воскликнула Лисса. - А что еще ты можешь?
   При этом она придвинулась к огню так близко, насколько было возможно терпеть его жар. Пережидать ночь в тепле, да еще со светом не так уж плохо... наверное. Главное не оглядываться на болото, а то от одного взгляда на его бескрайнюю ширь становилось жутко.
   - Что еще? Могу змием обернуться. - И видя полное непонимание на лице подруги, пояснила. - В этом мире так драконов называют. Помнишь сказку про Илью Муромца и Змея Горыныча? Так вот мы с Кошем его ближайшие родственники.
   - Врешь. - Лисса не могла поверить, что ее подружка, которую она знала без малого три года, дракон. Или змий как она себя только что назвала. Кстати, а в чем разница? Надо будет потом не забыть спросить. А то вдруг это принципиально?
   -Да ну брось, когда это я тебя обманывала?
   - Так мы полетим отсюда? - Обрадовалась Лисса, что не придется ночевать на болоте, а поутру через него пешком тащиться.
   - Боюсь, что нет. - Аня покосилась, на воеводу. - Славик в жизни не сядет женщине на шею. Он же мужжжжчинааа.
   - Тьфу, на тебя ведьма. - Сплюнул Славий. Развернулся и ушел от них на другой край острова, то есть на пять метров и, усевшись на кочку, приставил к глазам козырьком ладонь, вглядываясь в кромку леса. Что он там высмотреть хотел непонятно. Ни черта ж не видно.
   - Дурак, такой же, как его царевич. - Аня усмехнулась. - Я не ведьма, а колдунья. И не вижу в том ничего плохого.
   Лисса во все глаза смотрела на подругу, чувствуя, как кислая зависть начинает разъедать душу.
   - Я тоже хочу стать колдуньей. - Вдруг выпалила она от переизбытка чувств, чуть не кинувшись к подружке, умоляя взять в ученицы.
   - Ты не сможешь. Тебе ведуньей быть.
   - А в чем разница? Ведьма, колдунья, это ж одно и то же.
   - Не скажи. - Аня тоже подсела к костру ближе. - Ты светлая, твоя сила от природы идет, от стихий и живых духов. А мне подвластна смерть, влияние на сознание и потусторонние силы.
   - Прямо джедаи какие-то. Мы хоть драться с тобой не будем? Ну, там силы добра и зла?
   Аня вскинула на нее совиные от удивления глаза.
   - Лисска ну ты даешь. Какое добро, какое зло, мы все дети одного мира. Просто разные силы будут нам в помощь вот и вся разница. Славий скажи.
   Славий не ответил. Лишь напрягся, но с места не двинулся, и даже не обернулся.
   И тут в небе где-то над лесом громыхнуло. Начиналась настоящая гроза. И когда над ними разверзлись небеса, и хлынул ливень, потушив костер, Славий вернулся сел рядом, и, обняв девушек за плечи, притянул к себе, пытаясь согреть своим телом.
   - А может, полетим? - Лисса, безуспешно пыталась спрятать голову под рукой мужчины, но почувствовав, что ему неудобно бросила свои попытки.
   - Теперь уже нет. - Аня тоже никак не могла умоститься подмышкой Славия. Они шатали его во все стороны, но мужчина стоически терпел измывательства, давая им возможность удобно устроиться. Сидеть то долго, до самого утра.
   - Почему?
   - Потому что ночью летать над болотом небезопасно для одинокого дракона.
   - Но почему? - Лиссе все было интересно, и ей очень не нравился расстроенный голос подруги.
   - Ты глянь на небо, сразу поймешь.
   Лисса высунулась из укрытия, и, не обращая внимания, что по лицу струями бежит вода, всмотрелась в почерневшее от грозы небо. Там среди туч, мелькали черные тени, до того большие, что не спутаешь ни с какой птицей. Да и не летают птицы в ливень. Лиссе показалось, что она слышит хлопанье крыльев, но из-за постоянных громовых раскатов не была в этом уверена.
   - Кто это?
   - Нетопыри. - Вместо Ани ответил Славий и тоже поднял лицо, чтобы глянуть на кружащихся монстров.
   - Вампиры? - Не поняла Лисса, чувствуя, как внутренности у нее холодит уже от страха, а не от дождя.
   - Нет, вампиры сухопутные твари, а эти с крыльями. И охотятся стаями, тогда как вампиры одиночки.
   Словно в подтвержденье слов мужчины, три тени спикировали вниз. Одна с плеском ушла под воду, тут же вынырнула, неся в задних лапах что-то белесое, до жути похожее на человеческое тело. Часто хлопая кожистыми крыльями поднялась в воздух. И тут две твари, что кружили рядом, ринулись вырывать трепыхающуюся добычу, при этом разорвали тело на части и разлетелись в стороны, каждый со своим куском.
   Из-за спины, раздался дикий вой, частые всплески, и чавкающие звуки мокрых крыльев, с которых слетала грязь. Лисса обернулась. Вокруг них шла охота. Нетопыри ныряли под воду, вытаскивали белесые тела, взлетали и разрывали на части вместе с другими сородичами.
   - Какой ужас. - Онемевшими губами прошептала она, вжавшись в Славия с такой силой, что чуть не повалила его на спину. Но он усидел, прижав к себе еще крепче. - Кого... - она запнулась, - ... кого они едят?
   - Упырей.
   - Вампиров?
   - Да что ты прицепилась к вампирам? Упырь он и есть упырь. Нежить живущая в болоте. По ночам людей утаскивают и тоже едят, правда не живыми, а ждут пока утонут.
   - А днем?
   Все что угодно, только бы не видеть, что творится вокруг. Жаль, что нельзя не слышать. Вокруг раздавалось бульканье, чавканье, хлопанье крыльев, шум грозы и вой, переходящий в несвязанные вопли, но кричали не люди, и от этого было еще жутче. От взболомученного болота несло гнилью, тлением и сероводородом.
   - Днем нет. Эти твари света божьего боятся. Потому сидят глубоко под илом, но сейчас вечер, небо тучами затянуто, вот они и повылазили, и нетопыри вылетели на охоту, хотя тоже свет плохо переносят.
   - Значит днем не опасно?
   - Боле менее. - Славий сжал их с новой силой. - Если быть очень осторожным.
   - А почему на нас не нападают? Мы же, как жуки на плоском блюде со всех сторон видны?
   - Об этом ты у Аньки спроси. Она у нас по всякой нежити мастерица.
   - Ань? - Лисса сама удивилась, насколько жалко прозвучал ее голос, но ничего не могла с собой поделать, страшно так, что самой хотелось выть и скрести ногтями землю.
   - Я поставила охраняющий от нежити контур. Так что сидим компактной кучкой, у него радиус невелик. - Она виновато пожала плечами. - На больший не хватило сил. Слишком долго не практиковалась в колдовстве.
   Лисса чуть ли не обвила руками и ногами воеводу, тот дернулся и чуть не повалился на бок.
   - Тише, ничего с нами не случится. Если надо я встану и буду до рассвета их мечом гонять.
   Лисса ничуть не успокоилась от этих слов. Наоборот, перед глазами встала страшная картина, как контур перестанет их ограждать, сделав видимыми для всяких гадов. И могучий витязь, с одним мечом отбивается от нетопырей, но и его сила иссякает и вот три твари поднимают его в воздух и там рвут на части, а он кричит... кричит...
   Удар увесистой оплеухи привел ее в чувство, заставив закрыть рот и осознать, что это она кричит от страха.
   - Хочу домой. - Зарыдала Лисса.
   Славий промолчал. Только прижал ее лицо к своей груди и стал гладить огромной ручищей по мокрым волосам.
   Рядом тихонько вздохнула Аня.
     
   Глава 4
     
   Поспать этой ночью им так и не удалось. И хотя по времени Лиссы она не спала уже полтора суток, никакие силы не могли заставить ее сомкнуть глаза, пока вокруг творится такое. И дождь тут был совершенно не причем.
   Ближе к полуночи нетопыри закончили охоту и всей стаей улетели вглубь болота.
   - Хорошо не к лесу. - Славий повел плечами, разминая затекшую спину, но хватки не ослабил. Да и девушки бы ему не дали. Пусть только попробует их отпустить.
   - У них там гнездо. Они его не бросят. - Аня клацала зубами от холода, поэтому ее слова звучали невнятно и очень тихо.
   А может, она просто не хотела привлекать внимания других монстров? Скорее всего. Стоило нетопырям исчезнуть, болотное месиво забурлило, и из его глубин полезли упыри. От ужаса Лисса зажмурила глаза, но потом усилием воли заставила себя смотреть. Врага надо знать в лицо. И если она собирается жить в этом мире, лучше знать какие опасности он в себе таит.
   Неожиданно прямо у их острова зашевелилась кочка, приподнялась, и из-под нее вылез упырь. Лисса едва заставила себя сидеть неподвижно. Только пальцы ног поджала, не смея шевельнуть даже ступней, чтобы не привлечь внимания чудовища.
   Упырь действительно походил на человека. Туловище, руки ноги голова, разве что половых признаков не видно, но что-то подсказывало ей, размножаются они не как люди. Лысая голова, вертелась из стороны в сторону вынюхивая добычу. Рот кружочком с торчащими по периметру острыми, как иглы зубами, нос клапаном, и глаза огромные и черные как дно болота. Кожа гладкая, склизкая и блестящая. Пальцы рук и ног длинные с перепонками, поэтому упырь по суше передвигался по пластунски и вскорости уполз, опять нырнув в болото.
   Лисса запретила себе шевелить даже глазами. Потому как рядом с ними то и дело всплывали эти монстры. Замирали, приглядываясь и принюхиваясь к чему-то, а потом стремительно, поднимая тучи брызг, кидались на лягушек, змей и мелкую рыбешку, тут же сжирая ее, и возобновляя охоту.
   - Аня, твоей силы хватит прикрыть нас до утра? - Лисса говорила очень тихо, едва шевеля онемевшими от холода губами.
   Она понимала, что ответ ей, по сути, безразличен. Если нет, то все равно Аня без колдовства не сможет ничего сделать. Но все равно хотелось знать, чтобы в случае чего успеть прочитать молитву, прежде чем она найдет упокоение в желудке упыря. Уж лучше б утонуть в болоте, все не так страшно чем это.
   - Хватит, только постарайся дрожать не так сильно, качает.
   Лисса вымученно улыбнулась. У Ани еще хватает сил на шутки. Но как ни странно, именно неуместность юмора, когда кругом так страшно, подействовала на нее успокаивающе. Правда дрожать мелкой дрожью так и не перестала. Это было выше ее сил. Окоченевшее от холодного дождя тело, не слушалось мысленных позывов, пытаясь, таким образом, хоть чуточку согреться.
   Ливень прекратился лишь под утро, когда черное небо начало сереть и над горизонтом появился разрыв в тучах, явив взору полосу чистого неба, залитого розовым светом восходящего солнца. Сразу же поднялся туман, скрыв безрадостную картину. Но это уже не играло никакой роли. Того, что Лисса увидела этой ночью, она вовек не забудет, а так всего лишь придется подождать, пока он рассеется, чтобы как можно быстрее убраться из гиблого места. Еще одну ночь с упырями, она просто не выдержит.
   Всплески на болоте стихли, это упыри, испугавшись солнца, скрывались во тьме трясины. Где-то вдалеке прокричала птица. Тут же раздался всплеск, и все стихло. Съели птичку, поняла Лисса, и почему-то именно эта последняя бессмысленная смерть стала особенно обидной.
   Всхлипнув, она разрыдалась, уткнувшись в плечо Славия, бывшее и так мокрым.
   - Лисса, ты чего? - Всполошилась Аня. С трудом, вставая на ноги, девушка потянулась, разгибая онемевшее за ночь тело. - Все же обошлось.
   - Я знаю. Это нервное, не обращайте внимания.
   Славий осторожно убрал руку с ее плеч, Лисса поняв намек, отстранилась и утерла слезы, встал и тоже потянулся.
   - Костер не развести. - Он с сожалением посмотрел на мокрые ветки и неслышно растворился в тумане.
   - Куда он? - Всполошилась Лисса, глядя в окружающую их серебристо серую дымку.
   - Освежиться. - Хмыкнула наглая подружка. - Да и нам, не мешает умыться, Лисска ты идешь? Или будешь делать лужу прямо тут?
   Краска бросилась в лицо, заставив Лиссу смущенно отвернуться от подруги. Вот еще одна проза жизни. И хотя в детдоме бывали ситуации похуже, за годы веселой студенческой жизни она успела от этого отвыкнуть. Что ж, придется заново привыкать. С этой грустной мыслью она встала, и плетясь за Анькой, хотя куда тут идти, весь островок в диаметре метров пять.
   Переборов смущение, и мысленно возблагодарив туман, за нежданную подмогу. Лиса набралась храбрости зачерпнуть воды и поплескать себе в лицо, типа она умылась.
   - Ань, а как мы по болоту пойдем? - Ее передернуло от жути. - Там же упыри сидят.
   - Днем они не опасны.
   Вот странная манера. Всю ночь их полоскал дождь, а поди ж ты, привычка по утрам чистить зубы все равно толкает к воде, как будто мало ее вылилось им на головы. Но Лисса так и не смогла перебороть омерзение и заставить себя прополоскать рот. Аня, тоже зачерпнув пригоршней воду, долго смотрела на нее и плеснула себе в лицо.
   - Но лучше уломать Славия на полет. Мне тоже не хочется тащиться через все болото, тем более что через него может и не быть тропы.
   - Ты знаешь это место? - Лиссу, наконец, пробрало любопытство. Надо же узнать хоть что-нибудь об этом мире.
   Аня долго всматривалась вдаль. Лучи рассвета прорезали пелену тумана и он, клочьями зависая над водой, медленно таял, открывая взору все ту же безрадостную картину.
   - Нет, - девушка тряхнула головой, и решительно встала с колен. - Ну что Славий? - Аня обернулась и нашла взглядом воеводу.
   Славий, как и она до этого, смотрел на кромку леса и вид у него был не очень радостный. Видимо представил, сколько им до него топать и тяжело вздохнул.
   - Полетим или пешком пойдем? - Голос у Ани наоборот был весел. Она смотрела в спину воеводы и ее глаза искрились, а губы прошептали тихо. - Ох уж эта мужская гордость.
   Но Славий ее услышал.
   - Да нет. - Мужчина махнул рукой, отгоняя ее нелепое предположение. - Обычная предосторожность.
   - О чем он? - Лисса дернула подружку за майку. Она все еще стеснялась обращаться к воеводе напрямую. Странный мужчина. Вроде и ведет себя дружелюбно, а все равно словно между ними стоит стена по имени Ванюша.
   - Ох ты ж. - Выдохнула Аня, и лицо ее стало мрачнее той тучи, что медленно наползала с горизонта, грозя к обеду опять затянуть небо серой пеленой. - Если скроет солнце, могут напасть нетопыри, а против стаи я не выстою. Прости Лисска, но полет отменяется.
   - А ну потопали девочки, и очень быстро.
   Славий натянул кольчугу прямо на голое тело, приладил меч за спину и, не глядя, идут они за ним или нет, уверенно пошел по болоту, утопая в жиже по щиколотку, а иногда и по колено. Аня рванула за ним следом, пока круги на воде не растеклись, сгладив следы. Лисса тоже решила, что одной ей делать на болоте нечего и не заставила себя долго ждать.
   Омерзение оттого, что голые ступни погружаются в воду и ил препротивно скользит между пальцев, Лисса преодолела очень быстро. Его сменил страх, что под этим илом прячутся упыри, и если случалось, что ноги погружались выше колен, она, чувствовала, как холодные ручонки хватают ее за щиколотки. И тогда никакая сила не могла заставить ее сдержать истошный визг, с которым она выпрыгивала из воды и уносилась вперед, доводя до припадочного смеха Аню и воеводу.
   - Василиса, ты так шумишь, что распугала всех упырей в округе. - Хохотал Славий - Угомонись и иди спокойно не то опять в трясину провалишься.
   Вот не надо было ему напоминать об этом. Едва слова мужчины сорвались с уст, как она, ойкнув от испуга, провалилась по пояс. Причем на том самом месте, где воевода и Аня прошли мгновение назад. Аня вскрикнула, Славий обернулся и, ухватив ее за шкирку, не без труда вытащил из воды и поставил на тропу рядом с собой. Но ноги, словно заколдованные стали опять погружаться в тину.
   - Помогите. - Пискнула она, от страха отчаянно цепляясь за мужскую руку.
   - Что за бес с тобой творится Василиса? - Славий опять выдернул ее и поставил так близко от себя, что Лисса грудью уперлась ему в кольчугу. Мужчина вздрогнул, от столь близкого соседства с практически голым девичьим телом, покраснел и хотел отступить, но она вцепилась в него, не желая терять надежную опору.
   - Стой, где стоишь, не хватало еще из-за твоего смущения сдохнуть. Да я, если хочешь знать, голой пойду по проклятому болоту, лишь бы выбраться отсюда.
   - Лисса, ты...
   Аня не успела закончить сою мысль. Ил под ногами вдруг исчез, в глубине промелькнуло ухмыляющееся лицо упыря, и Лисса ухнула в глубину, сразу погрузившись с головой под воду. Чудовищным усилием воли она сдержала крик ужаса, сохранив в легких воздух. Дикий, животный страх быть съеденной заживо заставил ее руками и ногами отбрыкиваться от хватающих ее со всех сторон перепончатых лап. Кому-то нехило перепало, так как на мгновение она почувствовала себя свободной и со всех сил рванулась вверх. И тут ее больно, разодрав кожу на боках и груди, обхватили гигантские когти и вырвали из болота.
   Нетопыри!
   Ужас застлал разум, мешая связно мыслить. Лисса рванулась, из последних сил стараясь разжать когти, не соображая, что они раз в двадцать больше нетопыриных, в каждую секунду ожидая, что ее разорвут на части.
   - Не дергайся, не удержу. - Громыхнуло с неба.
   - Аня? - Превозмогая боль в сдавленных ребрах, Лисса задрала голову и увидела над собой грудь красного дракона, изящную вытянутую шею и огромную клиновидную голову. - Офигеть у тебя вид подруга.
   Дракона громыхнула смехом, исторгнув из раскрытой пасти струю пламени, по меньшей мере, метра три. И сильнее замахав крыльями, устремилась к лесу.
   - Йййййяяяяяя! - Жуткий нечеловеческий визг толпы разъяренных женщин разнесся над болотом.
   Славий рванул бегом, к лесу. За ним по пятам, выпрыгивая из тины, неслись зеленые бестии, которым само солнце было сугубо параллельно. Существа, состоящие сплошь из мха и водорослей, нагоняли витязя. Высоко подпрыгивая, они метились прыгнуть ему на спину, вцепиться в волосы, ухватить за ноги.
   - Болотные кикиморы. Так вот кто под тобой тропу проваливал. Тогда как мы со Славушкой преспокойно на ней стояли. - Басисто поведала подруга. - Похоже Лисска, кто-то сильно не рад твоему приходу в этот мир.
   - Будто у меня был выбор. - Буркнула Лисса, уже почти не обращая внимания на боль во всем теле. - Могу и вернуться. У меня, между прочим, еще два курса остались недоучены.
   - Гы...хм... да кому нужен тут твой университет. Вот магии тебе действительно стоит поучиться. Ох ты ж ешкин кот.
   - Йййиии! - Не хуже кикиморы завизжала Лисса, когда Аня заложила крутой вираж, заворачивая обратно, резко снижаясь над болотом. И только сейчас увидела, что вместо воеводы на болоте высится шевелящаяся и визжащая на все лады куча мала из зеленых тел.
   - Лисска держись. - Дракона разжала когти.
   Лисса от неожиданности не успела сгруппироваться и рухнула в воду попой вниз отбив о корягу себе копчик.
   - Гр....ё...ых... - Только и смогла вымолвить она, не делая попыток встать. Ноги отнялись, и никакого дыхания не хватало, чтобы сдержать рвущиеся из груди крик. Больно же, черт возьми.
   Аня, заложив крутой вираж, как напалм прошлась над кучей малой, подпалив кикимор.
   - Убью! - С ревом раненого буйвола Славий вырвался из цепких ручонок болотных монстров, меч замелькал с такой скоростью, что голубая сталь окружила его наподобие сферы. За минуту расшвырял кикимор, а потом опять рванул бегом, на ходу схватив Лиссу за руку, и дернув за собой.
   Они неслись по болоту с такой скоростью, что ноги едва касались поверхности воды. Рука воеводы от ила и еще чего-то, Лисса отогнала мысль, что это кровь кикимор, иначе бы тут же хлопнулась в обморок, на радость упырям, была липкой, но она вцепилась в нее с такой силой, что оторвать ее от Славия можно было только вместе с его рукой.
   За спиной опять послышались крики, и к ним примешивался вой выползающих со дна упырей, так как паскудная туча выбрала именно этот момент, чтобы закрыть собой солнце.
   Лиссе очень хотелось спросить, почему они не летят на драконе, тогда их никакой гад не достанет. На ее взгляд Аня была достаточно крупной, чтобы уместить на себе и ее и Славия, но понимала, что если откроет рот, то собьет дыхание и до леса точно не добежит.
   Аня парила над ними, с помощью огня расчищая дорогу от упырей и сжигая кусты, камыш и прочие колючки. Лисса машинально отметила, что быть она сухой, а не мокрой с ног до головы, гореть ей как вон та березка, чьи листья почернели, а веточки скручивались, превращаясь в сизый пепел, разносимый ветром гонимым, взмахами огромных крыльев.
   Неожиданно земля под ногами стала тверже, лес стеной встал на пути и они со Славием на всей скорости врезались в эту стену, раздирая подлесок и кусты, устремились в самую чащу. Дракон взмыл вверх, заходя на новый круг над болотом, чтобы дать последний залп огня.
   Так их Анька, жечь гадов. Со стороны болота послышались затихающие предсмертные крики, и внезапно все стихло. Осталось только хлопанье гигантских крыльев дракона, шелест крон над головой и громко бухающее в висках сердце.
   Дыхание со свистом вырывалось из легких, обжигая горло. Сосны мелькали перед глазами, калейдоскопом сменяя друг друга. Славий пер на пролом с прежней скоростью, словно это не он только что пробежал марафон с препятствиями по болту. И ее тащил за собой дальше в лес, пока силы не покинули ее. Лисса споткнулась и рухнула на колени, чуть не вывихнув себе плечо. Славий так и не отпустил ее руку. Остановился, только почувствовав, что она упала и волочится за ним, дрыгая ногами.
   - Я больше не могу. - Свистящим шепотом выдохнула она, не имея сил встать с земли. Грудь горела огнем, ноги дрожали, отказываясь повиноваться. Бок пульсировал нестерпимой болью, словно туда пырнули ножом. Но Славия это не волновало.
   - Вставай, болото слишком близко. Или хочешь пойти на корм упырям? - Не слишком ласково мужчина вздернул ее на ноги, и пока она опять не рухнула, поволок за собой, правда уже не так быстро.
   Чем дальше они уходили от болота, тем более дремучим становился лес. Деревья превратились в настоящие исполины, полностью скрыв небо и тот немногий свет, что пробивался сквозь тучи. То и дело приходилось перебираться через валежины покрытые мхом и заросшие пышными папоротниками. Или обходить заросли крапивы, через которые Лисса отказывалась пробираться напрямик.
   Вообще все было не так плохо, если бы она не устала как собака и не изнывала от боли в исцарапанном теле, мечтая об одном, упасть и умереть на месте. Поэтому лес промелькнул как калейдоскоп картинок. Усталое сознание лишь выхватывало отдельные куски из общей картины. Мрачные сосны перемежались раскидистыми дубами. И тогда под ногами настил из опавшей пожелтевшей хвои сменялся зеленой травой, холодящей босые ступни. Мелькнула светлая березовая роща и ясная поляна за ней, покрытая цветами, но Славий прошел мимо, с каждым шагом все дальше уводя ее от болота. Вскоре они вышли на просторный луг, и Лисса задохнулась от восхищения. Вдохнув полной грудью медовый пьянящий аромат цветущего разнотравья, она упала лицом в траву, распугав всех бабочек.
   - Если хочешь идти дальше, тебе придется меня нести. - Сил подняться уже не было. Их не было даже на то чтобы повернуть голову и посмотреть, чем занят мужчина.
   Славий сел рядом с ней, и выпустив из рук меч, который так и не успел убрать за спину, взялся вытирать его пучками травы от зеленой слизи.
   - Дракону в лесу нас не найти, а здесь мы как на ладони и Аня не пролетит мимо. Подождем ее и пойдем дальше. До ночи надо уйти как можно дальше от болота.
   Лисса ничуть не сомневалась, что Аня скоро явится. Действительно луг был настолько большим, что даже в своей драконьей ипостаси ей будет легко садиться. А умница все-таки Славий. Не только о ней заботится, но и об Анюте. Тут мужской кулак пихнул ее в бок, заставив вздрогнуть и отвлечься от созерцания муравья, несущего на спине гусеницу и поднять взгляд на воеводу.
   - Помоги кольчугу снять, мне самому не управиться.
   Лисса села, подтянув под себя ноги, и только сейчас поняла, что не только ей досталось. Кольчуга на спине мужчины была порвана в нескольких местах, словно ее вскрывали ножницами по металлу. Отдельные кольца впились под кожу и при попытке снять кольчугу, вырвутся вместе с кусками мяса. Ей вдруг резко поплохело. Даже когда у нее брали кровь из пальца, она умудрялась хлопнуться в обморок, на потеху всем медсестрам, вынужденным приводить ее в чувство с помощью нашатыря. А тут целая спина, покрытая ранами с рваными краями, заполненными черными сгустками начавшей запекаться крови.
   Она не могла сказать, что за сутки знакомства, успела изучить Славия. Они даже не разговаривали толком, так перебросились парой слов. Но что-то ей подсказывало, если бы он мог справиться сам, не стал бы просить о помощи. Плюс к этому дважды спасенная им на болоте жизнь и Лисса не посмела смалодушничать и отказаться.
   - Только, пожалуйста, не шевелись.
   Сглотнув тошнотворный ком, подкативший к горлу, она с силой сжала зубы, и дыша ртом, чтобы от запаха крови не стошнило, взялась дрожащими пальцами вынимать из тела мужчины впившееся в него железо. Чувствовала она себя при этом чуть ли не Джеком Потрошителем. Хорошо Славий внял ее предупреждению и сидел неподвижно, замерев как каменное изваяние. Не вздрагивая даже тогда, когда ей ничего не оставалось кроме как дернуть кольцо, прорывая кожу. По-другому его было не изъять.
   - Надо промыть раны. - Она решила не молчать, чтобы отвлечь мысли от того, что делали руки. - Как думаешь, здесь есть поблизости ручей?
   - Закончишь, пойдем, поищем.
   - Бог мой, он еще и идти куда-то собрался. Да на тебе места живого нет.
   - Царапины ерунда. - Славий оглянулся, чтобы ободряюще ей улыбнуться. - Только надо промыть иначе шрамы останутся... Эй, девушка, не падай в обморок.
   Лисса сморгнула, начавшую застилась сознанье, пелену. И встретившись взглядом с серыми глазами мужчины, вспыхнула от злости. Что за чурбан бесчувственный. Как можно быть таким беспечным. Да наверняка, к завтрашнему утру, вся спина воспалится, сколько грязи с болота попало в открытые раны. А ему шрамы, видите ли, останутся.
   - Все, можешь снять.
   Лисса не стала ждать, пока воевода снимет кольчугу. Если она увидит, как он дерет ей себе спину, точно в обморок упадет. А так запах трав, пока она шла по лугу, лаская ладонями колышущееся цветущее море, помог ей успокоиться, и посмотреть на ситуацию совершенно по-другому.
   Какое ей собственно дело до чувств Славия. Нравится ему разыгрывать из себя терминатора, нечувствительного к боли, флаг руки и скипидар в клизму. Тут она не выдержала и хихикнула. Воевода вдруг представился ей эдаким, богатырем былинным, способным ударом кулака разрушить гору, как он разломал шкаф у них в общаге, и одним глотком выпить море. Что за чушь. Обычный мужчина, боящийся сыграть труса перед девчонкой.
   А что это он там делает? Лисса повернула обратно и, подойдя к Славию, застала его за непростым делом. Укоротив свои штаны до колена, наподобие бриджей, воевода пытался достать себе за спину и обрывками ткани стереть с нее кровь.
   - Совсем рехнулся? - Лисса отобрала у него грязнючие тряпки. - Заражение крови захотелось получить? Давай, вставай, пошли ручей искать иначе сдохнешь тут без антибиотиков и пенициллина.
   - Какая суровая дивчина. - Славий косо посмотрел на нее снизу вверх, но не стал спорить. Поднялся, и как миленький пошел следом за ней к кромке леса.
   - Ой, - спохватилась Лисса. - А если Аня пролетит мимо, а нас нет? Где мы ее потом искать будем?
   - Хм. - Хмыкнул Славий, и, отломав от ближайшего дерева большую ветку, Лисса с ужасом заметила, как раны на его спине от предпринятых усилий опять открылись, и заковылял обратно.
   Она за ним, готовая в случае чего поддержать, если он рухнет. Хотя реально не представляла, как удержит такую махину. Росту в мужчине было два метра с лишним, и веса килограмм сто двадцать, причем ни капли жира одни стальные мышцы на стройном поджаром теле, да-да, пощупала она его немножко, пока выковыривала из спины кольчугу, не смогла отказать себе в удовольствии исследовать столь удивительный экземпляр гомосапиенса. На Земле такие вымерли одновременно с динозаврами и больше не возрождались, несмотря на все стероидные добавки культуристов.
   Славий тем временем, вернулся к месту, где бросил свою кольчугу, натянул ее на палку и воткнул посреди поля как огородное пугало.
   - По запаху прилетит или блеск заметит. - И заковылял обратно к лесу, скрывшись в его чаще, а Лисса так и осталась стоять посреди луга, глядя на монумент человеческой глупости.
   Догнав Славия, стукнула мужчину по плечу.
   - Совсем сдурел? На запах крови из леса дикое зверье примчится. Будет им обед. С твоей спиной-то.
   Славий улыбнулся, ничуть на нее не обидевшись. Еще бы. Для него ее удар легче комариного укуса, а учитывая, что ему приходится терпеть боль в спине, то мог вообще его не заметить.
   - Не... будет обед для Ани. Змии, они много жрут. Хорошо не часто, а то бы все стада повывели. Вот бы медведь из дубравы вышел. Глядишь, и нам бы жареного мяса перепало.
   Лисса поперхнулась еловой иголкой, которой пыталась зажевать голод. До сих пор вопрос питания крылатых змиев как-то не возникал. Им с Анькой вполне хватало сковородки жареной картошки с салом на три дня. Эх... где она та картошка, да еще с салом...
   Но вместо вожделенного шкварчащего полупрозрачного сала на сковородке, представилась картинка, как медведь обнюхивает кольчугу, траву, заляпанную кровью, мечтая поживиться глупыми людишками, ну а если не людоед, то прогнать их со своей территории, а тут Аня с неба дых огнем... вот и сжарился мишка. От мысли о еде, пуще того о жареном мясе, причем натуральном (угу вместе со шкурой, нечищеными зубами и серными пробками в ушах) без всяких ускорителей роста и вколотых гормонов раздувающих его словно дрожжи, рот сам собой наполнился слюной, а желудок издал голодный рык. Ему вторил рев в животе мужчины. Лисса окинула взглядом его фигуру, мысленно перевела вес в количество ежесуточно потребляемых калорий и поняла, что одного медведя на завтрак будет мало. Этот лось сам съест половину. Вторую Аня, а ей как всегда достанутся рожки, так Лисса не тупи, у медведей нет рогов, только уши. Угу а тебе достанется язык... тоже нечищеный. Фееее.
   - Только вряд ли. - Продолжал рассуждать Славий, делая вид, что не замечает ее взглядов. - Присутствие змия разгонит всех хищников, и вместе с ними дичь на десяток миль вокруг. Так что будем голодать долго и со вкусом.
   Лисса мысленно помахала улепетывающему, от страха быть съеденным Анькой, мишке и философски изрекла, стараясь не показать своего разочарованья.
   - Зато можно ночью спать спокойно, никто не нападет.
   - Это точно. - Славий выдохнул с таким чувством, что Лисса невольно улыбнулась. Похоже, он тоже успел мысленно вонзить зубы в сочный кусок жареного мяса, и так же мысленно попрощаться с ним как это сделала она. - О, вот и ручей нашелся.
   - Где? - Лисса завертела головой по сторонам и смогла увидеть блестящую ленту воды, на дне оврага только когда Славий скатился по склону вниз и плюхнулся поперек течения, тут же образовав мутную запруду.
   - Спускайся осторожно, склон скользкий. - Предупредили ее, но поздно.
   Пятки поскользнулись на глинистом склоне и Лисса с воплем упав на попу, поехала вниз, со всего маху влетев в начавшего вставать Славия, повалив его обратно.
   Из горла мужчины вырвался сдавленный рык.
   - Понятно, почему Кощей от тебя смылся. Понял, что с такой женой своей смертью не умрет вот и спихнул Ваньке, а тот дурак и рад радехонек.
   - Знаешь что! - Возмутилась Лисса, чувствуя, как от ледяной воды занемели ноги, почему-то оказавшиеся поперек колен мужчины.
   - Что? - Русая бровь насмешливо взметнулась, Славий с интересом ждал, что она скажет.
   - Ничего. - Буркнула Лисса, делая попытку встать, при этом, не сверкнув голым задом. То-то потеха будет.
   Мужчина заметил причину ее неуклюжести, мигом присмирел и, залившись краской по самые уши, отвернулся.
   - Прости, я не хотел, просто и так больно, а тут еще ты... словно нарочно, честное слово.
   Вот теперь он добился своего. Лисса почувствовала себя по-настоящему виноватой.
   - Давай, садись так, чтобы вода натекала на спину, а я помою, сам ты только хуже сделаешь.
   Славий сел, вытянув ноги по течению, и блаженно закрыл глаза, когда ледяная вода окатила спину, уняв боль.
   Лисса тщательно вымыла руки, оттирая их травой от въевшейся болотной грязи. Прополоскала куски штанин, пока они не стали чистыми, и пересев Славию за спину взялась аккуратными движениями, чтобы лишний раз не теребить раны, смывать с них грязь и запекшуюся кровь, пока из порезов не потекла чистая и алая. Она в какой-то передаче видела, что так надо делать, чтобы не дать грязи и микробам попасть внутрь. Отсутствие лекарств и в пределах видимости людского поселения, где можно раздобыть что-нибудь из народных средств не оставляли особых надежд на то, что Славий завтра будет здоров. О том, сколько микробов попадает в раны вместе с водой, она тоже старалась не думать, уповая на то, что в таком холоде они не водятся.
   Мужчина тяжело дышал, с силой сжав челюсти. На этот раз он не прикидывался, что ему все равно. Боль, наверное, была адская и Лисса постаралась быстрей закончить, наложив на спину опять промытые тряпки как компрессы.
   - Постарайся их не скинуть, пока не выберешься из оврага. Да и потом. Мало ли какую заразу разносят на лапах мухи.
   Славий облегченно выдохнул, поняв, что экзекуция осталась позади. И, не делая резких движений, выбрался из ручья на берег. Встал на колени, плеснул на лицо, зачерпывая пригоршнями воду, поливал голову, смывая с волос остатки болотной тины и зеленой слизи, залепившей волосы, когда он рубал кикимор. Еще раз сполоснул лицо, огладил русую бороду. И взялся мыть руки, грудь и очищать оставшиеся после обрезания штаны от въевшейся в них грязи, старательно делая вид, что не замечает Лиссу.
   Она же стуча зубами от холода, не спешила покидать ручей, боясь, что Славий увидит слишком много из ее и так практически голого тела. Одно дело плевать на приличия, когда тебя вот-вот съедят и совсем другое, когда они вдвоем в лесу, где ситуация так и навевает на определенные мысли. Вообще-то Лисса не думала, что ей стоит всерьез опасаться Славия. Не тот он мужчина чтобы взять женщину силой. Но мало ли что... и на помощь позвать некого. Разве что медведя... Или Змия...
   - Ой, а что вы тут делаете? - Грязное Анькино личико появилось над оврагом и тут же сморщилось. - Фууу сколько крови.
   - Аня осторожно...
   - Берегись...
   Одновременно вскрикнули Лисса с воеводой, но Аня уже катилась вниз по проторенной дорожке, истошно визжа от испуга. Плюх в ручей заглушил визг, исторгнув из горла подруги истошный вопль.
   - Ледяная, с...
   Славий скривился. И только сейчас заметил, что девушка, в отличие от хоть немного одетой Лиссы, совершенно обнажена. Видимо потеряла свои джинсы и футболку, а так же трусики и лифчик, когда экстренно отрастила крылья.
   - Вы тут... это...того... отмывайтесь, а я пойду. - Заикаясь, пробормотал он, краснея пуще вареного рака. И пулей вылетел с оврага, заставив подруг изумленно переглянуться и звонко захохотать.
   - Ты чего сидишь тут мокнешь? - Удивилась Аня, отодвигаясь от посиневшей от холода подруги. Ну, да, она тоже в нее врезалась как до этого Лисса в Славия. Видимо тут у всех одна дорога.
   - Ч...ч...чес..сть блю...д..ду. - Стуча зубами от холода, Лисса кое-как разогнула тело и, выбравшись из воды села на ветку, упавшую поперек ручья, превратившуюся в подобие скамейки. Только сидеть на ней было не очень удобно, из-за жесткой коры, и множества сучков. Для того, у кого зад голый, это представляло определенное неудобство.
   - О...о... это нужно. Только ты у нас со всего курса умудрилась остаться девственницей. - Хихикнула Анюта, от души плескаясь в воде, при этом, ничуть не смущаясь. Они и раньше вместе в бане мылись, а кроме них здесь больше никого не было. Только Лисса подозревала, что подругу и воевода бы смутил. В отличие от нее Аня особой стыдливостью не страдала, за что ее любили все мальчишки. Особенно когда она одевала вызывающе обтягивающие брюки, топы, которые лифчики или короткие юбки из-под которых порой выглядывали полукружия ягодиц.
   - Причем тут это? Просто Славий мне посторонний. Даже не друг, если на то пошло. Так случайно свалившийся на нашу голову мужчина. - Лисса постаралась, чтобы Аня за ее словами, как она наделялась прозвучавшими достаточно равнодушно, не заметила отчаянного смущения. Наличие девственности было для нее больной темой. Не то чтобы она нарочно пыталась ее сохранить. Попыток покончить с ней было много. Но все никак не могла решиться, ни с одним из тех парней, которые ей это предлагали. Те же, кто имел несчастье, нравится ей, влюблялись в лучшую подругу, стоило им ее хоть раз увидеть. Причем Аня никак их к этому не провоцировала, проявляя лояльность Лиссе.
   - Не бери в голову. - Аня махнула рукой, бесшабашно отметая проблемы. - Со Славием ты быстро подружишься, он классный парень, вот увидишь.
   - Ань, а сколько тебе лет? - Вдруг ни с того ни с сего спросила Лисса. И поспешила уточнить, чтобы ее вопрос не посчитали праздным любопытством. - Я ведь правильно поняла, что вы с Ваней и Славием давно знакомы?
   - Хм... - Аня уже почти закончила мыться и теперь сидя на траве, оттирала пятки, и вычищала грязь из-под ногтей. - Видишь ли, в этом мире люди живут несколько дольше, в среднем лет триста. Ну а если у кого открывается дар, необязательно магический, то и до тысячи живут.
   - Ого. - Лисса по-новому посмотрела на подругу. - А тебе сколько? Ты хоть мне в бабушки не годишься?
   - Гожусь. - Совершенно серьезно ответила Анюта, вставая и взбираясь по склону оврага. Помогла выбраться забуксовавшей Лиссе. И только тогда смогла посмотреть ей в глаза. - Мне сто восемь лет, Василиса, двадцать из которых мы с братом прожили в твоем мире.
   И не успела Лисса удивиться, как подружка сменила тему.
   - А что это за пугало вы соорудили? Я чуть не умерла со смеха, когда увидела. Ворон пугать вздумали?
   - Нет, Змия приманивали. Вернее одну Змиючку. - Улыбнулась Лисса. Правильно хорошего понемножку. Еще пара тройка таких вот откровений и можно идти сдаваться в местную психушку.
   Пока шли лесом, Лисса срывала ветки папоротника и взялась сплетать их вместе и только когда обернула вокруг подруги получившуюся плетенку, Аня поняла, что для нее соорудили подобие платья.
   - Ой, Лисска, что бы я без тебя делала.
   - То же что и всегда. - Расхохоталась Лисса, закрепляя с помощью травинок импровизированную одежку на плечах подруги. - Соблазняла всех мужчин подряд.
   Аня осмотрела свой наряд, в виде цилиндра опоясывающего тело от подмышек до колен и вместе с Лиссой покатилась со смеху.
   - В таком виде только лешего соблазнять или другую нечисть. - Отсмеявшись, проговорила Аня. - Но мне нравится. Жаль что завянет.
   - Ничего я тебе новый сплету еще лучше. - Лисса схватила подругу и потащила прочь из леса.
   Небо над их головами развиднелось и ей хотелось поваляться в траве на солнышке. Все-таки она здорово замерзла ночью под дождем, а тут еще вынужденное купание в ледяном ручье приключилось.
  
   Глава 5
  
   - Ань, он, что смылся? - Лисса обвела недоуменным взором луг, ища воеводу, но он, словно сквозь землю провалился.
   Аня, распластавшись на траве, обновляла загар, используя вместо ультрафиолета в солярии, ласковое солнце.
   - Брось, Лисска. Никуда он не денется. Ему же за тебя ответ перед царевичем держать. Прогуляется по лесу, и вернется. Может, дичь какую словит, а то есть охотаааааа. - Девушка с подвыванием зевнула, едва успев прикрыть рот ладошкой, и закрыла глаза с явным намерением поспать.
   Лиссе вспомнился виртуальный жареный медведь, и она тяжело вздохнула. Есть действительно хотелось и даже очень. Но все равно странно. Куда может деться раненый человек?
   - Ань, а если ему плохо станет. Ты бы видела, во что эти твари превратили его спину. На ней живого места нет.
   - Лисс, тебе делать нечего кроме как стенать? - Аня приподняла голову со сложенных рук и выгнулась в спине, чтобы глянуть на подругу. - Вернется Славий, никуда не денется. Что до его ранений, так если сразу не свалился, то и дальше с ним ничего не будет. У него, дар воина. Иначе не взяли бы в царскую дружину. И если он в свои годы сумел дослужиться до воеводиного чина, то какие-то порезы для него залечить на два чиха. Может он этим сейчас и занимается. Регенерация, знаешь ли, не очень приятная штука, как по ощущениям, так и по виду. Лучше ложись, позагораем, а то белая как немочь, выйдем из лесу, народ запугаешь. Подумают, мертвячку за собой веду.
   Лисса улыбнулась. Аню понесло. Сколько лет молчать о принадлежности к другому миру, а тут можно сказать сам бог велел просвещать неразумную. Что ж будем слушать. Все равно другой доступной информации пока нет, так что надо использовать редкие откровения подружки.
   Но на этом Анины откровения закончились, и девушка попросту уснула. Лисса подумала, подумала и решила последовать ее примеру. Все равно до возвращения Славия заняться нечем. Стянув изрядно потрепанную воеводину рубашку, и разложив на траве сушиться, она растянулась рядом с подружкой.
   Аня не права, после ежегодных добровольно принудительных работ, когда колхозники помогают студентам собирать урожай, спина у нее как раз и загорела в точности по очертаниям купальника. Так что Лисса легла лицом к солнцу, закрыв глаза локтем, чтобы не слепило.
   - Ань...
   - Уууу - Взвыла подруга.
   - Не мычи. Вдруг Славий вернется, а мы тут нудизм устроили?
   - И не увидит для себя ничего нового. - Огрызнулась Анька и тут же жалобно заканючила. - Лисска, имей совесть дай поспать.
   Лисса еще не забыла, что такое совесть и где ее хранят. Потому вытащила старушку из закромов души, стряхнула с нее пыль и заставила трудиться, то бишь замолчала и тоже вроде как вздремнула. Но не тут-то было. То жук пролетит над самым ухом, сгоняя дрему, то кузнечик запрыгнет на голый живот, вызвав щекотку. То цепочка муравьев не нашла ничего лучше как сократить себе путь по добыванию еды прямиком через ее ногу. Еще и трава вздумала колоться и солнце слишком жаркое. В общем, поерзав, помахав руками и попинав вредных насекомых, Лисса поняла, что романтика живой природы не для нее и села, только для того чтобы опять рухнуть в высокую траву, начисто забыв про давешние неудобства.
   В ста шагах от них, из-под сени леса вышли местные аборигены и громко переговариваясь, стали выстраиваться цепью. Траву кость будут, поняла Лисса глядя, как мужики, взявшись за косы, сделали первый взмах.
   Вжик. И над лугом, разморенным солнцем поплыл ни с чем несравнимый аромат скошенной травы.
   Приплыли. И как теперь одеться, если из травы носа не высунуть. Только ползком к лесу в другую сторону, пока не заметили.
   - Пс... - Лисса ткнула подругу пальцем в бок.
   - Митяй.... - Голос одного из мужиков разнесся над лугом. - Давай не отставай, а то в самую жару один работать будешь.
   - Анька да проснись же, пора делать ноги.
   - Ничего батя, я догоню, смотрите сами не захекайтесь раньше срока, а то неизвестно кто первым будет.
   Над лугом пронесся дружный мужицкий хохот.
   - Хавроний, мало ты драл Митьку, смотри-ка, грубит отцу.
   - Не, мы с ним еще в дома поспорили...
   - Аня! - Лисса, затрясла подругу, но та, разомлев на солнце, слабо трепыхалась, и просыпаться отказывалась категорически, а мужики, рассуждая, сколько накосят сена, да управятся ли за день или придется еще раз прийти, подходили все ближе.
   Лисса ударилась в панику. Что делать-то? Что делать? Мамочка. А косы свистят все ближе. Уже травой во всю пахнет... да так вкусно, аж голова кружится так и хочется куснуть. Вот бы стать коровой или на худой конец кобылой, сразу бы вопрос конспирации и пропитания отпал.
   Правду говорят, бойся желать чего-либо, ты можешь это получить. Не успела Лисса проглотить набежавшую слюну, как над головой бахнуло, ухнуло, в небе громыхнуло, и она обнаружила себя стоящей на четырех ногах, причем все четыре покрыты бурой шерстью и кончаются раздвоенными копытами.
   - Мууууу ?!
   Анька, услышав истошное мычанье над самым ухом, не успев до конца проснуться, вскочила от испуга и, вылупив глаза, понеслась по лугу, бешено мыча и хлеща себя хвостом по рябому боку.
   Мужики, увидав такое чудо, побросали косы и со спринтерской скоростью рванули к лесу, как тетерева попрыгав на деревья, причем на самые высокие ветки.
   "Анька, стой, это ведь я Лисска" - Кричала вслед подруге Василиса, мчась за ней в попытке обогнать и остановить. Но из горла вырывалось только муканье, причем такое, что любой, кто его слышал, сразу понимал, у коровы бешенство в последней стадии.
   Аня видимо тоже так решила, а так как спросонья еще не осознала себя коровой, то продолжала нарезать круги по лугу, удирая от дурной скотины, решившей ее, во что бы то ни стало, затоптать.
   "Лисса, Славий! Помогите!" Вопила она пуще Лисски, до бледности пугая мужиков, когда с ревом пробегала под деревьями, на которых они сидели.
   - Бесы я тебе говорю.
   - Ох, ты ж, никак с болота повылезли.
   - Не будет нам теперь житья.
   - Мужики, а что это такое торчит посреди поля?
   - Все братцы, конец чесной жизни. Это происки колдуна вызвавшего рогатых бесов.
   Это они о чем?
   Лисса поняв, что по-хорошему Аню не догнать. Испуг страшный допинг, особенно в целях придания дополнительной силы, решила пойти от противного. Остановиться и подождать пока подруга сама прискачет ей навстречу. Потому и услышала разговоры мужиков, а, проследив за их взглядами, поняла, что они тычут пальцем в штандарт с кольчугой.
   Темнота. Да разве ж это колдовство? Колдовство у них под носом стоит, мычит и бьет копытом.
   И тут Аня, завершив круг по лугу, доскакала до нее. Увидела, что напугавший ее монстр обычная корова, успокоилась, подошла ближе принюхалась. Лисса улыбнулась... Глазки буренки, которая Анюта, закатились, и она хлопнулась в обморок, вмиг распознав в ней лучшую подругу.
   - Муууу... - На больше Лисса оказалась не способна. Не умеют коровы смеяться и все тут.
   От вида лежащей на спине коровы с задранными вверх копытами, мужики заржали и попадали с веток как спелые груши.
   - Бать, какие бесы, обычные телки. Наверно от стада отбились.
   Лисса скосила глаз на умного мальчишку. Пацан лет пятнадцати, по голосу тот самый Митяй, поспоривший с отцом, кто больше накосит сена.
   Сено?
   СЕНО!
   Хрум хрум ... Лисса как голодающий Поволжья принялась лопать траву, на коровий вкус оказавшуюся просто изумительной, мягкой, сочной, сладкой (вот бы никогда не подумала, а ну бабочка кыш отсюда, это мой цветочек). Хрясь себя хвостом по боку, чтобы отогнать вредное насекомое, покусившееся на ее попу. Да только сама шарахнулась от испуга. Надо же к коровьему телу, оказывается, прилагаются коровьи инстинкты. Как она, будучи жабой мух не наелась? Вот был бы финиш.
   - Тише, тише, не бойся, ничего с тобой не будет. - Мальчишка, пока другие мужики приводили в чувство Аню и ставили ошалевшую девушку на ноги, огладил Лиссе бока, провел мозолистой рукой по лбу, заглянул в глаза. - Хорошая девочка, ты, чья будешь?
   - Муууу (дурак) - Промычала Лисса. Неужели он действительно надеется, что корова ему как на духу выложит имя, фамилию и адрес по прописке?
   "Дура, он тебя успокоить пытается"
   О, это Анька очухалась. Лисса посмотрела на подругу и тут же скаканула назад, напоровшись на взгляд полный бешенства и обещания самой страшной кары, какая есть на свете.
   "Ты не могла ни в кого приличного нас превратить? Обязательно было в корову?"
   "Причем тут я? Ну, подумала, ну захотелось, кто же знал что получится?"
   "Кто бы знал? Не думала что, получится?"
   Аня, яростно мыча, нагнула голову, выставив вперед рога и наступая на нее, теснила к лесу, пока Лисса не уперлась задом в терновый куст и больно уколовшись, остановилась.
   "А то, что у тебя дар магический без обучения будет стихийно проявляться, ты об этом не подумала? Захотелось ей, видите ли, травки пожевать, тьфу на тебя Лисска, баламутка"
   - Держите их, а ну бодаться начнут.
   Мужики повисли на рогах у насуплено глядящих друг на друга подружек и еле растащили их по сторонам.
   - Так-то лучше. Митька, а ну подай веревку, ща мы их повяжем, и домой сведем. Пусть староста разбирается. Ну а если никто не объявится за находкой себе и заберем. Они еще не телые, сведем с моим быком. Телята крепкие будут, ишь какие справные коровки.
   "Чего?"
   "Чего?"
   Взревели они на пару с Анькой. Какой бык? Нашли тут производительниц телят.
   - Мужики, почто скотинку мою забижаете?
   Лисса вздрогнула, услышав голос Славия. Когда прийти успел?
   Э...ум...а... а это он? Она во все глаза рассматривала мужчину. По виду на Славия похож. Только ниже ростом, уже в плечах шире в талии. Борода до пупа. И лет под пятьдесят, если не больше. Но все еще видна воинская стать. Ни дать ни взять отставной дружинник, за выслугу лет, отправленный на пенсию.
   "Ань, что с ним случилось?"
   "А что случилось?" Не поняла подруга.
   "Ты на Славия смотри. Он же постарел на тридцать лет. Как так?"
   "Ах это. Помнишь, я тебе про дар воина говорила. Способность изменять внешность одна его грань. В зависимости от силы дара воин может в экстремальных условиях, идя в разведку, до неузнаваемости измениться себя вплоть до строения носа, челюсти, зубов и всего скелета. Я уже не говорю о смене возраста, цвета глаз волос и кожи"
   Пока они мысленно болтали, Славий подошел к палке, снял с нее кольчугу и, перекинув через плечо, словно тряпку, неспешно поравнялся с мужиками.
   - Мы эт, того. - Замямлил Хавроний, косясь на рукоять меча, выглядывающую из-за спины мужчины.
   - Вы б не пугали животинок. А ну взбесятся, как я их потом продавать буду.
   Лисса вытаращила глаза. Что он несет? Какой продать, а ну иди сюда коровий владелец несчастный. Она чуть не ринулась бодать мужчину, но вовремя получила от Аньки пинка копытом и осталась стоять на месте.
   "Стой, где стоишь" Мукнула на нее подружка. "Деньги лишними не будут, а ты лучше думай, как расколдовывать нас будешь"
   Упс. Об этом она как раз и не подумала.
   "Ань, а если у меня не получится обратно? Что делать будем?"
   Аня состроила ей такую зверскую рожу, что Лисса поняла, лучше пусть получится, иначе хуже будет.
   Славий тем временем наплел мужикам вранья с три короба про то, как он весь из себя дружинник и что с того, что в руках уже не та сила, чтобы меч держать? Он бы попросил кузнеца перековать и сделать его полегче, да последний господин на кого он работал вместо денег коровами расплатился.
   - Мужики не хотите их купить? А то деньги во как нужны. - Обратился Славий к Хавронию, смекнув кто тут старший.
   Другие мужики не лезли в разговор, наблюдая за ними со стороны, а чтобы не стоять без дела точили косы, жутко отвлекая Лиссу от подслушивания, постоянными чирканьями точила по металлу.
   - От чего не купить. - Почесал затылок Хавроний, поглядывая на коровок. - По три златеня за каждую.
   - Побойся бога. - Возмутился Славий, как будто с него сняли последнюю рубашку и теперь снимают сапоги. - По пять златеней, и ваш кузнец починит мне кольчугу.
   - Четыре, больше не дам. Мы далеко от других селений, будь неладно это болото. Раньше оно таким не было. А теперь с каждым годом все больше земли под воду уходит. Глядишь, и нам скоро придется с нажитого места сниматься и дальше в лес уходить, чтобы не утопнуть. От того и на ярмарки не каждый год ездим. Да и кузнеца тебе лучше другого поискать. Наш только косы точит, да коня подкует, если нужно, а по оружию и кольчугам он не мастер. Зато одежку тебе справим. У меня жена, знаш какая мастерица.
   Славий с умным видом кивал, довольно улыбался, словно мужик угадал все его тайные желания, и они ударили по рукам довольные друг другом.
   - Бать я их домой сведу. То-то мамка обрадуется.
   Словно из-под земли рядом с Лиссой вырос Митька и, подпрыгивая от радости, принялся вязать ей на шею веревку. Другой конец повязал на шею Ане и поволок обеих в лес.
   - Муууу! - Лисса оглянулась, на Славия, пока ее не увели, но воевода к тому времени свалил свои воинские пожитки под кустом у кромки леса и взялся за косу, оставленную Митяем.
   - Раз пацана отослали, я за него буду, ночлег и ужин отработаю, ты как Хавроний, принимаешь замену?
   Хавроний от радости такой, что и скотинку приобрел, и завтра не надо будет на луг возвращаться, радостно закивал соглашаясь. Славий хоть и военный, но мужик сильный втрое больше сына накосит, вот повезло-то. А еды для хорошего человека не жалко, тем более, оставшись ночевать в деревне, он будет вынужден утром по дворам скупать все необходимое для дальнего пути. Видно же, человек нездешний и надолго не задержится. Вот деньги обратно и вернутся.
   Лисса видела все это крупными буквами написанное на довольном лице ушлого мужика. Славий тоже это понимал, как и остальные, уже придумывающие, что полезного продать, чтобы златени Хаврония прикарманить. Один вопрос, а как же я?
   "Анька, я не поняла. Мы что? Крайние оказались?"
   "Выходит так. Главное чтобы деревенские не узнали, как их надуть собираются, а то живо насадят нас на вилы. Так что прикидываемся приличными телками и не мычим, пока Славий не явится"
   А я что? Я ничего? Лисса и не думала возмущаться. Тем более она понятия не имела, как обратно расколдовываться. С ее везением получится как в той песне Аллы Пугачевой. Вместо девушки розовая коза в полоску, у которой из пятой точки торчит рогатая нога. Бр...р...р привидится же такое тьфу, тьфу чтобы мимо пролетело, а то Аня ее точно убьет, притопит на болоте и скажет что так и было.
   - Пошла, пошла милая.
   Уй! Больно! Лисса лягнула копытом и только потом оглянулась посмотреть на мальчишку вздумавшего огреть ее хворостиной. Не ну что за наглость. Можно подумать у нее зад казенный, даром что коровий.
   Мальчишка ловко увернулся, обежал кругом и потянул за веревку.
   - Пошли, пошли, чего встали.
   Они с Аней и пошли. А что делать? Такова коровья доля. Прикинувшись, что совершенно не понимают человеческой речи, она нагло игнорировали попытки подростка заставить их идти быстрее и останавливались через каждые десять шагов, чтобы полакомиться кустами малины вместе с листьями, ягодами и ветками в придачу.
   Митька, поняв, что быстрее они идти не будут, сдался и стал вместе с ними объедать малину.
   - А что? Домой приду, мамка приставит к другой работе. - Бубнил он с набитым ртом.
   Лисса скосила глаз, посмотреть на Митьку. Интересно он понимает, что говорит с коровами или это для него в порядке вещей разговаривать с домашней живностью? Видимо единственный ребенок в семье, раз ему поговорить не с кем.
   Самого мальчишку это ничуть не волновало. Аню тоже, так как она, найдя недалеко от тропы поляну с грибами, принялась их увлеченно лопать.
   "Они хоть не ядовитые?" Лисса с сомнением принюхалась. Для нее все грибы были одинаковые. Иначе чем в банке в магазине она их не видела. А, учитывая стоимость той банки, то и не пробовала. Стипендия она хоть и резиновая, но не до такой степени, а грибы для студента продукт не первой необходимости, есть вещи поважнее и посытнее. То же сало, например.
   "Подберезовики. Ум... вкусно"
   - Ух ты! Сколько их тут. Умница Рябушка, целую грибницу нашла.
   Митька, стянув рубашку, завязал в узел рукава и горло и принялся собирать грибы, складывая их в получившийся мешок.
   Аня на Рябушку только фыркнула. Лисса мысленно усмехнулась и вместе они в два счета съели-собрали все грибы.
   - Вот мама обрадуется. Пирогов напечет, а может на зиму насушит. - Мальчишка мечтательно прикрыл глаза, и Лисса сразу вспомнила полуголодное детство в детдоме. Помнится, ей тоже все время хотелось есть. Не оттого, что их плохо кормили, никто детей голодом не морил, просто еда была строго диетической, а то мало ли у кого какие аллергии. И все время хотелось чего-нибудь вкусненького, например тех же пирогов с грибами. Мням.
   Митька тем временем взвали на плечо рубаху с грибами и, продравшись через кусты, вышел обратно на тропу.
   Сытые они с Анькой мерно брели за ним через густой лес, пока тропка не окончилась тупиком, упиравшимся в густые заросли можжевельника и два ошкуренных деревянных столба с верху донизу покрытых затейливой резьбой.
   "Не нравится мне это" Аня подошла ближе посмотреть, и вдруг исчезла.
   - Мууууу!!
   "Аня!" Завопила Лисса от испуга.
   - Иди-иди, уже почти дома.
   И Митька, паршивец малолетний так огрел ее, что Лисса невольно влетела меж столбов...
   На миг в глазах померкло, а когда прояснилось, оказалось она стоит рядом с растерянно глядящей по сторонам Аней, прямо у колодца посреди деревни. А за их спинами два точно таких же столба, что были на дороге, только надписи на них другие.
   При их появлении два мужика вскинули луки с наложенными на них стрелами.
   - Стой, кто идет!
   - Это я Митька, дядя Сева, не узнали?
   Мальчишка вышел из переливающегося воздушного марева между столбами, улыбаясь во все зубы бдительным стражам.
   Узнав мальчишку, мужики с облегчением опустили луки, и подошли ближе.
   - Откуда коров привел?
   - Батя у вояки выторговал, он на наш луг забрел. Какой-то господин с ним скотиной расплатился, а зачем она ему в дальнюю дорогу? Вот и торганул. Золото оно всяко нужнее будет.
   - А где сам этот заброда?
   - Так на лугу остался, бате с покосом подсобить. Они вечером придут все вместе.
   - Хм. - Хмыкнул мужик соступил с дороги, давая пройти подростку.
   "Аня, что это было? Только не говори, что эти деревенские вот так запросто телепортируются через пол леса, чтобы траву косить"
   Лисса шла за мальчишкой, при этом, стараясь держаться поближе к Ане. Та же вертела головой по сторонам, пребывая в таком же недоумении, как и она.
   "Чтоб мне лопнуть, если я понимаю, что здесь происходит, но ты права Лисска, это стационарный телепорт. Я ведь еще на лугу удивилась, откуда там люди взялись, я пока вас с воздуха искала, на десятки верст вокруг не видела ни одной деревни. Это ты виновата"
   "Я?" Искренне удивилась Лисса.
   "Ты, ты. Кто ж еще. Не преврати ты нас в коров, я бы сразу сообразила, что что-то тут не чисто"
   Лисса решила промолчать, понимая, что этот случай будет ей икаться еще очень долго. Аня забывчивостью не страдала, и никогда не упускала случая помянуть былое, так что лучше помолчим и подумаем, как выпутываться будем. Ведь сбежать из хорошо охраняемого поселения будет не так просто, а в невесты к местному быку она не напрашивалась, так что лучше ей как Ане смотреть в оба да запоминать дорогу. Хотя, что тут запоминать. Вся деревня была построена по кругу. Пять домов по центру, с обнесенными плетенью фруктовыми садами. За ними еще дома с такими же обширными владеньями, разделенные между собой кольцами дорог. И две прямые дороги, пересекающиеся крест накрест в центре.
   "Как думаешь, деревня обнесена забором?"
   "Сто пудово"
   Подтвердила ее догадку Аня и Лисса приуныла. Надежда по-тихому смыться в лес, если не удастся себя расколдовать, помахала копытом и ускакала в неизвестном направлении. Теперь, чтобы не обзавестись теленочком уже в следующем году, придется постигать ускоренный курс местного колдовства методом научного тыка. В смысле, авось что-нибудь да наколдуем.
   Тем временем Митя привел их к чисто ошкуренному забору из гладких бревен, налег на огромные ворота, с натугой распахнул и загнал их на уютный двор возле трехэтажного деревянного дома.
   Услышав шум, на крыльцо вышла высокая стройная и удивительно красивая женщина. Так вот в кого пошел Митька. Те же соломенные волосы и тот же шальной взгляд, не утративший внутреннего света, присущего всем детям. С ясной улыбкой она взирала на сына, пытающегося поставить ворота на место одной рукой. Другой он продолжал удерживать мешок с грибами, а глазами при этом косил на Аню с Лиссой, следя, чтобы не убежали.
   - Оставь, отец потом закроет. - Женщина сбежала по ступеням, и ласково взъерошив нечесаную шевелюру сына, глянула на коров.
   Лисса застыла. До сих пор ей не доводилось встречать таких женщин. В том другом мире, откуда она пришла, они были тусклые и бесцветные по сравнению со столь яркой красотой. Неудивительно, что некоторым требовались тонны косметики, чтобы вернуть хотя бы часть блеска. Причем, если судить по внешним данным, в матери Митяя не было ничего необычного. И в то же время она отличалась от женщин Земли как яркая комета от тусклой пятнадцати ватной лампы, которую вкручивают в ночники, чтобы глаза не слепили.
   Интересно, а как бы я смотрелась рядом с ней, если бы была девушкой, а не коровой? Нет, лучше о таком не думать. Только теперь Лисса поняла, почему обладая более утонченной красотой, чем Аня, ей никогда не удавалось привлечь внимание понравившихся мужчин. Все они влюблялись в Аню. Причем это происходило раз за разом, пока она не уверилась в том, что из них двоих Аня красивая, а она умная. Оказывается, их тянуло не на внешность подруги, а на отголоски той силы, что ей удалось сохранить за двадцать лет жизни в ее мире.
   - Митя, кого ты к нам привел?
   Лисса вдруг осознала, что женщина рассматривает их с Анютой с не меньшим интересом, чем они ее.
   - Батя купил... - мальчишка пересказал матери ту же историю что стражникам у портала.
   Женщина слушала его внимательно, держа за плечо, при этом, не сводя с них глаз, от чего Лисса почувствовала себя очень и очень неуютно. Скосив глаза на Аню, она заметила, что подруга тоже нервничает. Переступает с ноги на ногу, мнется и словно ненароком отходит все дальше от матери Митяя, та же старательно делает вид, что не замечает странного поведения коровы.
   Дослушав рассказ сына, женщина еще раз улыбнулась.
   - Вот и ладно. Отведи их в хлев. А что ты с рубахой сотворил? Я же ее только вчера стирала.
   - Грибы собрал. - Мальчишка неуверенно протянул матери мешок с добычей, не зная чего ждать, похвалы или наказанья.
   - Молодец. За это освобождаешься от стирки.
   Мальчишка сразу заулыбался, передал матери мешок и потянул их с Анькой в хлев, обнаружившийся прямо за домом. Устроив в загоне, снял с них веревки, насыпал две охапки душистого сена, смотался за водой, наполнил корыто и, закрыв дверь на увесистый засов ушел в дом, помогать перебирать грибы к готовке.
   Аня минут пять тупо смотрела в дощатую стену, сквозь щели в которой проникали солнечные лучи, высвечивая полосы летающей в воздухе пыли. Лисса ждала, что она скажет, чувствуя, что не к добру такая задумчивость подруги.
   "Влипли мы Лисска, причем по-крупному"
   "Это я уже хвостом почувствовала. Видела, как она на нас смотрела? Думаешь, поняла, что мы не обычные коровы?"
   "Конечно" Аня глянула на нее и опять отвернулась, будто ей было стыдно перед ней. Да за что?
   "Аня?" Лисса переступила ближе и легонько боднула подругу, привлекая внимание. "Ничего сказать не хочешь?"
   "Думаю, она здешняя ведунья. И если порталы ее работа, то она очень, очень, очень сильная. Не чета мне. А вот плохо это или хорошо для нас, скоро узнаем"
   "Насколько скоро?"
   "Да прямо сейчас"
   Стукнул засов, створка огромной двери без скрипа распахнулась и в хлев вошла мать Митяя. Подошла к загону, минуту рассматривала их внимательными глазами, пока они с Анькой дыханье затаили, а потом улыбнулась.
   - И какая надобность была в телок превращаться?
   "Твоя работа, ты и отвечай" Злорадно мукнула Анюта, выпихивая ее вперед, для ведения переговоров.
   "Как? Я же не говорю по человечески, а она по коровьи?"
   "Как хочешь, так и объясняй, только помни, сердить столь сильную ведунью не рекомендуется категорически. Последствия могут быть самыми непредсказуемыми"
   Лиссе тут же вспомнился крылатый слон с торчащей из ушей экибаной из той же приснопамятной песни и она, изобразив на морде самое жалобное выражение обреченно мукнула, понимая, что пока не разколдуется разговора не получится.
   Женщина тем временем терпеливо ждала, с интересом наблюдая за их переглядываниями перемукиваниями, и тут до нее дошло.
   - Спонтанное превращение?
   - Му!
   Ура! Хоть кто-то умный повстречался. Лисса утвердительно закивала головой, подтверждая догадку ведуньи, та лишь шире улыбнулась. Взмахнула руками, сказала слово и все.
   Лисса и Аня, прикрытые лишь своими волосами стояли посреди хлева, удивленно тараща глаза на женщину, довольно потирающую руки.
   - И кто из вас одаренная? - Она перевела взгляд с Лиссы на Аню. - Ты колдунья?
   Аня кивнула.
   - Это у Лиссы от испуга произошел спонтанный выброс силы.
   Лисса сглотнула, когда ведунья окинула ее оценивающим взглядом, ну прямо как корову, кивнула каким-то своим мыслям и пошла к выходу.
   - Побудьте тут. Я одежду принесу.
   Она ушла, и Аня облегченно выдохнула, усевшись на солому.
   - Пока неплохо. Но Лисска, ты не представляешь, какая невероятная удача встретить в такой глуши столь одаренную волшебницу. Вряд ли деревенские понимают истинные масштабы ее силы.
   - Нам тоже помалкивать?
   - Конечно.
   Лисса поежилась. Без дебёлой коровьей шкуры было холодно. Да и неуютно стоять голой, вдруг кто придет? Тот же Митька, например? Хотя если их расколдовали, вряд ли мать пустит его в хлев.
   Вскоре женщина вернулась с ворохом грубой домотканой одежды.
   - Вот все что нужно.
   Аня первая стала одеваться. Лисса подражая ей во всем, надела нижнюю рубашку без рукавов, на тонких кружевных лямках. Поверх рубашки полагался сарафан из выбеленного льна, украшенный вышивкой по вороту и подолу. Присборенный под самой грудью он был не так уж широк, как Лисса представляла по детским сказкам. Ходить удобно, а вот бегать вряд ли, если только не сделать в нем разреза до самого бедра, но тогда придется рвать и рубашку. Как она и ожидала, на ноги полагались лапти и никакого тебе нижнего белья. Немного неудобно и снизу поддувает, но все лучше, чем ходить голой или в одной воеводиной рубашке.
   - Ну вот, на людей стали похожи, а то прямо кикиморы болотные...
   Лисса вздрогнула, уж слишком живы были воспоминания о болоте. Женщина это заметила, и взгляд ее стал серьезным.
   - Я смотрю, вы побывали на болоте? Пойдемте в дом, там поговорим. Голодные видать, заодно поможете мне с ужином, мы гостей не ждали и лишнего не готовили.
   - Благодарим вас госпожа... - Аня поклонилась ведунье, Лисса тоже торопливо согнулась в поклоне, чтобы ее не посчитали неблагодарной. Женщина только отмахнулась.
   - Оставьте это для высоких городов. И не надо госпожи. Зовите меня Веленой.
   - Аннирель. - Представилась Анюта. - Можно просто Аня.
   - Василиса.
   Женщина кивнула, принимая знакомство, и повела их в дом.
     
   Глава 6
  
   В доме было тихо, тепло и пахло свежеиспеченным хлебом. В животе, набитом сеном булькнуло, намекая, что хлеба поесть не повредит, а еще мяса, супа и вообще корове сено, а человеку нужна нормальная еда.
   Лисса прекрасно сознавала, что прежде чем их покормят, придется изрядно потрудиться. И чтобы лишний раз не думать о еде, идя по дому, вертела головой по сторонам, рассматривая местный быт. Она никогда не была поклонницей домов из сруба, но этот дом... даже не дом, а настоящий терем. Просторный светлый и уютный. Вся мебель в нем была добротной и украшена затейливой резьбой. Наверняка хозяин долгими зимними вечерами, когда делать нечего, предавался любимому ремеслу. Неожиданностью стали окна из настоящего стекла. Снаружи они закрывались плотными ставнями, защищающими зимой от холодного северного ветра. Единственное чего не было в помине, это ковров. Зато можно было ходить обутым по дощатому полу, натертому воском до лакового блеска.
   - Видать давно вы тут живете. - Аня первая вступила в разговор с хозяйкой. - Дом у вас большой и сразу видно обжитой.
   - Как замуж вышла, так и живу. - Женщина тепло улыбнулась былым воспоминаниям. - Почитай годков двадцать будет.
   Велена привела их на светлую кухню, с окнами, выходящими во двор, усадила за стол, выдав доски, ножи и целю гору овощей, фруктов и... да-да тех самых грибов, что насобирал Митька. Самого мальчишки ни на улице, ни в доме не было слышно. Видимо женщина хотела поговорить без посторонних, и услала его прочь.
   - Почему вы нас расколдовали? - Лисса придвинула к себе миску с картошкой и руки сами привычно взялись ее чистить, тогда, как голова была занята совершенно другим.
   - Не думаю, что вам хотелось у нас телками остаться. - Женщина суетилась у огромной печки, закладывая ее дровами.
   Лисса фыркнула.
   - Конечно, нет. Кто захочет быть коровой, если человеком быть намного лучше.
   - Кому как. - Велена подсела к ним к столу и тоже взяла нож в руки. Сразу работа пошла быстрее. - Многие наоборот хотят зверьем навек остаться, уклоняясь от людской доли. Думают так жить проще.
   - Это выбор труса. - Лисса не заметила удивленный взгляд ведуньи и насмешливый Анюты, так как уронила на пол не дочищенную картошку и нырнула за ней под стол.
   - А ты смелая значит будешь? - Велена лукаво сощурила глаза, наблюдая, как она трет тыльной стороной ладони нос, чтобы не чихнуть. Вот так всегда от картофельного сока жутко хочется чихать, а потом еще и чешутся все руки. Лисса сунула ладони в тазик с водой, чтобы отмокали, заодно можно и помыть картошку и другие овощи. Анька вон уже справилась с грибами. Да и рядом с ведуньей выросла изрядная гора лука и моркови.
   - Не до героизма. Но трудностей не боюсь. - Лисса улыбнулась и, вынув из воды пригоршни овощей, продемонстрировала их Велене. - Что дальше с ними делать?
   - Дальше резать и складывать по горшкам. Поставим в печь томиться, получится замечательно рагу.
   Женщина поставила на стол два чугунных котелка, и они взялись мелко крошить овощи, укладывая их слоями, пока не наполнили доверху. Велена долила воды и, проверив печь, отставила их в сторону. Дрова еще не прогорели.
   - Я мусор вынесу, скажите куда. - Аня вскочила из-за стола и взялась сгребать с него шкорки и очистки.
   - Компостная куча за хлевом будет. Найдешь дорогу через дом?
   "Не оставляй меня с ней наедине!" Лисса бросила на подругу жалостливый взгляд, надеясь, что Велена его не заметит.
   "Ей надо с тобой поговорить, а я мигом вернусь. Только я тебя молю, не болтай лишнего, нам и так проблем хватает"
   И Аня унеслась, ударяя себя при беге ведром по колену. Отвыкла от работы за время жизни в техногенном мире... или никогда ей не занималась. Хм... интересно, а где Анин дом? Хорошо бы прижать в углу подругу да попытать по части местной географии и обычаев, чтобы ненароком не попасть впросак. Но это потом, а сейчас...
   Лисса отвела взгляд от двери, за которой скрылась Аня и наткнулась на невеселый взгляд ведуньи. Велена пристально рассматривала ее, причем было такое впечатление, что и снаружи и изнутри. Внезапно накатил ледяной холод, и не успела она заорать от испуга, как тут же отступил.
   - Почему не пошла учиться?
   - Эм... о... э... да как-то все времени не было. А что?
   - Да, то, что дар такой силы или запечатывать нужно, чтобы не натворить дел... - Велена наградила ее тааааким красноречивым взглядом, что Лисса сразу поняла, ее превращение в корову это сущие цветочки по сравнению с тем, что могло бы быть. Эй! А может, это она сама себя в лягушку превратила? А появление Кощея и Ванюши просто послужило катализатором, разбудившим ее магический дар? А что? Вполне может быть. Может спросить об этом у Велены? Хотя не стоит. Тогда придется все ей рассказать и про Царевича и про дракона Кощея, и про то, что она из другого мира, а Аня просила ее лишнего не болтать. - Или развивать, а ты не сделала ни того, ни другого. То-то всю нечисть на болоте взбудоражила. Еще бы, даровая сила. Причем так много. Не удивлюсь, если они за тобой в лес пошли.
   - Так это все из-за меня? - Ужас воспоминаний о ночи на болоте, накатил с новой силой, заставив зябко ежиться, будто она все еще сидит там, в обнимку со Славием и Анютой и слушает упыриный вой и хлопанье крыльев охотящихся нетопырей.
   - Из-за кого еще? Ты откуда такая дремучая? Что азов волшебства не знаешь?
   - Издалека. - Уклончиво ответила Лисса, и, уткнувшись носом в доску, чуть ли не в пюре искромсала фруктовую начину для пирога. Велена еле усела отобрать у нее яблоки пока они имеют хоть какой-то вид.
   - Оно и видно. Поэтому шляешься по гиблому болоту, фоня на десять верст вокруг неконтролируемой силой, в компании колдуньи и брехливого вояки решившего нажиться на твоем невежестве. Где это видано девок за коров продать.
   - Славий не брехливый. - Вступилась Лисса за воеводу. - Просто...
   Она заткнулась на полуслове. Не говорить же, что они на самом деле хотели их надуть, и, прикарманив денежки, попросту сбежать. Она еще помнила предупреждение Ани про вилы. Хотя сама представила костер посреди села, на котором сжигают берхливую Лисску.
   - Просто так сложились обстоятельства. - Еле выдавила она, отчаянно краснея. Ну, погоди Аня, останемся одни я тебе припомню эту сцену. Кто тут из нас двоих должен тетке лапшу на уши вешать?
   - Ну-ну. - Велена усмехнулась, словно только что прочла ее мысли, и куда-то ушла.
   Тут вернулась Аня с пустым ведром и Лисса ей выложила весь разговор с ведуньей, разборки оставив на потом. Давно пора выяснить отношения, а то у нее складываться нехорошее впечатление, что ее тут за дуру держат.
   - Вон оно как, оказывается. - Девушка взъерошила челку и по-новому посмотрела на подругу. - А как Велена узнала про то, что случилось на болоте?
   - Тебе лучше знать. Ты у нас колдунья.
   - Тю, Лисска, что же ты ее об этом не спросила?
   - Я еще и спрашивать должна? - Разозлилась Лисса. - Если такая умная возьми и спроси сама.
   - Ну и спрошу. - Обиделась на нее Анюта.
   - О чем спросите? - Велена появилась, неся в руках кадку с подошедшим тестом, и кухня сразу же наполнилась запахом дрожжей. - Я отвечу, у меня в отличие от вас за пазухой секретов нету.
   - Откуда вы знаете, что нечисть на болоте шалит?
   - Ничего себе шалит. Ань, да они нас чуть не съели.
   Велена с улыбкой смотрела, как они ссорятся, а потом серьезной стала.
   - Я давно наблюдаю за болотом. Раньше обычное оно было. Кикиморы только водились, да водяной время от времени баловал. Корову там, - Лисса вздрогнула, теперь она молоко нормально пить не сможет, не вспомнив, при этом, как сама была коровой, - утопит или кого кружить начнет, но никогда раньше люди в нем не гибли, разве что по пьяни или еще по какой глупости. А года два назад поналезло гадов, откуда только взялись, словно приманил их кто. Совсем житья не стало.
   - Если все так серьезно, почему ты ковен магов о помощи не попросила? Это их прямая обязанность, решать проблемы там, где один маг не справляется.
   Аня уже не злилась, внимательно слушая Велену. Лисса мысленно усмехнулась. Нашлись две родственные души. А ей-то что делать? Буду пирог печь, все равно все про него забыли и она, измазав руки по локоть маслом, взялась отделять от общей массы теста равные куски, раскатывать и, уложив в жаровни, наполнять начинкой, а потом верх украшать всякими косицами, да прочими цветами. Любила она это дело. Только не часто доводилось пироги печь. В общаге печка вечно занята, пока в очереди достоишь, наступит утро. Это в бытность свою в детдоме она часто помогала поварам на кухне, отбывая наказание за свои шалости. Вот и научили ее сердобольные тетки как с тестом обращаться. До сих пор помнит.
   Велена, заметив ее старания, удивлено выгнула брови и одобрительно хмыкнув, подставила еще жаровен.
   - Я вот что вам предложить хочу. Давайте завтра сходим на болото вместе посмотрим, что там случилось. Мой опыт, сила Василисы и твоя защита Аня, помогут нам решить проблему без вмешательства посторонних. Не хочу я тут никого видеть. Не для того в такую даль ушла, чтобы вернулось то, о чем забыть хотела.
   Настал черед Ани хмурить брови. Лисса же только краем уха слушала их разговоры. Все равно от нее мало что зависит. Как волшебницы решат туда она и пойдет. А куда деваться, если у нее в этом мире ни кола, ни двора, ни родственников, женихи не в счет, это отдельная и очень больная тема. Та же ситуация, когда ей исполнилось восемнадцать и двери детского дома навсегда для нее закрылись, оставив один на один с взрослым миром.
   Видя, что они не рвутся в помощь, Велена предложила то, от чего они отказаться не смогли.
   - Если удастся прогнать с болота нечисть, в накладе не останетесь. Всей деревней отблагодарим.
   - А если не удастся? - Аня все сильнее хмурилась, но было видно, что она уже решилась. - Обещаешь позвать магов из ковена?
   - Клянусь силой. - Женщина от радости всплеснула руками, и поспешила отобрать у Лиссы очередной пирог. - Да что же это я. Вам отдохнуть надо. Если хотите баню истопите, вечером и мужчины попарятся. А там и ужин подоспеет. Идите, идите. Я вам комнату выделила на чердаке, там все необходимое найдете.
   - А как же... - Лисса указала жестом на гору продуктов на столе и кавардак на кухне, но Анька ухватила ее за плечо и потащила за собой.
   - Не нравится мне это Лисска. - Заговорила она, едва они оказались в комнатке под самой крышей и взялись доставать из сундука чистые полотенца и простыни, чтобы взять с собой в баню.
   Лисса, не специалист по колдовским делам, не нашлась, что ответить и потому глубокомысленно молчала.
   - Ты же сама видела, сколько там упырей. Нам троим не справиться. Да еще нетопыри гнездо свили и кикиморы словно взбесились. В одном права Велена. Нормальный водяной не допустил бы такого безобразия в своем болоте. А значит, его место занял кто-то совсем злой.
   - И что делать будем? - Лисса свернула вещи и зажала их под мышкой, готовая идти мыться.
   - Что-что. Исполнять свою часть договора. - Аня улыбнулась и весело ей подмигнула. - Готовься Лисска, этой ночью пойдем за силой, а то жизнь в твоем мире высосала из меня почти все соки и если я к утру не восстановлюсь, защиты от меня не ждите.
   - О, да, конечно... а куда? - В Лиссе проснулось любопытство. Аня колдовать будет. Вот здорово, не все же ей одной.
   - Увидишь. - Еще загадочнее ответила Анюта, и они пошли топить баню.
   Пришлось пару раз навестить Велену на кухне, чтобы узнать, где у нее дрова и веники хранятся. Заодно Лисса выпросила кое-что из местных снадобий, чтобы подлечить Славию спину. Женщина узнав, что их спутник был ранен на болоте, обещала лично посмотреть и успокоенная Лисса, с чистой душой отправилась топить баню.
   - И кто сказал, что это женская работа? - Лисса замахнулась топором и со всей дури бахнула по полену.
   Топор отскочил от него, словно дерево и не деревянное вовсе, а резиновое, и вывихнув ей запястья улетел к забору, Аня едва успела пригнуться, чтобы ей голову не снесло.
   - Отлично, подруга, вот и нашлось для тебя оружие для расчистки болота. Одним ударом всех упырей положишь. - Аня подобрала топор и, отодвинув ее в сторону, сама взялась колоть дрова.
   Удар, треск и две половинки вредного полена упали по бокам от чурки, на которой они издевались над древесиной. Замах, удар, еще удар и толстое бревно раскололось на четвертины.
   - Такое ощущение, что ты всю жизнь дрова колола. - Лисса присела в сторонке, наблюдая, как Аня работает. Видеть подругу с топором в руках было непривычно. Ей чтобы уверенно стоять, пришлось задрать сарафан выше колен, как она его там закрепила, Лисса не доглядела, но зрелище было поразительное.
   И надо же было именно в момент, когда Аня замахнулась над очередным поленом, на заднем дворе появиться Митьке.
   - О, малец, ты как раз во время, а ну подсоби двум дивчинам. - Аня на радостях, что подоспела помощь, припрягла подростка колоть дрова, а сама уселась рядом с нею.
   - Э... а вы кто такие? - Мальчишка не растерялся, принял из рук Ани топор и за минуту наколол им целую гору дров.
   Лисса только вздохнула, что значит мужчина.
   - Гости будем. - Анька хитро сощурилась, и она поняла, что что-то сейчас будет.
   - Гости? - Парень выпрямился, потер спину и пристроив топор на стену на специальный крюк в сарае вышел к ним. - Откуда? Я не помню, чтобы вы в деревню приходили.
   - Тю, обормот. Сам же нас привел, а теперь не помнит. - Аня уже вовсю потешалась над тем, как Митяй силится вспомнить, когда это он успел в дом девок привести. Вроде браги он не пил ни вчера, ни сегодня, да и отец, узнай о таком, мигом спустил бы с него шкуру.
   - Мууууу. - Подала голос Лисса и покатилась со смеху, видя, как вытягивается лицо парнишки, осознавшего кто они такие.
   - Ой, не могу, ты только посмотри на него. - Аня схватилась от смеха за живот. - Такое впечатление, что колдовства никогда не видел.
   - Не видел. И что с того? Далеко мы от всех живем, вот маги к нам и не заглядывают. - Митька не обиделся на их насмешки, наоборот расплылся в улыбке от уха и до уха и уставился на Анины голые коленки.
   Девушка мигом одернула подол.
   - Ты смотри, да не заглядывайся, а то уши надеру.
   Мальчишка порозовел, но так слегка и смущенно отвернулся.
   - Простите госпожа колдунья, я не специально. Больно уж ноги у вас красивые.
   Анька запустила в наглеца поленом, да тот ловко увернулся и захохотал вместе с ними.
   - Слышь, малец, баню нам истопи, твоя мамка разрешила нам в ней помыться. Да воды натаскай.
   - Сию минуту, госпожа колдунья. - Засуетился он, собирая колотые дрова в охапку и оттаскивая их к бане. Растопил печь и, схватившись за ведра, умчался в сад за водой к колодцу, видимо тот, что в центре деревни был, стратегический запас воды на самый крайний случай.
   - Ань, а нам не влетит от Велены за то, что сына ее к работе припахали?
   - Нет. - Анька глянула на небо, которое опять заволакивали тучи, грозя вот-вот скрыть солнце. - Расслабься. Все нормально. Не думала же ты, что мы на самом деле должны выполнять мужскую работу.
   - Тогда зачем ты заставила меня колоть дрова?
   - А просто так. - Ответила вредная подружка. - Было интересно посмотреть, справишься или нет?
   - Ну ты... - Возмутилась Лисса, а так как не нашлась что ответить на такую наглость быстро сдулась, потирая вывихнутые запястья. - Мда, нашему физкультурнику такие нагрузки и не снились.
   - Петру Васильевичу пришлось бы здесь многому учиться. В отличие от него, Славий голыми руками может все эти полена в щепки покрошить. Тут ты или сильный или умный или волшебством владеешь, другие долго не живут. Так что Лисска выбирай, что тебе больше нравится и начинай тренироваться.
   Лисса прикрыла глаза. Хорошо то как. Сидеть вот так под деревом. Где-то за хлевом мычит разочарованный бык, что его невест расколдовали. Рядом в загоне ходят куры. Петух, усевшись на жерди, чистит перья и хорохорится, бросая на них косые взгляды. У самодельного пруда топчут грязь перепончатыми лапами утки, а чуть дальше, выковыривая из земли толстых жирных червяков, кормятся огромные индюки. И почти не пахнет навозом, так чуть-чуть, чтобы не забыть, что ты в деревне.
   Яблони с почти спелыми яблоками гнут ветви до самой земли. А за ними спеют груши. Ветерок тихонько шелести листвой, а над банькой уже вьется дымок, сообщая, что вот-вот и она будет готова.
   - А должна?
   От долгой тишины, Аня успела забыть, о чем они только что говорили, но потом вспомнила. Глянула на Лиссу, хотела сказать одно, а заговорила вовсе о другом.
   - Ты думаешь когда-нибудь домой вернуться?
   - Не знаю. Меня там никто не ждет. Но и здесь я никому не нужна. Не думал же твой брат на самом деле на мне жениться. Я вам была нужна, чтобы напитать заклинание портала силой, которой вы лишились, и домой вернуться.
   Аня под ее пристальным взглядом отчаянно покраснела и опустила очи. И Лисса поняла, что угадала. И от этого знания стало очень больно. Ну что стоило просто попросить о помощи, как это сделала Велена? Неужели она бы отказала? Конечно, нет, и Аня должна была знать об этом. А раз так, то прав царевич и ее дружба яйца выеденного не стоит. Теперь бы еще разобраться, зачем она Ване понадобилась, и тогда можно будет принимать решение остаться здесь или искать пути домой вернуться.
   - Пошли мыться. Митька уже воды натаскал бочку. И затаился за баней, подглядывать. Не будем его разочаровывать. Здоровое любопытство надо поощрять. А то насмотрится на местных девок, и женится на какой-нибудь толстухе. Потом всю жизнь будет маяться, вспоминая нас стройных и красивых.
   Аня фыркнула, встала и вдруг крепко обняла.
   - Что бы ты не выдумала себе Лисска, и как бы не собирался тебя использовать мой, брат, знай, ты навеки моя подруга и лучше тебя на всем белом свете нету.
   Лисса почувствовала, что комок в горле уже не так горчит, как раньше и тоже обняла подругу.
   - Будем думать, что так оно и есть. - Не стала она прощать Аню вот так сразу. Пусть помучается ей полезно поумерить свой эгоизм до разумного предела. Заодно и ей польза, можно будет припрячь Анюту поучить ее хоть какому-нибудь волшебству, а то завтра на болоте от нее будет мало толку, разве что как от батарейки для Велены.
   Баня встретила их душным жаром. Митька знатно натопил, но оно и к лучшему. До вечера не остынет и не надо будет ее топить по второму разу. Скинув с себя одежды, они принялись первым делом мыться в тазике, чтобы чистыми пойти в парилку. Надраив себя жесткой щеткой до красноты и вычесав из волос остатки тины, особенно досталось в этом плане Лиссе с ее волосами ниже попы.
   В парилке они едва не задохнулись. Спасала только вода в ковше, которую они взяли с собой, и влажный пар от печки, когда не нее плеснули водой из тазика, где был замочен дубовый веник. Парилка сразу же наполнилась ароматом дуба.
   - А теперь ложись под веник. - Распорядилась Аня.
   Лисса тут же растянулась на лавке, предчувствуя удовольствие. И подруга не разочаровала, отходив ее так, что кожа стала чистой до скрипа и горела, словно по ней прошлись наждачкой, а не распаренными листьями.
   Выбежав в предбанник, они с визгом окатили друг друга из ушата ледяной водой и обратно в парилку. Теперь уже Лисса взялась за веник и припомнила подружке ее двуличие, оторвавшей на ее спине и тому, что ниже со всей силы. Аня хихикала, слушая ее пыхтение.
   - Давай Лисска, выпусти пар. На то баню и создали, чтобы не только грязь телесную в ней оставлять, но и душевную.
   Лисса и расстаралась, трижды пройдясь по всему Аниному телу. На душе сразу стало легче. А когда она трижды окатила Аню водой из бочки и, глядя, как она цекотит зубами от холода, окончательно просила.
   Замотавшись в простыни, и прихватив с собою вещи, вернулись в дом, где Велена выдала им по литровой кружке холодного кваса и отправила спать, клятвенно заверив, что их помощь на кухне и по дому ей не требуется.
   А вечером их разбудил Славий.
   - Хватит спать, вставайте. Хозяйка велела вас к ужину позвать.
   Лисса потянулась, села на постели и, осоловело хлопая глазами, уставилась на воеводу. Он так обличье и не сменил, оставшись взрослым мужчиной, зато сменил рваные штаны и изрядно потрепанную рубашку на добротную домотканую одежду и такие же, как у них лапти, от чего стал выглядеть почти по-домашнему, если бы не настороженность затаившегося в засаде хищника во взгляде.
   Так же смотрела Аня, никому и ничему не доверяя в этом доме. Постепенно и Лисса пришла к такой же мысли, что безоглядно доверять волшебнице не стоит. Слишком быстро она сменила гнев на милость, избавив от хозяйственной работы.
   - Проснулась? - Мужчина улыбнулся, от чего вокруг глаз у него пролегли морщинки.
   - Еще нет, но уже скоро.
   Он удивленно хлопнул глазами, явно не поняв студенческого юмора и Лисса махнув рукой, вытолкала его из комнаты. Надо же им с Аней одеться, а то они так и уснули, замотанные в простыни.
   - Быстрее одевайтесь. - Предупредил Славий с той стороны двери. - Для опоздавших стол второй раз накрывать не будут.
   - Поняли мы, поняли. Сейчас будем.
   Глянув в открытое окно, Лисса поняла, что на дворе уже глубокий вечер. Небо опять заволокло тучами и мелко накрапывает дождь, тихо барабаня по дощатой крыше. Теперь понятно, почему им так хорошо спалось.
   - Аня вставай, иначе без нас все съедят.
   Вот она магия в чистом виде, еще не до конца проснувшись, девушка подорвалась с постели и кинулась надевать вещи, естественно задом наперед. Лисса едва успела направить в рукава ее руки, пока Аня окончательно не запуталась в сарафане.
   Славий и семья Велены как раз рассаживались по лавкам, когда они галопом прискакали на кухню и, застряв в дверях, дружно поздоровались.
   - Добрый вечер. - Улыбнулась Лисса, проскальзывая вперед Аньки и усаживаясь рядом со Славием.
   - Всем привет. - Подружка плюхнулась по другую сторону от воеводы и мило улыбнувшись обалдевшему Хавронию сложила на коленях руки, ожидая пока хозяин первым переломит хлеб.
   - Наши телки, батя. - Буркнул Митька, и весело сверкнув в их сторону глазами, спрятал от отца улыбку.
   Славий улыбнулся без тени раскаяния на лице и развел руками.
   - Извини, так получилось. Я бы все равно денег с вас не взял, а ночлег и ужин за себя и девок отработал.
   - Кто тут девки! - Возмутилась Лисса. - За словами следи, а то в глаз получишь.
   Митька, не утерпев, прыснул со смеху, за что заработал звучный подзатыльник.
   - Прости, забыл, что ты у нас замужняя девица.
   Аня хихикнула в кулак. Митька уже был готов под стол свалиться, только присутствие отца и бросаемые Хавронием злые взгляды сдерживали его от того, чтобы расхохотаться.
   Лисса смотрела на Славия и могла поклясться, что за мгновение до того как он сделал каменное лицо, в его глазах мелькнуло неудержимое веселье. Ах ты гад. Я тебе еще, припомню упоминание к столу царевича. Весь аппетит испортил.
   - Вот и пироги поспели. - Велена внесла их на подносе. Исходящие паром, только что из печи, один сладкий, второй с грибами и водрузив на стол посреди прочей снеди, села вместе с ними.
   - Уже познакомились? - Она смотрела на мужа, и под ее взглядом Хавроний отошел, досадливо махнув рукой в сторону девушек и воеводы.
   - Еще нет.
   - Аня и Василиса, если я правильно поняла, сей доблестный воин сопровождает их в столицу, а чтобы в дороге разбойники не пристали, они используют для маскировки колдовство.
   - Истинно так, госпожа Велена. - Славий уважительно склонил голову перед ведуньей. - У меня приказ доставить Василису к ее мужу и если не услежу, с меня голову за это снимут, а Аня с нами для охраны от всякого колдовства с которым справиться я один не в силах.
   Все взоры обратились на Василису. Она же, отчаянно краснея, не знала что сказать. Велена видя, что ситуация стала донельзя неловкой, переключила внимание на себя, напомнив что ужин стынет.
  
   Глава 7
  
   Ночь, холодно, грязь чавкает под ногами обутыми в Митькины сапоги. Хорошо дождь кончился, а то реквизируя у парня рубашки и портки, про куртки они забыли и сейчас бы мокли как те суслики. Вот спрашивается, чего им с Аней в доме не сидится? Нет, не так. Какого упыря им не спится в теплой постели до самого утра?
   - Митька, как можно покинуть деревню, кроме как порталом? - Аня, как идейный вдохновитель похода в лес за силой, оглянулась на паренька, плетущегося за ними.
   - Через ворота, но стражи их не откроют до самого рассвета. - Ответил тот, ускорив шаг и поравнявшись с Лиссой.
   - Вот и чудно, значит нам в другую сторону. - Аня становилась, поняв, что ее спутники не поспевают за ее бодрым шагом.
   Зевнув в кулак, и зябко обхватив себя за плечи, Лисса догнала подругу.
   - Куда теперь?
   Они стояли на перекрестке дорог, понятия не имея куда идти. Лисса была бы рада домой вернуться, да разве она отпустит Аню в лес одну? Да ни за что на свете. Еще и Митька за ними увязался, не дай Бог с ним что случится, Велена им головы оторвет. Но остаться дома паршивец отказался наотрез, стоило ему узнать, зачем им посреди ночи понадобилась его одежда. Аня шипела как настоящая змея, едва не плюясь ядом от злости на несносного мальчишку, которому видите ли, страсть как охота посмотреть, как ведьмы колдовать будут.
   - Туда. - Митька указал налево.
   Налево так налево. Лиссе было сугубо фиолетово куда идти. Все равно придется лезть через забор. Что у нее за карма такая? Вечно по заборам лазить?
   - Лисса не спать. - Шикнула на нее Анюта и Лисса поняла, что стоя спит не заметив, как они пришли на место. Тихий проулок, в котором сходились сады и огороды. Жилые дома был достаточно далеко, чтобы их обитатели не заметили ничего подозрительного, происходящего у забора. И извечный спутник всех хулиганов темнота такая хоть глаз выколи. Хоть бы тучи разошлись, от звезд хоть и мало свет, зато с ними веселее.
   Задрав голову, Лисса глянула на частокол в два человеческих роста и удивленно воззрилась на подругу.
   - И как высоту брать будем? С разбега или прыжками с места?
   - Слету. - Аня усмехнулась. - Давай Лисска, превращайся в кого-нибудь могущего через забор перебраться, и перекинуть через него веревку.
   - В кошку? - Без энтузиазма поинтересовалась Лисса. Что-то ей разонравилась Анина затея. Да и не знала она как превратиться можно. Раньше у нее все само собой случалось под давлением обстоятельств. Да и не перелезет кошка через такую высоту. Бревна гладкие, когтям зацепиться негде. Разве что птица перелетит. Вот бы в лебедя превратиться, а то у нее вечно черт знает кто выходит.
   Бух! Бах! Хрях! Лисса шлепнулась в лужу, белыми крылами поднимая тучи брызг.
   - Анюта! - Взвыла она дурниной, понимая, что ее желание опять исполнилось. Да что же это такое!
   Митька от испуга чуть не наступил на нее, замахал для равновесия руками и, не удержав вместе, поехавшие, на размокшей глине ноги, шлепнулся на попу.
   - Госпожа колдунья!
   - Лисска! Ты молодчина! - Аня подпрыгнула от радости и, схватив ее за шею, выдернула из грязевого плена и раскрутив как спортивное ядро, запустила в небо. - Лети! - И видя, что она летит как штопор, башкой в землю, заорала. - Дура, крылья тебе на что!
   - Да что же вы так орете! - Митька встал, отряхивая портки от грязи и оглядываясь на дома, в любой момент ожидая, что хозяйские собаки поднимут лай на всю деревню.
   Лисса с ужасом видя приближение земли, отошла от шока и замахала крыльями, в последний миг уйдя в горизонтальный полет. Еще пара взмахов и взмыла в небо.
   - Йохо!!!!! - От нахлынувшего восторга клич вырвался сам собой.
   Кружа над садами и крышами домов, старательно огибая печные трубы, Лисса сделав пару больших кругов, закружила над Аней с Митькой.
   - Анька, это здорово!
   - Тьфу на тебя три раза Лисска. Давай уже бери веревку и перекинь через забор.
   Лисса сделала попытку сесть. С четвертого раза у нее получилось. По крайней мере та борозда в грязи длинной три метра такая мелось по сравнению с полным каюком, которым могли обернуться предыдущие попытки. Митька подыхал от смеха, схватившись за живот и притуляясь к забору. Аня хихикала, в очередной раз вынимая ее из лужи и отряхивая грязь с крыльев.
   - Да не хлопай ты ими, и так всю меня в грязи вывозила, будто я в одном хлеву со свиньями валялась.
   - Я не нарочно. - Лисса послушно сложила крылья вдоль тела и вперевалку на перепончатых лапах прошлась туда сюда вдоль забора, пока Аня разматывала с пояса веревку и совала ей в клюв, давая ценные указания по дальнейшему ее использованию.
   - Перелетишь через забор, превращайся обратно в человека и закрепи конец за дерево или, в крайнем случае, за крепкий куст. Только выбери такой, чтобы вес человека выдержал, а то свалимся.
   - А ефли не будет ни куфта ни дефева. - Говорить с веревкой во рту было жуть как неудобно, но не бросать же ее, а потом опять в рот совать уже грязную.
   - А их там и нет. - Наконец, обрел дар речи Митька. - Батя с мужиками каждый год по осени вырубают все на расстоянии полета стрелы, чтобы никто незамеченным не подкрался к забору.
   - Ефе ... тьфу. - Лисса таки выплюнула веревку. - И за что ее крепить? Учти, что мне еще обратно превратиться нужно, не факт что получится.
   - Тогда придумай что-нибудь. Мозги тебе на что?
   Лисса зыркнула на подругу и на этот раз взлетела сама без посторонней помощи. Летать было великолепно, не то, что передвигаться по земле на четырех копытах. Птица слушалась ее, будто она вылупилась из яйца, а не родилась у своей мамы.
   Митька оказался прав. За забором было пусто, как будто тут прошла толпа мамаев. Ни дерева, ни чахлого кустика, даже трава была скошена под ноль. Унылое зрелище. Ничего интересного и Лисса полетела к лесу. У нее родилась отличная идея, как помочь Ане перебраться через забор. И главное, для этого не надо превращаться в человека. Пусть лучше ее утром опять Велена расколдует.
   Ха! В лес она влетела, но не подумала, что лебедь птица водоплавающая, а не сухопутная и со своими перепончатыми лапами не сможет сесть на ветку. А идея была проста как пятирублевая монета. Отломать сук потолще, да подлиннее. Пусть Аня привяжет к нему веревку, и перекинет через забор. Сук зацепится за острые зубцы, вот тебе и опора, лучше всякого дерева и главное можно забрать с собой, вдруг какой ретивый стражник будет совершать обход деревни и наткнется на их веревку. Тревогу еще поднимет, испугавшись, что на них напали.
   Так Лисса, тебя опять куда-то понесло. Поняв, что кружит над лесом без всякой цели, полетела обратно.
   - Ну что? - Аня с Митькой, увидев, что она ни с чем вернулась, приуныли. - Не получилось?
   - Как? У меня весла вместо лап, а чтобы сесть в лесу, нужны когти. - Лисса хотела добавить, как у орла, но задавила эту мысль в зародыше. Не хватало еще превратиться в другую птицу. К этой едва привыкла. - Но я у меня есть идея.
   - И для того, чтобы тебя осенило, надо было улететь на пол часа?
   Так долго? Она не заметила. Увлеклась наверно. Но как не увлечься, когда так здорово под крыльями пружинит воздух, неся тебя на своих волнах. Когда душа ликует от ощущения свободы, когда ... не отвлекайся Лисса. Одернула она сама себя.
   - Все что нужно, чтобы перелезть через забор это крепкая палка с локоть. Митька, поищи в соседнем огороде.
   - Ой! - Спохватилась Анюта. - Я совсем забыла, что так тоже можно. Митька, что стоишь, лезь давай.
   - Ага, сейчас. Там же собаки. - Парнишка боязливо покосился на соседскую плетень. - Вдруг дядя Милентий узнает, что я лазил по его огородам и расскажет бате?
   - Так, - не по-детски разозлилась Аня. - А ну марш домой, а то может тебе еще и в лес нельзя, и на колдовство смотреть не можно. Митька, определись ты туда или сюда.
   Мальчишка обиженно засопел и полез через плетень, затрещавшую под его весом. Хилые тут какие-то заборы. Митька это тоже понял, так как быстро спрыгнул в сад, пока плетень под ним не проломилась, и скрылся в темноте среди деревьев. Послышался треск, в ночной тишине, прозвучавший словно выстрел. И пацан с прытью горного козла перескочил хлипкое огражденье, держа под мышкой увесистую ветку.
   - Такая пойдет?
   - То, что доктор прописал. - Аня, быстро примотала конец веревки строго посередине палки и, раскрутив, отправила в полет на ту сторону забора. Глухо стукнуло, она осторожно потянула и когда ветка показалась над зубцами, дернула, намертво ее застопорив.
   - Чего встали? Лезем. - Упершись ногой в вертикальную стену, крепче ухватила веревку руками и пошла по нему как по бульвару. Митька от удивления присвистнул, впервые увидев такой способ лазанья по заборам.
   Пока он глазел на попу Ани, обтянутую портками, да почесывал затылок, прикидывая, как сам взбираться будет, Лисса взлетела и стала медленно кружить, поджидая пока они спустятся с забора. Высота-то не шуточная. Но подстегиваемые азартом нарушения запрета они ловко попрыгали вниз и, прихватив с собой веревку с палкой, почесали в лес.
  
   - Лисска, ты должна найти способ превратиться обратно в человека.
   Аня, пыхтя от натуги, несла ее под мышкой, так как они забрались в такие дебри, что ей было сложно лететь, не задевая крыльями за густые ветви.
   - Я не могу. - Лиссе было неудобно. Лапы занемели, голова на длинной шее то и дело висла и тогда она больно ударялась ей об Анины коленки.
   - А ты пытайся.
   - Сто раз пыталась. - Она действительно хотела стать человеком и идти на своих двоих. Но как и в случае с коровами у нее не получалось повернуть процесс вспять.
   Митька, слушая их пререкания, устал ржать, и теперь только улыбался от уха и до уха, глубокомысленно молча. Еще бы. Попробуй он вякнуть, под руку раздосадованной колдунье. Вмиг окажешься не таким красивым.
   А вокруг лес был темный и густой. Ели стеной стояли, словно не хотели пускать их дальше, то и дело, норовя зацепить Аньку размашистыми лапами. Где-то ухала сова и слышались другие звуки, в другой раз показавшиеся бы Лиссе жутко страшными, так как это вам не пригород, где горожане вытоптали все, что только можно и весь подлесок вырубили на дрова. Здесь было взаправду страшно. Но сейчас все ее внимание было поглощено попытками превратиться в человека. И на прочее не хватало ни сил. Наконец она сдалась, полностью осознав безрезультатность своих попыток, толку от которых круглый ноль и сплошное расстройство нервов.
   - Не получается, хоть ты тресни.
   Трах! Бах! И она стоит на своих двоих в порванной Митькиной рубашке и расползшихся по всем швам сапогах, от которых осталась одна подошва. Хорошо штаны на месте. Щеголять перед мальчишкой голым задом было бы крайне неудобно.
   - Мои новые сапоги! - Вскричал Митька, хватаясь за голову. - Мать оторвет мне уши и заставит всю зиму в лаптях проходить.
   - Ну, ты Лисска! - Анюта сползла по ближайшей сосенке, корчась от истерического смеха. - На тебя надо амулет повесить иначе твое неуемное воображение до добра не доведет.
   Лисса не нашлась, что ответить и как давеча Славий, беспомощно развела руками, больно прикусив язык и выкинув из головы все посторонние мысли, чтобы опять чего-нибудь не наколдовать. А идея на счет амулета, сдерживающего силу, ей очень понравилась. Где бы его достать?
   - Ходют тут всякие, шумят колдуют. Кто такие? Пошто в лес пришли? - Послышался трескучий голос откуда-то из-за пенька, и они тут же притихли, прекратив ржать.
   В траве вспыхнул десяток светлячков, осветив небольшого человечка, больше смахивающего на еловую шишку с руками и ногами из тоненьких палочек, и головой в виде желудя, даже шляпка на ней имелась и хвостик, словно он только что с дуба рухнул, окончательно поспев.
   - Лешак. - Ойкнул Митька и сел на пень напротив, по совиному вытаращив глаза на человечка.
   - Не лешак, а леший. Правильных слов не знаешь, а еще сын ведуньи.
   - Кто сын ведуньи? - Не понял Митька.
   Но тут вмешалась Аня, пока хозяин леса, не сболтнул лишнего. Не спроста Велена хранила в тайне свою силу. Видать на то были веские причины.
   - Леший, поведай мне, далеко ли до круга силы?
   Девушка сделала знак рукой по воздуху перед собой, щелкнула пальцами, и он на мгновенье вспыхнул синей руной. Леший зыркнул на нее и с явной неохотой поклонился.
   - Доброй ночи колдунья. Неправильное время ты для обряда выбрала. Нонче слишком мало силы. Подождала бы денька два, пока круг войдет в полную силу.
   - Я бы с радостью, да время поджимает, возьму сколько есть.
   - Ладно, так и быть, покажу дорогу. Платить чем будешь?
   - А чем нужно?
   Лисса испугалась, что с них сейчас заломят такую цену, что Аня так и останется без силы. Потом сообразила, что это магическая сделка и вряд ли леший потребует с них золото, которого у них и так нет.
   Леший же, сделал вид, что задумался. На самом же деле разглядывая их и оценивая, что с них можно взять.
   - Прядь ее волос. - И указал сучковатым пальцем на Лиссу.
   Она плотнее запахнулась в лохмотья рубашки, отчаянно сознавая, как ужасно выглядит. Оборванная, босая, кожа мурашками как у того гуся.
   Трах! Бах! И гусь стоит посреди леса.
   От отчаяния Лисса заплакала. Аня взвыла, посрамив всю волчью стаю, а Митька свалился с пня, отчаянно хохоча. Даже леший удивился. Соскочил на землю и, подойдя к ней, ухватил за клюв и заглянул в глаза, благо они теперь оказались одного роста.
   - Ух ты какая сила. - И дерг перо у нее из крыла.
   Лисса, не ожидавшая такой подлости, клюнула лешего в нос.
   - Ой, простите. Я не нарочно. - Лисса попятилась от хозяина леса, и остановилась, упершись задом Ане в ноги. - Теперь мы в расчете?
   На одной руке у лешего лежала прядка ее волос. Второй он почесывал укушенный нос, и выглядел при этом донельзя довольным.
   - Теперь в расчете. - Хозяин леса обернулся к Ане, замершей с открытым ртом. Видимо на ее памяти еще никто не клевал леших. - Получишь ты полную силу, так и быть подсоблю. Но ты, - тут он опять повернулся к Лиссе. - За это поможешь очистить ото зла болото.
   Лисса кивнула, соглашаясь. Куда она денется. Иначе Велена зажарит ее на ужин, с яблоками в собственном соку, за то, что сами в лес сбежали и сманили за собой Митьку. Эх, до чего же не везет гусям. Лебедем быть однозначно лучше.
   Бабах! И она опять обернулась белокрылой птицей. Леший отшатнулся, да и сел на Митьку, хлопая от удивления глазами.
   - И амулет придарю, а то разнесешь округу. Что я делать потом буду? И направлю к кому нужно, чтобы обучил тебя. Ты опасна для окружающих, ты это знаешь?
   Лисса только и смогла что кивнуть, чувствуя во рту привкус крови от прикушенного языка и слушая гулкое эхо в голове полностью свободной от всяких мыслей.
   Аня не стала настаивать на ее превращении обратно в человека. Молча подхватила на руки и потащила вслед за лешим. Митька плелся сзади то и дело оглядываясь назад и вздрагивая, заслышав далекий волчий вой, раздававший в ответ на вопль Ани.
   Вскоре хозяин леса выел их на круглую поляну, указал в центр, где росло чахлое деревце.
   - Вот он круг. Дальше сама знаешь что делать. Да оставь этих за барьером, а то неизвестно что за силу ты получишь.
   Наградив поочередно Лиссу с Митькой строгим взглядом, призывающим беспрекословно слушаться старших, нырнул под корни ближайшего дерева и исчез бесследно.
   - Стойте здесь. - Повторилась Аня и, встряхнув кистями, пошла по кругу поляны, тихо напевая и делая руками пасы, словно сплетала невидимые нити в кружева.
   - Колдует. - Митька весь вперед подался, жадно следя за девушкой, глазами.
   Лисса тоже навострила уши. Даже клюв от удивления открыла, когда вокруг поляны, у кромки леса выросла стена голубого света. Дерево в центре начало стремительно расти, направляя ввысь серебряные ветви с золотыми листьями. Тучи разошлись, и россыпь ярких звезд украсила собою небо. Поляна стала вдруг огромной, хотя Лисса могла поклясться, ни она, ни лес с места не двинулись. Не иначе искривление пространства, явившее колдовскую суть этого мира.
   Аня закончила заклинание плести. По траве пробежали искры, вспыхнула пентаграмма с деревом по центру.
   - Кто посмел потревожить меня?
   Лисса от испуга спряталась в кусты. Рядом зашелестел травою Митька. Аня же без страха повернулась к дереву и, отвесив ему земной поклон, заговорила с великим почтением.
   - Прости, что потревожила тебя до срока мать. Но мне нужна сила.
   - Все хотят силы. - Тяжко вздохнуло дерево и, зашелестев кроной, качнулось, словно на ветру. - Не срок еще.
   Аня открыла рот, чтобы ответить, но дерево, взмахнув рукой ветвью, остановила ее, склонила крону, как люди склоняют на бок голову, чтобы подумать.
   - Слышу тебя. - Обратилось дерево к кому-то невидимому. - Хорошо, - выдохнуло, прошелестело. - Помогу, раз так.
   И резко распрямившись, взмахнуло всеми ветвями и осыпало Аню с ног дог головы сверкающей пыльцою.
   Аня закрыла глаза, раскинула руки и вокруг не, словно из сна видение, возник ореол полупрозрачного алого дракона, бьющего расправленными крыльями и ревущего во всю силу. Волшебная пыльца ярко вспыхнула и впиталась в змия, заставив его светиться нестерпимым для человеческого глаза светом.
   Лисса зажмурилась, чтобы не ослепнуть, а когда открыла глаза, все следы колдовства исчезли. Только Аня продолжала стоять посреди поляны, задумчиво глядя на деревце, вернувшее свой чахлый вид.
   - Вот это да! - Выдохнул Митька выползая из кустов, но не решаясь ступить в круг силы. - Настоящий змий. Я думал, вас всех давно истребили волхвы.
   - Им это почти удалось. - Аня повернулась к ним с кривой улыбкой на бледном осунувшемся лице. Видимо колдовство по добыванию силы много ее и забирает.
   А иначе как? Невозможно что-то получить, прежде хорошенько не поработав.
   - Ань, о чем ты? - Мудрая Лисса тоже не полезла на поляну, поджидая подругу под деревом, где их оставил леший.
   - Думаешь, нам с братом самим хотелось пожить в твоем мире? Ничего подобного, нас туда силой отправили, поняв, что не смогут победить. Но мы вернулись, и кому-то очень сильно не поздоровится. Пойдем Лисска, надо лешего найти.
   - Чего меня искать? Я тута.
   Лешак вылез из-под другого дерева, и проковыляв на своих коротеньких ножках остановился возле Лиссы.
   - А ну-ка, обернись человеком, если не хочешь лебедушкой навек остаться.
   Лисса не хотела и даже очень. И ее сила, подчиняясь неистовому желанию, вернула ей прежний вид.
   - А теперь нагнись.
   Лисса присела на корточки перед человечком и нагнула голову. Тот повесил ей на шею медальон на тоненькой цепочке, сразу же упавший в ложбинку между грудей.
   - Гм... хм... - потер он нос. - Действительно красиво.
   Лисса залилась краской, и тут же прикрыла грудь ладонью, попутно борясь с желанием стукнуть по башке ухмыляющегося лешего. Тот же видя, что добился цели, весело захохотал, от чего все чешуйки на его теле шишке встали дыбом, сделав его похожим на ощерившегося ежа.
   - А теперь еще один. - Ей на шею повесили кожаный шнурок с серым камешком, нырнувшим туда же куда и амулет, от чего Лисса покраснела еще сильнее. Хорошо ночь, темно и кажется никто, кроме лешего не видит ее смущенья. - Он будет светлеть и станет снежно белым, когда встретишь того, кто объяснит природу твоей силы. Никого другого не спрашивай, иначе попадешь в беду. По этой же причине, никогда не снимай экранирующий амулет. Тебе очень повезло, что в этом краю нет колдунов и нечисти способной тебе по настоящему навредить, а то бы не пережила прошлой ночи. А теперь идите, путь я укажу.
   И провалился под землю, оставив после себя кружиться светлячков. Насекомые взвились в воздух компактной кучей и полетели в лес, указывая дорогу к дому.
   - Бежим, пока они не улетели. - Аня первой рванул в лес. За ней Митька.
   Лисса еле разогнув затекшие ноги, заковыляла следом, поспешая со всех сил, чтобы не отстать. На удивление лес быстро кончился, не иначе опять леший подсобил, видать достали они его конкретно. Перед ними встал родимый частокол, окружающий деревню. И, повторив маневры, с дрыном и веревкой они, спустя пять минут, были по ту сторону забора.
   -Уффф, - облечено выдохнула Аня. - Вот это приключенье. Лисс, дай амулеты посмотрю, вдруг надул леший и ерунду подсунул.
   - И мне посмотреть дай.
   Вкрадчивый голос Славия, раздавшийся из темноты, заставил всех троих подпрыгнуть от испуга и с ужасом воззриться на воеводу в полном воинском облачении.
   - Я бы тоже глянула, что за безделушки в дар вы получили, и еще интереснее узнать за что?
   Велена вышла из-за дерева, поигрывая увесистой скалкой в сильных руках женщины выглядевшей не менее грозно, чем меч мужчины.
   Щелкнул кожаный ремень, и следом за женой вышел Хавроний, хмуря брови и поигрывая желваками на скулах.
   - Так, так. - С угрозой произнес отец Митьки, подступая к ним. - Чего это нам не спится? Может мне кто-нибудь толком объяснить?
   Ну, все. Попали, поняла Лисса, машинально сжимая в кулак оба амулета и вместе с Аней и Митяем медленно отступая спиной к забору.
  
   Глава 8
  
   Всю дорогу до дома Хавроний пинал сына под зад, попутно разъясняя, какой он дурак, что с ведьмами увязался в лес идти.
   - Тебя могли волки задрать. Леший в чаще заблудить. Мавки насмерть затанцевать. Навки в подземное царство утащить. Да мало ли нечисти в лесу водится, охочей душу человека заполучить. А он уши развесил, на колдовство ему, видите ли, посмотреть охота.
   - Так ведь ничего не случилось, бать.
   Хавроний сдвинул брови и зарычал, что сын вместо должного внемления его словам еще и огрызается, и Митька пустился наутек от вконец озверевшего родителя. Пробегая мимо матери, получил еще и скалкой по спине, чтобы слова отца крепче запали в душу.
   - Вот я тебя, сопля зеленая.
   - Ма, не надо. Я все понял. - Митька юлой вертелся, пытаясь ускользнуть от материнского гнева. Но не слишком прытко, мать хоть и лупила, да любя, отец тот ремнем так отходит, шкуры живой на спине не останется. А так и наказанье получил и цел остался.
   - Что ты понял? Отвечай?
   - В лес не ходить, колдовства не видеть. - Неожиданно парнишка распрямился, оказавшись на пол головы выше матери, и улыбнулся, так что сердце женщины растаяло. - Ма, я больше не буду, честнее слово.
   - Ох Митенька, горюшко мое. - Велена всхлипнула и, выронив скалку, обняла сына, стиснув так, словно задушить хотела.
   Хавроний подошел и отвесил подзатыльник сыну.
   - Это тебе за материны слезы, поганец. - И пошел открывать ворота, так как они пришли.
   Славий придержал Аню в стороне, пока Велена водила Митьку умываться к корыту у колодца, категорически отказываясь пускать в дом такого чумазуру. Лисса тоже остановилась.
   - Все еще весело?
   Воевода не ругал их. Даже голоса не повысил. Просто глянул с грустной укоризной. И от этого стало так невыносимо стыдно, что захотелось сквозь землю провалиться. Ой! Лисса от ужаса, что сейчас очутится в царстве Навок, зажала рот рукой, но к ее великому облегчению ничего не случилось. Амулет, что подарил ей леший, действовал исправно, сдерживая неконтролируемые выбросы дурной силы.
   Аня дернула плечом и, вздернув подбородок, прошла мимо Славия, будто не слыша его слов. Подойдя к освободившемуся корыту, яростно умылась, и пучком травы взялась оттирать грязь с одежды.
   Ага, и ее проняло, хоть и не показывает виду. Лисса вздохнула.
   - Ты прав. Не весело. И даже не смешно. - Призналась она мужчине и тоже пошла, мыться, так как больше всех в грязи вывалялась.
  
   Лисса вслушивалась в окружающую тишину и не могла понять, что не так. Казалось, дом ведуньи живет собственной жизнью, отличной от людей. Он тихо вздыхал, потягивался со скрипом и излучал явно ощутимое недовольство тем, что хозяева еще не спят.
   - Это домовой шалит. - Велена зажгла еще одну свечку. На кухне сразу стало светлее, и скрипы прекратились, как и исчезло ощущение, что за тобой следят. - Не обращай внимания. Просто ему любопытно.
   Лисса с опаской покосилась в угол у печи. Именно оттуда она ощущала пристальный взгляд в спину. Естественно там никого не было. А ухват для горшков на домового не походил никаким боком.
   Велена села напротив них с Аней.
   - Дай амулет посмотрю. - Она протянула руку, и Лисса неохотно взялась за ремешки, собираясь снять их с шеи. - Да не снимай. А то опять в кого-нибудь превратишься.
   Лисса тут же убрала руки и перегнулась через стол к ведунье, чтобы та могла дотянуться до амулета, при этом ее не задушив.
   Женщина внимательнейшим образом изучила медальон, блокирующий силу. Даже, как показалось Лиссе, завистливо вздохнула, вертя его в руках и так и эдак. Но вот странно, камушек, долженствующий привести ее к учителю, оставила без внимания, будто не заметила.
   - Давно я его не видела. Последний раз в библиотеке академии. В одном из древних свитков. - Велена с явной неохотой выпустила амулет из рук, вернув владелице. - Знаешь ли ты, что он занесен в список пропавших артефактов, за нахождение которых ковен предлагает огромную награду?
   - Нет. - Лисса с удивлением воззрилась на невзрачную вещицу. Ничего себе приобретение. Да за ним теперь глаз да глаз нужен. Иначе не успеет очнуться, а его уже сперли.
   И словно подтверждая ее мысли, Велена предупредила ее о том же.
   - Так что если не хочешь с ним расстаться, никому не показывай.
   - Дай посмотреть. - Аня вцепилась в медальон, тоже подвергнув тщательному осмотру. Не постеснялась попробовать на зуб, как это делают с золотыми монетами. Только медальон был не золотой. Скорее всего медный, так как гравировка была покрыта зеленым окислением.
   - Велена, а его почистить можно? - Лисса выдрала медальон из рук подруги и сунула за пазуху еще одной Митькиной рубашки. Решили не переодеваться, так как в штанах на болоте всяко лучше, чем в длинной юбке.
   - Не можно, а нужно. Только делай это сама, чтобы не нарушить его работу. Ты ведь знаешь, что вещи, наделенные волшебной силой, признают одного владельца? И могут перейти к другому, только если хозяин добровольно с ними расстается?
   - Угу, или если их снимают с трупа. - Поддакнула Аня, при этом имея вид весьма серьезный. - Так что Лисска, если тебе дорога жизнь, никому не показывай, и не говори о том, что обладаешь таким сокровищем.
   - Чем дальше в лес, тем злее партизаны. - Пробормотала Лисса.
   Аня хихикнула, услышав ее бурчание. Велена удивленно выгнула брови, впервые услышав про новый вид нечисти. Она же чувствуя себя неуютно под взглядами волшебниц, встала и, подойдя к печи, налила себе из кадки чистой колодезной воды. От волнения пить захотелось. А после всех превращений, что с ней произошли в лесу, еще и есть к тому же. Но попросить стеснялась и потому выпила целую кружку, надеясь, что от воды без хлора и прочих примесей, к которым организм приучен с детства, ее не прослабит.
   - Теперь, когда мы разобрались с ночным происшествием. Нужно приготовиться к походу на болото. Аня что за защиту ты использовала прошлой ночью?
   Едва Лисса вернулась к столу. Велена взяла деловой тон, и они с Аней погрузились в обсуждение деталей предстоящей операции. Она понимала едва ли три слова из десяти, и потому положив руки на стол, уронила на них голову и вскоре заснула сладким сном, в котором ей снилось, что она опять в лесу, танцует на поляне с лешим, выделывая смешные па вокруг сухого дерева.
   - Лисса не спи. - Аня толкнула ее, и тут же подхватила, когда она чуть не свалилась с лавки от испуга.
   - Совсем сдурела? Я же сплю.
   - И я о том же. - Подруга сунула ей под нос кружку странно пахнущего отвара и кусок пирога. - Ешь, скоро уходим.
   - Как уже? - Глотнув горячего, она скривилась от противного вкуса. - Что это за гадость?
   - Отвар зверобоя, сделает тебя невкусной для падальщиков.
   У нее тут же пропал всякий аппетит и желание пробовать пирог. Что за начинку они в него засунули? Змеиные головы? Чтобы еще и ядовитой стать? Хотя пахнет обычными яблоками.
   - Скажи, что ты пошутила. - Взмолилась Лисса.
   - Скажу. - При том подруга была очень далека от юмора и всякого розыгрыша. - все что хочешь скажу, ты главное пей, я еще потом налью.
   Лисса еще раз нюхнула варево, глотнула. Не так уж плохо, только несладко и... ну да, она предпочитает чай, но если вопрос стоит так, то она готова пить отвар литрами, лишь бы упыри в ее сторону даже не смотрели.
   - Что это? - Глотая понемногу, горячо так, что язык обжечь можно, но видимо так и задумано, Лисса кивнула на стол, заваленный бусами, браслетами и широкими лентами с вышивкой явно магического содержания. Одну такую ленту Аня повязала ей на пояс, как кушак.
   - Здесь сила, повышающая естественную регенерацию тела. Не знаю, есть она у тебя или нет. Но если ты не обладаешь способностью само исцеляться, то пояс не даст тебе умереть, пока не подоспеет помощь.
   - А остальное?
   - Остальное тоже. Смастерили из того, что было. Надевай, не привередничай. Помирать так красивыми.
   Аня взялась навешивать ей на шею бусы из сушеных ягод, нанизанных на тонкую веревку, через одну с полудрагоценными камнями.
   - Щит. Не слишком сильный. Если ударят, будет больно, зато не смертельно. Действует практически против всей известной нежити. Это, - шею оттянула еще одна нить бус. - То же самое. Бузина и яшма, будут осыпаться по мере израсходования силы. К сожалению, ничего другого за столь короткое время придумать не удалось. У Велены практически нет запасов. И как ты поняла все это защита от магической атаки. Против прямого физического удара ни один щит не выстоит. Так что будь все время на чеку и в случае чего беги. Никакого геройства, ты поняла меня Лисска?
   Лисса кивнула. Ей вообще не хотелось никуда идти. Только отказываться теперь поздно. Аня обещала помочь Велене, она дала слово лешему, так что наряжаемся как хиппи и вперед, авось упыри, при встрече передохнут все от смеха.
   - Утро доброе.
   В кухню вошел Славий, бодрый, словно спать и не ложился. На плечах кольчуга, поверх новенькой рубашки. Меч в заплечных ножнах. На ногах мягкие сапоги, позволяющие ему ступать бесшумно, хотя как он при этом умудряется не бряцать железом, Лисса так и не поняла. Кисти и предплечья закрыты наручами, так же защищены ноги выше колен. Только голова осталась непокрытой, он, когда за ними в портал прыгал, забыл на подоконнике свой шлем, а заменить его здесь явно нечем. Не шапку же одевать, от нее все равно никакого толку.
   Лисса, закусила губу, чтобы сдержать улыбку. Можно заменить шлем ведром. Она видела несколько штук, висят рядочком на заборе. Сойдет, если прорезать в нем для глаз дырки, и как-нибудь закрепить на голове. Представив воеводу с ведром на голове, Лисса не выдержала и хихикнула. Все сочли, что это у нее на нервной почве, и сделали вид, что не заметили.
   - О привет, Славий. А где Велена? - Аня закончила обряжаться в бусы, затянула туже пояс, и напоследок повязала на лоб ленту, от чего рыжая челка вздыбилась над ней волной, придав ей вид киношного ниндзя.
   - Отправила Хаврония поднимать мужиков, и пошла будить Митьку. С нами пойдет.
   Воевода подошел к столу, взял пол пирога и в два куся, проглотил, запив отваром из кружки Лиссы.
   - А он зачем? Мешаться только будет. - Аня опять наполнила кружки.
   Лисса взяла себе другую, не рискнув требовать, чтобы Славий вернул ей кружку. Какая в сущности разница из какой пить. Разве что та ей больше нравилась, на ней была красивая роспись огнем горящих веточек рябины. Она всегда была неравнодушна к красивой посуде. Это еще с детского дома осталось. Желание выделиться из общей массы детей, хоть чем-нибудь. Помнится в столовой, она всегда выискивала взглядом тарелку с голубой полоской по краю. И старалась сесть возле нее раньше других. Та тарелка одна была такая, самая красивая, потому и не выкидывали, несмотря на небольшой скол и трещину. Ждали, пока совсем расколется.
   - Лисска, опять спишь?
   Сморгнув воспоминание с ностальгической грустью по безвозвратно ушедшим временам, Лисса улыбнулась.
   - Уже нет.
   - Всем утро доброе.
   Митька вошел в полосу света. Весь заспанный и взъерошенный словно воробей. Аня и его усадила к столу, заставив через силу проглотить кусок пирога.
   Лисса зажгла еще свечи, так как старые совсем оплыли и грозили вот-вот погаснуть, при этом мельком наблюдая за воеводой. Она помнила о том, что у мужчины раненая спина. Сам он, похоже, давно забыл об этом, ни разу не сморщившись от боли. А может допинг, какой принял? С него станется наесться мухоморов, лишь бы не отпускать одних на болото.
   - О чем душа мается?
   Лисса подпрыгнула от испуга и резко обернувшись, стукнула воеводу кружкой по груди, выплеснув на него остатки отвара, что в ней были.
   - Идиот! Так пугать из-подтишка! Ой! Извини, я не хотела. - Она кинулась за полотенцем и принялась вытирать мокрое пятно, но делать это через кольчугу оказалось не так просто. Наконец, Славий не выдержал и, отобрав полотенце, взял ее за руки, чтобы не суетилась.
   - Брось, высохнет. Ты чего так нервничаешь? Не знаешь, что в таком состоянии идти на дело, верная смерть? Если не можешь взять себя в руки, лучше дома сиди, без тебя управимся.
   Лисса онемела. А потом взорвалась.
   - А ты?
   - Что я? - Не понял ее мужчина, но рук при этом не отпустил, и Лисса не могла никуда деться от его пристального взгляда.
   - У тебя спина изранена, но ты идешь, а мне запрещаешь. - И залилась краской до самой шеи, осознав, насколько жалобно прозвучал ее голос. Позор Лисска, струсила перед каким-то мужиком. А как тут не трусить, если он возвышается над тобой как скала и гневно дышит в макушку, так как твой нос не достает ему даже до ключицы.
   - Спина? - Удивился Славий. А она разозлилась.
   - Да спина. Не помнишь кому вчера у ручья раны мыла? И кого на болоте чуть на куски не порезали?
   Славий растерялся, не понимая, из-за чего она подняла столько шума.
   - Так зажило давно.
   - Как зажило? - Вся ее злость испарилась как вода из чайника, с которого вовремя сняли крышку. Она с недоумением смотрела на воеводу, не понимая, как такое может быть. Она же видела, трогала руками. Не могли такие раны быстро затянуться. На это от силы неделю надо, а тои больше. - Покажи!
   - Прям здесь? - В глазах мужчины зажглись огоньки смеха, и сразу цвет сменился со стального серого на серебристый.
   - Да. - Лисса решила не сдаваться и настоять на своем. Все равно не поверит, пока не увидит, а то, что на них с пристальным вниманием смотрят Аня с Митькой, ее не волновало. Не портки, же она просит его снять, а задрать рубашку.
   Под усами в бороде мелькнула широкая улыбка. Мужчина снял со спины меч, пристроив в углу возле печки и, развернувшись, оголил спину.
   Лисса вздрогнула. Дрожащие пальцы сами потянулись к чудовищным рваным шрамам, избороздившим спину. Твердые вздувшиеся рубцы рассасывались прямо на глазах. Если так пойдет и дальше, то через неделю от них не останется следа. Славий оказался прав, все зажило, даже не загноившись.
   Как зачарованная она водила руками по спине мужчины, не замечая, как эта самая спина краснеет от смущения, Аня начинает подхихикивать, а Митька пускает пузыри в кружку, пытаясь таким образом заглушить смех.
   - Лисс, я понимаю, что ты до мужика дорвалась, но тебе не кажется, что сейчас не время и не место к нему липнуть?
   Лисса опять вздрогнула и, залившись краской, как свекла, тут же убрала руки в глубокие карманы. Славий одернул рубаху, вместе с ней кольчугу и изо всех сил пытаясь побороть собственное смущение, с расстройства сжевал вторую половину пирога.
   - Мамка идет. - Подал голос, ухмыляющийся Митька. И на кухне разом воцарилась деловая атмосфера. Все засуетились, засобирались, безтолку, зато при деле.
   Вошла ведунья. Пока где-то ходила, успела сменить юбку на штаны мужа, мягкие башмаки на высокие сапоги до колен и выглядела при этом так же экзотично, как и остальные. На шее не меньше шести ниток бус, запястья все в браслетах. Косы перевиты лентами, а на тонкой талии перевязь с двумя мечами.
   Славий уважительно кивнул женщине. Аня сделала вид, что так и надо. Лисса с Митькой переглянулись. Мальчишка хмурил брови, пытаясь уложить в голове новый образ матери. Как же так? Откуда? И почему я ничего о том не знаю? Лисса пожала в ответ плечами, мол, в жизни всякое бывает. Славий усмехнулся, без труда поняв смысл их переглядываний. Аня спрятала улыбку за кружкою отвара. Велена строго глянула на всех и скомандовала собираться в дальний путь.
   - Пора. Светает.
  
   Глава 9
  
   - Давай, - легонько подтолкнул ее в спину Славий. Остальные стояли в сторонке и не давили на психику, понимая, какого это, вернуться туда, где тебя чуть живьем не съели. - Ты должна перебороть свой страх, иначе он останется с тобой на всю жизнь.
   - Слушай, кончай лечить мне нервы. - Огрызнулась Лисса. И уже тише, только для себя буркнула. - Можно подумать я этого не знаю.
   Давай Лисса, на раз два три... и она осталась стоять на месте. Ноги приросли к земле, не желая ступать на болото. Да что же это за такое. Никогда не была трусихой, а тут. А тут полное болото всякой нежити, готовой напасть на тебя в любую минуту. И ей плевать, на то, что ты будешь активно против. Числом возьмут и никакие амулеты и защитные щиты против толпы мертвяков ей не помогут. Молодец Лисска, докопалась до причин своего страха. А теперь давай скажи подруге и ведунье, что ты не доверяешь им как магам и потому никуда с ними не пойдешь. Так Лисса, опять тебя в дебри понесло. Кончай рефлексировать и давай топай.
   - Ну, с Богом. - Глубоко вздохнув, она сделала шаг, другой третий и когда ноги, обутые в сапоги по щиколотку утонули в болотной жиже, нашла в себе силы не заорать, не запрыгать и идти спокойно. Кто бы знал, чего ей стоило, это спокойствие. Но улыбки и облегчение на лицах спутников послужили утешением, что она приняла единственно верное решение.
   - Молодец, Василиса. - Похвалила ее Велена и, обогнав, пошла вперед. За ней Славий с Митькой. Аня глянула на них и пошла рядом, пока тропа позволяла идти вместе.
   - Ань, а зачем мальчишку с собой взяли?
   - Я почем знаю. - Пожала плечами подруга, при этом, шаря взглядом по болоту. Пусть только упырь попробует из-под кочки вылезти. Сразу молнией меж глаз получит.
   Лиса завистливо вздохнула. Она тоже так хотела. Расшвыриваться молниями направо и налево, ничего не бояться и выглядеть крутой. Увы, Аня была такой и без магической силы. Смелая. Она, не задумываясь, кидалась драться, если считала это нужным, но могла быть и нежной, как домашняя тигрица.
   - Не дрейфь, Лисска. - Подбодрила ее подруга. - Держишься молодцом.
   - Угу, до тех пор, пока не покажется упырь. И будете потом ловить меня по всему болоту или вытаскивать из трясины. Ань я не знаю, как отреагирую, если... - Не закончив фразу, Лисса содрогнулась от сжавшего внутренности страха. Ей все время чудилось, что тропа под ней проваливается, и со дна тянутся холодные склизкие руки. Но ноги, несмотря на чавканья и хлюпы, твердо стояли на тропе, давая шаткую уверенность, что это самое обычное болото с мшистыми кочками, покрытыми алыми крапинками созревшей клюквы. Редкими деревцами, островками суши, обильно поросшими чахлой растительностью и озерцами водной глади, отражавшей розовеющее рассветное небо в рваных облаках.
   И тут проснулись комары и мошки и сразу кинулись на них жужжащим роем. Лисса напрочь, позабыла про свои страхи, отмахиваясь от приставучих насекомых.
   - Совсем про них забыла. - Всплеснула руками Велена и кинулась собирать какую-то траву. Раздав пучки, показала, что с ней делать. - Нужно размять, и соком натереть лицо руки и одежду и мошкара отстанет.
   - И будем мы зеленые как инопланетяне. - Лисса скептически смотрела, как между ладоней образуется зеленоватый сок с приятным цитрусовым запахом.
   - Не, как кикиморы. - Хихикнула Анюта активно натираясь соком и смахивая с щек прилипшие травинки. - Авось за местную фауну сойдем, и нас не тронут.
   Велена улыбнулась. Славий хмыкнул.
   - Тогда я буду водяной.
   - А я кто? - Митька с зеленой рожей выглядел до того уморительно, что вызвал взрыв смеха, распугавший всех лягушек.
   - Будешь у нас русалом, так и быть. - Отсмеявшись, воевода присвоил мальчишке звание в их отряде домашней нежити и они потопали дальше, так как идти осталось совсем немного. Уже виднелся большой остров и на нем черные каменные глыбы. Те самые развалины, что не давали ведунье жить спокойно.
   Лисса шла, стараясь не отвлекаться по сторонам, внимательно следя, куда ноги ставит. Искупаться в болотной тине ей ни капли не хотелось. Сей процесс до того завладел ее вниманием, что она не заметила, как все остановились, и она ткнулась в Аню, та толкнула Митьку. Мальчишка от испуга скаканул вперед, чуть не сбив с ног Славия. Воевода вовремя ухватил его под мышку и вдвоем они едва устояли на тропе, чуть не сбив с ног Велену.
   - Вы можете вести себя тише? - Шикнула на них ведунья.
   - Аня! - Славий оглянулся на юную колдунью.
   - Лисса! - Огрызнулась та, передавая эстафету.
   - А я что? Я ничего. Споткнулась просто. - Лисса отошла на шаг. Какие все нервные. Было бы с чего. На ее взгляд в тех развалинах ни один здравомыслящий колдун жить не будет. Крыши нет, полуразрушенные стены, а подземелья наверняка затоплены и полны пиявок и ужей. Не говоря уже о том, что чтобы преодолеть стену из осоки и камыша, понадобится меч Славия и его недюжинная сила. - А там точно кто-то есть?
   - Лисска, ты можешь помолчать минуту? Сглазишь, где мы потом колдуна искать будем?
   Велена закатила глаза к небу, махнула воеводе и Славий, взяв меч в руки, шагнул к непреступной стене разросшейся растительности.
   - А ну-ка, посторонитесь. - Скомандовал он, замахиваясь, что есть силы.
   Лисса Аня и Велена столпились на краю острова, чтобы не попасть под удар меча. Митька отошел в сторону, рассматривая какие-то кочки.
   - Мам, а это что?
   - Не трогай ничего руками! - Вскричала ведунья, когда сын еще не договорил, и кинулась к нему.
   Ей тоже стало любопытно, но Аня не пустила, удержав на месте.
   - Лучше туда смотри.
   Лисса оглянулась. Славий уже прорубил проход и сквозь поредевшие кусты были видны развалины.
   - Офигеть, Ань откуда?
   - Я почем знаю.
   Не дожидаясь ведуньи, они пошли за воеводой, закончившим косить и вышли на сухую поляну с круглым фундаментом, вокруг которого валялись обугленные почерневшие валуны по три тонны весом каждый.
   Подошла Велена, неся в руках осколок камня, с какими-то рисунками. Митька, вытирающий руки о штаны.
   - Когда-то здесь была башня. Из деревни в нее был выход, но однажды молния ударила в крышу, уничтожив ее вместе с порталом. Это случилось пять лет назад, я тогда зачистила все магические следы и с тех пор больше сюда не ходила. Давайте разделимся и тщательно все осмотрим.
   - А это не опасно? - Славий подозрительно косился по сторонам, не спеша убирать меч в ножны.
   - Я не чувствую здесь присутствия магической силы, ни старой, ни новой. Но все равно, вдруг я в прошлый раз что-то важное из виду упустила. Митя, Славий, Василиса, не трогайте ничего руками. Если найдете что-нибудь подозрительное, сразу меня зовите или Аню.
   - Есть! - Отсалютовала Лисса и, не обращая внимания на бросаемые ей в спину взгляды пошла гулять по острову, прекрасно понимая, что ничего путного ей не найти. Почему? Да потому что в жизни не отличит обычный камень от магической штучки, если только она не будет сделана из золота и сплошь утыкана драгоценными камнями.
   Зато хорошо было оказаться в одиночестве и, не опасаясь пристального взгляда Велены, смотреть по сторонам. Руки так и тянулись ковырнуть обугленный камень и посмотреть, что скрывается под слоем золы. Лисса оглянулась, дабы удостовериться, что она одна.
   Где-то за кустами слышались голоса Славия и Мити. Воевода объяснял жадно внимающему мальчишке смысл своего чина и связанные с ним обязанности. Еще дальше Велена и Анюта обсуждали вероятность разграбления разбойниками такого злачного места. По мнению Велены разбойников в их лесах отродясь не было. Аня утверждала, что они были, есть и всегда будут и ни за что не упустят возможности на халяву поживиться, даже если для этого придется преодолеть сто верст и все лесом.
   Лисса хихикнула. Она была полностью согласна с подругой. В этом мире или в том, откуда она пришла, людьми всегда двигали одни и те же страсти.
   - Так, посмотрим, что у нас тут.
   Отломив от куста палку, она взялась соскребать с валуна слой гари, но все что обнаружила под ней это зеленоватый гранит с золотистыми вкраплениями слюды. Кто-то не поленился притащить с гор в болото эти камни и построить башню. Может, этот кто-то и создал сеть порталов, соединяющих деревню и отдаленные точки по всей округе? Велена клялась, что это не ее работа. Когда искали место для деревни, случайно набрели и решили приспособить для своих нужд. Тем более, что для открытия портала не нужно быть магом. Достаточно знать правильные руны того места, куда хочешь пойти и выставить их на деревянных колесах, на столбах в деревне. Лиссе вся эта система напоминала знакомую технологию цифровых замков и то, что местный колдун воплотил ее в этом мире, здорово удивило их с Анютой. Они даже предположили, что тот, кто создавал порталы, был выходцем с Земли. Но тогда получалось, что вся система создана недавно. Лет тридцать назад, когда в ее мире появились первые компьютеры. Велене они о своей догадке ни слова не сказали. Решив, если представится возможность самостоятельно ее проверить. Жаль здесь столбы сгорели. Будучи деревянными, они не пережили пожара пятилетней давности. Зато есть пара на лугу. Вот на них и можно будет посмотреть... пристально. Главное найти повод подольше задержаться в деревне.
   Так, а что там у нас такое интересное выглядывает?
   Кусок цепи торчал из-под земли, так и призывая за него дернуть. Ухватившись покрепче, Лисса потянула, выворачивая мох вместе с комьями земли. Цепь тянулась и тянулась, увлекая ее к кромке болота, и ушла под воду.
   - Твою ж маму. Аня! - Крикнула она, понимая, что самой соваться к упырям не стоит. Лучше позвать подмогу.
   Затрещали кусты, топот бегущих ног и подруга на пару с ведуньей выбежали из-за обвалившейся стены.
   - Что у тебя?
   - Цепь. Она явно к чему-то крепится, но это что-то под водой. - Лисса отступила, давая волшебницам дорогу.
   Тут подоспели и Славий с Митей.
   - Держи крепко. - Велена вручила воеводе конец цепи. - А я попробую воду развести. Аня щиты поставишь, чтобы она не натекла обратно?
   - Запросто. - Аня сцепила пальцы, вывернула ладони, хрустнув суставами, разминая руки перед работой.
   Ведунья положила руку на поверхность болотной жижи, прикрыла глаза и зашептала заклинания.
   Мох дрогнул и словно живое существо стал расползаться в стороны, открывая под собой бурую жижу, закружившуюся воронкой в которой замелькали полусгнившие камыши. Славий натянул цепь, но пока конца не было видно. Между ладоней у Анюты появилось синее свечение, и чем шире она разводила руки, тем ярче оно становилось. Воронка тем временем приобрела в диаметре три метра, углубилась на все четыре. Теперь уже в ней вертелась черная жижа, издавая жуткое зловоние гниющей органики. Слава Богу, упырей не видно. Вздохнула Лисса, медленно отодвигаясь подальше от берега, где уже из мха и грязи образовался целый вал.
   - Есть! Аня фиксируй.
   Аня бросила заклинание в центр воронки. Велена убрала руки, но края не плюхнули обратно в яму, а уперлись в невидимую преграду, словно в воду воткнули гигантский стакан с прозрачными стеклянными стенками.
   - Силовой барьер. - Пояснила Аня в ответ на изумленный взгляд Лиссы. И тут же сунула любопытный нос в яму. - Ну, ничего себе. Славий тяни.
   - Что там? - Воевода дернул. Цепь звякнула без всякого эффекта. - Крепко, а ну посторонитесь.
   - Сейчас помогу. - Аня прыгнула вниз. Лисса только успела ойкнуть от испуга и перегнувшись через край, глянула что так заинтересовало подругу.
   На дне обнаружилась каменная плита из такого же гранита, из которого была построена башня. В центре квадратный люк, в него вделано изрядно поржавевшее кольцо, к которому крепился другой конец цепи.
   - Как у тебя это получается? - Велена смотрела на нее ошарашенным взглядом.
   Лисса пожала плечами и развела руками.
   - Шла, шла, конец цепи нашла. Да бросьте, разве может быть там что-то интересное? Наверняка вода просочилась и все уничтожила.
   - Не скажи. - Послышалось со дна магического колодца. Аня колдовала над кольцом и той частью цепи, что пролежала под водой, укрепляя связи, чтобы, когда Славий дернет, та не рассыпалась прахом. - Люк запечатан герметично. Так что может и найдем что интересное. Но я склонна согласиться с Василисой, она часто оказывается права.
   Велена только покачала головой. Митька так тот вообще стоял с отрытым от удивления ртом, впервые в жизни видя, как мать колдует.
   - Готово! - Аня глянула обо что бы вытереть руки от ила вперемешку со ржавчиной и не найдя ничего путного, отерла о штаны, все равно грязные после стояния на коленях.
   Славий поднатужился, потянул сначала аккуратно. И когда цепь выдержала сильнее и, наконец, дернул со всей силы. Люк вылетел из паза с хлопком взорвавшейся петарды, едва не прибив Аню. Лисса только успела заметить, как вокруг тела девушки вспыхнуло голубое свечение, о которое ударился люк, не причинив ей вреда, только отбросив к дальней стенке колодца.
   - Фууууу! - Аня зажала нос. Остальные отшатнулись от жуткого запаха, вырвавшегося из подземелья вместе со спертым воздухом. - Если колдун когда-нибудь тут жил, то мы только что вскрыли его могилу.
   - Вполне возможно. - Велена скатилась вниз и, собрав руками воздух, словно пряжу, Лисса была готова поклясться что видела как он в виде пучков нитей зажат в руках ведуньи, но потом она моргнула и видение исчезло. А Велена толкнула воздух в открывшийся лаз выдавив наружу новый поток вони вперемежку с пылью.
   - Раз есть пыль, значит там сухо. - Славий спрыгнул к женщинам. - Лисса, Митька побудьте снаружи, покараульте и если что кричите что есть силы.
   - Эй, так не честно. Я тоже хочу посмотреть, что там. - Возмутился Митька, поняв, что его лишают самого интересного.
   - Митя останься. Это может быть опасно. По этой же причине и Василиса не идет с нами. - Голос Велены был мягким и увещевающим, но ни у Лиссы, ни у парнишки не возникло даже мысли ослушаться и поступить иначе. Аня нахмурилась, но промолчала. Славий, тот уже успел сунуть голову в лаз и потому ничего не видел.
   - Колдуньи, наколдуйте свет, там темно хоть глаз выколи.
   - Легко. - Аня сотворила шаровую молнию, и когда Славий вылез, запустила ее вниз. - Ну? Кто первый рискнет здоровьем?
   - Я. - Велена решительно шагнула к проему и легко спрыгнула вниз. - Прыгайте здесь не глубоко. - Послышался ее голос, словно из трубы.
   - А если бы было глубоко? - Поинтересовалась Лисса, присаживаясь на подогретый солнцем валун, готовясь ждать ровно до заката. Дольше ее никакая сила на болоте не удержит.
   - На глубоко есть левитация. - Аня подпрыгнула, на мгновение зависнув над дырой, и плавно ушла под землю, махая на прощание рукой.
   Славий без всяких спецэффектов крепче сжал меч в руке, сел на край, свесив ноги, и оттолкнувшись свободной рукой, прыгнул глухо приземлившись. Голоса гулким эхом заметались, но о чем они там говорили, было непонятно, а потом Славий Аня и Велена ушли вглубь подземелья и их голоса совсем стихли.
   - Так не честно. - Заныл Митька, только что не прыгая вокруг воронки, и пытаясь сверху заглянуть в дырку. - Они там, а нам что делать?
   - Не знаю как ты, а я буду завтракать. Жутко это голодное дело освобождать болото от упырей. Хотя каким боком к этому относится лазанье по колодцам, ума не приложу.
   - Я тоже.
   Парнишка повел носом, когда Лисса развернула узелок с картошкой, салом и перьями зеленого лука. Пахло вкусно. Тем более она успела уже изрядно проголодаться. А, представив, как после лука от нее не только упыри будут шарахаться по сторонам, но и сам колдун сбежит без оглядки, принялась с аппетитом есть, честно поделившись с Митькой.
   - Хорошо тут. - Проговорила она с набитым ртом.
   Действительно, если бы не таящаяся на дне угроза, можно было прекрасно отдохнуть. Солнце уже почти встало и теперь ласково пригревало, заставляя глазки жмуриться и клониться в сон. Благодаря травяному соку гнус их не тревожил. Стрекозы, блестя на солнце крыльями, то и дело залетали посмотреть на притаившихся в кустах людей, и покачаться на листьях камыша. Легкий ветерок ерошил волосы. Лисса прикрыла глаза, прекратив хрумтеть луком. Впервые в жизни она слышала, как поет болото. Хор лягушек, переплетался с птичьим щебетом и уханьем кукушки. Жужжание насекомых низкой нотой дополняло симфонию звуков.
   Даже Митька присмирел, перестав ворчать на несправедливость мира. Откинувшись на плоский камень, он закинул руки за голову и, закрыв глаза, с отстраненной улыбкой слушал вместе с ней.
   - Никогда не знал, что мать колдунья.
   - Угу. - Поддакнула Лисса. Собеседник мальчишке был не нужен. Ему просто нужно было выговориться вслух, чтобы создать в голове новую картину мира, в одну ночь, перевернувшуюся для него с ног на голову. Так что одобрительно поощрительные звуки, были самое то.
   - В деревне тоже об этом не знают.
   - Вот и ты помалкивай. - Лисса глянула на последнюю картошку. Осилит, не осилит? И решив, что выкидывать продукты нехорошо надкусила сразу половину.
   - Я то буду. Да зачем она призналась? Толку оттого, что я знать буду? Только соблазн кому-нибудь разболтать.
   - Может, ей надоело врать? Об этом ты не подумал? Не пробовал хранить тайну, не смея ни с кем о ней обмолвиться и словом?
   - Не а. Нет у меня тайн. Да и откуда взяться, если дальше леса я ничего не видел.
   - Брось ныть. Некоторые и леса никогда не видели.
   - Как так? - Митька даже глаз открыл, готовясь услышать от нее страшную тайну про тех, кто всю жизнь провел в мрачном подземелье в заточенье у злого колдуна.
   Лисса хихикнула, ну и воображение у мальчишки.
   - Легко. В степи бывает, едешь... то есть скачешь на лошади несколько дней подряд и ни одного дерева так и не увидишь. Одна трава, причем жухлая и пыль. Мне больше лес нравится. Так что ты просто счастливчик, что живешь тут.
   - Угу, - угукнул Митька, опять закрывая глаза. - Счастья больше некуда.
   Лисса пожала плечами и, вытряхнув платок от картофельных крошек, сунула за пазуху. Она не нанималась в матери утешительницы. Поэтому оставила реплику парнишки без ответа и погрузились в созерцательное слушание, когда Митька вдруг опять заговорил.
   - Говорят, за лесом есть большие города, где проживает уйма народа. Торговые галеры бороздят моря и реки. И над башней магической академии в столице, сияет камень Селенит.
   - А зачем он там нужен? - Лисса сорвала осоку, очистила от листьев и вгрызлась в сочный стебель, заедая привкус лука. Черт с ними с упырями, пусть живут... покамест. Она добрая, когда сытая.
   - Как это зачем? - Встрепенулся Митька, приподнялся на локтях и наградил ее самым осуждающим взглядом. - Он волшебный, позволяет ученикам полнее раскрыть свои силы. И для защиты служит, как оберег.
   - Это все понятно. - Лисса сорвала еще осоки, вкусная зараза. - Зачем его было устанавливать на крыше? Вдруг свалится, уйма народа может погибнуть. И ремонт порушенной башни влетит не в один златень. Не проще спрятать его в подвале. Заодно подальше от воровского взгляда.
   - Да ты соображаешь, о чем говоришь? Это же Академия Высшего магического искусства. Какие воры! Какой там упадешь. Он намертво приделан! Он же волшебный.
   - Ты сам видел, что так рьяно говоришь?
   - Отец рассказывал. Он врать не будет. Они с матерью пока в деревне не поселились, раньше в городе жили.
   Лисса услышала в голосе мальчишки явное сожаление о таком их решении. Дурак, не понимает, что ему повезло вырасти нормальным в отличие от многих, чьи души цивилизация поглотила безвозвратно. Она бы с превеликим удовольствием осталась здесь жить, при условии, что изведут всех упырей и прочих гадов. Но ей надо женихов найти и разобраться, что за игру Иван с Кощеем затеяли и ее втянули. Да заставить их снять кольца, сама она сделать это не могла, сколько ни пыталась, хоть руби пальцы, по-другому не выходит.
   - Слышишь? - Выдернул ее из мрачных мыслей Митька.
   - Где? - Лисса оглянулась.
   - Там! Показалось, что кто-то шел через кусты.
   Они переглянулись, разом побледнев от страха. Мало ли кто может шастать на болоте днем. Вдруг это колдун вернулся, а у них нет даже кухонного ножа, чтобы защититься.
   Лисса прислушалась. Кусты и правда трещат, и слышатся чавкающие шаги. Она вскочила, и на ходу снимая с шеи амулет, блокирующий силу, бросилась в ту сторону, откуда развались звуки. Митька, прихватив каменюку поувесистей, за ней. Обежав развалины, они встали, не зная смеяться или нет. Упитанный кабан, застряв в кустах, не спешил покидать убежище, защищающее его от надоедливой мошкары и рыл носом мох, выискивая, съедобные корни и с чавканьем жуя.
   Услышав шум, обнаглевший хряк даже рылом не повел, а когда увидел двух людей, только смачно хрюкнул, обнажив желтые клыки, и видя, что они не двигаются с места, вернулся к прерванной еде.
   - Ничего себе. - Прошептал Митька, медленно отступая назад под защиту развалин. - Здоровый гад, если нападет, порвет как пить дать.
   - А если мы его? Будет в случае чего чем откупаться от упырей, если застрянем на ночь на болоте.
   - Чем? Голыми руками?
   - Можно магией. - Неуверенно предложила Лисса, отступая вслед за парнишкой, не зная, что может выйти из ее колдовства. Явно ничего путного, судя по прошлым попыткам.
   Забравшись на самый верх, они залегли на камнях, не упуская из виду продолжавшего кормиться кабана и одновременно наблюдая за ямой в болоте, но пока из лаза никто не появился и даже шума не было слышно, подтверждающего, что их спутники уже близко.
   - А ты сможешь?
   - Превратить его в кого-нибудь не такого большого?
   - Кого? - Глаза Митька заблестели в предвкушении охоты с помощью колдовства.
   Лисса задумалась. В кого бы превратить хряка, чтобы не убежал, не напал, не поднял шум, и не улетел вольной птицей. На ум приходили только растения.
   Хлоп! Бах!
   И на месте бедной свинки стоит раскидистая березка с десятком золотых колец, словно обручи обхватывающими тонкие ветви.
   - Ух ты! - Восхитился Митька и, спрыгнув вниз, дважды обошел дерево, смотрящее на него поросячьими глазами, выпирающими посреди ствола вместе с пастью увенчанной черным волосатым пятаком.
   - Хрю! Иииии! - Заверещал кабан на всю округу, возмущенный таким произволом.
   Птахи умокли и, вспорхнув улетели куда подальше от такого чуда. Жабы попрыгали в воду, и таращились на них, выставив над поверхностью одни глаза.
      Лисса на попе съехала по камню, не рискнув прыгать. Нацепила обратно медальон и вытаращилась на Березового кабана с ужасом представляя, в кого за это ее превратит Велена.
   - Ох, и влетит мне от твоей мамки. - Со стоном призналась Лисса.
   - Ага. - Поддакнул совершенно счастливый Митька.
  
   Глава 10
  
   Бедного хрюшу так и не расколдовали. Она не рискнула, побоявшись сотворить такое, после чего даже Велена не сможет вернуть ему обратно поросячий вид. И когда ведунья, Славий и Анюта выбрались из подземелья, таща на закорках тюки драной ткани с завернутыми в нее книгами, ведунья устроила ей настоящий разнос как препод за опоздание на его экзамен в институте.
   - Как можно быть такой безалаберной, Василиса. А что если бы нежить среагировала на выплеск магической силы? Хочешь нам тут всем устроить братскую могилу? Пожалуйста, только без меня и Мити.
   - Остынь, Велена. - Славий положил грязную ручищу женщине на плечо, и та устало опустила плечи.
   - Ни на минуту нельзя оставить без присмотра, прямо дите малое, да и только.
   - Она и есть дите. - Аня тряхнула кудрями, смахивая с них паутину, собранную по углам подземелья, но та приклеилась намертво, и девушке пришлось выбирать ее руками. - Правда, Лисска, кончай чудить. А то неровен час, беду накликаешь, а справиться с ней не сможешь. Дождись лучше, пока научишься чему путному, тогда и колдуй на здоровье, никто слова поперек не скажет
   - Обещаю тридцать раз подумать, прежде чем колдовать. - Честно-честно пообещала Лисса, держа за спиной руку со скрещенными пальцами. - А что вы интересное нашли? Посмотреть можно?
   И она без всякого стеснения сунула нос в первый сверток. Книги были старые в кожаных переплетах с пожелтевшими страницами и засаленными углами. Сразу видно их читали вдумчиво и часто.
   - Осторожно, не повреди. - Воскликнула Велена, видя, что она взяла одну.
   Лисса кивнула, заворожено листая страницы и любуясь рукописным текстом. То, что она не могла прочесть ни строчки, ее не особо расстраивало. Рунная азбука, используемая в этом мире, была для нее сравнима с китайскими иероглифами. Но сам факт того, что она держит в руках книгу, от начала и до конца сделанную и написанную руками, заставлял душу трепетать от охватившего ее восторга.
   - Если в них нет ничего умного, можно я себе одну возьму? - Взмолилась она, глядя на Велену щенячьими глазами.
   Им не понять ее страсти к антиквариату, в особенности к книгам, папирусам и свиткам, хранящим историю былых времен. И желание обладать хоть одной книжкой, было сродни навязчивой идее, когда ты до боли хочешь что-то, но ни как не можешь получить.
   - Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста. - Она сильнее прижала книжку, как будто кто-то хотел ее отнять.
   Славий наблюдал за устроенным представлением с улыбкой. Аня фыркала. Она знала, что подруга не отстанет, пока свое не получит. Велена хмурила брови, решая для себя, можно ли ей дать книжку и чем это может обернуться.
   - Хорошо, но только после того как я их внимательно просмотрю.
   - Ураааа! - Лисса подпрыгнула от радости и с неохотой, словно расставаясь с частичкою себя, вернула книжку на место. - А... э... а куда мы их денем? Не потащим же с собой?
   - Ты, с какой горы свалилась? Сума тебе на что?
   - Сума? Какая сумка? Нет у меня никакой сумки.
   - Хватит Лисса. - Схватившись за живот от смеха, простонала Аня.
   Славий улыбался во все тридцать два зуба, Митька уже привыкший к ее выходкам, реагировал спокойно, а вот ведунья продолжала возмущаться и хмурить брови.
   - Все Василиса, вернемся в деревню, посажу тебя за уроки. Будешь у меня знать, как разбрасываться силой направо и налево, когда она будет даваться тебе кровушкой и потом.
   - С превеликим удовольствием, госпожа Велена. - Став совершенно серьезной, поблагодарила Лисса. Она и не надеялась, что ей так крупно повезет, найти учителя в лице ведуньи. И пусть настоящий учитель немного подождет. Велена преподаст азы, без которых действительно не стоит браться колдовать, а то хрюшку жалко. Она же не садист и не хотела ничего плохого.
   - А кто на березу колец навешал? - Аня как раньше Митька обошла кругом несчастного кабана охрипшего от бесполезного крика.
   - Не я. - Тут же открестилась Лисса. - Он таким сразу превратился.
   - Смотри-ка. - Славий согнул ветку. - Словно перстеня на пальцах. А кабанчик то не прост.
   Аня Славий и Велена окружили дерево, рассматривая со всех сторон и щупая его за ветки. Пятачок нервно дергался. Хряк явно не знал чего еще ему ждать от трех колдуний и грозного мужчины, задумчиво оглаживающего рукоять меча.
   - Хрю! - Возмутилась березка, когда Славий ухватил пятак за ноздри.
   - Расколдовывайте. Есть у меня к господину магу парочка вопросов.
   Лисса неосознанно вцепилась в руку Митьки, они сидели рядышком на валуне, чтобы не мешаться под ногами.
   - Димка, мы колдуна поймали! - Ее восторгу не было предела, поэтому Лисса не заметила, как мальчишка морщится от боли.
   - Как ты меня назвала?
   - Э... - Лисса оторвалась от созерцания пасов, производимых Веленой. Все равно непонятно как ей удается вернуть обратно, то, что она наколдовала. - Дима, а что? Тебе не нравится собственное имя?
   - Нравится, только никто меня так не зовет. Все Митяй, Митька или Митенька. Отвык, вот и показалось оно чуждым.
   - Бывает. Я тоже не всегда на Василису окликаюсь. - Она улыбнулась мальчишке и сильнее сжала его руку. - Пошли, посмотрим на нашего колдуна.
   Встав так, чтобы не мешать и в то же время хорошо видеть происходящее, Лисса и мальчишка застали невероятную картину. Славий меж ног зажал кабана за бока, и, ухватив за голову, вывернул так, что одно неосторожное движение и свернет шею.
   - Вот теперь поговорим, голубчик. Почто следишь за нами?
   - Может, превратим его обратно в человека? - Предложила Аня. - А то странно вести беседы с кабаном.
   - Не выйдет. - Велена и рада была бы воплотить Анину идею, да понимала, что ее сил не хватит, перебить чужое колдовство. - Его морок это индивидуальная разработка. Снять сниму, но пока разберусь, как это сделать, чтобы без головы не оставить, много времени уйдет, а уже и так полдень. Так что кому не по нраву беседы с кабанами могут обождать в сторонке.
   - Нашла коса на камень. - Шепнула Лисса на ухо Митьке. - Темная колдунья и Светлая ворожея.
   - Думаешь, подерутся?
   - На что спорим?
   - А что у тебя есть?
   - Ничего. Возможно в перспективе книжка.
   - Книжки мне без надобности, я читать не умею.
   - Какое совпадение.
   - Дети, тихо! - Шикнула на них Велена и шагнув к колдуну присела на корточки чтобы оказаться на одном уровне. - Как же ты докатился до подобной жизни? Свиньёй бегать по болоту? Надо же и упыри до сих пор не съели, сколько вкусного сала на боках отрастил.
   - Хрю. - И жалобный взгляд в глаза ведуньи умоляющий избавить от оседлавшего его мужчины.
   - Щас. - Славий сильнее сжал колени. - Я выпущу тебя, а ты сбежишь?
   - Он что мысли читать может? - На ухо поинтересовался у нее Митька.
   Лисса неопределенно пожала плечами, начиная подозревать, что так оно и есть на самом деле. Слишком уж часто воевода отвечал на мысли не высказанные вслух. А Славушка не прост, ой как не прост, как хочет показаться. Надо бы присмотреться к нему внимательней, вдруг стоит ждать от него подвоха.
   Словно на самом деле прочитал ее мысли, мужчина вскинул голову и глянул с укоризной. Мол, откуда сомнения? Я же вроде не давал повода?
   - Еще пожелания будут? - Нехорошо так улыбнулась ведунья, о которой Лисса на мгновение забыла, ведя молчаливый диалог с воеводой.
   - Нет. - Совершенно по человечески, обреченно вздохнул свин.
   Лисса хоть и ожидала чего такого, все равно от удивления подпрыгнула, дернув Митьку. Тот скривился и высвободил из ее пальцев руку, потерев запястье, на котором остались отчетливые следы ее нервных переживаний.
   - Вот и чудно. А теперь честно отвечай на все вопросы, иначе на твоей шкуре начну обучать Василису. Василиса, поди сюда, встань ближе, чтобы господин свин не думал, что мы шутим.
   Лисса на пример Анюты хрустнула пальцами, изображая полную готовность колдовать по первому знаку. Хряк дернулся от испуга и чуть не выскочил из хватки воеводы, застряв плечами меж колен. Славий рывком вернул его на место, ухватив по крепче.
   Что страх делает с людьми. Лисса сдержала смешок, чтобы не нарушить образ себя ужасной. Встав за плечом Велены, она вперила в хряка немигающий взгляд, зная, как это действует на нервы.
   - Кто такой? Откуда в наших краях. Что забыл на болоте и почему следишь за нами? - Озвучила Велена список вопросов первостепенной важности.
   Хряк еще пару раз дернулся, вдруг удастся сбежать, осознал всю бесполезность своих попыток и окончательно смирился с тем, что попал, причем крупно, так как никто из них шутить был не намерен.
   - Анастас Миленский. Прислан ковеном магов Беловодья для разведывания обстановки и по возможности устранения причины разгулявшейся в этих краях нежити.
   - Коллега значит.
   Вопреки ожиданиям, Велена не обрадовалась появлению собрата. Скорее расстроилась, что они вообще его встретили. Аня, как услышала, что еще один светлый маг на ее голову свалился, медленно отошла в сторону и присев на валун, подтянула колено к груди. Обхватив ногу руками, задумчиво смотрела в сторону, пребывая в далеких далях. Уж точно дальше, чем простирается болото, потому как не с первого раза откликнулась на зов Лиссы.
   - Чего грустишь? - Ей пришлось подвинуть подругу, чтобы сесть рядом.
   Лиссе были совершенно неинтересны выявления общих знакомых Велены и Анастаса и она решила пообщаться с подругой.
   - Валить надо.
   - С какой стати? Тут нам помощь прибыла. Теперь в два счета прищучим упырей. Или переживаешь, что он светлый?
   - Лисс, ну сколько можно повторять. Нет ни светлых колдунов, ни темных. Просто я могу то, чего в принципе не сможет повторить Велена и наоборот.
   - А как же некромант, поднявший нежить? Или он по определению хороший?
   - Конечно. Кто, по-твоему, эту нежить упокаивать должен? Знахарки и шептуны?
   Лисса задумчиво смотрела, как по небу плывут кустистые облака. Иногда закрывая солнце, и тогда остров накрывала тень, давая иллюзию прохлады. А расстегнуть рубашку до пупка, открыв прохладе доступ к взмокшему телу, не позволяли местные приличия и отсутствие лифчика.
   - Не знаю. - Минуту спустя честно ответила реа. - Книжки фэнтези, что ты подсовывала мне читать, не дают на это однозначного ответа.
   - Мдаааа. - Протянула Аня, как и она, поднимая глаза к небу. - Пробелы в твоем образовании размером с озоновую дыру над Антарктидой. С этим надо что-то делать. Причем срочно. Ты молодец, что согласилась поучиться у Велены. Она действительно очень сильная.
   Лисса довольно хмыкнула. Знала бы подруга, чего ей стоило довести ведунью до нужной степени озверения, чтобы та, наплевав на убеждения, взялась ее учить.
   - Значит так, мальчишки и девчонки. - Велена, наконец, закончила допрос.
   - А так же их родители. - Не смогла удержать за зубами язык Лисса, вызвав своей репликой, смех у Митьки и веселый хрюк у свина.
   - Я серьезно. Уважаемый мэтр Анастас, согласился нам помочь в сложившейся проблеме.
   - Интересно кто кому помогать будет? Он нам или мы ему? Отчет ковену все равно писать мэтру.
   Слова Ани задели за живое. Не то чтобы Лисса изо всех сил стремилась очищать местное болото. Она искренне радовалась, что в их полку прибыло компетентных магов. Недоучек в ее лице Велене хватало выше крыши. Просто до сих пор это было ее личное дело. Вендетта, за то, как не ласково ее встретил этот мир. А тут получалась практически рутинная работа. Маг, принявший человеческий вид, предлагал разделить болото на сектора и, разбившись на пары, маг - помощник, прочесать его за два-три дня. По его словам этого времени хватит, чтобы выявить аномалию, или вспугнуть колдуна, загнать в ловушку и, прищучив, передать в ковен для справедливого суда.
   Как всегда ее и Аниного мнения не спросили. Велена решила все сама. Лиссе предстояло идти со Славием. Ведунья на отрез отказалась отпускать сына от себя. И Ане ничего не оставалось, как взять в напарники колдуна, явно не впечатленного такой идеей.
   - Я могу и сам работать.
   - Работайте, кто вам запрещает. Только под присмотром Ани. Она если что сможет обезвредить вас в два счета, если вздумаете чудить. Ань сможешь?
   - Легко. - Анюта приблизилась к мужчине и улыбнулась ему улыбкой голодного дракона, заставив нервно сглотнуть и отнестись куда серьезнее к предстоящему походу.
   - Двинулись, сегодня осматриваем сектора шесть семь и восемь. До заката должны успеть.
   - А после? - Лиссу передернуло от воспоминаний о том, что творится ночью на болоте.
   - Собираемся здесь. Это самое безопасное место, ставим защиту и до утра отдыхаем.
   - Может, в деревню вернемся? Там безопаснее.
   - Я понимаю, что тебе страшно Василиса, но некогда нам бегать туда сюда. Чем быстрее справимся, тем быстрее все это закончится.
   - Вот так всегда.
   - Пошли, не бойся. - Славий легонько взял ее за плечо, и они побрели в свою сторону.
  
   Повесив, на шею третий по счету амулет, теперь для быстрой мысленной связи с другими группами на случай обнаружения противника, Лисса почувствовала себя настоящей новогодней елкой и чуть не запела подобающую песнь, но решила, что шутки шутками, а задание у них серьезное. Хватит веселиться, пора и поработать.
   - Черт. - Запрыгала она на одной ноге, вытряхивая из прохудившегося сапога воду. - Я так и знала, что это обязательно случится.
   - Что стряслось? - Славий, ушедший далеко вперед, остановился, поджидая пока она догонит.
   - Сапог порвался. - Лисса со злости выдрала камыш и крепко привязала к стопе подошву. Идти стало труднее, вид дурацкий, ноге все рано мокро. Промучившись пол часа, она не выдержала, села на кочку и, разувшись, закинула сапоги куда подальше в надежде что ими хоть одному упырю по башке придется. Вторые сапоги извела Митьке, Если Хавроний заставит отработать покупку новых, драить ей полы в их доме как минимум пол года.
   - С тобой всегда так хлопотно? - Славий вернулся, видя, что она никуда не собирается идти и преспокойно сидит на кочке. - Что ты делаешь?
   - Лапти плету.
   - А ты умеешь?
   Лисса глянула на свое рукоделие из трав и была вынуждена сознаться.
   - Нет, но босиком я дальше не пойду.
   - У тебя ж носки есть.
   - Из-за набившейся в них грязи они напоминают детский памперс. И ходить в них так же неудобно.
   - А ты наколдуй себе обувку.
   - Кабы знала как, думаешь, мучилась бы с этим? - Она сунула ему под нос плетение, типа лапти обыкновенные, покамест одна штука.
   - И босиком ты далеко не уйдешь, а нам еще половину территории обойти нужно. - Славий почесал затылок, не зная как быть. - Хочешь мои возьми, они затянутся на голени и спадать не будут. Только что великоваты...
   - Угу размеров на десять. - Лисса только представила себя обутой в сапоги мужчины, и ей уже делалось смешно. У Славия размер ноги как минимум сорок шестой, а у нее тридцать пятый.
   - Зато не босая. Берешь, аль нет?
   - Беру. - С вздохом согласилась Лисса. А что делать? Идти-то надо.
  
   Эпопея с сапогами приобрела неожиданные последствия, когда они усталые, голодные и злые вернулись на остров последними, так ничего и не обнаружив. Одно сплошное болото, от которого ее уже начинало потихонечку тошнить. И то, что другие пришли с таким же результатом, нисколько не утешало. Потому как в огромных сапогах она в кровь растерла себе ноги. Славий изрезал босые пятки о жесткие стебли камыша, пока ходил проверять подозрительный остров и теперь, сидя у костра прикладывал к новым ранам листья подорожника, позаимствованные из личных запасов мэтра Анастаса.
   - Лисса, что у тебя с ногами?
   Велена кинулась к ней, едва Василиса со стоном стянула с себя изуверскую обувку. Теперь она точно знала, что такое пыточный сапог святой инквизиции.
   - Мозоли натерла.
   - А где Митькины сапоги, что тебе давали?
   - Порвались. - Лисса заранее приготовилась к тому, что ее сейчас начнут ругать за расточительность, но к ее великому изумлению, досталось не ей, а отцу парнишки.
   - Вот же скряга. Говорила еще позапрошлой зимой, что сапоги драные, так нет на ярмарку не с чем ехать, год не урожайный. И вот итог, скоро опять зима наступит, а Мите обуть нечего.
   - Мам, брось. - Парнишка сидел у самого костра, навесив свои сапоги на палки и нагнув их к теплу ближе, чтобы за ночь просохли. Одна Аня не пострадала, так как ей достались сапожки от Велены. Хавроний мужик умный, не рискнул экономить на жене, зная, чем ему это аукнется.
   - Да я не переживаю, только, как теперь Василисе быть, на болото разутой никак нельзя, тем более с такими мозолями. Упыри хоть днем и спят, кровь все равно почуют. Да еще гадюки и пиявки...
   Лисса вздрогнула от испуга. Пока ведунья осматривала ее лодыжки и смазывала вонючим бальзамом на основе жира, она старалась не смотреть, как солнце медленно садится, простирая огненную дорожку через все болото. Небо стремительно темнело, и вот уже одна за другой на нем стали появляться звезды.
   - Слышите? - Мэтр Анастас, поднял палец, призывая всех внимательно слушать.
   Аня пожала плечами, не отрываясь от чтения книги. Разложив дневной улов рядышком с собой, она нашла себе занятие на вечер, напрочь забыв про остальных. Велена была занята ее ногами. Митька спал. Славий опять куда-то делся. Не иначе за хворостом пошел. Остров большой, кустарника много. Хватит веток, чтобы поддерживать огонь до самого утра.
   Одной Лиссе было делать нечего, и она стала слушать.
   - Ничего не слышу.
   - То-то и оно, что ничего.
   - Сейчас начнется. - Велена, закончила бинтовать ей ноги, и села к огню. Становилось холодно, так как с болота подул сильный ветер, пригибая пламя костра к земле и выбивая из него искры.
   Лиссе не нужно было объяснять, что именно начнется. Раз солнце село, значит, сейчас из-под воды повылазит всякая нежить. Руки помимо воли задрожали, и она сунула их между колен, чтобы было не так заметно. Тишина стояла и правда непривычная. За день она привыкла к раздававшимся над болотом звукам и к вечеру просто перестала их воспринимать. И теперь, когда они в один миг исчезли, стало по настоящему жутко.
   Первый вой они встретили дружным вздохом. Потом раздался второй третий, за ними частые всплески и болото за кругом света от костра опять закишело белесыми телами.
   Как личинки мухи на навозной куче, пришло на ум сравнение одновременно с накатившей тошнотой. Но лучше пусть тошнит, чем сводит внутренности от леденящего душу страха.
   Вернулся Славий, как она и предполагала, неся охапку дров. Оглянулся куда их деть и, свалив неподалеку сел к костру. Лисса тут же придвинулась к нему, стараясь не слишком часто смотреть в сторону болота. Но, несмотря на страх, взгляд то и дело всматривался во тьму, в любой миг ожидая, что их заметят и растерзают на кусочки. Но упыри, натыкаясь на невидимую преграду, уползали обратно в глубину, словно тут не было никакого острова, вместе со спрятавшимися на нем людьми.
   - Ань, твоя работа?
   Подруга отвлеклась от листания книг и криво улыбнулась.
   - Чья еще? У меня специализация по нежити или ты забыла? Не бойся, щит выдержит, так что можешь спокойно спать ложиться.
   Она кивнула на Митьку. Вот кто ничего не видел и не слышал. Подложив сапог под ухо вместо подушки, парнишка скрутился калачиком возле костра и преспокойно спал, видя радужные сны, судя по довольной улыбке.
   Чуть в сторонке мэтр и Велена склонились над картой, отмечая исследованные за день участки. Ветер то и дело норовил свернуть тонкую бумагу и зашвырнуть в костер, так что им пришлось отвлечься на поиски камней и придавить углы. Уж лучше б они с другой стороны сели, но разве им об этом скажешь?
   - Мы прошли здесь, здесь и здесь.
   - На этом участке тоже ничего нет. - Велена очертила пальцем участок вокруг тропы, по которой они шли от леса.
   - А я пришел отсюда и здесь тоже пусто. - Маг поплевал на карандаш, и тщательно заштриховал исследованные участки. И сразу стало видно, что топать им еще по болоту, топать.
   Они еще долго говорили о том, кому в какую сторону идти завтра, так чтобы по возможности охватить большие участки. Аня увлеченно читала, пристроившись на обломке камня. Дима спал. Славий задумчиво ковырял палкой в углях, заставляя костер гореть ярче, и то и дело подбрасывал в него ветви, для поддержания огня.
   Лисса устав бояться, легла на спину и, закинув руки за голову, стала смотреть на звезды. Лучше на них, чем на ползающих вокруг упырей. Жаль нельзя еще не слушать. Чавкающие хлюпающие булькающие звуки и беспрестанный вой со всех сторон заставляли сердце стучать гулко, и вздрагивать от испуга, каждый раз, когда кто-то находил свою смерть в лапах упырей.
   Неожиданно над болотом пронесся далекий вой, низкий и глубокий, отдавшийся вибрацией во всем теле. Анастас с Веленой подскочили, Аня с треском захлопнула книжку, Славий схватился за меч, за целый день, так и не побывавший в ножнах. Лисса превозмогая ломоту во всем теле, села и с ужасом воззрилась во тьму, простирающуюся сразу за кольцом света от костра.
   - А вот и наш хозяин объявился. - Маг стал судорожно копаться в своей сумке, извлек оттуда дымчатый кристалл и, расположив на ладони завертеться по кругу, пока не замер лицом на юго-запад, когда камень тускло вспыхнул. - Что у нас в той стороне?
   Кинувшись к карте, нашел еще один отмеченный на ней большой остров.
   - Гнездо нетопырей. - Не глядя на них с Веленой, произнесла Анюта. Она, как и Лисса смотрела в ночь и ее глаза, отражая отблески костра, полыхали багряным светом, признак того, что она едва сдерживает свою драконью ипостась.
   - Это не хорошо. Помимо прочих гадов здесь может водиться высшая нежить. Велена это становится опасным. Я должен сообщить ковену.
   - Не раньше, чем наступит утро. Иначе нарушите контуры защиты.
   - Велена, вы опять сомневаетесь в моей компетенции?
   - Простите мэтр, просто решила лишний раз напомнить, вдруг вы прямо сейчас кинетесь в погоню.
   - Я не самоубийца. - Оскорбился маг.
   - Вот и славно. - Ведунья улыбнулась. - Значит можно до утра поспать. Вам первому дежурить, все равно письмо ковену составлять.
   - И мы спать, Аня ты с нами? - Славий оглянулся на девушку.
   - Да. Сквозь контур даже линчу не пройти, так что я тоже посплю немного.
   Аня с Лиссой облепили Славия с двух сторон. Он подгреб их к себе поближе, и не обращая внимания на удивленные взгляды мага и Велены, компактной кучкой завалились спать.
   Под теплым боком у мужчины, Лисса впервые за все время почувствовала себя спокойно. Зарывшись носом ему в шею, обхватила рукой поперек груди, столкнувшись там же с рукой Анюты, тесней прижалась для сохранности тепла (Славий лапочка снял кольчугу, не побоявшись упырей, лишь бы им было удобно) и в то же мгновение заснула.
  
   Глава 11
  
   Ночь выдалась холодной. Камыш шелестел под напором ветра, и постоянные крики, стоны и протяжный вой, не давали крепко спать. В полудреме продержались до утра. А на рассвете остров накрыло ледяным туманом, заставившим окончательно проснуться.
   - Наконец-то тишина. - Лисса разжала онемевшие за ночь руки, выпуская мужчину из объятий.
   Мужчина выпускаться не хотел. По крайней мере, так показалось Лиссе, когда руки Славия соскользнули с ее спины с едва заметной, но все-таки заминкой. Вздохнув, воевода потянулся, сел и, не глядя на нее, отправился за валуны к болоту.
   - Где тишина? - Рядом зашевелилась Аня. - Лягушки орут как ненормальные.
   Лишившись тепла, девушка проснулась, пару раз зевнула и села, протирая не выспавшиеся глаза.
   - Все что не вопли упыря, музыка для моих ушей. - Лисса тоже села, хотела встать, но не получилось. За ночь утихшая боль в ступнях вновь проснулась, вызвав стон, разбудивший ведунью.
   Осмотрев ее ноги, Велена сделала неутешительный вывод. Ходить ей никак нельзя. В деревне она бы вылечила ее в два счета, а так придется немного пострадать.
   - Вот и славно. - Анастас довольно улыбнулся ошалевшей от такого заявления Лиссе. - Я сейчас отошлю послание в столицу, а ты девушка получишь на него ответ, пока мы будем на болоте.
   - О... тогда ладно. - Лисса смутилась, оттого, что неправильно поняла мага, а потом встрепенулась. - Я что здесь одна останусь?
   - Не бойся, скучать не будешь. Я придумала тебе занятие, так что не успеешь оглянуться, а мы уже тут как тут. - Обрадовала ее подруга.
   - Только не готовить. Все равно не из чего. - Тут же предупредила Лисса, перебираясь ближе к каменному обломку и опираясь на него спиной. Сидеть ей предстояло долго, так что лучше сразу позаботиться об удобствах.
   - Никто в здравом уме не доверит тебе продукты. Нам еще жить хочется. - Пошутила Аня, потянувшись. - Так, мне тоже надо умыться. Митя, вставай, иначе все пропустишь.
   Ведунья задумчиво смотрела на потягивающегося и почесывающегося сына, явно что-то прикидывая в уме.
   - Оставлю ка я с тобой Митьку, а сама со Славием пойду.
   Лисса ничего не имела против компании мальчишки. Наоборот, вдвоем веселее и не так страшно. Мальчишка был против. Обиделся, что с ним обращаются как с маленьким. Буркнул. - Зачем тогда вообще с собой взяли. - И ушел умываться туда, откуда только что вернулся Славий.
   - Чего лица такие кислые?
   - Василиса заболела, с ней остается Митя. Так что выходим прямо сейчас. Нужно успеть дотемна обойти территорию на троих деленную, так что работы предстоит много.
   Воевода понимающе кивнул, подсел к Лиссе и, взяв за руки, заглянул в глаза.
   - Ты как? Сильно болит?
   - Терпимо. - Она улыбнулась, такой трогательной заботе. С чего бы вдруг? Раньше на нее Славий едва внимание обращал. Можно сказать, терпел по долгу службы. А тут такие разительные перемены. Или на него так подействовала совместная ночевка? - Ягод наберете по пути. - Решила она на всякий случай сменить тему. - А то есть хочется, хоть опять в корову превращайся. - Тут она скосила лукавый взгляд на собирающегося мага. - Или в кабана, у него рацион шире.
   Мужчина, услышав ее издевку, поджал губы.
   - И о вас, юная девица я написал ковену. Вы сами по себе удивительная аномалия и заслуживаете пристального внимания мох коллег.
   - Что? - Велена взвилась от гнева. - Хотите на девочку лапы наложить? Не позволю! Она моя ученица и точка.
   Если маг, что и хотел сказать в ответ, то под взглядом ведуньи стушевался, засуетился и, схватив сумку с картой и магическими принадлежностями, устремился на болото, крикнув на ходу.
   - Скажите Ане, пусть поторопится, я ждать не буду.
   - Вот так-то! - Велена довольно улыбнулась. - Ну что, Славий, пошли пока прохладно?
   - Как скажете госпожа Велена.
   Мужчина быстро экипировался и ушел вслед за ведуньей. Прибежала Аня и, узнав, что все уже ушли, помчалась следом. Скоро явился Митя, и сев рядом, тоскливо глянул вслед удаляющимся фигурам.
   - Так не честно. - Сделал он очередную попытку поныть, но Лисса не собиралась целый день терпеть его плохое настроение.
   - Брось, нам тоже есть чем заняться, будем азбуку учить. Смотри, что нам оставила Анюта.
   И она продемонстрировала окончательно павшему духом парнишке разворот книжки, на котором Аня трофейным карандашом (стыбзила из сумки мага, пока тот не видел) написала ей местный алфавит с транскрипцией по-русски.
  
   Выучить руны оказалось плевым делом. Потом все было еще проще. К полудню они уже вполне сносно читали по слогам. Ей было в этом плане труднее, чем парнишке. Она умела читать и писать. Только другими буквами, и подсознание наотрез отказывалось давно укоренившиеся настройки, искренне недоумевая, почему одни и те же слова, которые слышатся абсолютно одинаково, писать-читать надо по-другому.
   А потом ее заело, почему подросток уже во всю читает целые страницы, а она еле бекает, мекает как .... В общем, обидно до глубины души. И, открыв первую попавшуюся книгу, принялась читать вслух и внятно, тщательно проговаривая, просматривая и ясно осознавая слова, чтобы в памяти накрепко засел звук-образ.
   Дело двинулось быстрее, и Лисса не заметила, как углубилась в чтение полевых заметок, некогда жившего здесь колдуна. Этот товарищ вел подробные записи своего жизнеописания, начиная с того что ему ночью снилось и заканчивая, как он ложился спать. И так каждый день все тридцать две книжки. Она не поленилась их все перелистать, чтобы в этом убедиться.
   - Ого, а вот это интересно.
   - Что у тебя? А то у меня муть такая, что уже тошнит от описаний, как он на ужин ел пиявок, запивая желчью извлеченной из десяти жаб.
   - Фееее Митька, ты точно знаешь, как правильно отбить аппетит, чтобы желудок, наконец, замолк и не просил покушать. В общем вот что пишет наш маг незадолго до разрушения башни.
   Сегодня встретил на болоте упыря. Упокоил с миром. Странно, откуда он тут взялся? Вечером проверил деревенское кладбище. Все на месте. Значит эта тварь пришлая. Но откуда? На ближайшие сотни верст вокруг, нет ни одной живой души акромя деревни, но и нет захоронений, откуда его могли взять. А если упырь не будет ежедневно получать свежее мясо, его тело истлеет, и он упокоится естественным путем. А этот выглядел так, словно его только что подняли. Надо будет утром сходить проверить...
   - Что? Что проверить? - Митька вперед подался, глаза горят, рот приоткрыт от жажды услышать, куда отправился маг на поиски приключений на свой неугомонный зад. Видимо нашел, раз не закончил запись. А это серьезно, так как до этого он отличался просто патологической педантичностью, записывая даже сколько дырок у него в носках, какими способами он пытался их зашить и сколько раз, пока не выкинул.
   А может колдуну просто не с кем было поговорить? Вот он и вел дневник, как будто это его собеседник? Такое часто бывает с маленькими детьми, придумывающими себе невидимого друга и ведущие с ним пространные беседы, в основном жалуясь на родителей или как в ее случае на воспитателей в детском доме.
   Я помню тебя Миха и никогда не забуду.
   - Тут повествование обрывается. - Лисса для верности еще раз пересчитала книжки и, удостоверившись, что эта действительно последняя, разочарованно вздохнула. Митька не единственный кого распирало любопытство.
   - Совсем?
   Сколько разочарования в одном вопросе.
   - Совсем, но я предлагаю слазить в подземелье, и посмотреть вдруг продолжение лежит где-нибудь, а наши его просто не заметили. Как тебе идея?
   - Ну не знаю.
   От предложения пошарить в подземелье, после ночи, проведенной на болоте, Митькин энтузиазм совсем упал. Лисса бы тоже не рискнула здоровьем, но вчерашний поход Ани Славия и Велены вдохновил ее на эксперимент. И что с того, что у нее больные ноги? Можно ведь и попытаться левитацию освоить.
   - Давай слазим! - Протянула она тоном, полным энтузиазма найти как минимум сокровища капитана флинта и мальчишка не устоял.
   - Уговорила. Только надо прежде позаботиться о том, как выбираться будем, летать аки птица, я не обучен.
   - Сделаем веревку!
   - Точно.
   Решили, постановили, в реальность воплотили. На то чтобы из прибрежного камыша сплести веревку достаточной длины и крепости, потребовалось два часа, пол стакана крови и изрезанные пальцы. Нет, ну кто забыл с собой ножи взять а? Или их только им с Митькой не дали?
   Митька, закинув ее руку себе на плечо, помог доковылять до силовой воронки, до сих пор сдерживающей болото и не дающей жиже поглотить подземелье вместе с люком. Закрепил веревку за обломок валуна и осторожно по ней спустился, подхватил ее, когда она чуть не упала. И только тут вспомнил.
   - Лисс, а как мы искать что-либо будем? Там же темень хоть глаз коли.
   Лисса ткнула пальцем ему в глаз. Тот взвыл, и отбросив ее руку закрыл его ладонью.
   - Дура, что творишь!
   - Сам дурак, думай, прежде чем говорить такие вещи. Это ж логово колдуна вдруг дурная сила возьмет да и выколет тебе глаз на самом деле, а так я исполнила твое желание и больше оно не сбудется. Митька, думать тридцать раз надо, прежде чем подумать. Ну, чего встал, прыгай да меня лови.
   Митька прыгнул. Послышался грохот, и причитания о том какой дурак тут понаставил рухлядь всякую, через которую убиться можно. Оборвал себя на полуслове. И тут же заорал.
   - Не надо в меня ничем тыкать, я нечаянно сказал.
   - Ладно, живи. Я сегодня добрая. Ты расчистил взлетно-посадочную полосу?
   - Чего посадить на полосу? - Не понял ее Митька, и она в свете дня, падающего в раскрытый люк подземелья, увидела парнишку, стряхивающего с себя пыль и рыжеватую труху.
   - Проехали, ты меня ловить будешь? - Лисса не рискнула снять амулет и повторить Анин трюк с полетом. Решив, что лучше зря не рисковать когда над головой кружится в водовороте четыре метра болотной жижи, сдерживаемой только магической силой, которую она по недомыслию может с легкостью разрушить.
   - Ловлю! - Парнишка встал под люком, вытянул вверх руки, и Лисса зажмурившись от страха, прыгнула наугад.
   Митька под ее тяжестью рухнул на пол, зато поймал, крепко сцепив на ее талии руки.
   - Хе...ты не могла бы слезть с меня? - Сдавленно прошептал парнишка, лежа в пыли и глядя на нее взором побитого спаниеля.
   - Прости. - Лисса скатилась с него и хотела помочь встать, но он сложился пополам, схватившись за то самое место.
   - Ну ты... тяжелая. И колени у тебя острые.
   Пряча улыбку, она сняла с себя пояс и повязала Митьке.
   - Вот возьми. Тебе поможет, мне он все равно не помогает, так что толку от него, как мертвому припарка.
   Звучный шлепок по попе, заставил Лиссу подскочить, взвившись чуть ли не до потолка, не столько от боли и испуга, сколько от Митькиной наглости.
   - А в морду!
   - Сама же говорила, думать надо, а так я тоже твое желание исполнил. Глядишь и не помрешь теперь.
   Мгновение в подземелье стояла тишина, взорвавшаяся дружным хохотом. Лисса потерла попу. Да уж, пацан, а приложил руку так, что это не припарка, а целый горчичник получился.
   - Вставай, умный ты наш. Не так уж сильно я тебя и придавила.
   Кряхтя и издавая жалобные стоны, парнишка встал и они как два инвалида, она на ноги, он ... гхм... тоже на ноги, побрели влекомые исследовательским любопытством.
   Увы и ах. В подземелье оказалось пусто как в норе мыши раннею весной, когда она съела все запасы, а те, что остались, проросли и стали непригодны в пищу. Если здесь что и было ценное, то его уже давно нашли и вынесли, оставив только бесполезные дневники, от которых одна польза - красота. Все остальное кроме камня сгнило, осев на полу черной пылью. Ну или догнивало судя по остаткам полуразвалившихся стульев, шкафов и ворохам ворсы, некогда бывшей шерстным ковром.
   - Эх, а я надеялся... - С разочарованием протянул Митька.
   - Я тоже. - Лисса вздохнула. - Потопали обратно?
   - Угу. Куда?
   Лисса оглянулась. Для освещения подземелья они использовали проверенный веками способ. Огонь факела трепетал под напором сквозняка, выпуская вверх струи черного дыма, оставляющие полосы гари на камнях потолка.
   - Фиг его знает. Ты разве не запоминал дорогу?
   - Я? - Удивление на лице мальчишки было до того искренним, что Лисса тоже удивилась.
   - Ну не я же. Я вообще тут в первый раз.
   - Если ты забыла, я тоже здесь впервые. И вообще кто из нас колдунья и должен все обо всем на свете знать?
   - Вот как щас дам тебе квантовой физикой по органическим соединениям в мозгу, будешь знать, как умничать и на девушку наезжать. Кто из нас мужик, вот и думай, как из подземелья выйти.
   - Ох, и языкатая ты Василиса. Гляди с таким жалом вместо языка ни один нормальный парень замуж не возьмет, побоится, что превратишь в чудище поганое, да не будешь знать, как обратно расколдовать.
   Лисса обиделась. Даже слезы на глаза навернулись. И она смахнула их рукой.
   Митька заметив, что ее настроение резко изменилась, шагнул ближе и вдруг ни с того ни с сего обнял. Лисса врезала б ему в лоб за такую наглость, да в руке был факел, побоялась шевелюру подпалить.
   - И что это значит?
   - Прости меня Василиса, дурак, зазря тебя обидел, просто... - Тут он крепче сжал руки и Лисса поняла, что что-то сейчас будет, - ...ты такая миленькая, а когда сердишься, становишься очень красивой, ты это знаешь?
   - Ты, какой плесени тут надышался? Але, пацан, руки убери, а то пальцы переломаю.
   Но Митьку словно околдовали. Он припал к ней губами и стал неумело целовать. Лисса замерла как удав перед кроликом, сжавшись от охватившего ее страха. Что-то не так. Что-то не так. Неправильный поцелуй, и дело вовсе не в том, что ее целует парнишка. За студенческую жизнь в общаге с кем только целоваться не доводилось, даже вспоминать стыдно. Просто не должен обычный поцелуй причинять столько боли.
   Боль пронзила губы, когда в них вонзились острые клыки, и она почувствовала во рту привкус своей крови. От страха Лисса уронила факел, быстро погаснувший в пыли и только сейчас стало заметно, как у мальчишки во тьме алым горят глаза. И судя по шелесту, за спиной расправляются кожистые крылья.
   Вампир! Пронзила ее затуманенная болью и страхом запоздалая мысль. Вот же гадство, везет ей вечно на всяческих уродов.
   "Не бойся"
   Раздался шепот у нее в голове и все мысли, в том числе и о спасении, тут же попрятались по углам в мигом опустевшей черепушке.
   "В моих объятьях ты обретешь покой... вечный"
   "О чем мы только что и говорили. Нафиг я сняла заговоренный пояс? Интересно, а почему он не испепелил его на месте? Вампиры вроде принадлежат к классу нежить. Или нет?"
   Вампир поперхнулся, как показалось Лиссе смехом, на миг оторвался от ее губ, разорвав контакт. И этого мгновенья ей хватило, чтобы прийти в себя и сорвать с шеи заветный амулет, который тут же поклялась никогда в жизни больше не надевать.
   - Чтоб ты гад под землю провалился! - В этот раз она желала от всей души, и ее желание было исполнено. Под ногами треснул камень.
   - Нееееет! - Только и успел вскрикнуть вурдалак и тут же исчез, оставив на своем месте кучи битого щебня, будто на самом деле под землю провалился.
   Рухнув на попу на подкосившихся ногах, Лисса первым делом зажгла факел. Благо кремний и огниво были у нее в кармане, а не у "Митьки". И только убедившись, что в подземелье она одна, хотела дать волю нервам, закатив истерику с ревом и соплями, но тут камень зашевелился и из-под земли послышался зловещий голос обещающий, когда выкопается не только высосать всю кровь, но и поднять труп вурдалачкой.
   - Вот неугомонный. Пол, окаменей навечно.
   - Дурааааааааа! - Взвыл вампир, успевший вылезти из-под земли по плечи, едва выпростав одну руку. Вторая так и осталась под землей, придав ему вид скособоченной коряги.
   - Сам такой некрасивый. - Лисса отползла от его когтей, которыми он пытался до нее достать, при этом дергался, как припадочный эпилептик с кровавой пеной на губах.
   - Идиотка! Выпусти меня!
   Лисса не ответила, любуясь сюрреалистической картиной вмурованного в пол мужчины, давным-давно переставшего даже отдаленно смахивать на Митьку.
   - Ты что не слышишь? Выпусти, я тебе сказал.
   - Щас, бегу и спотыкаюсь.
   Вампир замер, поняв, что брыкаться бесполезно, даже магия не могла перебить ее искреннее, высказанное от всей души желание. Минуты три буравил ее взглядом и наконец спросил.
   - И что теперь?
   - Теперь? - Лисса облизнула опухшие губы, вызвав судорожный вздох вампира. - Теперь я пойду наверно. Вылезу из подземелья, в расстройстве чувств забуду поставить люк на место и уберу, сдерживающее болото силу... думаю, ты утонешь. И тебя съедят ночью упыри.
   - И вместе со мной умрет мальчишка.
   Улыбка вампира стала откровенно издевательской, и он захохотал, когда увидел, как она побледнела.
   - Митька? Что с ним?
   Она хотела броситься нему с намерением задушить на месте, прежде вызнав, куда он дел Митьку. И главное когда успел? Но поняла, что именно этого он и хочет, и осталась сидеть на месте. Тоже три минуты буравила взглядом, а потом встала и пошла прочь.
   - Ты куда!
   Это что? Страх? Бросьте, разве может вампир бояться ее угроз? Они же по определению бессмертны по причине смерти и ничего с ним не станется, даже затопи она пещеры. Лет через пять тысяч цементный раствор меду камнями превратится в обыкновенный песок, и он с легкостью освободится. И с упырями договорится. Родственники они или погулять вышли?
   - Стой Василиса! Вернись!
   Лисса остановилась за поворотом, спрятала факел, чтобы он не давал отсветов и топая на месте постепенно заглушая шаги, сделала вид, что ушла. Сама же притаилась и стала слушать.
   - Вот же влип. - Бухтел мужчина, явно делая попытки расшатать камень. - И эта...грх... мрх... дых... чтоб ее и так и эдак.
   Лисса едва сдержала смех. Впору собой гордиться, вампир уже не может выразить вслух свои чувства к ней, чтобы это выглядело прилично.
   - Я, между прочим, имею высшее академическое образование. И никогда неприлично не выражаюсь. Репутацию, знаешь ли, портит.
   - Ты все слышал? - Лисса выглянула из-за угла. - Но я же молчала.
   - Думала громко. - Буркнул он. - Освободи а?
   - Вампир, телепат и еще один кандидат жениться. Знаешь, лучше посиди тут, а я пойду Димку поищу. И не надо лыбиться. Без твоей подсказки справлюсь.
   - Ну-ну, иди. Если что, знаешь, где меня найти.
   Третий час, блуждая по подземелью, которому не было конца, Лисса не раз вспоминала ехидное "Ну-ну" и самодовольную ухмылку вампирюги. Прибить бы гада, да нельзя. Только он один знает, где спрятал Митьку.
   Она и звала и простукивала камень и пыталась колдовать, но все безрезультатно. Гулкое эхо было ей ответом, ни за одной каменной стеной не обнаружилось пустоты. И от магии не было ни ответа, ни привета, словно Лисса исчерпала свой лимит на чудеса.
   - И что делать? - Она стояла на развилке коридора в одну сторону ведущего на выход, в другую туда, где ее ждал вампир. - Что? Что? Прекращать геройствовать и звать на помощь.
  
   Анюта Славий Велена и Анастас, вернулись только лишь под вечер. Аня, какой бы уставшей ни была сразу пошла кругом острова, ставить защиту. Мэтр увязался вслед за ней, словно они за целый день не налюбовались друг на друга.
   - Интересный способ вы используете, Анюта. Закольцовываете силу, питающую заклинание на себя. Не боитесь однажды утром не проснуться, израсходовав весь резерв и заодно с ним жизненные силы?
   - Не боюсь. У меня отличная от людей энергетическая структура.
   - Надо же, а по вам не скажешь, что вы нелюдь.
   - А по вам не скажешь, что вы людь. - Не осталась в долгу Анюта, и пока маг хлопал глазами, хватая от возмущения ртом воздух, скрылась в стремительно наступающей ночи.
   - А где Митя? - Велена оглянулась, ища взглядом сына. И когда не нашла, обратилась к единственной, кто мог ответить.
   Лисса вздохнула и призналась, как им с Митей стало скучно азбуку учить, как им захотелось посмотреть, что там в подземелье.
   - Взяли бы вчера с собой, ничего бы и не случилось. - В свою очередь обвинила она их и продолжила пересчет несчастий, свалившихся на голову.
   - Врешь. - Не поверил Славий, когда она поведала о том, как Митя превратился в жуткого вампира, пообещавшего на ней жениться. Правда, в том случае, если она примет его веру.
   - Ни капли, можете пойти и сами убедиться.
   - А Митя? Митя где? - Велена схватилась за горло, с ужасом слушая ее рассказ и в отличие от воеводы, веря каждому слову.
   - Не знаю, этот гад не признается.
   - Ну эт он зря. - Славий встал и решительно зашагал в сторону подземелий.
   Велена за ним, не отставая ни на шаг. При этом вид, имея такой грозный, что если вампир сразу же не признается, куда дел Митьку, Славию допрашивать будет уже некого.
   - А ты куда? - Мужчина придержал ее у края. - А ну обратно.
   - Я с вами. - Лисса поджала губы, упершись, как баран в своем решении идти с ними..
   - Пусть идет. - Ведунья обогнула их, и первая спрыгнула вниз.
   - Под твою ответственность. - Предупредил Славий.
   Велена кивнула и спустилась в подземелье.
  
   - Явилась, и года не прошло. - Язвительно встретил ее вампир, едва она с факелом появилась в коридоре и тут же умолк, увидев, что на этот раз она пришла с подмогой.
   - Ты что-то сказал? - Славий чиркнул кончиком меча по камню, выбив из него сноп искр. Раздался жуткий скрежет, заломивший всем уши, а вампира заставивший скривиться как от зубной боли.
   - Где мой сын? - На ладони Велены вспыхнула переливающаяся перламутровым блеском сфера. Едва заметное движение кистью и сгусток смертоносной энергий полетел в вампира.
   Тот расширил глаза от ужаса, дернулся в попытке уклониться, а когда энергия заклинания повисла перед его носом, свел глаза в кучу чуть не окосев.
   - Г...г...гос...поожа. Я не знал, что мальчик ваш сын. Чем хотите поклянусь.
   - Да ну? - Не поверила ни одному его слову, ведунья. Подошла ближе, заставив вампира выгнуть шею назад, так что голова заломилась до пола. - А печать мою на нем ты не видел? Может, ты слеп? И тебе надо зрение подправить?
   - Не надо! - Заорал он, когда Славий присел рядом с ним на корточки и, схватив за роскошную густую шевелюру, приставил узкое лезвие ножа к правому глазу.
   - Если сразу признаешься, будет не так больно.
   - Я скажу, скажу, только не трогайте глаза. Они дольше всего регенерируют. Парнишка невидимый и обездвиженный стоит в соседнем зале. - Признался вампир, взглядом умоляя Велену остановить садиста.
   Велена бросила взгляд на Славия, тот понимающе кивнул, и женщина убежала искать и расколдовывать сына. Лисса с воеводой остались караулить вампира. Тот смотрел на них с плохо скрываемым страхом. Причем большее число взглядов доставалось ей, а не мужчине.
   - А ты умеешь удивлять, Василиса. - Славий задумчиво чертил полосы кончиком ножа по лицу вампира, заставляя того каждый раз вздрагивать, когда лезвие проходило вблизи глаз. При этом он ни разу его не поранил, хотя Лисса догадывалась, что лезвие заточено как бритва.
   - Порой я сама себе удивляюсь. - Чувствуя, что не в силах больше стоять, она присела на корточки, прислонившись спиной о стену для опоры, и факел, положив на пол, так чтобы не погас. - Три дня в вашем гребаном мире. За это время кем я только не успела побывать. Трижды чуть не утонула в болоте, свела знакомство с упырями, и вот теперь меня чуть не сожрал вампир. И за все это время только раз нормально покормили. Где справедливость, Славий?
   - Хочешь справедливости, спрашивай богов. Они за то в ответе, а хочешь перестать быть кормом для всяческих придурков, начинай учиться. Иначе всегда найдется тот, кто захочет бесплатно твою силу заполучить.
   - Или ты их или они тебя? Да? - Криво улыбнулась Лисса.
   - Что-то вроде того. Только в твоем случае это будет по-другому. Или они тебя убьют, или ты успеешь спрятаться или убежать. То того дня как ты их сможешь сделать, пройдут годы упорного труда.
   - Сколько тебе лет Славий?
   - Что?
   - Что?
   Удивились ее вопросу воевода и вампир, заворожено слушающий их разговор, от чего начисто забыл о кинжале в опасной близости от своего лица.
   - Сколько тебе лет? В пересчете на мое летоисчисление?
   - Хм... двадцать восемь. Может чуть больше. Не знаю. Смотря во сколько лет, в твоем мире умирают люди.
   - А на самом деле?
   - При том, то жить мне тысячу лет, может быть чуть дольше, двести шесть.
   Она хотела еще спросить. Откуда ты родом Славий? Как оказался в царской дружине? Ведь чувствуется в тебе порода и дворянская стать, а может так принято, что мужчины с даром отправляются служить, тогда, как другой сын наследует титул и земельные угодья? Много чего хотела она спросить. Но тут раздался голос Митьки, и она, сорвавшись с места, бросилась к нему, повиснув на шее, радостно визжа и дрыгая ногами, пока парнишка, обхватив ее за талию, кружил радостно смеясь.
   - Димка, живой. Я так испугалась, когда на твоем месте оказался этот гад!
   Лисса не осознавала, что целует парнишку в щеки, подбородок, ясные глаза, заставляя отчаянно краснеть, под улыбающимися взглядами матери и воеводы.
   - Живой, живой. Ты три раза мимо меня прошла. Я чуть не лопнул, силясь тебя позвать, но все напрасно.
   Велена вытирала тыльной стороной, подозрительно блестящие глаза, а когда глянула на вампира, в мгновение ока из любящей матери превратилась в разъяренную колдунью.
   - Ты умрешь за это.
   - Для казни нет причины. Ваш сын жив.
   Неожиданно для всех встал на защиту вампира Славий.
   - Ну и что. Это отродье приняло заказ на убийство и если бы не Василиса, ни один из нас не вернулся бы домой живым.
   - Неправда. - Совершенно спокойно и даже немного по-деловому вступил в полемику вампир. - Меня наняли убить только Василису. Остальных бы я не тронул. Чему свидетельство ваш сын живой и невредимый.
   - Так это ты упырей на болото напустил?
   - Нет. Я выполняю только штучные заказы.
   - Ну, все. - На этот раз Василиса озверела не по-детски. - Я тебе покажу штучку.
   И она шепнула слово. Вернее пару... ну может три. Кто сгоряча их считает?
   Под изумленный вздох Велены вампир исчез. Лисса подбежала к образовавшейся в полу яме, встала на колени и, сунув в нее руку, извлекла сверкнувший в свете факела изумруд. Да такой огромный, что едва уместился на ее ладони.
   - Вот гад, при жизни был красивый, и теперь глаз не отвести. Ну, ничего. Побудешь у меня красивой штучкой пару десятков лет, поразмыслишь о добром вечном. Посмотрим, как тебе после этого захочется принимать заказы на убийство невинных дев.
   - Это справедливо. - Славий отряхнул с рубашки пыль и спрятал нож за голенище сапога. - За покушение на жизнь представитель гильдии убийц из расы вампиров, эх жаль имя спросить забыли...
   - Марош.
   - Э... что? - Славий от неожиданности споткнулся на полуслове.
   - Он говорит, что его имя Марош.
   - Ооо! - Глаза мужчины заметно округлились.
   - Оооо!!! - Велена выпала в осадок, потрясенно глядя на то, как изумруд в сложенных лодочкой ладонях Лиссы медленно меняет форму, приобретая шлифовку и сверкающие грани, прямо на глазах превращаясь в драгоценность, у которой даже цены не будет, настолько она уникальна не как украшение, а как артефакт. - Душа вампира, воплощенная в камне. Лисса, ты уверена, что правильно определила специализацию? Может тебе стоит поучиться у Анюты и ее семьи? Драконы больше других на свете знают о колдовстве такого рода.
   - Оооо!!!!!!! - Митька шагнул в ней и потыкал пальцем в окончательно сформировавшийся кристалл. - Он живой там?
   - Живой. И желает уточнить, к скольким годам заключения его приговорит Славий, а то мой срок кажется ему несправедливым.
   - Хм... гхм... - Воевода спрятал в кулак улыбку, глядя на Велену, позабывшую о том, что у нее были какие-то претензии к вампиру и на Лиссу, задумчиво поглаживающую изумруд.
   - Пять лет вполне хватит, чтобы осознать вину. И покуда ты будешь его владелицей, ему каждый месяц за три зачтется. Ну а если потеряешь или надумаешь продать, то дальше как обычно. Час за час и так до истечения всего срока.
   Кристалл полыхнул ярким светом и обрел вокруг себя тонкую серебряную сетку, оплетшую его со всех сторон наподобие кружева, настолько она была красива.
   - Ой! - Встрепенулась Лисса. - Как теперь узнать, кто заказа меня этому гаду?
   - Можешь спросить у Мароша. Но вряд ли он ответит, так как наемникам имя заказчика говорят. Да не переживай ты так. - Ободрил Славий, видя, что она от таких новостей скисла. - Мы обязательно узнаем, кто тебе навредить хочет. Дай только срок.
   - Что это у вас такое интересное происходит, что магией фонит на пол болота?
   Анюта неслышно вышла из темноты, и ее любопытное личико вытянулось от удивления, едва она разглядела в руках подруги артефакт. - Ну ничего себе! Ты где нашла камень душ? Мы же здесь вчера обыскали все, даже щели в полу, и ничего подобного не заметили.
   - Был тут один индивид. Хотел мою душу заполучить, да своей лишился. - Лисса сунула изумруд в карман, и тут явился мэтр.
   - Ты с ума сошла, выбрасывать столько силы? - Накинулся на нее сразу Анастас. - Хочешь переполошить всю нежить на болоте?
   - А мы со Славием еду нашли. - Велена улыбнулась, когда на нее устремились голодные взгляды, едва не перессорившихся в очередной раз людей.
   - Так давайте ее приготовим... - Радостно воскликнул Митька.
   - И съедим. - Закончила за него Анюта, под дружно грянувший хохот.
  
   Глава 12
  
   Василиса проснулась от буравящего взгляда в спину. Что за наглость. В кои-то веки удалось поспать, наплевав на упырей и проклятое болото, а тут такой облом.
   - Открой глазки красавица, вижу, что не спишь. Я два часа жду, пока кто-нибудь из вас проснется. Еще немного и решат, что я умер, похоронят и останусь я с вами навечно.
   Ну, уж нет, хватит ей одного вампира. И так зараза весь бок отдавил. Надо срочно придумать, где его хранить. Держать изумруд такого размера все время при себе опасно, украдут. Да и выслушивать его едкие замечания уже порядком надоело. Хорошо он ночью тоже спит, если бы болтал без умолку ей богу отправила бы куковать на дно болота.
   - Встава...а...ай!
   Осторожно чтобы не разбудить Славия, Лисса выбралась из-под придавившей ее руки, и, встав, оглянулась, ища взглядом, кого прибить за побудку в такую рань. На самом высоком обломке башни сидел полупрозрачный мужчина, сквозь которого красиво просвечивало утреннее солнце, делая силуэт еще более размытым.
   - Ты кто?
   - Конь в пальто. Посланник я от ковена магов. Помощь вызывали?
   Лисса удивленно кивнула.
   - Ну, так я пришел, рассказывайте, что у вас случилось?
   - Почему сразу я? - Ощерилась она, тихонечко отступая назад.
   - Потому что ты уже не спишь. - Кажется, призрак уже пожалел, что разбудил ее, а не кого-нибудь другого.
   - Так я мигом разбужу кого надо. Мэтр Анастас, вставайте, к вам пришли.
   - Шли всех в... пень, я спать хочу.
   - Мэтр, если я пошлю, он ведь действительно пойдет в... пень. - Честно предупредила Лисса. - Как потом ковену объяснять будем, куда посланца дели?
   Призрак хохотнул и плавно, словно перышко на ветру, слевитировал с валуна и, приземлившись возле не желающего вставать коллеги, шепнул на ушко.
   - Стас, вставай, уже утро. - И заорал как ненормальный. - Твою мать день давно в разгаре, а он спит до сих пор.
   Лисса едва успела пригнуться, когда над головой пролетела шаровая молния, запущенная Анютой. Да, подруга часто бывает по утрам злой, особенно когда ей спать мешают. Вторая молния от Велены просвистела в обратном направлении. От испуга мэтр, швырнул заклинанием в нахала, но вместо призрака чуть не угодил в Славия. Воевода увернулся, понял, что ему с мечом в разборки колдунов соваться бесполезно и нырнул в ближайшие кусты, потеснив Лиссу. Митька ужом уполз к ним и приготовился из укрытия наблюдать за развитием событий.
   - Никогда больше не буду над мамкой так шутить. Особенно с утра, пока она не выпьет две кружки взвара и окончательно не проснется.
   - Что так? - Улыбнулся Славий.
   - Жить хочу.
   Лисса согласно кивнула. Уставшие за двое суток на болоте, вымотавшие себе все нервы, колдуны шутки не поняли. Поэтому когда Аня кинула другим заклинанием, призрак едва успел увернуться.
   - Идиотка! Ты меня чуть не убила! - Заорал он на Анюту, в спешном порядке выстраивая вокруг себя защитное поле, наподобие мыльного пузыря. Круглое радужное и на вид такое же хлипкое.
   - И поделом тебе. - Аня успела окончательно проснуться и теперь злобно наблюдала за пришельцем. - Не будешь орать дурниной. Думать надо, что люди не спроста крепко спят.
   - Мэтр Велантий, вы зачем здесь? Я же просил карты и амулеты? - Анастас тоже признал коллегу и потому жутко смутился "теплому" приему, что они ему устроили.
   Прозрачный маг повел руками, указывая сразу на все болото.
   - Подобного разгула нежити давно не было. Естественно такой случай привлек внимание ковена. Поэтому прислали меня, чтобы на месте разузнать обстановку, а то с ваших слов коллега получается больно удручающая картина.
   - Вам надо было прийти вчера и поночевать с нами ночку, а не явиться под утро и портить людям настроение. - Упрекнула ведунья пришлого мага.
   Лисса поняла, что это надолго и задом вылезши из кустов, направилась к воде умыться. Следом за ней скользнула Аня.
   - Девушки, не долго. Соблюдайте очередь. - Славий как скала загородил тропку, чтобы никто лишний к ним не сунулся и не нарушил уединение.
   Холодная вода взбодрила, прогнав дрему. Лисса распустила косу и, расчесав пальцами, заплела обратно, слегка смочив водой, чтобы волосы не торчали дыбом. Надломила осоку и, разжевав кончик стебля, почистила им зубы. Что поделать если в этом мире еще не изобрели зубную щетку. Китайцев на них нету.
   - Ань, а до дома твоего брата далеко?
   Девушка замерла, не донеся ладони с водой до лица, и та вытекла сквозь пальцы, пока она на нее смотрела.
   - Я думала ты уже никогда не спросишь. С чего бы Лисса? Ты же не рвешься замуж за Кощея. Или я неправильно тебя поняла?
   - Поняла ты правильно. Просто...
   Что просто она объяснить не успела, так как ближайшая к ним кочка зашевелилась, приподнялась и из-под мха вместо длинной челки на них глянули испуганные глаза.
   - Кто из вас Василиса?
   Аня ткнула в нее пальцем.
   - Она.
   - Спасибо подруга. - Обиделась Лисса. - Не ожидала от тебя.
   - А чего ты хотела, если нечисть знает твое имя?
   Дальше ссориться им не дали. Кочка дернулась, изящные девичьи руки разгребли тину и кикимора, оказалась у самого берега, поднявшись над ним по пояс. Лисса отпрянула от неожиданности сев на попу и тут же пожалела, что показала гостье свой испуг.
   Та обиделась. А Лисса возмутилась. Чего от нее хотели, когда перед самым носом из болота выползает зеленая девица с мхом и ряской на волосах, потому совершенно не понятно какого они цвета, абсолютно голая к тому же, и тянет к тебе руки. То, что это жест мольбы, она поняла потом, а сначала Лиссе показалось, что ее хотят придушить, так как руки тянулись к горлу.
   - Тебе просили передать весть. И что за помощь тебе будет отдельная награда.
   - Кто просил за вас? И почему я помогать должна, когда вы нас недавно чуть на куски не разорвали?
   - То отступницы, одурманенные злом. - Кикимора опустила глаза, и Лисса с удивлением увидела, что чудо болотное плачет. - Он пришел с востока.
   Кто такой он, расшифровывать не надо. Естественно главный злодей, замутивший всю эту кашу. Но Лисса не стала перебивать, предпочитая слушать. Тем более, что все ближе слышались голоса магов, те подошли к Славию и спрашивали про них с Анютой. Кикимора тоже услышала, что сюда идут посторонние, и заговорила быстрее, бросая испуганные взгляды в сторону тропы, в любой миг, ожидая, что на ней появятся люди.
   - С ним был артефакт, он не справился с ним, и оба утонули. С тех пор зло почти полностью поглотило болото. Я с трудом прорвалась по приказу владыки. Он как понял, что вы пришли помочь, каждый день посылал нас с сестрами к вам с вестью. Я единственная дошла.
   - А остальные?
   Можно было не спрашивать, что стало с другими посланницами. Но Лисса хотела знать. Без этого она отказывалась верить. Наверно потому, что до сих пор им невероятно везло. И она утратила ощущение опасности нависшей над болотом и окружающими его землями.
   Кикимора поняла ее терзания. Коснулась руки, оставив на запястье мокрый след, и тихо произнесла.
   - Погибли. Как погибнем все мы, если к исходу третьего дня, вы не очистите болото от нежити.
   И плеснув рыбьим хвостом, бывшим у нее вместо ног, нырнула в воду, обдав брызгами и облепив ряской.
   - Ну и как тебе? - Лисса повернулась к Ане, ожидая, что та скажет.
   - Причина ясна. Куда двигать понятно. Одна проблема, как достать со дна труп вместе с артефактом.
   Лиссе вдруг вспомнились строчки из вчера прочитанной книги. Про одинокого неизвестно откуда взявшегося упыря.
   - Ань, а колдун может восстать после смерти и превратится в упыря?
   - Запросто. Только это не упырь будет, а полноценный вурдалак.
   - Или два.
   - С какой радости?
   - С той, что после разрушения башни наш колдун должен был куда-то деться. - И Лисса поведала подруге, о том, как маг столкнулся с упырем, а потом и сам пропал, пока искал, откуда тот мог взяться.
   - Дело дрянь. - Аня шлепнула себя по колену и резко встав, отряхнула с рубашки ряску. - Надо рассказать остальным. Против вурдалаков деревенское колдовство все равно, что с вилкой на крокодила.
   - Отличная идея. Давай натравим на упырей стадо крокодилов!
   - Лисса, крокодилы не ходят стадами, они.... Постой ты что делаешь? Не надо крокодилов!
   Поздно. Лисса сама ужаснулась, с какой скоростью сбылось ее желание. Они с Аней рванули от воды и как два паука в мгновенье ока вскарабкались на отвесную стену башни. Усевшись на ней, высоты трех метров стали наблюдать, как змеи, обитавшие в болоте, растут, будто на дрожжах, превращаясь в огромных зубатых тварей.
   - Что-то они не очень похожи на крокодилов. - Нервно сглотнула Аня, еще сильнее поджимая под себя ноги.
   - Я никогда не видела их вживую и весьма смутно представляла себе их облик. Вот и получилось... что получилось. - Покаялась Лисса, заворожено наблюдая как, болото начинает буквально кишеть этими тварями.
   - Аня! Василиса! - Послышался голос воеводы. Мужчина устал их ждать и, забеспокоившись, почему они так долго, решил проверить. Лучше бы он стоял на месте. Ближайший крокодил его слышал и рванул на голос, быстро-быстро передвигая шестью ногами.
   - Славий беги!
   - Мать вашу, а эти откуда взялись!
   Одновременно воскликнули Славий и Анюта. Раздалось злобное шипение крокодила, лязг и скрежет металла, и в ту же секунду Славий с погнутым и покусанным мечом оказался рядом с ними на стене.
   - Лисска твоя работа? - Взревел он, отмахиваясь испорченным оружием от прыгающего под стеной и пытающегося ухватить его за ногу крокодила. При этом он орудовал мечом как палкой, так как старинный воинский клинок больше был ни на что не годен. Разве что бросить, чтобы крокодил доел, а то вид у него голодный.
   - Моя. - Честно призналась Лисса. Чего скрывать-то, если и так понятно у кого растут уши.
   Аня захохотала и чуть не свалилась со стены. Хорошо Славий был рядом, удержал.
   - Лисска, у тебя уши. - Обрадовала ее подруга.
   - Ой! - Лисса с ужасом вцепилась в свои уши, ставшие длинными как у зайца и покрытые белым, мягким мехом.
   - Отлично. Есть что оторвать. - Славий окончательно озверел и двинул кулаком в морду зверюке, когда та особо высоко подпрыгнула. Крокодил рухнул в кусты и вдруг заскулил как щенок.
   - Как ты мог! Это же ребенок. - Кинулась Лисса на защиту своего монстрика. И спрыгнув со стены, бросилась его обнимать и успокаивать. Видимо она окончательно свихнулась, так как совершено не чувствовала страха рядом с крокодильчиком длинной три метра, причем полтора из них составляла пасть с такими зубами, что саблезубый тигр от зависти бы удавился.
   - Лисса вернись! - Завопила Аня, материализуя в каждой руке по огненному шару, готовясь прыгнуть и погибнуть вместе с ней, когда стая крокодилов кинется их кушать.
   Славий скатился со стены и уже мчался к Лиссе, когда над берегом раздалось утробное урчание и чудовище легло на брюхо у ног Лиссы, блаженно закрыв глаза и позволяя себя гладить.
   - Охренеть. - Все что смогла выдавить Анюта, очень осторожно спускаясь вниз и подходя ближе.
   Славий выругался более цветисто и в отличие от колдуньи с места не двинулся, предпочтя с расстояния наблюдать за ними.
   Лисса же умильно водила руками по чешуйчатой шкуре созданного ею монстра, ощущая ее холодность и невероятную прочность. Почесала над глазами, исторгнув из глотки крокодила, очередное довольное шипение. На нее вонами накатывали чувства зверя. Постепенно утихающий страх внезапного превращения, радость от ощущения рядом с собой родственной силы. Все правильно. Она их создала, вложив себя частицу. И эту часть они ощущали в ней, приняв за маму. Лисса решила, что лучше об этом остальным не говорить. Насколько Аня привычная к ее выходкам, и то сорвалась. Хотя надо признать с крокодилами она переборщила. Вполне хватило бы пираний. Проведя ладонью вдоль челюсти, и пробуя пальцем острейшие клыки, она счастливо улыбнулась и оглянулась на подругу.
   - Аня, он хороший. Я чувствую его эмоции. И не только его. Их всех. Они хотят помочь, только не знают, как выманить из ила упырей. Сами они туда проникнуть не могут слишком глубоко, дышать нечем.
   - А ты наколдуй им акваланги. - Буркнула Аня, гася огонь в руках и подсаживаясь рядом, правда прикоснуться к крокодилу не рискнула, хотя ни он, ни его собраться, облепившие весь берег и норовящие сунуть морду под ласкающую руку Лиссы, не выказывали агрессивности.
   - Девушка с заячьими ушами, в компании сотен гигантских крокодилов. - Вздохнул Славий и подошел к ним. - Знаешь, Аня, если мы выберемся с этого болота живыми, меня уже ничто, и никто в этом мире не сможет удивить.
   - Не зарекайся, Славий. Тебе еще Лиссу к царевичу вести, а до стольного града путь не близкий, всякое может произойти.
   И тут над островом раздался истошный вопль. Это крокодилы, влекомые запахом готовящейся еды сунули свои любопытные носы в лагерь.
   - Не обижайте их! - Закричала Лисса и побежала выручать питомцев, пока ошалевшие колдуны с перепугу их не поубивали.
  
  
   Как тяжко жить на свете девушке с длинными ушами. Их припекает солнце (бедные зайцы, как они летом ходят в мех одетые). Они все слышат, даже то, что не предназначено для нежной и ранимой девичьей психики. Правда в разговоре столичных магов Лисса не выглядела ни нежной, ни ранимой и уж точно не девушкой. Самое приличное, что они о ней сказали это ослица. Лисса припомнила мэтру Анастасу кабана и березку с рылом, мэтр Велантий пожелал узнать подробности и после этого перестал обзывать ее всяческими словами, переключившись на коллегу. Велена наотрез отказалась возвращать ее ушам прежний вид, заявив, что пора самой учиться, раз у нее так хорошо выходит квинтэссенцитивное колдовство.
   - Какое колдовство? - Лисса не рискнула повторить вслух, боясь, что язык сломает.
   - От слова квинтэссенция. Что значит душа. - Велена пережив первый шок нашествия крокодилов, и отогнав их за барьер окружающий остров, немного успокоилась. Чему способствовали четыре кружки отвара из трав и несколько кусочков сладких сухарей презентованных ей мэтром Анастасом из личных запасов. - Я заметила, что твоя сила наиболее активна, когда мысли, эмоции и повеления души находятся на пике. При совпадении частоты вибраций, происходит мгновенное увеличение потенциала в десятки, а в случае с крокодилами, сотни раз, и тогда случается выброс силы, влекущий за собой метаморфозы. Это очень редкий дар, но он встречается. Плохо то, что совершенно не поддается контролю со стороны владельца.
   Лисса приуныла. А потом взбодрилась. Леший сразу определил природу ее силы. Потому и дал амулет, который приведет к настоящему учителю. Так как Велена наотрез отказалась ее учить, заявив, что в ее случае любые знания будут опасны для окружающих
   - Мой тебе совет. Не снимай амулет блокирующий твои эмоциональные порывы, пока не обретешь покой в душе и абсолютную ясность мысли. Только тогда ты перестанешь влипать в неприятности.
   - А как же уши? - Лисса состроила жалобные глазки, но Велена осталась непреклонна.
   - Разколдуй сама. Это просто. Тебе достаточно лишь очень сильно захотеть.
   И ушла, оставив ее одну сидеть у догорающего костра, обдумывать, как теперь жить дальше с заячьими ушами. Так как они совершенно не желали принимать прежний вид, сколько бы Лисса не хотела.
   - А ты попробуй медитировать, как я тебя учила. - Подсказала Аня. - Очень помогает успокоиться.
   - Из личного опыта? - Улыбнулась Лисса. Настроение медленно улучшалось, поэтому ушки опять поднялись и теперь как локаторы улавливали все звуки. Вплоть до шорохов кузнечиков в траве, и хруста листьев камыша, поедаемых гусеницей.
   - Еще бы. - Аня улыбнулась. - Имея вредного старшего брата, надо иметь железобетонные нервы и море юмора в запасе.
   - И не говори. - Лисса вспомнила свое детдомовское детство. - И часто вы пакостили друг другу?
   - Часто. Но поскольку Кош старший, то и пакости у него были более изощренные. Мне почти никогда не удавалось ему достойно отомстить. Пока однажды он не довел меня до ручки, подложив на дно ванной огромного слизняка, под водой совершенно невидимого, пока я на него не наступила. От моего визга няня оглохла на три дня. Но моя мстя была страшна.
   - Дай угадаю. Ты спалила ему комнату?
   - А вот и нет. - Аня лукаво улыбнулась. - Всего лишь разрушила родовой замок. Так что новый строили замешанный на моей крови, чтобы стоял вечно.
   - Изверги. - Лисса в притворном ужасе вытаращила глаза. - Цедить кровь из ребенка. Надеюсь, ты Коту за это отомстила?
   - И еще как. Э... как ты его назвала?
   Лисса покраснела. Аня понимающе хмыкнула, еще сильнее вгоняя ее в краску.
   - Ему понравится. Еще ни одна девушка не называла его котиком. Так что Лисса у тебя есть все шансы почесать моего братика за ушком и услышать, как он мурлычет.
   Лисса тут же представила, как чешет за ухом огромного чешуйчатого дракона, и покатилась со смеху. А что? Опыт по усмирению рептилий у нее есть. Натренировалась на крокодилах.
   - Вы только посмотрите. - К ним на полянку, вышли оба мэтра. - Тут проблем по горло, а им все хаханьки.
   - Стас не жужжи. Девушки стресс снимают. И почему я не воспользовался порталом? - И астральный дух мэтра Велантия уставился на Аню масляными глазами.
   Та к изумлению Лиссы улыбнулась магу, потянулась, от чего ткань рубашки обтянула грудь, обрисовав соски, и под дружный вздох магов ушла помогать Велене, выстраивать защиту вокруг острова.
   Было решено не шататься по болоту, а поджидать хозяев здесь. В том, что как только крокодилы начнут ночью нападать на упырей, те явятся, уже никто не сомневался. Вопрос в другом. Как их встретить. И судя по тому, что готовили для вурдалаков Аня и Велена встреча будет жаркой. Даже не магическую часть отряда Славия и Митяя припахали к обороне. Они сооружали вал из камней, за которым предстояло держать осаду.
   - Что-то вы совсем пригорюнились юная девица. Ушки не нравятся?
   Лисса глянула на Анастаса, хотела нахамить, но потом решила действовать по примеру Ани. Лениво улыбнувшись, глянула на мага из-под полуопущенных ресниц. Чуть подалась вперед, потянувшись за последней печеной картошкой, но так чтобы грудь третьего размера в вырезе рубашки оказалась перед его носом, и шепнула ему на ушко.
   - От чего же? - Голос прозвучал чувственно и томно. Самое то, что надо. - Очень даже нравятся. Мне бы еще и хвостик, чтобы интересней было.
   Маг вздрогнул, встретился с ней взглядом и залился краской от ушей до самой шеи. Мгновение тишины, взорвалось хохотом мэтра Велантия.
   - Коллега, а не примерить ли вам волчью шкуру? Кабаном зайку не догнать.
   И с хлопком испарился, пока ему не прилетело от пошедшего гневными пятнами Анастаса. Лисса оставшись один на один с разъяренным магом, решила, что пора делать ноги, пока тот не очнулся и не припаял ей хвостик (не она одна тут шутки шутить умеет).
   - Ой, кажется, меня зовет Велена.
   И убежала на другой край острова, туда, где трудился Славий, зная, что к воеводе маг не сунется, потому как до коликов его боится. Почему так, она не знала, но странная вражда была ей только на руку.
   Завидев ее, Славий нахмурился, потом криво улыбнулся и, подперев плечом валун, который катил к берегу, утер со лба пот ладонью и вытер ее о штаны.
   - Где уже набедокурила?
   - Нигде. - Лисса присела в сторонке под кусточком, прячась от палящего солнца. Рой мошкары тут же собрался над головой и загудел как неправильно настроенный приемник. Хорошо не кусался и на том спасибо.
   Славий хмыкнул, не обманувшись ее смиренным видом. Митька подмигнул, радуясь передышке, а то ухекался пацан, стараясь поспеть за взрослым мужчиной. И они покатили валун дальше, где Велена и Аня с помощью магии водружали его на стену, так как руками его туда было не поднять.
   А Лисса извлекла из кармана изумруд и стала вертеть и так и эдак, гадая, почему вампир молчит? Вчера он ей весь мозг вынес своими стенаниями, как несправедливо она с ним поступила.
   - Марош? - Позвала она.
   А в ответ тишина и странное гудение.
   - Мааарооош? Гудит зараза. Ты у гнуса научился мне на нервы действовать. Отвечай. У меня к тебе вопрос есть. Важный.
   Лисса пересела удобнее, так как выступающий корень давил на копчик. Двинула плечом ветки кустарника, заставив их качнуться. Заплясали солнечные зайчики, заставив щуриться. Один попал на изумруд, переломился сквозь его грани, осветив глубину, и она услышала ответ.
   "Зачем разбудила? Так сладко спал"
   - Ну ты молодец. Ту такие дела творятся, а он спит. Марош, а ты вообще откуда?
   "От верблюда"
   - Ух ты! В этом мире и верблюды есть? И пустыня? И бедуины?
   "Тихо, тихо. Тарахтишь как сорока. Тебе вообще, что от меня нужно?
   - Ничего. Просто мне скучно, к крокодилам меня не пускают, боятся, что я им вторую пасть наколдую, чтобы сразу по два упыря хватали. И чего им не нравится моя идея? Упырей-то много, а водяной срок всего три дня дал. Потом всем настанет форменный каюк.
   Лисса замолчала, ощущая странную настороженную тишину внутри кристалла.
   "Василиса, милая, какие крокодилы? Это же северная широта. Тут зимой болото промерзает в глубину на шесть аршинов. И снега по шапку, ни пройти, ни на лошади проехать. Ты случаем не на солнышке сидишь? От него и удар схватить можно"
   Лисса смотрела, смотрела на изумруд. Да и сунула его в карман.
   "Эй, ты что? Обиделась?"
   - Нет. - И руки убрала, а то чешутся, швырнуть подальше. И на кой черт она его разбудила. Кстати, а как это у нее получилось.
   Изумруд был извлечен обратно на свет божий. Лисса его даже от пыли вытерла. Хорошо не поплевала, прежде чем рукавом тереть. Сообразила, что вампир обидится.
   - Марош, а как ты себя там чувствуешь?
   - Забавно, что ты спросила.
   - Я серьезно.
   - Если серьезно, то странно себя чувствую. Как будто от меня одна голова осталась. А знаешь, это даже интересно, у тебя случайно бумаги нет, записать, а то боюсь, пока мой срок закончится, успею позабыть первые впечатления.
   Лисса хохотнула.
   - Будет тебе бумага, только кто писать будет?
   - Ты. У меня-то рук нет.
   - Я так и думала.
   Последующие часы Лисса занималась тем, что скрупулезно записывала под диктовку вампира. Заодно тренируясь в рунной письменности и про себя молясь, чтобы это потом можно было прочесть, так как руны выходили корявые, строчки кривые, а поскольку бумаги было мало, то писать приходилось и на полях. И когда она совсем закончилась вписывать между строк.
   Но все это были мелочи по сравнению с тем, что она узнала о самом вампире. Оказалось, Марош получил четыре высших образования. Это был для нее настоящий шок и недосягаемая высота, ей бы одно закончить.
   - Слушай, если ты такой умный, как с убийцами связался?
   - Не поверишь, если скажу.
   Лисса припомнила все, что с ней происходило за последние дни, и честно ответила.
   - Поверю.
   - Люблю я это дело.
   У нее карандаш из рук выпал.
   - Любишь убивать? Ну, ты псих.
   - Есть немного. - Не без гордости признался вампир. - А ты пиши, пиши. Не отвлекайся на разговоры. Мне мнооого есть что рассказать.
   Лисса нащупала в траве карандаш и злорадно улыбнулась. Карандаш-то совсем стерся, и она крупно сомневалась, что Славий даст ножик его поточить. А значит, ее мучения скоро закончатся. И зачем она только разбудила проклятого вампира. Скоро там солнце сядет, и он опять впадет в спячку?
  
   Глава 13
  
   Вечер наступил неожиданно быстро. Целый день Лисса занималась чем угодно, лишь бы не думать о том, что будет после наступления ночи. И вот последние лучи погасли за горизонтом и над болотом расползлись зловещие сумерки, разукрасив унылый пейзаж в серо фиолетовые цвета.
   - Скоро начнется. - Велена напряженно всматривалась вдаль, ожидая в любой момент появления упырей или их хозяев.
   Лисса поежилась от холода и сильнее запахнулась в куртку. Почувствовав ее настроение, нос вожака крокодилов ткнулся ей под руку, утешая и передавая уверенность в том, что они справятся. Лисса почесала жесткие костяные наросты над глазами рептилии, со своей стороны внушая радость от их участия и уверенность в том, что они не подведут. Вся надежда была на чешуйчатых монстров. Их нападение должно было спровоцировать вурдалаков ввязаться в драку, угодив в расставленную для них ловушку. Устроили ее в подземелье, от души перепачкав стены кровью. Донорами выступили все, так как стен много.
   Сами укрылись за валом из камней, накрыв его магической завесой. Еще днем обсудили участие каждого в предстоящей битве. Лисса наслушалась советов от души, самым возмутительным по ее мнению был который, дал ей мэтр Анастас. В случае неминуемой гибели спасаться бегством, бросив остальных. Оптимисты блин. Не собиралась Лисса никого бросать на растерзанье ни упырям, ни вурдалакам, потому и выпросилась у Велены не прятаться за магической завесой, а выйти к крокодилам, поддерживая с ними прямой контакт.
   К ее удивлению ведунья не стала спорить. Только нашептала защитный заговор и отпустила, наказав быть предельно осторожной. И вот теперь она сотнями глаз монстров всматривалась в поверхность болота, наблюдая, как моховые кочки начинают шевелиться и белесые твари выползают наружу в поисках добычи еще не подозревая, что этой ночью будут охотиться на них самих.
   - Вперед мои хорошие. Кушать подано. - Скомандовала Лисса, подкрепляя слова неистовым желанием порвать всех упырей на части, растерзать, чтобы больше не восстали.
   Крокодилы, послушные ее воле скользнули в воду, без плеска и без шума поплыли. И вот уже первая добыча сгинула в громадной пасти, вторая третья...
   Началась великая охота. Лисса ликовала, ощущая, как с каждым уничтоженным нежитем очищается болото, возвращаясь к своей первозданной сути. Упыри поняли, что на них напали и бросились на крокодилов. Вой разнесся во все стороны, спугнув на дальнем острове нетопырей. Черным облаком взмыли они в синеющее небо и с воздуха кинулись в гущу сражения, не разбирая, где упырь, где крокодил. Для этих тварей все они были добычей. И тогда в битву вступили маги, расстреливая нетопырей огненными пульсарами.
   Лисса впечатлилась когда мэтр Анастас разошедшись не на шутку с каждой руки запускал по три молнии, и каждая находила свою цель, сжигая нетопыря до пепла, который пушистыми хлопьями оседал на воду, словно над болотом пошел черный снег.
   Славий, кое-как выпрямивший свой меч, защищал волшебников от подкрадывающихся с болота упырей, прорвавшихся сквозь заслон из крокодилов. Лисса хотела броситься ему на подмогу, но поняла, что только будет ему помехой. И сосредоточила все внимание на ментальной связи с питомцами, так как они нуждались в ее поддержке больше чем воевода, сам по себе бывший грозным оружием, ломавшим упырей голыми руками, если не доставал до них мечом и швырял в костер, разожженный Велантием. Огонь да пасть волшебного крокодила вот единственное, что могло их навеки упокоить, так как даже разорванные на части упыри продолжали передвигаться, норовя достать тех, кто этой ночью стал для них погибелью.
   Болото словно закипело от идущей в нем битвы. И тут, словно понимая, что силы волшебников и нежити равны, к ним пришла неожиданная помощь, в лице поднявшихся со дна кикимор, вооруженных копьями и водяного с серебряным трезубцем. Они с яростью кинулись в самую гущу битвы, но и против них нашлись достойные противницы. Отступницы, попавшие под чары зла.
   - Ййййаааа.
   Пронесся вопль над болотом, смешиваясь с шипением крокодилов, воем упырей и грохочущими звуками взрывающихся магических шаров. Хлопанье крыльев нетопырей, хлопки вырывающегося со дна сероводорода, идущая от него вонь, запах тлена и витающей смерти, от касания крыла которой у Лиссы волосы вставали дыбом. И до одури хотелось забиться под камень, превратившись в маленькую букашку, которую никто не заметит и пройдет мимо. Но нельзя. Когда друзья за твоей спиной стоят насмерть, хочется в их глазах выглядеть достойной. К тому же она ответственна за тех кого своей волей породила. Крокодилы без ее уверенности и поддержки были как малые дети попавшие в разборки взрослых и не продержались бы и минуты.
   Видимо, упыри это каким-то образом поняли. Поэтому стали прорываться к ней, неся при этом грандиозные потери, так как рептилии встали на ее защиту, отгородив живым заслоном своих тел. И то твари проползали глубоко под тиной и измазанные илом с висящими на голове и плечах полусгнившими камышами рвались порвать ее на части. Так что ей тоже пришлось обнажить меч (Аня своей ей отдала для самозащиты), хотя в обращении с ним она была полный ноль. Но когда жить захочешь, будешь махать без разбора во все стороны, отбивая тянущиеся лапы упырей.
   - Вот тебе. Вот тебе. Получи гад зарплату. - Приговаривала Лисса, чтобы не так бояться, когда отрубленные ею руки, кисти, головы откатившись прочь, опять начинали ползти в ее сторону, норовя ухватить за щиколотки и прокусив сапоги дорваться до ее плоти.
   - Лисса, берегись. - Вопль Ани из-за вала, заставил ее вздрогнуть и замереть на миг. Подруге этого хватило, чтобы шаровой молнией спалить незаметно подкравшуюся голову с огромными клыками. Такая если цапнет пол ноги оторвет.
   - Спасибо. - Крикнула Лисса, покрепче сжимая меч.
   - Держи его двумя руками. - Крикнул Славий, каким-то чудом успевающий сам сражаться, следить за ней, и еще давать дельные советы.
   Лисса взяла оружие, как сказали, почувствовав, как оно перестало скользить в потных от страха ладонях, и со всего маху перерубила очередного упыря, пнув особо шуструю половину прямо в пасть идущего ей на подмогу крокодила. Глоть и никого нету, только сытая довольная морда рептилии и ментальная просьба дать еще.
   - Да, пожалуйста. - И Лисса вторым пинком отправила вторую часть убиенной нежити.
   - Хшшш.
   Хорошо, поняла крокодила Лисса, удивившись, что те уже начали говорить вслух. А что дальше будет? Победные песни и пляски до рассвета? Жуть. Опять тебя не в ту степь несет. Лучше давай прикончим вон того упыря и отдохнем немного.
   - Расставь ноги, так равновесие держать удобно.
   - Да пошел ты. Нашел время учить. - Огрызнулась Лисса на воеводу, но все равно последовала его совету, замахиваясь для нанесения удара. Хорошо упырь тварь тупая, прет напролом. Будь на его месте кто более разумный, давно прикончил бы ее на месте.
   - Теперь согни ноги в коленях и упор на носки, словно собираешься бежать.
   - Может, ты заткнешься? И так едва успеваю увернуться, если еще начну думать, будет только хуже.
   Славий не ответил, на него навалилось сразу несколько тварей. И тут раздался вопль сверху.
   -Смотрите там!
   Лисса вскинула голову, отбрасывая с лица упавшие волосы, и увидела, как по болоту в свете собственной магической защиты идут двое. Перед ними трясина становилась твердой как асфальт, от чего на мокрой поверхности отражался лунный свет, делая ее серебристой. А за их спинами твердь опять растекалась тиной, обретая мутный цвет, едва подернутый лунной рябью. Кикиморы развернулись и кинулись на пришельцев и были отброшены ударной волной выброшенного заклинания.
   - А вот и наши вурдалаки явились. - Мэтр Велантий за день успевший смотаться за своим телом и теперь присутствующий на болоте воплоти, глянул сверху на воеводу с Лиссой. - Быстро в укрытие, пока вас не заметили.
   Славий схватил Лиссу за шкирку и уволок за каменную стену, бросив к подножию, где защита была самой сильной.
   - А как же крокодилы! - Возмутилась Лисса. - Они же без меня погибнут.
   - Они сделали свою работу, выманили из логова хозяев. Большего не нужно. - Велантий даже не глянул на нее, сосредоточив все внимание на вурдалаках.
   Лисса не ответила. Она не понаслышке знала такой сорт людей, уверенных в своем превосходстве, и в том, что все остальные в этом мире созданы, чтобы служить им. Молча встала, стряхнула с себя руку воеводы и покинула безопасное убежище, вернувшись туда, где знала она нужней всего. Рептилии, опять почувствовав ее, возликовали и по ее команде угомонились, попрятавшись под воду, так как упыри при приближении хозяев прекратили нападать, а нетопырей они, кажется всех успешно перебили.
   - Кто посмел! - Один вурдалак уже подошел так близко, что его можно было рассмотреть в лунном свете.
   Ничего особенного. Обычный мужик, привлекательный к тому же. Если бы не глаза, горящие красным светом, да на руках устрашающие когти, при этом острые как бритва. Одеты оба были в истлевшие балахоны, в прорехи которых просвечивали бледные мускулистые тела. Мертвецы, однако. Только в отличие от безмозглого упыря, эти после смерти сохранили не только разум, но и магическую силу.
   - Я допустим. - Велена поднялась на камень в полный рост и подсветила себя светом энергетического шара, подброшенного в воздух и зависшего у нее над головой. - Вы почто болото мутите?
   - Это важный научный эксперимент. Не тебе судить нас женщина.
   - А почему второй молчит? - Шепотом спросила Лисса у Славия, вставшего за ее спиной. Тот, поняв, что ее упрямству нет предела, решил подстраховать, и пошел за ней.
   - Наверно не такой разумный. А может, замышляет гадость.
   - По мне так второе вероятней. - Лисса присмотрелась ко второму мертвецу, молчком стоящему чуть поодаль от напарника. И увидела тонкую ниточку связывающую их. Причем молчун оказался на привязи у говорливого, продолжавшего выяснять отношения с Веленой. И по этой нити было видно, как сила от него идет к хозяину.
   - Эге, так ты у нас батарейка.
   - Это что еще за зверь? - Не понял ее сравнения Славий.
   - Тот, кто питает другого силой. Кажется он в плену, а если попробовать освободить, что будет?
   Славий даже не рыпнулся ее остановить, зная, что это бесполезно. И правильно сделал, так как Лисса вытянула руки и, представив, как ее пальцы развязывают сдерживающие узлы, стала снимать с пленника магические путы. Тот повернул в ее сторону бессмысленный взор мертвых глаз, заставив поежиться от жути, но не прекратить работы. И когда последний узел развязался и путы спали, шагнул к хозяину, занес руку и вонзил ему в спину нож, где только до этого прятал, одежда то вся на дырах.
   - Ну, все. - Выдохнул над ней Славий, одним движением отодвигая ее себе за спину. - Сейчас покрошат нас на квашеную капусту. Лисска, если я после смерти стану упырем, так и знай тебя съем первую.
   - Подавишься, на мне мяса нет одни кости.
   - А я маслы люблю, так что не отвертишься.
   Лисса хихикнула не к месту. Она была стройной, но по меркам этого мира настоящий суповой набор. Удивительно, что Славий вообще ее заметил. Но тут действия начали разворачиваться с такой быстротой и силой, что она мгновенно забыла обо всем и бросилась спасаться под ближайший камень.
   Вурдалаки сцепились не на шутку, разя друг друга заклинаниями, летевшими во все стороны, успевай только вворачиваться. Кто-то свой накрыл их со Славием защитным куполом и открыл ловушку. Упыри, почуяв кровь, бросились заполнять собой тоннели. В чем им способствовали крокодилы и кикиморы, подгонявшие отстающих, и когда коридоры заполнились кишащими скользкими тварями, слизывающими кровь со стен, Анастас активировал спрятанные заклинания, разом спалившие всех упырей. Тех, кто не влез и остался снаружи, добивали вручную. А потом еще и затопили. А когда один вурдалак победил другого, кинулись на него, так как победил первый, легко осилив истощенного напарника. Но и за то, что отвлек на время ему огромное спасибо. Жалко конечно, наверно хороший был мужик, но Велена сразу предупредила, что спасти вурдалака не может никакая сила и его нужно только убить, иначе он будет сеять смерть повсюду.
   Как оказалось, одолеть одного мага, пусть и мертвого оказалось не так просто. Умный зараза, сразу понял, что угодил в ловушку и потому бился, словно и не умирал вовсе. И сие счастье ему предстоит впервые.
   На этот раз Лисса не стала лезть вперед, предоставив сражаться профессионалам. Ибо ее воображение отказывало выдавать варианты, как можно сделать мертвеца еще мертвее. Хотя как-то же он убил второго.
   - Хм, а действительно как?
   Распластавшись на спине крокодила, она отправила его в болото искать труп вурдалака, чтобы убедиться, действительно ли он мертв, а то вскочит и кинется на защиту напарника. Все-таки свой, мертвый, а тут озверевшие живые, готовые упокаивать столько, сколько нужно лишь бы больше не поднялись.
   Гигантское тело крокодила под ней ходило волнами, жесткие выступы больно впивались в грудь и бедра. Ноги то и дело норовили соскользнуть в воду, но Лисса держалась, что есть силы, вцепившись в рептилию, всматриваясь в зыбкую топь и жалея, что ее магия не позволяет создавать даже малюсенький осветительный шар.
   - Поверни налево мой хороший. Посмотрим, что там темное на воде плавает.
   Крокодил послушно повернул куда сказали, и через минуту подгреб к распластавшемуся на воде телу. Лиссу пробрал пот страха. Но мертвец не проявлял признаков активности и кажется, был по настоящему мертв, судя по тому, как от него смердело.
   - Фууу. - Лисса зажала нос. Но головы не отвернула, внимательно следя за ним, вдруг притворяется, а тут она такая наивная и нежная, смотреть на труп не захотела.
   Рядом на крокодиле подгреб Славий и зашипел на нее разъяренным змием.
   - Совсем рухнулась?
   - Славий, не зуди, лучше посмотри, что с этим вурдалаком происходит. Он же разлагается прямо на глазах.
   - А ты чего хотела? Он пять лет пробыл мертвым и до сих пор держался только за счет магической силы. Все посмотрела? Удовлетворила любопытство, а теперь погребли обратно, пока зона боевых действий не переместилась к нам.
   Лисса оглянулась. Действительно маги теснили вурдалака в их сторону, не нанеся ему серьезных повреждений. Вокруг мертвеца стоял непробиваемый щит. Видимо он, убивая напарника, успел выкачать из него все силы и теперь использовал ее для удержания защитного поля, а свою направил на контр атаку. И как быть? Не оставлять же его с миром. Отомстит, только тогда забудет.
   - А как можно лишить его силы?
   - Никак, пока не истощится защитное поле. Слушай, Василиса. - Славий точно дошел до последней стадии кипения. - Кончай болтать и скажи своим крокодилам, чтобы отвезли нас на берег.
   Лисса кивнула, соглашаясь, и шепнула крокодилу куда везти, да только не на берег, а к месту битвы, на расстояние броска. Пора вспомнить уроки физкультуры. Жаль только, что она швыряла бутафорскую гранату на отметку три, иначе можно было бы не рисковать, приближаясь настолько близко. А по-другому нельзя иначе не докинет и израсходует единственный шанс покончить с вурдалаком. Славий ругался сквозь зубы, поминая в хвост и гриву ее безрассудство и полное отсутствие мозгов. Лисса улыбнулась. Ругает, значит, волнуется, а раз волнуется, значит, она ему не так уж безразлична, как он пытался все время показать.
   Найдя укрытие среди осоки, Лисса выцарапала из мокрого кармана изумруд и несколько раз на него дыхнула для согрева, чтобы пробудить вампира.
   "Ну, что на этот раз? Рассказать тебе сазу на ночь, а то самой не спится?"
   - Хочешь, отменю наказание и верну тебе прежний вид?
   "Хочу, конечно!" Завопил от радости вампир, а потом очнулся. "Э...э...э, а что я должен для этого сделать?"
   - Сущую малость, вернее две. Я тебя швырну. Ты должен при соприкосновении с защитным полем, полностью поглотить силу его заряда. Я знаю, кристаллы это могут, заодно свой резерв пополнишь. И поклянешься, что ни за что на свете больше не посягнешь на мою жизнь.
   "Клянусь не посягать на твою жизнь. Швыряй"
   Лисса замахнулась.
   - Подожди. - Славий, слышавший каждое слово, остановил ее.
   Лисса замерла, понимая, как по дурацки выглядит ее рука с изумрудом, торчащая из зарослей осоки, поэтому опустила ее, прижав к груди.
   - Что он тебе пообещал? Повтори слово в слово.
   "Не слушай его Василиса, там гибнут твои друзья, а ты медлишь"
   - Василиса! - Славий, наплевав на необходимость прятаться, соскочил со спины крокодила и, утопая в грязной жиже по пояс, подошел к ней и схватил за плечи. - Я понял, что ты задумала, но не слишком ли ты рискуешь, выпуская убийцу на свободу?
   - Он поклялся не посягать на мою жизнь. - Лисса не понимала, к чему клонит воевода, зато она хорошо слышала вскрик Велены полный боли. Краем глаза увидела, как Аня взмыла драконом в ночное небо, чтобы попробовать сжечь вурдалака, раз его магия не берет.
   - И все? - Славий стал мрачнее тучи.
   - Все.
   - Дура. Он и не будет посягать, а просто тебя прикончит, как только обретет свободу. Значит так, повторяй за мной, и если он не повторит клятву слово в слово, раздроблю его на мелкие осколки, как только найду чем.
   Лисса испуганно кивнула. Таким она еще Славия не видела и не хотела, чтобы его ярость была когда-нибудь направлена на нее. Пусть уж лучше на вампира.
   - Я Марош Валевич, жизнью клянусь не причинять вреда царевне Василисе Половецкой ни словом, ни мыслью, ни делом. А также клянусь защищать ее от зла видимого и невидимого творимого и замышляемого, а иначе смерть мне, смерть, смерть, смерть. Заставь его повторить клятву.
   Славий встряхнул ее за плечи хорошенько, заставляя очнуться и начать мыслить. Только сейчас Лисса осознала, что у нее в голове благим матом орет вампир.
   "Это не клятва, это рабство, да что он себе позволяет. Я не буду этого говорить"
   - Василиса, - ее опять встряхнули на этот раз, не разрешая слушать Мароша. - Иначе нельзя выпускать его на свободу. Он найдет тысячу и один способ нарушить слово и выполнить заказ. То, что ты его пленила, заказа на твое убийство не отменяло, и он его исполнит как только обретет свободу. Это ты хоть понимаешь?
   - Он не хочет повторять. - Лисса задрожала, глотая слезы от страха и бессилия. Она не слышала Велены, Аня-дракон ревела от ранений, одиночные упыри, которых они не добили, вели сражение с кикиморами, так как крокодилы, оказавшись без ее поддержки, расползлись по болоту, больше не проявляя интереса к битве. А проклятый вурдалак гонял по кочкам Велантия с Анастасом, швыряя в них заклинания с такой скоростью, что те не успевали атаковать в ответ. - И кто тогда разрушит защитный контур?
   Славий не ответил, но Лисса поняла и так, что он сам шагнет за барьер магической защиты и приняв основной удар на себя, даст возможность магам пробить ее и упокоить вурдалака.
   - Нет. - Теперь Лисса вцепилась в него словно клещ. - Я не пущу тебя. Тоже мне герой нашелся.
   - Иначе никак. Я не позволю тебе по глупости совершить смертельную ошибку.
   - Мы найдем другой способ.
   - Какой? Натравить на вурдалака крокодилов? Только погубишь зря зверят.
   - Но иначе ты погибнешь.
   - Зато вы будете живы.
   - Э нет. А знаешь, что? Ты прав. - Лиссу вдруг охватила заманчивая идея. Славий, завидев знакомый блеск в ее глазах и как от радости воспряли поникшие заячьи уши, шарахнулся от нее как от чумной, но не успел. Вспыхнул серебряным светом и упал ей на руки (упрямого вампира она успела убрать в карман) шаром горного хрусталя.
   - Вот оказывается, какая у тебя душа, чистая, как ручей горный.
   То, что она услышала в ответ от Славия, Лиссу покоробило до глубины ее девичьей души, и она от обиды что есть силы, замахнулась.
   - Лети.
   И полетел воевода, полетел. Врезался в полупрозрачный купол защитного поля вурдалака, на мгновение застрял в нем, словно муха, угодившая в паутину паука и не успел мертвяк очнуться и среагировать на чужеродное вмешательство, как его защита пару раз мигнула и впиталась в хрустальный шар, заставив его светиться как маленькое солнце.
   От подобной наглости вурдалак опешил и тут ему настал окончательный и бесповоротный конец, так как в него одновременно полетели три заклинания, озверевших магов. И сверху обуглило до пепла струей огня, выпущенного Анютой.
   - Славий! - Лисса бросилась к тому месту, куда в болото плюхнулся хрустальный шар и, споткнувшись о ноги обретшего свой прежний вид мужчины, рухнула на него, чуть не утопив. - Славий, ты живой? Ты как? Нормально? Да что же ты молчишь? Ответь, не пугай меня.
   Мужчина улыбнулся, глядя мимо нее на звезды в свете луны утратившие свой яркий блеск. И вдруг тихо рассмеялся.
   - Ну ты... - Возмутилась Лисса и стукнула кулачком по его груди, сама начиная глупо улыбаться.
   - Знаешь, Василиса, есть в тебе такое, что руки так и чешутся придушить на месте...
   - Вот спасибо...
   - ... но именно сейчас мне хочется тебя поцеловать.
   Лиссу как ветром с него сдуло. Плюхнувшись в грязь, она шустро поползла от полоумного мужчины, опасаясь, что ее выходка с превращением повредила ему мозги. Но Славий успел ухватить ее за пятку и, не обращая внимания на отчаянные брыкания, подтянул к себе и крепко поцеловал.
   Лисса замерла как кролик перед удавом, и хихикнула мужчине в губы от пришедшего на ум сравнения. Не кролик, а девушка с заячьими ушами, и не удав, а очень грязный, уставший как зараза и при этом весьма привлекательный мужчина. Еще бы бороду сбрил, а то щекочется.
   - А что это вы тут делаете?
   С неба спикировала дракона, лавируя одним крылом, второе раненое стараясь сильно не тревожить и плюхнувшись в болото, окатила всех грязью, как будто им и так было мало.
   Славий усмехнулся, а потом начал хохотать. Лисса тоже развеселилась.
   - Как мы качественно уделали вурдалака, а?!
   - А кто снял с него защиту? И главное КАК?
   Велантий и Анастас, держа под руки хромающую Велену, подошли к месту сбора.
   - Василиса, попроси своих крокодилов помочь кикиморам добить упырей, пока они опять не размножились. - Ведунья дала знак магам опустить ее на кочку и те, устроив ее удобно сами поплюхались в грязь, не обращая внимания, на то что вода очень холодная и те кто в ней давно сидит, начинают цокотеть зубами.
   - Так кто додумался, как снять защитное поле?
   - Василиса. - Сдал ее с потрохами Славий.
   - А что сразу я? - Возмутилась Лисса и удивилась, почему все дружно расхохотались.
  
   Глава 14
  
   Тихий шелест листьев над головой, треск костра. Языки оранжевого пламени выхватывают из темноты окружающий со всех сторон дремучий лес. Лисса больше не боялась темноты, как и ночевок под открытым небом. После того, что случилось на болоте, ее представления о страхе, кардинально изменились.
   Она наивно думала, что достаточно убить вурдалаков и дело в шляпе. Как бы не так. Две недели они с командами мужиков из деревни добивали упырей по одиночке, пока всех не извели. Потом доставали проклятый артефакт, погубивший волшебников. Какая это тяжелая работа, тащить из болота бегемота. Артефактом оказался обломок скалы, размером с кубометр и весом тонны три. Пока его поднимали со дна, переполошили все болото, такую муть развели, что она достигла ручьев, речек и их разливов. Потревоженные русалки решили узнать, что случилось и их тут же припахали к общественным работам. Но артефакт не желал отрываться от дна, хоть ты тресни. Сколько веревок извели, пока не набрались храбрости попросить Аню обернуться драконом и приподнять, чтобы обвязать противомагической сетью (угадайте, кто ее плел, пока остальные надрывали пупки, пытаясь его с места сдвинуть?), и установить под него лаги, по которым вытащить со дна на берег. А дальше за дело взялись маги. Мэтры что-то наколдовали и артефакт стал легким как подушка. Привязав его к крупу ишака, купленного по случаю в деревне, решили отвезти в столицу, не рискнув перемещать порталом. Бедный ишак не понял, что громадина мало весит, и носился по деревне как угорелый, пытаясь ее скинуть, пока его не изловили, не наложили кучу успокоительных заклинаний, чуть ли в зомби не превратив, и сделали скалу невидимой, чтобы не травмировать психику животного, которому предстояло его везти. В общем, худо-бедно магов проводили.
   Они же, отпраздновав избавление от нежити, положенные три дня, причем, не уходя с болота, иначе водяной и кикиморы могли кровно на них обидеться, за то, что не дали как следует отблагодарить. Получили заслуженные дары от водяного народа и жителей деревни и груженые двинулись в дальний путь. Пока что в гости к Ване. Надо же ей с кого-то начинать решать проблемы женихов, да и Славий дал понять, что пока он жив, к Кощею не отпустит. Не убивать же его, в самом деле. Вдруг в дороге пригодится? Аня покатывалась со смеху, слушая их перепалку, и согласилась путешествовать вместе с ней, пообещав, что любимую подругу в беде не бросит. А братец, если озаботится тем, что невеста где-то задержалась, сам ее отыщет, даже на краю земли. Дракон он или так погулять вышел?
   - Василиса, за кашей смотри. Пригорит, со дна есть будешь.
   Лисса, вынырнула из воспоминаний и взялась усердно мешать ложкой булькающую в котелке гречневую кашу с мясом, луком, приправленную травами и острым перцем. Вкуснота, слюнки уже час текут, а она никак не сварится.
   Славий улыбнулся, видя, как она сглатывает голодную слюну, и вернулся к прерванному занятию.
   Вжик-вжик. Хрш-хрш.
   Кузнец в деревне как смог выпрямил ему меч, и подарил точило. И теперь Славий пытался вернуть оружию если не былую славу (после зубов крокодила сие в принципе невозможно, по причине отсутствия нескольких кусков), то хотя бы приличный вид. И ценой нервов спутников, вынужденных слушать скрежет точила по металлу, ему это удавалось.
   Увидев гримасу на ее лице, усмехнулся:
   - Еще день и я закончу.
   - Я это слышала три дня назад. - Лисса зачерпнула ложкой кашу, подула и осторожно попробовала на вкус. Гречка еще жесткая, пусть варится, вкуснее будет.
   - Отличная сталь, чего ты хочешь. Настоящая работа гномьих мастеров. Такой клинок стоит годового жалования архимага.
   - У вас тут и гномы есть? - Лисса забыла про кашу и про свое недовольство противным звуком, от которого ныли зубы. - А эльфы? Орки? Тролли?
   - И эти есть, только живут далеко и не всякого к себе пускают. По крайней мере, человеку свободный вход на их земли закрыт магической завесой. Да и мы их не слишком жалуем.
   - Почему? - Лисса от любопытства не смогла усидеть на месте и, придвинувшись к мужчине, подлезла к нему под руку, специально, чтобы отложил точило, а то мешает слушать. - Расскажи, расскажи, ну пожалуйста. Мне же любопытно.
   Заныла она как маленькая, вызвав у него улыбку.
   - Хорошо, расскажу, только кашу не проворонь.
   Лисса еще раз кивнула и приготовилась внимательно слушать.
   Славий отложил в сторону меч, порылся в своей котомке и, достав из нее карту, развернул так, что она оказалась у них обоих на коленях.
   - Смотри сюда. Вот три царства Суран, Мирдар и Тариан. Население в основном люди. Если и встретишь в них представителей других рас, то это будут посланники дружественных держав или купцы. Восточные горы или Красные как их называют люди, поделили пополам гномы и драконы. В степи живут орки и кентавры. На Северо-западе полуостров Амир-Даи объединенные племена. У них нет единого правителя. Все решает совет вождей. Причем две трети из них женщины, повелительницы грифонов и воевать с ними сущее наказание, солдаты толпами сдаются в плен хрен потом выкупишь.
   Лисса прыснула со смеху. Урок географии получался с комментариями.
   - Говоришь так, будто самого завидки берут.
   - И еще как. - Славий вздохнул в притворном сожалении. Улыбка тронула губы, и взгляд блеснул весельем. - Но увы, не судьба мне к воительницам податься, дабы прилежно изучать их воинское искусство. На мне вся старшая дружина держится, так что мораль превыше знаний. Но мы отвлеклись. Слушай дальше. Океан один на всех, но есть флот свободных капитанов...
   - Пираты что ли?
   - Какая ты догадливая. - Славий передвинул карту ей на ноги. - Чтобы лучше было видно. - Объяснил в ответ на ее удивленный взгляд.
   А сам-то. Сам-то ладонью водя по карте, выписывает круги на ее коленях, заставляя забыть о том, что надо слушать. И в ухо шепчет (что он там шепчет уже не важно). Лаская его жарким дыханьем, от которого мурашки по спине и всему телу. Кто бы знал, что заячьи уши такими чувствительными окажутся. И внизу живота заворачивается горячий узел наслаждения, от близости крепкого мужского тела, к которому так и тянет прикоснуться.
   Аня караул! Куда ты запропастилась? Дались тебе эти грибы-ягоды. Тут нагло соблазняют, а ты в лесу третий час ходишь. Вот погоди, пожалуюсь на тебя Кощею, что не блюла меня и в два драконьих глаза за воеводой не следила.
   - Славий, тебе не жарко у костра? - Она сама удивилась, что голос прозвучал спокойно, и в нем насмешки ровно столько, чтобы отрезвить мужчину. И заодно себя, так как только что осознала, что неотрывно смотрит на его губы.
   Он встретился с ней взглядом и тут же отстранился.
   - Мммм?
   - Тут ручей есть рядом. Можешь освежиться. Обещаю карту не спалить и доварить кашу. Или продолжим географию учить?
   - Кхм... - Воевода кашлянул в кулак, огладил бороду (натолкнув ее на шикарную мысль о мести) и лукаво сверкнув глазами, продолжил, как будто и не было ничего такого и они просто рядышком сидят.
   Лисса чуть не расхохоталась невинности взрослого мужчины. Если бы все ее ухажеры столь чувственно и откровенно выражали свои желания не быть ей девственницей в двадцать лет. А так одно сплошное разочарование вместо личной жизни.
   - Пираты они и есть пираты. - Вернулся он к тому месту, где объяснения прервались. - Грабят, топят корабли, угоняют людей и нелюдей в рабство. Некоторым удалось от них откупиться, но за это платят такую дань, что дешевле вступить в сражение и в случае потери судна построить и снарядить другое. Что еще?
   - Эльфы.
   Славий косо глянул на нее и, поджав губы, сухо бросил.
   - А что эльфы?
   Кажется, эльфов он не любит.
   - Сидят в своих лесах, нос не высовывают. Им запрещено без блокирующих магию амулетов появляться во владениях людей, так как они там все поголовно маги, и было время, вели себя... кхм... не совсем достойно, за что были биты по наглым ушастым мордам...
   Точно не любит. Только что зубами не скрежещет, говоря о них.
   - Вот собственно и все. Самое важное ты узнала, в остальном по ходу дела разберешься. Не так все сложно. -Закончил Славий свой рассказ и, сложив карту обратно в сумку, сбежал в лес. Не иначе как в ручье умыться.
   А Лисса осталась сидеть у костра, размышляя, что это такое было. Спонтанно возникшее желание или внезапно проснувшийся интерес?
   - Только этого до полного счастья не хватало. - Вздохнула она, мешая кашу и отдирая со дна начавшую пригорать гречку. - Мало мне проблем с Ваней и Кощеем. - Она со злости бросила ложку, и та тут же утопла в каше. Еле выловить успела, за самый кончик. - Уй, горячо. - Бросила ложку на траву и облизала обжегшиеся пальцы.
   - О чем бормочешь?
   Аня вышла из тени в круг света. Поставив корзину полную грибов на землю, села напротив, протягивая к теплу озябшие руки.
   - Ни о чем. - Лисса решила не рассказывать ничего подруге. Вдруг не повторится. Зачем обострять отношения между Славием и Анютой. Ну а если у него это всерьез, пусть сам объясняется с драконицей когда она заметит и захочет ему шкуру подпалить. Кстати об огне.
   Лисса откатила палкой из костра пару углей покрупнее, и накрыла их еловой лапой, чтобы тлели. Дым комаров отгонит, и угли до утра не остынут. В ее планы входило заставить Славия хорошо подумать, нужно ему приставать к ней или для сохранности здоровья лучше поберечься?
   Аня глянула на нее. Поняла, что темнит подруга, раз отводит взор, но не стала лезть в душу и сладко зевнув, стала укладываться спать.
   - Славий надолго? - Она только сейчас заметила, что его нет.
   - Ушел умыться. Ты кашу будешь?
   - Нет, я нашла, чем закусить. - И Аня сыто улыбнулась, ковырнув палочкой застрявший в зубах кусочек мяса.
   Вернулся Славий с мокрой головой. Кивнул Ане, молча положил себе каши и, проглотив ее в три глотка, уселся спиной к костру, лицом к лесу, дежурить первым.
   - К утру разбуди меня. Тебе тоже надо выспаться. - Аня еще раз зевнула, и вытянулась у огня, укрывшись одеялом, используя вместо подушки седло коня.
   Они вообще много чего в деревне прихватили. Не имея много денег, люди расплатились с ними тем, что полностью в дорогу снарядили. Каждому выдали по лошади со всем необходимым снаряжением. Одеяла, посуду и три мешка продуктов. Дары водяного были менее ощутимы, но не менее значимы. Он обещал пустить слух по своим родственникам, чтобы им при пересечении любой воды препятствий не чинили. Будут они переправляться через реку или на корабле плыть.
   Лисса залила водой тарелки, чтобы помыть их утром. Ночью одной идти к ручью ей было страшно, Славия просить с ней пойти, еще страшнее, а Аня уже спит и видит сны.
   Расстелив свое одеяло, завернулась в него словно в кокон, подоткнув со всех сторон, чтобы утром не замерзнуть и долго-долго смотрела на костер, пока не уснула. И так крепко спала, что чуть не пропустила момент, когда Аня меняла Славия, взявшись дежурить в самые трудные рассветные часы. Ей как дракону было без разницы, в какую смену дежурить. Для сна девушке было достаточно несколько часов, а вот их единственный мужчина нуждался в отдыхе. Скрепя сердце признавал это, хотя его мужская гордость бунтовала против того, что девушка может нести ответственность наравне с ним. Но поскольку не дурак, согласился честно поделить ночные часы дежурства. Пять себе два Ане.
   Лисса вздохнула. Она предложила дежурить в три смены, чтобы каждому дать больше времени для сна, но Славий категорически отказался, не объясняя ей причины, а она не стала напирать.
   - Аня? - Воевода тронул девушку за плечо и слегка потряс. - Вставай, ты сама просила.
   - Ага...а...а! - Аня зевнула, протерла глаза и села, зябко ежась от предрассветного холода. - Встаю. Давай, заползай под мое одеяло, пока оно еще теплое.
   - Я с Василисой лягу, мерзнет девка.
   Ну, нет. В ее планы совместное спанье этой ночью не входило. Притворившись, что ворочается во сне, Лисса раскинулась на одеяле, хотя от холода хотелось натянуть на самый нос и не вылезать из-под него, пока солнышко не встанет.
   Славий постоял с одеялом в руках, под скептическим взором Ани и лег один. Лисса едва заставила себя лежать неподвижно, ровно дыша, чтобы никто не понял, что она не спит. Сознание так и норовило скользнуть обратно в сон, так как утро на самом деле было очень ранним, но ради задуманной мести, она постаралась не уснуть, а час спустя по всем правилам разыграла пробужденье, с зеванием, потягиванием и морганием сонным глазами.
   - Привет, Ань. Который час?
   - Когда ты перестанешь спрашивать? Часов в этом мире нет. Еще не изобрели. Хотя кто знает, может за мое отсутствие уже успели. Ориентируйся по солнцу.
   - И где оно?
   - Вот и спи, раз его нет. Чего в такую рань встала?
   - Не хочется мне. Наверно вчера каши переела. - Лисса еще раз потянулась и, потирая для согрева руками плечи, пошла к ручью.
   Вернулась злая, от холода зуб на зуб не попадал. С кончика носа капала вода. Опять забыла с собой полотенце взять. Аня улыбнулась, когда она, словно мышь-норушка, зарылась в одеяло, чтобы согреться. Все-таки хорошо спать у Славия под боком. Тепло, мягко и защищено. Ей не хватало его этой ночью. Собственно поэтому и проснулась, иначе бы до завтрака спала.
   Так, где там наши уголечки. Вот они хорошие, за ночь не потухли. Лисса подмигнула Ане, чтобы та не вздумала поднять шум и подпихнула угли под бороду мужчине. А сама встала над ним с пол литровой кружкой ледяной воды. Думаете, зря к ручью ходила? Правильно, не зря.
   - Ты что задумала? - Зашептала Аня, заворожено следя, как русая борода курчавится от высокой температуры и опадает пеплом.
   - Так надо.
   Мужчина, чуя во сне, что жареным запахло, повел носом, вдохнул дым, и резко распахнул глаза.
   - Доброе утро. - И она перевернула кружку.
   Славий взвыл, вскочил и, осознав, что это он горит, запрыгал по поляне, костеря ее на чем свет стоит, а когда погасил пожар под носом, кинулся за ней.
   - Уши оторву, поганка!
   - Василиса, беги. - Аня от хохота рухнула на одеяло.
   Лисса рванула прочь от взбешенного мужчины, наивно полагая, что пробежка босиком по утренней росе, его быстро остудит. Только выпустила из виду, что он тренированный мужчина, а она забыла, что такое физкультура еще на первом курсе. Славий легко догнал ее, схватил поперек тела и, подняв на руки, швырнул в ручей. Они как раз мимо пробегали, пугая своим топотом пришедших на водопой зверей.
   - И тебе утро доброе, Василиса.
   Ледяная волна захлестнула ее с головой, выбив из легких воздух, а когда Лисса опять вздохнула, завопила так, что на ее крик прибежала насмерть перепуганная Анюта, решившая, что Славий в бешенстве отрезает ей уши, без всякой магии возвращая им прежний человеческий вид.
   - Вы даете, как дети малые. - Отдышавшись, девушка втянула когти. С лица сошла алая чешуя, делавшая ее похожей не на дракона, а на огромную рептилию. - Вынимай ее и к костру неси.
   - Сама дойдет. - Буркнул мужчина.
   - А я говорю, неси. Заболеет, с тебя кровь цедить буду на восстанавливающие зелья.
   - Точно-точно. - Проклацала зубами Лисса, делая попытку выбраться из воды, так как добрые спутники не спешили подать руку, и обратно плюхаясь на попу. - На зелья его, с потрохами. Я же пошутила, а он...
   - Пошутила? - Опять завелся Славий, хватая ее за шкирку и вздергивая на ноги. - Да я тебя за такие шутки... - И так и не сказав, какую кару ей придумал, подхватил на руки и бросился бегом обратно на поляну, где завернул в три одеяла и сев рядом на корточки стал растирать ей ноги, так как она тоже не додумалась обуться и пробежалась босиком.
   - Дура, ты Василиса.
   - Знаю. - Она счастливо улыбнулась, чувствуя, как все тело покалывает от тепла, и мокрая одежда начинает причинять страшные неудобства. - Славий, отвернись, мне раздеться нужно.
   Мужчина от удивления вскинул на нее глаза и покраснел как рак.
   - Я отойду. Тебе пяти минут хватит?
   - За глаза.
   Славий ушел, скрывшись за кустами. Лисса в то же мгновение скинула с себя одеяла, нашла в седельной сумке запасной комплект одежды и, тут же переоделась. И все равно ее трясло, словно от озноба, рубашка трижды падала из рук, прежде чем она развесила ее на кусты сушиться. Более плотным шерстяным штанам достался куст к костру поближе. Пристроив таким же образом белье, нырнула под одеяла, вывернув их наизнанку, мокрыми пятнами наружу.
   - И что это было?- Аня, наблюдавшая за ней с все возрастающим удивлением, вздернула бровь,
   - Сама не знаю. - Лисса, почувствовала, как заливается краской. Действительно, что на нее нашло? Выходка достойная ребенка, а она давно стала взрослой. Слишком давно, чтобы помнить, когда это произошло. Но на душе, пели птички и улыбка сквозь раскаяние и смущение, так и норовила пробиться на лицо.
   Они с Аней переглянулись, а потом расхохотались.
   - Знаешь, Лисса, если бы я не знала Славия и всю эту ситуацию с Ванюшей и моим братом, то подумала бы что он на тебя запал. А так не знаю, что и думать.
   Лиссе сразу стало не до смеха. Воевода ей очень нравился, но крутить с ним роман, пока не выяснит отношения с женихами, было бы не честно. В первую очередь по отношению к нему. Да и сама она не знала, хочет ли завязывать с ним более близкое знакомство. Хотя была вынуждена признать - его чувство юмора ей нравится. Еще никто не купал ее в ледяном ручье (где его в городе взять, не под общественный же душ в общаге совать подругу) а потом столь нежно не проявлял о ней заботу, согревая ноги.
   Чувствуя, что отогрелась, Лисса вылезла из одеял и села помогать Ане, перебирать вчерашние грибы. Приготовить они их не успели, значит нужно с собой взять, так как выкидывать провиант в условиях, когда не знаешь, что будешь завтра кушать, сущее расточительство, а жизнь на стипендию, приучила ее экономить даже соль, которой почему-то всегда навалом, в отличие от других продуктов.
   Славий вернулся пол часа спустя, когда они успели перебрать грибы, попутно съев все ягоды. Он специально шумел и топал, чтобы девушки не пропустили его появленье. Выйдя из кустов, пошел к своему коню. Достал сухую рубашку и тоже переоделся.
   Лисса замерла, не донеся последнюю ягоду до рта. От ручья вернулся совершенно другой человек. Контраст между взрослым серьезным мужчиной, каким он был до сих пор. И молодым парнем, устроившим из своего переодевания настоящее представление, был настолько разительным, что Лисса напрочь забыла о том, что решила игнорировать его поползновения.
   - Позер. - Фыркнула Анюта, но глаз не отвела, как и Лисса заворожено следя за тем, как при малейшем движении тугие мускулы канатами перекатываются по бронзовой от загара спине и на руках, когда Славий взялся полотенцем вытирать мокрые волосы.
   - Он побрился! - Воскликнула Лисса, и тут же зажала рот рукой, поймав взгляд Славия.
   - А что ему оставалось? Когда ты ему бороду спалила? - Аня толкнула ее локтем в бок, призывая вести себя прилично.
   - Ему идет.
   Лисса с удовольствием отметила, что без бороды Славий выглядел гораздо привлекательней. Угу, моложе лет на тридцать, это точно. Интересно этот чертовски обаятельный парень, тоже образ? Или он так выглядит на самом деле?
   Русые волосы рассыпались по плечам. Широкие плечи, переходящие в узкую спину и еще более узкие бедра, с которых бриджи, по причине отсутствия ремня грозили вот-вот сползти ниже всяческих приличий. Прямые ноги. Он так и не обулся, и босые ступни по щиколотку утопали в изумрудной траве, покрытой капельками утренней росы. И как ему не холодно так стоять, когда у нее от одного его полуодетого вида (соблазнительного вида, между прочим), все тело покрывалось мурашками и хотелось только одно, опять спрятаться под одеяло.
   Зажав руки между колен, Лисса вжала голову в плечи, чтобы хоть капельку согреться. И не смогла отказать себе в удовольствии пройтись взглядом по мужчине в обратном направлении пока не столкнулась с ним глазами. Чувствуя, как заливается краской до самой шеи, от его все понимающей улыбки, хотела завопить, что так нечестно. Ты нарочно все устроил. Но он и так знал, для чего все это затеял. Показать ей от чего она имела глупость отказаться.
   Так значит, да?
   - Кашу греть? Или съедим холодной? - Анюта дернула ее за локоть, призывая очнуться и не вестись на откровенную провокацию.
   Лисса сразу же засуетилась, для чего-то схватила свою котомку. Что она там хотела найти не важно, главное чем-нибудь занять руки и не смотреть, как Славий подходит ближе.
   - Греть. Иначе жир к зубам прилипнет.
   Лисса подпрыгнула на месте, когда услышала над собой его смеющийся голос, и еще глубже засунула нос в сумку.
   Ели в молчании, бросая друг на друга косые взгляды. Лисса не знала как вести себя с этим новым Славием. Слишком, разительной оказалась перемена. Причем не только во внешности, но и характере. Выходит не вранье, что актеры, по долгу исполняя в театре одну и ту же роль, настолько сильно сживаются со своим персонажем, что даже дома, в кругу семьи начинают вести себя так же, как и на сцене.
   Вот и Славий, бывший до сих пор серьезным дядькой, вдруг обрел чувство юмора и способность улыбаться. Аня хихикала, видя ее замешательство. Славий под их взглядами ни разу не поперхнулся кашей. У него даже аппетит не испортился в отличие от Лиссы.
   - Будете добавку? - Он взялся за котелок руками.
   Они с Аней дружно отрицательно качнули головами, умильно наблюдая, как мужчина, прижав котелок к груди, вышкребает со дна самые вкусные поджаренки.
   - Надо было сварить две порции. - Лисса решила отомстить за свое смущенье. То, что это она ему бороду подпалила, вынудив побриться, не имело к делу никакого отношения.
   - Думаешь, останется голодным? В таком случае нам его не прокормить, если каждый раз будем готовить по две порции. - Аня включилась в игру, и они громко зашептались, то и дело, косясь на Славия, чтобы в случае чего, вовремя стукнуть по спине. Вдруг на радость им подавится.
   Мужчина, чувствуя, что против него замышляется очередная пакость, поступил умно. Быстренько доел и, оставив им мыть грязную посуду, ушел седлать коней.
   Поняв, что шутка сорвалась, они прекратили дурачиться, и наскоро перемыв посуду, так как с восходом солнца вода в ручье теплей не стала, и у них закоченели руки, упаковали ее по сумкам.
   Славий к тому времени скатал одеяла, затушил костер, закидав его землей. Положил снятый пласт дерна на его законное место, вернув поляне первозданный вид, словно тут и не ночевали люди, и ждал пока они закончат собираться, держа коней под уздцы.
   Лисса собрала с кустов так и не просохшие вещи, с сожаленьем упаковав их в седельную сумку, представляя, как они там будут преть под солнцем. Еще раз окинула взглядом поляну, не забыли ли чего. Она не собиралась из-за спешки терять вещи, которых и так мало, а новые не за что купить. Кажется, все взяли.
   Славий от нетерпения пристукивал себя по бедру вожжами.
   - Поехали. Если путь будет легким, ночевать будем на постоялом дворе. От него день пути до следующей деревни. А там уже рукой подать до обжитых мест.
   - Здорово. - Обрадовалась Анюта, с легкостью взлетая в седло, словно и не было двадцатилетнего перерыва в верховой езде. - Обязательно закажу себе горячую ванну.
   - Будет мягкая кровать, с чистыми простынями. - Лисса мечтательно вздохнула и взялась за луку седла, готовясь, впервые в жизни, сама сеть на лошадь, так как сильно подозревала, что после ее выходки Славий больше не захочет с ней дружить.
   Но она ошиблась. Мужчина сложил лодочкой ладони, и едва она вступила на них ногой, с легкостью подсадил на лошадь.
   - Ой...ё...ёй. Как высоко. - Пришлось сильней вцепиться в поводья, пока Славий хмыкая, вставлял ее ноги в стремена, так как сама она до жути боялась лишний раз пошевелиться и свалиться со спины кобылы, искренне считая, что при падении переломает себе все кости.
   - Кто о чем, а женщины об удобствах. Крепко сидишь?
   - Ага. - Лисса качнулась назад, когда ее лошадь пошла шагом, и быстро выпрямилась. Неделя верхом. Все время лесом по буреломам, где тропы нормальной нет, только та, что протоптали звери. Тут хочешь, не хочешь, научишься держать равновесие, и когда первый страх прошел, она расслабилась и стала вертеть головой по сторонам, вдруг что-нибудь интересное случится или повстречается на их пути, а она по невнимательности пропустит.
  
   Глава 15
  
   День выдался жарким. Лошади мерно ступали по дороге, утопая копытами в пыли. Фыркали, прядали ушами, и то и дело взмахивали хвостом, отгоняя надоевших мух.
   Из лесного бурелома они выехали во второй половине дня. И не останавливаясь на привал, продолжили путь по укатанной телегами дороге, по которой везли товары из деревень, попрятавшихся по глухим лесам на постоялый двор, где трактирщик скупал изделия ремесел и продукты с тем, чтобы потом с выгодой перепродать, идущим мимо торговым караванам.
   Дорога лентой вилась вдоль ручья. Березовая роща звенела от многоголосого птичьего щебета. То и дело раздавалось уханье кукушки. Лисса ехала, заткнув уши. Пение птиц и жужжание насекомых она еще как-то переносила, как и ручей, бегущий по камням, но кукушка это уже слишком.
   - Совсем плохо? - Славий поравнялся с ней и нагнулся, заглянуть в глаза, чтобы она не вздумала соврать.
   Это началось несколько дней назад. Поначалу возможность обладать тонким звериным слухом показалась ей восхитительной, и она с удивлением открыла для себя целый новый мир, недоступный людям. Но в отличие от ушей, улавливающих все подряд, ее мозг не мог обработать поступающую информацию, и в какой-то миг сдался, сигнализируя прогрессирующей головной болью, что проблему ушей надо решать, причем срочно.
   - До постоялого двора доживу, а там надо будет искать вату или пробки от вина. Еще один такой день и я или оглохну или сойду с ума.
   При упоминании о вине, мужчина улыбнулся, потрепал ее по плечу и, оставив плестись позади всех, догнал Аню. Что-то шепнул девушке на ухо. Та оглянулась, хмуря брови, потом задорно улыбнулась, кивнула и повернула своего коня к Лиссе.
   - Вот, Велена упаковала специально для тебя, но я не рискнула предложить, зная, что ты цветы не любишь.
   И девушка развернула перед ней треугольный платок, на черном фоне которого алели веселенькие цветочки. Такие в ее мире даже бабушки уже не носят, предпочитая однотонные цвета.
   - Давай. - Взяв платок, Лисса плотно повязала его на голову. Звуки не исчезли, просто стали тише, значительно облегчив жизнь.
   - Тебе идет. - Аня не выдержала и прыснула со смеху. - Нет, правда. И заячьи уши не видны. Скоро будем на постоялом дворе, незачем показывать их всем подряд.
   О...о...о, об этом Лисса не подумала. Сильнее натянула на виски платок и туже затянула узел, чтобы не сполз на глаза.
   - Спасибо.
   - Живи, подруга. И вообще. Ты, когда собираешься учиться? Или хочешь всю жизнь ходить с ушами? Смотри, а то привыкнешь и не заметишь, как они станут размером как у слона.
   Лисса вынула из-за пазухи амулет, долженствующий привести ее к учителю, не изменивший цвет даже на пол тона.
   - Точно не сейчас. - И вернув его на место, похлопала себя по груди, где прятался еще один амулет, сдерживающий ее силы, давая понять, что держит обещание, данное Велене без особой надобности не колдовать.
   Аня улыбнулась, и они поехали рядом, пока позволяла ширина дороги. Но Славий неожиданно остановился. Остановились и они, подъехав ближе.
   - Что там? - Аня привстала на стременах, пытаясь из-за плеча мужчины рассмотреть причину остановки.
   - Указатель.
   - И? - Не поняла Лисса. Ей было без разницы куда ехать, лишь бы из лесу поближе к людям.
   - Направо таверна. Прямо дорога на Боровинку, куда мы завтра поедем. Если сейчас завернем к постоялому двору, придется возвращаться, без толку потратив остаток сегодняшнего дня и завтрашнее утро.
   - А что налево?
   - Ничего. Тут только два указателя. - Славий заставил своего коня шагнуть в сторону открывая вид на деревянный столб с прибитыми к нему досками, на которых каленым железом были выжжены руны обозначающие названия.
   - Я голосую за постоялый двор. - Аня оглянулась на нее в надежде на поддержку, так как воевода слишком внимательно смотрел на дорогу, ведущую к деревне. Не иначе решил сэкономить время и заставить их опять ночевать в лесу.
   - Я тоже. - Поддержала подругу Лисса.
   - Едем прямо. - Словно не слыша, что большинство проголосовало за удобства, решил Славий и тронул с места по направлению к деревне.
   - Я не поняла. - Лисса хоть и не стала оспаривать принятое решение, но решила выяснить, это и дальше так будет? - А как же правило учитывать мнение большинства?
   - Я учел. И нашел его неверным.
   - Это еще почему?
   - Правда, почему? - Аня пристроилась с другого боку.
   Славий глянул на Анюту, перевел взгляд на нее, понял, что его качественно зажали в тиски на узенькой дороге, и для собственного здоровья решил ответить.
   - Потому что неразумно ставить постоялый двор в стороне. А все, что неразумно, вызывает подозренье. Вот я и хочу проверить. На всякий случай не отставайте и будьте внимательны.
   И он вырвался вперед, заставив их пришпорить своих коней, чтобы не отстать. Пока трясешься в седле, разговаривать не с руки, а то ненароком язык себе откусишь, и Лисса сосредоточила все внимание на дороге, чтобы низкие ветки не хлестали по лицу.
   Вскоре выехали на вспаханное поле. Вернее дорогу вокруг него. На поле колосилась спелая пшеница, золотым морем колышась на ветру. Правда сильно заросшая сорняком, и вытоптанная дикими зверями, от чего впечатление о хозяевах складывалось не слишком благоприятное.
   - Не нравится мне здесь. Может, повернем обратно, пока не заехали далеко и дотемна успеем на постоялый двор, до того как закроются ворота? - Предложила Аня, не особо надеясь, что ее послушают.
   - Мне тоже не нравится, поэтому нужно проверить, что случилось, почему за полем не следят.
   - А может не надо? Мне упырей за глаза хватило. Вдруг тут тоже нежить завелась? - Вмешалась в разговор Лисса.
   Аня и воевода оглянулись, одинаково удивленно глядя на нее.
   - Вполне возможно. - Задумчиво протянул Славий, перестегивая меч к себе поближе. - Аня?
   - Поняла.
   Девушка легко встала на седле скачущей по ухабам лошади, и, раскинув руки, взлетела в небо огненным драконом.
   - Василиса, на дорогу смотри. - Вернул ее на землю, вернее не лошадь Славий, так как она в воображении летала в облаках вместе с Аней.
   - Амулет снять?
   - Пока не надо, но руку на нем держи, мало ли...вдруг...
   Лисса вняла предупреждению и вытащила амулет, оставив его висеть поверх рубашки. Славий изогнувшись, поймал поводья Аниной кобылки, начавшей без наездницы безнадежно отставать, и привязал поводья к луке своего седла.
   Вскоре появились первые заборы, ограждающие такие же заброшенные огороды.
   - Здесь точно живут люди? - Лисса почувствовала, как от иррационального страха струйка пота сползла между лопаток. В деревне не было ни души, причем давно, судя по тому, как перекосились избы, и с прохудившихся крыш сползала прогнившая до основания солома. Полу оторванные ставни болтались на ржавых петлях. И за провалами в битых окнах чернела пустота покинутого жилища.
   - Когда-то жили.
   Их накрыла тень. Лисса вжала голову в плечи, но, услышав хлопанье крыльев, поняла - это Аня заложила крутой вираж, выискивая место где приземлиться, чтобы ничего не снести. Они со Славием направили коней к центру заброшенной деревни, где на огромной площади их ждала дракона, складывая крылья вдоль тела, в клубах поднятой при посадке пыли.
   - Живых тут нет, даже собак и кошек. - Громыхнула Аня, исторгнув из глотки вместе со словами сноп дыма.
   Дракона гневается, и чувствует то же что и она. Нестерпимое желание бежать отсюда, куда глаза глядят. Лисса оглянулась, окинув взглядом полную разруху и запустенье. Вздохнула и перевела взгляд на Славия.
   - Проверять будем?
   - Да. Лисса идешь со мной, Аня полетай над лесом, вдруг, что необычное увидишь и не только на первый взгляд. Смотри магическим взором. Только никуда не лезь. Встречаемся на этом месте через час и все обсудим.
   Дракона подождала пока они на лошадях отъедут к ближайшему забору и спешатся и, только тогда взлетела, иначе бы засыпала их пылью с ног до головы. И так вся одежда стала серой, и на зубах неприятно скрипел песок. Славий сплюнул себе под ноги, а ей протянул фляжку.
   - На, прополощи рот.
   Лисса хмыкнула. Она же девушка приличная и плеваться ей не с руки, а ты не подумал, что я с водой делать буду? Глотать, чтобы за приличную сойти? Выплюнув воду под кусты, Лисса сполоснула лицо и руки и вернула фляжку.
   - Как с лошадьми поступим? С собой возьмем или привяжем тут?
   - С собой. - Славий взял под уздцы двух лошадей, Лисса повела свою, прикидывая как они вместе с ними будут осматривать дома.
   Все оказалось проще, чем она себе придумала. Заходя во двор, Славий оставлял ее на улице, а сам осматривал дом изнутри и так каждый раз, пока не обошли всю деревню. Никого, ничего. Нет даже мебели и утвари, не говоря уж о каких-нибудь запасах, будто жители вместе со всем скрабом в один день собрались и ушли. Тогда почему поля и огороды бросили? Непонятно. А может, урожай поел какой-нибудь вредный жук?
   Она так и спросила об этом Славия, когда уставшие голодные шли на площадь, где их уже ждала Аня, принявшая человеческий вид.
   - Жук? Вполне возможно, знаешь я не мастер по выращиванию пшеницы, посмотри, когда обратно поедем. Если это нашествие насекомых, надо предупредить остальных, чтобы зимой от голода не вымерли.
   - Завтра? А ночевать мы будем здесь? - Возмутилась Лисса.
   Аня, услышав о планах на ночевку, тоже взорвалась.
   - Если ночевать на улице, то я предпочитаю лес, а не это захолустье. Я поляну у озера нашла, недалеко. Только пойдем пешком, там такой бурелом не проедем.
   - У озера это хорошо, заодно и искупаемся. - И Славий с таким наслаждением почесал спину, что у Лиссы мгновенно зачесалось все на свете, начиная от немытых волос, и заканчивая левой пяткой.
   - Почему стоим? В путь, а то темнота настигнет нас посреди леса.
   До темноты успели дойти до озера, расседлать лошадей и пустить их пастись на берег. Развели костер и сварили кашу на этот раз с грибами. Отставив ее в сторону, подвесили над костром второй котелок для чая. Хотя чаем там и не пахло, не было в этом мире такого растения и общепринятым горячим напитком на все случаи жизни, как и подозревала Лисса, оказался травяной отвар. Его вкус варьировался от сладкого, кислого и горького в зависимости от того, какие травы произрастали в той местности, где ты живешь.
   Пока взвар заваривался, а каша стыла, разбрелись в разные стороны купаться. Мальчик налево, девочки направо. Оставив вещи висеть на кустах, Лисса вошла в воду, издав стон блаженства.
   - Как парное молоко. - Поведала она Анюте и без единого всплеска нырнула. Проплыла довольно долго под водой и вынырнула ближе к середине. Помня, что где-то рядом купается Славий, Лисса старалась не слишком высовываться из воды, хотя желание распластаться на поверхности и бездумно смотреть в звездное небо с восходящей из-за леса луной, было очень сильным. Ничего, потом можно будет полежать на одеяле.
   - Василиса!
   Окрик Ани, полный страха, заставил ее вздрогнуть, завертеться, ища взглядом подругу. Она стояла на берегу и махала руками, зовя ее обратно.
   - Ань, ты чего?
   - Греби обратно!
   - Почему? - Лисса ничего не понимала. Что еще за напасть, когда так хорошо?
   И только сейчас заметила, как под ней в глубине зарождается свечение и вместе с ним, со дна поднимается целый город, раздвигая пространство, чтобы поместиться на поверхности небольшого озера, прямо на глазах превращающегося в море.
   Рывок, резкая боль в руке. Лисса на мгновение нырнула под воду, а когда вынырнула, поняла, что это Славий схватил ее и тащит к быстро удаляющемуся берегу, гребя одной рукой.
   - Отпусти. - Скомандовала она, и когда мужчина ее бросил, поплыла сама, радуясь, что в свое время полтора года на плавание ходила.
   Славий оглянулся только раз, увериться, что она не отстаёт, но что их усилия, по сравнению с древним колдовством. Вода под ними забурлила, стала опадать, и оказалось, что они лежат на черепичной крыше, цепляясь за ее выступы, чтобы потоком не смыло с четвертого этажа. Берег скрылся за домами, а вода бурлясь и пенясь по тротуарам ушла в широкие ливневые стоки.
   - А рыбы где?
   - В ... - Славий глянул на нее, вспомнил, что по их меркам она еще ребенок и прикусил язык. - Какая разница.
   - Что делать будем?
   - Залезем на самую высокую крышу, и будем ждать, пока город опять не пойдет на дно, чтобы не утянул с собой.
   - Отличная идея. - Согласилась Лисса. Сама бы она по зову трусливой заячьей души спряталась в подвале, не подумав, что город в скором времени опять уйдет под воду. Почему опять? Да потому что про него никто не слышал, а стоял бы себе на месте, так указатель был. Чтоб он провалился тот столб вместе с указателями. Если бы не он, спали бы сейчас в мягкой постели на постоялом дворе, а не по крышам бегали.
   - Пошли, пока никто не проснулся. Кто первый я или ты?
   - Ты. - Лисса с легким сердцем отдала пальму первенства мужчине, и никакой феминизм не шевельнулся, задавленный неимоверным чувством неловкости. Сама при этом не смогла отказать себе в удовольствии хоть одним глазком посмотреть на такой шикарный образчик голого мужчины? Но, ее ждал сюрприз. Славий был в трусах, причем лейба на резинке одной известной фирмы, производящей нижнее белье в ее мире.
   - Почем трусы покупал?
   - Пятьсот рублей за пару. - Славий наградил ее гневным взором. - Мое белье обсуждать будем или выбираться?
   Вот тебе и житель технически отсталого мира. Может попросить его, когда в следующий раз отправится на Землю ее с собой взять? Она бы не отказалась прошвырнуться по магазинам и накупить себе трусов и лифчиков. А то непривычно щеголять в панталонах с кружевами под коленом и коротенькой кофточке до пупка, заменяющими здесь привычное белье.
   Славий развернулся и припустил бегом по крышам. Лисса за ним, понимая, что этот забег она не забудет до конца жизни. Странное дело, купаться они шли ночью, а здесь только-только наступало утро. Может, вместе с пространством исказилось и время? Тогда сколько прошло там, где осталась Аня? Нет, лучше об этом пока не думать, чтобы не сойти с ума. А о чем тогда? О, нашла. Бешено скачущие от испуга мысли, споткнулись и остановились, когда Лисса уперла взгляд в спину бегущего впереди мужчины.
   Интересно, она тоже так глупо выглядит, перепрыгивая с крыши на крышу? Хорошо те располагались рядом, и даже для нее не составляло труда перескочить разделявшее их расстоянье. Но что за срам. Бегать по крышам в панталонах. Щеки полыхали от стыда. О том, что их могут заметить снизу или из окон более высоких домов, она старалась не думать.
   Бесполезно. Ей всюду чудились любопытные взгляды, и казалось еще немного и раздастся веселый смех, собравшихся поглазеть на них местных жителей.
   - Василиса не отставай. - Окликнул ее Славий и вдруг спрыгнул вниз.
   Лисса ойкнула от испуга и, добежав до края, остановилась. Славий стоял на траве в густом саду, и махал руками, приглашая прыгать.
   - Давай, я удержу.
   Лисса замерла. Два этажа. Он что, рехнулся? Слишком высоко, и она не такая худышка как он себе вообразил. В ней пятьдесят шесть килограмм веса. Придавит так, что позвоночник переломит или руки оторвет.
   - Прыгай. Нам еще бежать вон до той башни. - И Славий махнул на самый высокий шпиль. - Мы сейчас в саду у кого-то из местной знати, если не уберемся, то утонем вместе с проклятым городом, сидя в его застенках.
   Лисса осознала, что им грозит и, зажмурившись, прыгнула, угодив прямиком в теплые сильные объятия.
   - Ты... - Не успел Славий похвалить за смелость (или попросить похудеть еще немного, если в будущем ему предстоят опять ее ловить), как поблизости раздались шаркающие шаги и скрипучий голос, полный удивленья поинтересовался, что они делают в чужом саду в непотребном виде?
   - А ну пошли вон! Совсем распоясались, спасу нет от всяческих бесстыдников, словно это не сад владычицы, а срамное место.
   - Бежим. - Шепнул Славий. И они рванули прочь, понимая, что если не уберутся до того, как мужчина очнется и поднимет шум, им во всем городе будет негде скрыться. Не так уж он велик, как казался по началу.
   До следующей стены они добежали за минуту. Яблони и груши так и мелькали перед глазами, пока между ними не появилась каменная кладка. Славий не раздумывая ухватил ее ручищами за бока и закинул на стену, так, что она повисла к нему попой, лицом наружу, столкнувшись нос к носу с обалдевшим от подобной наглости стражем.
   - Привет, где выход не подскажешь? - Она влезла на стену и свесила ноги с другой стороны.
   Рядом в такой же позе повис запрыгнувший на стену Славий.
   - Доброе утро, не подскажете, как добраться до центральной башни, наикратчайшим путем? - Славий улыбнулся, словно он тут на прогулке. - Хотел показать рассвет девушке, дабы впечатление произвести.
   Лисса прыснула со смеху. Впечатление они произвели это точно. Стражник, очумело хлопая глазами переводил ошалевший взор с нее на голого мужчину (он не видел что Славий почти одет, попа-то с другой стороны стены осталась), пока воевода не отправил его в нокаут, стукнув кулачищем со всего маху по макушке шлема. Раздался гулкий звон. У парня подкосились ноги, и он осел на траву как огромный куль, упакованный в доспехи.
   - Видела, куда он показал? - Славий первым спрыгнул, принял ее со стены. На этот раз она не стала закрывать глаза. Страх переломать при падении ноги, отступил под натиском страха, что их поймают и упекут в темницу для особо опасных психов.
   - Туда. - Указала она направление, и они побежали.
   Правда, бежать им пришлось не долго. На пути встала еще одна стена, и перелезть через нее не представлялось возможным. Славий покрутил головой по сторонам, ища, какое дерево можно сломать и использовать вместо шеста и не найдя такого, расстроился.
   - Придется обходить.
   - Поздно.
   Ее заячьи уши уловили нарастающий шум, бегущей в их сторону толпы. Спустя мгновение, его услышал Славий. Попытался спрятать ее за своей спиной, но их быстро окружили, наставив копья. Вперед вышел высокий мужчина в парадном доспехе. Внимательнейшим образом осмотрел с головы до ног и коротко приказал.
   - В темницу их.
   Лисса вцепилась в руку Славия, как когда-то на болоте, когда от этого зависела ее жизнь. Кажется ситуация повторяется, только в этот раз им угрожают не упыри, а бледные до синевы жители странного города.
   - Смотри. - Славий толкнул ее в бок, взглядом указав на небо, пока их вели тропками к решетчатой двери в дальнем конце сада.
   Лисса задрала голову и ахнула. Вместо неба над головой колыхалась вода, сквозь толщу которой просвечивало тусклое солнце, больше похожее на бледную луну, чем на яркое светило.
   - Почему нас не затопило? - Полюбопытствовала она и тут же получила тычок в спину тупой стороной древка копья.
   - На допросе говорить будешь, а сейчас молчать. - Прикрикнул на нее стражник, и Лисса замолчав, теснее прижалась к воеводе.
   Славий обнял ее за плечи и не отпустил, когда их ввели в относительно неглубокое подземелье и хотели посадить в разные камеры.
   - Если посадите нас вместе, обещаем вести себя достойно.
   - Не положено. - И стражник дернул его руку, чтобы добраться до Лиссы.
   Она чуть на голову воеводе не залезла, прижалась так, словно они одно тело о двух головах и восьми конечностях. Но Славий не двинулся с места и сколько стражник не пытался разогнуть его локоть стоял как скала, и медленная улыбка наползала на его губы.
   - Даю слово, что не попытаемся бежать. - Во второй раз подал он голос, когда стражник совсем выбился из сил.
   - Ну и бес с вами. - Мужчина отступил, пока окончательно не потерял лицо.
   Перед ними открыли толстую дубовую дверь снаружи и изнутри обитую пластинами железа. Славий толкнул ее вперед себя и, нагнув голову и ссутулив плечи, шагнул в камеру вслед за ней. Лязг запираемого засова, особо резанул по ушам и натянутым до предела нервам. И когда наступила тишина, Лисса сползла по стенке, уткнувшись лицом в колени. Славий присел рядом, минуту посидел, положив ладонь ей на плечо, и поняв, что она не собирается устраивать истерик, встал и пошел обследовать тюрьму.
   Лисса посидела еще пару минут, слушая, как он простукивает стены, дергает за решетку на окне под самым потолком, проверяет на прочность нары, прежде чем сесть. Тоже проблема, когда ты весишь как ярмарочный борец, мебель должна быть крепкой, чтобы ножки у стула не расползались под тобой как раздавленная медуза. Стальные прутья, на которых держались деревянные лежанки, выдержали его вес. Потом сидеть на полу ей надоело, и она перебралась на нары напротив воеводы.
   - Чего нам ожидать?
   Мужчина пожал плечами и откинулся спиной на стену, прикрывая глаза.
   - Раз мы вместе с городом погрузились под воду, то стоит тянуть время, а значит на допросе врать. Причем чем красочнее и с большим количеством подробностей, тем больше времени у нас будет.
   - Для чего?
   - В обычных условиях я бы сказал, для того чтобы дать время друзьям спасти нас, но в данной ситуации я даже не могу представить, как поступит Аня. Разве что позовет на помощь своего брата.
   - А самим нам не выбраться?
   После пробежки по крышам тело стало остывать, и мокрая одежда стала причинять неудобство. Славий заметил ее ерзания и похлопал рядом с собой.
   - Иди сюда, от меня быстрей согреешься.
   Лисса отрицательно мотнула головой.
   - Мне и тут неплохо. И не беспокойся так, не заболею. Я здоровая как лошадь и чтобы меня уложить в постель с простудой, нужно нечто больше чем мокрая рубашка.
   - Как хочешь. - Славий опять хотел закрыть глаза, но Лисса только начала задавать вопросы.
   - А что будет после допросов? Если нас к тому времени не спасут?
   - По разному.
   - Славий, не трави душу, ты сам из этой структуры. Как поступят с парочкой обнаруженной в саду местного властителя?
   Он нахмурился. Вопрос явно пришелся ему не по вкусу, и, судя по тому, как долго он тянул с ответом, Лисса поняла - им хана.
   - А может сослаться на знакомство с водяным? Он обещал содействие своего народа.
   - Если ты заметила, мы в плену не у русалок, а у людей. И о знакомстве с водяным молчи как рыба. Мало ли в каких они отношениях с водяным народом.
   Несколько часов прошло в мучительном ожидании. Славий бессовестно уснул, растянувшись во весь рост на нарах. Лисса пока она спал, сделала зарядку, чтобы согреться и от тепла тела просушить вещи, а потом села медитировать. Кто-то мог бы сказать, что у нее странная реакция на стрессовую ситуацию, но сама она считала, что беспокоиться понапрасну бесполезная трата времени и собственных нервов. Да она переживала о том, чем все закончится, но не собиралась биться из-за этого головой о стену стенать и заламывать руки. Лучше попробовать успокоиться, как учили ее Аня и Велена. О кстати. Она вспомнила о своем медальоне и, сунув руку за пазуху, извлекла наружу оба и обомлела. Медальон, указывающий путь к учителю, побелел, словно молоко и издавал мягкое свечение.
   - Славий. - Она словно птица слетела с нар и, потеснив мужчину к стенке села рядом с ним, суя медальон ему под нос, так, что он, проснувшись, свел глаза в кучу, чтобы увидеть, что у нее в руках. - Смотри, он изменил цвет.
   - И что? Теперь мы сможем телепортироваться на берег?
   - Ой, я забыла, что ты не в курсе. В этом городе живет мой учитель. Слышал поговорку, что все, что ни делается всегда к лучшему? Может именно поэтому мы здесь? Потому что меня сюда вел амулет?
   - Тогда какого кляда я пошел на дно? - Он сел, окончательно проснувшись, и теперь внимательно рассматривал светящуюся каплю на ее ладони, не спеша к ней прикоснуться.
   - Потому что решил, что мне грозит опасность, и кинулся спасать. - Лисса коснулась ладонью его руки, с силой сжимающей край лежанки, и тихо произнесла.
   - Спасибо Славий.
   Мужчина вздрогнул, странно покосился на нее, хотел высвободить руку, но тут за дверью послышались шаги, звук открываемого замка и в проеме распахнувшейся двери возникли два стража.
   - Вас желает видеть госпожа.
  
   Глава 16
  
   По иронии судьбы, их привели в ту самую башню, на крышу которой они хотели забраться. По дороге им встретился слуга, вручивший каждому по накидке.
   - Чтобы не стояли раздетые в тронном зале. - Пояснил он и, убедившись, что они оделись, удалился.
   - Кажется, стадию допросов мы благополучно пропустили. - Шепнула Лисса, пока они шли длинными коридорами, в окружении шести стражников. - И нам сразу зачитают обвинение. Как думаешь, посадят в тюрьму? Присудят общественные работы за нарушение порядка и границ частной собственности? Или заподозрят в покушении на владычицу и по быстрому казнят?
   -Тьфу, тьфу, чтобы не сглазить. Типун тебе на язык Лисска.
   - И сто сорок под язык. Я тоже знаю эту поговорку. Слушай, повяжи ты этот плащ на пояс, а то выглядишь э...э...э....
   Славий вздернул бровь, ожидая, что она скажет. Лисса же не могла придумать, как тактично дать ему понять, что при ширине его плеч и немалом росте, плащ, смотрится как простыня на ребенке нарядившимся пугалом, чтобы ночью пугать младших братьев и сестер.
   - Знаешь, лучше сними его совсем. В трусах ты выглядишь гораздо лучше.
   Мужчина скептически хмыкнул.
   - От тебя я другого и не ждал. Хочешь меня дураком перед правительницей выставить?
   - Не хочу я тебя никем выставлять...
   - Разговорчики! - Одернул их страж и дальше шли молча.
   А потом и вовсе стало некогда болтать. Двери распахнулись и, подталкивая в спины копьями, чтобы не застревали на пороге, их втолкнули в тронный зал. Славий сразу же стал оглядываться, высматривая возможность для побега, а она с удивлением смотрела на владычицу заколдованного города и не могла отвести от нее глаз. Было в этой женщине что-то до боли знакомое, но что именно понять не успела, так как та вдруг завопила: - Дитятко мое! - И соскочив с трона, бросилась к ней, раскинув руки, с явным намерением обнять.
   Лисса шустро спряталась за Славием, испугавшись не на шутку.
   - Не отдавай меня. - Она вцепилась в плащ мужчины и когда два стража потащили ее прочь, утащила вместе с собой, оставив Славия стоять раздетым.
   Среди придворных дам, раздался дружный "Ах", заставивший мужчину покраснеть от корней волос до пят и бросить испепеляющий взгляд на давящуюся от смеха Лиссу.
   - Вася! Милая, что же ты прячешься, от любимой тетки. - Энтузиазм женщины немного поостыл, и она с бега перешла на шаг, вспомнив, кто тут владычица. Прикажет, и доставят строптивую племянницу прямиком к трону.
   Стражники Лиссу тут же отпустили. Выронив накидку, она растерла плечи, на которых медленно проступали синяки. Женщина, увидев это безобразие, нахмурилась, заставив стражей дружно шарахнуться назад, потеснив придворных.
   - Тетка? - До Славия дошли слава владычицы, и его гнев тут же обрушился на Лиссу. - Раньше нельзя было сказать?
   - Я откуда знала? - Возмутилась она подобной несправедливостью. Так вот откуда сходство и смутное чувство, что они давно знакомы.
   - Тетка, причем родная. - Владычица медленно надвигалась на нее, хмуро сдвинув брови. - И я не понимаю, почему ты так себя ведешь. Я видела тебя совсем крохой, и верю, что ты меня не помнишь, но разве мама не говорила тебе о нас?
   - Нас? - Оторопела Лисса, медленно отступая по кругу так, чтобы Славий все время был между ней и новоявленной родственницей.
   Придворные дружно издали "Ох" от того, как круто дело завернулось. Дамы одна за другой попадали в обморок, причем так, чтобы оказаться к Славию поближе. Лисса чуть не наступила на одну, едва не упав на даму сверху. Тут-то тетка до нее и добралась, схватив за руку.
   - Ааааааа! - Завопила Лисса во всю мощь легких. - Отпустите!
   От страха, что их со Славием сейчас разлучат, она дергала рукой что есть силы, пытаясь высвободиться, бросая умоляющие взгляды на воеводу. Тот отрицательно качнул головой, и, скрестив руки на груди, ждал, когда закончится этот балаган, не понимая, что ей вовсе не до смеха.
   Все детство она мечтала о том чтобы обрести дом и настоящую родню, но взрослея растеряла все иллюзии. Если ее не удочерили в раннем детстве, значит, она никому не нужна на всем белом свете, и отныне надо полагаться только на себя. Так она и жила до встречи с Ваней и Кощеем. И хотя с одной стороны сердце прыгало от радости, что нашлась хоть одна родственница, но душа вопила, что так не может быть. И все это неправда. И страх обмануться в самых сокровенных мечтах, затмил все остальное, заставляя ее вырываться из рук женщины с яростью дикой кошки.
   - Три сестры, одна из которых твоя мать. - Продолжала убеждать ее владычица. - Да что с тобой? Ведешь себя так, словно я тебе чужая.
   Лисса затравленно оглянулась, ища поддержки у зрительного зала. Но у придворных удивление медленно переходило в шок, а у некоторых на лицах начала проявляться озабоченность странными маневрами владычицы вокруг арестантов. Да и стражи, придя в себя, медленно смыкали круг, чтобы ее утихомирить. И Лисса поняла, надо убираться со сцены за кулисы, то бишь переносить выяснение отношений подальше от посторонних глаз и не придумала ничего лучше, чем последовать примеру валяющихся на полу дам.
   - Ой, дурно мне. - Она картинно закатила глазки, изображая немощь. Эх, еще бы бледность на лице явить, но чего нет, того нет, бледнеть по заказу пока не научилась, но и так сойдет, вон, как тетка всполошилась, даже руку отпустила. И Лиса приложив ладонь тыльной стороной ко лбу, крутнулась кругом на пятках и рухнула в "обморок" на какую-то девицу, исторгнув из нее хриплый "Кхррр".
   А она говорила, что не худышка, а кто-то тут не верил.
   - Чего встал! Неси ее в покои, я сама дорогу покажу. - Нашла на ком сорвать злость владычица.
   Славий, поднял Лиссу на руки и словно она для него ничего не весит, зашагал за продолжавшей возмущаться ее поведением теткой.
   - Что за дети нынче стали. Никакого уважения. Говорила, я Селене, девочку нужно воспитывать в семье, так нет, наслушалась Отторала и увезла к бесу на рога и вот итог, девица совершенно не воспитана и не знает своей семьи. Хватит притворяться, я знаю, что ты в сознании.
   - А вот и нет. - Возразила Лисса, не открывая глаз, и тут же попросила, сама себе противореча. - Славий отпусти.
   - Нет. - Ее сжали так, что кости захрустели.
   Владычица удивленно оглянулась.
   - Хорошо у твоей матери хватило ума обеспечить тебе охрану, прежде чем на родину послать.
   Это точно, послали, так послали. Интересно Селена это ее мать? Тогда Отторал должен быть отец, никого другого влюбленная женщина послушать не могла. Василиса Оттораловна, ну и отчество впору псевдоним брать, звучит как неприличное ругательство. Теперь бы еще фамилию узнать. Про то, что она царевна Половецкая, как заявил на болоте Славий, она не поверила, хотя было лестно считать себя дочерью царя.
   - Славий не охрана.
   Они уже пришли и Славий стоя посреди шикарной спальни, продолжал держать ее на руках, пока владычица звала служанок и раздавала указания:
   - Прибрать, протереть, полить цветы. Лодерюки, во все вас носом надо тыкнуть. У самих мозгов нет, навести порядок. Да принесите одежду, не может моя племянница в панталонах щеголять. И для мужчины что-нибудь приличное подберите.
   - Да, владычица. - Девушки, поклонившись в пояс, и кинулись выполнять приказ, при этом, то и дело, косясь на нее и Славия, чтобы как следует рассмотреть и потом разнести сплетни на весь город.
   - Не охрана? - На лице женщины проступил неподдельный интерес, и она совсем по-другому глянула на мужчину, заставив его покраснеть, второй раз за этот день.
   - Он... - Лисса глянула на Славия снизу вверх, заметив едва заметную улыбку. Он тоже с интересом ждал, какой статус ему присвоят, - ...муж.
   - Что? - От удивления тетка опустилась на кровать. - Когда успела замуж выйти? Тебе ж только двадцать лет?
   Славий только зубами скрипнул, не смея при владычице признаться, что ее нагло обманули. Но его взгляд яснее ясного дал понять, что Лисса узнает о себе много нового, когда они останутся одни, так как теперь это их спальня и неизвестно, сколько им предстоит в ней жить.
   - Три недели назад. - Лисса показала ему язык и улыбнулась когда на скулах мужчины заходили гневные желваки. - Это было так романтично. Он разбил под моим окном фонарь...
   - Так. - Тетушка хлопнула себя по коленкам, встала и направилась к двери. - Даю вам час, чтобы умыться и приодеться, а потом жду у себя. Мне не терпится послушать о том, как ты жила без нас. Да и тебе пора узнать, что в этом мире у тебя есть семья, готовая за тебя горой стоять. Так что никаких глупостей, ясно?
   - Ясно. - Вздохнул Славий.
   Едва за новоявленной тетушкой закрылась дверь, Лисса расхохоталась и сползла с его рук, прекрасно поняв подтекст последней фразы. Никакого секса, пока не получат благословления.
   - Знаешь что... - Один Славий не находил в этом ничего смешного.
   Она не стала его слушать и с возгласом:
   - Чур, я первая купаться. - Смеясь, удрала в ванную.
   Получив вдогонку гневное:
   - Ррррр.
   И удар подушкой в закрывшуюся дверь.
  
  
   Три часа спустя, Лисса стала счастливой обладательницей тетушки Марьяны, к которой так необычно попала в гости, тетушки Вероны, живущей на другом континенте среди песков пустынь, бабушки и дедушки Лии и Тонаса Лихачевых обитающих по всему свету (лица без определенного мета жительства, по-нашему бомжи) и десятка двоюродных братьев и сестер.
   - Значит, моя мать была старшей? - Веселье куда-то испарилось еще в самом начале рассказа, вместе с аппетитом. Она так и не притронулась к еде, пока слушала про своих родственников.
   - Селена, она была не только старшей, но и самой одаренной. Потому и позарился на нее царь Половецкий, да так и не женился, хотя она родила ему тебя. У него уже была законная супруга. Только боги не дали им детей, вот и плодил бастардов направо и налево. Да ты не расстраивайся, деточка. В семье тебе все рады и если хочешь, носи фамилию деда, будешь Василиса Лихачева. Да и имя это известное, так что где ни назовешься, везде друзей найдешь.
   - Это точно. - Впервые за вечер подал голос Славий, как и она не притронувшийся к еде. - Очень известная фамилия .... в определенных кругах. - И глянул на нее так выразительно, что у Лиссы пробежали мурашки по спине. - Я десять лет гоняюсь за Тонасом Лихачевым, чтобы его повесить.
   Лисса чуть не рухнула со стула, узнав о ново обретенных родственниках столь интересные подробности, а Марьяна захохотала над ее замешательством и досадой мужчины.
   - И не поймаешь никогда. Если бы не Василиса, не выйти тебе из моих застенков. Но раз вошел в семью, предлагаю тебе подумать и бросить службу у царя Беренея... да-да и не смотри так, думаешь, я не знаю нашего врага в лицо? И радеть за наши интересы.
   - Я подумаю. - Славий схватил с блюда пирожок и, надкусив, усердно задвигал челюстями.
   Лисса уже заметила, что когда он нервничает по настоящему, то начинает поглощать продукты в неимоверных количествах. Поэтому наложила ему полную тарелку мяса, и придвинула ближе кувшин кваса. Им еще комнату делить, кто, где спать будет, а нервный мужчина за закрытыми дверями, это вам не шутки.
   От тетушки не укрылся ее жест домашней заботы, и она подмигнула Лиссе, окончательно ее смутив.
   - А теперь я хочу послушать твою историю, и узнать, почему Селена не вернулась вместе с тобой.
   - Я не знаю, почему... мама... - Она с трудом произнесла это слово вслух. Рука Славия под столом сжала ее колено, давая силу вспомнить прошлое, о котором она сталась никогда не думать, - оставила меня в детском доме. Я никогда не видела ее, и имя услышала от вас. Первые семнадцать лет я провела в приюте для сирот. После окончания школы поступила в институт, но закончить так и не успела. Кошшервель повстречал меня в парке и просил замуж выйти. Потом посватался Иван сын Беренея. Но мы с Аней сбежали от обоих, порталом переместившись прямиком на болото близ Ухабовки, ты наверно слышала историю про упырей и породивших их вурдалаков от водяного? Раз сама в подводном городе живешь?
   Марьяна кивнула, отпивая вина из хрустального бокала и пряча за ним лукавую улыбку.
   - Конечно, слышала, потому и дала указ караулить тебя у каждой открытой воды, чтобы в гости пригласить. Но скажи мне милая, когда во всем этом ты успела за Славия замуж выйти?
   Славий тоже с интересом глянул на нее. Он уже почти смирился с тем, что его обозвали мужем и вынудили лгать ради благого дела. Лисса зависла, не зная, что сказать. Поэтому просто глянула на воеводу "влюбленным" глазами и загадочно улыбнулась, позволяя тетке самой додумать пикантные подробности. Славий ответил таким же "влюбленным" взглядом, а его пальцы, словно тиски, сжали ее коленку, причинив нешуточную боль.
   - Об этом кроме вас пока никто не знает. - Он кивнул владычице, придав лицу вид отъявленного заговорщика. - Хотели держать в секрете, пока Василиса не разберется с женихами. Помолвка с наследником царя и представителем племени драконов дело серьезное. С ними нельзя шутки шутить. Вот и молчим до срока. Правда, Василиса? - И еще сильнее сжал пальцы, чтобы до нее верней дошло, какими проблемами ее выдумка может обернуться.
   - Конечно Славий, - Кивнула Лисса, высвобождая коленку из захвата, и со всей силы отдавливая ему каблуком стопу. - Но тетя Марьяна моя родственница и не проболтается. Вы ведь тетушка никому не скажете? - Каблук впился еще сильнее, но Славий и бровью не повел. Только вилку согнул в пальцах, и зубья ей завязал узлом, при этом, продолжая улыбаться.
   - Конечно милая, - Марьяна улыбалась, глядя на их подстольную возню. - Ты даже не представляешь, как это завлекательно узнать такие приятные новости и сознавать, что я единственная, кто об этом знает. Так что не переживай, я буду молчать как рыба. Но ты должна будешь за это погостить у меня пару дней.
   - Нет! - Пришла в ужас Лисса. Ее там Аня ждет, волнуется. Еще вздумает начать спасательные работы, попросив помощи у своего клана. Вот радости будет вернуться на берег и столкнуться нос к носу с ее братом. Нет, она определенно еще не готова к встрече с Кошей.
   - Да! И я не принимаю возражений. - Тетка стояла на своем. - Тебя не было двадцать лет, и ты только что вернулась. Думаешь, я отпущу тебя, пока не узнаю все-все о твоей жизни? К тому же, надо организовать поиски Селены, не могла она просто так тебя бросить. Да и с братьями и сестрами тебе надо познакомиться, а то всю жизнь одна как перст и ничего о нас не знаешь. К тому же Лия с Тонасом в любой день могут заглянуть ко мне в гости. Вот и свидятся со Славием. Твой дед давно желает с ним поговорить. Но... - она в шутку погрозила мужчине пальцем, хотя предупреждение было вполне серьезным, - ... никаких ссор и поединков в моем доме, мы же теперь родственники.
  
  
   Лисса еле уговорила тетку отложить знакомство с братьями и сестрами на следующий день, сославшись на сильную усталость и желание хорошенько выспаться. Тетка поняла ее так, как ей хотелось. Скосив глаза на ее красавчика "мужа", толкнула в бок и хитро подмигнув, с богом отпустила отдыхать.
   Пока шли до спальни в компании провожатых, улыбались до боли в скулах, под любопытными взглядами придворных. Кстати провожатыми оказались те же стражи, что несколько часов назад вели их от темницы в тронный зал. И после общения с дражайшей тетушкой Лисса искренне считала, что размен темницы на шикарные покои, для них со Славием ничего не изменил. И лишний раз утвердилась в своей догадке, когда за ними закрылась дверь их спальни и два стражника подперли ее с обратной стороны, якобы охранять от придворных жаждущих познакомиться с племянницей владычицы поближе. Но Лисса и без красноречивых взглядов Славия поняла, что их не выпустят отсюда просто так.
   Спрятавшись в ванной, на всю включили воду, чтобы их никто не слышал.
   - Надо бежать. - Озвучил ее мысли воевода.
   - И чем быстрей, тем лучше. Не нравится мне у таких родственников в гостях.
   Мужчина удивился.
   - Ты не поверила что она твоя родная тетя?
   - Почему не поверила? Очень даже поверила. Просто я привыкла по жизни быть одна. А тут целая семья тети братья сестры, дед с бабкой. Кстати, что такого мой дедуля натворил, что ты на него зуб точишь?
   - Тебе огласить весь список, за что его хотят повесить, отрубить голову и четвертовать в трех царствах?
   - Ничего себе прославился дедуля, тогда я лучше поживу до времени с детдомовской фамилией.
   Лисса присела на край огромной купели, которая одновременно с включением воды стала наполняться густой ароматной пеной, от которой во все стороны летели мыльные пузыри. Свет исходил от нескольких десятков толстых свечей, ароматизированных ванилью. Интересно это служанки такие романтичные или тетка распорядилась?
   - А какая у тебя фамилия? - Славий, удивленно смотрел на нее, словно впервые видел.
   - А у тебя?
   - Я первый спросил.
   - Я девушка, мне уступать надо, давай колись, а то, как я тетке объясню, что не знаю, как меня зовут по мужу?
   - Кстати о твоей выдумке...
   - О, да. Мне очень хочется послушать.
   Лисса скрестила руки и закусила нижнюю губу, чтобы не улыбнуться. У Славия первый запал злости давно прошел и теперь он ворчал больше по привычке, чем на самом деле хотел выяснить отношения, но гордость обязывала оставить последнее слово за собой. Что ж она не против.
   - Иван меня, за распространение клеветы о его невесте, загонит на конюшню и собственноручно кнутом шкуру со спины сдерет. - Сделал пробный выпад Славий.
   - А мы ему правду скажем, что я соврала, иначе бы Марьяна тебя из тюрьмы не выпустила и будет он мне должен за твою жизнь, золота столько, сколько ты сам весишь в полном боевом доспехе.
   - Кошшервель зажарит на шашлык. Или отправит в свои рудники навечно. Ты драконов по Ане судишь, но она даже по их меркам странная. Поверь, дракон то, что попало ему в лапы, другому из принципа не уступит. Даже если самому не нужно.
   Лисса удивилась, надо же какие грозные у нее женихи, а по виду и не скажешь. Что же ей придумать для Кощея?
   Но придумать ей не дали, в спальне приоткрылась дверь, послышались шаги, крадущиеся к ванной и она не долго думая, обхватила Славия за шею и, потянув сопротивляющегося мужчину на себя, хотела поцеловать, естественно для поддержания легенды о супружестве, иначе, зачем еще надо было запираться в ванной? Но не удержала равновесия. У Славия по мыльному краю фарфоровой купели скользнули руки, и они вдвоем полетели в воду, выплеснув на пол море пены и затушив почти все свечи.
   - Твою ж мать, Василиса! - Славий первым вынырнул из воды.
   За ним она, жадно хватая ртом воздух. Вытерла сползающую на глаза пену. И нос к носу столкнулась с нависшим над ней мужчиной. Славий уперся руками в борта купели, и сдвигаться, давая ей выбраться, не собирался. Лисса замерла под его взглядом, скользящим по ее лицу, нервно забившейся на шее жилке, груди, где под мокрой тканью платья обозначились затвердевшие соски. У него задрожали руки. Пальцы впились в купель с такой силой, что еще немного и фарфор лопнет, и хана ванной. Безумно хотелось слизнуть с губ щекочущую ванильную пену, но она не рискнула, побоявшись спровоцировать и так едва сдерживающегося мужчину.
   - Славий! Василиса! Где же вы?
   Окрик Марьяны разбил наваждение. Они как нашкодившие дети отпрянули друг от друга, всколыхнув воду. Дверь в ванную открылась. Через проем на пол лег квадрат света, явив растрепанную от быстрого бега тетку с двумя стражами за спиной.
   - Вот вы где, а я вас искала!
   Лисса ошалело хлопала глазами. Славий, отодвинувшись подальше от соблазна, тряс головой, чтобы прогнать туман. Стражники, смущенно отводили взгляды. Одна тетушка стояла, поджав губы от постигшего ее разочарования.
   - Я все думала, что за обедом мне не давало покоя. И вспомнила. У тебя на пальцах кольца всех женихов, кроме мужниного.
   Марьяна только усмехнулась, когда Лисса наградила ее более чем красноречивым взглядом "Ты только за этим пришла? Или хотела проверить, не обманули ли мы тебя?"
   Что ж они со Славием вполне развеяли тетушкины сомнения. Еще бы! Сцена в ванной была красноречивее всяких слов. Влюбленных застали врасплох и теперь они ждут, не дождутся, когда владычица уберется, чтобы продолжить с того места, где их прервали.
   - В общем, я решила сделать вам подарок. - Закончила свою мысль Марьяна и протянула на ладони раскрытую перламутровую раковину, внутри которой сверкали два золотых кольца, инкрустированных красными кораллами.
   Славий глянул на Лиссу затравленным зверем, осознав, куда дело клонится. Лисса тоже испугалась. Имея опыт обручения с Ванюшей и Кощеем, она с недавних пор с опаской относилась ко всяческим волшебным кольцам. А других тетка преподнести просто не могла. Вон как глаза сверкают в предвкушении гадости под названием - добрые дела. И если в ситуации с женихами у нее был хоть какой-то выбор. То здесь, не надо дыма, чтобы понять, куда ветер дует. Караул! Не хочу жениться, тьфу ты замуж не хочу! По крайней мере, вот так по принуждению, будь Славий хоть тысячу раз хороший. Но Владычица смотрела на них со сладенькой улыбкой и не собиралась отступать. И два стража за ее спиной яснее ясного дали им понять или они женятся по настоящему, без всяких сказок, или Славия тот час препроводят обратно в тюрьму и он уже больше никогда из нее не выйдет.
   - Я хотел подарить Василисе кольцо моей матери. Это традиция, дарить его супруге, тем более, что я единственный сын и оно Василисино по праву. - Попробовал выкрутиться воевода, но не на ту напали. Тетушка тоже была та еще аферистка.
   - В нашей семье тоже свято чтят традиции, и эти кольца подойдут вам как нельзя лучше, так как принадлежат ее прабабке и ее мужу, собственно они дарили их Селене, но так как дочь вышла замуж раньше матери, то они переходят вам.
   - Э... а кто у нас прабабушка с прадедушкой? - Решила на всякий случай уточнить Лисса, как можно дольше оттягивая неизбежное, ибо сердцем понимала, что не позволит упрятать Славия в тюрьму, а умом не представляла, как это осуществить практически, так как ни он, ни она не горели желанием жениться, а по-другому получалось, что никак. Но бросать мужика на растерзание родственникам, когда сама в эти неприятности втравила, она не собиралась. Поэтому ждала, когда тетка поведает о прабабушке с прадедушкой. Не зря же она вспомнила о них именно сейчас, а не за обедом.
   - Как? Разве я забыла тебе сказать? - Притворно удивилась владычица. - Ты, моя милая, правнучка царицы Ази и царя Прига, морских владык. Или ты думала я под водой прячусь от твоего мужа?
   - Капец. - Лисса ушла под воду с головой, чтобы больше никого не видеть и ничего не слышать. Но главное чтобы скрыться от прожигающего насквозь взгляда воеводы. Встрял мужик. Зато сразу стало понятно, почему в нее вцепились Кощей с Ванюшей. Такую завидную невесту еще нужно поискать. По маменьке она оказывается родственница подводного царя, судя по всему из старшей ветви рода. А в отцах у нее числится царь людей. Обалдеть какой набор генов. Точно как у Пушкина "Родила царица в ночь, не то сына не то дочь, ни мышонка, ни лягушку, а неведому зверушку" В том, что она женского рода ни у кого сомнений нет, а вот по части остального в самую точку. Осталось до полного счастья в мышку превратиться, чтобы избежать фарса под названием замужество, так как лягушкой она побыть уже успела...
   - О нет! - Лисса только сейчас осознала, что заветный амулет остался лежать на прикроватном столике, куда она его положила вместе с путеводной звездой, одеваясь к обеду.
   Мир стремительно завертелся, становясь огромным. Запутавшись в мокром сарафане, Лисса быстро шла на дно, сквозь толщу воды наблюдая, как над головой сходятся клочья пены. В то же мгновение вода в купели всколыхнулась, и ее вынесло на волнах, прямиком в бережно подставленные ладони воеводы.
   - Ик! - Кажется, она успела наглотаться мыла. Изо рта вырвался рой малюсеньких мыльных пузырей, закружившихся вокруг испуганно замершей тетки. - Ик!
   - Василиса! - Простонал Славий, давясь смехом. - Ну что ты натворила? - Он прижал ее к себе и выбрался из купели, обрушив на пол литры воды, стекающей с одежды вместе с пеной. - Видите, что вы наделали? Напугали до икоты. И кто теперь ее обратно превращать будет? Самой ей лучше не пытаться. Поверьте моему опыту, будет только хуже.
   - Моя племянница мышь с малюсенькими заячьими ушами! - Пролепетала Марьяна, закатила глаза и грохнулась в обморок, оставив Славия один на один с растерявшимися стражами, едва успевшими подхватить владычицу под белы руки.
   - Ик! - Василиса не выдержала и покатилась со смеху.
  
   Глава 17
  
   Не успел Славий переодеться в сухое. Лисса прийти в себя, а тетушка отойти от обморока, как в спальне раздался - Бум! Бам! Крах! И неизвестно откуда взявшийся мужик завопил так, что заломило уши.
   - Какой идиот смеет колдовать без моего ведома?!
   Стражники схватились за мечи, бросив владычицу на пол. Лисса сильнее вжалась в ладони воеводы, затравлено ища, куда спрятаться. Один Славий преспокойно стоял на месте.
   - Не трусь. - Он погладил ее по спинке, успокаивая. - Кто бы это ни был, защита дворца его пропустила.
   - А? - Лисса не успела понять, что он имел в виду.
   Дверь в ванную с треском распахнулась, явив грозного колдуна, готового убить на месте незадачливого соперника. Лисса прыснула со смеху, радуясь, что ее мышиный писк потонул в оглушительном хохоте стражников. Портить отношения с учителем с первой минуты встречи ей вовсе не хотелось. Ведь по голосу она думала колдун будет не меньше Славия ростом с видом грозным как у разъяренного дракона, а оказалось... Метр с кепкой, лопоухий. С желтыми глазами, огненно рыжими усами и бородой до пупа и красным носом, какие на резинке носят клоуны в цирке. Одетый в балахон звездочета и остроконечный колпак.
   Славий со скептической улыбкой, мол и не таких видали, пережидал всеобщее веселье. Гном свел брови, увидев кавардак, едва шевельнул губами и оба стража не успели икнуть от удивления, как обнаружили себя в юбках и передниках служанок, стоя на четвереньках драящими полы.
   - Так-то лучше. Наведите тут порядок. - И тут взгляд коротышки остановился на тетушке. Укоризненно покачал головой, неодобрительно цокнул языком, и владычица плавно переместилась с пола на кровать.
   - Изверги, совсем извели бедную женщину. Но ничего, пущай поспит. А тому охламону, что посмел оторвать меня от опытов, уши оторву. За вопиющую безответственность.
   - Уши отрывать не надо. Лучше верните им прежний вид. - Славий схватил ее за хвост, чтобы не убежала и, посадив на ладонь, продемонстрировал колдуну.
   Тот от неожиданности, привстал на цыпочки, чтобы разглядеть получше. Славий нагнулся, чтобы гному не пришлось тянуть шею, Лисса сжавшись в комочек таращила на мага испуганные глаза бусинки. Только усики подрагивали, выдавая ее волнение. Все же речь шла о ее любимых ушках.
   - Это что за зверь? Сколько лет живу, такого никогда не видел?
   - Мышь, а уши остались от прошлой неудачной попытки колдовать. - Воевода шмыгнул носом, так как вода потекла по волосам, застилая ему лицо, мешая дышать и видеть. Гном только глянул на него, и вся одежда на мужчине в миг просохла. На ней даже мыльных разводов не осталось, а волосы после просушки стали слегка виться. Ее сарафан, до сих пор плавающий в ванне, взлетел в воздух, высох прямо на глазах, сложился аккуратной стопкой и, пролетев в спальню, убрался в распахнутый сундук, захлопнувшийся с оглушительным треском.
   - Я тоже так хочу. - Лисса от зависти забыла бояться. - Научите?!
   - Научу. Только для начала надень это.
   На руки Славия шлепнулся амулет, чуть не прибив ее на месте, так как медальон оказался с нее размером и в три раза больше весил. Воевода выпрямился и аккуратно повесил веревочку ей на шею. И в следующее мгновение уже девушкой она оказалась на его руках... конечно голой.
   - Ой! - Лисса поняла, что не она одна краснеет. Даже гном стал свекольного цвета. Славий зажмурился, и судорожно вздохнул у нее над ухом. Стражники уткнулись в пол, и сильнее завозили по нему тряпками, покашливая от смущения в усы.
   - Гррхм. - Откашлявшись, Гном опять шепнул, и сарафан вновь очутился на своей хозяйке.
   - Спасибо. - Лисса облегченно выдохнула. И чуть не завопила от радости, ощупав руками свои родные ушки, вернувшие свой исконно человеческий вид. А потом во все глаза уставилась на коротышку.
   То с какой легкостью и главное без последствий для окружающих, он реализовывал свои желания, вызывало невольное уважение и восхищение настоящим мастерством.
   Стражи закончили мыть полы, спустили воду в ванной, протерли ее от пены и, сложив тряпки в ведро, подхватили юбки и сбежали с такой скоростью, будто им довелось побывать в логове дракона, а не в девичьей спальне.
   - Как тебя зовут, дитя?
   Славий опустил ее на пол, и Лисса вслед за магом прошла в спальню. Гном, чтобы быть с ней на одном уровне вскочил на стол, иначе его макушка маячила в области ее пупка, смущая жутко. А так хорошо. Так они могут смотреть в глаза друг другу. Еще бы разрешили сесть, а то ноги после всего не держат.
   - Что-то я не расслышал твоего имени. Или ты немая?
   - Василиса.
   Лисса краем глаза заметила, как Славий разместился в кресле неподалеку, с неподдельным интересом взирая на нее и гнома.
   - Василиса. А по отцу-батюшке?
   - Он не признал меня, так что я Меньшикова Василиса Львовна.
   Славий улыбнулся. Она за спиной показала ему кулак. Гном нахмурился.
   - Это неживые имена. Я за ними души не чую. Кто назвал тебя так?
   - Директриса "Детского Дома N3 имени Владислава Меньшикова" расположенного по улице Льва Толстого. Фамилию писателя посчитали кощунством дать сироте и назвали, как назвали. Я не в обиде.
   Славий перестал улыбаться, и, подавшись вперед, буравил взглядом спину, вызывая жуткий зуд между лопаток и желание превратить его в кого-нибудь не такого противного, в таракана, например.
   - Славий прекрати. - Не выдержала она, и, вывихнув руку, почесала зудящее место.
   Гном встрепенулся.
   - Молодой человек, если вам делать нечего, я живо найду для вас работу.
   - Не надо. Обещаю, больше не мешать.
   - Тогда сидите тихо. Ладно, с именем мы разобрались. Теперь ты поняла, почему твое колдовство вечно выходит наперекосяк?
   Лисса удивленно выгнула брови.
   - Нет. А откуда вы узнали?
   - Слухами земля полнится. Но что за дар - сказка. - Гном забегал по столу. Славий только успевал убирать с него тарелки, ложки, чашки, чтобы маг не наступил тапками в остатки от салата. - А про имя я так скажу. В нем - настоящем, заключена подлинная сила. Это связь между тобой и твоим родом, передавшим тебе дар в наследство. Да-да и не смотри на меня так. Все мы родственники в той или иной степени, но настолько дальние, что это уже не суть важно. Нужно чтобы отец, во что бы то ни стало, признал тебя. Можешь считать это первым заданием тебе, как моей ученице.
   - А я ученица? - Лисса чуть не завопила от радости, борясь с желанием схватить коротышку под мышки и закружить по комнате как любимую куклу. И хотя у нее отродясь не было кукол, но ей очень нравилось, как это делали девочки в кино.
   - Еще бы. - Фыркнул гном. - Думаешь, я отдам такое дарование этому недотепе, Федьке? Нет, нет и еще раз нет. Я сам тебя учить буду и вот тебе второе задание, приведи в чувство владычицу, а то конфуз случится.
   - Запросто. - Лисса подошла к подоконнику, взяла с него кувшин с водой, оставленный им на ночь, чтобы не шлялись по дворцу, если пить захочется, и вылила на тетю.
   Та захлебнулась, закашлялась и прямо на кровати отрастила себе прекрасный рыбий хвост, покрытый сверкающей жемчужной чешуей.
   - Василиса! - Завопила Марьяна, пытаясь встать, но без ног это было трудно, а на одних руках далеко не уползешь.
   Славий закрыл лицо руками, чтобы Владычица не дай бог, не увидела, как он ржет. Даже гном опешил.
   - Вообще-то я хотел, чтобы ты воспользовалась силой своего желания...
   - Надо было уточнять.
   - ... но и так сойдет.
   - Сойдет? Сойдет? - Завопила тетушка, дотягиваясь до подушки и запуская ее в голову племяннице. - А ну наколдуй обратно ей заячьи уши! Их драть удобно. Васька, ты что творишь?!
   - Я откуда знала, что вы наполовину рыба? Ой! - Лисса запрыгнула на диван с ногами. - Я тоже в такое чудо превращусь?
   Славий задыхался от смеха. Гном хмыкал, в бороду, наблюдая, как владычица закидывает Лиссу подушками, а когда они закончились в ход пошли прикроватные вазы с цветами, несчастный столовый сервиз, которому сегодня гороскопом напророчили быть разбитым, несмотря на все ухищрения воеводы его спасти, а потом и сами столики.
   Этого Лисса уже не стерпела. Стол не ваза, по голове даст, сотрясением мозгов не отделаешься. Амулет полетел в сторону, шепнула заветное желание и тетка зависла в воздухе, в недосягаемости до остальных метательных предметов.
   - Надо же какой у вас темперамент, тетя. Прямо феникс, а не рыба.
   Славий сполз на пол с кресла. А гном, наоборот, в него рухнул, закрыв глаза ладонью, словно у него внезапно разболелась голова.
   - Василиса, по-хорошему прошу, прекрати чудить, иначе хуже будет? Рундар! Что вы там разлеглись! Сделайте же что-нибудь.
   - Сейчас, сейчас. Дайте мне минуту.
   Гном сосредоточился. Владычица извернулась, умудрившись сесть на воздух как на трон и, скрестив руки, ждала, когда ее опустят на пол.
   Лисса спряталась за спинку кресла. Что сейчас будет. Точно по хребту получит, как только тетка ноги обретет.
   Бум! Бах! Крах!
   Пространство в комнате порвалось и пошло трещиной от потолка до пола, словно кто-то разорвал бумажную картинку и из образовавшегося провала шагнул еще один маг.
   - Где моя ученица?
   - Поздно, Федя, поздно. - Гном по имени Рундар улыбнулся, довольно потирая руки. - Она уже пообещала у меня учиться.
   - Да расколдуйте же меня!
   Марьяна потеряла всякое терпение, а Лисса переползла из-за кресла в объятия воеводы.
   - Не бойся. Я не дам тебя в обиду.
   - Посмотрю я, как ты будешь противостоять двум колдунам, решившим поделить меня на части. Но ты держи, держи. Вдруг получится.
   Славий хмыкнул, и осторожно пересадив с пола себе на колени, уперся подбородком ей в макушку, обнимая еще крепче. Уютно-то как. Так бы и сидела вечно, честное слово. Но страсти разгорались не на шутку. Оба колдуна были готовы из-за нее вцепиться друг другу в глотку. Хорошо Марьяну расколдовали и тетушка, рухнув на кровать, используя простыни вместо полотенца, вытирала хвост, бормоча, что вот она сейчас как встанет на ноги и кому-то очень сильно не поздоровится.
   - Рундар. Ты не можешь ее учить. Тебе запретили появляться на поверхности, а девушка вряд ли захочет остаться под водой даже ради знаний, которые ей в принципе не нужны. - Второй маг оказавшийся таким же потешным, как и гном. Разве что ростом чуть повыше, а так точь-в-точь братья - близнецы. Он уже залатал дыру в пространстве и теперь вышагивал перед коллегой, от волнения дергая себя за кончик белоснежной бороды.
   - Как это не нужны! - Возмутился гном. - Подход к обучению молодежи, в первую очередь должен быть научным. Наш дар самый редкий, но и самый великий, а потому требующий от его носителя абсолютнейшей серьезности и безграничной ответственности за собственные поступки. А это достигается годами концентрации и прилежной учебой. Ведь ты не хуже меня знаешь, наличие дара ничто без соответствующей теоретической подготовки. И я в этом намного превосхожу тебя.
   - Ха. Потому что в десять раз старше. И применительно к нашему дару все эти знания, которые я, между прочим, чту и уважаю не меньше твоего, ничто. Нужно только очень сильное желание.
   - Но ответственность за свои деяния никто не отменял.
   - Этого я не отрицаю. Но научиться ответственности можно, только совершая ошибки и их же исправляя, а не с помощью медитаций, сидя в классе.
   - Уууу, как все запущено. Прямо как в Санта-Барбаре. - Лисса спрятала зевок в кулак. За этот бесконечно долгий день она устала, истрепала себе все нервы, и если так пойдет дальше, уснет прежде, чем маги что-нибудь решат.
   - Ты смотрела этот сериал?
   - Что? - Спать сразу расхотелось. Оглянувшись, Лисса наткнулась на лукавый серый взгляд. - Славий, ты меня пугаешь. Ты не только трусы из моего мира носишь, но и как заправская домохозяйка рассуждаешь о сериалах? До какой серии ты досмотрел?
   - До триста там какой-то. - Его бедного перекосило от былых воспоминаний, а Лисса захохотала, напрочь забыв про свару магов и почти вернувшую себе человеческий вид Марьяну. У нее уже была одна нога. Вторая упорно продолжала изображать из себя рыбу, но с тем усердием, с которым ее терла тетка это не надолго.
   - За что тебя так наказали?
   Она как-то пробовала по совету девчонок из института посмотреть супермодный сериал. Ей хватило четырех серий, чтобы понять, свою жизнь на такую ерунду она тратить не будет.
   - Что еще остается делать, когда между занятиями никуда ходить нельзя, а в квартире из всех доступных развлечений только телевизор?
   Лисса понимала, что ей не идут выпученные глаза, но ничего не могла с собой поделать. Новая подробность из жизни мужчины, стала настолько неожиданной, что она не нашлась что ответить. Если Славий оказался не так прост, то чего ей ожидать от Кощея и Ванюши? Нет, с этими мужиками определенно надо ухо держать востро и нос по ветру, а то задурят мозги, не успеешь и заметить.
   - Василиса! - Тетка, успевшая вернуть себе вторую ногу, села на краю кровати и пальцем поманила к себе.
   Маги тут же прекратили спорить. Как бы ей ни хотелось остаться, пришлось покинуть уютное убежище на коленях воеводы и идти мириться. Не дело это ссориться с родственниками, о которых столько лет мечтала и наконец-то обрела.
   - Простите меня тетя. Я больше так не буду. - И она смиренно потупила глаза, правда остановилась так, чтобы в случае, если не простят, тетка не смогла надрать уши.
   Марьяна хмыкнула, оценив ее покаянный вид.
   - Будешь, будешь. Не ври хоть сама себе. Но я могу понять, почему ты на меня ощерилась как морской еж.
   Лисса моргнула. Надо же, а тетушка оказывается психоаналитик. Хотя при ее должности другой быть нельзя иначе мигом свергнут. Но она права. Лисса просто не могла воспринимать женщину как родную тетю. Умом да, но чувства не обманешь. Ей просто нужно время, чтобы душой принять новую родню. А Марьяна прет как танк, постоянно на нее давит, вот и выходит, что у нее сработала выработанная годами притеснений в детском доме защитная реакция. И откуда только взялся под рукой этот злосчастный кувшин. Хотя если бы не этот случай, неизвестно остановилась бы сама Марьяна. Ведь она кажется, тоже поняла, что не надо давить на нее, все придет в свое время. Только дайте ей его.
   Владычица, пока она молчала, не спускала с нее глаз, читая, словно раскрытую книгу. И когда Лисса окончательно расслабилась и несмело улыбнулась, на этот раз искренне, без всяческой игры, улыбнулась сама и махнула на нее рукой.
   - Живи уж. Ну а вы? - Обратилась она к магам. - Что решили? Беретесь учить? Или это недоразумение так и будет жить неучем?
   - Берем.
   - Берем.
   Ответили они разом.
   Во избежание нового скандала, Марьяна решила вопрос об ее обучении решить сама.
   - Значит так, голубы мои. Раз вы не можете договориться. И я здесь единственная старшая родственница Василисы, будет так. Ты Ругнар будешь учить ее, когда она будет у меня в гостях, а значит сейчас твоя очередь. А ты Федор, так и быть учи ее на суше.
   - Но я. - Попробовала вставить слово Лисса, но кажется, ее мнения никто не спрашивал. Нет, так дело не пойдет. - Вообще-то мне надо срочно возвращаться.
   Три пары недовольных глаз одновременно пригвоздили ее к месту. Хорошо Славий встал позади нее и удержал за плечи, передавая ей чуточку своего спокойствия.
   - Тебя что-то не устраивает? - Нахмурилась Марьяна. - Или ты расхотела учиться?
   - Поверьте, я всем сердцем желаю учиться, но там, - Лисса ткнула пальцем в потолок, имея в виду поверхность. - Меня ждут, и если надолго задержусь без уважительной причины, то вам очень не понравится, если в поисках меня в город нагрянут драконы.
   - Аннирель Янку путешествует вместе с нами. - Расшифровал ее слова Славий, так как ее никто не понял.
   В комнате повисла тишина, и стало слышно, как за дверью спальни шушукаются служанки, и стражники, пытающиеся их отогнать. Марьяна расхохоталась.
   - Василиса, ты истинная Лихачева. Путешествовать с мужем в компании сестры одного их женихов. Вот это я понимаю межрасовая дружба. Ты Славий смотри за женой в оба, а то не успеешь оглянуться, как уведут прямо из-под носа.
   - Я умею беречь мое.
   От его слов Лиссе стало очень грустно. Не потому, что Славий солгал, ради их притворства. Нет. Просто он сказал правду и будь она на самом деле его женой ни за что на свете не отдал другому. А так он бережет ее для своего царевича, чтобы не досталась Кошу, или кому другому.
   - О... драконы. - Ругнар уважительно кивнул. - У них тоже стоит поучиться. Только ты с ними осторожно, а то они те еще притворщики.
   - А как же мне у вас учиться? - Лисса от досады, что все так получилось, кусала губы и до хруста в пальцах сжимала кулаки. Как же так, только нашла учителя. Не одного, а сразу двух, как тут же надо их покинуть. Нет, девочки, не желайте выйти замуж за красивого принца, или сразу двух. От этого одни проблемы. Да еще и настоящее счастье проплывает мимо, а ты смотришь, и ничего не можешь сделать, так как уже связана словом с другими. И Аню отсюда не предупредишь, что они со Славием не утонули, и сюда не пригласишь. По тому, как Марьяна все сильнее хмурится, тетка не жалует драконов, даже очень.
   - А я тебе книжку дам. - Нашелся Федеор. Замахал руками, попрыгал на месте и из складок его мантии на пол выпала увесистая книга.
   Лисса улыбнулась. В трусах он ее, что ли носит? Видимо не ей одной пришла в голову такая мысль, так как тетка закусила губу, чтобы не расхохотаться, а Ругнар покосился на коллегу и покрутил пальцем у виска. Хлопнул в ладоши, и у него в руках появилась целая стопка книг. Федор тем временем поднял свою книгу с пола, вытер рукавом и протянул ей, краснея от смущения:
   - Вот, я ее недавно написал. Там все подробно описано.
   - Спасибо.
   Лисса взяла из рук мага книгу и благодарно поклонилась.
   - И я вот, собрал тебе тематическую подборку. - Ругнар протянул ей свои книги.
   Славий принял их и сгрузил ей на руки, так что пришлось вытянуть шею и придавить подбородком, чтобы не разъезжались в стороны, грозя рухнуть на пол.
   - Спасибо, мэтр Ругнар. И вам, мэтр Федор огромное спасибо. Клянусь, что прочту их все от корки и до корки.
   В порыве радости, что их кажется, отпустят, Лисса была готова на что угодно.
   - Нет, я их наизусть выучу. - И увидев, как маги скептически переглянулись, поспешила их заверить. - Честно-честно, память у меня хорошая. Только как бы их унести, тяжелые.
   Марьяна всхлипнула, и когда Лисса к ней повернулась узнать, что случилось, подошла к ней и обняла вместе с книжками. Естественно они рассыпались и Славий с магами кинулись их собирать и складывать на столик.
   - Ты так похожа на свою мать. - Владычица прижала ее к себе, гладя по голове, и вытирая с ее щек неизвестно откуда взявшиеся там слезы. - Я вижу, что тебе пора, но не могу отпустить просто так. И обещай заходить в гости.
   - Обещаю. - Лисса хлюпнула носом, чувствуя ком, перекрывший до боли горло.
   - Я сейчас, ты не уходи пока. И этим, - кивок на умиляющихся магов, - скажи, чтобы не отправляли, пока я не вернусь.
   Марьяна ушла и в комнате сразу наступила тишина. Маги отошли в сторонку и шептались о том, кто подарил ей лучшую книгу, попутно решая извечный спор соотношения количества и качества.
   Лисса их не слушала, просто не могла, слишком она устала от бесконечной череды эмоций, меняющихся, словно в калейдоскопе. Этот день был очень, очень, очень долгим. У нее было всего несколько таких долгих дней в прошлой жизни. Когда она вышла с сумкой на порог приюта и двери детского дома навсегда за ней закрылись. И первый учебный день в университете, когда надо успеть получить книжки, выбить документы на общежитие и в него вселиться, а то достанется комната возле туалета и общественной курилки. Плюс ко всему не перепутать лекции, а они как назло читаются в разных корпусах, расположенных в противоположных частях города, а ночью дружное отмечание начала студенческой жизни, затянувшееся до рассвета и плавно перетекшее в сладкий сон во время первых лекций.
   - Да ты уже спишь совсем. - Славий потянул ее за собой в кресло и опять усадил на колени. - Может, останемся до утра? Несколько часов ничего не решат.
   - Аня сойдет с ума и натворит кучу глупостей, пока мы будем дрыхнуть. - Возразила Лисса, укладывая голову ему на плечо, а глаза сами собой закрылись.
   - С этим я не буду спорить. Драконий темперамент, что ты хочешь.
   - Это точно. А как ты познакомился с Аней? - Лисса не рискнула помянуть при Славии Кощея. И хотя между ними нет ничего кроме дружбы, было что-то упоительное в том, чтобы сидеть вот так, обнявшись в одном кресле. Еще бы укрыться теплым пледом и развести огонь в камине, и получится настоящая семейная идиллия. Вот только у них семья понарошку. И только до тех пор, пока они в гостях у Марьяны. И в замке и в помине нет каминов. Вы когда-нибудь пробовали развести костер, находясь глубоко под водой? А тогда как они отапливают свои дома? Магией? Или у них круглый год лето и нет такой проблемы? Надо бы как-нибудь расспросить тетку подробнее как она сумела целый город погрузить под воду. И не только погрузить, но и с удовольствием в нем жить.
   - Как я познакомился с Аней?
   - А...а...га. - Лисса зевнула, прикрыв рот ладошкой. Славий погладил ее по растрепавшимся косам.
   - Она прилетала в замок Беренея со своим отцом. Таудеш решал таможенные вопросы, а она была отдана по попечения мамок нянек, мала еще была. Ну а мне пришлось обеспечивать охрану высоких гостей, так и познакомились, когда снимал ее с дерева в саду, откуда она боялась слезть, забравшись на самую вершину.
   - Разве она знатного рода? - Ради такой новости Лисса приоткрыла один глаз. Еще одного принца в лице теперь уже Кощея ее психика не выдержит.
   - Все драконы почитаются как знать.
   - Почему?
   - Потому что их мало и они величайшие на свете маги. Ну и из страха конечно. - Славий улыбнулся. - Попробуй, тыкни и прояви неуважение к повстречавшемуся дракону, мигом окажешься у него вместо ужина.
   Лисса фыркнула и опять закрыла глаза. Она уже научилась понимать, когда Славий шутит. Не едят людей драконы. Не потому что не хотят или не могут, а просто брезгуют и боятся несварения желудка, так как не всякий человек захочет перед съедением раздеться и помыться, а сапоги они, знаете ли, застревают в зубах и вкус портят.
  
  
   Проснулась она все в том же кресле. Славий спал, одной рукой обняв ее, а другую свесив. Магов не наблюдалось и в помине. Зато в окно светило зеленоватое подводное солнце, подтверждая ее страшную догадку.
   - Славий, мы проспали.
   Она попробовала вскочить, но только смогла сползти на пол. От неудобной позы тело онемело и отказывалось слушаться. Только сейчас она поняла, что вместе с ней сползло и одеяло. Кто-то укрыл их, когда она уснула. Вспомнив, о чем вчера думала, Лисса жутко смутилась. Кажется, ее желания начинают исполняться и без ее вмешательства, а это круто. Если так пойдет и дальше, то вскоре она обнаружит, что вообще никуда не перемещалась и все приключения в этом мире ей приснились. Нет, уж дудки. Она не собиралась отказываться от возможности пожить другой жизнью. К той она успеет еще вернуться, если с этой ничего не получится.
   - Славий, да проснись ты. - Она ущипнула его за ногу.
   Мужчина от неожиданности дернулся, чуть ее не стукнув, и тут же проснулся. Полностью, как это делают звери. Без всякой сонливости, потягиваний и почесываний пока в голове туман рассеется.
   - Не делай так больше, я могу нечаянно тебя убить. Ты чего всполошилась? Еще же ранее утро.
   Лисса чуть не расплакалась.
   - Я же тебе говорила, там Аня одна. Она думает, что мы утонули. Что бы ты стал делать на ее месте?
   - Звал на помощь. - Без запинки ответил мужчина, а потом представил свою встречу с драконами и всполошился. - У тебя на все про все десять минут. Умыться переодеться, сложить в суму книги. Тетка сделала тебе знатный подарок, безразмерную суму. Можешь в ней таскать вещей хоть тонну, и все равно в ней всегда будет свободное место. А я найду, что нам перекусить в дорогу, и предупрежу владычицу, что уходим, а то обидится.
   - А как же... - Лисса хотела сказать, а как они выбираться будут, но Славий уже вышел, и она осталась одна.
   Решив последовать дельному совету, наведалась в купальню, потом переоделась. Взяла в руки обычную сумку из мешковины с пришитым к ней валяным рисунком и длинной вязаной лямкой через плечо. Ничего волшебного. В ней даже дно видно, а она-то надеялась, что, заглянув внутрь, увидит, в ней черноту космического пространства с плывущими в нем спиралями галактик и сверкающими туманностями.
   Посмеявшись над своей наивностью, сложила в нее книги, наконец, постигнув принцип. Вещи в сумку надо складывать по одной. Оказавшись внутри, они исчезали прямо из рук. И доставались тоже по одной в зависимости от того, что она хотела извлечь наружу, так что прежде чем отравлять в нее книжку, Лисса заучивала наизусть ее название и запоминала ее на вид, а то неровен час забудет, и не будет знать, как потом вынуть.
   Вскоре пришли Славий и Марьяна.
   - Готовы? - Тетка по очереди расцеловала их троекратным поцелуем, и, обняв сразу обоих, пожелала счастливого пути и скорейшего возвращения. - Я жду вас в гости, так что не заставляйте долго ждать, а то сама нагряну.
   Славий взбледнул от подобной перспективы. Лисса рассмеялась и, взяв его за руку, от всей души пожелала оказаться вместе с ним на суше. Пока она сидела одна, прочла записку, оставленную ей магами между книжек. В ней они в одном предложении выразили всю суть предстоящей ей учебы.
   "Нужно всего лишь всей душой чего-то захотеть"
  
   Глава 18
  
   Свежий ночной ветер ударил в лицо, растрепав косы. Славий облегченно выдохнул, и тут же застонал.
   - Василиса!
   - Не получилось? - От расстройства, что опять у нее вышло все не так, Лисса распахнула зажмуренные для храбрости глаза, и только сейчас поняла, чем так недоволен воевода. Она умудрилась переместить их на вершину гигантской ели, и мужчина копчиком ударился о толстенный сук, так как она приземлилась на него сверху.
   - Слезь с меня, пожалуйста.
   Лисса слезла, стараясь не слишком часто наступать на него каблуками и при этом не рухнуть вниз, уж больно высокая ель попалась. Она под напором ветра еще и шаталась словно пьяная. Обхватив руками ствол, она распласталась на нем, как медуза. Славий передвинулся. Потер ушибленное место, и со злости отломав сук, бросил его вниз. Послышался хруст ломаемых веток и глухой удар о землю с последовавшим за ним:
   - Что за... - И не переводимая на литературный язык ругань.
   - Кажется, ты его убил. - Лисса плотнее вжалась в ствол, чтобы стать как можно незаметнее.
   - Убитые так не выражаются. - Славий свесился вниз, ухватившись за спиной руками в ветку.
   - Звать на помощь?
   - Погоди, вдруг там чужие. Нарвемся на неприятности.
   Лисса понятливо кивнула. Чего не понять? В этом мире или ты с нами или тебе не поздоровится. Так что ждем, что там высмотрит Славий. Хотя ель густая вряд ли он что-нибудь увидит. Скорее услышит.
   Тип под деревом громко удивлялся, откуда сук свалился, решил, что белка уронила. Славий скептически хмыкнул. Лисса уткнулась носом в кору, хрюкая от смеха. Меньше всего воевода походил на белку, скорее на медведя. Жертве их неосторожности вскоре надоело строить догадки и, бормоча под нос проклятия и сетуя, что оставил лук и стрелы в лагере, из белки бы получился наваристый суп, удалился.
   Ель качнулась. Лисса сильнее вцепилась в ствол, чувствуя, как ветер треплет выбившийся из штанов подол рубашки, задувая под нее и холодя спину. Стало холодно и очень неуютно. К тому же зверски хотелось есть. А с земли как назло потянуло запахам жареного мяса.
   - Может пора спуститься? Пока еще кто-нибудь не пришел повидаться с деревом, а то потом вступим в гадость или измажем в ней руки.
   Славий сглотнул, и косо глянув на нее, согласно кивнул.
   - Я первый, ты осторожно за мной. Только не свались мне на голову, рухнем оба, шуму будет.
   - Я поняла, не дура.
   Лисса успела замерзнуть так, что была согласна на что угодно, лишь бы убраться с этого ветродуя. Славий начал осторожный спуск, специально выбирая для опоры те сучки и ветки, до которых она тоже могла дотянуться.
   - Только вверх не смотри. - Предупредила Лисса, только сейчас сообразив, что под рубашкой у нее ничего нет, кроме нее самой, а проклятые сучки и ветки так и норовят задрать ее выше головы, тормозя и без того медленный спуск.
   - Понял, не дурак.
   - Вот и славно. Выяснили, что мы с тобой оба умные люди.
   - Василиса, ты можешь помолчать?
   - Могу. Но тогда мне сразу становится страшно, и начинают дрожать руки.
   - А то, что нас могут услышать и натыкать стрелами зад, тебе не страшно?
   - Страшно. - Честно призналась Лисса и замолкла. Ей показалось или нет? Но, кажется, Славий от облегчения выдохнул.
   Воевода мягко спрыгнул на твердую землю, усланную сухими опавшими иголками. Принял ее на руки и поставил рядом с собой. Стараясь не делать много шума, они пошли в противоположную сторону от той, куда ушел мужчина. Вообще-то старалась она одна. Славий и так шел бесшумно. Это она шумела за троих, с хрустом ломая сушняк под ногами или зацепляя ветку, которая потом еще долго раскачивалась со скрипом.
   Наконец терпение воеводы лопнуло и он, закинул ее себе за спину.
   - Держись крепко и не сопи мне в ухо.
   Получила она ЦУ и прижалась щекой к его спине, чтобы ветки не хлестали по лицу. Но долго так не вытерпела, ей было интересно, куда он ее несет. Оказалось, Славий не брел по лесу без разбора, а целенаправленно шел, то и дело, останавливаясь, оглядываясь и сворачивая то в одну, то в другую сторону. Вскоре между деревьев замелькал свет костра, послышался запах дыма, и Славий вышел на их давешнюю стоянку, с одиноко сидящей у костра, бледной от недосыпа Аней.
   - Славий! Василиса! - Увидев их, девушка вскочила, хотела броситься навстречу и вдруг остановилась на пол пути, обессилено опустив руки. - Вы вернулись сами? Но как?
   - Спасибо Василисе. - Славий сгрузил ее на траву, и, заприметив Анину кружку, взял напиться.
   Лисса со стоном разминала онемевшие от перенапряжения икры.
   - Анька, ты пол жизни потеряла, не утонув вместе с нами.
   - Да уж. - Как-то кисло отозвалась подруга. - Прости меня Лисса.
   - За что? - Не поняла она, а Славий насторожился, уловив несвойственные Ане виноватые нотки.
   - Я так испугалась за вас. Тут приходили охотники. Они и рассказали, что случилось с той деревней. Они все за долги ушли служить владычице в подводный город, так как не смогли выплатить ей обещанную дань.
   Лисса от удивления присвистнула, чем немало удивила воеводу. Он что не знал, что девушки могут свистеть? Фью, фью милый, отстаешь от жизни. Но это все лирика, а вот новость, что ее тетка могла так нехорошо поступить с жителями деревни оказалась неприятной. А может по родственному настучать на нее водяному? Пусть образумит Марьяну, превратив ее озеро в гниющее болото? Будет знать, как уводить людей под воду.
   - Мы тут недалеко наткнулись на шайку. - Славий вернул кружку на место. - Это твои охотники или в этих лесах есть разбойники?
   - Славий, Славий. Как не стыдно. Собственную дружину не узнать.
   Лисса вздрогнула, услышав, до боли знакомый голос.
   Воевода выпрямился, меняясь в лице и прямо на глазах превращаясь в чужого человека. Холодного, бесстрастного исполнителя чужих приказов. Спрятав душу за безликой маской, он погас словно потушенная свечка.
   - Я хотела сказать, но вы меня перебили. - Всхлипнула Анюта. - Вы так внезапно утонули. И я не могла ничем помочь. А брат далеко, я не смогла до него дозваться, и не придумала ничего лучше, чем позвать любого, кто мог откликнуться на зов о помощи.
   - Я услышал. И это помогло нам вернуться.
   На поляну из-за елей вышел Иван-царевич собственной персоной. Лисса обомлела. Царевич в узких обтягивающих джинсах и белоснежной майке, оставляющей открытыми загорелые плечи, выглядел так, словно сошел с обложки модного журнала. Он подстригся, очень сильно укоротив шевелюру на затылке, а спереди оставив длинную челку, прикрывающую хитрющие синие глаза. Следом за ним появились парни из дружины. Мама родная. Аполлоны в джинсах с луками за спиной и мечами, пристегнутыми к перевязям, опоясывающим узкие талии, это что-то. Парни загалдели, увидев воеводу, кинулись обнимать, трясти за плечи, словно дети малые, узревшие родителя после длительной разлуки. Только тогда Славий отмер и снова заулыбался не меньше их, радуясь столь неожиданной встрече. И все равно чужой. Не такой, как был раньше. Ваня тоже улыбался, а потом перевел взор на нее с Анютой.
   - Что-то ты не выглядишь радостной, Василиса. Или не ожидала так скоро меня увидеть?
   Аня была на грани истерики, что невольно притащила сюда царевича, и была ей в предстоящем выяснении отношений не подмога. Да и справедливости ради стоило принять первый удар на себя, чтобы Ане меньше досталось, когда Ванюша припомнит ей выходку, стоившую им месяца разлуки и по сути изменившую всем жизнь, так как Лисса уже не была той легковерной дурочкой, поведшейся на красивую внешность его и Коши. И она больше не была одна, как всю жизнь про себя думала. У нее есть семья, к которой всегда можно обратиться за помощью.
   - От чего же. - Она нашла в себе силы задорно улыбнуться. - Мы как раз к тебе в гости шли, чтобы у твоего батюшки с удобствами дождаться. Или ты думал, Славий за красивые Анины глазки предаст тебя? Полно тебе Иван - Фыркнула она, по его глазам, поняв, что именно так он и думал. - Человек служит тебе верой и правдой много лет, а ты о нем так плохо судишь. Ценить и уважать такие кадры нужно. И к тому же всячески поощрять. Вон даже Аню соблазнил идти с нами.
   Пока она говорила, у Ани глаза становились все больше и больше, пока не расширились на пол лица. Лисса мысленно хихикнула. Ну вот, успокоилась и перестала истерить, а то совсем раскисла.
   Взгляд царевича немного потеплел, но не настолько, чтобы ей поверить. Тоже не лыком шит. Ложь за версту чует. Но она не солгала, только не сказала всей правды. А потому он терялся в догадках, копчиком чувствуя, что все идет не так, как надо.
   И тут царевич перешагнул невидимую черту. Лисса почувствовала ее как звон лопнувшей струны. Она вспомнила, что так было и в первую их встречу, только тогда она не обратила на это внимания из-за ранения. И вот сейчас опять то же самое. Царевич присел на корточки, положил руку на ее плечо, и в следующее мгновение она превратилась в жабу.
   - Сколько ж можно. - Простонала она от накатившего отчаяния и понимания того, что на этот раз все очень, очень серьезно. Не хотела она превращаться. А значит, ее дар не всесилен, или в нем как в хорошей бочке меда, есть та самая ложка дегтя, про которую ей почему-то забыли рассказать.
  
  
   Было решено задержаться у озера на сутки, чтобы отдохнуть и уже завтра с новыми силами двинуться в дорогу. Парни, за каких-то два часа, разбили на поляне палаточный лагерь и рассвет встретил их запахами готовящейся на кострах каши и заваривающегося травяного чая. Им с Аней выделили отдельную палатку, так как практичный царевич вернулся с Земли не с пустыми руками, а упакованным по всем правилам походной жизни. Вопрос "Где деньги взял?" отпал как несущественный. Раз купил, значит, заработал или были зарезервированы в банке на такой вот случай. А в сейфе того же банка, наверняка хранился полный набор всех необходимых документов, начиная от свидетельства о рождении до водительских прав. Он, наверное, и машину водит, и шикарные апартаменты посреди столицы имеет, царевич он и есть царевич, в каком бы мире не находился.
   Конечно, она обиделась на Ванюшу, за то, что перед своими подчиненными выставил полной дурой, заставляя объяснять, что светофор не волшебный посох могучего чародея, повелевающего безлошадными каретами, а обыкновенный механизм, который при желании и необходимом умении соберет каждый школьник.
   - Василиса, ты пойми, не мог я сразу тебе признаться, что давно знаком с твоим миром.
   Она молча отвернулась, не желая ничего слушать. Он унес ее от лагеря к ручью, настояв на том, что им нужно поговорить. Вот и поговорили, что чуть не рассорились.
   - Да пойми же ты. Не надо подданным знать, что я путешествую по другим мирам. Наследник должен быть прост и понятен каждому крестьянину из самой глухой деревни, а не вызывать сомнения в здравости своего ума.
   Вообще-то он прав, такие заскоки для наследника и будущего царя, на которого смотрит каждый житель королевства верный путь к волнениям и смуте. Но все равно прощать его так просто она не собиралась. Не потому что злопамятная. Чего нет, того нет. Просто так она сможет еще некоторое время держать его подальше от себя. А ей эта дистанция была нужна как воздух, чтобы разобраться в своих чувствах.
   - Вась?
   - Не зови меня так. - Лисса спрыгнула с его ладони и отскакала на пол метра, чтобы видеть царевича всего с земли, не переламывая при этом собственную шею. - Хватит мне одного сокращенного имени. - И уже тише, больше для себя, чем для него. - Ненавижу клички, тем более, мужские.
   Иван сидел на траве, облокотившись руками о согнутые колени, и жевал травинку, вертя ее в пальцах. Челка свесилась на лицо, скрывая хитрющие синие глаза.
   - А Лиссой тебя звать можно?
   - Можно.
   Она тряхнула папоротник, и ледяные капли росы душем обрушились на иссушенную кожу, вызывая неимоверно приятные ощущения. Все-таки лягушка земноводное, и с этим придется считаться, пока носит зеленую шкурку. Лисса скосила глаза на бегущий по камушкам ручей. Не глубоко и течение не сильное не унесет. Да и в случае чего за папоротник можно зацепиться, так что попробовать стоит, а то уж больно хочется.
   - Ты что задумала? - Ваня выплюнул травинку, удивленно глядя, как она примеряется для прыжка.
   - Йййхууу! - Лисса прыгнула в ручей, окатив брызгами царевича. - Красота!
   Иван улыбнулся, наблюдая за ее купанием. В отличие от прочих знакомств с ручьями, в этот раз ей в нем нравилось. Холод почти не чувствовался. И можно было уйти на самое дно, залечь под камнем и, открыв глаза наблюдать, как по дну ручья между камней перекатываются песчинки, мимо плывут листья, а за ними вдогонку какие-то личинки. Инстинкт сработал раньше, чем она успела остановиться. Задние лапы с силой распрямились, толкнув тело в погоню за добычей, и мгновение спустя она сидела на камушке, блаженно жмурясь на солнышке и поглаживая сытое брюшко.
   - Лисса! - Царевич скривился.
   - Между прочим, очень вкусно и по количеству протеина превосходит куриный окорочек. - Лисса хихикнула и опять прыгнула в воду. Даешь лягушку. В животе довольно булькнуло, намекая, что можно было бы еще покушать. Представив сколько для нее теперь еды повсюду, и оттого, что ее не нужно мыть, крошить и резать и тем более варить, Лисса пришла в полнейший восторг. Вот она халява. И не важно, что ее еда жужжит, пищит или ползет куда-то, главное она заставляет Ванюшу кривиться от отвращения и больше не думать о поцелуях, а то она наивная, не поняла, зачем он унес ее за километр от лагеря, якобы чтобы их никто не смог подслушать. Вот дурак. Неужели поверил детским сказам, что ее достаточно поцеловать и она тут же разколдуется?
   - Василиса. - Царевич запустил руку в воду и попытался ее выловить, но она увернулась и, выскочив на другой берег, распласталась на теплом камне, чтобы погреться. От пребывания в ледяной воде захотелось спать, и она вспомнила, что лягушка существо не только земноводное, но и хладнокровное. С этим тоже придется считаться, если она не хочет на всю зиму впасть в спячку, вмерзнув в лед в какой-нибудь луже.
   - Да?
   - Так ты просишь меня за вынужденный обман?
   - Не так быстро. - С мимикой она еще не разобралась и вряд ли царевичу на уроках преподавали физиогномику лягушек, так что пришлось перейти на серьезный спокойный тон, без всяческих смешинок. - Ты еще не сделал ничего такого, чтобы я тебе поверила и стала доверять.
   - Но я же объяснил.
   - Слова, Иван - это только звуки. Лучше начинай совершать правильные поступки. А то замуж звал, а сам три короба наврал. Думаешь, после этого я буду воспринимать тебя серьезно? Да никогда!
   И бултыхнувшись в воду, залегла на дно. Иван опять травинку зажевал. Неужели задумался? Вот было бы здорово, да только верится с трудом.
   - Лисс, вылезай. Будем возвращаться.
   Лисса выпрыгнула на сушу. Подрыгала лапками, стряхивая с них воду, и забралась в подставленные лодочкой ладони. Как бы ей ни хотелось остаться, еще меньше ей хотелось целый километр прыгать по лесному бурелому обратно к лагерю. Лучше уж на руках Ванюши, хотя и предпочла бы быть от него как можно дальше.
   Притворившись, что уснула, она избежала дальнейших разговоров, а когда послышался шум голосов в лагере, сладко потянулась и зевнула.
   - Уже пришли? Так быстро? - И не дав царевичу ответить, спрыгнула на траву и поскакала к своей палатке. Забравшись внутрь, еле преодолела целые горы рюкзаков с одеждой и прочими необходимыми каждой девушке вещами, подарок от Ванюши. Они с Аней так и не заглянули внутрь. Надо будет, как она вернется произвести ревизию, вдруг у царевича ума хватило купить то, что нужно.
   Под брезентовым тентом было душно, но выходить на всеобщее обозрение тоже не хотелось. Тем более она такая маленькая, а парней много, еще растопчут ненароком. Лучше лягу я посплю. Минутку. Зевнув так, что чуть не вывихнула челюсть, Лисса решила, что минутки будет мало. Пол часа. Или час. Да часик можно и поспать.
   Потоптавшись по подушке, как это обычно делают домашние кошки, Лисса вытоптала ямку и улеглась в нее, положив, голову на лапки и мгновенно уснула.
   Разбудил ее недовольный голос подруги.
   - Спит она.
   - Я только хотел спросить, что подать на ужин?
   Ого, вот это прилегла на часик. Оказывается уже вечер. Что же она ночью делать будет? Устраивать от бессонницы лягушачий концерт, спевшись с лягушками из озера?
   Прислушалась к голосам. Парень мялся от смущения не зная, как озвучить крутящуюся на языке мысль. Царевна изволит кашу кушать или ей персонально мух ловить.
   - Неси двойную порцию, а мы сами разберемся.
   Прошелестел полог, вжикнула молния, и звуки снаружи стали тише. Зато сразу стало слышно, как Аня ругается сквозь зубы, пытаясь в полусогнутом состоянии перелезть через рюкзаки, и при этом не цепляться за шесты, удерживающие палатку:
   - Сам дурак, и вопросы дурацкие. Лисска ты там спишь или уже проснулась?
   Лисса хихикнула, потянулась, выпутываясь из одеял, и уперлась голыми пятками в брезентовую стенку спального отделения палатки.
   - Да что же это такое? - Она села.
   Откинув еще один, уже внутренний полог, разделяющий палатку на две чести появилась Аня и в удивлении застыла на месте.
   - Лисс, - тихонько позвала она, входя и так же наглухо застегивая молнию, отделяя их от внешнего мира двойным пологом. Повесила на крючок масляную лампу, осветив тесное пространство. - Что происходит? Почему ты опять в человека превратилась?
   Лисса сама не могла понять, что за чудеса творятся. Она и в этот раз не участвовала в собственном превращении. Она вообще спала!
   - Ты решила с ним остаться?
   - С кем? С царевичем? Ань не дури. Мне не замуж надо, а вот с этим разобраться.
   И Лисса более чем красноречивым взглядом окинула свое тело. Аня почесала в затылке. Пожевала губами и сделала гениальный вывод:
   - Ничего не понимаю. Если ты сама не колдовала, тогда кто?
   Очень хороший вопрос. Лисса задумалась. Может, к ним в компанию затесался маг и теперь превращает ее туда сюда как игрушку ёё? Если так, то надо найти его и задружиться по настоящему. Так качественно отделаться от навязчивого внимания Ванюши, всякий раз, при встрече в лягушку превращаясь, еще придумать надо.
   - Ань, а царевич далеко?
   Одна мысль не давала покоя и Лисса решила проверить. Если она права, то... то - это просто здорово!
   - Со Славием отправились на постоялый двор, узнать последние новости и закупить кое-какой товар, а что?
   Сердце подпрыгнуло и заколотилось как сумасшедшее. Вскочив, Лисса как ненормальная заносилась по палатке, то и дело, путаясь в простынях и одеялах и раскачиваясь на надувном матрасе как на лодке.
   - Лисс, ты чего? - Подруга во все глаза смотрела, как она швыряет рюкзаки в безразмерную сумку. Рухнув на спину, натянула джинсы. Села, обула кроссовки, и натянула первый попавшийся свитер.
   - Сматываемся отсюда, пока я опять не превратила себя в жабу.
   - Ты сама? Но как?
   - Очень не хочу замуж за Ванюшу. - Лисса выхватила из чехла нож, расцелую того, кто додумался сделать такой подарок, и, всадив в брезент, распорола стенку палатки от потолка до пола. - Ань ты со мной? Мне некогда раздумывать, как только Ваня узнает про мой дар, а он узнает, как только ступит на постоялый двор, до которого докатились слухи о происшедшем на болоте, в жизни не отпустит, а я не хочу жить в неволе.
   - Я с тобой! - Аня вскочила и бросилась за ней.
   Лисса уже выбралась наружу и нервно оглядывалась на дружинников, удивленных столь странным способом покидать временное жилище. Парни вставали один за другим, понимая, что девушки не погулять вышли.
   - И как мы от них убежим?
   - Полетим! - Лисса вопреки всякой логике рванула парням навстречу, на бегу закидывая сумку себе через шею на плечо. - Кто из нас дракон?
   Аня подпрыгнула, сделала сальто в воздухе и взмыла в небо черной тенью.
   - К опушке, я тебя подхвачу! - Рыкнула она.
   - Стойте! Куда!
   До дружинников, наконец, дошло, что это побег, и они кинулись Лиссе наперерез, загоняя ее в лесную чащу. Аня заложила крутой вираж, набирая скорость и по широкой дуге возвращаясь обратно. В небе полыхнуло зарево огня.
   Лисса вильнула в сторону и, запрыгав между палаток, проскочила между запутавшихся в веревках парней. Чья-то рука цапнула ее за свитер между лопаток, но она успела вырваться, пока другие руки не схватили и не бросили на землю, навсегда лишив надежды обрести свободу и независимость, так как второй попытки убежать у нее не будет. Тень накрыла ее, и ветер от летящего дракона ударил в спину, едва не сбив с ног. Ржание коней смешалось с победным ревом Ани, когда Лисса вскинув руки, ухватилась за когти подруги, и они стали стремительно удаляться от земли.
   Штаны вместе с кроссовками полетели вниз, упав на задравшего голову вверх Ванюшу. Славий едва удерживал на месте визжащего от страха и коня. Лисса, что есть силы, вцепилась в коготь подруги, когда и свитер полетел вслед за штанами, а вместе с ним и Ванюшино обручальное кольцо. Все-таки ее догадка оказалась верна. Не суждено им с Ваней быть вместе. Стоит только ему приблизиться, и она всякий раз будет превращаться в лягушку.
   - Я лечу!!!!! - Завопила она от радости, что никто не додумался схватить лук и стрельнуть по крыльям драконы, тогда бы они точно никуда не улетели.
   Аня, набрав достаточную высоту, стряхнула ее с когтя, нырнула вниз и Лисса уже девушкой упала ей на шею. Рядом шлепнулась сумка. Лисса тут же завязала лямку в узел на своем запястье и с силой вцепилась в костяные гребни на шее подруги, словно созданные для того, чтобы за них держаться.
   - Ййййхуууу! - Не смогла она сдержать восторг от полета. Удавшийся побег пьянил не хуже вина, заставляя губы расплываться в улыбке. - Ань, ты когда-нибудь летала с голой девицей на шее?
   - Нет! - В огромной груди зарокотало, и подруга от смеха икнула дымом. - Лисс, если не прекратишь меня смешить, то далеко не улетим? Я рухну.
   Лисса свесилась вниз. С такой высоты можно, все равно с земли ее не увидят, разве что белый силуэт на фоне темного дракона и синего в звездах неба.
   Так не вовремя вернувшийся Иван все еще сидел верхом и, прижав ее джинсы к груди, смотрел, как она от него улетает, а Славий... Славий смеялся, и одной рукой удерживая на месте коня, другой махал им на прощанье. Дружинники застыли, не зная как реагировать на подобную наглость. Видимо от них еще никто не убегал.
   Лисса отвернулась от быстро удаляющейся стоянки, ярким пятном горящих костров выделяющейся среди черной массы леса, и повернулась к своей свободе, ветром бьющей по лицу. Дракона с силой махала крыльями, наращивая скорость и высоту. Все дальше, прочь от леса, прочь от Вани... В груди неприятно кольнуло. Но она быстро задавила шевельнувшееся сожаление оттого, что Славий остался вместе с ним. Земля круглая, даст Бог еще свидятся. Сейчас для нее в ближайших планах залечь на дно в каком-нибудь захолустье и всерьез заняться своим даром. Чтобы в будущем никто не смог подчинить ее и силой или лестью заставить выполнять чужие желания, а не свои.
   Она прижала сумку с лежащими в ней книгами к груди как величайшую драгоценность. Чувствуя, что сейчас она на правильном пути. А она привыкла доверять своим чувствам.
   - Куда летим? - Аня изогнула шею, чтобы глянуть на подругу. Огромный глаз сверкнул красным, словно в нем полыхало пламя.
   - На восток.
  
   Глава 19
  
   - Аня! - Взвыла Лисса, окончательно заледенев. - Давай садиться иначе я в сосульку превращусь.
   - Держись.
   Дракона резко пошла вниз. У Лиссы косы растрепались, и распущенные волосы наподобие флага реяли на ветру. Глаза слезились, и она не видела, куда они летят. Но страха не было и в помине. Подруга не уронит, она это уже доказала и не раз, закладывая крутые виражи, в поисках воздушных потоков в которых можно долго планировать сберегая силы.
   Аня часто замахала крыльями, гася скорость. Лиссу бросило вперед на гребни, а потом так же резко назад, когда огромное тело дракона изогнулось и подруга, выставив лапы села посреди поля, пробежала метров сто и окончательно остановившись, превратилась в девушку.
   Лисса оказалась сидящей у подруги на плечах. Мгновение они стояли на месте, а потом рухнули в высокую траву, вспугнув стаю перепелок. Стрекот насекомых вокруг них замолк и в следующее мгновение возобновился с новой силой. Аня села, растирая себе затылок и плечи.
   - Ты отсидела мне всю шею. Худеть надо подруга, иначе в следующий раз не взлетим.
   - А я о твои гребни отбила себе всю попу, теперь будут синяки.
   Они переглянулись и покатились со смеху.
   Отсмеявшись, Лисса с трудом распрямила онемевшее конечности. Хорошо-то как. Летняя ночь укутала ее теплым одеялом. После холода поднебесья нагретая за день солнцем земля дышала жаром, словно натопленная печка. Ароматы луга наполняли легкие, выдавливая из них холод и согревая изнутри. Несмотря на дикую усталость спать не хотелось. После так удачно закончившегося побега, адреналин еще бурлил в крови, понуждая встать и бежать дальше. Взошедшая полная луна, затмила своим светом звезды, сделав их на фоне неба почти невидимыми. И сразу стала видна дорога, вьющаяся вдоль поля, прямиком к деревеньке, черными силуэтом виднеющуюся на горизонте.
   - Оп-паньки. Тут люди неподалеку, а я опять в полном неглиже.
   Лисса села, радуясь, что во ржи (или пшенице, не разбиралась она в зерновых, только в хлебе) ее не видно и, достав из безразмерной сумки первый попавшийся рюкзак, вытряхнула его содержимое перед собой и от радости чуть не прослезилась.
   - Бог мой, а я добровольно от такого мужика отказалась.
   - Что у тебя там? - Аня сунула любопытный нос в кучу. Извлекла из нее лифчик и растянула его на руках. - Ай да Ванюша, вот тебе и дурак.
   Лисса выхватила у нее вожделенную вещицу и приложила к себе.
   - Точно по размеру!
   Аня от смеха схватилась за бока, глядя, с какой поспешностью она застегивает замочек на спине. А когда Лисса одела до комплекта еще и кружевные трусики, то жизнь показалась ей настоящим раем.
   - И нечего так ржать. - Пихнув развеселившуюся подругу, она села на пятки и принялась перебирать вещи в поисках подходящей для себя одежды, так как Ваня, несмотря на то, что видел ее человеком всего минуту, точно угадал размер и накупил одежды столько, что хватит ей и еще подруге останется. Поделив поровну трусы, лифчики, подвязки, чулки и кружевные корсеты, она приуныла.
   - Все это конечно здорово, красиво и безумно дорого. Но как-то не практично.
   - Лисса... - Простонала Аня, умирая со смеху. - Прекрати.
   - Но, Аня. - Лисса в растерянности смотрела на полностью одетую подругу, ей хорошо, не надо переживать по поводу приличий. - Думаешь, я далеко уйду в таком виде?
   - До первого извращенца. - Аня прекратила смеяться, наконец, осознав масштаб трагедии. - Давай посмотрим, что в других рюкзаках, не совсем же он дурак? Царевич все-таки.
   Оказалось, что у Ванюши не только мозги на месте, но к ним приложен и здравый смысл. Никаких джинсов, мини юбок и прочей одежды, которая была естественна для ее мира, не было в помине. Видимо тот комплект: джинсы - кроссовки - свитер, был единственный, призванный порадовать ей душу.
   Шерстяные бриджи, рубашки из выбеленного льна, теплые туники, доходящие до середины бедра, пара курток из натуральной кожи, кожаные сапоги, полусапожки, туфли на танкетке. И две пары босоножек на высоченной шпильке идеально подходящие под два платья из натуральной тафты, отделанные изысканной вышивкой. И никаких страз. Будь иначе, и она бы сильно разочаровалась в Ване. А то, что накупил эротичного белья, так он мужчина, его можно понять. Ей тоже нравится, как Славий выглядит в трусах. Жаль больше не представится возможность оголить его и насмотреться вдоволь.
   Остальная ревизия выявила, что им есть что надеть, но нет ни одной монетки, а без денег путешествовать плохо... голодно, да и на постоялый двор не пустят переночевать, разве что под забором, под охраной дворовых собак.
   - Не смотри на меня так! - Аня, заметив ее взгляд, отсела на пол метра.
   - Аааань! - Протянула Лисса, перемещаясь вслед за ней не замечая, что они уже вытоптали посреди поля целую поляну, словно тут приземлялись инопланетяне.
   - Нет, нет, и еще раз нет. Я больше не полечу.
   - Почему? Мне так понравилось, а теперь я еще и тепло одета.
   Лисса вскочила и бросилась догонять с хохотом удирающую от нее подругу. Жаль, у Ани в человеческом воплощении нет хвоста, вот бы поймать за треугольную кисточку и дернуть вредину как следует.
   Насмеявшись и набегавшись, словно маленькие дети, они выбрались с поля на дорогу.
   - Куда? Направо или налево? - Осведомилась Лисса у подруги, перекидывая через шею суму. Так называлась в этом мире волшебная сумка с безразмерным дном. Ей об этом рассказала Аня, когда они со Славием рассказывали ей и Ване урезанную версию своих приключений в волшебном городе. Дружно умолчав о том, что они, по мнению ее родни, женаты. А так же и о самой родне.
   Лисса не хотела за просто так разглашать такие стратегически важные сведения, хватит и того, что Ваня и Кош считают ее незаконнорожденной дочерью местного царя. Почему об этом умолчал Славий, она постеснялась спросить, а потом сбежала и в общем, если он теперь признается во всем Ванюше, житья в этом мире ей не будет.
   - Направо. - Решила Аня. - К утру дойдем до деревни, узнаем, к какому князю залетели в гости и попробуем заработать денег. Мне бы только лук купить и стрелы и проблема пропитания у нас с тобой решится. Амулет надела?
   Лисса кивнула. Амулет она надела еще вначале полета. Очень не хотелось на почве зависти, рядом с парящим по небу величественным драконом, жужжать мухой. Страховка она еще никого не подводила, а с ее ненормальным воображением, лучше трижды перестраховаться и ничего не пожелать, чем влипнуть в очередную неприятность.
   - Тогда пошли.
   Идти ночью по пустынной дороге было здорово. Луна освещала путь, так что ноги не застревали в колдобинах, выбитых в земле колесами телег и копытами верховых всадников. Справа простирались до самого леса поля со злаками. Слева высилась кукуруза, шелестя широкими листьями. Лисса не выдержала, сорвала один початок и, очистив, съела его сырым. Аня, не долго думая, последовала ее примеру. После третьего початка, Лисса поняла - для того чтобы получать радость от поедания сырой кукурузой, надо быть гусеницей или колорадским жуком, и не стала есть четвертый, спрятав его про запас в суму.
   - Ань, а как мы деньги зарабатывать будем?
   - Так же как в Ухабовке. Найдем старосту и предложим услуги магов. А упырь для нас всегда найдется.
   При упоминании упыря, Лисса вздрогнула. Не хочу больше ни с какой нежитью встречаться, лучше огород полоть и белье стирать да вся беда в том, что деревенским этого не надо. У них женщины сами могут и постирать, и рубашку сшить, и даже ткань для нее соткать. А вот услуги дипломированного колдуна всегда востребованы... ээээ а это что за свет?
   - Ань, глянь туда. - Лисса дернула подругу за рукав и указала в центр кукурузного поля.
   Аня, будучи ниже ее ростом, встала на цыпочки и тоже заметила странный голубоватый свет в ночи.
   - Такого от костра не будет, значит, кто-то вышел в поле колдовать
   - Посмотрим или мимо пойдем?
   - Подожди. - Аня прикрыла глаза, шепнула заклинание, от которого во все стороны от нее дунул легкий ветерок, растрепав значительно отросшие волосы.
   Лисса уже давно заметила, да все повода не было спросить, это вода здесь такая или Аня втихаря от нее решила сменить им имидж. Так как не только у подруги кудри упали ниже плеч. У нее тоже косы отросли ниже попы, а как распустишь вообще завал. Чесать приходится каждое утро как минимум пол часа. А ведь еще месяц назад были не длиннее талии.
   Ветер вернулся обратно, всколыхнув подол туники, и Аня открыла глаза.
   - Не поверишь, кого мы догнали.
   Лисса не поняла о ком она.
   - Ну же, вспоминай, кто не так давно отправился в путешествие раньше нас. - Аня от нетерпения, что она так туго соображает, запрыгала на месте.
   - Неужели наш знакомый Анастас? - Неуверенная что правильно поняла намек подруги, выдала она первое пришедшее на ум предположение.
   - И с ним Велантий, а значит, мы все еще в Тариане и можем вместе с ними прогуляться до столицы. Представляешь, как повезло?
   - Повезло, не то слово. - Лисса вслед за подругой продиралась, сквозь стебли кукурузы, стараясь по совету Ани шуметь как можно больше, чтобы не застать мужчин врасплох. А то маги народ нервный, кто их потом будет от заикания лечить?
   - Мэтр Анастас. Мэтр Веланий. - Заорала Аня, когда до стоянки магов осталась пара метров. - Какая встреча. Пустите переночевать под свою защиту, а то одним в поле страшно.
   - Пресветлые боги, дракон и Василиса. - Анастас вскочил с одеяла и парой пасов снял защитный контур, и едва они пересекли его границу, тут же восстановил.
   - Доброй ночи. - Вежливо поздоровалась Василиса, стараясь не слишком заметно таращиться на голубой огонь, полыхающий вокруг темно синих кристаллов. Света от такого огня было не очень много, зато тепло. Вот только лица в неестественном голубом свете у всех казались серыми как у вурдалаков.
   - Скорее уж доброе утро. - Из-под одеяла выбрался мэтр Велантий и потерев заспанное лицо уставился на них. - Вы как тут оказались? Вы же в Суран шли к Беренею?
   - Мы передумали. Правда Лисс?
   - Ага, передумали. - Лисса согласно кивнула, при этом, чувствуя, как засосало под ложечкой от накатывающего иррационально страха, хотя для него не было видимой причины. Наоборот радоваться надо, что встретили знакомых. Теперь не придется беспокоиться о ночлеге и пропитании во время пути. Да и веселей путешествовать в большой компании, тем более мужчин, так как две молоденькие девушки на дорогое обязательно попадут в неприятности.
   - Может, пригласите сесть, чайком угостите по старой дружбе? - Аня уже не чувствовала себя так уверенно наблюдая за тем, как таинственно переглядываются между собой маги.
   - Да-да, садитесь. Что это мы, заставляем вас стоять. Вел, уступи девушкам свое одеяло, пусть присядут, а я...чаёк вскипячу.
   Лисса непроизвольно потянулась рукой к шее, где висел заветный амулет. Надо бы придумать для него такой способ носить, чтобы каждый раз не рвать веревку. Так и удушить себя можно, мелькнула мысль, когда на мгновение кожаный ремешок натянулся до предела. А потом лопнул и, хлестнув по горлу, силой удара порезал шею до крови.
   Лица магов тут же удлинились, перестав походить на человеческие, глаза вспыхнули кровавым блеском, а из пастей выдвинулись клыки и они с шипением бросились на них, пытаясь дотянуться когтистыми руками до их горла.
   В руке Ани туже появился клинок, и она первым ударом уложила Анастаса, откинув вурдалака от себя, но убить мертвеца простым оружием невозможно, это они уже уяснили на болоте и потому дальше в ход пошла магия.
   Лисса едва успевала уворачиваться от огненных пульсаров, мечущихся внутри запертого защитного контура, дико сожалея, что не может ничем помочь подруге. От страха все мысли разбежались по углам, оставив ей только голые инстинкты, чтобы вовремя присесть, подпрыгнуть или увернуться от когтей Велантия, одуревшего от запаха крови и рвущегося к ней, сквозь Анину защиту.
   - Лисска, пожелай чего-нибудь!
   - Чего именно?
   Аня сделала выпад, срезав когти Анастасу и выбив рукоятью меча ему клыки, которые тут же отросли заново, и переместилась влево, чтобы быть между ней и перевоплотившимися магами.
   - Что угодно, лишь бы они сдохли.
   - Они и так мертвецы. - Взвизгнула от страха Лисса, когда Велантий чуть не добрался до нее, пока Анастас на миг отвлек ложным броском Аню. - Чего еще ты от них хочешь.
   - Не знаю, ты у нас маг души. Придумай что-нибудь и быстро!
   Придумать, придумать.... А! Придумала!
   Бум! Бах! Крах!
   Оба вурдалака завопили от невыносимой боли, когда их объяло пламя священного огня.
   - Неееееееееет! - Завопил Анастас, когда под действием пламени у него почернела кожа и пластами слезла с обгоревшего лица. И сам он оплывал, словно черная свеча, превращаясь в булькающую лужу, медленно превращающуюся в пластмассу.
   - Аааааааааа! - Вопль Велантия, полный дикой муки, заломил уши, заставив задрожать от страха и вжаться спиной в защитный барьер, чтобы быть как можно дальше от вурдалака, превратившегося в горящий факел.
   Велантий тоже оплывал, его взгляд горел ненавистью и лютой злобой, но в последний миг просветлел. Осыпающиеся пеплом губы шепнули тихое: - Благодарю. И он рухнул, наземь выгорая без остатка. Только земля обуглилась да вытоптанная ими кукуруза прожарилась и от высокой температуры лопалась как попкорн, разлетаясь белыми хлопьями во все стороны.
   Защита исчезла, словно ее и не было, только голубой огонь полыхал все так же ярко, напоминая, что им ничего не привиделось. И недавние соратники, которые сражались с ними плечом к плечу, изводя нежить на болоте, сами превратились в вурдалаков и забыв все человеческое, что в них было, хотели их убить.
   - Чтоб я еще раз без спроса съела чужую кукурузу.- Разрыдавшись, Лисса села на землю и уткнула нос в коленки. Привет истерика на пару с нервным срывом.
   Вот оно воздаяние за воровство и чревоугодие. Чуть сама не стала ужином для монстров. Похоже, не так просто быть магом души, так как только на ее голову сыплются все неприятности этого мира, стоило ей в него ступить. Может поэтому Ругнар живет в подводном городе, где ничего не происходит из года в год? А Федеор выстроил башню в какой-то пустоши, куда люди не ходят и не достают его своими желаниями, осуществи да осуществи.
   Аня дала ей выплакаться вволю. Лисса слышала, как она бродит по кострищу, туша тлеющие стебли кукурузы, чтобы не спалить все поле. Потом роется в вещах погибших магов и не найдя ничего необычного, селя радом с ней, обняв одной рукой за плечи. Вторая у нее была ранена. Анастас все-таки цапнул ее. Лисса мигом прекратила плакать.
   - Это не заразно?
   - Не для драконов. - Аня вынула из кармана носовой платок и, обмотав рану, помогла себе зубами затянуть надежный узел, чтобы ненароком не сползла. - Надо найти осла с артефактом.
   Выглядела она не очень хорошо, но Лисса не стала напоминать, что прежде чем бинтовать рану, ее не мешало бы промыть, вдруг у вурдалаков слюна заразная и, попав в кровь, может навредить. Аня девушка взрослая, и о физиологии своего народа знает больше, чем она и если сказала - не опасно, значит, так оно и есть на самом деле.
   Осел в поле не обнаружился, как и проклятый артефакт уже загубивший четырех магов. Что же это за сила такая? И откуда взялась эта скала, если раньше ничего не происходило? Может, с космоса упал?
   - Ань, а почему горели камни? На уголь они не очень-то похожи.
   - Это природный газ, сжатый заклинанием до твердого состояния. - Аня, произведя частичную трансформацию, всматривалась в ночь драконьими глазами, видящими в темноте, как днем и намного дальше, чем человеческие. - Один такой камень может гореть месяц без перерыва, обогревая целый дом. Производят его гномы, и стоит он много, но зато у кого он есть, может не заботиться зимой о добывании тепла. Очень полезное изобретение.
   Лисса не стала спорить, со слов подруги оценив приобретение. Погладила бок сумы, где среди прочего имущества нашли приют затушенные газовые камни. Беда бедой, но живущая в ней бережливая хозяйка, не позволила бросить такое добро валяться посреди поля. Аня ее поддержала и то немногое имущество магов, что у них было, перекочевало к ней в суму.
   - Стой. - Аня вскинула руку, преграждая путь.
   Лисса остановилась как вкопанная, вглядываясь в выросшую перед ними деревеньку и чувствуя как от ужаса у нее начинают шевелиться волосы на затылке. Ни в одном доме не горел свет, но жители не спали. Они серыми тенями перемещались межу домов, стараясь не выходить на лунный свет и, подбираясь все ближе к окраине, к которой они подошли почти вплотную.
   - Аня?! - Лисса чувствовала, как у нее голос дрожит от ужаса, но ничего не могла поделать, страх был настолько велик, что она стояла на месте только потому, что стояла Аня, а иначе видели бы вурдалаки только ее сверкающие пятки.
   - Артефакт в деревне. И он обрел свою силу. Неужели у этих придурков хватило смелости во время пути ставить над ним опыты?
   - Аня! - Пискнула Лисса, не смея издавать более громкие звуки, и медленно отступая назад. - Они нас заметили.
   Перевоплотившиеся жители деревни дружной толпой вышли на дорогу и кинулись в погоню за ними.
   - Лисска летим!
   Лисса едва успела ухватить подругу за плечи, как она прямо на дорогое перевоплотилась в дракона и, оттолкнувшись от земли, взлетела, часто-часто махая крылами чтобы как можно быстрее набрать высоту. Под ними взвыли обманутые в своих надеждах вурдалаки.
   Лисса еще сильнее вцепилась в гребни драконы и осторожно переползла ей на шею.
   - Ань, мы не можем улететь просто так. Нельзя оставлять целую деревню вурдалаков. Они же расплодятся, погубив кучу народа. Да еще этот артефакт проклятый.
   Дракона не ответила, выписывая круги над деревней. Лисса чувствовала, как тяжело летит Аня. Она не успела отдохнуть после бешенного многочасового перелета и три початка кукурузы в плане восстановления сил не заменят дракону полноценного мяса. Еще немного и Аня просто рухнет камнем вниз, и станут они обедом вурдалаков, после смерти пополнив их ряды.
   - Вдвоем нам не справиться. - Наконец ответила Аня. - Не уверена, что даже твой дар здесь сработает. Кстати что ты пожелала, когда... ну эти... сгорели?
   Лисса сглотнула комок в горле. Анастаса и Велантия не стало уже давно, а - эти, как назвала их Аня, не заслуживали того, чтобы давать им имена магов.
   - Я вспомнила один заговор, очищающий тела и души от зла и скверны и мысленно его прочла. Хочешь, чтобы я сделала это сейчас?
   - Чем черт не шутит. Вдруг получится.
   Лисса прикрыла глаза и мысленно прочла молитву. Глянула вниз и поняла, что ничего не получилось. Вурдалаки столпились в центре деревни и, задрав головы вверх, смотрели, как они кружат в небе. Лисса вздрогнула, заметив, что среди них есть и старики и дети. Никому на свете она не пожелала бы такой судьбы. Особенно детям. Сейчас же серые личики с вытянутыми челюстями с угрожающими клыками и горящими алыми глазами неотрывно следили за ней и Аней, предвкушая скорый пир.
   - Не получилось? - Вернула ее с земли на небо Аня.
   - Нет. - Лисса засунула начавшие замерзать руки подмышки и отвела взор от вурдалаков. - Нужно сообщить в ковен магов. Это их работа.
   - Полностью с тобой согласна, но для того чтобы это сделать мне нужны руки, а не крылья. Хочешь, улетим подальше и я попробую послать вызов?
   Лиса глянула на горизонт. До рассвета еще много часов. Мертвецы же будут гнать их без остановки, так как не ведают усталости, особенно когда впереди добыча, а изнутри их сжигает непрестанный голод. А вдруг на пути повстречается еще одна деревня? Погибнут ни в чем неповинные люди. Она не согласна спастись такой ценой. А на что согласна? Заморить Аню? У нее не хватит сил летать кругами до рассвета. И что делать?
   Она знала, что. Но до последнего мгновения оттягивала неизбежное, хотя прекрасно сознавала, что помощи больше ждать неоткуда. Взвесив для себя все последствия, Лисса вздохнула и провела ладонью по шее драконы, привлекая ее внимание.
   - Если ты позовешь своих сородичей? Они помогут?
   Дракона сбилась с полета, Лисса едва удержалась на шее, когда Аня завиляла по небу, восстанавливая прежний ритм, позволяющий ей экономить силы.
   - Ты действительно хочешь, чтобы я их позвала? Учти, брат тоже услышит зов и тебе не удастся избежать с ним встречи.
   Она знала, но не могла по-другому поступить. Драконы с их способностью дышать огнем сожгут деревню и смогут если не обезвредить артефакт, то доставить его в ковен в два счета, больше не подвергая опасности людей. А то, что ей предстоит выяснять отношения с Кощеем, малая цена за спасение многих и многих жизней, хватит ей Велантия с Анастасом. До конца дней она будет помнить их и то, как они по одному ее желанию сгорели в очищающем огне.
   - Зови. - Решилась она. - Все равно он где-то поблизости.
   Дракона скосила на нее удивленный взгляд, и ничего не ответив, издала трубный рев, попавшего в беду дракона и взмыв еще выше, нашла воздушный поток и закружилась в нем, паря как птица. Лисса поняла, у подруги совсем не осталось сил. Распластавшись на ее шее, обняла покрепче, чтобы, если Аня вдруг начнет падать, не соскользнуть с нее и встретить смерть вместе.
   Кажется, она задремала, так как толчком очнулась, когда над ними зашелестели другие крылья. Подняв взор вверх, она ахнула от великолепного зрелища. Десятки драконов кружили над ними. Огромные, величественные, они переговаривались с Аней, а потом один за другим стали кругами заходить на деревню, выдыхая струи пламени, как напалм сжигающие вурдалаков вместе с домами, амбарами и садами. Всю живность те уже давно задрали, так что Лисса не беспокоилась, что под огонь попадут живые. Аня, качнувшись от усталости из стороны в сторону, пошла вниз и рухнула на кукурузное поле. Сил чтобы перевоплотиться в человека у нее уже не осталось, и Лисса съехав на землю, привалилась к ее гладкому чешуйчатому боку. У нее тоже дрожали ноги, но она стояла и смотрела как драконы, спалив очередной дом, закладывали вираж и по кругу возвращались обратно. Два дракона отделились от стаи и полетели над дорогой, а потом над полем плюя огнем в разбегающихся вурдалаков.
   Лисса напряглась, вдруг какой монстр выскочит на них, а у нее даже отбить его нечем. Не кидаться же на него с голыми руками. Впервые она всерьез задумалась над тем, чтобы начать учиться фехтованию или хотя бы умению драться, иначе ей вечно придется в плане защиты полагаться на кого-то, а быть зависимой она не привыкла, предпочитая сама решать свои проблемы.
   Все закончилось слишком быстро. Не прошло и часа как в ночи заполыхало зарево пожара. Горела вся деревня, и больше не доносилось из нее ни воя, ни криков. Только треск огня и грохот рушащихся домов и сараев.
   Драконы один за другим садились на поле, окружив деревню и вытянув шеи, следили, вдруг выскочит кто-то, кого они пропустили. Пара осталась кружить в воздухе. Еще два превратились в людей и теперь шли к ним. Лисса в одном узнала Коша, второй выглядел так же молодо, как и ее жених, но она копчиком чувствовала, что дракон намного старше своего спутника. Скорее всего, старший родич, как бы не отец, настолько он походил на Кошшервеля и Аннирель.
   - Василиса, какая встреча. - Кош улыбнулся ей и раскрыл объятия.
   Лисса осталась стоять на месте, не потрудившись даже выпрямиться. Только кивнула ему и перевела взор на второго дракона, с лица которого медленно сползала улыбка.
   - Мне кажется, Аня надорвалась. Вы ей поможете?
   Мужчина шагнул к драконе, положил руку ей на морду, что-то шепнул и Аня девушкой упала ему на руки. Он прижал ее к себе со всей силой, поцеловал в лоб, и улыбка опять осветила его лицо.
   - Как я рад снова тебя увидеть.
   - А как я рада, папа. - Аня рассмеялась и расплакалась одновременно от накатившей радости и облегчения и, вцепившись в рубашку мужчины, спрятала лицо у него на груди.
   Таудеш, Лисса вспомнила, как Славий называл дракона, перевел взор на нее и коротко кивнул.
   - Спасибо что вернула дочь.
   Лисса пожала плечами. Лишившись опоры в виде Аниного бока, она поняла, что устала просто зверски и еще немного и ее перестанут держать ноги, но очутиться на руках Кощея не имела ни малейшего желания, и потому изо всех сил изображала бодрость.
   - Благодарите сына. Он сумел создать устойчивый портал между мирами. Я всего лишь помогла наполнить его силой.
   Она не смотрела на жениха, только на Аню и их отца, но почувствовала, как он вздрогнул. Вот так, милый, расставим все точки над "ё" или ты думал я никогда не узнаю, зачем понадобилась тебе на самом деле?
   - Василиса. - Позвал он ее, подходя ближе, но не решаясь прикоснуться или хотя бы взять за руку. - Мы можем поговорить?
   Лисса позволила себе посмотреть на него и сердце, опять сделав кульбит в груди, забилось с новой силой. Она успела забыть, до чего он красив. Сколько от него исходит силы, волнами расходящейся во все стороны. Черные волосы небрежно отброшены назад. Черная рубашка, черные бриджи, заправлены в высокие сапоги. И кожаный черный колет завершали образ великолепного дракона, и только серые глаза смотрели на нее с растерянностью и удивлением, одновременно узнавая.
   Ты думал, я останусь прежней после того, что ты со мной сделал? Ответила она на его взгляд.
   - Потом разберетесь, дети. Сначала расскажите, что здесь случилось и откуда в этом захолустье появилось столько вурдалаков?
   Лисса перевела взгляд на отца Кощея и, отодвинув в сторону личные мотивы, коротко поведала историю своего появления в этом мире посреди болота полного упырей, не забыв упомянуть Ивана-царевича с дружиной и то, что они с Аней самым некрасивым образом от него сбежали. И теперь ее наверняка усиленно ищут. В этом месте старший дракон улыбнулся, сдерживая смех, Аня хихикнула, а Кош заскрежетал зубами. Потом рассказала, как они расправились с Велантием и Анастасом.
   - В деревне артефакт, это из-за него люди превращаются в вурдалаков. Его надо или уничтожить или наложить сильную защиту против вредоносного излучения. - Закончила она свой рассказ.
   - Мы займемся этим. - Таудеш, наконец, опустил на ноги значительно повеселевшую дочь. У Ани даже щеки раскраснелись. Видимо он не просто так держал ее на руках все это время.
   Лисса подавила завистливый вздох. Кто бы с ней поделился силой. После пережитого ужаса, у нее начался адреналиновый спад, и хотелось свернуться калачиком прямо посреди поля и проспать сутки. Но пока не найдут артефакт и не обезвредят она глаз не смокнет от страха, что уснет человеком и проснется вурдалаком.
   Драконы разбились на группы и, помогая своим огнем быстрее сгореть тем постройкам, что еще не обратились в пепел, за час сравняли с землей всю деревню. А потом, не страшась углей и чудовищного жара, перерыли пепелище в поисках злополучного артефакта. Нашли его в подвале, заваленный бревнами и обгоревшими кирпичами от разрушившейся печки.
   Глядя на то, с какой легкостью четыре дракона извлекли глыбу из-под земли и взялись опутывать ее своей магией, Лиссе вспомнилось, как они три дня тащили ее из болота. И кривая улыбка тронула ее губы. Что значит сила и магия в одном лице. Понятно, почему драконы живут обособленной группой высоко в горах, где люди и прочие народы чувствуют себя крайне неуютно из-за постоянных холодов, ветра и полного отсутствия растительности. Достали их хуже горькой редьки.
   - Ань?! - Позвала она подругу, замучавшись сидеть одна посреди поля.
   Кош отправился помогать крепить обезвреженный артефакт на спину одного дракона. Два других вызвались его сопровождать до столицы, чтобы передать в ковен магов, который уже уведомили о случившемся в деревне. И маги готовили специальное изолированное помещение для хранения и тщательного изучения странных свойств артефакта.
   Аня, запыхавшаяся, но светящаяся от счастья, как только что отчеканенный златень, вынырнула из зарослей кукурузы и, увидев ее полудохлую от усталости, мигом растеряла все веселье.
   - Лисс, что случилось?
   - Ничего, я просто хотела спросить, у меня есть час, чтобы поспать или скоро улетаем?
   Лицо Ани вытянулось и она села рядом с ней на одеяло. Лисса расстелила его, чтобы не сидеть на земле, начавшей сыреть от выпадающей росы. Горизонт окрасился розовым цветом, предвещая скорое наступление утра, и хрустальные капли оросили всю траву и кукурузные листья сверкая, словно бриллианты в первых лучах восходящего светила.
   - Хочешь, я поговорю с отцом, и он уговорит Коша отпустить тебя?
   - И заодно снимет с меня его кольцо? - Лисса потерла палец, на котором обручальное кольцо сидело как влитое. - Брось, Ань. Нам с твоим братом надо прояснить отношения раз и навсегда. Так что я готова отправиться к тебе в гости. Только если можно не на шее Коша.
   Она умоляюще заглянула в глаза подруге, обещая, что будет сидеть очень тихо и не причинит ей неудобств. Аня захохотала и обняла ее за плечи.
   - Об этом не беспокойся, отец уже высказал ему за самоуправство. Кош не мог дарить девушке обручальное кольцо без благословления семьи. Но нас вынуждали обстоятельства, поэтому он так поступил...
   Лисса закрыла пальцами рот подруге.
   - Я не желаю слушать, как ты оправдываешься вместо своего брата. Пусть он сам мне все объяснит. Ты лучше скажи, как зовут твоих родителей. А то неудобно будет приветствовать твою маму, зовя ее - эй ты.
   Аня улыбнулась.
   - Отца Таудеш, а маму зовут Калиста. Ты ей очень понравишься, так что погоди судить нас, пока не познакомишься поближе.
   - Судить вас? - Лисса от удивления хлопнула глазами. - После того как вы обезвредили заразу, которая могла поглотить целое королевство, не окажись твоих родственников поблизости?
   Аня помолчала, ерзая на одеяле. Лисса видела, что ее снедает любопытство, но так как не знала по поводу чего, ждала, когда первой заговорит подруга.
   - Лисса, а как ты узнала, что мои родственники близко и нам помогут?
   - Но Аня. - Лисса удивилась, что лучшая подруга держит ее за полную дуру. - Ты же сама сказала, что посылала зов о помощи, когда мы со Славием утонули. Я больше чем уверена, что твой брат его услышал. Только царевич оказался шустрее и нашел нас первым. Не думаю, что это обстоятельство остановило бы Коша от желания прибрать меня к рукам. Собственно это была вторая причина, чтобы сбежать от Вани. Не хочу быть причиной раздора. А так я могу разобраться с каждым из них по отдельности, не доводя до межрасового конфликта.
   - Ты очень разумная девушка Василиса. - Отец Ани неслышно подошел к ним, и Лисса вздрогнула от осознания, что он все слышал. - И я готов предоставить тебе для полета свои крылья.
   Лисса икнула, а Аня вытаращила глаза. Видимо она не могла представить отца, выступающего в роли ездового дракона для человека.
   - Или если ты стесняешься, я попрошу своего брата. Он тоже не откажется прокатить тебя до дома. Никто не откажется покатать правнучку Прига, которая сама, если инициирует силу, станет морским драконом.
   Лисса обомлела, узнав о себе новые подробности. То-то ее все время тянет превращаться в земноводных. А в будущем она имеет все шансы, обрасти чешуей, отрастить жабры и уйти жить под воду? Аня покатилась со смеху, глядя, как она, словно выброшенная на берег рыба, беззвучно открывает и закрывает рот, не зная, что ответить.
  
   Глава 20
  
   У Таудеша пискнуло в кармане.
   - Извините. - Он отошел от них на пару шагов.
   Лисса удивленно выгнула брови. Штучка, которую мужчина извлек, здорово смахивала на мобильный телефон. Серый продолговатый камень уютно лег в ладонь и когда он надавил большим пальцем на выемку по центру, перед ним развернулась прозрачная, словно мыльный пузырь, сфера. Мгновение она была пуста, а потом в ней возникло хмурое лицо мужчины. Темные волнистые волосы до плеч придавлены золотым венцом. Брода подчеркнула благородство лица, при этом, не умаляя его привлекательности. Мужчина хмурил брови, и взгляд сине-зеленых глаз не предвещал собеседнику ничего хорошего.
   - Таудеш, ты совсем обнаглел? Появляться на моих землях без предупреждения?
   И голос властный. Сразу видно человек привык, чтобы ему повиновались.
   - Я тоже рад тебя видеть Отторал. - Насмешка проскользнула в голосе дракона, заставив царя скривиться, словно проглотил пол лимона и тот застрял у него в горле.
   Анин отец кратко изложил причину своего вторжения. И пока Отторал Половецкий царь Тариана не объяснил, что поиски пропавшей невесты сына, не повод нагло нарушать государственные границы, не имея при себе даже посольских грамот, поведал историю о вурдалаках и на правах равного потребовал от царя прислать дружину, усиленную отрядом магов, чтобы прочесать окрестные леса.
   - ... вдруг кто успел уйти до того, как девушки наткнулись на деревню... - Он отошел еще дальше, и Лисса уже не слышала, как правители обсуждали детали операции.
   Отец. Таудеш говорил с ее отцом. Это его земли. В его царстве она находится. Но как же так? Лисса растерялась, не зная как поступить. Внутри нее боролись два чувства. Ей хотелось вырвать из рук дракона переговорное устройство и, глядя в глаза мужчины сказать: - Привет папа, я твоя дочь. И не мене сильно хотелось убежать, спрятаться, чтобы Отторал никогда не узнал, что она есть на свете. Мама приложила для этого немало сил. Может, даже отдала свою жизнь, пряча ее в другом мире. И если так, то для этого должна была быть веская причина, иначе в поступке матери нет никакой логики.
   Пока она кусала губы, мучимая противоречиями, Таудеш закончил говорить. Сфера исчезла, как будто ее и не было вовсе и, убрав камень в карман, вернулся к ним.
   Вот сейчас он скажет... Он наверняка, знает, что это ее отец. И начнет задавать вопросы, на которые у нее нет ответов, и не может быть, так как человека давшего ей жизнь она видела в первый раз.
   Таудеш улыбался. У нее же сердце прыгало в груди как пойманный в силки заяц, и не было сил даже вежливо улыбнуться ему в ответ.
   - Ты неважно выглядишь. - Мужчина стал серьезным. Наклонился, заглянул в глаза. Взял за руку, пощупал пульс на запястье, а потом глянул на встревоженную дочь. - Вы когда спали последний раз?
   - Сорок часов назад.
   - А ели?
   - М...м... - Аня не смогла вспомнить и глянула на нее.
   Лисса пожала плечами. Ей было не до еды, и уж точно не до сна. Эх, если бы сейчас выпить чашечку свежее сваренного кофе. А лучше две или три.
   - Понятно. - Таудеш выпрямился и кликнул двух парней. - Установить шатер, выдать девушкам одеяла, накормить и проследить, чтобы они хорошенько выспались. Кош! - Позвал он сына.
   Тот явился, словно был рядом и все слышал.
   - Я оповестил Отторала. Он перешлет нам в помощь свою дружину и магов, сколько сможет собрать. Отправляйся к князю Лучезару, помнится, вы с ним одно время очень хорошо дружили. Встреть дружинников царя. Их перебросят туда порталом, так как здесь некому координаты взять. Введи в курс дела и заодно предупреди о заведшихся на его землях вурдалаках. Пусть тоже выделит людей. Чем быстрее мы покончим с ними, тем быстрее отправимся домой.
   Таудеш спешит, поняла Лисса. Спешит, пока дружинники Ивана, разосланные во все стороны, не добрались сюда и не заявили от его имени на нее свои права. То, что она вернула кольцо Ванюше, разорвав помолвку еще надо словами подтвердить, иначе магический обряд, почему-то в ее мире называемый венчанием не утратит силы. И она так и останется связанной с ним на тонком плане. Что не позволит ей в будущем родить детей от мужа. Магия это вам не шутки и любое слово, произнесенное вслух, обретает не только звук, но и действенную силу. Особенно это касается клятв, данных в священном месте, где первородная магия земли выходит на поверхность, создавая места силы.
   - Можно мне полететь с ним? - Лисса встала, изо всех сил изображая бодрость.
   - Тебе спать надо. Часов двадцать, а не волноваться, как бы во сне не свалиться с шеи летящего дракона.
   Кош хмыкнул. Глянул на отца.
   - Я удержу. - И улыбнулся ей. - Хочешь посмотреть, как живут люди, прежде чем я затащу в свою пещеру?
   Лисса покраснела. Он в точности угадал ее страхи по поводу жилища драконов. А каким оно еще может быть, чтобы вмещать их обе ипостаси? Только пещера внутри горы с широким карнизом для того, чтобы греться на солнце. Может еще пара комнат, когда захочется побыть человеком или пригласить в гости друзей или привести в дом жену.
   Аня хихикнула. Улыбнулся и ее отец. Ее представление о жилье драконов их позабавило, и Таудеш махнул рукой.
   - Летите, только не задерживайтесь сильно и если надо поторопите Отторала. Мы действительно на его землях вне закона.
   Но лететь никуда не пришлось. Не успели они с Кошем выбраться с кукурузного поля на дорогу, приспособленную другими драконами под взлетно-посадочную полосу, как около кострища, бывшего некогда деревней, раскрылся портал, и из него строем вышла царская дружина. Все в латах, при оружии. И с ними маги. Немного, человек шесть. Серьезные мужчины сразу же начавшие им с Аней задавать вопросы.
   Пришлось начинать рассказ с самого начала. С того, как они заблудились, забрели на болото близ Ухабовки, всю историю про вурдалаков, породивший их артефакт неизвестного происхождения. Про Иван царевича и его дружину дружно умолчали. Таудеш их в этом поддержал, одобрительно кивнув, и пошел выяснять отношения со старшим по званию в дружине, так как он решил использовать драконов вместо ездовых животных для своих парней.
   Пока старшие спорили, Аня Лисса и Кощей расположились на обочине под кукурузой и, распотрошив его походную сумку, поедали продовольственный запас.
   Сидя на скрученном одеяле как на стуле и уплетая за обе щеки пирожок с мясом, Лисса с любопытством рассматривала дружинников отца. Чем-то они напоминали людей Славия. Та же сосредоточенность на поставленной задаче и уверенность, что выполнить ее им вполне по силам.
   Первые пол часа она все ждала, что кто-то из них подойдет к ней и передаст весточку от Отторала, или хотя бы намек, что он знает, что она пересекла границы мира и ждет когда она заедет в гости. Но никто не подошел. На нее вообще после расспросов магов никто не обращал внимания. Даже то, что она носитель уникального дара, не вызвало фурор, как она наивно полагала. Борей, старший в группе магов, тщательно просканировал ее ауру, подтвердил наличие дара квинтессенцэтивного колдовства и отпустил, сказав пока не научится контролю без амулета не ходить и побыстрей найти учителя.
   Лисса призналась, что уже нашла, за что ее сердечно похвалили и на том забыли, так как дел у магов оказалось невпроворот. Они должны были просканировать всю местность на магические искажения, вызванные нахождением здесь артефакта. Все скрупулезно задокументировать и отправить в академию тем, кто будет заниматься его изучением как дополнительный материал.
   - Магическое возмущение! Очистить точку выхода для портала! - Прокричал Борей, и кинулся вручную расталкивать замешкавшихся людей.
   - А это кто? - Лисса вытянула шею, чтобы посмотреть, кого еще к ним принесло. Вставать и идти на встречу после сытного обеда было лень. Сейчас бы поспать, как советовал Таудеш. Но не хотела пропускать столько интересного. Вон сколько народу привалило.
   Кош встал, вглядываясь в новоприбывших, словно выискивал знакомых.
   - Кажется это дружина Лучезара. Посидите тут, и никуда не уходите. Я на минуту.
   Аня проводила брата с улыбкой и потянулась за последним пирожком. Потом вспомнила, что неплохо бы поделиться им с подругой и, переломив на две части, протянула ей.
   - Съедим, чтобы не досталось муравьям.
   - Я больше не могу. - Лисса похлопала себя по округлившемуся животу. - Эй, кажется, назревает крупная разборка. Не пойти ли нам поспать, пока мужики дерутся?
   - Где? - Аня пристала руку к глазам, закрывая их от солнца, чтобы лучше видеть спорящего Таудеша, старшего царской дружины и еще одного начальника над воинами Лучезара. К ним подошли Борей и Кош, и спор пошел по второму кругу.
   - Самое время прогуляться в кукурузу. Чую скоро полетим, а дракон это не авиалайнер, на нем туалета нет.
   Лисса оценила совет подруги, и они незаметно для остальных скрылись среди высокой кукурузы, а когда вернулись, оказалось, что все уже решили. Драконы, скрипя зубами, согласились посадить себе на шеи дружинников и магов с тем, чтобы за возможно короткое время объять больше территории, чем, если бы люди передвигались по ней пешком.
   - Аня! - завидев дочь, позвал девушку Таудеш. - Тебе тоже придется полетать. Но поскольку ты у нас девушка, полетишь с одним Бореем. Он маг сильный, справитесь и сами.
   Аня ей виновато улыбнулась. Но по вспыхнувшим глазам, было видно, что она уже парит в небе и огнем разит затаившегося в овраге вурдалака.
   - Прости.
   И подруга убежала к полю, где один за другим парни перекидывались в драконов и дождавшись когда седоки займут свое место, взмывали в небо.
   - Вот так и рушатся мечты о великих подвигах. - Лисса развернулась, чтобы взять одеяло и найти себе местечко в тени и лечь спать. Вряд ли кроме Ани, кто-нибудь возьмет ее с собой.
   От обиды на ресницах дрожали слезы, но она не заплачет. Вот еще показать всем свою слабость. Она сильная и точка.
   - Василиса!
   Лисса оглянулась. Ей махал Кощей. Рядом с ним стоял серьезный дядька и хмуро наблюдал как она, бросив одеяло, идет к ним.
   - Знакомься это Михей. - Представил ей Кош дружинника.
   Тот протянул огромную ручищу, и ее ладошка просто утонула в его пальцах, так как он не рискнул пожать ей руку как равному мужчине, побоявшись переломать все кости.
   - Можно просто дядя Миша.
   Мужчина улыбнулся широкой искренней улыбкой.
   - Василиса. - Лисса улыбнулась ему в ответ, не совсем понимая, что им от нее нужно.
   - Что за кислый вид? - У жениха было отличное настроение, он так и лучился весельем, а это не есть хорошо. В последний раз, когда она видела его таким довольным, они выходили после венчания из церкви.
   - Немного устала и хотела лечь спать, а что? - Не рискнула она сказать правду о том, что обиделась на Таудеша, отстранившего ее от участия в поисках вурдалаков.
   - О! Тогда ладно. - Глаза у Коша стали хитрющие как у змия. - А я думал ты захочешь полететь с нами.
   - Конечно, хочу! А можно?
   - Можно. - Обрадовал ее Михей. - Только смотрите у меня, чтобы никаких шуров муров, пока не закончим дело. А то кто-то не досчитается зубов. - И более чем выразительно глянул на Кощея, а потом не менее грозно на нее. - И не посмотрю, что ты мне не родная, высеку как свою дочь, до свадьбы спутавшуюся с драконом. Тот тоже думал, раз летун, значит ему все можно.
   - Что вы, дядя Миша. Я девушка приличная и до свадьбы даже целоваться с ним не буду.
   - И что же вы сделали дракону? - Проявил искреннее любопытство Кош, не поверивший ни одному его слову.
   Михей, потер пальцем погнутый в нескольких местах доспех и положив руку на трехпудовую металлическую булаву усмехнулся глядя на начавшего понимать, куда дело клонится дракона.
   - А что я ему сделал? Надавал по морде в его человечьей и драконьей ипостаси и заставил на дочке жениться. Теперь вот внуков с женой нянчим. Думаю, теперь всем все понятно?
   Кош сглотнул и понятливо кивнул. Видимо уже достаточно обжился дома, чтобы узнать все, что случилось за двадцать лет его отсутствия, и эта история была ему знакома. Дядя Миша довольно усмехнулся, поняв, что его слова дошли до сознания дракона. А Лисса покатилась со смеху, глядя на них обоих.
  
  
   И снова беготня по полям лесам и окрестным деревням. Пришлось опрашивать местных, не видели ли странных людей, ночью просящихся на ночлег, не слышали ли странные слухи. Какие слухи? Да про вурдалаков. Ой, тетка положи кочергу я человек. И что с того, что прилетела на драконе? Драконы тоже люди. Как не люди? Ой, ой, да положи метлу и не надо мужиков звать мы сами к ним выйдем все равно со всеми увидеться надо. Заодно и перепись населения местного княжества произвести, а то князь Лучезар давно хотел, только до сих пор так и не собрался. А что это вы так подобрели тетенька? Уважаете своего князюшку? Отлично, вот и расскажите, как это ваш деревенский пьяница три дня в лесу шатался, а как домой вернулся так за одну ночь всю скотину и пожрал?
   Улетая из очередной деревни, Лисса думала, что больше не сможет говорить. Весь язык отболтала, пока втолковывала неграмотным крестьянам, что Кош приличный дракон и клыки и когти каждый день чистит. А дядька под два метра ростом, с телом бочкой, бородой до пупа и кулаками размером с котелок, в доспехе, вооруженный до зубов словно вышел сражаться против дракона да по ошибке на нем и прилетел. Так это охрана от всяких любопытных, желающих ощипать чешую Коша себе на сувениры и по совместительству истребитель вурдалаков.
   - Кош, ты можешь лететь ровно? А то тебя кидает по небу как пьяного матроса на палубе в девятибалльный шторм. Мне надо записать еще два десятка жителей деревни, а то забуду, а я не могу, меня тошнит.
   - Милая, как я лечу не твоя забота. Ты главное держись. А для тошноты я с радостью дам тебе настоящую причину. Только замуж за меня пойди, а то уже который день все драконы надо мной смеются, что невестой назвалась, а женой стать не хочешь.
   - Потому и не хочу, что ты балабол и пустозвон на поверку оказался. Как с таким обормотом детей растить? У самого еще детство в ...мммм... голове играет, и туда же женюсь, женюсь...аааааааааааа!
   Завопила она, когда Кош, словно воинский истребитель крутнулся вокруг своей оси и, как не бывало, полетел дальше.
   - Ты что творишь! А если рухну? Костей не соберу и буду тебе являться по ночам, не давая спокойно спать.
   - Повелители Неба, я о том и мечтаю, чтобы ночами ты не давала мне спать.
   - О чем мы и говорим. Все твои слова пустой звон. Ты ни разу не попытался меня поцеловать.
   - Это я пустозвон? Да с тобой невозможно серьезно разговаривать. Ведешь себя как ребенок.
   Дядька за ее спиной от смеха чуть не свалился и еще сильнее вцепился в шейный гребень бешеного дракона.
   - Ну, ты и языкатая девка, Василиса. Гляди, разобидится суженый, ссадит на землю, будем пешком топать, а это почитай верст двадцать. До ночи не дойдем.
   - Не ссадит, ему за это Таудеш нагоняй устроит. Так на чем я остановилась?
   Лисса прикусила графитную палочку, и поправила стопочку листов, разложенную на коленях. Защитное поле вокруг них с дядей Мишей наколдовал Кош. Оно не давало ветру трепать волосы, задувать в уши ноздри и под куртку и при этом совершенно не тормозило летящего дракона. Взяв графит в руки, вывела очередную фамилию и имя главы семейства, за ним жены, шестнадцати детей, двух бабок, затюканного ими деда, и совсем старого прадедушки, живущего на печи и не слезающего с нее вот уже который год.
   - Так и запишем - место жительства печь. - И с сознанием выполненного долга убрала письменные принадлежности в суму. - Все теперь можем лететь в очередное поселенье, может хоть там накормят вместо тумаков.
   - А давай оставим дракона за околицей и пешком к деревеньке подойдем? - Выдал рационализаторское предложение дядя Миша. - Глядишь, примут. И не придется особо ретивым морды бить. Чай свои, а мы им в бубен, за кого потом девкам замуж идти, если все дураками станут?
   Лисса хихикнула.
   - За драконов, вон они как рвутся юных да красивых охмурить.
   - Во-первых, ты не обычная девица. - Не вытерпел издевательств Кош. - Ты имеешь реальный шанс стать морским драконом. И я не просто так к тебе посватался, ты мне давно нравишься, только Аня настояла, чтобы я к тебе и близко не подходил.
   - Ой, смотри что там? - Не имея ни малейшего желания выслушивать очередное признание в любви, Лисса указала на деревеньку из трех домов, стоящую на опушке леса. А рядом с ней небольшое озерцо, у которого мальчишки удили рыбу. Представив, как Кош дохнет огнем и та зажарится до румяной корочки, Лисса чуть не захлебнулась голодной слюной.
   Мелюзга, завидев летящего по небу дракона, вместо того чтобы с визгами разбежаться по домам, наоборот побросала удочки и, забыв про рыбу, радостно скакала по траве, изображая из себя драконов.
   - Кош, смотри, они тебя ни капли не боятся. Может, повезет и тебя накормят. Сколько коров нужно чтобы тебя насытить, две или три?
   - Очень смешно.
   Лисса уже хотела воспринять этот ответ серьезно и извиниться за издевку, но тут в брюхе дракона булькнуло, как в бездонной бочке, и она поняла - лучше пролететь мимо. На хуторе не найдется чем накормить голодного дракона, трое суток облетающего округу, без единого обеденного перерыва. Но работа есть работа, и Кош по спирали пошел вниз, метясь на сенокосный луг за одним домом.
   Ватага ребятни бросилась туда же. За ними, заслышав шум, из домов повыскакивали мужчины и женщины кто с чем. С вилами, граблями, кочергами.
   - Теплая предстоит встреча. - Проворчал дружинник, натягивая шлем и металлические перчатки. Ему в них не надо было драться. Достаточно сжать кулак, чтобы понять, самый ретивый после такого удара три дня не станет. - Говорил, надо было дракона за околицей оставлять.
   И первым скатился по его лапе. Ступив на землю, опустил забрало, так как у одного парня в руках оказался арбалет, заряженный болтами.
   - Мы с миром. - Крикнула Лисса, становясь рядом с дядей Мишей, при этом, чувствуя, что ее еще шатает после долгого полета. Но она широко улыбнулась и помахала перед хуторскими исписанными листами. - Перепись населения. По приказу князя Лучезара, каждая семья, проживающая на его землях, подлежит обязательной регистрации, а так же князь желает знать, сколько земли возделываете, разводите скота и птицы... - Вспомнив рыбу в пруду, опять сглотнула. - И сколько ежегодно добываете промыслом в его лесах и водоемах всякой дичи и ценной рыбы. Князь изволит знать. И вот мы здесь. Кого первого запишем? Давай тебя. - И она тыкнула пальцем в парня с арбалетом.
   - А что сразу я! Батя? - И верзила оглянулся на щуплого мужика в холщевой домотканой одежде, косматой головой и вилами наизготовку.
   - Кто такие будете? - Рявкнул мужик и нагнул вилы еще ниже, изготовившись таранить ими бок дракона.
   Кош скосил на человека изумленный взгляд, тот едва был ростом с его лапу, но во избежание конфликта отошел на пару метров.
   - Дык, сказали же, перепись проводим. - Пришел ей на помощь дядя Миша, так как Лисса стояла и удивленно хлопала глазами.
   Она же только что доходчиво все им объяснила. Или надо было все-таки начать с вурдалаков? Так разбегутся по лесам, ищи их потом как ветра в поле.
   - Заодно принимаем жалобы, если таковые есть.
   Вот зря он это сказал. Даже Кош впечатлился, с какой скоростью враждебность сменилась искренним доверием. От такой радости, что всласть можно нажалиться на князя и его бесчинствующую дружину, а так же хапугу казначея и знать, что тебе за это ничего не будет, ему перепала не только целая корова, но и пол быка, которого вчера забили, да так и не успели разделать на колбасу и окорока.
   Лисса строча одной рукой бесценные сведения, выведанные за чаркой доброго кваса дядей Мишей, второй умудрялась отправлять в рот пельмешки, накалывая их из общей миски, тонко выструганной палочкой наподобие вилки, только имеющий два зубца. А когда наступил вечер и хозяйка дома, где им предложили переночевать, зажгла лучины, дающие больше теней, чем света, дружинник приступил к тому, зачем их собственно послали.
   Он начал рассказывать страшилки. Дети раскрыв рот, и распахнув глазки, внимали ему, словно он открывал им правду о сотворении мира. Даже взрослые то и дело осеняли себя знаком, защищающим от нежити. И никто не спешил расходиться по домам. Видать не часто к ним залетают гости.
   Кош, обернувшись человеком, с осоловелыми от сытости глазами, доедал оставшиеся пельмени, дав понять на ее возмущенный ропот, что ничто человеческое ему не чуждо, даже если до этого он успел съесть полторы коровы.
   - И вот вышел из леса вурдалак, как закричит: - кто здесь есть живой, выходи, я тебя съем - Дядя Миша сделал страшные глаза и повел руками в сторону детей и те с визгом попрятались под стол, из-под него сверкая в полутьме любопытными глазенками.
   - А дальше что, дядя Миша? - Пискнула самая мелкая, девчушка лет четырех с растрепанными косичками и веснушками на кругленьком лице.
   - А дальше... - Лисса вытащила малявку из-под стола и усадила себе на колени. - Вы сами историю расскажите. Вот как думаешь, съел вурдалак твоего папку?
   - Вот еще. - Девчушка фыркнула, смешно наморщив носик и соскочив на пол, перебежала на другую сторону стола и спряталась за спиной улыбающегося мужчины. - Мой папа самаему голову отрубил топором, а потом с дядей Гришей и дядей Ваней сожгли на окраине села.
   - Мирка, откуда только узнала егоза. - Женщина подбежала к дочке и, взяв на руки, уткнула личиком себе в грудь, чтобы помолчала, так как она порывалась еще что-то рассказать. - Вы простите, мало ли что привидится ребенку с перепугу. Вы вон тоже сказок рассказали, теперь пол ночи не будут спать.
   - В том и дело хозяюшка, что не сказки это, и коли, ваши мужики сами удавили вурдалака, то честь вам и хвала и это. - Дружинник выхватил у Лиссы стопку жалоб и потряс перед притихшими мужиками и попрятавшимися за их спины бабами. - Доведу до князя, и он примет меры. Никому не позволено притеснять живущих на его землях людей, тем боле казначею, призванному наравне с князем служить народу. А про вурдалака вы мне подробно расскажите, да наша дивчина все запишет. Тут такое дело не один он. Гнездо было, вот и летаем по округе. Ищем тех, кто ушел от священного огня драконов...
   Кош поперхнулся последним пельменем, под десятками взглядов, в которых проступало уважение и неподдельное восхищение.
   - Так вы дяденька дракон, выдыхая пламя, сжигаете нежить? - Подала голос все та же малявка.
   Ее мамка охнула и попробовала заткнуть неразумное дитя.
   - Вы простите, тер Дракон, она не со зла, мала еще вот и не знает уваженья.
   - Не ешьте ее, мы сами ей розги всыплем, в воспитательных целях. - Лисса развеселилась. То ли ее повело от сытости, то ли квас оказался с градусами, но ей было очень хорошо и хотелось поделиться хорошим настроением с другими. - Не бойтесь дети, дядя дракон хоть и большой, но очень добрый. И тех, кто сегодня рано ляжет спать, он завтра обязательно покатает... не высоко и только над полем. - Добавила она, видя, как всполошились матери малявок и тут же после ее слов угомонились.
   Малышня с визгом бросилась, кто через стол, кто пролез под ним, и облепили Коша, повиснув на нем как яблоки на дереве.
   - Ты что творишь? - Прошипел Кош через улыбку, больше смахивающую на оскал.
   - Как что? - Лисса сделала наивно удивленные глаза и встала с лавки. - Приучаю тебя к ответственности. Кто хотел меня ребенком наградить, прежде сам не испытав что это такое?
   И под дружный хохот, грянувший на всю избу, вышла во двор, хлопнув дверью.
   Хорошо-то как. Прохладный воздух прогнал туман из мыслей, и Лисса отсев так, чтобы следующий кто будет выходить, не пнул ее под зад, всмотрелась в ночное небо. В лесу ухала сова, а на лугу подняли стрекот сверчки и цикады, навевая воспоминания о летнем отдыхе в пионерском лагере на берегу моря. Там тоже после отбоя и как все на самом деле лягут спать, было так же хорошо и тихо. И можно было спуститься по балкону в парк и до утра гулять среди раскидистых пальм, цветущих магнолий и тусклых фонарей, придающих парку некую таинственность.
   Ей вдруг безумно захотелось увидеть море. Огромное бескрайнее с темными манящими глубинами, в которые так приятно окунуться и задержав дыхание плыть, покуда легкие не начнут разрываться от нехватки кислорода. И вынырнуть на поверхность, хватая ртом воздух, победно сжимая в кулаке облепленную водорослями ракушку, которая потом три года простояла у нее на прикроватной тумбочке, пока Сенька Иванов не раздавил ее каблуком, за то, что она не захотела с ним встречаться.
   Не часто она вспоминала детство, проведенное в доме для сирот, но в этот вечер воспоминания, навеянные невольными ассоциациями с морем, душили ее невыплаканными слезами. Лисса хотела всхлипнуть и выплакаться всласть, но горло сдавило спазмом, не давая воздуху наполнить легкие. Чувствуя, что задыхается на самом деле, схватилась руками за горло и только сейчас поняла, что вместо рук у нее чудовищных размеров лапы с перепонками между когтями, драконья морда и тело длинное как у змеи, покрытое светящейся в темноте зеленоватой чешуей. И два маленьких крыла посередине спины, служащие вместо полетов, плавниками для морских драконов.
   "Кош!" Завопила она, рухнув на траву. Извиваясь кольцами, сдирала целые пласты земли задними лапами, а передними до крови царапая горло, так как без воды задыхалась насмерть. Но из глотки вырвался только наполовину хрип, наполовину рык, заставивший бревенчатый домишко, вдруг оказавшийся размером с настольную игрушку, подпрыгнуть на месте, пересчитав все бревна, из которых его сложили, и соломенную крышу обсыпаться на землю, оставив торчать голые стропила.
  
   Очнулась она мордой в воде, попой на суше. Еще днем казавшееся огромным озеро, где дети удили рыбу, не смогло целиком вместить огромного морского дракона и Кошу на пару с дядей Мишей пришлось удерживать ее голову на дне, не давая ей подняться на поверхность. Жители хуторка разожгли десяток факелов. Их света вполне хватило, чтобы оценить свое бедственное положение.
   Кош видя, что она очнулась и в полной мере оценила свое положение, зарычал не хуже, чем будь он в своей драконьей ипостаси.
   - Если ты еще раз... - Он закрыл глаза, сделал несколько глубоких вдохов и, совладав с клокочущим внутри гневом, заговорил уже более спокойно. - Василиса, как можно быть такой беспечной и забыть про амулет?
   При этом вид он имел бледный и насмерть перепуганный. И Лисса поспешила оправдаться.
   - Ну, забыла и что с того?
   Кош вздрогнул и, разогнав руками приплывшие от движения воды кувшинки, уставился на нее как на диковинное чудо-юдо.
   - Ты можешь говорить?
   Лисса сама удивилась, что способна говорить под водой. Видимо это особенность ее породы. Интересно ей долго оставаться такой? Или придется наколдовать себе аквариум на шею и ходить как водолаз, только наоборот, чтобы внутри была вода, а снаружи воздух? Спанч Боб она, а не морской дракон. Это ж надо умудриться превратиться в тысяче километров от моря.
   - Я знал, что ты девка бедовая, но не настолько же? - Дядя Миша еще сильней вдавил ее голову под воду и глянул на Кощея. - Что делать будем? У нее хвост сохнет как у рыбы. Без воды к утру помрет. Не тащить же ее на самом деле к морю?
   Кош глянул на вояку и молча вышел из воды, где столпились все жители, в жизни не видавшие такого чуда. Ее шкура самопроизвольно светилась, видимо для того, чтобы освещать подводные глубины, не с фонариком же ей плавать, в самом деле. Лисса все пыталась скосить глаза и понаблюдать за Кошем, но из-за колышущейся воды и плавающих на поверхности кувшинок она почти ничего не видела и могла только по звукам определить, что он говорит со своим отцом.
   - Отец, нужна твоя помощь. И пусть прилетят все наши, кто освободился.
   - Вы нашли еще одно гнездо?
   Голос Таудеша она слышала так же хорошо, как и Кощея, что значит хорошая связь, это вам не сотовые телефоны, которые в лесу постоянно выдают "Сети нет".
   - Хуже, Василиса обрела вторую ипостась и ее надо срочно переправить к морю.
   Тишина в ответ была зловещей. Даже люди перестали перешептываться и тыкать в нее пальцами, ожидая, что скажет старший дракон. Лисса вывернула глаз так чтобы лучше видеть Таудеша. Судя по тому, как он, зажав губы кулаком, напряженно думал, ее спасение очень близко.
   - Попробуйте вернуть ей прежний вид, если постарается, у нее получится. А я пока соберу магов, вдруг их совместной силы хватит, чтобы построить портал до побережья, или на худой конец до озера побольше. Сообщи, что получится.
   И отключился. Что значит умный человек, тьфу ты, дракон. Ни тебе лишних эмоций, а сразу верное решение, причем, если не получится так, обязательно получится эдак.
   Лисса воспряла духом, а когда Кош потребовал у нее сосредоточиться, вспомнить, о чем думала перед обращением и подумать с точностью до наоборот, зависла как компьютер, поймавший из сети вирус.
   - Ты на самом деле хочешь, чтобы я вообразила, как целуюсь с Сенькой Ивановым?
   Ей стоило только вспомнить его тощую долговязую фигуру, лицо, изъеденное прыщами и премерзкий характер слизняка и первого на весь детский дом стукача, как ее тянуло рвать.
   Дядя Миша, начал истерически подхихикивать. Видимо тоже напился кваса, вон какое лицо красное и глаза блестят. Но, то, что после ее слов зависнет Кош, она была совершенно не готова.
   Он стоял на берегу моргал глазами и никак не мог сообразить, причем тут ее превращение в дракона и поцелуи с пацанами.
   - Василиса! - Воскликнул он. - Ну, о чем ты думаешь. Наверняка ведь думала о море, раз услышала его зов. Думай о нем обратно.
   - Это как? Вверх ногами что ли? - Лисса тут же в воображении поменяла картинку представив, как небо и морская гладь поменялись местами и под действием земного притяжения рыбы, акулы, киты и утонувшие столетия назад корабли выпадают из воды и начинают плавать по небу, не зная, где земля и как на нее упасть.
   И надо же было ее дару выбрать именно этот момент, чтобы осуществить заветное желание. Лисса почувствовала себя легче пуха и вместе с озером взмыла в небо, оставив раков, щук и карасей бултыхаться в иле. Одним лягушкам было хорошо. Им без разницы, где жить лишь бы мокро было.
   - Ешкин кот, ну дела. - Дядя Миша, стоя посреди бьющейся в агонии рыбы, чесал затылок, задрав голову вверх, и наблюдал, как она парит в небе, собрав всю воду вокруг себя в шар. Вот и осуществилась ее мечта заточить себя в аквариум.
   Лисса чуть не разрыдалась, проклиная свой дар последними словами. Зато оживился Кош, забегал под ней кругами, стягивая из пространства нити колдовской силы и начиная плести вокруг нее защитный кокон, чтобы удержать воду в таком же состоянии.
   Местные осели на траву, и задрав голову смотрели, как сфера становится жесткой, обретая очертания стекла, только не такого хрупкого, а способного выдержать падение с неба.
   - Сколько лет живу, такого никогда не видел. - Дядя Миша вылез из грязи, отер о траву сапоги, а потом глянул на народ, толпящийся на берегу. - Чего сидим, мужики. Сети несите.
   - А? - Очнулся один и, тряхнув головой, протер глаза, чтобы поверить, что это ему не снится.
   - Чего - а? Сети неси, рыбу ловить будем. И раки знатно пойдут под пиво. Или скажешь, что пива у тебя нет?
   - От чего нет? Много! - Мужик уже настолько пришел в себя, что растолкал соседей и вместе они кинулись по сараям собирать снасти. Не пропадать же добру, в самом деле.
   Лисса закусив зубами хвост, свернулась бубликом, чтобы не занимать много места и, чувствуя себя самым несчастным драконом на свете, тихонько плакала, радуясь, что ее слез под водой не видно. Дура, дура, дура. Кляла она себя, за то, что в который раз забыла про амулет, сдерживающий ее силу. И что с того, что у него веревка порвалась, надо было его на лоб приклеить.
   Бум! Бах! Крах!
   Амулет, словно падающая звезда прилетел с неба и, прорвав не доплетенное Кощеем силовое поле, впился ей аккурат посередине лба. Мгновение тонны воды висели в воздухе над замершими посередине дна с сетями мужиками, во главе с дядей Мишей и рухнули вместе с ней им на головы, выйдя из берегов и выплеснув на луг и огороды со дна всю тину.
   Кощей, облитый грязью с ног до головы замер с поднятыми вверх руками, а потом плюнул и пошел прочь, не сказав и слова. Мужики, побросав сети, наполненные рыбой, повыскакивали из значительно обмелевшего озера и, похватав застывших жинок и детей, попрятались по домам, забаррикадировавшись так, что если захочешь выкурить оттуда, осаду придется держать месяц, так как у каждого в погребе были свои запасы, а срубы ставили для себя, а не того парня.
   - А что я? - Возмутилась Лисса, вставая на ноги и утирая грязь с лица, когда дядя Миша плюнул в ее сторону и пошел искать Кощея. - Ну и ладно. Ну и идите. Без вас жила двадцать лет проживу и дальше. Вот пойду к морю, найду прадедушку, превращусь обратно в дракона, уплыву на дно, и больше вы меня никогда не увидите.
   Бухтела она, при этом не оставляя попыток выбраться на берег. Вода, выплеснутая на берег медленно стекалась обратно и уже дошла ей до груди, и надо было срочно выбираться, так как намокшая одежда, и полные ила сапоги утянут ее на дно не хуже чем на болоте. Наконец плюнув на все, Лисса ухватилась за ветви ивы, свесившейся над берегом и, подтянувшись на руках, вытащила себя на берег. Скинув сапоги, вытряхнула из них воду, прополоскала в мутной воде от ила. Одежду отстирывать бесполезно, от этого она чище не будет, а вот умыться можно, хоть глаза разлепятся, и нос очистится от грязи.
   - Ааааааа! - Завопила она от испуга, когда в мутной водной глади отразилось ее лицо, со сверкающей посреди лба маленькой звездой. Это опять проделки ее подсознания, проведшие ассоциацию с ее желанием и образом из детских сказок. - Ну, здравствуй лебедь прекрасная. Ей ты тоже была. В кого следующего превращаться будем? В щуку? Тогда нам срочно надо искать еще одного жениха Емелю.
   Уткнувшись носом в острые колени, Лисса разрыдалась, так, как хотела еще до превращения в дракона. С надрывом, болью в груди, и как ни странно освобождением от чего-то серого, грязного внутри, сразу же наполнившегося чистой светлой сверкающей силой.
   - Ничего себе!
   Возглас дяди Миши совпал с изумленным вздохом Кошшервеля.
   Лисса вскинулась и не поверила своим глазам. От нее во все стороны шли световые протуберанцы, а сама она светилась словно солнце, от чего грязь с нее исчезла, вернув ощущение чистоты как после бани. Даже волосы просохли, несмотря на то, что заплетены в косы. То же самое происходило и с окружающим пейзажем. Озеро вновь стало полноводным и кажется, увеличилось в размере. Трава на лугу поднялась и на питательном иле выросла в два раза больше. Расцвели цветы. Деревья рядом распускали цвет с висящими на ветвях спелыми плодами. На грядках разом поспели огурцы, помидоры, свекла морковка и картошка. На небе разошлись, начавшие было собираться тучи и, воздух очистился от дневной пыли, став чистым и свежим, словно только что прошла глаза.
   В домах от страха ревели дети. А мужчины и женщины приникнув к окнам, смотрели, как на их глазах преображается земля. Даже дома там, где перекосились или бревна поел жук, восстановились, словно только вчера для них заготовили сруб. Крыши застелила свежая солома. Причем домашняя скотина вела себя совершенно спокойно, что было не возможно, творись рядом сильное колдовство.
   Когда все кончилось, Лисса странным образом не чувствовала опустошения. Наоборот, ей хотелось еще больше отдать, чтобы земля вся преобразилась, вся зацвела райскими садами.
   - Значит вот оно истинное предназначение моего дара? - Лисса встала, выпрямилась и откинула за спину косы. - Вот почему он такой редкий. С его помощью я могу изменять миры.
   И тут же усомнилась, правильно ли она поняла намеки и сопоставила разрозненные факты. Может, зря она о себе так возомнила? Вдруг придумала все, поддавшись красоте момента и мании величия?
   - Василиса. - Позвал ее Кощей.
   Оглянувшись, она увидела его стоящего под ивой. Мужчина облокотился на дерево плечом и, скрестив руки на груди, наблюдал за ней без тени улыбки или намека на насмешку.
   - Ты можешь объяснить кто я? - Лисса подошла к нему и остановилась на расстоянии вытянутой руки.
   Но его это не устроило. Кош обнял ее за плечи и, прижал к себе. Она обвила его талию руками и уткнулась лицом в рубашку, ища утешения, а не ласки.
   - Дракон, обретший свою вторую ипостась и магическую силу. - Ответил он. Как будто это что-то объяснило.
   - Но во мне нет магии. Все это, - Лисса обвела рукой обновленную землю. - Я сотворила с помощью дара осуществлять мечты. Я еще по прилету, заметила как тут все уныло и думала о том, как было бы здорово здесь все немножко обновить.
   Кош улыбнулся.
   - Ты дракон. И как в любом из нас в тебе тоже есть магия.
   - Я водяной дракон. С собой не ровняй. Будь во мне хоть немного силы, я бы по глупости уже давно сама себя убила.
   - Я не настолько хорошо знаком с магией морских драконов, но не думаю, что они управляют океаном с помощью хвоста.
   Лисса пихнула его в бок, чтобы не издевался. И улыбнулась, представив, как стая морских драконов, изо всех сил виляя маленькими крыльями - плавниками и хвостом, баламутят море, вызывая на поверхности девятибалльный шторм.
   - Хорошо, убедил. И как это будет сочетаться с моим даром?
   - Понятия не имею. - Честно ответил Кош. - Но если хочешь узнать точно, ты должна отправиться со мной. У нас обширная библиотека, где миллионы книг. Я не шучу. Я и мои предки собирали их по многим мирам. Можно попробовать в них найти ответы на многие твои вопросы.
   Лисса напряглась, чувствуя, что вступила на опасную грань. Кош не просто так приглашал ее в гости. Он опять просит стать его женой. Что ответить? Что я не знаю, люблю ли я тебя и хочу пойти за тебя замуж? Что за дети у нас родятся? Амфибии способные летать по воздуху и жить под водой? Попросить подождать пока она разберется со всеми проблемами? А что потом? Придет ли любовь со временем, как об этом часто говорят?
   Вопросы, вопросы, тысячи вопросов, из-за которых она не может ночью нормально спать, чувствуя, что, затягивая с ответом, наносит оскорбление его чувствам, но и любить в половину силы тоже не могла.
   Она молчала, не зная, что ответить. Он не торопил ее, давая время самой разобраться в том, чего же она хочет. Объятия дракона были уютными и теплыми. Так же хорошо ей было, когда ее обнимал Славий, но вспоминать о воеводе, о его случайных поцелуях, о смеющихся серых глазах, когда тебя обнимает другой мужчина, отчаянно надеющийся на взаимность, было неприлично. Словно она в мыслях уже изменила жениху, хотя между ней и Славием не было ничего кроме обычного, ни к чему не обязывающего флирта. Так почему она не может вспоминать о нем без замирания в сердце?
   Кош напрягся, и его руки с силой сжали, выводя из воспоминаний и возвращая ее обратно к нему и отодвигая на край сознания призрак Славия.
   - Не думай о другом, пока находишься в моих объятиях.
   Лисса вздрогнула. Она не думала, что Кош почувствует, но он и сейчас уловил ее смятение. Поэтому отпустил, и даже отступил на пару шагов назад.
   - Это из-за царевича ты никак не можешь принять решение?
   Его голос был беспечен, словно его забавляла сложившаяся ситуация, а на самом деле все не так. Кого ты обманываешь? Себя? Меня? Лисса покачала головой, отметая его предположение.
   - Все не так просто, как может показаться.
   И пошла прочь туда, где из домов выходили люди, неуверенно ступая по обновившейся земле. Увидев ее, окружили, стараясь потрогать, заглянуть в глаза, спросить, как такое чудо могло произойти.
   Если бы она знала сама. А так приходилось улыбаться, смеяться вместе со всеми и выдумывать сказки. Не признаваться же этим людям, что она понятия не имеет как, что и почему случилось. И чем все это закончится для них, ведь урожай поспел за час, а к его уборке и хранению ничего не готово и многое может пропасть, если не позаботиться и не сохранить на холодную осень и долгую зиму.
  
   Глава 21
  
   Улетали с хутора, груженные овощами и фруктами так, что Кош едва оторвался от земли.
   - Такое ощущение, что в мешках булыжники, а не картошка.
   - Улыбайся и лети. - Лисса пнула его голой пяткой. Сапоги, бережено отмытые от озерного ила, болтались у нее на шее, связанные за шнурки. Постиранная одежда нашла место в суме. А чтобы не лететь раздетой, ей от крестьянских щедрот подарили холщовые штаны и безразмерную рубаху с незатейливой вышивкой на вороте. Она как узнала, что крестики вышивала веснушчатая малявка, не смогла отказаться.
   Вообще то у нее было во что одеться. Но как рассказать жениху, что белье, которое хранится в сумке, для нее выбирал другой мужчина? Коша и так клинит, стоит ей только в разговоре помянуть Ванюшу, а тут никакая мужская гордость не вытерпит подобного издевательства. Вот и приходилось ей рядиться во что попало. Хотя штаны и рубаха понравились. Можно будет использовать зимой как теплую пижаму.
   Дядя Миша сидел позади нее, придерживая за талию одной рукой. Другой махал мужикам, с которыми пол ночи и утро отлавливали еще одного вурдалака, окопавшегося в паре верст от хутора в глубоком тенистом овраге. Там его и сожгли, сначала расчленив и облив маслом, чтобы даже кости в пепел обратились.
   - Зачем вообще понадобилась брать у них яблоки и картошку? Нам что? Еды мало?
   - Люди отблагодарить хотели. Что было то и дали. Невежливо отказываться. Или ты хотел, чтобы тетя обсыпали золотом с ног до головы?
   - Ты чего такая злая? - Кош скосил на нее черный глаз. - Не выспалась?
   - Да нет, просто устала. Четвертые сутки по полям и лесам рыщем, и до сих пор находим вурдалаков. Вдруг не всех выловим? Что тогда?
   - Зря волнуешься. - Дружинник, чуть сильней прижал ее к себе, чтобы не соскальзывала с шеи начавшего набирать высоту дракона. - Соседних князей еще в первый день оповестили, так что у границ их люди тоже вышли на охоту и далеко эта зараза не распространится.
   - Хотелось бы верить. - Лисса с силой вцепилась в мускулистую руку мужчины, когда Кош резко накренился и, сделав прощальный круг над хутором, взял направление на столицу княжества - Слободу.
   Было решено собираться там, так как в поле неудобно размещать штаб и координировать поисковые команды. Поэтому Лисса приготовилась к долгому полету. Главное, чтобы Кош не устал. Глядя на то с какой натугой он машет крыльями, она усомнилась, стоило ли столько брать? Но у нее была для жадности веская причина. Она надеялась в Слободе все это продать, и честно поделив выручку между казной князя Лучезала, Кошем и дядей Мишей заработать себе пару златеней на заколки и булавки. С волосами надо что-то делать, если их не стричь, то скоро они отрастут до пят, и она при ходьбе будет постоянно о них спотыкаться, а если обрезать, то они начинают расти еще быстрее. Хорошо бы узнать у Ани, что она там наколдовала им на шевелюры, и попросить вернуть обратно, а то если честно замучилась их чесать и постоянно заплетать.
   - Василиса!
   - Мммм? - Еле разлепив глаза, Лисса глянула на Коша. Тот кивнул головой вниз и она, вцепившись в дядю Мишу, свесилась посмотреть, что привлекло его внимание. - Что? Я ничего не вижу.
   - Стадо коров. Давай скормим им хотя бы репу. Все равно ее никто не будет есть.
   - Только если пастух обменяет нам ее на сыр и масло.
   Дружинник усмехнулся, а Кош чуть не влетел в мертвую петлю.
   - Вот ты хапуга.
   - Я не хапуга. Я запасливая.
   - Зря расстраиваешься парень. - Утешил его Михей. - Хозяйственная у тебя жена будет. В неурожайный год с голоду точно не помрете.
   - Да уж. - От дальнейших комментариев Кош отказался, а Лисса задохнулась смехом, когда он резко пошел вниз и часто замахал крыльями, гася скорость.
   Когда с неба спикировал огромный черный дракон, конь под пастухом от страха пустился прочь, обгоняя разбегающееся в страхе стадо. Коровы решили, что хищник начал на них охоту и дали такого стрекача, что в считанную минуту в поле не осталось ни пастуха, ни стада, только дракон, одиноко сидящий на вытоптанной траве.
   - Ну, и кто их будет догонять? - Кош не без ехидства смотрел, как она с сожалением провожает взглядом облако пыли на горизонте.
   - Все равно репу я не брошу.
   - Правильно. - Дядя Миша незаметно для Коша ей подмигнул. - Драконам зимой тоже надо кушать. А репа, если ее потушись на сале с луком, очень даже ничего. По крайней мере от нее живот не пучит как от картошки.
   И загоготал, когда Кош взвыл на все поле.
   - А ну слазьте на землю и снимайте с меня мешки. Я никуда не полечу с ними.
   - Ну, Кош. - Заныла Лисса, делая несчастные глаза, чтобы разжалобить разозлившегося дракона. Очень надеясь, что в этот момент похожа на котика из мультика про Шрека. - Нам совсем немного лететь осталось. Вечером будем уже у Лучезара. Потерпи несколько часов, а хочешь, я с мешками здесь останусь, и ты можешь прислать за мной несколько подвод.
   - Далась тебе эта репа. Ты ее на самом деле будешь есть?
   - Нет.
   - Тогда зачем она тебе? И учти, пока не скажешь правду, никуда не полетим.
   Лисса задумалась. Сказать, не сказать. Вон уже и дядя Миша смотрит на нее не без интереса. Тоже хочет знать, как она собралась поступить с двадцатью пятью мешками овощей и фруктов.
   - Вообще-то я хотела их продать. Деньги обещаю поделить на всех. Я не жадная, мне много не надо. Просто я привыкла ни от кого не зависеть, а без денег это плохо получается.
   И наступила тишина. Михей смотрел на нее во все глаза. Дракон сначала опешил, а потом отвел взгляд, словно ее слова его смутили.
   - Держитесь крепче. - И оттолкнувшись от земли, взлетел.
  
   Под ними медленно плыли квадраты вспаханных полей. Деревни, с такой высоты выглядели игрушечными кубиками гигантского ребенка, разбросавшего их по полям, лесам и заливным лугам и после игры, забывшего убрать в мешок с игрушками.
   Представив это дитятко, Лисса возблагодарила лешего, подарившего амулет сдерживающий воплощения ее буйной фантазии. Младенца высотой до неба, на котором из одежды только памперс, этот мир не выдержит.
   Вот интересно, у нее такой замечательный дар от мамы или папы? Жаль спросить не у кого. Мама исчезла так основательно, что даже родственникам неизвестно, в каком из миров она живет. И к папе не подойдешь и не спросишь, не является ли он таким же ненормальным, как и она. Но ради спокойствия и процветания государства скрывает наличие дара, выдавая осуществление своих желаний за феноменальное везение в торговых делах и прозорливость в политическом урегулировании конфликтов.
   Например, пришел на аудиенцию посол сопредельной державы и просит, отдай острова, которые твой прадед отвоевал у прадеда нашего царя триста лет назад, мол та война была нечестной. Вот тут взять и пожелать, чтобы тот царь позабыл о своих притязаниях на земли, где давным-давно проживают твои подданные. Стоят возведенные твоим отцом судоверфи и города - порты. И вообще куча денег из казны вложена в те земли, на которых триста лет назад были одни гейзеры и они нафиг не были никому нужны. А как обжили и обустроили, так нашлась куча владельцев, готовая заявить на них "законные права".
   А вообще интересная картина вырисовывается. Обычная детдомовская сирота оказалась не только наследницей уникального дара, но и родственницей подводного царя. Внучкой местного Робин Гуда, неубитую шкуру которого никак не могут поделить цари, племянницей ундины и повелительницы песков. Вряд ли ее вторая тетка среди пустыни будет превращаться в рыбу. Она на себе испытала, как губителен воздух для тех, кому суждено жить в море. А ее мать, как и она сама, скорее всего морской дракон. И все это известно Таудешу и другим драконам.
   И при этом им ничего не известно о ее отце. Иначе закидали бы вопросами, почему она не желает повидаться с ним. Даже поговорить с помощью переговорного устройства не захотела. А раз молчат, значит им ничего не известно о том, от кого ее родила Селена. Наверняка считают ее отцом какого-нибудь кита или осьминога.
   С другой стороны Иван, которому доподлинно известно, что она Василиса Половецкая иначе бы не стремился на ней жениться. И ему в свою очередь ничего неизвестно о ее родственниках морских драконах. Поскольку у Отторала бастардов не меряно она могла быть дочерью любой придворной дамы, решившейся родить ребенка от царя в надежде на пожизненное содержание и особое положение в его доме. Интересно, а сам Отторал знает, кем была его возлюбленная? Почему-то ей казалось, что мама ему ни словом не обмолвилась, о том, кто она, чтобы не вызвать ненужной привязанности и сожаления что из-за его жены, им не суждено быть вместе.
   И тут же горько усмехнулась. Отец мог вообще не любить ее мать. Что для царя еще одна любовница в веренице красавиц, проходящих через его постель? Может, это была единственная ночь, где-нибудь на берегу моря? А что? Воображение понесло ее, и Лисса представила, как царь пресыщенный дворцовой жизнью отправляется на отдых к морю. И там однажды бродя в одиночестве, встречает на берегу изумительной красоты деву (в том, что ее мама самая красивая, Лисса ничуть не сомневалась, должна же была она пойти в кого-то, если от отца взяла только сине-зеленые глаза) выходящую обнаженной из пучин моря. Нет, пусть будет ночь. Селена вышла из вод моря. Под светом звезд вспыхнула их страсть, а когда мужчина в одиночестве проснулся по утру, обнаружил вокруг только морскую пену и раковину с жемчужиной оставленной ему на память вместе с воспоминаниями о самой чудесной в его жизни ночи. Да, именно так все и было. И если кто-то посмеет утверждать обратное, она просто не будет ему верить.
   И конечно Славий, которому доподлинно известна ее родословная, даже то, что Тонас Лихачев ее дед, о чем не догадываются ни Кош, ни Ванюша. Вот и получается, что он единственный с кем она может откровенно поговорить на животрепещущую тему и попросить совета. Но его сейчас рядом нет. И ей совершенно некому поведать о своих сомнениях в том, что в будущем ее жизнь будет долгой и счастливой. Не жаловаться же Ане на ее родного брата. И Кош вряд ли позволит воеводе приблизиться к ней настолько, чтобы просто поговорить. Слишком остро она чувствовала его желание поскорей упрятать ее от всего мира. Так что ее опасения насчет глубокой пещеры в непреступной скале были вполне обоснованы. Ведь улететь она не сможет. Ее крылья, выполняющие под водой роль плавника, не удержат огромное тело, разве что Кош живет на обрыве у моря, и она нырнет вниз с карниза.
   - Василиса, просыпайся. Прилетели.
   Лисса моргнула, прогоняя дрему. Она настолько погрузилась в себя, что не заметила, как под ними возник огромный белокаменный город. Слобода раскинулась по обоим берегам широкой судоходной реки. Множество рыбацких шлюпов сновали по ней вверх по течению и обратно. Две галеры, опустив паруса, на веслах заходили к пристани, где их уже встречала толпа народа. Со всех сторон к городу лепились предместья, обеспечивающие жителей продуктами, предметами первой необходимости и являющиеся основными поставщиками рабочей силы.
   Ну что ж. Первое крупное человеческое поселение в этом мире в полной мере оправдало ее ожидания. Столица княжества не походила на описанные в фэнтези города средневековой Европы. Она больше походила на Новгород. Единственное чего не хватало - это церквей. Зато была колокольная. И сейчас звонарь со всех сил звонил в колокола, извещая жителей о приближении еще одного дракона.
   Кош протрубил приветствие в ответ и пошел на посадку в центре двора княжеского дома. Огромный терем на пять этажей, со множеством жилых пристроек и конюшен, с побеленными стенами и черепичной крышей, распахнув окна и свесив из них интернациональные флаги драконов и людей, ждал, когда они приземлятся на широкий, вымощенный камнем двор.
   - Уже прилетели? - Проснулся дядя Миша и, протерев сонные глаза, крепче вцепился в гребень дракона, когда Кош коснулся лапами земли, и их кинуло вперед, а потом назад, когда он окончательно приземлившись, сложил вдоль тела крылья.
   - Кто-нибудь снимите с меня мешки! - Взревел жених, и десяток молодых парней кинулись развязывать узлы веревок, снимать с него ношу и складировать под навесом у каменной стены, огораживающей дом князя от остального города.
   - Давайте руку, я помогу вам слезть. Ноги, наверное, затекли.
   Лисса улыбнулась симпатичному парню на вид лет двадцати, а там кто его знает, сколько ему стукнуло на самом деле. Копна соломенного цвета волос рассыпалась по могучим плечам. Да и сам он был крепко сложен. Силен, гибок и при этом не тяжел как дядя Миша. В общем, еще один воин. И глаза цвета неба, которые при взгляде на нее лучились смехом.
   - Князь Лучезар?
   Почему-то ей показалось, что это он, и какого же было ее удивление, когда оказалось, что она угадала.
   - Как вы узнали? - Князь раздосадовано, смахнул с глаз неровно обрезанную челку. Но руку не убрал и когда Кош пригнул голову, она не без труда и помощи мужчины слезла с его шеи.
   - Ваше имя в точности отражает вашу суть. - Чтобы смотреть в глаза князю ей пришлось задрать голову верх, до ломоты в шее. Росту в нем было больше двух метров, и теперь он не казался ей таким уж изящно легким. Настоящий богатырь, способный голыми руками заломать медведя. Такое ощущение, что их всех с детства вместо грудного молока поили стероидами.
   Вздохнув, она была вынуждена признать, что секрет богатырского роста в нормальном питании и меньшей силе тяжести планеты. Отличие от Земли было небольшим, чтобы испытывать какие-то неудобства, но этого было достаточно, чтобы средний рост местного населения был на пятнадцать сантиметров выше, чем у людей Земли. И она с ее нормальным ростом в метр семьдесят смотрелась среди них как четырнадцатилетний подросток, провоцируя на соответствующее отношение. Как Коша и Ванюшу еще не записали в совратители несовершеннолетних? Или у царей и драконов другие обычаи? Черт, сколько же ей еще предстоит узнать. Пустите, пустите же меня в библиотеку и не трогайте месяца два, может тогда я перестану задавать глупые вопросы и сойду за местную.
   - Гхм.
   Лисса задумавшись, упустила из виду, что все еще стоит перед князем и чуть ли не разинув от восхищения рот (мужчина даже подумать не мог о том, что она просто зверски устала и ее внимание постоянно соскальзывает на множество незначительных деталей, забывая об основной цели) смотрит на него, заставляя заливаться краской смущения, а челядь хихикать, так как кажется она не единственная кому князь имел несчастье понравиться с первого взгляда.
   - Простите, мое невежество. - Смутившись оттого, что все на нее смотрят, Лисса не зная, как полагается приветствовать князей, кланяться им или падать на колени, опустив глаза, уставилась на свои босые ступни.
   - Лучезар!
   С шеи дракона скатился Михей и приветствовал князя, со всего маху хлопнув парня по плечу, так что тот качнулся от удара и расплылся в еще большей улыбке.
   - Михей. С возвращением. Всех вурдалаков уничтожили?
   - А как же. - Дядя Миша усмехнулся. Видимо они с князем были старые друзья, а может, Михей служил еще его отцу и воспринимал Лучезара как приемного сына? - Всех изничтожили. И трофей привезли, только отдам не при людях. А где остальные? Или мы последние?
   - Нет, еще три команды на подлете. За ужином соберемся в главном зале и все обсудим. Вель! Превращайся уже и дай обнять друга! Двадцать лет не виделись! А ты не спешишь здороваться.
   Лучезар отвернулся от Михея и ждал, пока с Коша снимут последний мешок, и он обратится в человека.
   - Рад снова свидеться, Лучезар. - Кош или Вель, как назвал его князь, шагнул к другу и они обнялись, смеясь, и похлопывая друг друга по плечам и спинам.
   - Князюшка, я могу идти? А то четверо суток не был дома, жена заждалась, глаз небось за это время не сомкнула. - Обратился к князю дядя Миша.
   Тот махнул рукой, отпуская до вечера вояку, и дружинник, нетвердо ступая по земле, ушел отметиться о возвращении у командира, прежде чем отравиться домой.
   - Вель может, представишь мне девушку, а то некрасиво, она знает кто я, а меня снедает любопытство. Насколько я помню наши встречи, на них ты всегда прилетал один.
   Кош, потирая ноющую шею, чем вызвал множество улыбок со стороны челяди улыбнулся сам, и взяв ее за руку, притянул к себе поближе. Лисса смущенно улыбнулась князю. Вот уж действительно лучик зари.
   - Василиса Меньшикова - моя невеста.
   - О!
   И было в этом "о" столько чувства, что Лисса не выдержала и расхохоталась.
   - Я тоже никак не могу привыкнуть. И если вам будет проще понять друга, то мы обручены всего месяц и о дате свадьбы еще не договорились.
   - О! - Глаза Лучезара стали круглыми как златени, и он, схватившись за бока, захохотал.
   - Что смешного? - Обиделся Кош, сжимая ее руку еще крепче.
   Ей было больно, но она не рискнула выдернуть смятые в лепешку пальцы из захвата жениха, не желая выставлять их личные неурядицы на всеобщее обозрение.
   - Ничего. Ровным счетом, ничего, но ты проспорил мне кучу золота, если помнишь? Мы спорили, кто из нас первым даст себя окольцевать.
   - О! - Оживилась Василиса. - Тогда выигрыш от спора принадлежит мне, так как это меня окольцевали, а не Кощея.
   Под дружный смех они вошли в терем. Лисса видя, что Кошу не терпится обсудить с другом минувшие двадцать лет, прекратила притворяться бодрой и веселой и тут же споткнулась о ступени.
   - Вель, твоя спутница сейчас уснет. Что ты с ней сделал, если у девушки такой заморенный вид?
   Лисса улыбнулась. Ей нравилась новая вариация имени Кощея. Как она сама не додумалась его так же сократить? Тем более, Кош не возражал, чтобы его так звали. Сильнее сжав ее руку, он улыбнулся князю.
   - Это они с Аней обнаружили гнездо в деревне и подняли тревогу. Да и потом, не оставлять же ее одну в поле, вот и летала с нами на зачистку от вурдалаков.
   Лучезар глянул на нее с заметным уважением. И у нее на душе расцвели цветы и запели птички. Как, оказывается, приятно быть полезной и кому-то нужной. Может, стоит попробовать еще? Говорят на истреблении всякой нежити можно кучу денег заработать, а деньги это первый шаг к свободе, это она еще в детдоме уяснила.
   - Тогда может ей лучше отдохнуть, пока ты мне все расскажешь. В том числе, и где пропадал последние двадцать лет.
   - Мне бы только чашку кофе. И я буду полностью в порядке. - Навязчивая идея по поводу кофе, грозила, в скором времени перерасти в настоящую манию, если ей не удастся найти в этом мире ему замену.
   - Это такой напиток, стимулирующий нервную систему. - Пояснил Кош (или Вель, Лисса уже не знала, как его звать, Кош привычнее, а Вель звучит лучше) в ответ на недоуменный взгляд Лучезара.
   Князь нахмурился, в считанные мгновения, став на десяток лет старше.
   - Значит так. Девушка отправляется отдыхать, а я прикажу, чтобы нам ужин подали в гостевые палаты. - И добавил улыбнувшись. - А вот тебе от расспросов не убежать.
   Не успела Лисса возблагодарить князя за осуществление мечты - выспаться в нормальной кровати, как ее утащили две служанки, сначала в купальню, где довели до полуобморочного состояния, оттирая от грязи тело и вымывая волосы. Потом отвели в просторную светлую комнату, уложили на кровать и, укрыв одеялом дали выпить отвар из целебных трав. Поблагодарив служанок за заботу, она дождалась пока они уйдут и, зарывшись в перину и пуховые подушки, мгновенно заснула.
  
  
   - Идем со мной.
   - Пой со мной.
   - Танцуй со мной.
   Ее разбудили тихие женские голоса, шепчущие неподалеку.
   - Идем...
   - ...со мной.
   - Не проспи судьбу Василиса.
   Лисса открыла глаза и долго всматривалась и вслушивалась в ночь, пытаясь понять, наяву она слышала или ей приснились дивные голоса зовущие ее. Наверное, приснилось. Так как песня больше не повторилась.
   Но тут воздух вокруг нее всколыхнулся, и из темноты проступили три призрачные фигуры, танцующих над полом девушек. Вопль страха застрял в груди, когда одна из дев подлетела ближе и, склонившись над кроватью, глянула на нее бездонными черными глазами, в которых светились звезды.
   - Она проснулась! - Удивилась девушка и отпрянула в испуге.
   - Она нас видит?! - Непонятно удивилась или спросила вторая.
   - Конечно, видит. Вы же сами ее разбудили. - Третья дива улыбнулась, и они все над ней склонились, обдавая ледяным дыханием.
   Тебе судьбу я предскажу.
   В ней дальние дороги.
   Друзья, предатели, враги
   И радости, тревоги.
   Зашептала первая, коснувшись пальцем кончика ее носа.
   - Ох, подруга, от такой судьбы. Не протянуть бы ноги. - Лисса была готова откусить собственный язык за слова, слетевшие с языка помимо воли.
   Девушка хихикнула, погрозила ей пальцем, чтобы не перебивала и хотела запеть дальше, открыла рот, закрыла. Нахмурила тонки брови.
   - Сбилась с мысли. Зря ты перебила меня Василиса. Я тебе такую судьбу приготовила, царям не снилась.
   - Не надо мне ничего подобного. - Откуда смелость взялась спорить. Лисса сильнее натянула на себя одеяло, как будто оно могло защитить ее от пронизывающего до костей холода, исходящего от сущностей. То, что перед ней не люди она догадалась, по просвечивающим сквозь их тела стенам.
   - Раз так, тогда я скажу слово. - Молвила вторая и коснулась пальцем между ее бровей, заставив непроизвольно вздрогнуть.
   Удел любого существа,
   Быть за слова в ответе.
   Поступки, мысли и дела,
   Вот что тебя отметит.
   - А вы собственно кто такие будете? - Очнулась, Лисса. Не, ну правда интересно. Пришли, пальцами в нее тычут. Песни поют, словно ей делать нечего, кроме как их слушать. И чего она так грозно смотрит? - Ой, я опять вас перебила? Простите, продолжайте.
   Третья дива, по виду самая старшая из них улыбнулась и, качнув головой, дала знак второй молчать.
   - Вы сестры сказали слово. Сколько успели. Сами разбудили. Вот вам и итог. Мы Василиса Суденицы. Судьбу предсказываем детям.
   Лисса, прыснула со смеху.
   - Нашли младенца.
   Дива улыбнулась, взирая на нее взором умиляющейся мамаши, радующейся шалости ребенка, размазавшего варенье по паласу.
   - Ты была рождена в этом мире. Ему и принадлежишь. Но смертные решили обмануть нас, и до третьего дня, когда обычно мы приходим, ты исчезла. Трудно было по возвращении тебя найти. Но мы пришли, так дай нам выполнить свою работу.
   - А ты вообще молчи. - Лисса, наконец, подчинила себе тело и, выпутавшись из одеяла села на постели, поджав под себя ноги. - Вы мне не нравитесь и ваши пророчества мне не нужны. Сама разберусь со своей жизнью.
   - Какая она забавная. - Хихикнула первая.
   - Глупая, отказаться от судьбы. - Вторая обиженно поджала губы.
   - Кто знает. - Третья опять улыбнулась и, начав таять в воздухе, словно дым вслед за сестрами, напоследок все же не утерпела и сказала. - Ты сама решила, перечить мы не вправе. Смотри при выборе судьбы не ошибись. Пожалеешь, исправить будет поздно.
   - Тьфу, тьфу не каркай. - Плюнула ей вслед Лисса, а когда призраки исчезли, завернулась в одеяло как в кокон и просидела так до самого утра, боясь уснуть. Вдруг еще кому вздумается прийти ее проведать.
   На рассвете дверь скрипнула, заставив ее от испуга подпрыгнуть на постели и с замиранием следить, как та приоткрывается, пропуская в спальню Коша. Жених выглядел как восставший труп, и на миг она испугалась, что пока сидела тут, трясясь от страха, весь город превратился в вурдалаков.
   - Привет. Ты, почему не спишь? - Голос у дракона был хриплым. Его заметно пошатывало от усталости, хотя спиртным не пахло.
   - А ты? - Лисса с сомнением смотрела, как Кош потянул с себя рубашку и, умывшись в приготовленном для нее тазу с водой, завалился рядом на кровать. Он что спать тут собрался?
   - Разговоры разговаривали. - Мужчина сонно улыбнулся. Зевнул, прикрыв ладонью рот. - Прости, устал. Можно я у тебя посплю? Сил нет тащиться в свою спальню.
   Угу, так она ему и поверила. Но выгонять уставшего как черт Кощея совесть не позволила, тем более, он уже спал, не дождавшись разрешенья.
   Минуту она сидела, натянув одеяло по самый нос. Она так хотела его спросить о странных визитершах. Но с расспросами можно подождать. Резко откинув одеяло, Лисса соскочила с кровати и, стянув с мужчины сапоги, закинула его ноги на перину. Улыбнулась, когда он сквозь сон пробормотал "спасибо". Укрыв уделом, подняла с пола рубашку и аккуратно развесила ее на спинке стула.
   Решив, что ей просто жизненно необходимо узнать последние новости и поделиться с кем-нибудь своими, Лисса оделась, заплела косы, и мельком глянув на свое отражение в зеркале, удостоверилась, что больше не напоминает зомби, и вышла из спальни, тихонько притворив за собой дверь.
   В столь ранний час жизнь в тереме бурлила как река на перекатах. Это только на верхних этажах, где разместились гости Лучезара, соблюдалась тишина. Завидев ее, мужчины и женщины ей кивали. Кто-то улыбался, и Лисса улыбалась им в ответ, чувствуя, как хорошее настроение выдавливает из сознания ночные страхи
   - Эй, девушка. - Окликнул ее какой-то мужчина в одних бриджах, босиком и с полотенцем на мощной шее, свисающим на торс, от вида которого любой культурист лопнет от зависти.
   - Это вы мне? - Лисса удивленно смотрела на мужчину, так как он был первый, кто с ней заговорил.
   - Тебе, тебе, сходи на кухню и предупреди повара, что гости уже проснулись и хотят есть, а то в этом бедламе не сыскать ни одной служанки. Так и с голоду можно умереть.
   Мужчина шутил, а Лисса удивилась еще сильнее. Она только что видела с десяток молоденьких девушек спешащих кто на кухню, кто в сыроварню, кто убираться в огромном тереме. И только сейчас сообразила, что кроме них в коридоре никого нет. Попрятались они что ли? Так вроде у дядьки вид не грозный. Вон, какая обаятельная улыбка.
   Мужчина, видя, что она не спешит кидаться выполнять поручение, нахмурился. И тут она его узнала - Отторал Половецкий. Царь явился во владения князя Лучезара лично удостовериться, что заразе положен конец, и она больше не будет угрожать жителям его царства. И судя по его виду, тоже принимал участие в охоте на вурдалаков.
   Ноги от волнения стали ватными и Лисса не устояв, упала на колени.
   - Ваше Величество. - Приветствовала она отца. Моля всех богов известных и не известных, чтобы он ее не узнал. Вот же дура. Вполне хватило бы учтивого поклона. Все. Надо срочно качать мышцы на ногах, чтобы не сползать от волнения как кисель на пол.
   Царь усмехнулся, и настороженность на его лице сменилась удовольствием.
   - Мне лестно, что столь юные девы до сих пор падают к моим ногам, но тебе нечего меня бояться. Я хоть и страшный, но детей не ем.
   - Это не от страха, Ваше Величество, а от великого волнения.
   Боже дай мне силы не последовать примеру других служанок и не сбежать от него с криком - Помогите! Тогда точно решат, что она двинулась умом и запрут в подвале.
   - Встань с колен.
   Лисса тут же вскочила на ноги, стараясь, все время смотреть в пол, а не на царя. Внешне они с отцом совершенно не похожи, а вот глаза, чистые сине-зеленые как глубокая вода могут выдать ее со всеми потрохами. При этом, она старалась всем видом показать смирение пополам с благоговением.
   Судя по тому как спокойно вел себя мужчина подобная реакция на собственную персону была для него привычной и он не находил ничего странного в том, что девушка из захолустья вот-вот хлопнется в обморок от восторга что сам царь изволит говорить с ней.
   Пауза затягивалась. Лисса не спешила говорить сама. Мужчина буравил ее макушку пристальным взором. И от этого волнение нарастало еще сильнее, заставляя дрожать колени наравне с руками.
   - Мы не встречались раньше? Ты кажешься мне знакомой.
   - Нет, Ваше Величество.
   Лисса чуть не хлопнулась в обморок от мысли, что он ее почти узнал. Значит, мать значила для него гораздо больше, чем мимолетное видение, раз он сумел разглядеть в дочери ее черты. Одно хорошо, он не видел Селену двадцать лет, и за это время воспоминания поблекли. По крайней мере, Лисса очень надеялась на это.
   Неожиданно пальцы мужчины коснулись ее подбородка, и он поднял ее лицо, к свету.
   - А теперь скажи это, глядя мне в глаза.
   Лисса глубоко вздохнула. Что там предрекли ей ночью? Сделай правильный выбор, чтобы сложилась счастливая судьба? Что ж своей судьбой она вполне довольна и не Отторалу ее менять. Не отводя от мужчины взгляда, она чуть заметно улыбнулась и спокойно произнесла:
   - Нет, Ваше Величество, мы с вами никогда не встречались. Но я видела вас один раз. Таудеш Янки при мне связывался с вами, сообщая о заражении целой деревни вурдалаками.
   Мужчина, начавший хмуриться при первых ее словах, при упоминании дракона, вздернул брови в удивлении и столь опасный блеск узнавания в его глазах погас.
   - Так ты та девушка, что с его дочерью пришла из другого мира?
   - Вот, черт, кого ни встречу, каждый знает о параллельных мирах и может перемещаться между ними. - И испугавшись своей вспышки, тут же поспешила извиниться. - Простите Ваше Величество мою несдержанность. Просто это несколько непривычно. В моем мире никто ни сном, ни духом не знает о других мирах. А тут каждый образованный человек не только бывал на Земле, но и там учился.
   - Я окончил Московский государственный институт международных отношений. И ты представить себе не можешь, сколько там учится представителей других рас, из множества миров. Правительство не обязано отчитываться перед гражданами о контактах такого рода. Но мы отвлеклись от темы. Я все еще голоден, а ты до сих пор здесь.
   Ее как ветром сдуло. Найти кухню в огромно тереме оказалось не так уж сложно. Все что нужно - это идти на умопомрачительный запах готовящейся еды. Пару раз свернув не туда и вернувшись обратно, Лисса оказалась во дворе, где под легким навесом из винограда, на улице готовился завтрак для целой кучи народа состоящей на службе князя. Главный повар, стоя у печи готовил исключительно для гостей Лучезара не допуская до процесса никого из поварят. К нему она и направилась, но заговорить с мужчиной удалось только с третьего раза.
   - Простите.
   - Ты почто тут стоишь? Работы нет, так я тебе скажу что делать. Вон пойди, горох перебери. - Мужчина смахнул со лба влажные от жара волнистые пряди волос и утер потное лицо чистым полотенцем. И только сейчас сообразил, что она не его подчиненная. - Ты кто такая?
   - Я прилетела вчера, и с утра успела повстречать царя Отторала. Он просил передать, что уже встал и ждет завтрак в своих покоях.
   Дядька тут же приосанился, преисполнившись значимости момента.
   - Это да, царь у нас мужчина что надо. Сам не спит и другим не дает. Погодь немного, я сейчас сделаю все в лучшем виде.
   Лисса незаметно стащила со стола морковку и, уйдя с дороги, заметавшегося у плиты мужчины присела на лавку, наблюдая за работой. Сколько вкусного тут готовили. В сто литровой кастрюле варилась уха из налима и осетра. Тут же в деревянной кадке посолили вынутую из рыбы черную икру. Лисса сглотнул слюну, покосилась на зажатую в кулаке морковку и вгрызлась в нее с новой силой. В огромном казане жарились грибочки с луком, а когда в них вылили кувшин сметаны, аромат заполнил ноздри, заставив голодный желудок урчать громче, чем шкварчит картошка, жарящаяся на сале. А когда из печи вынули свежеиспеченный ржаной хлеб, Лисса поняла, что царь подождет, пока она поест. Иначе ему достанутся пустые вылизанные тарелки. Так, где тут у нас большая ложка?
   -Лисса!
   Услышав звонкий голос Ани, Лисса вздрогнула от испуга и уронила черпак в жарящуюся картошку.
   - Я здесь! - Помахала она рукой, и пока повар не вернулся и не застал ее за воровством, быстро накидала в огромную тарелку картошки и грибов и, прихватив со стола две вилки, махнула Ане в сторону от кухни, где в тени раскидистых деревьев, стояли застеленные скатертями столы.
   - Лисска, вот ты где, а я тебя ищу повсюду. Даже Коша разбудила, спрашивая, где ты. - Аня чистая и свежая как маргаритка в темных штанах, и белой рубахе, прижатой широким кожаным ремнем с заклепками на бедрах, в красных сафьяновых сапожках, с волосами собранными в высокий хвост, спадающими до самой талии мгновенно привлекла всеобщее внимание. Помахав приветственно руками всем, кто был на улице, она с сияющей улыбкой плюхнулась рядом с ней на лавку.
   - Ты собралась все это съесть? Не лопнешь?
   - Я брала с расчетом на тебя. Есть хочешь? - Лисса протянула ей вилку. Подруга с радостью ее схватила и наколов грибочек сунула в рот.
   - Уммм как вкусно. Здесь всегда хорошо кормят. Давай рассказывай, поладили вы с моим братом?
   - Не так чтобы очень. - Лисса тоже принялась есть, правда после Аниного вопроса у нее поубавился аппетит, но желудок урчал от голода прося его наполнить и она послушно кидала в рот то, что подалось на вилку, не особо задумываясь, гриб это или картошка.
   - В смысле не очень? Тогда почему он у тебя спит? Ой, Лисс, темнишь ты. Расскажи, у вас уже что-нибудь было?
   Лисса не удивилась, услышав от Ани такой вопрос. Он звучал каждое утро, стоило ей начать встречаться с каким-нибудь парнем.
   - Ничего. - Как и в прошлой жизни ответила она и сама не зная почему начиная злиться со злости ткнула вилкой в последний оставшийся на тарелке гриб и сжевала его не чувствуя никакого вкуса.
   Аня, отложила вилку и, отодвинув пустую тарелку подальше от края стола, повернулась к ней лицом, оседлав лавку как коня.
   - Рассказывай, что у вас случилось.
   - Ничего не случилось. - Лисса от волнения взялась теребить кончик косы, пока не превратила его в паклю и не отбросила назад. - Сначала ловили вурдалаков. За три дня выловили двоих. А потом я превратилась в морского дракона и чуть не умерла. Потом еще одного гада шесть часов ловили, пока не упокоили в овраге. Прилетели вчера вечером, я ушла спать, а он до утра просидел с князем Лучезаром. Ой! - Лисса подорвалась с лавки. - Я совсем забыла про царя. Надо послать кого-нибудь отнести ему завтрак. Аня я сейчас, а ты найди пока, кому можно толкнуть полторы тонны сельхоз продуктов.
   Лисса умчалась к повару, который уже все давно приготовил и сервировал поднос фарфоровой посудой и столовым серебром. Тарелки с горячим были накрыты начищенными до блеска серебряными колпаками. Чайник испускал пар остывающего напитка. Осталось только все это отнести Отторалу. Лисса схватив поднос и поблагодарив мужчину, вошла в терем и, поймав первую попавшуюся миловидную служанку, вручила ей его.
   - Отнеси наверх. Это завтрак для царя.
   И пока та охала и ахала, от оказанной чести сбежала обратно во двор искать Аню. Нашла ее у своих мешков в компании тощего парня с деревянной дощечкой в руках и приколотым к ней листом. Вместе они производили опись поступающих на кухню князя продуктов, а двое рабочих таскали мешки со двора в кладовую, где спрячут под замок.
   - А вот и я. Ничего не пропустила?
   - Успела как раз к расчету. Ну, как? Мы договорились на десять златеней? - Аня кокетливо улыбнулась парню. - Или я обижусь и запрошу больше.
   - Договорились госпожа. Вот расписка. Деньги можете получить у казначея... когда проснется. И мой вам совет, идите к нему после завтрака, пока он добрый, а то потом просители допекут его, и будете выцарапывать свои деньги у него из глотки.
   - Выцарапывать? Это мы умеем. - У Ани мигом на руках отрасли алые когти и она словно впервые их увидела, веером провела перед своим носом, демонстрируя во всей красе алмазное покрытие нервно сглотнувшему парнишке.
   - Госпожа дракон. Простите, не узнал. Дайте мне расписку и посидите в тенечке, я сам схожу за вашими деньгами.
   - Вот и славно. А то мы с подругой хотели пройтись по городу и потратить их в ваших лавках. Правда, Лисса?
   - Правда, Аня.
   И они дружно расхохотались, когда парнишка со всех ног припустил в терем, забыв о напускной важности и о том, на него все удивленно смотрят.
  
   Глава 22
  
   Жизнь в городе кипела и бурлила. Шумные горожане, не скрывая эмоций, смеялись, ругались, бранились и кричали друг на друга:
   - Уступи дорогу!
   - Сам уступи. Не видишь у меня телега груженая. Перевернется, кто мне за товар заплатит? Ты?
   - Прости!
   И два возницы на телегах разъехались один в город, второй на пристань, грузить товары с прибывшей галеры и везти их для торгов на рынок.
   Лисса разменяв у менялы три златеня на серебряные полтины и медные копейки, поделила выручку от продажи овощей и фруктов, на равные четыре части и три завернув в тряпицу, спрятала в суму, оттуда их ни один воришка не втащит. Четвертую часть ссыпала в купленный по случаю кошель и спрятала за пазуху. Прикупив себе с Аней по огромному леденцу на палочке, она как ребенок радовалась походу на базар.
   - Ань смотри, что там?
   Между домов мелькнул цветастый купол, и девушки не сговариваясь, свернули посмотреть, что могло привлечь внимание такого количества народа. Оказывается, в Слободу приехал цирк. Жонглеры и акробаты развлекали собравшихся горожан трюками, пока рабочие на свободном поле у реки ставили опоры и скамьи и накрывали арену полосатым куполом. Мальчишка лет шести с ловкостью обезьянки взобрался на самый верх и водрузил шпиль с флагом.
   - Сегодня будет представление, пойдем? - Лисса с надеждой оглянулась на подругу.
   - Конечно, только брата с собой возьмем, а то к вечеру здесь соберется много сброда, можно влипнуть, а мне не хочется перед толпой перевоплощаться в дракона.
   Лисса кивнула, соглашаясь, хотя в цирк идти уже не так хотелось. Она понимала Аню, всеми силами старающуюся свести ее со своим братом, но что-то внутри нее не давало подпустить к себе Кощея. Не потому что он ей не нравился, а потому что он постоянно на нее давил. То требует немедленно принять решение, то кидается в другую крайность, пытаясь соблазнить. Но не лежит у нее к нему душа в плане семейных отношений, а на другое он не согласен. Ей бы немного времени, подумать, разобраться. Глядишь, и прониклась бы она к нему более сильным чувством, чем симпатия. Но при всем том, что в этом мире люди и другие расы живут очень долго, все куда-то спешат, словно не успеть боятся.
   Уйдя с берега и продвигаясь по улицам к центру, любуясь добротными домами, причудливой для иномирянки одеждой горожан, Лисса задумалась. А чем бы она хотела заняться, окажись она свободной ото всех и от всего? Наверное, отправилась бы к морю, искать прадеда с прабабкой. Надо же в полной мере испытать ее дракона. А потом попросила родственников помочь отыскать маму, слишком много вопросов у нее накопилось, на которые может дать ответ только она. А еще надо срочно вставить в свой распорядок дня пару часов для учебы, а то книжки лежат на дне сумы мертвым грузом, кто бы их достал и хотя бы полистал. Кстати о делах насущных.
   - Ань, а в таком городе есть маги?
   - Угу, а тебе зачем?
   - Хочу узнать, можно как-нибудь обуздать кровожадные наклонности в отношении меня нашего вампира, а то жалко, что заточила его в камень. Он не просыпался уже несколько дней, вдруг совсем помер? А я ни сном, ни духом?
   - Я про него совсем забыла. - Аня догрызла леденец и, осмотревшись по сторонам, не видит ли кто, швырнула палочку в проулок. - Пошли, поищем лавку, но лучше тебе обратиться с этой просьбой к Борею пока он не вернулся в Тариан. Вот кто маг толковый, а в таких городах как Слобода оседают больше недоучки или учившиеся в академии на трояк.
   - Не хочу к Борею. Он начнет задавать вопросы.
   - Тогда давай разбудим Коша. - Аня остановилась посреди улицы и взглянула на нее, осененная идеей. - И если ты откажешься, я решу, что ты избегаешь моего брата.
   Лисса подавила вздох, чтобы не выдать себя. Если Аня не перестанет сватать ей брата, они поссорятся. Неужели она этого не понимает? Наверно нет. Судя по тому энтузиазму, с которым она схватила ее за руку и потащила обратно к терему князя.
   Охрана их пропустила без лишних вопросов. Гостей князя знали здесь в лицо. Это не то, что в городе, где приходилось толкаться и стоять в очередях наравне со всеми.
   Взбежав на пятый этаж, ворвались в ее спальню. Но она оказалась пуста. В ней успели убраться и заправить кровати, а поскольку все свое Лисса носила всегда с собой, то комната была совершено безличной. Ее могли отдать любому гостю, и он бы не обнаружил в ней следов других постояльцев. Словно она не существует в этом мире. И забрела в него по ошибке. Лисса вздрогнула от подобных мыслей.
   Аня раздосадованная, что не удалось устроить подруге встречу с братом, не заметила, что у нее настроение упало ниже нуля.
   - Уже ушел, вот черт, и где теперь искать? Придумала, найдем отца и князя, найдем и Коша.
   И вмести с ним царя. Ну, уж нет, ей хватило пяти минут общения с отцом, чтобы избегать встреч с ним как можно дольше.
   - Может, попросим кого-нибудь найти его и позвать к нам?
   - Тогда пошли в сад и подождем там. Слишком хорошая погода, чтобы сидеть в доме.
   Выполнить их просьбу, отыскать Коша, вызвались сразу трое, так что Лисса не сомневалась в скорой встрече и, усевшись на траву в тени раскидистого дуба, решила обдумать, что она скажет ему про Мароша и заодно выдумать причину, почему раньше не рассказала о вампире.
   - Честное слово, забыла. - Призналась она, когда Кош явился буквально через пять минут и поинтересовался, зачем он им понадобился так срочно.
   Дракон сощурил глаза, не веря ни единому ее слову.
   - Ты хочешь сказать, что забыла о том, что какой-то вампир из гильдии убийц принял заказ на твое убийство, и ты забыла мне об этом рассказать?
   Лисса смутилась. Впервые Кош злился на нее и, хотя понимала, что поделом, все равно обидно.
   - Прости, но я действительно забыла, пока утром не наткнулась на него в суме.
   Аня хихикнула, увидев, как у мужчины округляются от удивления глаза и брови медленно ползут вверх на встречу с волосами.
   - Ты носишь собственного убийцу в своей сумке? И оставляешь рядом, ложась спать?
   - Ну, да. - Лисса не поняла, что его так удивило и, порывшись в суме, извлекла на свет изумруд, действительно ставший каким-то тусклым, словно заключенная в нем душа, находилась на последнем издыхании. - Вот, смотри сам, это совершенно не опасно... в таком состоянии.
   - Камень душ. - Кош стал бледнее мела, и тут же побагровел от злости. - Василиса! Откуда он у тебя?
   - Ты что? Меня не слушал? Марош напал на меня, а я превратила его в камень.
   Кош сел.
   На траву рядом с ними. Взял у нее из рук кристалл и повертел и так и эдак. Посмотрел сквозь него на солнце, приложил к уху, прислушиваясь, вдруг услышит голос, но Лисса знала, что Марош не ответит. С ним действительно приключилась беда, она это чувствовала. И ей стало жалко вампира, который умирал просто потому, что она о нем забыла...
   Бум! Бах! Крах!
   Кош от неожиданности сбросил безвольное тело вампира с колен на землю. Аня вскочила, приставив к горлу Мароша материализовавшийся в руке меч. А Лисса бросилась к бессознательному мужчине и не успели ее остановить, перевернула лицом к небу и стала делать ему искусственное дыхание.
   Аня, очнувшись от испуга, убрала меч и, сложив ладони, стала ей в такт делать вампиру массаж сердца.
   - Дышит? - Пропыхтела она, так как продавить грудную клетку мужчины оказалось не так просто.
   - Нет. - Лисса на мгновение оторвалась ото рта Мароша, чтобы самой судорожно вздохнуть и опять вдох, выдох, три удара сердца. Вдох, выдох... Кош оттолкнул Аню и стал сам делать ему массаж.
   - Что это вы тут делаете? - К ним из глубины сада вышел Лучезар в сопровождении Таудеша.
   - Сын, что происходит, и почему этот мужчина без сознания?
   - Потом объясню, Лисса не отвлекайся, иначе собьешься ритма. И вообще, Аня смени ее. Мне не нравится, что моя девушка при мне целуется с другим мужчиной, пусть и делая ему искусственное дыхание.
   Лучезар улыбнулся. Усмехнулся и Таудеш. Присел на корточки рядом с ними и, приставив два пальца ко лбу Мароша, в считанные секунды провел его полное сканирование.
   - Удушье, причем если бы не магический стазис, давно умер, а так есть шанс привести его в чувство, а ну-ка отойдите.
   Кош отпрянул и оттащил ее от распластанного на траве тела. Она не стала возражать против его объятий, пребывая в состоянии, когда все происходящее воспринимается через пелену, словно это сон. Кош обнял ее крепче, ловя момент, пока все ее внимание поглощено происходящим. Лисса краем сознания отметила это, но ее больше интересовали действия Таудеша, поэтому она не стала активно вырываться, вместо этого уселась удобнее, оказавшись у него на коленях, чем привела Коша в состояние восторга.
   Дракон разорвал рубашку, обнажая грудь вампира и приставив пальцы рук к коже, словно втыкал вилку электроприбора в розетку, дал разряд на сердце.
   Марош выгнулся дугой, и упал обратно. Аня тут же вдохнула ему в легкие воздух. Еще один разряд и опять искусственное дыхание. Лисса уже не надеялась, что у них что-нибудь получится, когда крупная дрожь прошла по телу, и сердце вампира забилось в частом ритме. Марош сделал судорожный вдох и задышал сам, без посторонней помощи, продолжая оставаться без сознания.
   - Жить будет. - Таудеш встал и отряхнул от травы колени. - Ему нужен уход целителя и через пару дней будет как новенький. У вампиров потрясающая способность к самоисцелению.
   - Большая, чем у драконов? - Полюбопытствовал Лучезар.
   - Намного. - Таудеш сказал это предельно серьезно. - Поэтому мы с ними из года в год продлеваем мирный договор. Кош, откуда он здесь взялся? И кто его так уделал?
   - Василиса.
   Таудеш сначала с сомнением глянул на сына, а потом с разгорающимся любопытством на нее. Лисса вдруг подумала, что надо срочно телепортироваться отсюда на край света, пока ее в исследовательском порыве не разобрали на запчасти.
   - Вот как?
   Она сильнее вжалась в Коша, а он и рад обнять ее крепче, с укоризной глядя на отца, чтобы не запугивал невесту.
   - Очень интересно.- Не унимался Таудеш. - Превратить столь опасное существо в Камень Душ, не имея о процессе ни малейшего понятия и при этом, не убив его. Как ты это сделала?
   И тут, словно ей во спасение, Марош открыл глаза, и все склонились над ним, кто посмотреть, что дальше будет, кто, предотвращая его резкие движения.
   Мужчина повел глазами вправо влево, мгновенно оценил сложившуюся ситуацию и, признавая поражение, остался лежать на месте.
   - И кого я должен благодарить за свое спасение?
   - Василису. - Кош подмигнул ей, а она возмутилась.
   - Почему вечно я?
   - Потому что ни один маг на свете, не сможет разколдовать то, что ты наколдовала. Или ты еще не поняла, что твой дар имеет совершенно другую природу силы?
   Кош веселился, глядя на нее, а ей хотелось плакать. Вот же влипла и вампир смотрит на нее обреченным взором, в любой момент, ожидая любую гадость. Аня откровенно забавлялась, как и Лучезар, один Таудеш в их компании сохранил невозмутимость и здравый смысл.
   - Лучезар, у тебя еще остались гостевые спальни?
   Князь вовсе не по княжески почесал затылок, взъерошив шевелюру, но тут вмешался Кош, Вставая на ноги и ставя ее рядом, так чтобы находиться между ней и вампиром.
   - Этому типу нужна тюрьма, а не статус гостя. Он из гильдии убийц, принявших заказ на устранение Василисы.
   - Что?
   - Что?
   Одновременно воскликнули Лучезар и Таудеш. И Лисса поняла, никакая телепортация ей не поможет. Найдут на дне моря и замучают вопросами.
   Марош, закрыл глаза, удачно притворившись трупом. А ей опять пришлось отвечать на бесчисленные вопросы. Лучезар, слышавший эту историю впервые, обхватив крепкий ствол дуба, хохотал так, что бедное дерево сотрясалось, роняя им на головы недоспевшие желуди. Аня по-тихому смылась в терем, пока ее не обвинили в попустительстве и не призвали отвечать, почему столько бед случилось за какой-то месяц с Василисой.
   - Да что вы взъелись на вампира. - Лисса устала объяснять и жениху и его папе, что понятия не имеет, кто объявил на нее охоту. - Вы еще сюда появление артефакта припишите, будто кто-то доподлинно знал, что портал с Земли откроется именно в болото, и положил его туда, готовя встречу.
   Таудеш, Кош и прекративший смеяться Лучезар удивленно воззрились на нее, словно она опять на их глазах превратилась в лягушку, тьфу, тьфу, чтобы пронесло мимо. Амулет она сняла и спрятала в суму, чтобы не ходить как дура со звездой посередине лба, как оказалось не зря. Удалось спасти вампира, а то бы двинул кони, пока она раздумывала, освобождать его или не освобождать.
   - Кош, когда ты сделал первую попытку пробить портал, чтобы вернуться?
   Лисса застыла, боясь услышать, что он скажет. Кош сунул руки в карманы бриджей, чтобы скрыть охватившее его волнение. И качнулся с пятки на носок.
   - Как раз тогда, когда на болоте активировался артефакт. Но для этого могут быть две причины. Это сделали намеренно, и тогда выходит, что кто-то очень не рад ее возращению домой. Или это я своими попытками выстроить переход, активировал его, ведь нестабильные порталы равно одинаково выбрасывают силу в точки выхода и выхода.
   - Надо обсудить. - Таудеш глянул на нее. - Василиса...
   - И не надейтесь. - Чтобы ее поняли вернее, она еще и отрицательно мотнула головой. - Я никуда не уйду, пока не решите, как быть с Марошем.
   Трое мужчин как один глянули под ноги, на валяющегося на траве вампира. Тот улыбнулся им в ответ, понимая, какая он для них дилемма.
   - А если я поклянусь, что больше никогда в жизни не посягну на жизнь Василисы, вы меня отпустите?
   - Нет! - Рявкнул Кош.
   - Нет! - Таудеш смотрел на представителя древнего народа со странной задумчивостью, словно уже придумал для него работу, по сравнению с которой, предложение Славия покажется ему курортом.
   - Нет! - Отрезал Лучезар.
   Лисса сдержала смешок. У князя царь на шее, а в саду валяется реанимированный наемный убийца. Объясняй потом, откуда он тут взялся и почему его нельзя немедленно казнить.
   - Так я и думал. - Марош улыбнулся Лиссе. - Спасибо, что вспомнила и в беде не бросила.
   - Вель, ты покарауль его, а я кликну стражу. Есть у меня темница, откуда ему не убежать.
   Князь ушел и вернулся так быстро, словно стражники стояли за деревом и ждали, когда их позовут. Молчаливые дядьки без лишних слов вздернули вампира на ноги и уволокли по направлению к казарме.
   - Они его куда? - Всполошилась Лисса. Тридцать дружинников царя, Собственная дружина Лучезара и крыло драконов, которым стоит только Кошу намекнуть, в два счета отрежут неудавшемуся убийце уши и начистят ему нос.
   - Допросят и посадят под замок. А вечером я составлю жалобу в гильдию и попробую взамен на его жизнь узнать имя заказчика. - Ответил ей князь.
   - Ааааа. - Протянула Лисса, взглядом провожая, спотыкающегося Мароша, без сил висящего на руках дружинников. - Жалко его.
   - А себя не жалко? - Разозлился Кош. - Ее убить хотят, а ей хиханьки да хаханьки. Василиса, ты можешь хоть когда-нибудь поступать серьезно?
   Лисса пожала плечами, надеясь, что дракон скоро успокоится и перестанет злиться.
   - Зачем? Мне и тебя серьезного хватает. А в цирк вечером пойдем? Мне очень интересно посмотреть, чем он от нашего отличается.
   Кош побагровел, Лучезар захохотал, а Таудеш только улыбнулся и погрозил ей пальцем.
   - Василиса, без сопровождения из терема ни шагу, пообещай и можешь идти отдыхать, теперь мы без тебя во всем разберемся.
   Так она и знала, что от самого интересного ее отстранят. Но не бежать же вслед за ними в допросную... хм, а почему нет?
   Притворившись, что послушалась и пошла в терем, Лисса поднялась по крыльцу и, прижав указательный палец к губам, сделала знак удивленному дружиннику молчать, а сама свесилась через перила, наблюдая, как Кош Таудеш и Лучезар скрываются за массивной дверью, куда уволокли Мароша. Выждала минуту. Посмотрела вправо, влево и пока во двор не вышел кто-нибудь еще, бросилась за ними, моля всех Богов, чтобы в этот час в казарме никого не оказалось. Ей повезло. В помещении было пусто и, прошмыгнув через спальни и оружейный склад, Лисса по узкой лестнице спустилась в подвал и, идя на свет и голоса, прокралась к камере, куда упрятали Мароша.
   - Я уже сказал, имя заказчика мне не известно. Мне передали пакет, в нем было поручение главы гильдии и личная вещь девушки, чтобы я мог ее найти.
   - Что за вещь?
   Это Кош. Лисса вжалась в стенку, чтобы ничем не выдать своего присутствия. Откуда у желавшего ей смерти ее вещь? Неужели еще один, умеющий путешествовать между мирами? Или недоброжелатель объявился уже здесь? Но она не так много народа знает, чтобы кого-нибудь подозревать.
   - Ты уверен, что хочешь знать?
   Едкая насмешка и удар по лицу, поваливший вампира на бок. Лисса закусила кулак, чтобы не закричать. Что же ты делаешь Марош, зачем дразнишь и без того злющего дракона?
   - Что за вещь?
   Таудеш и Лучезар с дружинниками молчали, но Лисса чувствовала, что они там. Воины подняли с пола, сплевывающего и утирающего разбитый рот вампира, а князь и старший дракон морально давили не хуже, чем, если бы действовали кулаками.
   - А ты умеешь убеждать.
   Лисса чуть не пожелала, чтобы у Мароша язык отсох. Зачем он дразнит Коша? Неужели не понимает, что для него все это серьезно. Или наоборот понимает, и специально провоцирует? Вот дурак.
   - Локон ее волос.
   Лисса замерла. Рука невольно потянулась к виску, где из косы постоянно выбивалась уже значительно отросшая прядь волос, от которой леший забрал кончик в уплату Аниной силы. Неужели предал? За что? Она же выполнила свою часть уговора. Помогла избавить болото от нежити. Или у него ее забрали? Надо найти способ связаться с Веленой и попросить волшебницу найти лешего и все у него про тот клок волос выспросить, а то может зря она подозревает хозяина леса. И с нее еще что-нибудь состригли, а она и не заметила?
   Судя по возне, вампиру дали глотнуть воды и позволили сесть на пол. Звякнула цепь, защелкнулся замок и смешок убийцы.
   - Молодцы, подстраховались. Да только больше чем сказал, я не знаю. Вышел на девушку по астральному следу. И караулил на болоте, пока она сама не пришла.
   - Дальше мы знаем. - Таудеш прошелся по камере.
   Лисса отчетливо слышала его шаги. Лучезар привалился плечом к стене, загородив ей свет и оставив стоять во тьме. Но это не страшно, главное хорошо слышно, а слышно как Кош дышит и нагло ухмыляется вампир. Наверно мало получил, хочет, чтобы ему еще раз съездили по физиономии, повыбивав все зубы. Лисса стала потихоньку отступать, пока мужчины ее не заметили, как вампир опять заговорил.
   - А вы не думали, что деревня с вурдалаками не просто так встала на ее пути? Если прикинуть варианты, то это очень похоже на вторую попытку убийства.
   - Чистой воды совпадение. - Раздраженно ответил Кош. - Аня сказала, что направление полета выбирали наугад. Невозможно подгадать так точно. Тем более, что заражение произошло на день раньше, когда девушки и не думали сбегать.
   - Твое утверждение основано на слепой вере в силу и неуязвимость драконов. Но как вы определяете направление? По магнитному полю планеты, а его можно при желании и достаточном количестве силы исказить. И твоя сестра под клятвой подтвердит, что летела на север, тогда как на самом деле на юг. Об этом ты не подумал?
   - Он прав. - Таудеш, зашагал по камере быстрее. Видимо ему так думалось легче.
   Лисса остановилась, дослушать. Если Марош прав, то вырисовывается очень нехорошая картина и ее на самом деле хотят убить. И тут же мысленно усмехнулась. Ну да, а то, что вампир в цвет тебе об этом заявил, ты не поверила, надо было обязательно повстречаться с вурдалаками, чтобы в полной мере оценить нависшую опасность. Эх, зря от судьбы отказалась, вдруг бы путное что предсказали, а теперь самой придется все решать. А может попробовать попытать Мароша по поводу заказчика? Вдруг без Коша он будет более разговорчив, чем сейчас? В конечном счете, он ей обязан жизнью и должен это понимать. Представив выражение лица жениха, если она выйдет из-за угла, и попросит всех удалиться для приватного разговора с Марошем, Лисса решила, что наведается к вампиру позже, когда здесь никого не будет.
   Отступив назад еще немного, развернулась и пошла к выходу. Едва выйдя на улицу, сощурила глаза. После темноты подземелья, свет солнца, клонящегося к закату, резанул глаза, и она поспешила в терем, в свою комнату, пока Кош не пришел проверить, что она у себя и как послушная девица, сидит дома и читает книжки. И хотя ей хотелось совсем другого, она решила в этот раз поступить разумно. Пойти к себе и на самом деле почитать книжки. Если она сейчас начнет выспрашивать у Таудеша или Коша как работает их переговорное устройство и можно ли с его помощью переговорить с Веленой, это вызовет вопросы, на которые придется давать ответы, и признаваться в том, что она подслушивала. Тогда ее точно запрут на три засова и никуда не пустят. И прости прощай, надежда узнать еще что-нибудь от Мароша.
   Удобно устроившись с ногами на постели, развернула перед собой книжку, подаренную ей магом Федей. И сразу поняла, какую допустила глупость, не тренируясь в чтении хоть по чуть-чуть, но каждый день. Руны были ей знакомы, но они с таким трудом складывались в слова, что читать и одновременно понимать смысл, было почти что невозможно.
   Через два часа такого чтения разболелась голова, и глаза начали слезиться. Лисса захлопнула книжку, так ничего и не поняв. Маг начал свои рассуждения из такого далека, что пока она доберется до сути, ее или убьют или она сама найдет злодея и, прижав к стенке, выпытает почему он хочет ее убить. Но начало книги про то, как в изначальном образуются импульсы, раскручивающиеся согласно строгим математическим законам в многомерные вселенные, причем самих вселенных тоже бесконечное множество, ее впечатлило и она решила дочитать книгу ради интереса, даже если от ее содержания не будет никакого толка.
   Желудок жалобно булькнул, напоминая, что пора кушать. Вот этим и займемся, заодно найдет Коша и узнает, что они решили.
   Приоткрыв дверь, Лисса высунулась в коридор. Не хотелось столкнуться с кем-то из гостей. И так в присутствии драконов она чувствовала себя неловко, а когда сбежит от Коша, будет вовсе некрасиво. Одно дело исчезнет девица, которую они знают без году неделя, и совсем другое, если над Кошем начнут смеяться, что не удержал невесту. Выставлять мужчину на всеобщее посмешище не входило в ее планы. Кош не Ваня, обиду не проглотит, а наживать врагов в лице драконов ой как не хотелось.
   Убедившись, что на этаже тихо и пустынно, она смело вышла и спустилась во двор, стараясь держаться узких служебных коридоров. Закатное солнце распластало по мощенному камнем двору длинные тени от башен и деревьев. Стражники у входа несли караул, не пропуская посторонних внутрь. Наверно у Лучезара сегодня не приемный день. И дружинникам вменили в обязанность объяснять это каждому, кто придет просить справедливости у князя. Под навесами летней кухни было пусто. Ни тебе еды, ни поварят, ни разносящей блюда с едой прислуги. Только вычищенная до блеска медная посуда и сдвинутые к стене столы и лавки.
   - Хм, я ужин пропустила? Или его подадут в палатах? Ай, какая разница, не в первый раз голодной оставаться.
   И Лисса решительно направилась к казармам, узнать, вдруг удастся поговорить с Марошем. Подойдя к зданию, и встав под окном, прислушалась. Все та же тишина. Не может быть, чтобы ей повезло второй раз кряду. Спустившись в подземелье знакомым маршрутом, она удивилась еще больше. Возле камеры не было стражи.
   - Я знал, что ты придешь. - Вампир поднялся с пола и, звеня цепью, подошел к решетке и взялся за нее руками.
   Лисса вжалась спиной в стену напротив, чтобы оказаться вне досягаемости, если он вздумает ее схватить и взять заложницей.
   - Боишься? - Улыбка мужчины была кривой. Разбитые губы лопнули, и он поспешно слизнул с них кровь.
   Лисса сглотнула комок в горле.
   - Тебя кормили?
   Вампир удивился ее вопросу. Выгнул брови и тут же усмехнулся.
   - Нет. Добровольца не нашли.
   - А ты, правда, пьешь кровь? - Ее одолело нешуточное любопытство, и она даже перестала на него злиться. Сделала шаг вперед и, понимая, что дура, протянула ему руку.
   Марош сглотнул, глянул на нее и без лишних слов прижал тонкое запястье к своим губам. Боль укуса пронзила руку до самого локтя, заставив ее очнуться и, приставить заранее припрятанный кинжал к горлу вампира.
   - Почувствую, что у меня кружится голова, отправлю к праотцам, даже если сама сдохну.
   Мужчина поднял на нее глаза и моргнул, давая знать, что понял, а еще через минуту оторвался от полностью онемевшей руки и зализал рану, исчезнувшую прямо на глазах.
   - Спасибо.
   Лисса не ответила. Отдернула руку, отошла и, убрав кинжал за пояс, потерла место укуса.
   - Как анестезия. - Подняла взгляд на вампира. - Заражения не будет?
   Марош откинул голову и захохотал.
   - Ты удивительный ребенок, Василиса. Сначала дала себя укусить, а теперь спрашиваешь, не превратишься ли ты в вампира?
   Лисса смутилась. И хотя понимала, что поступила безрассудно, была уверена, если она не даст ему напиться крови, то не сможет жить, ощущая себя виноватой в его голодной смерти. А ведь не так давно сама хотела его убить. Прямо наваждение какое-то...
   Она резко приблизилась к вампиру и, встала так близко от него, что они почти соприкасались телами, разделенные только холодными прутьями решетки.
   - Ты меня загипнотизировал?
   - Чуть-чуть. - И он, сверкая веселыми глазами, свел пальцы, показывая, как мало он на нее воздействовал. - Думаешь зря со мной не оставили живых стражей?
   - И что теперь? - Лисса смутилась. Она не привыкла к такому обхождению. Она просто не знала, как реагировать на откровенную наглость.
   - Теперь я сыт, а ты можешь возвращаться к своему дракону. Обещаю твое посещение держать в секрете, а то всыплет тебе по мягкому месту, что не слушаешься старших.
   - Не так быстро Марош, или забыл, что только моими стараниями выжил? Я ведь могу опять пожелать заточить тебя в камень, ну а поскольку каждому порядочному дракону полагается иметь свою сокровищницу, то ты станешь ее началом. - Ее колотило от страха, злости и потери крови. Вампир вопреки предупреждению взял слишком много. И теперь, когда онемение сходило вместе с наважденьем, Лисса понимала, как рисковала и какую допустила глупость.
   - Что ты хочешь?
   Он шагнул в глубь камеры, сливаясь с темнотой. Остался только голос. Опять решил заморочить ей голову. Но теперь она постарается не попасть под его чары. Еще бы знать, как это сделать, а то уже поймала себя на мысли, что надо незаметно стащить ключи от камеры у князя и выпустить узника, которого нехорошие дяди незаслуженно посадили в подземелье.
   - Марош!
   - Ладно, не буду. - Он опять вернулся в круг света. И наваждение спало как тягучий сон, от которого хочешь проснуться, но не можешь, а как проснешься, обливаешься потом от облегчения. - Но ты понимаешь, что я мог запросто убить тебя, высосав досуха, и твоя точилка для зубов не причина бы мне никакого вреда.
   Теперь она это понимала. Сознание, не затуманенное гипнозом, четко и ясно выдавало, что перед ней хищник. Возможно самый опасный в этом мире. К тому же хищник, для которого смерть естественна как само дыхание. Не потому, что этого требует его природа, а потому что ему нравится убивать.
   И тем не мене она была уверена, что Марош не причинит ей зла. Просто не показывает своего расположения, чтобы не потерять репутацию заправского злодея.
   - Почему меня хотят убить? Не за красивые же глаза?
   - Мммм. - Вампир закусил губу, чтобы не расхохотаться и Лисса впервые увидела его клыки. - Ты очень красивая девушка Василиса. Но думаю, ты и сама об этом знаешь.
   - Марош! Если ты сейчас же не расскажешь мне все, что знаешь, я опять заточу тебя в камень, на этот раз навечно.
   Вампир взглянул на нее с большим интересом, словно она только что эволюционировала от фаршированной индейки, до шимпанзе, которая вдруг заговорила.
   - Оу! Так бы сразу и сказала. - Почесав нос, он задумался, а Лисса была готова взвыть от нетерпения. Если он будет долго думать, Кош хватится ее и тогда не поздоровится обоим.
   - Что я получу за это?
   - Уже получил. И я до сих пор так и не услышала, кто заказчик и как у него оказалась прядь волос, которую я отдала лешему.
   Марош сощурил глаза, и Лисса поняла, что доросла до неандертальца. Не выдержав собственно сравнения, она расхохоталась. Мужчина, не видя причин для веселья, скептически смотрел на нее, оценивая душевное состояние после укуса.
   - Что смешного? - Не выдержал он, помимо воли начиная улыбаться.
   - Да так, вспомнилась индейка в яблоках. Ты не отвлекайся от темы. Если бы не знал, не стал бы торговаться.
   - А вдруг? Что тебе вообще известно о вампирах?
   - Ничего. Но врать не будешь. Не в том положении.
   Только сейчас Лисса сообразила, что стоит, вцепившись руками в прутья решетки, и руки мужчины лежат поверх ее пальцев, одновременно согревая и не отпуская, вздумай она вырваться. Марош, увидев, что она заметила, улыбнулся, но не двинулся с места.
   - Имя заказчика нам не говорят. Его знает только Мастер. Это правило гильдии именно на такой случай. Но я могу догадываться о причинах, а там сама думай, кому мешает твое присутствие в этом мире. У тебя ведь дар осуществлять истинные желания души?
   Лисса кивнула, зачем отпираться, если это очевидно. Никаким другим способом она бы с ним не справилась. Вампир идя на дело, наверняка защитил себя от любого магического воздействия, а она со своим неправильным даром ему все карты спутала.
   - Хреново.
   Вот теперь она в его глазах стала человеком.
   - А то я сама не знаю. - Она помимо воли улыбнулась. - И все равно бессмыслица получается. Как мне объяснили мой дар только для меня. Для других он бесполезен. Так кому может быть плохо оттого, что я им владею?
   Вампир не ответил. Но она поняла, что начинать распутывать этот клубок надо с этого места. Главное задать правильный вопрос, а потом уже искать на него ответы. Но она так мало знает о своем даре, что просто не может пока понять, в чем здесь подоплека.
   - Спасибо, что навел на правильную мысль. Я подумаю об этом. - Лисса высвободила руки из ладоней вампира. Марош не стал удерживать. Кивнул, принимая благодарность, и проводил задумчивым взглядом, пока она не остановилась на лестнице и не оглянулась.
   - За тебя замолвить слово?
   Мужчина улыбнулся.
   - Нет, я долго здесь не задержусь.
   - Сбежишь?
   - А то!
   - Тогда удачи!
   Вампир моргнул от удивления.
   - Э.... спасибо. И тебе того же.
  
   Глава 23
  
   Свободное время до похода в цирк, Лисса решила посвятить учению. Устроив посреди кровати себе из подушек и одеял настоящее гнездо, она уселась в него как главная ворона и разложила на коленях книжку, решив, во что бы то ни стало дочитаться до чего-нибудь полезного.
   После десяти глав, прочитанных вслух и по слогам, руны стали восприниматься как родные, и она провалилась в совершенно незнакомый мир магии и волшебства. То, что Федор называл "Стоит только пожелать" базировалось на огромном пласте знаний, накопленном им за столетия жизни и каждодневной практики. Как что книга как путевые записки "Тому, кому учиться некогда и надо знать все здесь и сразу", не годилась совершенно. Но оторваться от нее было невозможно. То с какой виртуозностью маг выстраивал причинно следственные связи осуществления желаний, добиваясь единства разума души и тела там, где это было невозможно, просто завораживало.
   - Тук, тук. - Вместе со стуком в спальню влетела Аня с огромной коробкой в руках. - Ты почему в темноте читаешь? Зрение посадить хочешь? Учти, здесь услуги целителя стоят дорого. Зрение вернут, но это обойдется тебе не в один десяток златеней.
   Бахнув коробку посреди стола, подружка взглянула на каждый светильник поочередно и, прищелкивая пальцами, зажгла.
   Лисса захлопнула книжку, машинально запоминая номер прочитанной страницы - сто двадцать три. Она как раз дошла до методов концентрации и списка необходимой литературы, которую нужно дополнительно изучить, чтобы перейти к разделу номер три, "Практические занятия".
   - Я так увлеклась, что не заметила, как стемнело. - Только сейчас она сообразила, что солнце давно скрылось, и за окном разлились синие сумерки. - Хм, а было видно, словно день на улице.
   - Что ты там бормочешь? - Аня плюхнулась рядом с ней на кровать и потянула к себе книжку. - Ого, откуда у тебя?
   - Учитель подарил. Практическое руководство по моему дару. - Лисса вырвала из загребущих рук подруги, уже начавшей листать страницы, книгу, и, спрятав себе под зад, кивнула на коробку, переключая Анино внимание. Меньше знает, лучше будет спать. - А это что такое?
   Аня прыснула со смеху, перевернулась и заставила коробку слеветировать со стола к ним на кровать.
   - Подарок от Кошшервеля. Просил передать. И чтобы мы были готовы через час. Поужинаем в городе и отправимся на представление. Кто-то, заказывал развлечения, так что идем в цирк.
   Лисса только сейчас обратила внимание, что Аня одета в нарядное платье. Не из тех, что подарил Ванюша. Тоже не рискнула показать обновки сородичам, чтобы не порезали со злости их на лоскутки и не надрали уши. Изящные туфельки, выглядывали из-под длинного подола. В таких удобно долго и далеко ходить. Ноги не устанут на такой подошве. Причем подруга где-то раздобыла косметику и подкрасила глаза и подвела брови. Огненно рыжие волосы разделила на два хвоста и заколола их под затылком двумя заколками. Пай девочка, да и только. Если не знать, что она дракон и виртуозно владеет мечом и магией.
   - Что там? - Лисса потянула ленту, удерживающую крышку, и едва узел развязался, из нее вывалились туфли, такие же, как у Ани, только другого цвета. - Можешь не отвечать.
   - Брат решил, что тебе пора иметь приличные вещи, а не то тряпье, которые ты носишь, и пока ты тут читала, мы с ним сгоняли в город и прикупили тебе пару платьев. Все прилично просто до безобразия, так что никакого эротичного белья здесь нет. Но если ты его наденешь, Кош будет в отпаде.
   Лисса представила себе ситуацию, при которой жених отпадет от вида ее белья, и побагровела от негодования. Причем львиная доля ее злости относилась к Ане, а не Кощею. Его можно понять. Она всеми руками и ногами отбрыкивается от замужества, и он решил сменить тактику, начав дарить подарки. Ожидаемо, но все равно приятно. Но то, что Аня полагает, что он при первом удобном случае полезет к ней под платье, возмутило до глубины души.
   Схватив вещи в охапку, Лисса соскочила с кровати и ушла за ширму, надеясь, что Аня не последует за ней. Куда там. Жизнь в общежитии в одной комнате, которая и спальня, и гостиная, и кабинет, и кухня, и по совместительству столовая, и все это многообразие на двенадцати квадратных метрах давно отучили их стесняться друг друга. Так что Аня пошла с ней, притащив коробку, в которой еще остались чулки, подвязки, панталоны и прочие мелочи, в виде заколок и цветных лент для волос.
   - Лучше бы ты закрывала дверь. - Неправильно поняла ее уход Аня. - А то оставила ее на распашку, заходи кто хочешь.
   - На ней все равно нет замка, так какой смысл закрывать.
   - Такой, что если дверь закрыта, никто не посмеет в нее войти без стука и пока не пригласят. - Пояснила Аня. И, наткнувшись на ее скептический взгляд, всплеснула руками. - Лисса, это тебе не детский дом, и не общага, где двери вечно на распашку. Здесь за несоблюдение приличий прилюдно секут на площади, чтобы другим неповадно было.
   - Угу. - Не стала она спорить. Надев тончайшие чулки, подвязки, панталоны и коротенькую кружевную нижнюю рубашку, она послала Аню закрыть дверь, а сама села к зеркалу расчесывать волосы.
   - Ничего себе. - Ахнула подруга, становясь за ее спиной.
   Зеркало отразило округлившиеся от удивления глаза, когда Аня двумя руками подняла ее косы.
   - Откуда такое сокровище?
   - Это я у тебя хотела спросить? - Едко ответила Лисса, глядя на подругу через зеркало. - Кто из нас колдовством решил отрастить себе волосы? А выросло у меня. - Аня покраснела как помидор, и сразу стало понятно, что вину она свою признала, осознала, и сейчас будет исправлять.
   - Я и не думала, что на тебя подействует. Мои-то уже давно не растут. Замри и посиди пару минут неподвижно, чтобы что-нибудь другое не выросло. - И она многозначительно глянула на ее грудь.
   - Ах ты, редиска. - Лисса запустила в нее расческой, Аня увернулась и они захохотали. - Давай уже, колдуй.
   Она замерла на стуле, а Аня положила руки ей на голову. От них сразу же пошло тепло, расслабившее ноющие мышцы спины и шеи. Лисса чуть не замурлыкала от удовольствия как кошка, и тут же заработала тычок в спину, заставивший ее выпрямить осанку. Аня же тем временем провела руками ото лба к затылку, взяла все волосы в ладони, едва сомкнув пальцы, и повела вниз до самых кончиков, шепча какое-то заклинание.
   - Это, что заговор?
   - Угу, не отвлекай, а то не получится.
   Лисса прислушалась. Это напомнило ей полевую практику на первом курсе. Их тогда разместили ночевать, в доме странной бабульки. Та тоже шептала похожие стишки, от кражи. А то заполонили студенты всю деревню, жди от них беды, как говорили местные кумушки, сидя на завалинке и провожая их отряд каждое утро в поле. Только какая может быть беда, когда напашешься как трактор, и к вечеру одна мысль, добраться до постели и чтобы никакая сволочь не посмела разбудить до самого утра. А если эта сволочь еще хоть раз кукарекнет ни свет заря, то из него получится отличная лапша.
   - Все! - Аня выпрямилась, отряхнула ладоши и улыбнулась, довольная проделанной работой. - Теперь будут расти как надо, а ты их подстричь не хочешь? Хотя не надо. Кошу очень нравятся твои косы.
   - Аня прекрати. - Не вытерпела Лисса. - Еще одно упоминание о твоем брате в том же духе и я никуда с вами не полечу.
   - Лисс? - Аня в недоумении отступила от нее на шаг. - Я же просто так сказала. Что плохого в том, что ты ему нравишься?
   - В том, что он не просил тебя за него сватать. - Лисса понимала, что потом пожалеет о своих словах, но она тоже не железная, сколько можно играть на ее нервах. Вскочив со стула, она наспех и кое-как заплела косу. - Вот возьми. - Она достала из сумы кошель с деньгами и бросила его подруге. - Отдашь ему деньги за покупки, а если этого недостаточно я напишу расписку и как заработаю, все отдам.
   Аня машинально поймала кошель.
   - Лис, ты что?
   - Ничего. - Она вытряхнула на кровать все содержимое сумы, и, запихав обратно книжки, деньги Лучезара и дяди Миши, да крестьянскую одежду, полученную в подарок за поимку вурдалака, собрала рюкзаки с приданым от Ванюши в охапку и швырнула в открытое окно.
   - Заберите все. Мне чужого не надо. - И тут же присела на корточки, спрятавшись под подоконник, так как именно в этот момент под ее окнами шел царь в сопровождении охраны и вывалившиеся из летящих рюкзаков трусы лифчики и невесомые капроновые чулки, платья кофты и другие вещи, посыпались им на головы как снег.
   - Дура! - Аня ринулась к окну, узнать, что за вопли и лязг оружия раздались снизу.
   - Стой! - Лисса едва успела перехватить ее, и утащить к себе под подоконник, пока подруга не мелькнула в окне и на нее не подумали, что это она хулиганит. - Там Отторал Половецкий со своей охраной.
   Аня побледнела, потом хихикнула и, уткнувшись в колени, захохотала. А вот ей было вовсе не до смеха. Ладно б под окном шел князь. Они с Кошем старые приятели, посмеялись бы и забыли. А так придется просить Таудеша, урегулировать межрасовый конфликт.
   - Ань, прекрати смеяться. - Лисса вслушалась в нарастающий в коридоре шум. - Ой, кажется, они идут сюда. Что сейчас будет.
   И не долго думая, вылезла в окно. Бесполезно. Ни одного карниза. И до края крыши еще полтора этажа.
   - А ну лезь обратно. - Аня ухватила ее за рубашку и потянула в комнату. - Еще не хватало, чтобы ты навернулась с пятого этажа.
   Бах! Бах!
   Кто-то очень сильный заколотил в дверь, не зная, что она не заперта, только открывается в другую сторону.
   - Именем царя откройте!
   Спрыгнув с подоконника, Лисса сделала попытку спрятаться под кровать, но и туда не пролезла. Кто строил этот дом и мебель подбирал? Убить их мало. И ванной комнаты нет, только ширма, за которой стоит огромная дубовая бадья и лавка для одежды.
   Аня уже не могла смеяться, глядя, как она мечется по спальне, пытаясь то залезть в сундук, то спрятаться за занавеску. А с той стороны еще раз бахнули и выбили дверь. Та рухнула на пол и два огромных мужика, одновременно ломанувшись внутрь застряли в дверном проеме.
   Лисса замерла посреди спальни, испуганно тараща на них глаза и одновременно с ними заливаясь краской. До дружинников дошло, что вместо поимки убийцы покушавшегося на жизнь царя, они вломились в девичью спальню. И их лица по цвету сравнялись с буряком. Или это у них началось удушье? Тесно же так стоять.
   Аня сползла на пол не в силах больше хохотать.
   Царь пнул дружинников под зад и те с грохотом повалились поверх двери.
   - Так, так, так! Знакомые все лица! - Отторал улыбнулся, и, перешагнув через валяющиеся тела, бесцеремонно вошел в спальню, прекрасно понимая, что никто его отсюда не выгонит.
   У дружинников и пришедшей с царем служанки, собравшей и принесшей вещи ей обратно, глазки так и забегали с Отторала на нее, в предвкушении шокирующих сплетен. Лисса чуть не взвыла в голос, понимая, что оправдываться бесполезно, народ только сильней уверится в том, что она новая любовница царя. Отторал понимая это, ухмылялся, не спеша восстанавливать ее доброе имя, мстя за то, что она сбежала от него утром и опозорила вечером, вывалив на голову три мешка тряпья. Отчаянно краснея, Лисса понимала, что хуже, чем сейчас будет, только если сюда войдет Кош.
   - Аня, Василиса! - Голос на мгновение опередил самого дракона и весь из себя одетый как на парад вошел Кош и, так и замер на пороге, разглядывая народ.
   - Ух, ты как у тебя людно. - Жених подмигнул ей, показал за спиной кулак икающей от смеха Ане и отвесил изящный поклон царю. - Вечер добрый, Ваше Величество. Что опять натворила Василиса? Надеюсь, не превращала вас в коня?
   Отторал опешил. Дружинники закусили губы, чтобы не заржать. Служанка, сделав лицо тяпкой, молча бахнула перед драконом на пол корзину полную белья и молча удалилась. Кош вытаращил глаза, и двумя пальцами достав из общей кучи кружевную вещичку, глянул на нее.
   - Лисса, душа моя, не хочешь объяснить, что тут происходит?
   - Она вывалила все это на голову царя. Тысячу раз простите нас Ваше Величество. Это была случайность и чистой воды ребячество, за которое нам очень, очень стыдно. - Аня, наконец, взяла себя в руки, и, оттеснив ее с линии зарождающихся боевых действий, встала пред братом и царем, от души наслаждающимся всем происходящим.
   Кош бросил бельишко обратно.
   - За что ты так Его Величество?
   - Мне вот тоже интересно, - тягуче проговорил царь, не отрывая от нее глаз. - Чем я не угодил вам юная девица?
   Лисса заломила руки не зная, что сказать, как оправдаться, и была готова пасть на колени, вымаливая прощение, когда глаза отца сверкнули любопытством.
   - Ты действительно хотела превратить меня в коня?
  
  
   - Смотри, какая красота! - Лисса схватила Коша за рукав и потащила за собой в гущу толпы.
   На берегу развернулось грандиозное народное гулянье с музыкой, песнями и танцами. По приказу князя в честь праздника из его личных погребов выкатили три десятка бочек с квасом и десяток бочек меда, остальные напитки предоставили трактирщики, развернувшие палатки вдоль обоих берегов. Над кострищами, на вертелах жарилось мясо кабанов и молодых оленей. В углях запекались утки и сазаны, обмазанные глиной. Над прилавками кольцами висела колбаса и сосиски. А корзины были полны овощей и фруктов. Так что сегодня никто не уйдет голодным.
   Ночь сверкала яркими огнями, отражающимися в медленном течении реки. Рыбаки, разукрасив свои лодки гирляндами из цветов, чтобы скрыть облупившуюся краску, и навесив на носы светильники, катали по воде всех кто был готов за романтику заплатить полтину.
   Вокруг огромных костров зажженных в честь Богов покровителей Слободы, молодежь водила хороводы, ну а для людей постарше, расставили вокруг столы и стулья, где можно было посидеть, выпить, закусить и пообщаться с друзьями, не отрываясь от народа.
   Чуть в стороне светился купол цирка, напоминая гигантский абажур. Вокруг собралась изрядная толпа. Не все смогут посмотреть представление и для них на дощатом помосте столичные маги устроили свое собственное представление, запуская в небо фейерверки, призрачные иллюзии огненных драконов, птицы алконост и легендарных фениксов. Две жар птицы пролетели над головами дружно ахнувшей толпы и посыпали перья им на головы. Детвора с визгом бросилась их ловить, не понимая, почему вместо пера жар птицы у них в руках оказались перья из крыла гуся.
   - Чтобы хорошо учился. - Одна мамаша, подняв рыдающее от разочарования чадо на руки, с улыбкой убрала перо в карман мужу. - Вот вырастешь большим, будешь хорошо учиться, и будет у тебя дома жить настоящая жар птица.
   - Правда? - Малыш прекратил реветь и поднял на маму глазки, полные надежды.
   - Правда, правда.
   Лисса улыбнулась. Забавно. Вроде бы мир другой, а люди те же.
   - Мы ужинать сегодня будем?
   Кош кивнул и повел ее вдоль прилавков. Найти свободный столик было нереально, поэтому они накупили полную корзину вкусностей и, найдя относительно спокойное место на берегу, расселись на траве.
   Им не нужно было спешить. Представление в цирке начнется только через час, а билеты у них в кармане. Такие маленькие каменные кругляшки, похожие на толстые монеты, с нанесенной на них магической меткой в виде шутовской шапки с бубенцами. Штатный цирковой маг узнает свою работу и пропустит внутрь. Нет, гуляй лесом, а если будешь упираться, доказывая, что купил утром в кассе, цирковые силачи надают по шее за подделку. Тут с этим строго, но как рассказал Лучезар, все равно каждый раз находятся желающие рискнуть здоровьем.
   - Не хочешь покататься?
   - Мммм? - Лисса оглянулась посмотреть, что он имеет в виду, и подавилась сосиской, вставшей поперек горла. Кажется, ее решили соблазнять по всей программе, иначе с чего бы ему катать ее на лодке, да и бутылка редкого вина (виноград здесь не растет, холодно) подозрительно выглядывает из корзинки. Когда купить успел? Все ж время вместе были. - Ты серьезно?
   Дракон смутился, осознал, что выдал себя, смутился еще сильнее и чтобы побороть неловкость, чуть грубовато переспросил.
   - Так хочешь или нет?
   - Может после цирка? - Схватив яблоко, она откусила сразу половину, чтобы скрыть улыбку. И прожевав, спросила, переводя разговор в другое русло. - Ты мне лучше расскажи, как тебе удалось убедить Его Величество отпустить нас, не стребовав возмещения за моральный ущерб?
   Лисса все еще негодовала, что их с Аней самым наглым образом выперли из спальни, заявив, что когда мужчины говорят, женщинам там не место. Она чуть не поседела и от волнения сгрызла себе все ногти, за те пол часа, что они там говорили. Когда мужчины вышли, Его Величество все еще смеялся, а Кош улыбался загадочной улыбкой. И на все ее вопросы заявил, что время позднее и если она не поторопится одеться, то они опоздают в цирк.
   Вот и сейчас, стоило ей спросить, как в глазах дракона заплясали смешинки.
   - Только если ты никому не проболтаешься.
   - Ни за что на свете. - Лисса бросила булочку, вытерла руку о подол платья и подняла ладонь как скаут, подтверждая клятву.
   - Я намекнул Его Величеству, что упавший на голову лифчик не повод затевать войну. Соседи засмеют.
   Лисса захохотала. Вот так просто? Не может быть!
   - Врешь. - Отсмеявшись, обличила она Кощея, хотя с него станется ляпнуть такое царю на самом деле.
   - Да ни в жизнь. - Кош тоже захрустел яблоком, чтобы не расхохотаться.
   Лисса вернула себе булочку, сдобную, еще теплую, с вареньем внутри. Вкуснотища. Сюда бы крынку парного молока, а не вина бутылку.
   - Знаешь, я бы на его месте за такое оскорбление вызвала тебя на поединок. Или цари не дерутся?
   - Этот дерется.
   Кош догрыз яблоко, и убрал огрызок в корзину. Побоявшись выбросить и залепить кому-нибудь в затылок. Народу вокруг них становилось все больше. Многим понравилась их идея, сидеть на берегу, вдали от шума.
   - Тогда почему?
   - Почему мне не съездили по мордам за такую наглость?
   Лисса кивнула. Кош раскупорил бутылку, и протянул ей, предлагая первой выпить.
   Она взяла, и, чувствуя себя почти как дома, в общаге тоже не всегда можно было найти стаканы, сделала глоток. Сладко, терпко и градусов столько же, как в Кагоре, если они разопьют ее пополам, то соблазнять он будет бесчувственное тело. От вина она особенно пьянела. Поэтому почти никогда не пила.
   - Эй, хватит, а то захмелеешь и весь цирк проспишь. - Кош со смехом отобрал у нее бутылку, и сам сделал несколько глотков.
   - Кош, не томи. - Заныла она, изнывая от любопытства.
   Он же словно нарочно тянул резину. Закупорил бутылку пробкой, убрал обратно в корзину, вместе с остатками еды.
   - Иди сюда. - Дракон протянул ей руку, с явным намерением усадить к себе на колени.
   Чего-то подобного она ждала. Не даром с ними Аня не пошла, придумав отговорку, что якобы забыла о важном деле. И про обещанную охрану все вдруг разом позабыли. Словно сговорились оставить в этот вечер их одних.
   Кош, видя ее нерешительность, понимающе улыбнулся, встал и, придержав за локоть, помог ей подняться.
   - Вот поэтому он и посмеялся надо мной.
   Лисса не стала вырывать локоть из его руки. Корзина так и осталась стоять на траве, пока они смотрела друг на друга.
   - Не дави на меня. Я не умею любить по заказу. - Она несмело коснулась его скулы, провела пальцами по подбородку, чувствуя за день отросшую щетину. Щекотно. Она улыбнулась. Мужчина задрожал. Взял ее руку и поцеловал ладонь.
   - Я подожду сколько надо.
   Подхватив корзину, он повесил ее на локоть. Лисса повисла у него на второй руке, и они неспешно пошли по направлению к цирку. Полученная отсрочка сняла огромный камень с ее души. Больше не надо бояться, что ее силой принудят выйти за него замуж. Теперь у нее есть время, чтобы в него влюбиться. А там кто знает. Может ей понравится любить дракона. От подобных мыслей ей хотелось петь и танцевать. Будь у нее крылья, как у бабочки, она бы взлетела в небо. А так всего лишь улыбалась и счастливо прижималась к боку улыбающегося Кощея.
   У входа в цирк им пришлось отстоять небольшую очередь. Сдав пропускные жетоны магу, они нашли места в своем ряду и, устроившись на лавке, стали ждать начала представления. Кош поставил корзину на пол у своих ног и достал из нее бутылку.
   - Будешь?
   - Буду. - Уже смелей согласилась она, принимая тару. После пары глотков она согрелась. Еще после пары, прониклась атмосферой праздника, которого сколько ни старалась, до разговора с Кошем не ощущала вовсе. А еще после пары глотков, он не выдержал и чуть ли ни силком отобрал у нее бутылку.
   - Мне оставь. - И посмотрел на свет, проверяя количество жидкости. Лисса, захмелев, хихикнула и пихнула его в бок.
   - Сколько я там выпила. - И тут же поделилась своими впечатлениями от цирка. - Он в точности такой, как в моем детстве.
   - Есть вещи, которые остаются неизменным в любом мире. И бродячие актеры одна из них. На, а то у тебя уже язык заплетается.
   Кош сунул ей в каждую руку по сосиске и сам отпил вина, закусывая хлебом, так как все остальное они уже съели.
   Лисса вертела головой, рассматривая быстро заполняющийся зал. Круглая арена на земле. Вокруг нее, поднимались ярусами вверх лавки для зрителей. Ярко украшенный выход для артистов и напротив него вход для зрителей. Нескладный подросток, протискиваясь по рядам, задевая людей за колени, наступая им на ноги, с огромным лотком, полным сладостей и мелких сувениров (крупные будут продавать в антракте) предлагал посетителям облегчить свои кошельки еще на несколько момент, тем самым, пополнив кассу цирка.
   - Покупайте леденцы, конфеты, пастилу и засахаренные фрукты. Мужчины, купите дамам брошь или колечко. Покупайте леденцы... Что вам уважаемый?
   Парень остановился перед сидящей рядом с ними парой.
   - Это что такое? - Полюбопытствовала Лисса, когда парень купил подруге плоский прозрачный диск, размером с дамское зеркальце.
   - Что-то типа голограммы или одноразового фотоаппарата. От вида кристалла и силы наложенного заклинания, может хранить от одного до десятка изображений. - Пояснил Кош и, наткнувшись на ее взгляд, все понял. - Эй, малец.
   - Что желает добрый господин?
   Пара минут торговли и Лисса вертела в руках гладкую, как подтаявший лед, слегка выпуклую прозрачную стекляшку.
   - И как она работает?
   - Давай покажу. - Он взял у нее кристалл, приставил к глазу, навел на нее, как обычно делают дети, когда рассматривают мир через дно разбитой бутылки и, шепнул слово активатор. - Портрет. - И вернул ей.
   Лисса удивленно смотрела на свой снимок.
   - Какой ужас. А это можно стереть и запечатлеть что-нибудь другое?
   - Нет. И учти это слабенький накопитель, всего на пять изображений. Одно использовано. Так что не трать на ерунду.
   - Ты не ерунда.
   - Не надо...
   Он хотел прикрыться руками, но не успел. Лисса злорадно хихикнула и показала ему свой шедевр фотографического искусства.
   - Какой ужас. Спрячь сейчас же и никому не показывай.
   Неожиданно свет под куполом погас, музыканты заиграли торжественный марш и под стихающие голоса зрителей, занавеси всколыхнулись и на арену, освещенный прожекторами вышел статный дядька в роскошном костюме.
   - Дамы и господа! Цирк Сендара приветствует вас.
   Лисса от нетерпения подалась вперед, жадно всматриваясь и вслушиваясь в происходящее. И пусть большая часть номеров ей была знакома. Все это неважно. Важно само ощущение чуда. Словно она опять вернулась в далекое детство, когда хорошо успевающих в учебе и тех, кто отличился примерным поведением, решением дирекции приюта отвезли в цирк. Уже то, что им выделили в сопровождение к облезлому ПАЗику две новенькие милицейские машины, было целое событие. А потом было цирковое представление. Она навсегда запомнила тот восторг, замирание сердца, смех и радость. И страх когда на арену выскочили тигры. И сейчас все это вернулось. Уже за одно это она было готова расцеловать Коша. Но еще не совсем затуманенное вином сознание, предостерегло от этой затеи. Лучше с поцелуями пока повременить, а то, как бы завтра не пришлось с ним под венец идти. Обещала же дяде Мише, что до свадьбы ни-ни.
   Она украдкой глянула на мужчину. Он был так же увлечен происходящим на арене, но взгляд почувствовал и улыбнулся, не поворачивая головы.
   - Сейчас будет интересно. - Шепнул он, пока рабочие убирали реквизит от прошлого номера.
   Ее внимание тут же вернулось на арену. Снова полумрак, чистый, ровный песок под ногами, словно и не выступали до этого на нем другие артисты. Заиграла совершенно невероятная музыка. Тоскливая и тягучая. Словно музыкант вытягивал из слушателей душу. Сердце заколотилось как пойманная птица, предвкушая, что клетка сейчас откроется и оно вылетит на свободу, столько восторга и только от одной музыки. А ведь выступление еще даже не началось. Сменилось освещение и под дружный вздох зрителей, Лисса глянула вверх, где купол провалился в небо и вместо него над ними плыли мириады звезд, закручивались гигантские спирали галактик, и необъятные просторы космоса светились разноцветными туманностями.
   - Иллюзия?
   - Нет. Приближенное изображение. Эльфы величайшие в этом мире астрономы. Ну и маги естественно.
   Удивиться подобному заявлению она не успела. На арену из-за кулис вышли двое, парень и девушка. Лисса подалась вперед, жадно вглядываясь в артистов. Они были именно такими, какими она представляла себе эльфов. Среднего роста, вот не верила она, что, живя в лесу, можно вырасти великаном, тонкие как подростки и удивительно красивые. Оба закутаны в воздушные сверкающие шелка от чего сами были, словно звезды. Выйдя в центр, они взялись за руки и без всяких страховок и канатов взмыли в небо.
   Лисса не могла поверить, что все происходящее реальность. Ради того, чтобы увидеть подобное стоило пересечь границы миров, проползти на пузе все болото, побывать на дне озера и убить сотню вурдалаков. У эльфов был гимнастический номер, но это не гимнастика. Это трагедия двух звезд, сверкающих холодных и далеких, ослепленных внезапно вспыхнувшей страстью и из-за невозможности быть вместе, погубивших вселенную.
   - Ромео и Джульетта, блин. - Лисса поняла, что плачет, только когда номер закончился, и включили свет, объявив десятиминутный перерыв.
   - Пошли, выйдем. Тебе надо воздухом подышать. Это всего лишь представление, а ты так реагируешь. - Кош потянул ее к выходу, где опять образовалась толпа из зрителей и торговцев.
   На ночном воздухе ей действительно стало лучше. Они нашли тихое место между фургонов, где проживали артисты. Мало света и не так шумно. Прижавшись к жениху спиной, она стояла и смотрела на далекие звезды. Какие же они красивые. Хорошо амулет при ней, а то бы опять натворила бед от переизбытка фантазии.
   - Успокоилась?
   - Да. - Она глубоко вдохнула. - Это была магия?
   - Частично. На землях людей эльфам без разрешения запрещено колдовать. А они честные и не снимают блокирующие амулеты. Музыка, свет, движения, костюмы и несильное эмпатическое воздействие чтобы создать необходимое настроение. За этим люди и идут в цирк и на другие представления. Это как кино, только здесь ты больше чем зритель. Ну что? Пошли обратно?
   Лисса смутилась. Повернулась к нему лицом и ковырнула пальцем пуговицу на его рубашке.
   - А ты эмпат?
   Его глаза заблестели от смеха.
   - Говори, чудо мое луковое, а то пропустим начало второй части, потом в шатер не пустят.
   Вот как сказать ему, что ей надо нос попудрить?
   - Хочу умыться, а то еще немного голова кружится. - Она не врала. Шатало ее знатно и не в вине дело. Видимо она плохо переносит воздействие эмпатов.
   Кош понял и проводил ее куда надо.
   - У тебя три минуты. Потом я войду и сам выведу тебя оттуда. - Честно предупредили ее и оставили одну за дверью.
   Удобства были так себе, но большое зеркало и столик перед ним порадовали своим наличием, как и таз для умывания и рядом с ним кувшин с водой. Наверное, не одной ей становится плохо от такого представления, раз хозяева цирка озаботились об этом. Поплескав ледяной воды себе в лицо, за неимением полотенца, вытерлась рукавом. Глянула на себя в зеркало, и чуть не заорала, увидев в отражении за собой Мароша.
   Вампир еле успел зажать ей рот рукой, другой перехватил поперек тела и с силой прижал к себе, чтобы не брыкалась.
   - Тихо ты. Ничего я тебе не сделаю.
   Лисса попробовала лягнуть его ногой, но мужчина увернулся и сам поддал ей под зад коленом.
   - Исключительно в воспитательных целях. - И улыбнулся клыкастой улыбкой, от которой ее бросило в дрожь. - Не будешь кричать? Я пришел попрощаться.
   Она отрицательно мотнула головой. Вампир осторожно, палец за пальцем убрал руку от ее лица и только убедившись, что она молчит, убрал вторую.
   - Ты сбежал? - Она перешла на едва слышный шепот. И все равно с опаской покосилась на дощатую дверь. У драконов отличный слух и если Кош его здесь увидит...
   - Это было не трудно. - Он проследил за ее взглядом и усмехнулся. - Не бойся, ничего он не услышит. Его там отвлекли, так что время есть. Я собственно, зачем пришел. Вдруг по пути домой встречу кого из твоих знакомых. Могу передать весточку.
   Лисса задумалась. Предложение выглядело заманчивым, только кому передать, что все в порядке и волноваться о ней не стоит?
   - Ты плавать умеешь?
   - Умею.
   - А тонуть?
   Вампир растерялся.
   - Только если помогут, а что?
   - Да есть неподалеку озеро одно, на дне которого волшебный город. Там тетя у меня живет. Волнуется, что я давно не давала о себе знать.
   Вампир кивнул, словно на самом деле собрался повесить камень себе на шею и идти топиться. И тут лукаво улыбнулся.
   - А тот парень, что был с тобой на болоте? Славий кажется, зовут. Это я так к слову. Вдруг и его встречу.
   Лисса отвернулась, только напрасно, Марош увидел выражение ее лица в зеркале и перестал смеяться.
   - Ты точно хочешь замуж за дракона?
   Лисса опять покосилась на дверь. Чем так занят Кош, что он до сих пор не появился и за шкирку не выволок отсюда? Три минуты давно прошли. Как и ее уверенность, что она сделала правильный выбор. Рядом с ним все было просто и понятно. И не было ничего более естественного, чем выйти замуж и жить долго и счастливо до скончания дней. А сейчас, полный разброд чувств и каша в мыслях. И зачем только вампир, напомнил ей о Славии и о Ванюше?
   - Василиса? - Вампир слегка встряхнул ее за плечо. - Ты уверена?
   - Да... - И добавила чуть слышно - Кажется.
   - Понятно. - Мужчина шагнул от нее в тень. - Власть, деньги и могущество. Все что вам от нас нужно. - И пропал, словно его тут никогда и не было.
   Она хотела кинуться за ним, удержать, объяснить, что совсем запуталась и уже сама не знает, чего хочет. Что не нужны ей сокровища драконов. Ничего не нужно из того, что он перечислил. Но не сделала и шага, оставшись стоять на месте.
   Еще раз умылась, чтобы не пугать своим видом Коша и вышла на улицу. Оказывается, тут уже собралась целая очередь.
   - Ну, наконец-то. - Тетка с дочкой отпихнула ее и ввалилась в нужник.
   Отойдя в сторону, Лисса оглянулась, ища взглядом Коша, и увидела его беседующего с каким-то мужчиной. Сердце екнуло от испуга. Неужели обнаружился побег вампира? Только не это. Почему-то она не хотела, чтобы его поймали, несмотря на то, что была на сто процентов уверена, этот прохвост вернется к прежнему занятию, и будет убивать за деньги по заказу.
   - Что-то случилось? - Она подошла и, встав рядом с драконом, положила руку ему на локоть. - Добрый вечер. - Учтиво поздоровалась она с незнакомцем.
   Мужчина бросил только один взгляд в ее сторону и повернулся к Кошу.
   - Собственно за этим я вас и искал. А теперь мне пора. - Он кивнул Кошу. - Мое почтение барышня. - Поклонился ей и скрылся между фургонов.
   - Кто это?
   - Рабочий. Я сегодня просил кое-что для меня сделать, и он пришел доложить, что все исполнил. Тебе уже лучше?
   - Да. - Лисса еще раз оглянулась туда, куда ушел мужчина. На рабочего он походил меньше всего. Скорее на священника. Такой же холеный и упитанный. Брось, одернула она сама себя. Вечно всякое мерещится. В этом мире вместо священников жрецы, и чтобы донести до народа волю богов, нередко прибегают к силе. Так что и вид имеют соответствующий воинственно устрашающий, чтобы боялись и Божеских законов не нарушали.
   - Тогда пошли.
   На представление они опоздали. Да и такого интереса она больше не испытывала. Каждую минуту ожидая, что на арену ворвутся дружинники и начнут поиски сбежавшего вампира. Кош косился на нее, чувствуя, что что-то изменилось. А она упрямо смотрела на арену, зная, что стоит только им вернуться в терем князя, как тут же обнаружится, что Марош сбежал. А так у него будет лишний час, чтобы убраться как можно дальше. Глупо, безответственно и наверняка Кош узнает, что они встречались, и она специально его задерживала. Но предстоящий скандал мерк по сравнению с тем, что творилось в ее душе на самом деле. Она уже жалела, что упустила возможность сбежать вместе с вампиром. Он бы взял ее с собой, или помог дойти до леса, а там бы она нашла способ добраться до моря. Или вернулась к Марьяне.
   Представление, наконец, закончилось. Артисты вышли на поклон и она, поаплодировав им вместе со всеми, чуть ли не бегом бросилась из-под купола. Кош бросился за ней, но нагнал только на берегу реки. И то только потому, что она сама остановилась.
   - Да что с тобой такое?
   - Прости, я все испортила. - Лисса уткнулась ему в грудь, чтобы он по ее лицу ничего не понял. - Наверно выпила лишнего. Я тебе не говорила, но мне совершенно нельзя пить. Я становлюсь дурная и вечно делаю всякие глупости.
   Он положил подбородок ей на затылок, обнял, и так они стояли, пока она сама не отпрянула от него.
   - Пойдем домой?
   Он кивнул и, взявшись за руки, они пошли к городским воротам. Народу на берегу было мало. В основном парочки и несколько компаний молодых парней и девушек, устроивших ночное купание. Старшее поколение давно вернулось домой, так как час был довольно поздний. Многие палатки свернули торговлю, распродав товар. Те же, кто сделал большие запасы, еще работали, получая дополнительную выгоду за двойную плату. Рабочие, убирали вокруг цирка мусор. Тихая музыка то тут то там. Праздник закончился.
   В городе тоже было тихо. Пустые улицы. Тусклые фонари. В некоторых окнах горел свет. И никакого следа погони. Неужели Марош сбежал так тихо, что этого никто не заметил? Да брось ты думать о нем. Дался тебе этот вампирюга. Пришел, разбередил душу и смылся как истинный мужчина. Еще и ей претензии предъявил, будто она выходит замуж за Кощея только из-за его денег.
   Это правда. Шепнула, внезапно проснувшаяся совесть. Тогда на Земле, она позарилась на его кредитку. Тоже захотелось стать богатой, не прилагая к этому никаких усилий. И теперь приходится расплачиваться за собственную глупость. Чувствуя, что еще немного и совесть прогрызет в ней дырку, Лисса ускорила шаг, и они довольно быстро добрались до владений князя. На крыльце она остановилась, встав на три ступеньки выше, чтобы их глаза были на одном уровне.
   - Спасибо тебе за вечер.
   - Это тебе спасибо, что продержалась до конца. Что случилось, Василиса? Если я что-то не так сделал, ты лучше сразу мне скажи, чтобы потом не было недопонимания.
   Если бы он знал, чего стоило ей выдавить из себя улыбку и заставить его поверить, что она искренняя. Приблизившись к нему почти вплотную, она заглянула в бездонные глаза мужчины и шепнула в губы.
   - Поцелуй меня.
   Кош мгновение смотрел на нее, не веря, что ему можно и обняв, поцеловал. Лисса ответила, как умела, ожидая, что вот сейчас, еще немного и нежность, что она испытывала к дракону, превратится в бешеную страсть. Но внутри ничего не встрепенулось. И понимая, что зря все это затеяла, она мягко высвободилась из его объятий.
   - Спокойной ночи.
   - Да уж. - Хмыкнул Кош, и сунул руки в карманы бриджей.
   Лисса хихикнула. Его попытка скрыть возбуждение не удалась, но она была не готова переводить их отношения в горизонтальную плоскость. Совершенно не готова. И потому попросту сбежала, оставив мужчину стоять на улице.
  
   Глава 24
  
   Дверь в ее спальню починили. Прикрутили на место и не иначе как по просьбе Коша, установили на ней засов. Она оценила проявленную заботу только, когда сама еле сдвинула его с места, задвигая в паз. Теперь если кто-то вздумает к ней ломиться, ему придется разломать дверь по доскам. Бррр, придумается же такое. Рука сама потянулась проверить, на месте ли амулет, а то жди гостей из ее фантазий.
   Убедившись, что окно тоже надежно закрывается на щеколду, Лисса уселась на кровать и, сбросив с уставших ног туфли, расплела косу. Расчесывая волосы, она все не могла понять. Почему рядом с Кошем у нее напрочь отключаются мозги, но стоит ей отойти от него подальше, тут же становятся на место. Вот за каким чертом она полезла к нему целоваться? Ей что? Проблем мало?
   - Меньше надо пить. - Вынесла она вердикт всем событиям этого вечера. Заплела волосы опять в косу, чтобы ночью не путались и наскоро переодевшись в крестьянские рубашку и штаны, легла спать.
   Но сон не шел. Вот чтоб ему пусто было. Извертевшись на постели, сбив все простыни, и окончательно запутавшись в одеяле, она поняла, что в таком взвинченном состоянии не уснет. Одно только ожидание, когда обнаружат пропажу вампира и поднимут тревогу, вымотало все нервы. Не может быть, чтобы все легли спать, не проверив камеру.
   Стукнув кулаком по подушке, села. Господи, пусть хоть кто-нибудь поднимет эту чертову тревогу, чтобы все быстрей закончилось. И тут же накатил страх, что ее будут допрашивать одну из первых. Лисса отдавала себе отчет, что трусиха. И как только на нее начнут давить, она признается во всех грехах, даже тех, которые не совершала. И когда выяснится, что она способствовала побегу преступника, по головке не погладят это точно.
   Понимая, что ожидание наказания хуже самого наказания, она вскочила с постели, с намерением найти Коша и чистосердечно во всем признаться.
   Рывком отодвинув засов, открыла двери и как была в пижаме и босая выбежала в коридор... и встала как вкопанная. Она понятия не имела, где располагается спальня Коша. Стучать посреди ночи во все двери тоже не вариант. Можно нарваться на царя или его охрану, которая непременно поинтересуется, почему она сама не спит и другим не дает. Но и возвращаться к себе тоже не хотелось. И что делать?
   Ай, гулять, так гулять. Где тут кухня? От волнения у нее всегда разыгрывался аппетит. А сегодня она наволновалась на целую жареную курицу и кружку кваса. В животе булькнуло, словно там поселился голодный дракон.
   - Ой! - Лисса привалилась к колонне, поддерживающей сводчатый потолок и тихо рассмеялась. Она и есть дракон. Только забыла о том, что новорожденных полагается усиленно кормить. Эх, зря продали князю репу. Надо было самой съесть.
   Она уже собралась идти потрошить княжескую кухню, как в поле бокового зрения, в полоске лунного света, мелькнула тень. Стремительно и бесшумно кто-то передвигался по коридору, подбираясь к ней все ближе. Интересно это вор или убийца?
   Да какая разница!
   Очнувшись, Лисса сорвалась с места и понеслась по коридору, петляя, словно заяц, между колонн. Тень кинулся за ней. Но он был выше, тяжелее, и инерция заносила его на поворотах сильнее, чем ее, каждый раз даря пару секунд форы. С лестницы вниз она слетела, не чувствуя ступеней под ногами и снова забег по коридорам. Бегом через пустые залы, лестничные пролеты, все время вниз, вдруг на этаже, где обитают слуги, кто-нибудь не спит, и придет на помощь.
   - Да стой же ты, ненормальная!
   От неожиданности она остановилась и резко обернулась.
   - Славий?
   Воевода не успел затормозить и, врезавшись в нее, впечатал в стену, чуть не раздавив.
   - Прости! - Он сделал шаг назад, и выковырял ее из штукатурки.
   - Сдурел, так пугать? - Зашипела она. Сбитое дыхание со свистом вырывалось из легких. Хотелось сесть на пол и подождать пока перестанут дрожать ноги и в голове утихнет звон. Все-таки ее качественно приложило затылком о каменную стену.
   - Я тоже рад тебя видеть.
   Она по голосу поняла, что воевода улыбается. Черная маска, типа чулок обыкновенный, только без узла на макушке, скрывала его лицо. Лисса удивленно окинула мужчину взглядом. Это так выглядит маскировочный костюм наемного убийцы? Черный, эластичный и обтягивающий как вторая кожа? Очень эротично. Не выдержав, она рассмеялась, правда тихо, чтобы никого ненароком не разбудить.
   - Что? - Не понял ее веселья мужчина.
   - Классно выглядишь, хоть сейчас на сцену танцевать стриптиз. Ой! - Она увернулась от щелчка по носу. И только сейчас сообразила, что друзья не приходят тайком, под покровом ночи, чтобы узнать как у нее дела. За плечом мужчины отчетливо проглядывался Ванюша, повелевающий изловить беглянку любой ценой и представить пред его светлы очи.
   Она опять бросилась бежать. Но Славий оказался быстрее, нагнал через три метра и, ухватив за косу, намотал себе на кулак, так, что дернись она и останется без скальпа.
   - Не так быстро. - Он подтащил ее к себе, и чтобы не брыкалась, перехватил за талию, приподняв над полом.
   - Пусти! - Завопила она. И лягнула его ногой в колено.
   Мужчина вздрогнул, но косу не опустил.
   - Не в этот раз, Василиса.
   И тут очнулась защитная система терема. Ярко вспыхнул свет, взвыли охранные заклинания. Во дворе взбесились цепные псы. И с улицы послышался крик и лязг металла. Топот множества бегущих людей, выхватывающих на ходу оружие.
   - Тебе не уйти. - Страх, что ее нагло похищают из терема охраняемого как федеральный золотой резерв, смешался с еще большим страхом, что Славия поймают. О том, что Кош сделает с ним за такую наглость, даже думать не хотелось.
   - Посмотрим. - Славий шагнул к стене, волоча ее за собой. Уперся в нее рукой, и провалился сквозь каменную кладку. Лисса взвизгнула, когда ее потянуло за ним. Зажмурилась... и ничего не почувствовала. Два удара сердца в пустоте и они вышли из стены в полуразрушенном храме, затерявшемся среди дремучего леса.
   На небе сияла полная луна, заливая руины серебряным светом. Вместо крыши, над головой чистое небо в ярких звездах. Обломанные колонны, некогда поддерживавшие свод, поднимались ввысь. Сквозь провалы в стенах виднелись исполинские деревья, черной массой окружавшие храм. Светлячки, облюбовав тихое место, словно призраки летали между руин. От времени, дождей и ветра камень покрылся трещинами и оброс мхом. По стенам расползался вездесущий плющ. А внутри самого храма, сквозь трещины в каменном полу, проросла трава и чахлые кустарники. В центре, некогда прекрасного зала, как насмешка над былым величием, стояла такая же полу развалившаяся каменная статуя древнего бога, чей культ канул в лету. Свирепая морда оскаленного демона, с загнутыми рогами и расправленными в прыжке каменными крыльями, взирала на посмевших нарушить его покой и уединение.
   Славий опустился на колено, потянув ее за собой, заставил согнуться так, что выщербленный каменный пол, оказался прямо перед ее носом.
   - Нашел время молиться. - Прошипела она, страстно мечтая побриться на лысо, чтобы больше никто не смел хватать ее за косу. - Отпусти, больно же.
   - Ну, уж нет. Я отпущу, ты опять сбежишь. И будем мы на пару с твоим драконом ловить тебя наперегонки по всему лесу.
   Взявшись свободной рукой за край постамента, воевода уперся ногами в пол, с силой толкнул и толкал до тех пор, пока громадина, с жутким скрежетом, разорвавшим ночную тишину, не сдвинулась с места. С ближайших деревьев с криком вспорхнули потревоженные птицы. Хрустнули кусты, и послышался удаляющийся треск сучьев, под ногами убегающего крупного животного.
   От неожиданности Лисса чуть не упала, вовремя успев выставить перед собой руки. Перед ними зиял провал в полу и ведущие от него во тьму каменные ступени.
   - Я не полезу в склеп! - Истерично воскликнула она, вцепившись за головой в его запястье, в тщетной попытке высвободить из железной хватки косу.
   - Не говори ерунды. Там уже тысячу лет никого не хоронили. - Ему пришлось силой тащить ее вниз. - Неужели ты боишься скелетов?
   - К черту скелетов! Там пауки и паутина! - Лисса упиралась, брыкалась и истошно завизжала, когда лица коснулась липкая мерзкая паутина. - Убери ее! Убери! Ненавижу!
   Рыдала она под смех мужчины.
   - Боги, Василиса, от тебя столько шума. - Славий повернул ее к себе лицом, снял с маску, зубами стянул с руки перчатку и, заткнув вместе с маской себе за пояс, вытер пальцами ей щеки, нос, коснулся губ...
   Она замерла, прекратив вырываться. Как же она по нему соскучилась. Сильней, чем ей казалось. Его рука сама собой соскользнула ей на спину, отпуская косу. Лисса потянулась к нему. И тут же оказалась в крепких объятиях. Поцелуй ожег губы. А ей того и надо. Бестолково шаря по его спине, зарываясь во влажные волосы руками, она отвечала на поцелуй, прижимаясь еще сильнее. И все казалось правильным, пока Славий внезапно не остановился.
   - Твоему мужу вряд ли понравится, что ты так целуешься с другим мужчиной.
   Мгновение тишины. И звук оплеухи гулким эхом отразился от стен склепа. С потолка на головы посыпался песок и прочий мелкий мусор. Пауки? О чем вы говорите? Где вы их тут видели? Взор застлала ярость. Горло сдавило от подкативших рыданий.
   - Какая же, ты скотина.
   - Еще нет, но я стараюсь.
   Она задохнулась от возмущения и хотела послать к лешему, но тут он шагнул к лестнице и дернул за железный рычаг, который она не заметила. Понимая, что это значит, она бросилась вверх по лестнице, но не успела. Со скрежетом давно не работавшего механизма, постамент со статуей бога встал на место, погрузив их во тьму.
   Она села на ступени и разрыдалась, понимая, пока кто-нибудь не откроет люк снаружи они отсюда не выйдут.
   - Зачем ты это сделал? Здесь же будут искать в первую очередь.
   - Естественно. - Славий перебирая руками по стене, осторожно поднялся и, нашарив ее в темноте, помог спуститься, пока она не свернула себе шею. - Я знаю что делаю, верь мне Василиса. Ты главное, ничего не бойся.
   Он убрал одну руку, второй, удерживая ее за плечи, чтобы она не потерялась. Поискал на поясе, что-то доставая. Зубами открыл пробку и ее губ коснулось холодное стеклянное горлышко пробирки.
   - Пей.
   - Что это? - Лисса отворачивала лицо. Воевода настойчиво пытался влить ей в рот вязкую жидкость.
   - Пей и сама увидишь.
   - Не буду. - Понимая, что ведет себя глупо, Лисса продолжала упрямиться из чистой вредности.
   Славию это надоело. Ухватив ее опять за косу, дернул назад, запрокидывая голову и силой влил несколько капель остро пахнущего травами зелья и сам выпил остальное.
   - И что теперь? - Лисса облизнула губы. Не так уж и противно. Сладко, терпко, вот только почему голова так кружится, и сердце бьется, словно в нее впрыснули слоновью дозу адреналина. Ноги подкосились. Славий удержал. Аккуратно уложил на пол и поцеловал в лоб. Как покойницу, честное слово.
   - Ты меня еще в гроб положи. И спой заупокойную. - Прошептала она, еле ворочая языком и чувствуя, как ледяной холод и онемение разливаются по всему телу.
   Славий тихо рассмеялся и опять поцеловал. На этот раз в губы.
   - Спи, рассвет будет долгим.
   Онемение достигло своего предела. Тело налилось свинцовой тяжестью. Только сердце от охватившего панического страха колотилось как ненормальное. Но и оно постепенно успокоилось. Пару раз тихо стукнуло и остановилось.
  
  
   Очнулась она в объятиях мертвеца. Славий со всем признаками умертвия, без дыхания, без единого стука сердца, остывший и окаменевший, словно умер три дня назад, стискивал ее в объятиях. От страха она чуть не скончалась обратно, теперь уже на самом деле.
   Но ему мало было напугать ее до заикания, подобным пробуждением. Как апофеоз всего происходящего, между ними, словно истосковавшись по ласке, мешая видеть ей паршивца, засунувшего ее таки в саркофаг, сдвинув челюсть на бок и вытаращив пустые глазницы, лежал труп жреца. И тоже обнимал ее своими костлявыми руками.
   Вообще-то она скелетов не боялась. Она даже как-то трогала их в музее. Ну и что с того, что это были кости доисторического мамонта? Это не суть важно. Но вот мумии! Да еще с облезлыми волосами на обтянутом пергаментной кожей черепе!
   От ее визга крышка саркофага подпрыгнула на месте и, рухнув на каменное основание, раскололась надвое, впустив внутрь клубы столетней пыли, воздух, свет и тени от разожженного поблизости костра, и удивленный возглас.
   - Мамука, мертвяк восстал!
   Последовавший за ним глухой удар повалившегося в беспамятстве тела. И кашляющий смех более стойкого к потрясениям дядьки.
   - Брысь! Ты чего? Это ее милость очнулась.
   - Помогите! Выньте меня отсюда! - Завопила она и принялась отдирать от себя костлявые руки мумии, выламывая их из суставов. Врезала нечаянно Славию в глаз. Так ему и надо. Если синяк останется, будет знать, как шутить над ней такие шутки.
   - А ну замри ваша милость, чтобы ненароком не зашиб. - Посоветовали ей снаружи. Лисса тут же прекратила брыкаться, замерла неподвижно, зачем-то продолжая прижимать к груди отломанную руку мумии. Осознала, отшвырнула и заехала Славию в другой глаз.
   - Только вы быстрей, пожалуйста, а то очень страшно.
   - Оно и слышно. - Дядька хохотнул, схватился ручищами за обломок крышки, поднатужился и сдвинул настолько, чтобы она могла пролезть в образовавшуюся щель.
   Лисса заморгала, щурясь от яркого света. От попавшей в нос пыли чихнула пару раз и вымучила из себя бледное подобие улыбки.
   - А у вас не найдется что-нибудь покушать?
   - Вот это я понимаю дракон. Вернуться с того света и сразу опустошать кастрюли. Пошли. Знал, что аппетит будет нешуточный, наварил каши три ведра. - Дядька ей подмигнул и кивнул на Славия. - Тоже скоро очнется и жрать захочет.
   Лисса села в саркофаге, стараясь как можно меньше соприкасаться с мумией, покосилась на воеводу и умоляюще глянула на мужчину.
   - Давайте и его вытащим?
   - А что ему там сделается? Лежит себе и лежит. Какая разница, он же все равно ничего не чувствует.
   Поняв, что помощи не будет, она кое-как выбралась из саркофага и была вынуждена облокотиться о край, чтобы устоять на ногах. Такое простое действие и отобрало у нее все силы. Кажется, с вытаскиванием Славия придется подождать.
   - Иди сюда, к костру. - Дядька поманил ее на запах еды. - Тебе надо больше двигаться.
   Пошатываясь, на не твердо стоящих ногах, Лисса дошла до костра, разожженного посреди склепа, и рухнула на подстилку. Ей тут же сунули в руки чарку, полную горячего напитка.
   - Пей, потом кушать, опять кушать и снова кушать, а потом спать.
   Лисса с опаской принюхалась. Она уже выпила не знамо что и вот где очутилась. Кстати, а где именно?
   - Мы все в том же склепе? - Она глянула на потолок, надеясь там увидеть выход, хотя откуда ему взяться. Лестницы то нет. Зато есть три двери. Наверно в храме только служили службы, а здесь жили. Или хоронили часто. Она не без дрожи покосилась на другие саркофаги, которые до этого момента старалась не замечать. Каждый из них был украшен каменным изваянием похороненного в нем жреца. В мантии и доспехах. С щитом в одной руке и обнаженным мечом в другой. Неизвестный резчик довольно точно смог передать суровые мужественные черты жрецов. Воинственный, однако, культ у божества.
   Дядька не стал отвечать на то, что и так очевидно. Вместо этого взялся приводить в чувство друга, напарника, подельника. В зависимости оттого, что этих двоих свело вместе и заставило отсиживаться в склепе, карауля их пробуждение. Она оглянулась на саркофаг, где все еще не подавал признаков жизни Славий. Надо будет как-нибудь разузнать, что это за эликсир, сумевший так качественно ухайдокать здоровенного мужика. Мало ли. Вдруг пригодится в будущем.
   - А вы ему в лицо, чем-нибудь плесните. - Посоветовала она, когда ни тряска, ни пощечины не возымели действия. - Кстати, меня зовут Василиса.
   И удерживая чару с напитком одной рукой, вторую протянула для знакомства дядьке. Тот хмуро глянул на нее, потом на протянутую руку и нахмурился еще сильнее.
   - Я не целую дамам ручки.
   Лисса от удивления моргнула.
   - А вы ее пожмите.
   - Но ты же не мужчина.
   - Верно. - По мере разговора, она все шире улыбалась. Страх перед дядькой почти прошел, осталось только опасение, но это нормально в ее ситуации, когда защитник "мертв" а единственный свидетель, валяется без памяти. Устав, держать руку на весу, она опять взялась за чару и, наконец, отпила глоток. После того, как она побывала мертвой, быть отравленной это такие пустяки.
   - Это Славий вас нанял? - Мужчина резко обернулся. Ее вопрос явно удивил мужчину и он не нашелся сразу что ответить. Лисса улыбнулась, стараясь излучать как можно больше дружелюбия. - Нанял, сторожить пока мы не очнемся? Кстати как долго? И что за это время здесь происходило?
   - Во-первых, заруби себе на носу ваша милость. - Ой, ой, кажется, она не то сказала. Так как дядька стал хмурнее тучи. - Мы не нанимаемся. Нас попросили, и мы согласились. Что до остального, скоро все узнаешь.
   Лисса незаметно перевела дух и присосалась к чаше. У варева были весьма ощутимые градусы, так что ее перестало колотить и могильный холод, леденящий внутренности сменился ласковым теплом, словно у нее в животе поселилось солнышко. Она решила больше не задавать вопросов, пока не очнется Славий или не придет тот, кто будет на них отвечать без рыка.
   - Мамука. - Простонал пришедший в сознание мужчина, дико заозирался по сторонам и тут столкнулся с ней взглядом.
   - Привет! - Лисса помахала рукой, в знак приветствия и улыбнулась, надеясь, что хоть этот адекватный и не будет на нее ни за что злиться.
   - Ааааа! Дракон! - Завопил мужчина и шустро спрятался за спину напарника.
   - Какой она тебе дракон? Зародыш только. Да еще без моря. Прекрати дурить и не пугай ее милость. Ей и так досталось.
   - Интересно девки пляшут. - Лисса пошатываясь, встала и шагнула к мужикам. - Вы знаете, о моей драконьей сути, зовете, ваша...моя... а, не важно, милость. И отвечать на вопросы не хотите. А ну признавайтесь кто тут у вас главный, или прямо к нему ведите.
   И видя, что мужики таращатся на нее, но не двигаются с места, топнула ногой.
   Пол дрогнул, потолок треснул, и огромный кусок плиты свалился прямо на костер. Огонь потух, склеп наполнился дымом, на головы из открывшегося пласта земли закапала вода. За ней шматками начали отваливаться куски грязи. И молодая ель, лишившись опоры, в виде камня, провалилась внутрь.
   - Ёпер...тец... твою...маму... ваша милость.
   Мамука (ура! она знает, как его зовут) вытер лицо от грязи. Брысь (тоже нормальное имя) опять повалился в обморок. Лисса, получив по лбу веткой, села на пол, потирая здоровенную шишку и недоумевая, откуда в ней столько дури. Ведь не была замечена в магии ни разу.
   - Ваша, милость! - Мамука, продрался сквозь ветви ели к ней, поднял с пола и, оттащив в единственный свободный угол, прислонил к стене и стал ощупывать, проверяя, не сломала ли она себе чего. - Все в порядке? Голова не кружится? Не тошнит?
   - Нееееееет! - Лисса смеялась от щекотки. - Пожалуйста, пустите!
   На грязном лице мужчины расцвела улыбка.
   - Убери от нее руки.
   Они замерли, переглянулись и одновременно повернулись к саркофагу. Привстав над гробом. Хватаясь разъезжающимися руками за его край, Славий пытался выбраться наружу.
   - Ну, вот. И твой муженек очнулся.
   Муженек? Лисса вскинула глаза на Мамуку, начиная догадываться, откуда у мужика самого злодейского вида, не предназначенная для всеобщей огласки информация.
   - Славий! - Пробравшись через ветки, она подставила ему плечо, помогая сохранить шаткое равновесие.
   - Ты в порядке? - Он попытался заглянуть ей в глаза, но не смог сфокусировать свои, покачнулся и чуть не рухнул, вовремя схватившись за еловую лапу. - Разве мы на улице?
   - Нет.
   Славий завис, явно не понимая, если они в склепе, то почему под землей растут деревья.
   - Откуда? - Он осторожно завертел головой, видно было, что тело его еще плохо слушается.
   - С поверхности свалилась. Ее милость, твоя жинка. Зараза, а не девка, тьфу на нее. - Мамука, от досады сплюнул на пол. - Очнулась и за пять минут разрушила все, что только можно. Сотню лет бед не знали, а теперь... эх... Тонас узнает, бошки поотрывает. - И вдруг гаркнул, заставив ее подпрыгнуть от испуга. - Брысь, кончай прикидываться ветошью, пошли чинить крышу. Не видишь, их милостям надо по душам пошушукаться.
   Лисса придвинулась к Славию ближе. Воевода, попятился, правильно решив, что его сейчас будут упокаивать по второму кругу. Брысь подорвался с пола, стукнулся о ветку, рухнул обратно и на карачках выполз через открытую Мамаукой дверь.
   - Вы тут сильно не шумите, а ну как привлечете кого ненужного, крыша то тю-тю. И захлопнул дверь, оставив их одних.
   - Славий, лапушка. - Лисса загнала воеводу в угол и прошлась пальчиками по его груди вверх до горла. - Ты ничего не хочешь объяснить?
   - Нет! А надо?
   - Очень. Например, почему позволил думать, что воруешь для Ванюши? Знаешь, сколько я из-за этого потеряла нервов?
   - Простишь за шоколадку?
   Лисса улыбнулась.
   - Нет. А у тебя есть?
   - Достанем.
   Лисса представила себе масштабы этого доставания. Найти мага, умеющего открывать межмировые порталы не так просто. Еще сложнее уговорить его пойти на это ради шоколадки. Он должен быть очень крепко должен просителю, иначе шоколадка получится из золота, а вместо орехов бриллианты. Такая встанет поперек горла, не проглотишь. И она решила простить Славия совершенно бескорыстно.
   - Ладно, живи. Сегодня моему великодушию нет предела.
   - Только сегодня? - Славий иронично вздернул бровь, но она видела, как он рад, что гроза прошла мимо.
   - Сегодня особый день!
   - Я вижу, ты уже успела его отметить. Не поделишься радостью?
   Лисса подняла ладонь и покрутила у ничего не понимающего мужчины перед носом. Она сама только что заметила. Ага, как ель долбанула по башке, так и заметила. Может Славия стукнуть, а то ей выпить дали, а у него до сих пор мозги соображают туго.
   - Кольцо Коша! Его нет!
   - Оу! Это, конечно повод напиться... с горя.
   Она его таки стукнула... куда дотянулась. Ему хоть бы хны, а у нее от боли на глаза навернулись слезы.
   - Ты! Знаешь, кто ты после этого? - Воскликнула она больше от обиды.
   - Знаю.
   Славий поймал ее ладошку, и поцеловал ушибленные пальцы. Каждый по отдельности. Лаская языком самые кончики. При этом, не отрывая от нее смеющегося взгляда.
   - Уже не болит?
   Ей вдруг стало жарко. Она сделала слабую попытку высвободить руку, но мужчина удержал и переместился с поцелуями на запястье, подтягивая ее к себе все ближе.
   - Эй, вы там все живые? - В дырку в потолке свесился Мамука и развел ветви руками, чтобы лучше видеть и, убедившись, что никому поминки заказывать не надо, кивнул Славию. - Слышь, парень, подсоби. Надо дерево вытянуть наружу. Эта дура торчит тут на пять метров, а спилить нечем.
   Лисса шарахнулась прочь от воеводы. Щеки пылали от смущения, никакого фонаря не надо. Боги, что на нее нашло? Ее уже один раз обломали. Больше не надо.
   Славий, будто ничего не было, подошел к дереву, примерился к стволу и, обхватив его руками, попробовал приподнять. Мамука тут же скрылся из виду, наверху послышалась возня. Они с Брысем тянули ее снаружи.
   - Давай, на раз два три... Подняли!
   Рывок вверх. Ель подалась. Затрещали ветви, и она застряла, обвалив еще кусок крыши и под ним пласт земли.
   - Может затянуть ее внутрь? - Лисса понимала, что лучше не лезть с советами к мужчинам, смутилась, когда на все трое глянули на нее с укоризной, но предупреждению не вняла.- Так ветви мешать не будут. Они же вверх растут.
   - Ее милость дело говорит. - Мамука почесал затылок и опять ухватился за накренившуюся макушку. - А ну потащили ее тудысь.
   Лисса, рассмеялась, услышав, как Славий ругнулся, сообразив, что сразу надо было так делать. Но ему простительно. Человек был мертв неизвестно сколько, а тут такие страсти. Но остальные... не иначе это она на них плохо влияет.
   Они почти затащили ель в подземелье, выломав по такому случаю одну из дверей, она все время норовила захлопнуться, съездив Славия по затылку. Да и дерево досталось им высокое, в одном помещении не поместилось. Зато когда справились, такая красота открылась. Лисса взобралась на ствол и, усевшись на мягкие еловые лапы так, чтобы не кололи попу, подняла глаза к небу.
   - Как красиво! - Выдохнула она и вцепилась в руку Славия, когда он взмокший после ликвидации последствий стихийного бедствия, по имени Василиса, взобрался к ней и сел рядом.
   - Рассвет, как рассвет. - Он смотрел на нее. Плывущие по розовеющему небу облака и птичий щебет на весь лес, его в этот миг, явно не волновали.
   Лисса смущенно улыбнулась.
   - Ничего ты не понимаешь. - Вот как объяснить ему, что это не просто рассвет. Это символ начала ее новой жизни. Причем сразу во всех смыслах.
   - У меня есть для тебя кое-что.
   Лисса удивилась. Неужели сюрпризы еще не кончились? Не надо! С нее на сегодня хватит. Но то, что Славий протянул ей на раскрытой ладони, заставило задохнуться от накативших чувств. Двумя пальцами, как ядовитую гадюку она взяла обручальное кольцо Коша.
   - Твое право поступить с ним, так как ты этого захочешь.
   - Думаю, его надо вернуть владельцу. Если я отправлю его по почте, это будет очень некрасиво?
   Славий улыбнулся.
   - Вообще-то такие вещи, возвращают лично. Ты же не хочешь с ним поссориться?
   Лисса фыркнула и сунула кольцо в карман штанов.
   - Можно подумать он будет рад меня видеть.
   - Как знать.
   Лисса бросила смотреть на небо и глянула на Славия.
   - А ну, колись, что ты знаешь такого, чего не знаю я?
   - Э... нет. Пусть твой дракон сам тебе скажет. А то не по-мужски получится. И вообще, хватит сидеть, пошли помогать чинить крышу. Неровен час, явится твой дед со всей бандой... тьфу, тьфу, чтоб не сглазить, а мы сидим без дела.
   Славий соскочил с дерева, подал ей руку и она со смехом, съехала прямиком в его объятия.
  
   Глава 25
  
   - И как ее чинить? - Лисса нагнулась над дырой под ногами. Славий тут же ухватил ее за рубашку между лопаток, чтобы не упала. Край был скользкий. Недавно прошли дожди, землю развезло, и она отваливалась кусками, постепенно заполняя склеп через проваленную крышу.
   - Мдаааа! - Мамука почесал затылок. - Вот это котлованище.
   - А если сначала поставить свод на место, а потом закидать яму? - Выдал идею Брысь.
   Славий хмыкнул.
   - У тебя есть инструменты? У меня только это. - И воевода продемонстрировал устрашающий набор наемного убийцы. Отравленные иглы, метательные ножи, стилет. Куча амулетов. Маскировочная сеть, тонкая и легкая как паутина и потому в сложенном виде, помещающаяся в кулак.
   Бррр. Лисса передернула плечами. Все-таки пауков она ненавидела больше мумий. Видя, что никто умных идей не предлагает, решила выдвинуть свою, вдруг понравится.
   - А если попробовать заложить его кирпичами? - И видя недоумение на их лицах, пояснила. - Вот так. - Она свела руки над головой дугой. - Куполом, тогда не понадобится раствор для кладки, кирпичи будут держать упор друг на друга. Такой купол может стоять веками.
   Славий больше не мог смотреть, как она опасно скользит босыми ногами по краю, и оттащил подальше от обвала.
   - Василиса, где ты здесь кирпичи видишь? А чтобы расколоть камень, нужны кувалда и зубило, хотя идея хороша. Но в нашем случае совершенно не подходит.
   - Тогда давайте, просто прикроем ее ветками, чтобы дыру с неба не было видно, а потом попросим прощения у Тонаса.
   Славий захохотал. Мамука и Брысь взбледнули, видимо представили, что им за это будет, а потом вдруг дружно закивали головами.
   - Это мы запросто. Только нельзя брать ветви поблизости, слишком заметно будет.
   Брысь с Мамукой, уже в лес собрались, когда Лисса воскликнула:
   - Стойте. Никуда ходить не надо. Вон у вас целая ель бесхозная валяется. - И она указала вниз.
   Разбойники глянули друг на друга, потом на нее и их лица осветились довольными улыбками.
   - Соображаешь, ваша милость.
   Потом опять переглянулись и, не утруждая себя походом к храму, оттуда по лабиринтам до порушенного склепа, просто съехали по земляному настилу вниз. Все равно грязнее, чем сейчас, они уже не будут, а так сэкономят на походах туда сюда кучу времени и сил.
   - И вы не стойте. Помогайте. - Послышалось снизу.
   Лисса со Славием тоже переглянулись. Воевода улыбнулся
   - Своих в беде не бросаем.
   Она кивнула и работа закипела. Верхушку ели ободрали быстро. Трудно стало, когда пришлось голыми руками ломать толстые ветви у основания. Славий, как самый сильный, спустился вниз, помогать Мамуке. а Брыся отправили ей в помощь, принимать ветви.
   - Положим ствол как балку? - Предложил Славий. - Тогда для настила можно будет использовать мелкие ветки. Чтобы дождем не топило.
   Лисса глянула на небо. От утренних облаков не осталось и следа. От горизонта до горизонта его затянуло тучами, тяжелыми и низкими, предвещая, что скоро пойдет дождь. Мамука с Брысем только вздохнули. Мокнуть никому не хотелось, как и передвигаться вплавь по подземелью, а его обязательно затопит, если будет сильный ливень. Так что они утроили усилия, чтобы успеть до темноты.
  
   Бревно тащили, чуть пупки не надорвали. А что делать? Крышу сооружать надо. Причем такую, чтобы сквозь нее даже лось не провалился. Им только лося в склепе до полного счастья не хватало. Вымучились, но поперек дыры положили, прикопав в землю над поверхностью, чтобы не выделялась, и стали сооружать настил. У Славия отобрали сеть и расплели ее на нити, чтобы соорудить первый слой крыши, по которой можно пройтись, только быстро. Иначе ноги застревают. Но после того как завалили первый пласт еще тремя слоями веток, даже Славий прошел по ней без труда и опаски провалиться внутрь.
   - Теперь вынесем мусор из склепа и можно отдыхать. - Мамука в последний раз поправил сползшую ветку и еле разогнулся, потирая ноющую поясницу.
   - Надо, так надо. - Брысь оглянулся. - Славий Василиса, вы идете?
   За время работы их милости очень быстро превратились в Славия и Василису, что лично ее очень радовало. Не привыкла она к подобному обращению, хотя сама исправно продолжала и к Мамуке и к Брысю обращаться исключительно на вы. Разбойники млели. Славий фыркал. Сам он одинаково откликался и на вашу милость, и на собственное имя и даже на маты, когда не удержал бревно и уронил толстый край на ногу Брысю.
   - А можно уборку отложить на завтра? - Лисса только представила, что опять предстоит работать и со стоном села на траву под ближайшим деревом. Если кто-то захочет ее отсюда сдвинуть, ему придется ее нести. Сил не осталось. Есть хотелось просто зверски. Но больше всего на свете ей хотелось искупаться и переодеться в чистую одежду. Эх, мечты, мечты, когда же вы начнете осуществляться.
   - Можно. - Непререкаемым тоном заявил Славий.
   - А если завтра Тонас объявится? - Мамука покосился сначала на нее, потом на воеводу. - Чем меньше следов от разрушения, тем меньше нам влетит. Это кстати и ваших милостей касается.
   - Хорошо, хорошо! Я встаю. - Лисса и так весь день чувствовала себя виноватой. Поэтому напоминание о том, что ее первая встреча с новым родственником начнется с объяснения, по какому праву она рушит его собственность, добавило ей сил, чтобы встать и заковылять за остальными к храму.
   На этот раз мужчины втроем сдвигали постамент. Все устали и только страх перед Тонасом заставлял их проявлять признаки активности. Лисса уже начала сомневаться, так уж ли она хочет познакомиться с легендарным родственником? И когда провал в земле открылся, и из него пахнуло сыростью, поняла, что ну вот ни капельки не хочет, если ей для этого придется опять туда спуститься.
   - Погодите, я зажгу свет. - Брысь, заметив, как она переменилась в лице, первым спустился в подземелье.
   Раздалось громыхание, словно мужчина в поисках лампы постоянно натыкался не на те предметы. Наконец, он воскликнул, - нашел! - И чиркнул кремнием по огниву. В провале забрезжил неяркий свет. Разбойник до половины вылез из склепа и передал лампу Мамуке.
   - Я зажгу остальные. - И опять скрылся в темноте.
   Лисса вклинилась между Славием и Мамукой, чтобы не идти последней. Все-таки в склеп спускаются, а не в винный погреб. И хотя вряд ли древние мертвецы восстанут, все равно страшно.
   Вскоре явился Брысь, неся связанные из еловых лап веники. Котелки приспособили под ведра. Все равно каша из них разлилась на пол.
   Мужчины подняли упавшие с потолка плиты и, составив у стены, взялись выносить наружу ведра с землей, которые она наполняла. Несмотря на отсутствие потолка и стоящие рядом саркофаги, находиться в склепе было не так страшно, как в остальной части подземелья. Наверно потому, что здесь было слышно улицу, где уже громыхала далекая гроза, и пахло смолой и елью.
   К концу уборки она так устала, что не чувствовала ни рук ни ног. Голова от голода кружилась, и стоило ей сгрести последний мусор в ведро и вручить его Славию, бросила веник на пол и пошла прямиком к саркофагу.
   - Ты куда? - Удивился воевода.
   - Спать. - Она зевнула, едва успев прикрыть ладошкой рот, и подвинув на край мумию жреца, улеглась внутрь.
   Славий бахнул ведро на пол и подошел убедиться, что глаза его не врут.
   - Ты серьезно?
   - Ну да. - Лисса привстала на локтях, глянула в удивленное лицо мужчины, перевела взгляд на сиротливо прижавшуюся к стенке мумию и опять на воеводу. - Это самое сухое место и больше остальных похоже на кровать. Так что как вынесешь мусор, можешь присоединяться, я подвинусь.
   - Ну, дела! - Брысь, вернувшийся с пустым ведром, явно не ожидал увидеть подобную картину. - Ушатали девочку, что она от мужика к мертвяку сбежала. Мотай на ус, Славий, где твоя жинка будет спать, когда шибко разобидится.
   Вот зря он про усы сказал. Лисса покраснела как свекла, вспомнив, как подпалила воеводе бороду, вынудив побриться. Славий тоже вспомнил, судя по тому, как у него вспыхнули глаза и уголки губ дрогнули в улыбке.
   - Брысь, вынеси еще ведро, устал как собака. - Славий вручил разбойнику свое ведро и вытолкал из склепа. - Двигайся, я тоже лягу.
   Лисса подвинулась, улыбаясь от уха и до уха. И пока воевода устраивался в саркофаге, заталкивая под крышку ноги, быстренько переложила мумию так, чтобы уже изрядно потрепанный безрукий жрец оказался между ними. На удивленно выгнутые брови мужчины, пояснила:
   - Чтобы вел себя прилично.
   - Он или я? - Славий пихнул ей под бок мумию, чтобы ему больше места было. Долго не знал, куда деть руки. Под голову - локти не помещались, вдоль тела неудобно. К склепу подушка не прилагалась, а если и была то т нее одна быль осталась. В конце-концов лег на бок, и положил одну руку под голову, вторую перед собой согнутую в локте. Теперь из саркофага торчали его плечи, вернее одно плечо. Лисса рассмеялась.
   - Не тесно?
   - Мммм, как тебе сказать. Утром было лучше.
   - Утром ты был мертв. Кстати что это была за гадость? Надеюсь, больше пить ее не придется? Я не хочу лучшие годы своей жизни пролежать в гробу. Удача, что нас в нем не нашли. Сдвинул бы кто-нибудь крышку и бери холодненьких.
   - Глупости. Удача тут совершенно ни при чем. Это свойство моего дара к маскировке. Даже если поисковые команды нашли вход в склеп и проверили все саркофаги, даже дракон, глядя на нас в упор, не увидит никого постороннего в гробу, кроме его владельца.
   - Поэтому мы оказались в саркофаге вместе?
   - Ну да, а ты о чем подумала?
   Ей показалось или он пытается спрятать от нее улыбку? Вот же фрукт, но вместо того чтобы разозлиться на шутника, сама улыбнулась. Сейчас вся эта ситуация действительно выглядела комичной. Особенно как она своим визгом разломала крышку саркофага, отправив Брыся в нокаут.
   - Если ты такой одаренный, зачем было зелье пить?
   - Без него невозможно обмануть магов. Ты наверно не обратила внимания, но лес вокруг храма перерыт так, хоть рожь сажай. Я не думал, что Кошшервель упрется и потратит столько времени на поиски, да к тому же привлечет к ним весь свой клан и Тарианских магов. Но даже такой сильный маг, как Борей не может отделить ауру одного мертвеца от другого в склепе, где тысячи лет велись захоронения жрецов. Они ведь тоже не простые люди и при жизни обладали магией, причем довольно сильной.
   - И как долго это было? - Лисса тоже повернулась на бок, лицом к воеводе. Интересно, если замучить его вопросами, ей удастся отвоевать гроб в единоличное пользование? Или он устал настолько, что не уйдет, решив, что легче на них ответить, чем искать себе другое место для ночлега?
   - Хотел усыпить нас на неделю, а получилось на две с лишним. Нельзя точно рассчитать время. Это зависит от человека и его личной восприимчивости к зелью.
   - Две недели! - Лисса подскочила от подобной новости и села по-турецки. - То-то есть так хочется.
   Она потерла урчащий от голода желудок. Славий понял ее как никто другой. У него тоже в животе урчало непрестанно.
   - Очень хочется и не только мне. Мамука с Брысем тоже остались без обеда. Потому что кто-то умудрился пролить три котелка с кашей.
   Лисса потупилась и только сейчас увидела, что от смущения ковыряет пальцем в глазу скелета.
   - Фу, какая гадость. - От омерзения, дернула рукой и череп с жутким "хрясь" оторвался от позвоночника и, стукнув Славия в лоб, вывалился на пол.
   - Василиса!
   - Я не нарочно! - Она вжалась в боковину саркофага, опасаясь, что на этот раз воевода разозлится по настоящему.
   Он же отняв руку ото лба, где вздувалась огромная шишка с отпечатком зубов скелета, повалился на спину и захохотал.
   - Ты ходячее бедствие для любого, кто будет рядом.
   - Славий, миленький, ну прости, пожалуйста. Я никогда такая не была. Я нормальная, честное слово.
   Мужчина хохотал до слез, а она все рассказывала, что вот ни капельки не хотела рушить крышу, и кашу ей жальче всех, потому как сама бы съела половину, и его калечить она тоже не хотела честно-честно.
   - Лисса хватит, уморила. - Он сгреб ее в охапку. Скелет как-то сам собой остался сбоку, не мешая ему прижимать ее к себе со всей силой. Лисса замерла, уткнувшись носом мужчине в шею. Боги как приятно. Хотелось в свою очередь обнять его крепко-крепко, но она не осмелилась. Только смущенно прошептала, выводя куги пальцем по плечу мужчины.
   - Простишь меня?
   - Только за шоколадку.
   - А если поцелую? - Сказала и прикусила язык, кляня себя последними словами. Дожилась. Пристает к мужчине, самым наглым образом напрашиваясь на поцелуи. Аня засмеет, когда узнает.
   - Поцелуй. - Шепнул он, обдавая ухо щекочущим дыханием. Сладкая дрожь прошла по позвоночнику и докатилась до самых пяток, заставив ее на миг зажмуриться от удовольствия.
   Привстав, Лисса уперлась руками ему в грудь и, подтянувшись, поцеловала в шишку. Славий удивленно выгнул брови, а в следующее мгновение она уже лежала под ним, хохоча и уворачиваясь от его пальцев, танцующих по ее ребрам.
   - Вот тебе, будешь знать, как издеваться. - Славий хохотал вместе с ней.
   Она визжала, вырываясь.
   - Пусти, пусти же. Я осознала и больше так не буду!
   - Что осознала?
   - Не швыряться в тебя скелетами.
   - Принимается...
   - Тонас, мне мерещится? Или наша внучка на самом деле облюбовала себе гроб вместо кровати и затянула в него мужа?
   - Вот что значит до гробовой доски вместе, а ты все - это не про нас, это не про нас. Смотри, какая романтика.
   Они замерли, прекратив смеяться, и уставились друг на друга. Славий с досадой, Лисса с испугом. И оба не спешили оборачиваться на мелодичный женский голос и смех мужчины.
   - Ты прав, так истолковать последнюю фразу жреца, обозвавшего тебя моим мужем, я не догадалась. Интересно, они один гроб разломали или нам стоит провести в убежище ревизию?
   - Она твоя внучка, к тому же инициированный дракон. Скажи спасибо, что нам вообще есть куда вернуться. Могла разнести здесь все к чертям собачьим. Славий, Василиса, хватит притворяться, что вы нас не слышите. Идите, будем знакомиться.
   Славий первым вылез из саркофага, помог ей выбраться и поставил рядом, не спеша отдавать Тонасу и Лии Лихачевым.
   Лисса взирала на пару, стоящую в дверях, со смешанным чувством благоговения и страха. Тонас играл в гляделки с воеводой, ведя им одним понятный молчаливый разговор. А вот Лия.
   - Если ты назовешь меня бабушкой, я до скончания дней буду звать тебя внучкой.
   Стройная красавица смотрела на нее, лукаво щуря настолько светлые глаза, что они казались белыми с черными, расширившимися от волнения зрачками. Бирюзовая коса, кончик которой она теребила до боли знакомым жестом. Одета как настоящая пиратка, в бриджи, белую рубашку, ботфорты и кожаный жакет. Словно она только что сошла с корабля на берег. Только шляпы не хватало и пары заткнутых за пояс пистолетов.
   Тонас выглядел не менее импозантно. Высокий, сильный молодой мужчина. Жгучий брюнет. Смуглый и кареглазый. С шальной улыбкой, от которой растаяло не одно девичье сердце. Дорогая, шитая под заказ одежда. Пояс украшенный камнями, на нем два кинжала в ножнах. За спиной лук и тула полная стрел с красным опереньем. Шапка охотника с торчащим из отворота пером фазана.
   Лисса сдержала смешок, когда на ум пришло сравнение с Робин Гудом. Гроза морей и суши, вот на кого были похожи Лия с мужем.
   На их фоне они со Славием, замученные, грязные, как каменные големы, только что выкопавшиеся из-под земли. С серыми после летаргического сна лицами, впалыми щеками и ввалившимися глазами, не то, что проигрывали в сравнении. Даже рядом не стояли.
   - Привет Лия. - От дикого смущения и неловкости момента, Лисса еле выдавила из себя два слова и опять замолчала. Она просто не знала, что сказать красотке, которая по виду бал старшее ее всего на пару лет.
   - Вы выглядите неважно. И откуда столько грязи?
   Она не хотела, но взгляд сам собой метнулся к потолку. Тонас и Лия посмотрели следом и замерли, глядя на застилающие дыру еловые лапы.
   - А ты говорил, не разломала. - Лия, пихнула мужа в бок, радуясь разрухе, как ребенок.
   Лисса чуть не покрутила пальцем у виска. Сумасшедшие родственники.
   Тонас хмыкнул, перевел полный нежности взгляд на супругу, и время вокруг них остановилось, словно в это миг для этих двоих в мире больше никого не существовало.
   - Наверно у девочки были на то причины.
   - Да неужели? - Лия ответила ему полным любви взором.
   Лисса почувствовала себя здесь лишней. Дернув Славия за руку, чтобы он нагнулся, она ему тихонечко шепнула.
   - Тебе не кажется, что это не про нас?
   - Я думал у меня одного такое чувство.
   - Между прочим, я все слышу. - Лия улыбнулась, и кивнула Тонасу на воеводу. - Почему бы вам мальчики не потолковать по душам, пока я познакомлюсь с девочкой поближе.
   - Нет! - Воскликнула Лисса, двумя руками вцепляясь в руку воеводы. - Мы будем говорить все вместе.
   - Василиса! - Славий дернул, руку, желая освободиться, но она вцепилась в нее ногтями, заставив его скривиться. И видя, что она вот-вот закатит истерику, добавил куда мягче. - Лисса, отпусти.
   - Я сказала, нет. Но если тебе так хочется оказаться в кандалах, я держать не буду. Но и обо мне тогда забудь, ясно?
   Лия улыбалась все шире. Тонас дергал себя за ухо, наслаждаясь происходящим. Наконец, он не вытерпел и, желая разрешить все недоразумения, шагнул к ним.
   - Душечка. Никто не собирается обвинять твоего мужа. Он же не со зла хотел меня повесить. Работа у него такая. Ну а поскольку мы теперь родственники, то и договариваться будем по-родственному, не так ли Славий Всеволодович?
   На лице воеводы не дрогнул ни один мускул, но Лисса поняла, что сейчас что-то будет.
   - Василиса, ты ничего не хочешь сказать своим родственникам? - И добавил с нажимом, не ускользнувшим от Лихачевых. - Сейчас же!
   Она закусила губу. Глянула на воеводу, оглянулась на Лию и Тонаса и по их улыбкам поняла, что упираться дальше бесполезно все и так все знают.
   - Ну, хорошо, я соврала. Славий мне не муж. Но это не значит, что я отдам его вам на растерзание.
   Славий закатил глаза.
   - Василиса, тебя это уже не касается. У нас с Тонасом свои счеты, и не ты тому причина. Иди с Лией и за меня не волнуйся.
   Лисса задохнулась от возмущения.
   - Что значит, не волнуйся? - Но, наткнувшись на его непреклонный взгляд, вскипела от бешенства. - Поступай, как знаешь.
   И развернувшись на пятках, вылетела из склепа... недалеко. Ноги не держали, и она сползла по стеночке, глотая рыдания. Зачем он так? Она же не бесчувственная чурка.
   - Что я такого сказал?
   И столько удивления в голосе воеводы, что Лисса сквозь слезы хрюкнула от смеха. Умеет же она достать мужика до самой печени. Может у нее скоро критические дни? Ведет себя как истеричка.
   - Не переживай. - Успокаивающе проговорила Лия. - Тонас тоже не сразу справился. Тебе же только предстоит понять - дракон не отдает то, что считает своим по праву. Так что начинай считать свои холостяцкие деньки. Их у тебя не много осталось.
   Славий онемел. Лисса сунула кулак в зубы, чтобы он не услышал, как она смеется. Как жаль, что она не видит выражение его лица. Такой момент упустила! Правду говорят, не желай другому зла. Ее про собственнические замашки Коша предупредил, а сам не заметил, как угодил в лапы ее бабули. Та точно не отпустит, пока на ней не женит. И будет сие деяние ему великим наказанием, за то, что хотел вздернуть на виселице ее мужа.
   Тонас хлопнул его по плечу и вздохнул печально, словно воеводе только что зачитали смертный приговор.
   - Посмотри на это с другой стороны. Жить с драконом все равно, что затыкать задницей жерло вулкана, который вот-вот взорвется. Адреналин на всю оставшуюся жизнь тебе обеспечен.
   Славий скрипнул зубами.
   - Я понял, уже считаю.
   Тонас и Лия захохотали.
   - Лия, а он мне нравится. - Простонал от смеха дедуля. - Умеет правильно оценить перспективу. Выходи уже Василиса, я знаю, что ты нас слышишь.
   Лисса вернулась в склеп и, подойдя к воеводе, обняла его за талию и, подтянувшись до уха, тихонечко шепнула:
   - Не волнуйся. Это у них такое дурное чувство юмора, доводящее слабонервных до инфаркта. - Она была уверена, что Лия ее услышит, и сделает правильные выводы. Ее уже достало, что все кому не лень стремятся выдать ее замуж.
   Славий обнял ее в ответ и поцеловал в макушку.
   - Знаю.
  
   Глава 26
  
   Лия уговорила ее отпустить Славия с Тонасом. Завив, что ничего дед ему не сделает сверх того, что Славий сам ему позволит. Ей же пообещала нечто более интересное, чем провести вечер, слушая скучные мужские разговоры за кружкой кваса.
   - Пошли купаться?
   - Да! - От мысли, что можно окунуться в воду у нее разом зачесалось все на свете. Господи, хоть бы вши не завелись, а то с длинной ее волос только на лысо бриться, по-другому не вывезти.
   Лия взяла ее под руку и повела незнакомыми коридорами.
   Лисса завертела головой. В этой части подземелья они со Славием еще не были. Оказалось, склеп это только верхний уровень огромного подземного города. Причем весьма густо населенного.
   Им постоянно встречались люди, несущие с поверхности, всевозможные корзины тюки, баулы, резные сундуки. Кто шел с грузом на плечах, кивал Лие. Кто возвращался наверх за новой партией, кланялся ей в пояс.
   - Госпожа!
   - Госпожа!
   - Доброго здоровья ваша светлость.
   Слышалось почти от каждого. И улыбки. Искренние, полные любви, восхищения и глубокого уважения к стройной девушке с голубыми волосами.
   - А это что за штучка?
   Это уже о ней. Лисса вжала голову в плечи, но, наткнувшись на насмешливый взгляд Лии, распрямилась, а пара мужиков, прошедшая мимо продолжала обсуждать ее, не зная, что она все слышит.
   - Интересно кто такая?
   - Она наверно хворая.
   - С чего ты взял?
   - Так одни глазюки на лице остались. Разве здоровая девка так выглядит? У здоровой во и во, - мужик провел руками спереди и сзади обозначая грудь и попу. - Где надо все на месте, а у этой нету.
   И так почти все время пути, пока они с Лией шли широкими хорошо освещенными коридорами. Переходили через огромные залы, убранство которых могло посоревноваться с палатами дворцов. И никакого намека на мумии и саркофаги. Хотя отсутствие окон здорово напрягало и навевало на мысли о заживо погребенных. Но если не слишком часто вспоминать, что над головой десятки метров земли, то жить можно, причем с комфортом.
   - Не обращай внимания. - Лия взяла ее за руку, и легонько сжала. - Скоро ты со всеми познакомишься, и перестанешь чувствовать себя чужой. Просто среди нас не часто появляются новые люди, поэтому первое время к тебе будет повышенный интерес.
   - Лия, вопрос можно?
   - Сколько хочешь дорогая.
   - В этом мире люди мало пьют или это только мне такие уникальные экземпляры попадаются? - Вот спрашивается, чем ее голова забита? Спроси о маме? Нет же, лезут в голову всякие алкоголики.
   Но она понимала, что это паника и защитная реакция от настоящего откровенного разговора, которого она хотела, ждала и страшилась неимоверно. Вдруг Лия расскажет ей о такой Селене, которая ей вовсе не понравится? Может лучше вообще ничего не знать о матери, позволив себе пребывать в блаженном неведении? Нет, это психология страуса, у которого голова в безопасности, зато зад всегда найдет для себя приключения. Но пока она так нервничает и не может сформулировать ни одного правильного вопроса, лучше поддерживать разговор на нейтральные темы, вроде наличия в этом мире алкоголя и поголовной трезвости.
   - Ты выросла в мире, где действуют другие физические законы, поэтому тебе кажется странным такое положение дел. Но все объясняется не высокой сознательностью, как тебе кажется, а элементарной необходимостью. Славий не пьет потому, что его голова забита секретами царя и сведениями государственной важности, а учитывая, что в данный момент он находится на вражеской территории, и не смотри на меня так, то что мы его принимаем как гостя, это только потому, что он вернул тебя. Пройдет неделя, другая и все будет по-прежнему, он будет на нас охотиться, а мы водить его за нос.
   - А Тонас?
   - Он маг, ему нельзя иначе не удержит силу под контролем.
   - Что совсем? - Лисса не могла поверить, чтобы взрослый мужчина, отец, и дед к тому же ни разу в жизни не напивался до пляшущих чертей.
   - Ну почему, было по молодости. После этого мы дом восстанавливать не стали. Вместо него теперь огромный котлован с остекленевшими краями. И теперь скитаемся по всему свету. Василиса! - Лия заметила выражение ее лица. - Шучу я. Все мы любим повеселиться. Просто для этого не обязательно пить.
   - А ты? - Любопытство никак не желало угомониться.
   - Э нет. - Лия рассмеялась. - Пьяный дракон, хуже этого может быть только воинская дружина, празднующая победу над врагом. Вот мы и пришли.
   Бабушка загадочно улыбнулась, толкнула огромные двустворчатые двери и пропустила ее вперед.
   Лисса застыла от восторга. Огромная зала, в которой стены, сводчатый потолок, и гигантская глубокая чаша размером с половину футбольного поля, полная чистейшей воды были отделаны черным мрамором с золотыми прожилками. Идущий со дна бассейна свет, придавал воде зеленый оттенок и рождал блики на потолке и стенах.
   - Нравится?
   У нее не было слов, чтобы описать ощущения и Лисса только кивнула, едва сдерживаясь, чтобы с визгом не бросится к воде.
   - Там купальня, чтобы мыться с мылом. - Лия указала в нишу в стене, где стояла круглая ванная, тоже сделанная из черного мрамора. - Правый кран это холодная вода. Если нужна горячая, поверни левый. Тонас нашел подземный источник с кипятком. Смотри не обожгись. Полотенца там же в нишах. Отдыхай, сколько хочешь. Это мой личный бассейн, так что можешь не волноваться, что сюда кто-нибудь забредет.
   - А ты? - Лисса оглянулась на Лию, хотя мыслями уже терла себя мочалкой и намыливала волосы ароматным мылом.
   - Я приду позже.
   И не сказав больше ни слова, бабушка ушла. Лисса только пожала плечами. У каждого свои заморочки. Поэкспериментировав с кранами, добилась нужной температуры воды, скинула одежду и, постанывая от наслаждения, забралась в ванную.
   - Какое блаженство. - Распластавшись, как медуза, она лежала в кипятке наверно очень долго, так как умудрилась задремать. Проснулась резко, ощущая посторонний взгляд в затылок.
   - Славий, ты уже не в том возрасте, чтобы подсматривать за девушками в ванной. Или присоединяйся или вали.
   Пальчиками ног покрутила кран, добавляя в ванну кипятка. За время, пока спала, вода остыла и она замерзла.
   - Почему молчишь? - Лисса оглянулась, и от испуга завопила так, что у призрака волосы встали дыбом. - Изыди сатана! Изыди!
   Она перекрестила его мочалкой и, выскочив из ванной, бросилась бежать. Схватилась лапой за ручку двери, нечаянно сняв с нее металлическую стружку, и замерла, в ужасе взирая на свою конечность. Потом на всю себя и завопила еще сильнее.
   - Аааааааа! В кого я превратилась!
   Все тело от кончиков ушей до пят покрылось светящейся зеленой чешуей. Волосы позеленели, отрасли когти и клыки, а на месте копчика вырос хвост.
   - Аааааааа! - Завопил призрак. - Еще один дракон! - Нырнул в бассейн и залег на дно.
   Это он от нее спрятался, поняла Лисса, в полной растерянности разглядывая себя со всех сторон. Даже шею вывернула, чтобы увидеть хвост, пока не сообразила, что его можно завернуть вперед и любоваться, не опасаясь заработать косоглазие или шейный хандроз.
   - Дракон и что с того? - Лисса еще раз окинула себя взглядом. Лягушкой быть привычно, даже коровой ничего, а вот таким недоделанным драконом странно, хотя прикольно. Чешуя светится, создавая вокруг нее светлое пятно. Не надо тратиться на покраску волос. И цвет красивый, желто-зеленый, как кожура неспелого лимона. Интересно после обращения обратно в девушку они вернут свой изначальный русый цвет? Или так и останутся цветными? Славий в обморок упадет, когда ее увидит. Зато теперь она знала, почему у Лии волосы синие. Это цвет чешуи ее дракона. - Эй! В таком виде мне не нужна вода. Я могу воздухом дышать!
   От радости, Лисса пару раз вдохнула. Вспомнила, с кого все началось, и завертела головой ища, куда делся призрак.
   - Вы где, мистер? - Сунула голову в бассейн, чтобы рассмотреть его на дне.
   Зря. Волосы тут же заколыхались вокруг лица, словно зеленые водоросли, и когда сквозь них проступило лицо призрака, буквально в сантиметре от ее носа, чуть не захлебнулась, заорав от испуга. Вынырнув, отползла на попе подальше от края бассейна и только тогда убрала мокрые пряди с глаз. Осторожно, чтобы не выцарапать их когтями.
   Призрак, стоял перед ней. Красавец, что сказать. При полном жреческом облачении. В мантии до пят, добротных сапогах, кольчуге до колен поверх балахона с прикрепленными к ней железными пластинами. Волосы до плеч. Узкое лицо с впалыми щеками, какое бывает у подвижников или аскетов, с одухотворенным фанатичным взором, словно вот-вот воскликнет "Бей драконов!" и ринется в атаку.
   - Вы кто? - Решила Лисса наладить хоть какой-нибудь контакт. Мужик хоть и состоит вместе с доспехами и одежкой из эктоплазмы, а все равно боязно на него смотреть. Уж больно вид грозный.
   - Ха! Ха! - Жрец подлетел ближе и навис над ней. - Две недели проспала в моем гробу со мной в обнимку, а теперь спрашиваешь кто?
   - Ой! Я вас не узнала. В гробу вы выглядели иначе.
   И тут она вспомнила, как обошлась с несчастной мумией, отломанные руки и голова которой так и остались валяться на полу. Стало неимоверно стыдно.
   - Простите за осквернение могилы, но если вы пришли предъявлять претензии за поруганную честь, замуж за вас я не пойду.
   - Чтооо! - Не на шутку разозлился призрак. - Да я лучше второй раз умру, чем в жены возьму такую... такую...- Он явно не мог подобрать подходящий случаю эпитет, поэтому выдал возмущенное - Как ты!
   Вот не стоило ему говорить гадости девушке с расшатанными нервами, к тому же именно сейчас испытывающей чудовищный комплекс неполноценности по поводу своей внешности.
   Лисса вскочила на ноги. От обиды задрожали руки, губы, голос и даже хвост пристукивал кончиком с кисточкой-плавником по полу.
   - Да что вы говорите? Тоже мне красавец. Мумия тысячелетней давности. Мертвяк со стажем. Да у тебя жены отродясь не было, иначе бы не шатался по подземельям, запугивая живых. А в Вырии сидел, как порядочный мужчина!
   - Да ты! Ты нахалка! Разрушительница гробниц!
   - На себя посмотри! Врываешься в девичью купальню! Ты, между прочим, в гробу лежал одетый. Так кому должно быть стыдно?
   Они замерли, подавшись лицами друг к другу и уперев кулаки в бока. Ну, это у кого лицо, тот лицом, а она мордой, причем так близко к его носу, что у призрака глаза съехали в кучу и на лоб, от подобной красоты.
   - Прости. - Лисса первая сдалась, понимая, что не оторви она руки и голову мертвяку, то сейчас бы умытая, накормленная и одетая во все чистое, давно видела десятый сон, а не выясняла отношения с призраком. - Хочешь, утром устрою тебе ритуальное захоронение, а вечером отпразднуем по твоей душе грандиозные поминки?
   Призрак от удивления моргнул, возвращая глазам привычный ракурс, и согласно закивал.
   - Хочу. Я за этим и пришел. Ты не представляешь, какого это тысячу лет сидеть в склепе. Я не могу его покинуть, и не могу переступить черту, за которой меня жду мои собратья.
   Лисса вернулась к ванной, бросила взгляд на бассейн, в котором так и не искупалась. Потом. Все потом. Сейчас она была рада, что удалось утихомирить призрака и завязать с ним связанную беседу.
   Одежду, в которой была, она одевать не стала. Слишком она грязная и разит от нее склепом. Чтобы не мерзнуть Лисса завернулась в пару полотенец, и села на лавку, похлопав рядом с собой, приглашая призрака присесть, и когда тот сел, повернулась к нему в пол оборота.
   - Почему так произошло? Я имею в виду, почему ты не ушел, туда, куда уходят остальные?
   - Когда-то наш орден был великим. И служить Богу была великая честь. Я не буду называть его имя. Оно потеряно в веках, а воскрешать былое, не мое право. Бог сам избирает себе жрецов.
   - Ты не отвлекайся, по делу говори, а то так просидим пол ночи. - Лисса не имела никакого желания слушать про Бога, чей храм как убежище облюбовали Тонас и Лия. Она так устала, что за час нормального сна была готова на смертоубийство. Жаль ее собеседник и так мертв, не на ком отвести душу.
   - За нашу славу, богатство возносимых даров и могущество, на нас напали дикие племена варваров и сломили своим числом. Одного за другим хоронил я своих братьев. А когда пришел мой срок, не осталось никого, кто бы мог провести над моим телом полагающийся обряд и вознести молитвы.
   - Ничего себе. - Лисса с уважением посмотрела на жреца. - Значит, когда пробил твой час, ты сам нарядился, улегся в саркофаг и задвинул над собой крышку? - И когда призрак кивнул, подтверждая ее слова, только покачала головой. - Ну и нервы у тебя... были.
   Она помолчала и, не выдержав, спросила.
   - И как оно?
   - Что? - Не понял ее призрак.
   - Быть мертвым?
   - А... нормально. Только скучно. Ты первая с кем я говорю за последнюю тысячу лет.
   - Так чего ты ждал так долго? - Удивилась Лисса. Вот дурак. - Пообщался бы с моими родичами. Они обитают тут уже давно.
   - Триста двадцать один год. - Уныло проговорил призрак и глянул на нее. - И до сего дня кроме тебя, меня никто не видел и не слышал.
   Лисса от удивления не нашлась что ответить. Наверно ее двухнедельное пребывание в гробу, сделало возможным эту встречу. Ведь она тоже была в некотором роде мертвой. Только не помнит ничего из того, что с ней за это время произошло.
   - Пошли.
   Она встала, полотенце, поехало на пол, так как она за время разговора вновь стала человеком и за счет исчезнувшей чешуи, уменьшилась в размерах. Лисса едва успела подхватить его и завязала узлом над грудью.
   - Надеюсь, все уже спят, и никто не увидит, как я в таком виде разгуливаю по коридорам.
   - Я могу посмотреть, есть ли там кто. - Вызвался смотаться на разведку призрак.
   - Отлично. - Обрадовалась Лисса. - Заодно узнай, какую комнату отвели Славию. Если он уже спит, будем будить. Если нет, подождем там, пока Тонас его отпустит.
   - Зачем? - Удивился жрец.
   - Затем, что я не собираюсь копать тебе могилу, когда есть, кому это перепоручить. Знаешь, как он выглядит или нужно описать? Высоченный витязь с русыми волосами, серыми глазами...
   - Знаю, знаю. Это он тебя сюда привел. Все я пошел.
   - Только когда вернешься, постучи сначала, вдруг я опять в ванну залезу! - Крикнула Лисса ему вдогонку, в уме прикидывая, погреться в кипятке или поплавать в бассейне? Бассейн победил.
   Дождавшись, пока призрак просочится сквозь стену, выпуталась из полотенец и, разбежавшись, плюхнулась в бассейн. Долго плыла с закрытыми глазами под водой, а когда вынырнула, расхохоталась.
   Волосы так и остались зелеными, ни на йоту не изменив свой цвет.
   - Я подозревала, что так и будет. - Осознав, что говорит с собственной шевелюрой, покачала головой, покрутила пальцем у виска и выбралась на берег, чтобы заплести косу. Плавать, когда руки и ноги путаются в волосах, верный способ утопиться. Сейчас, же когда они убраны назад, Лисса опять нырнула и открыла глаза. Все дно было усыпано светящимися камнями. Пока в легких хватало кислорода, колупнула пальцем один из них. Не то, чтобы она всерьез вознамерилась его украсть. Просто было интересно пощупать такую прелесть. На ощупь камень оказался гладким, твердым и горячим. Лисса отдернула руку и выплыла на поверхность. Оказывается, камни не только освещают, но и подогревают воду.
   - Василиса?
   Лисса оглянулась. Она не слышала, как открылась дверь и вернулась Лия. Помахав ей рукой, подплыла к берегу и улеглась на живот, подперев руками подбородок.
   - Они так и останутся зелеными? Или со временем вернут свой нормальный цвет?
   Лия сбросила туфли и, войдя по колено в воду, села рядом с ней. Она успела переодеться в короткие бриджи, тунику ниже бедер, подпоясанную тонким ремешком, и теперь не боялась промокнуть.
   - Скорее всего, останутся. Будет меняться только оттенок, когда по мере взросления чешуя будет менять свой цвет. Ты слишком рано инициировала своего дракона. И очень мало знаешь о себе, чтобы радоваться, вместо того, чтобы сокрушаться по поводу их цвета. - Бабушка взяла в руки ее косу, расплела и пустила свободно плавать по поверхности воды. - Ты такая красивая и так похожа на Селену.
   В ее глазах появился свет.
   - Покажешь дракона?
   - Почему нет? - Лисса сползла назад, погрузив в воду плечи, развернулась, отплыла в центр бассейна и нырнула.
   И что теперь? Как ей превратиться?
   "Почувствуй зов моря" - Врезался в ее мысли голос Лии.
   От удивления Лисса открыла глаза и увидела плывущего к ней дракона. Лапы с перепонками загребают воду. Крылья-плавники, поддерживают изящное длинное тело, не давая ему упасть на дно. Усы возле квадратной морды, как плети водорослей растянулись вдоль тела. Белые зрачки глаз, закрыты вторым веком. Чешуя в точности повторяла цвет волос Лии. Бирюзовая, отливающая серебром с тонкими черными ободками.
   "Превращайся, иначе задохнешься"
   Лисса уловила смех в мысленном послании Лии. Действительно, она была так очарована бабушкой, что только сейчас почувствовала боль в легких от нехватки кислорода. У нее есть минута, чтобы превратиться, иначе придется вынырнуть и подышать. Закрыв глаза, чтобы не отвлекаться, Лисса вспомнила вечер на хуторе. Коша с его издевками, как разозлилась на него и с психу ушла во двор. Как мечтала о море, окунуться в его глубины. Почувствовать ласковое тепло и солоноватый привкус воды, отдающий йодом.
   Тело изогнулась, а в следующее мгновение она уже была собой. Да именно так. Она ощущала себя полностью драконом. А девушка с косой, это только ипостась, временная, позволяющая ей передвигаться по суше и жить среди людей. Хотя на самом деле ее стихия море, поющее в крови и зовущее в свои глубины.
   - Какая ты красивая, - повторилась Лия, плавая вокруг нее. - Разверни крылья.
   Лисса распахнула крылья, слегка шевеля ими, и медленно опускаясь без движения на дно. Лия ощупала и осмотрела ее всю от усов, до кончика хвоста. Пощупала мембрану плавников, куснула за хвост.
   - Ой! Ты чего?
   - Крепкая чешуя, как у взрослого дракона. - Бабушка отплыла назад.Со стороны еще раз окинула ее взглядом и довольно улыбнулась. - Приг и Ази будут от тебя в восторге. А теперь бегом на берег.
   Лисса послушно поплыла за Лией. Та на мелководье обернулась девушкой, вышла из воды, и не спеша, оделась, не чувствуя стеснения. Она же на обращение обратно в человека потратила больше времени на то, чтобы стать драконом, и когда ей это удалось, на четвереньках выползла на воздух и без сил распласталась на полу.
   - Я буду спать здесь, только укройте, чтобы не замерзла. - Глаза слипались, в сон клонило так, что Лисса на самом деле боялась уснуть прямо на полу. Представив как это будет выглядеть, и приплюсовав возможную простуду, сделала над собой усилие и доползла до лавки, где ее с полотенцами ждала Лия.
   - Иди сюда, я тебя разотру. - Бабушка завернула ее как матрешку и растерла так, что кожа покраснела, а по внутренностям разлился жар.
   - Я есть хочу, я спать хочу. - Ныла Лисса, вызывая у бабушки улыбку.
   - Не сегодня. Первые сутки после пробужденья от зелья "вечного сна" не желательно употреблять пищу. Может случиться завороток кишок. И со сном тоже лучше повременить, иначе есть шанс не проснуться утром. Если хочешь отвлечься, можем поговорить. Время у нас есть.
   - Здесь? - Лисса осмотрелась. Ей очень нравилось в купальне, но как место для разговора по душам?
   - Здесь, здесь. - Лия рассмеялась и, усадив ее на пол, взяла в руки расческу. - Если начнешь засыпать, макну тебя головой под воду. Очень действенный способ, чтобы не дать тебе уснуть.
   Лисса улыбнулась, села у ног бабушки и, подтянув к себе колени, обхватила их руками.
   Склонив голову на бок и позволяя Лие расчесывать себе волосы, она слушала, слушала, слушала... Про прадеда с прабабкой, владык моря. Про Лию с Тонасом. Про Марьяну и Верону и конечно маму. Лия говорила о дочери с оттенком вины и грусти, что не доглядела, не уберегла в свое время от земных соблазнов наивное дитя едва вышедшее из моря.
   О ее отце, Отторале Половецком, Лия говорить наотрез отказалась. По ее мнению это из-за него Селена вместе с новорожденной дочерью затерялась между миров. И что с ними потом стало, выяснить так и не удалось. Ведь прежде чем отправиться в бега ее мама сумела замаскировать им ауры и они стали неотличимы от людей. Пойди, найди их среди множества густонаселенных миров. Никто даже не пытался, надеясь, что беглянка одумается и сама вернется. И чего уж точно никто не ожидал, что Лисса вернется одна, ничего не зная ни о своей семье, но и о матери. Переход между мирами сорвал печати, с рождения блокирующие ее драконью суть. Так о ней узнала Марьяна, заманила к себе, а когда убедилась, что она на самом деле пропавшая племянница... тут Лия улыбнулась, ткнув расческой ей между лопаток.
   - Племянница, сумевшая сбежать со дна озера на сушу, не замочив пальцев ног. Ты бы слышала Марьяну, когда она рассказывала о тебе. И какими лесными эпитетами награждала. Она специально подарила тебе суму, чтобы по навешенному на нее поисковому заклинанию присматривать за тобой, но кто-то из твоих спутников снял его и мы тебя потеряли. Сильно волновались, и хотели уже отправиться искать, когда несколько дней назад, через посредников с Тонасом неожиданно связался Славий и предложил сделку. Он возвращает тебя, а за это мы с Тонасом не появляемся на землях Беренея ближайшие десять лет.
   - Почему не сто? - Лисса оглянулась на бабушку. Цифра ее позабавила. С долгоживучестью магов и драконов все равно, что на месяц выслать.
   Лия улыбнулась и, взяв кончики ее волос, несколько раз прошлась по ним щеткой.
   - Потому что слишком хорошо нас знает. Десять лет мы потерпим, но Василиса, ты не представляешь как сложно вести торговые и производственные дела через управляющих. За десять лет нас воровством лишат половины состояния, которое естественным образом перекочует в казну Беренея, но ты не волнуйся, мы в накладе не останемся. Главное, что ты сейчас здесь с нами.
   Лисса кивнула соглашаясь. Ей тоже нравилась бабушка и, судя по тому с какой теплотой та к ней относилась, она ей тоже нравилась. Дедушка тоже впечатлил ее до глубины души, и она была уверена, что со временем с ним подружится. А вот то, что Марьяна следила за ней, ее вовсе не удивило. Наоборот, было бы странно, отпусти она ее так просто. Не оставив себе возможности в любой момент найти и надрать уши или выручить из беды. Возмущало другое. Кто посмел копаться в ее вещах, да еще взламывать чужие заклинания? Скорее всего, Аня опять подсуетилась в пользу своего брата. Больше никто к суме не прикасался. И если так, то стоит вернуться в Слободу уже для того, чтобы надрать ей уши. Еще подруга называется. Интересно, Кош в курсе, как за него старается сестрица? Или сам ее об этом и попросил? Что-то на Земле за Аней не наблюдались таланты свахи, а тут дня нельзя прожить, чтобы не услышать от нее про брата.
   - Василиса, не спи. - Лия закончила плести ей замысловатую косу и, завязав на конце ленту, опустила ее на пол. - Не вздумай такое богатство стричь.
   - Не буду. Но как я буду жить среди людей, с таким-то цветом?
   - Замаскируй, накинь иллюзию.
   - Как? Я не умею колдовать. - Лисса оглянулась. - Ничего себе, как ты это сделала?
   Лия сменила цвет волос с бирюзового на темно русый и с улыбкой взирала на ее удивленное лицо.
   - Просто попросила их поменять цвет. Поскольку я делаю это редко, они согласились.
   - Ооооо! - Протянула Лисса и засмеялась, значит это у нее наследственное. Не одна она умеет разговаривать с собственной косой. - Я попробую. Только надеюсь, она мне не ответит. После пробуждения в саркофаге в обнимку с мумией, общения с тобой и дедом (про призрака она умолчала, Лия и так смотрела на нее с сочувствием) обращения в дракона и обратно, если мои волосы заговорят со мной, я пойму, что окончательно свихнулась и весь это мир плод моего больного воображения.
   - Бедненькая.
   Лия погладила ее по голове, и усмехнулась, когда Лисса возмущенно увернулась, буркнув:
   - Я не маленькая.
   - Давай отложим эксперименты с цветом твоих волос до тех пор, пока ты отъешься и отоспишься.
   - Хорошо. - Сдалась Лисса, и, не выдержав, зевнула так, что чуть не вывихнула челюсть. - Прости, но если я сейчас же не займу себя делом, то усну.
   - Чем предлагаешь заняться? - Лия встала вместе с ней.
   Лисса заговорщицки улыбнулась.
   - Пойду на кладбище копать могилу.
  
   Глава 27
  
   Ночь, ливень как из ведра. Далекие раскаты грома. Вспышки молний, озаряющие верхушки деревьев. И четыре человека бредущие по лесу по щиколотку в грязи. Славий и Тонас, с лопатами впереди, Лия и Лисса с мешком, куда они сложили останки мумии за ними. Призрак жреца кружился рядом с ней. Оказалось больше никто его не видел, и не слышал. И ей ничего не оставалось, как исполнять роль переводчика.
   - Долго еще до кладбища идти? - Славий оглянулся. С него текло ручьем, в редких росчерках молний было видно, как он зол. Еще бы, вытащили из дома в ночь и заставляют мокнуть.
   - Уже нет. Еще одна верста. - Призрак покружился над воеводой, отвлекая его внимание от Лиссы на себя. Славий почувствовал его шестым чувством, завертел головой, но никого не увидел и раздраженно отбросил мокрые волосы с лица, поняв, что его дурачат. Жрец завис прямо перед ним, скрестив руки на груди и неодобрительно качая головой.
   - Мальчик совершенно не умеет держать себя в руках.
   Лисса закусила губу, чтобы не расхохотаться и поспешила обнадежить спутников, переиначив слова жреца на свой лад.
   - Уже скоро.
   - Скоро было три версты назад. - Тонас, в отличие от Славия был полон сил и жаждал, приступить к рытью могилы.
   Когда они с Лией предложили мужчинам вместо разговоров немного поразмяться и воздухом подышать, он улыбнулся супруге и тут же согласился. Славию ничего не оставалось, как тоже взяться за лопату.
   Кто же знал, что на улице гроза. Лисса думала, будет теплая летняя ночь. Они прогуляются на кладбище, быстренько закопают останки, и вернутся обратно.
   - На этот раз действительно скоро. - Лисса прочнее перехватила узел от мешка. Он постоянно норовил выскользнуть из мокрых пальцев и от попыток крепко его держать уже болели руки.
   Тонас увидев, как они с Лией волочат останки по земле, передал свою лопату Славию, отобрал у них мешок и перекинул себе за спину.
   - Так дойдем быстрее.
   - Я люблю тебя. - Лия чмокнула супруга в мокрый нос.
   Славий зашагал вперед, да так быстро, что им пришлось догонять его бегом, иначе б не успели и потеряли среди сосен.
   - Кажется, кому-то не нравится, что ему запретили доступ к твоему телу. - Шепнула Лия ей на ушко. - Но по другому, никак. Вы же не женаты.
   Лисса покраснела, и была рада, что на дворе ночь. Она подозревала, что так будет. Не даром Тонас всю дорогу с ехидной ухмылочкой поглядывал то на нее, то на воеводу. Вот только если выбирать, между поцелуями и использованием Славия вместо подушки, она бы не раздумывая, выбрала второе, да и он тоже, так как постоянно зевал и тер глаза, не столько чтобы смахнуть воду, сколько, чтобы не уснуть на месте.
   Наконец, между сосен показался просвет. Среди деревьев замелькали кованые оградки, за ними поросшие кустами дикой ежевики, почти сравнявшиеся с землей могилы. Покосившиеся, полуразрушенные от времени каменные надгробия со стертыми датами и именами, которые уже нельзя было прочесть.
   - Это оно? - Славий воткнул лопаты в землю.
   Тонас поставил рядом мешок с останками и все, в том числе и Лия оглянулись на нее.
   Лисса нашла взглядом призрака, застывшего у одной могилы.
   - Ты знал его? - Подойдя, она встала на колени и стала снимать со старого камня мох, чтобы прочесть надпись на надгробии. Но корешки вырывались вместе с мелкой крошкой, окончательно испортив надпись. Призрак молчал долго, а когда заговорил, в его голосе звучало великое почтение к почившему здесь мертвецу.
   - Это мой учитель. Он умер задолго до нашествия варваров. Но я до сих пор помню все его наставления. Достойнейший был человек. Если можно, закопайте меня здесь. Это будет честью для меня.
   - Как скажешь. - Лисса встала, отряхнула руки ото мха и грязи и повернулась к спутникам, ждущим конца переговоров. - Он хочет, чтобы его похоронили здесь.
   - Здесь так здесь. Мне без разницы. - Славий взялся за лопату и, подойдя к ней, подвинул в сторону. - Отойди, а то в яму свалишься.
   Лисса отошла. В яму она хотела меньше всего на свете. На ее место встал Тонас, и работа закипела. Вернее зачавкала, так как комья грязи вынимались с громким "чвак" и с таким же звуком летели в кучу, которая тут же под ливнем оползала обратно в яму, наполняя ее грязной жижей.
   Славий сквозь зубы матерился, Тонас хмыкал, а Лию осенило.
   - Василиса, а какие именно молитвы нужно спеть, чтобы душа призрака отошла в вечные чертоги?
   - Я научу. - Тут же оживился жрец, словно это не его упокаивать будут. - Там немного - всего шесть псалмов.
   Как радостно он об этом заявил. И улыбка заискивающая, словно приготовил пакость, а она в нее со всего размаху вляпалась.
   - Всего шесть? - Подозрительно осведомилась Лисса.
   Призрак активно закивал головой, рассеивая вокруг себя эктоплазму. И заулыбался еще шире.
   - Ты не пугайся, их легко запомнить.
   - Да ну? И сколько в псалме строчек?
   - О чем спор? - Тонас выбрался из ямы передохнуть. Славий остался, только оперся на лопату, чтобы иметь хоть какую-то опору.
   - О том, что молитв много и я вряд ли все запомню. - Пожаловалась Лиса деду.
   Тот понимающе хмыкнул.
   - Это да. Память девичья, она такая. Обиду будет помнить долго, а нужные вещи - забудет через пять минут. А ну-ка жрец, быстренько напугай нашу Василису, чтоб она от всей души захотела отправить тебя на небо.
   - Аааааааа! - Завопил жрец ей в ухо.
   От неожиданности Лисса шарахнулась в сторону, налетела на оградку и сползла по ней на траву, обдирая о торчащие прутья рубашку и царапая кожу.
   - Идиот! - Завопила она, едва оправившись от испуга. - Так заикой стать можно.
   - Зато ты на меня злишься и есть шанс, что все запомнишь.
   Призрак довольно улыбнулся, протянул ей руку, чтобы помочь подняться, опомнился, что он мертвый и завис в паре метров, наблюдая, как она встает и осматривает порванную во множественных местах рубашку.
   - Ужас, я так разорюсь на одной одежде. За сутки вторая рубашка безнадежно испорчена.
   - Ничего подобного. - Тонас развернул ее, провел руками по спине, и Лисса почувствовала, как сразу перестало дуть в дырки. От удивления перекрутила край рубашки вперед, чтобы полюбоваться на ровное полотно.
   - Спасибо, Тонас. Я бы конечно их зашила, но так намного лучше.
   Дед расплылся в довольной улыбке и вернулся к прерванной работе, а они с бабушкой, спасаясь от проливного ливня, устроились под раскидистой елью и под монотонный слог жреца стали учить молитвы.
   Лия запоминала слова сразу, и голос у нее был хороший, а вот она...
   Славий снял рубашку и замотал уши, чтобы не слышать, как она поет. От обиды и понимая того, что бабушка поет лучше, Лисса предложила спеть отходную одной Лие, но призрак уперся, заявив, что ему плевать на то, что голоса у нее нет. Главное от ее пения он уже видит вечные чертоги. Лисса обиделась, и на вопрос Тонаса, почему замолчала, пожаловалась, что призрак над ней смеется. Дед, узнав причину, сложился пополам от хохота и сполз в яму по черенку лопаты, плюхнувшись прямо в жижу. Славий зажевал рукав рубашки, чтобы не ляпнуть лишнего. Лисса оценила его старания сдержать смех и немного остыла. Какой умный мужик пошел, знает, когда надо сказать, а когда лучше дать женщине перебеситься.
   - Ты не пой, а читай стихами. - Посоветовала Лия.
   - Отличная идея. - Поддержал жену дедуля. - От стихов не так болят уши. А то еще пол часа и я сам уверую в того Бога, которому вы хвалу поете.
   - Перестань зубоскалить. Лучше копайте, а то торчим здесь уже два часа, а у вас яма по колено.
   Мужчины вернулись к прерванной работе, а они к учению. Гроза медленно стихала. Без вспышек молний стало совсем темно, и Тонас испросив через Лиссу разрешения у призрака, зажег по углам оградки магический свет. Они уже выкопали яму по пояс, осталась половина. Но усталость брала свое, и дело продвигалось медленней, чем хотелось. Не волновался только жрец. Он был так возбужден предстоящим вознесением, что неудобства людей его мало волновали.
   - Четвертый стих читаем медленно. - Поправил ее призрак, когда Лисса увлеклась и очень быстро его проговорила.
   Она послушно повторила строчку. Поняла, где сбилась с ритма и заговорила дальше. Вскоре яма достигла нужной глубины, и Славий с Тонасом выбравшись из нее, отдыхали возле оградки, пытаясь с помощью капель дождя, стекающих с веток отмыть от грязи лица и очистить руки.
   Наконец они с бабушкой заучили псалмы наизусть и когда в третий раз повторили без запинки, Лисса взмолилась:
   - Перерыв хоть пять минут.
   - Отдохните, девочки. Вы заслужили. - Похвалил их жрец. - А я пока расскажу, как правильно надо провести захоронение, чтобы душа не осталась привязанной к телу.
   Лисса слушала, передавая слова призрака мужчинам, так как им предстояло укладывать останки в яму. Мешок, сооруженный из плаща... весьма и весьма дорого плаща, губа у жреца не дура... использовали как саван.
   Закидать яму оказалось проще и быстрее чем ее копать. Пока мужчины трамбовали лопатами землю, Лисса стащила с соседней могилы чашу и, вылив из нее воду, вытерла от собравшегося на дне ила.
   - Вот, сойдет за жаровню.
   Водрузив ее на образовавшийся небольшой холм, каждый собственным ножом обрезал клок волос и положил внутрь. Тонас все тем же магическим огнем их поджег и когда дым сизой струйкой начал подниматься к небу, Лисса и Лия заговорили молитвы. Их голоса, тихие в ночи, но такие громкие для того, кто их слышал, звучали все увереннее, громче, вибрируя вместе с воздухом, заставляя его светиться.
   - Что за... - Тонас оглянулся. Славий быстро зажал ему рукой рот, и кивнул на ближайшие могилы и окружавшие их деревья. Все было залито мягким голубоватым светом, а от надгробий столбами в небо поднимался яркий свет, уходящий в поднебесье.
   Лисса глазами указала на жреца, ни на секунду не сбиваясь с ритма. Она была уверена, что сейчас его увидят и остальные, и была права. Тонас от удивления распахнул глаза. Убрав руку воеводы от своего лица, с уважением поклонился. Славий тоже отвесил призраку земной поклон.
   - Свершилось. - Лицо жреца озарилось неземным блаженством, он воздел руки и, глядя вверх, словно на самом деле видел чертоги вечности, медленно возносился вместе с потоками света, и с последним словом - "Покойся с миром" - Растворился в сером рассветном утре.
   Минуту никто ничего не говорил. Лия первая шевельнулась.
   - Как это символично. Рассвет новой жизни, пусть и загробной. Он так долго этого ждал, что заслужил заупокойную службу.
   - Я пообещала ему поминки. - Лисса обхватила себя руками за плечи, взирая на унылое кладбище и чувствуя себя здесь почти как дома. А что? Чем подземное убежище со склепом отличается от этого места? Разве что тут солнца больше. Вот только его тепла не хватало, чтобы заполнить тянущую пустоту в душе. Словно с уходом призрака, из мира ушло нечто важное. То, что он держал здесь своим присутствием тысячи лет. И сейчас эта нить оборвалась. Последняя связь живых с давно исчезнувшим богом. Плохо это или хорошо, Лисса не знала, но дело сделано и уже ничего нельзя исправить. А может так оно и надо? Если за все это время божество не восстановило свой культ, может этой ночью, и оно обрело окончательное освобождение? И словно соглашаясь с ее мыслями, неподалеку ухнула сова и, сорвавшись с ветки, бесшумно скрылась в мрачной глубине леса.
   - Тогда надо их устроить. - Тонас обнял жену и повел прочь от могил и мертвецов. Под сень леса, где просыпались птицы, веселым гомоном и щебетом, приветствуя наступление нового дня. - Только после того, как хорошенько выспимся. Славий, Василиса, вы идете?
   Славий взвалил обе лопаты себе на плечо и, подав ей руку, ободряюще сжал ледяные пальцы.
   - Ты все сделала правильно.
   - Знаю. Но все равно на душе муторно.
   Лисса шла рядом с воеводой, ни на мгновение, не отпуская его руку. Было так естественно держаться за руки. С силой сжимать его мозолистую ладонь и чувствовать ответное пожатие в ответ.
   - Так всегда бывает после похорон. - Славий нагнулся, легко поцеловал ее в макушку и, высвободив пальцы, шлепком под зад отправил вперед себя. - Тропа узкая, я пойду последним.
   Лисса вздохнула и поплелась за Тонасом с Лией.
   Обратный путь вопреки расхожему мнению, что дорога домой всегда короче, оказался бесконечным. Они шли, шли и шли... Солнце уже высоко стояло над лесом, когда они вернулись к храму и спустились в убежище.
   - Сначала купаться. - Скомандовала бабушка, видя, как она намыливается улизнуть от всех в спальню.
   - Но Лия! - Вскричала Лисса. От одной мысли, что придется тащиться до купальни три уровня вниз, а потом опять наверх, ноги приросли к месту.
   - Без возражений, Василиса. Посмотри, какая ты грязнуля.
   И взяв ее за плечи, развернула к Тонасу. Дед стукнул кулаком в стену, и каменная кладка превратилась в зеркало в ее рост.
   - Ужас. - Лисса со смехом подняла руки, признавая правоту Лии. - Твоя взяла. Купаться, а потом спааааааать.
   Не выдержав, она зевнула, едва успев прикрыть ладошкой рот.
   Как они шли до купальни, мылись, переодевались и добирались до спальни, Лисса не запомнила. Наверное, уже спала. Лия как куклу уложила ее в кровать, укрыла одеялом, приглушила свет масляных ламп (из-за отсутствия окон она отказывалась спать в кромешной тьме) пожелала сладких снов и оставила одну. Ненадолго. Дверь тихонько скрипнула и мгновение спустя, матрац прогнулся под тяжестью воеводы, укладывающегося рядом.
   - Тонас пустил тебя? - Сонно пробормотала она, инстинктивно придвигаясь ближе к теплу и укрывая мужчину свободным краем одеяла.
   - Я не спрашивал. - Славий обнял ее, и блажено вздохнул, вытягиваясь в полный рост.
   - Ну и ладно. - Лисса потерлась щекой о его плечо и провалилась в сон.
  
  
   Проснулась она одна и долго не могла вспомнить, привиделся Славий ей во сне или приходил на самом деле? Перевернувшись на живот, уткнулась носом в подушку, вдохнула едва ощутимый запах, спавшего не ней мужчины и, как кошка, почуявшая валерьянку, чуть не заурчала от удовольствия. Захотелось зарыться в нее еще глубже и проваляться так до самого вечера.
   Приходил! Не удержался, не смотря на запрет Тонаса.
   Улыбка, сама собой наползла на лицо. Выходит, ей не снилось, как мужчина поцелуями пытался разбудить ее среди ночи, как его ладони скользили под ее рубашкой, лаская грудь, оглаживали спину, пробуждая ответное желание. Она же так устала, что не нашла в себе сил проснуться, вяло реагируя на ласку и Славий не стал настаивать.
   Улыбка стала еще шире. Ничего, будут и другие ночи. Теперь она это знала. От подобной мысли, Лисса не выдержала и от радости задрыгала ногами. Ни Кош и уж тем более Ванюша не будили в ней таких чувств. Желания вцепиться и не отпускать от себя ближайшие лет сто, а моет быть и двести. Господи, неужели она, наконец, встретила того единственного, кто будет с ней в радости и горе? Будит любить, холить и лелеять? И станет отцом ее детей?
   Тут лирические мысли споткнулись о практическое воплощение. Представив вытянутое от удивления лицо воеводы, когда она вместо нормального ребенка родит дракончика, Лисса захихикала, как девчонка. Кстати, а она может родить? Надо уточнить этот вопрос у бабушки. Или ей, как водному дракону, полагается метать икру? Родители Славия в обморок попадают, узрев сотню резвых головастиков в пруду.
   Осознание пришло внезапно как яркая вспышка, заставив ее подпрыгнуть на постели и вытаращиться в темноте на невидимую стену. Боже, Лисска, ты влюбилась?
   Ага!
   Подтянув к животу подушку, обняла руками и, уткнувшись в нее подбородком, задумалась. Как такое могло случиться? И главное когда? Не на болоте, точно. Там всем не до любви было. Лишь бы живу остаться. Хотя привычка спать вместе взялась именно оттуда. Потом беготня в неглиже по крышам домов в городе Марьяны, знакомство с тетушкой и поцелуй в ванной... Она вспомнила взгляд мужчины, его дыхание, его губы на своих губах. Мерцание свечей и колыхание воды, словно сама стихия подталкивала их друг к другу. Если бы им тогда не помешали, вряд ли бы она нашла в себе силы отказаться. Слишком острым было вспыхнувшее желание. Но даже замутненным сознанием она понимала, что любовью там не пахло. Потом их нашел Ванюша, и пришлось расстаться. А, наткнувшись на деревню вурдалаков и повстречав Коша, она думать о нем забыла, пока Славий среди ночи не прокрался в терем Лучезара, напугав до визга и потери пульса... в буквальном смысле.
   Так, когда же она в него влюбилась? И вопрос боле насущный - что теперь с этим делать?
   - Тук-тук. Уже проснулась? - Лия без стука вошла в спальню.
   Через открытую дверь из коридора на пол упал луч света, заставив зажмуриться. Все-таки плохо, когда в комнате нет окон.
   - Доброе утро, Лия. - Лисса положила подушку на место и, зевнув, потянулась до боли в мышцах. Последствия вчерашней работы по сооружению крыши. Кто просил ее таскать тяжеленные ветки? Тонких бы вполне хватило. Хотя хорошо у них вышло. Добротно, даже Тонасу понравилось.
   Лия, увидев, как она кривится при каждом движении, толкнула ее обратно на подушки и, пройдясь по комнате, зажгла светильники, заодно дверь закрыла. Правильно, нечего заглядывать в девичью спальню. И вернувшись к ней, села рядом на постели.
   - Если с умыванием потерпишь, я разомну тебя, иначе при резком движении запросто потянешь мышцы.
   - Потерплю. - Обещание массажа, заставило ее распластаться как медуза, но когда бабушка взялась с силой мять ей спину, вскрикнула от боли. - Ой, ой, синяки будут.
   - Синяки сойдут. А вот если не размять, как следует эти шишки. - Лия для наглядности раздавила особо болезненный узел на пояснице. Лисса взвыла и заколотила руками по подушке. Но не смогла увернуться. Лия привстала и придавила ее к матрацу, продолжая разминать спину, плечи, и даже руки. - Об этом я и говорю. Терпи, иначе будешь неделю мучиться... - и тут бабушку осенило. - Или тебе надо на минутку отлучиться?
   - Еще как надо! - Лисса опрометью кинулась в маленькую коморку, служившую уборной.
   За десять минут она успела не только умыться, почистить зубы, но и расчесаться и переплести косу, попутно убедившись, что волосы не только остались зелеными, но и стали ярче, окончательно похоронив надежду, что они когда-нибудь станут русыми. Что ж, это не самая плохая новость за это утро. Волосы всегда можно покрасить. А вот что делать с ее новым чувством? Не идти же самой свататься? Это должен делать мужчина. Или послать местную мораль к лешему и вспомнить, что она дитя другого мира, где сексуальная революция свершалась более полувека назад и сделать самой первой шаг навстречу? Только ни в коем случае не признаваться в своих чувствах. Мужики, как услышат про любовь, сразу убегают. Может просто дать понять, что он ей небезразличен и физически очень привлекает?
   - Василиса!
   Оклик бабушки, заставил ее очнуться. Отведя взгляд от пустой стены, Лисса выпустила измочаленную косу. Ей бы с Анькой посоветоваться, вот кто мастерица интриг и спец во взаимоотношениях, да где ее взять так, чтобы при этом не встретиться с Кощеем? Письмо написать и назначить тайную встречу? Вот бы позвонить? Эй! А это мысль. Осталось только выяснить, где берут переговорные устройства и как определяют нужный адресат. А то, как попадешь к кому не надо, проблем не оберешься.
   - Василиса! - Лия расхохоталась. - Хватит прятаться. Там нет другого выхода и негде утопиться.
   Понимая, что Лия так просто не отступится, да и после пяти минут массажа она чувствовала себя намного лучше, Лисса вернулась в спальню и рухнув на послель, сдалась на милость рук бабули.
   Пол часа ее мяли. Лия пыхтела от натуги, она постанывала от боли, зато когда экзекуция закончилась, Лисса с легкостью поднялась с постели не чувствуя собственного тела.
   - Вот теперь можно одеваться и идти завтракать. - Лия встала и подала ей чистую одежду.
   - Ура!!!! - Лисса впрыгнула в штаны. Сунула ноги в мягкие туфли (не верьте, когда вам говорят, что в параллельном мире все без исключения ходят в сапогах, да еще и летом), заправила рубашку и на ходу застегивая пуговицы, выскочила в коридор. Но там пришлось остановиться и ждать бабушку. Где находится кухня, она не знала, но здравый смысл подсказывал, что вряд ли в подземелье, иначе бы они давно задохнулись от дыма. Или нет? И инженерия в этом мире достаточно развита или используется другой источник топлива? А может, дед наколдовал вечный огонь без дыма? Она читала об умениях магов, позволяющих не только дым рассеивать, но и готовить на магическом источнике. Картинка - дед, выдыхающий пламя чтобы поддерживать огонь в печке, заставила ее рассмеяться, вернув хорошее расположение духа.
   Все оказалось намного сложней и одновременно проще. Естественно магию никто не использовал.. А она наивная верила, что если ты маг, то и ботинки себе ею чистишь. Ничего подобного. Никто в здравом уме не будет понапрасну разбрасываться силой. Бабушка от души посмеялась над ее предположением и пообещала непременно рассказать дедушке, чтобы и он оценил шутку.
   Кухня действительно находилась под землей. Причем на самых нижних уровнях. Печи топили углем. А тягу обеспечивала вентиляция, выходящая на поверхность и отлично замаскированная. От дыма избавлялись с помощью сложной системы дымоходов и многоступенчатой очисткой через кучу фильтров. Излишнее тепло использовалось для отопления убежища, в котором даже летом было холодно как в могиле (отличнее сравнение, если забыть, что они и так живут под склепом) и на поверхность выходил чистый воздух. Так что определить, что здесь обитает куча народа, было практически невозможно. Разве что кто-то может видеть в инфракрасном диапазоне и заметит что возле старого заброшенного храма воздух на пол градуса теплее, чем в округе.
   Завтракали быстро, не садясь за стол, так как на кухне во всю шли приготовления к поминкам по почившему жрецу. Весть о том, что она упокоила призрака, разнеслась среди людей Тонаса со скоростью лесного пожара. Оказалось, не только она его видела. Многие чувствовали потустороннее присутствие, заставляя даже матерых разбойников ежиться от страха и ночью класть топор с амулетами под подушку. Теперь все радовались, что отныне можно спать спокойно. Поэтому желающих на нее поглазеть было много. Люди приходили и уходили. Толпились в дверях кухни. Шептались, тыкали в нее пальцами. Но при этом держались на почтительном расстоянии.
   Лисса чувствовала себя диковинной зверушкой, выставленной на всеобщее обозрение. И только успокаивающая улыбка бабушки, помогла ей пережить этот завтрак. И еще огромный дядька повар, с умильной улыбкой, от вида, как она ест, подкладывающий ей вкусности в тарелку и приговаривающий при этом:
   - Кушай, детка. Кушай.
   И она кушала, а когда поняла, что в нее больше не лезет, от души поблагодарила повара и, прихватив бумажный пакет, полный горячих пирожков с капустой, заявила, что хочет на поверхность воздухом подышать.
   Лия согласно кивнула, и они медленно побрели по коридорам и ступеням вверх, боясь растрясти желудки.
   - Молодец, - похвалили ее бабушка. - Отлично держишься.
   - Спасибо. - Лисса уже не думала, что наесться до отвала, отличная идея. На будущее надо будет соразмерять аппетит или делать припасы где-нибудь повыше. Подниматься на пять уровней вверх на сытый желудок, оказалось очень тяжко. - Который сейчас час?
   - Вечер второго дня. Ты проспала полтора суток.
   - Ничего себе. - От удивления Лисса даже остановилась, - горазда же я спать.
   Лия тихонечко вздохнула. Кажется, бабушка тоже объелась, но не желала в этом признаваться.
   - Тебе необходимо было выспаться.
   Лукавый взгляд из-под голубых ресниц и Лисса покраснела как морковка. Глупо было надеяться, что бабушка с дедушкой оставят ее без присмотра. Хорошо хоть не вломились среди ночи, требуя Славия убраться.
   - Он сейчас с Тонасом? - Интересно дед тоже проводит воспитательную беседу? Или там без всякой философии, кулаком в зубы и такие звезды,/ на зависть всем астрономам.
   - Где-то на пол пути к своему царевичу.
   - Вот... редиска. - С расстройства, Лисса зашуршала пакетом и сжевала пирожок с капустой. Хотела обидеться, но передумала. Она знала, что Славию надо возвращаться. Просто не думала, что это произойдет так скоро. И если честно она ему не завидовала. Одна надежда, он парень умный и заранее продумал все последствия своего поступка. Иначе придется в срочном порядке вызволять его из неприятностей. И тут ее осенило. В голове родился шикарный план, заставивший ее расплыться в довольной улыбке от уха и до уха.
   - Только без глупостей. - Тут же предупредила Лия.
   - И не думала. - Лисса бросила на бабушку наивный взгляд, правда никого не обманувший.
   - Василиса!
   Лия напустила не себя строгий вид, хотя было видно, как ее радует подобная реакция. Видимо истерик и капризных слез ей хватило еще при воспитании трех дочек. Не приведи Боже, пусть у нее будут три сына, их можно будет спихнуть на воспитание папе.
   - Поклянись, что не задумала ничего плохого.
   - Клянусь, все чинно мирно.
   - Отлично. Так что же ты задумала?
   - Сначала в Слободу, наведаюсь к Кощею. Надо вернуть колечко. Не хочу, чтобы в довершение ко всему он считал меня воровкой. А потом найду родителей Славия и сосватаю себе мужа.
   Лия расхохоталась.
   - Только не вздумай требовать за ним приданое, а то не поймут шутки.
   Лисса улыбнулась. Что за чудо у нее бабуля. Может еще и денег даст на поиски и правильную дорогу укажет. Ведь не зря они с воеводой столько лет играют в кошки мышки.
  
   Глава 28
  
   Для путешествия ей опять выделили коня. Нет, конечно, и конь хороший, вернее кобыла, и глаза у нее добрые, вон как косятся на корзинку с пирожками, хотя для нее запасли два мешка отличного фуража. Но ездить на лошадях Лисса так и не научилась!
   - Ой, мамочки! - Взвизгнула она, когда лошадь под ней пошла. И, свалившись на Мамуку, повисла на его руках, застряв ногой в стремени.
   Хорошо разбойник успел вовремя поймать, не дав стукнуться головой о пень, с которого она взбиралась на кобылу.
   - Давай-ка еще раз. Брысь подсоби дивчине.
   - Нет, нет, я не поеду верхом, я не умею! - За сопротивлялась Лисса. Кто бы ее слушал. Мамука пихнул ее обратно в седло, Брысь поймал с той стороны ногу и вставил в стремя.
   - Держитесь за луку, тогда не упадете. - Лисса заставила себя убрать руки от лица и вцепиться в указанную штуку. Да-да она закрывала глаза, когда ее пихали на коня... тьфу ты на кобылу.
   - Сидите?
   - Сижу.
   - Тогда я отпускаю. - И мужчина шагнул назад, медленно убрав лапищи с ее коленки. - Вот видите, совсем не страшно.
   Лисса бросила на Мамуку умоляющий взгляд и чуть не завопила - хочу обратно к тебе на ручки, но сдержалась. За что ей такие муки? Лучше бы она пешком пошла, пусть долго, зато надежно. И Тонас с Лией, вместо того чтобы помочь, стоят в сторонке и загибаются от смеха.
   Брысь тоже отпустил ее, и Лисса затаив дыхание, замерла, боясь пошевелиться. И тут вредная лошадина развернула к ней морду и нагло фыркнула, выражая мнение о такой наезднице.
   - Подумаешь, какая привереда. Я можно сказать подвиг совершила, взобравшись на тебя, а ты мне морды корчишь. - Отругала она кобылу, медленно успокаиваясь, и даже в седле немного поерзала, устраиваясь удобнее.
   - Василиса, прекращай разговаривать с лошадью, иначе подумают, что ты умом тронутая. - Тонас, прекратив смеяться над ее попытками держаться ровно, сполз со статуи бога и подошел ближе. Она думала ее ободрить, а дед принялся утешать кобылу. Гладил по носу, шептал что-то ласковое, расчесывал пальцами гриву. Надо признать кобыла досталась ей красивая, серая в яблоках с влажными черными глазами, черными хвостом и гривой. Но предпочитала она явно деда. Тыкалась ему в плечо, словно жаловалась: забери ее отсюда, никуда не повезу такую неуклюжу, она свалится и переломит шею, а я виновата буду?
   Лисса тряхнула головой. Так, хватит с нее лошадиной телепатии. Еще немного и она начнет понимать, о чем пищат мокрицы, спрятавшиеся от солнца под рыхлым дерном.
   - Все запомнила? - Тонас соизволил переключиться на нее.
   - Ты мне или кобыле?
   Дед не стал одергивать, только удивленно бровь вскинул, и вся ее бравада тут же испарилась.
   - Слушаться во всем Мамуку, ни на шаг не отступать от Брыся. В терем к Лучезару не соваться и всеми силами избегать встречи с Отторалом. - И не утерпев, вспылила. - Он, наверное, давным-давно, домой вернулся.
   Послушание было не в ее характере, единственное, почему она согласилась, чтобы ее сопровождали люди деда - из соображений элементарной безопасности, так как путь предстоял не близкий. Она и подумать не могла, в какую даль ее унес Славий. Кстати амулет, открывающий портал через каменную стену ему дед сделал, а она все голову ломала, как воевода умыкнул ее ни разу не владея магией.
   Как ни странно дед не стал давать ей прямых и четких указаний, которых она не посмела бы ослушаться.
   - Вернулся или нет, этого мы не знаем, но ты сейчас как никогда похожа на Селену. Что будет, если он ее в тебе узнает?
   - Эй. - Лисса забыла, что сидит верхом и, нагнувшись к дедушке, потрепала за плечо, заглянула в погрустневшие глаза и вдруг поняла. Он не хочет ее отпускать, переживает и боится, что она, как и ее мать не вернется. Сердце защемило от нахлынувшей нежности. С Лией у нее уже сложились отношения, но только сейчас она полюбила деда. Поэтому сказала мягко, как только могла, проглотив, застрявший ком в горле. - Я не моя мать. Мне доверять можно.
   Тонас только улыбнулся.
   - Просто будь осторожна. - И хлопнув лошадь по крупу, скомандовал. - Но, пошла.
   Кобыла тронулась с места. Лисса завертела головой, махая бабушке, оставшейся стоять в сторонке, пока она прощалась с дедом. Ее сопровождающие уже давно были в седлах и тронулись за нею следом.
   Лисса сдержала смешок, чтобы не обидеть Мамуку с Брысем. Обоих заставили десять раз помыться, подстригли, гладко выбрили, замаскировали шрамы и одели в респектабельные одежды. Теперь если спросят, кто такие они запросто сойдут, за двух охранников, сопровождающих дочь купца, в соседний город в гости к тете. Почему купеческой? Да потому что селянки не ездят верхом на лошадях, все больше на телеге. А благородные в карете и охраны у них в пять раз больше.
   Три дня выбирались из чащи. Брысь оказался отличным охотником, и на ужин у них всегда была свежая дичь. Только для студента привыкшего к хлебу и печенью с чаем, жевать изо дня в день чистое мясо было непривычно. Эх, где они пироги Велены. Вот бы их сюда. Лисса невольно покосилась на сумку, которую не отпускала от себя ни днем, ни ночью. Не потому, что боялась ее потерять. Об этом она позаботилась, крепко-накрепко привязав к ремню на брюках. Там лежало величайшее сокровище, подаренное ей дедом.
  
  
   Когда она задала вопрос Тонасу о переговорных устройствах, которыми пользовались сильные мира сего, дед вынул из-за пазухи, висящий на цепочке кристалл, и, не скрывая улыбки, поинтересовался:
   - Такое?
   - Да! Можно и мене... - тут она запнулась, понимая, что такую вещицу вряд ли купишь в магазине. - Наверно очень дорогое?
   Уже без надежды иметь "телефон" скорее утвердительно поинтересовалась она.
   - Да уж, не дешевое. - Дед спрятал свой "телефон" обратно под рубашку и кликнул мальчишку, служащего у него посыльным по всяким мелким делам. Чаю там принести, бумагу и чернила для письма, позвать Лию. Соскучился он за супругой. А что? Бывает и такое. Или вот как тогда принести из хранилища кристалл.
   - Ты, какой цвет предпочитаешь? - И тут же хлопнул себя по лбу. - Что я спрашиваю. Конечно изумруды, они отлично подойдут к твоей сущности. Не же зря твоя чешуя окрасилась зеленым.
   Она изнервничалась, пока молча ждали возвращения мальчишки. Дед смотрел куда-то поверх ее головы, барабаня пальцами по столу. Она изо всех сил удерживала руки на коленях, борясь с желанием сунуть пальцы в рот и от волнения сгрызть все ногти.
   Наконец парнишка вернулся, сияя радостью как новый златень.
   - Этот? - И он положил на стол между ними отшлифованный изумруд размером с ладонь сразу же засверкавший всеми гранями в свете многочисленных свечей. Оказывается, дед тоже не выносил подземелий, постоянно окружая себя источниками света.
   - Сойдет. - Тонас взял в руки изумруд и завертел и так и эдак, небрежным взмахом отпустив мальчишку.
   Лисса от шока чуть не свалилась с краешка кресла, на котором сидела. Сойдет? Да это же целое состояние. Она уже хорошо ориентировалась в местных ценах, спасибо Ане, и понимала, что за такой камешек можно купить дом в Слободе, окнами выходящий на терем князя.
   - С кем связываться собираешься? Только учти количество людей ограничено, так что выбирай с умом, перезаписать информацию будет невозможно, только уничтожить, распилив на обыкновенные драгоценные камни.
   Ага, это она уже слышала. По такому же принципу действовали фотографирующие кристаллы, что купил ей Кош в цирке.
   - Сколько человек я могу выбрать?
   Дед еще раз внимательно осмотрел камень и положил на сукно стола.
   - От пятнадцати до двадцати. Все зависит от внутренней силы. Если она огромна, то и один не поместится.
   Волна света прошла по граням, словно подтверждая слова деда, заставив ее на миг задохнуться от восторга. До чего же красивый.
   - Первый контакт установлен. - Тонас подтолкнул изумруд к ней. - Возьми в руки, почувствую его силу. Он должен впитать твою ауру, чтобы в будущем никто не мог им воспользоваться.
   - Ух ты! - Изумилась Лисса, бережно беря камень и пряча его в ладонях. К слову сказать, он лег тютелька в тютельку. Ни больше, ни меньше и не царапал кожу острыми гранями. Производители средств связи в ее мире отвалили бы целое состояние, ради такой защиты. Увы, на Земле применить эту технологию невозможно, так как она основана на магии. И она поняла, как ей повезло с дедом-магом.
   - Что дальше? - Она хотела положить камень на место, но Тонас зажал камень у нее между ладоней, с силой сдавив поверх своими руками.
   - А теперь думай о тех с кем хочешь установить связь. Только учти, это обязательно должны быть люди, с которыми у тебя был физический контакт.
   Лисса понятливо кивнула и стала усиленно вспоминать, с кем бы ей хотелось связаться. Во-первых, Аня. Как только перед ее мысленным взором встало лицо подруги, она почувствовала сильнейшее головокружение.
   Тонас мягко вдавил ее в кресло, чтобы она не упала на пол.
   - Все нормально, это я колдую. Сестра дракона, кто следующий? И учитывай, что не у всех с кем ты хочешь связаться, имеют подобные артефакты. Сколько бы ты их не вызывали они не смогут тебе ответить.
   - Ой. - Она расширенными глазами уставилась на деда. - А как узнать, у кого он есть?
   - Это ты должна была выяснить заранее. Могу только обозначить приблизительный круг, кто может себе позволить такое. Цари, могущественные маги. Влиятельные лица королевства и очень богатые люди, как например, твой Славий.
   Дед лукаво сверкнул глазами, заставив таки ее залиться краской. Можно подумать она не поняла намека на физические контакты. Видимо он решил, что ей позарез нужно связаться с воеводой, чтобы в любви признаться. Ну, так у меня для тебя сюрприз дедушка. Любовные планы пока отошли на задний план, перед проблемами ее убийства. Ведь она так и не выяснила, кто нанял Мароша. И в Слободу она собиралась не столько ради того, чтобы вернуть колечко Кошу. Сколько увидеться с Лучезаром и узнать, пришли ответы на его запросы в гильдию убийц и в Ковен магов по поводу злополучного артефакта, превращающего невинных людей в вурдалаков?
   Устраиваться на постоянно место жительства в мире, где какая-то сволочь пытается тебя укокошить, она не собиралась, но и возвращаться на Землю не хотелось. Особенно после того, как здесь у нее обнаружилась семья. Человек существо такое. Переживет любое одиночество. Как физическое, так и духовное. Но он будет трижды дурак, сбежав от любящей семьи в параллельный мир, ради того, чтобы непонятно что непонятно кому доказать, этим бегством. Она дурой не была. И не собиралась следовать примеру матери, чего так опасалась Лия. Она найдет гада и раздавит как клопа. Ну, или передаст властям для справедливого суда. Это уже по обстоятельствам.
   - Думаю, Ани пока хватит. Ах, да еще Велена. Она могущественная ведунья и ей по силам сотворить "телефон". Держит же она как-то связь с Ковеном.
   Дед мгновение смотрел на нее, и выражение его лица стало вдруг серьезным.
   - Вот что ты задумала? Смотри не переоцени свои силы, Василиса.
   Лисса уже набрала в грудь воздуха, чтобы долго и многословно отстаивать право на самостоятельные решения и сдулась, когда перед глазами мелькнул образ Велены, запечетлеваясь в камень и дед убрал руки, откидываясь на спинку кресла. Провел ладонью, утирая пот со лба. Видимо колдовство непростое. И Лисса, вместо того чтобы возмущаться, благодарно улыбнулась.
   - Спасибо, огромное.
   - Всегда, пожалуйста. - Тонас улыбнулся. - Если надумаешь добавлять еще кого-то, найди толкового мага, иначе неумелой работой можно все испортить.
   - Я буду к тебе возвращаться. И работа на высшем уровне и по-родственному бесплатно.
   Тонас усмехнулся, она в ответ тоже улыбнулась.
   - Дай угадаю. Чтобы установить связь, я должна взять кристалл в руки и усиленно думать об адресате.
   - Моя благодарность Аннирель. Она проделала отличную работу, впихнув в тебя кучу знаний. Осталось только опробовать их на практике. Только одна просьба. Прежде чем захочешь с кем-нибудь связаться, уберись как можно дальше от убежища. Ради нашей всеобщей безопасности.
   Дед не стал настаивать, чтобы его и Лию записали в адресаты. Она и сама понимала, лучше этого не делать для той же конспирации. К тому же всегда можно передать вести через Марьяну, обратившись к водяным духам.
  
  
   На том разговор с дедом закончился, и теперь она не могла дождаться, когда представится возможность опробовать местный аналог "телефона" Подумать только в этом мире его так и называли - артефакт связи. И она постоянно следила, чтобы во время разговора не обозвать его, так как привыкла в своем мире. Еще не хватало засорять местный язык заимствованными словами.
   Еще раз, бросив взгляд на сумку с артефактом, Лисса, наконец, обратила внимание куда едет и, натянув поводья, отправила лошадь в обход вставшего на пути оврага. Та послушно пошла вдоль края, в поисках более пологого спуска, чтобы перебраться на другую сторону.
   - Воздух стал суше, что это значит? - Она только сейчас почувствовала, что тяжелая влажность хвойных лесов исчезла. Вместо нее кожу ласкал теплый ветерок, и хотя они продолжали ехать среди сосен, пахло пыльным ароматом луговых трав, прогретых жарким солнцем.
   - Это значит, ночью будем спать на кроватях. - Мамука повеселел и пришпорил своего мерина, заставив перепрыгнуть через заметно сузившийся овраг.
   - Если так, то я закажу себе ванну, и проваляюсь в ней до самого утра. - Лисса не стала рисковать и, доверившись чутью кобылы, позволила той самой перейти через дно оврага на другой склон. Новость о том, что они покидают лес и выбираются в цивилизованные места, мигом сняла накопившуюся за эти дни усталость.
   - Я ничего не чувствую. - Брысь завертел головой и потянул носом, пытаясь понять, чего они так радуются.
   - Оставь. - Мамука махнул рукой и поехал дальше. - Все равно ничего не почувствуешь, пока не выедем из леса.
   - Да? А почему я чувствую? - Ей было до жути интересно, почему глаза видят одно, а чувства говорят другое.
   - Потому что вы, барышня, дракон. Вам положено знать, где есть вода, а где она уходит. - Мамука даже повернулся в седле, чтобы видеть ее. - Скоро лес кончится, выедем на дорогу, а там и до постоялого двора рукой подать.
   - Ааааа. - Протянула Лисса и притихла. Значит, это ее драконьи способности просыпаются. И чего ей дальше ждать?
   Да чего ж так чешется? Комары их не кусали. Лия дала специальные шишки, если их регулярно поджигать, то вся мошка в округе разлетается от дыма. А в крапиву она сам не лезла, что она совсем дура? Закатав рукав рубашки, Лисса уставилась на пятно у сгиба локтя. Небольшое покраснение и кожа шелушится, как будто аллергия. Она уже хотела паниковать и звать Брыся, он в их команде был не только охотник, но еще и лекарь. А потом сложила два плюс и два и поняла, что это такое.
   Если она за версту чует, как из воздуха медленно уходит влага, вот вам результат. Пора запасаться увлажняющими кремами или обеспечивать себе ежедневное купание иначе без воды, кожа совсем засохнет. Вот почему у Лии есть свой бассейн. И дом, где они с Тонасом проводят большую часть года скорей всего на побережье. Чтобы морской дракон мог вдоволь накупаться в море. А ей-то что делать? Нырять в ручей? Допустим. И как долго в нем надо находиться, чтобы через пару месяцев не превратиться в засушенную воблу? Эх, надо было задержаться на день и расспросить Лию, но раз она не может с ней связаться, придется экспериментировать.
   Неожиданно лес резко поредел, подлесок наоборот стал гуще. И пришлось сосредоточиться на том, чтобы провести кобылу через кусты и молодые деревца, не ободрав колючками ей бока и не оставив сумки в ветвях шиповника. Разбойники тихо матерились, а когда пролезли через преграду из ветвей и колючек, оказались на укатанной дороге, уходящей от леса через поля к виднеющемуся вдалеке поселку.
   - А вот и наш торговый тракт. - Мамука расплылся в улыбке.
   - Ну, наконец-то. - Лисса от радости, что видит солнце, и бездонное синее небо над головой раскинула руки и, запрокинув голову, подставила лицо под теплые лучи и только потом опомнилась, что этого как раз делать не стоит, пока она не решит проблему с сухостью кожи. Не хватало еще, чтобы лицо покрылось шелушащейся коростой. - Почему стоим? Кого ждем?
   И не дожидаясь спутников, повернула в сторону деревни.
   - Гхм. - Брысь кашлянул в кулак. - Вообще-то постоялый двор в той стороне.
   Лисса остановила лошадб и, захлопав глазами, извечным женским жестом поправила сползшую на затылок косынку, прикрывая волосы. Она не теряла надежду когда-нибудь с ними договориться и хоть на время вернуть им первозданный цвет. Но на всякий случай везла с собой пол литровую банку черной краски. Мало ли, вдруг пригодится.
   - Ну и ладно. - Как неловко получилось. Лисса смущенно улыбнулась и повернула коня назад.
   - Вы не расстраивайтесь, барышня. - Мамука сочувственно погладил... гриву ее кобылы. - Откуда вам в столицах знать, как живет народ в глубинке.
   Лисса еле удержала серьезное выражение лица. Бабушка с дедушкой, чтобы не разглашать ее иномирское воспитание придумали для всех официальную версию, что с малолетства она воспитывалась в закрытой школе со строгими правилами, поэтому девушка выросла немного с придурью и не надо на этом заострять внимания.
   - Это да! - Брысь поравнялся с ними, вальяжно развалившись в седле. Глаза подернулись дымкой воспоминаний. - Помню, приключился смешной случай. Мы как раз за одной барыней следили. Она и ее свита остановились на постоялом дворе. А мы там загодя ждали. Так вот горничная у нее...
   Мамука резко перегнулся через нее, Лисса едва успела пригнуться, чтобы не получить в ухо, и отвесил другу подзатыльник.
   - Захлопни рот.- Бедный разбойник, от неловкости пошел красными пятнами.
   - Почему? Смешно же было? - Брысь, чтоб опять не перепало, отъехал от них подальше.
   - Брысь, кончай языком трепать. - Мамука кашлянул в кулак. Глянул на нее и сделал серьезную мину. - А вам барышня, я бы посоветовал поменьше его слушать.
   Лисса закусила губу, чтобы не захохотать и закивала головой.
   - Хорошо не буду. - Пообещала она, и когда Мамука вырвался вперед, шепнула Брысю. - Расскажешь потом, чем дело закончилось?
   - Гм, думаю, не стоит? - Теперь настал черед Брыся краснеть и мямлить.
   Лисса только рукой махнула. Не больно и хотелось. Тем более она примерно представляла, чем закончилась эта история. Хорошо если наивную дурочку выгнали с работы. А ведь могли и под суд отдать за пособничество в воровском налете. Впрочем, у нее своих проблем хватало, чтобы переживать о том, что случилось много лет назад.
   Дорога вилась вдоль леса. В тени деревьев. Но ближе к полудню стало невыносимо жарко, и как бы она не хотела подставляться солнцу, пришлось снять плотную рубаху, чтобы не зажариться.
   - Как хорошо. - Лошадь согласно с ней всхрапнула.
   Потянувшись расправила плечи и ноющую спину. Воздух охладил разгоряченную кожу, вернув ощущение комфорта. Только голове было жарко. Шея болела от тяжести свернутых под затылком тугих кос. Вот бы распустить их, чтобы трепало ветром. Увы и ах, платок снять она не могла. В этом мире каждому известно, что у драконов цвет чешуи совпадает с цветом волос в человеческом обличье. Хорошо Кошу, ему с черной шевелюрой проще прикинуться обычным человеком. Интересно он ищет ее до сих пор или смирился, что она не его невеста?
   Мысли плавно перетекли на воспоминания о Кощее, от него к Ане и Лисса вдруг поняла, как сильно соскучилась по подруге. Не хватало ее вечно язвительных замечаний, веселого смеха. Да просто запереться в комнате и болтать часами. Покосившись опять на сумку, она решила сегодня же ночью опробовать телефон. Они уже далеко уехали от убежища. И за безопасность Лии и Тонаса можно не волноваться.
  
  
   До постоялого двора добрались быстро. Солнце только клонилось к закату, окрашивая облака на синем небе в пламенеющий оранжевый цвет. Добротный каменный дом в три этажа стоял на пригорке. Позади лес стеной, защищая от северного ветра. Впереди поля и дорога. Такой видно издалека. А значит постояльцев много. Вот что значит хорошее место. Массивность стен, крыша, крытая черепицей, с торчащими из нее каменными трубами дымоходов, большие окна и широкое крыльцо с колоннами, а над ним балкон явно из самых дорогих комнат. Рядом с основным строением кузница. Из высокой каменной трубы валил черный дым, слышались удары молота о наковальню. Кому-то из постояльцев потребовалось что-то срочно починить, раз кузнец взялся за работу, на ночь глядя. Конюшня, а как же без нее. За ней загон для гужевых волов. Амбары с сеном. Навесы, где можно спрятать от дождя кареты и груженые товарами подводы. Все это выдавало основательность хозяев, которым добрая молва дороже сиюминутной наживы.
   - Вот здесь пару деньков отдохнем, найдем попутчиков и двинем дальше. - Мамука, не скрывая улыбки, оглянулся. - Возражения есть?
   Лисса захлопнула рот.
   - Какие возражения? Я в таком доме согласна жить док конца дней.
   Брысь загоготал, а Мамука только шире улыбнулся.
   - Эко вы загнули барышня. По таким расценкам жить, разорите вы дедушку до конца года. Это вам не сарай с соломой, здесь не зазорно остановиться и царю. Ну и цены соответствующие. Так что два дня. И даже если не найдем попутчиков поедем сами. Иначе сядем в долговую яму.
   - В смысле яму? - Не поняла Лисса, сворачивая вслед за провожатыми с главной дороги к постоялому двору.
   - Яма как яма. - Брысь равнодушно пожал плечами, а она опять разинула рот не веря своим ушам. - В земле копают. Ночь в ней сидишь. Только днем выпускают на работу. А как долг отработаешь, так тебе уже и белый свет не мил. Так что, барышня держите денежки к телу ближе. И вам спокойно и не упрет никто. И не смотрите что люд на вид приличный. Каждый третий проходимец или вор.
   И опять загоготал, а она притихшая как мышка, только диву давалась, как оказывается, люди во всех мирах похожи. Так и норовят украсть, что с краю лежит или соблазнить невинную девицу. Положим, девица может сама за себя постоять. Отращивать зубы как у крокодила она уже могла, осталось научиться чешуей кожу покрывать. У нее такая прочность, не всякий меч проткнет. А вот на счет кошелька Брысь прав. Надо переложить в место понадежнее. Хорошо в этот раз она с собой в дорогу пару лифчиков взяла.
   Постоялый двор встретил их шумом, гамом. С дороги его было не слышно, а сейчас, Лисса не знала, куда рулить кобылу, чтобы ненароком никого не затоптать. Два мужика катили огромную бочку, подпирая ее плечами, чтобы в лес не укатилась. Еще один тащил через двор истошно блеющего козла. За загоном, в грязной луже, хрюкали три порося. Там же тетка рубала курей, две помощницы их ощипывали и относили через черный ход на кухню. Вокруг них столпились мяукающие кошки, которым выкидывали потроха. Пара дворовых собак залегла в кустах в надежде, что и им перепадет от щедрот хозяйских. Под навесом работники распрягли богато украшенную карету. И взяв под уздцы уставших лошадей, повели на водопой, где на жердях сидела ватага пацанов, готовых за медяк хорошенько их почистить. Еще двое снимали с закорок кареты сундуки с багажом и тащили их в гостиницу. Три груженые подводы, крытые тканью похожей на брезент, и обвязанные веревками, стояли чуть в сторонке. На одной из них, охраняя свое добро, сидел мужчина, жуя на свежем воздухе пирожок и провожая всех хмурым взором.
   - Кажется мы не единственные постояльцы. А ну робята поторопись, иначе будем спать на сеновале. - Мамука свернул к конюшне.
   Они за ним. Забрав с собой только сумки, оставили коней на попечение работника, за десять медяков обещавшего позаботиться о них как о своих родственниках, сами отправились на постоялый двор.
   Поднявшись по ступеням, толкнули дверь и оказались в просторном помещении, больше похожем на холл гостиницы, чем на трактир.
   - Так и должно быть? - Лисса ожидала, что едва они войдут их оглушит гомон ужинающих постояльцев, столы, лавки, запахи еды. Девушки, разносящие заказы, шутки смех, а тут никого, будто все вымерли. Высокий потолок, натертый до блеска воском деревянный пол. От чего в воздухе витал едва ощутимый аромат меда. Широкая лестница, покрытая коврами, под ней конторка. Из-за нее им улыбался молодой парень в лакейской форме. Лисса тряхнула головой, пытаясь прогнать ощущение дежавю. Это же гостиница из ее современного мира, а не средневековый постоялый двор.
   - Добро пожаловать. - Парень им еще раз улыбнулся, и ничего не оставалось, как покрепче сжать лямки сумок и подойти.
   Мамука облокотился на высокую стойку руками.
   - Когда я был здесь в последний раз, здесь был трактир, или у вас гостей уже не кормят?
   - От чего же. - Парень еще раз улыбнулся.
   Лисса от удивления моргнула. Ну точно, Дейл Карнеги переместился в этот мир и теперь учит местную обслугу улыбаться в тридцать два зуба. До того улыбка парня была слащавой и безжизненной. Мамука скривился. Отсчитал за две ночи вперед два златеня, серебряную полтину за обслуживание и белье.
   - За порядком у нас следит охрана. - Предупредил их парень, заполняя какие-то бумаги. - Так что, прошу не устраивать драки и не тревожить других постояльцев.
   - Так, где у вас кормят? - Не выдержал Брысь, начиная звереть от вечной улыбки парня.
   - Вот двери, ведущие в таверну. - Рукой в белой перчатке тот указал на двустворчатые двери в другой зал. Сейчас они были закрыты, и за ними царила уже начавшая казаться зловещей тишина.
   И тут входная дверь хлопнула, два работника втащили громоздкий сундук, снятый с дорогой кареты и, пыхтя от натуги, потащили его на второй этаж.
   - Ключи от ваших комнат. У вас есть с собой тяжелые вещи? Можем сказать нашему работнику, чтобы их принес. Но за это вам придется платить отдельно. Дополнительные услуги в обслуживание не входят.
   И опять улыбка во все тридцать два, от которой даже Мамуку перекосило.
   - Нет, у нас все с собой. - Рявкнул разбойник, выхватывая ключи из протянутой ладони. - Нам туда. - Мамука указал им с Брысем на лестницу и пошел за ними.
   - Значит так. - Обратился он, понизив голос до едва слышимого шепота. Лисса и Брысь навострили уши. - Комнату занимаем одну. Пока барышня изволят приводить себя в порядок и отдыхать Брысь, дежуришь под дверями, а я пока посмотрю что здесь да как.
   Как бы Лисса ни хотела провести ночь одна за запертой дверью, она не стала возражать. Пока не выяснится, почему у нее от ощущения этого места чешуя встает дыбом и хочется оскалиться во все двести два драконьих зуба, лучше Мамуке не возражать.
   Как оказалось, она зря расстраивалась по поводу кому, где спать. Комната по местным меркам была огромной. Стены обиты голубым шелком, с вышивкой цветами. На полах ковры. Один у кровати, на другом стояли два кресла у огромно камина. Если их сдвинуть получится полноценное спальное место. Еще одно можно устроить в эркере у окна, положив на широкий подоконник, покрывало с кровати и накидав для мягкости подушек. Из окна отрывался вид на поля и изумительной красоты закат. Лисса еще сильней отдернула тяжелые бархатные шторы, чтобы подольше полюбоваться на красоту. А когда солнце скрылось за горизонтом, прошлась по комнате, зажигая масляные светильники. Сразу стало уютно. Захотелось забраться на высокую кровать, зарыться под пуховое одеяло и завалиться спать до самого утра, а еще лучше до обеда.
   А вот разбойников меньше всего волновало, где им придется спать. Побросав вещи на пол, они первым делом проверили надежность дверного замка и наличие щеколд на окнах. Она же поставив сумки у кровати, присела на край, проверяя ее мягкость. Потрогала парчовые занавеси балдахина. Если их закрыть, то получится отдельная комната.
   А что у нас там? Незаметная дверь в стене привела ее в полноценно оборудованную ванную. Лисса чуть не завизжала от восторга, когда увидела такой знакомый унитаз, раковину и огромную чугунную ванну. Все бы ничего, но больше всего ее удивило наличие водопровода и канализации. Откуда в средневековом мире такие технологии? И тут ее осенило от немыслимой догадки. Она чуть не побежала рассказывать о ней мужчинам, но вовремя вспомнила, что те ни сном, ни духом не знают, ни о каких параллельных мирах. И если она выскажет предположение, что владельцем постоялого двора является выходец с Земли, придется объяснять, откуда она об этом знает.
   Любопытство распирало ее как бродящий в бочке квас. От переизбытка чувств она даже присела на кушетку у окошка. Кто этот человек, женщина, мужчина? И кем он был в ее мире? Как попал сюда и как сумел разбогатеть, став владельцем гостиницы? Десятки вопросов и ни на один из них невозможно получить ответы. Жаль, а так хотелось бы поболтать. И новые сомнения. А вдруг этот человек не русский? А она знает только несколько фраз на немецком и английском.
   - Барышня, вы там как? - В дверь постучал Мамука.
   Взяв себя в руки, Лисса выкинула из головы посторонние мысли. Все равно владелец такой шикарной гостиницы не снизойдет до общения с нею, даже если они из одного мира, так зачем напрасно переживать? Радоваться надо, что кому-то осточертело по нужде ходить на двор, и он озаботился об удобствах не только для себя, но и постояльцев. Эх, и все равно любопытно. Посмотреть бы на него, или нее, хоть одним глазком .
   - Я в порядке. - Лисса вернулась в комнату, но только затем, чтобы взять сумку с чистыми вещами. - Там ванная, я купаться. И Мамука?
   - Да? - Мужчина ей улыбнулся, видя, что она мнется и никак не решается спросить. - Говорите, барышня, чего молчите?
   - Как ты думаешь, здесь есть прачка?
   Мамука сначала не понял, а потом закусил губу, чтобы не захохотать. Где это видано, взрослая девица и не может сама себя обстирать.
   Ей было стыдно. Честно. Но только одну минуту. Потом она глянула на свои истертые вожжами до мозолей руки и поняла, что ей ничуть не жалко серебряной монеты, если стиркой займется кто-нибудь другой. Мамука тоже обратил внимание на волдыри и пристыжено опустил глаза.
   - Вы приготовьте все что нуждается в стирке, а я попрошу кого-нибудь из женщин. - И выходя из комнаты, проворчал, думая, что она не слышит. - Надеюсь, это входит в стоимость обслуги? Иначе в Слободу приедем нищими.
   - Брысь, ты за дверь. Я искупаюсь быстро, и будет твоя очередь.
   - Понял, барышня, не дурак. - Разбойник ретировался в коридор.
   Лисса подумала, стоит ли за ним запирать двери на замок, потом решила, что не стоит. Иначе, случить чего, придется выбивать, а ремонт денег стоит. А вот дверь ванной она за собой закрыла. Пока набиралась горячая вода, разделась, сняла платок и распустила косы. Волосы тяжелыми кольцами упали до колен, отразив в зеркале настоящую ундину.
   - А что? Зеленый цвет тоже ничего.
   Лисса повертелась и так и эдак, рассматривая себя со всех сторон. И то, что она видела, ей очень нравилось. Еще бы загореть немного. Золотистый загар будет красиво сочетаться с салатово-зелеными волосами. Только не частями, как сейчас, когда загаром покрыты лицо и руки до локтя. А целиком, чтобы белых пятен не осталось. Брови и ресницы подкрасить черным и будет настоящая красавица.
   Посмеявшись над своим бахвальством, достала со дна сумки банку с краской и, макнув в нее самый уголок рубашки, провела по бровям, мазнула ресницы и, оставив впитываться, взялась стирать белье. Поручить стирать чужому человеку штаны и рубашки можно, а вот трусы и лифчики все же неприлично.
   - Вот черт. - Она чуть не проворонила воду и бросилась закручивать краны, пока та не перелилась на пол через край.
   Решив, что потом придумает, где развесить сушиться белье, Лисса забралась в кипяток и с блаженным стоном, вытянула ноги, откидываясь на спинку ванной.
   - Господи, как хорошо.
   Горячая вода уняла боль в натруженных верховой ездой мышцах. Мягкое мерцание единственной лампы позволило ей расслабиться и полностью отрешиться от всех проблем. Какая разница, землянин хозяин гостиницы или нет. Надо наслаждаться моментом. Когда еще выпадет возможность воспользоваться благами цивилизации.
   Глаза сами собой закрылись, и Лисса не заметила, как провалилась в сон.
   И как это часто бывает во сне, проснулась от толчка, словно падаешь с огромной высоты. Открыла глаза и долго не могла понять, где находится. Под напором ветра хлопал брезент палатки. Сквозь ткань просвечивали отблески костра, и было слышно, как в нем трещат поленья. Тихо переговариваются выставленные на ночь стражи, и словно море, вокруг шелестит высокая трава.
   Это определенно не номер в гостинице, разве что Мамука разбил лагерь в чистом поле и перетащил ее спать в палатку. Но даже он не посмел бы улечься рядом, сгрести ее в охапку, и почти затащив на себя, пол ночи согревать теплом своего тела. Мужчина нежно гладил ее по спине, перебирал пальцами почти сухие волосы. У нее под щекой часто билось его сердце, и теплое дыхание обдавало затылок.
   Замерев, словно мышка, она боялась пошевелиться, чтобы мужчина не понял, что она уже проснулась. И невольно вздрогнула, услышав над собой до боли знакомый голос.
   - Выспалась? - Воевода повернулся на бок, привстал на локте и улыбнулся, увидев ошеломленное выражение ее лица.
   - Славий? - От облегчения, что проснулась в объятиях любимого, напряжение спало, и она незаметно перевела дух. Фух, обошлось. Страшно подумать, что могло случиться, окажись она в другом месте.
   Он провел пальцами по ее щеке. Убрал с виска непослушный локон и, словно читая ее мысли, высказал собственное сомнение.
   - Если тебе нужен Иван, могу позвать, он тут неподалеку, спит в соседней палатке.
   - Нет, не нужен! - Неистово зашептала она. Вот дубина, когда же он поймет, что ей никто другой не нужен. Удивленно оглядываясь по сторонам, села, потеснив мужчину. - Как я здесь оказалась?
   - Я бы тоже хотел это понять. - Славий обнял ее, притянув к себе поближе, чтобы она не раскачивала палатку.
   Мгновение они смотрели друг на друга. Он с улыбкой, а она, чувствуя, как от волнения гулко забилось сердце и от накативших чувств перехватило горло. Лисса первая сдалась. Шмыгнула носом и обняла его за шею. Как же она соскучилась. Хоть он скотина ее и бросил. Сейчас за один только поцелуй она была готова простить ему все на свете.
   - Скучал по мне? - Шепнула она, чувствуя на губах его дыхание.
   - Ты не представляешь как. - Славий перекинул ей волосы с плеч на спину, провел ладонью вдоль позвоночника, лаская и одновременно прижимая к себе еще ближе.
   Лисса задрожала. Она-то как раз могла представить. Все ее существо трепетало от радости. Он здесь, рядом. Такой родной, любимый. Но неужели он так ее и не поцелует? Она сделала первый шаг навстречу, что останавливает его?
   Оказалось ничего. И когда он все-таки ее поцеловал, чуть не зарыдала от невыразимой нежности этого поцелуя. Господи, как давно она этого хотела. Хотела чувствовать его руки, ласкающие ее тело. Хотела дарить наслаждение в ответ. Прикасаться к нему, чувствовать, как под пальцами перекатываются тугие мускулы. Она совсем осмелела.
   - Василиса, что же ты со мной делаешь? - Мужчина зарылся пальцами ей в волосы на затылке и легко удерживая, целовал, не давая отвернуться.
   Лисса обвила его руками, прижимала к себе что есть силы. Возвращала поцелуи с не меньшим пылом. И радостно млела, чувствуя, как мужчина дрожит от едва сдерживаемой страсти. Но ей этого было мало. Дернув его за волосы, потянула на себя, и Славий с глухим стоном сдался. Всем весом придавил ее к спальнику, служившему ему вместо матраса. Она подалась навстречу, желая раствориться в нем, стать единым целым.
   И вдруг он остановился. Лисса видела, скольких усилий ему это стоит. Дрожали руки, каждый мускул был напряжен до крайнего предела. С висков по лицу стекали струйки пота. Грудь вздымалась от прерывистого дыхания. Не понимая, что случилось, она обняла его, поцеловала и не встретила ответа.
   - Почему? - От его взгляда ей стало не по себе. Желание схлынуло как приливная волна, оставив внутри тянущую пустоту неудовлетворенности, грозящую перейти в безудержные рыдания.
   - Я не хочу так. Словно воры какие-то - Еле выговорил он. И голос надломленный, словно он, как и она пытался справиться с невыносимой болью.
   Отстранившись, Славий вытянулся рядом и, прижавшись к ее спине, стал гладить по вздрагивающим плечам. Но в этой ласке было больше нежности, чем страсти и постепенно она успокоилась. И тут вспомнила, что для мужчин действительно больно остановиться. Попыталась немного отодвинуться, но ее тут же вернули на место, прижав еще сильнее.
   - Ты можешь не ерзать? - Зашипел он ей в ухо. - Я не каменный и если мы продолжим, то обязательно разбудим Ивана. Уверена, что сможешь объяснять царевичу, как оказалась в моей палатке и чем мы тут занимаемся?
   Лисса широко распахнула глаза.
   - Я совсем о нем забыла. - Призналась она и невольно улыбнулась, почувствовав, как сердце мужчины от ее слов вновь бешено заколотилось. - Ой! Наверно с вами и вся твоя дружина? - Она только сейчас вспомнила, что где-то рядом не спят стражи, и могут слышать все, что происходит за тонкой тканью брезентовой палатки.
   - Неужели ты и о них вспомнила? - Не без издевки произнес мужчина. - И теперь, пока я еще в состоянии думать, объясни, как ты здесь оказалась. Мокрая, раздетая, да еще за сотни верст от места, где я тебя оставил?
   - Понятия не имею.
   - Василиса!
   - Что сразу Василиса? - Она все-таки перевернулась к нему лицом. - Я уснула на постоялом дворе в ванной. Это объясняет, почему я была мокрая и не одетая?
   - Вполне, но ... Погоди, а что ты делаешь на постоялом дворе? Ты куда-то едешь? Тонас и Лия знают? Нет, не отвечай. Пока ты об меня трешься, я не могу думать.
   Славий вытянул из-под них спальник, и она тут же оказалась завернутой в него как в одеяло. Сам он, стараясь не сильно раскачивать палатку, надел штаны и сел напротив.
   - Вот теперь рассказывай.
   Сказать дурачку, что это было истинное желание ее души? Быть с ним рядом? Или подождать пока сам догадается? Наверно лучше подождать, а то подумает, что она ему навязывается, а так вышло милое недоразумение понравившееся им обоим. Но сказать что-то надо, хотя бы половину правды.
   - Я решила последовать твоему совету и лично вернуть кольцо Кощею. - Переложила она вину за свою затею на него. - Так что да, я в пути. Но ты не волнуйся, меня сопровождают Брысь и Мамука. И прости, что намочила спальник. - Лисса сунула ему в руки спальный мешок, чтобы не вздумал за нее хвататься - Приятно было повидаться.
  
   Глава 29
  
   Мгновение спустя она рухнула в ванну, с шумом расплескав давно остывшую воду. Чудом подавила испуганный крик и когда дверь резко распахнулась, явив взору насмерть перепуганных разбойников, нашла в себе силы улыбнуться.
   - Привет.
   - Знаете что, барышня. Ее светлость говорила, что вы немного тавось. Вас охранять никаких нервов не хватит. В следующий раз хоть предупреждайте, если вас позовет море.
   - Море? - Лисса еще не пришла в себя от всего произошедшего за ночь и никак не могла взять в толк, о чем говорит Мамука. - Нельзя ли поподробнее?
   - Давайте, вы сначала оденетесь, потом и потолкуем. - Только сейчас Лисса заметила, что мужчины старательно отводят от нее глаза и, ойкнув, ушла под воду по подбородок. - Там вас дожидается остывший ужин.
   Мужчины оставили ее одну, а она все еще пребывая в шоке, кое-как замотала волосы полотенцем, оделась и поспешила в спальню, так как напоминание о еде разбудило зверский аппетит.
   Две куропатки, пара печеных картофелин, тарелка с салатом, нарезанный окорок с прожилками сала. Моченые яблоки с клюквой. Соленья из грибов и капусты. Все это под кружку пенящегося кваса и ошеломленные взгляды разбойников исчезало в ее желудке. И только когда она с третьей попытки не осилила сдобную ватрушку, поняла, что вот теперь она наелась.
   - Говорят, аппетит, как у дракона, а я не верил. - Мамука только сокрушенно покачал головой и придвинул ей остальные пять тарелок с селедкой, фаршированным цыпленком, пирогом с капустой, пирожками со всевозможными начинками, мягким домашним сыром и меленькое блюдечко с разноцветным мармеладом. - Вы кушайте, барышня, кушайте. Для ваших перемещений вам надо много сил. Иначе надорвете организм, никакой лекарь не поможет.
   - Это вам Лия рассказала? - Лисса решила, что кусочек сыра в нее точно влезет, и конечно мармелад. Ай, ладно и еще одна куриная ножка. И надо кружку квасом наполнить, а то этот подозрительно быстро закончился.
   - Его светлость, ваш дедушка, рассказал, чего от вас можно ожидать. Вот мы шум и не поднимали, Но если бы не вернулись на рассвете... - Мамука замолчал, и вместо него закончил Брысь.
   - Подняли бы все княжества на уши, но хоть из-под земли, но вас достали. Их светлости, строго-настрого наказали без вас не возвращаться.
   И провел ладонью поперек горла. Мамука кивнул, подтверждая, что Брысь не шутит, а у нее от таких новостей куриная ножка застряла поперек горла. Может, хватит для одной ночи?
   Прокашлявшись, кое-как отдышалась и, хлебнув из фляжки Брыся, чуть опять не подавилась, так как в жизни не пила ничего крепче пива.
   - Что за гадость? - Просипела она, отодвигая рукой фляжку, а другой, хватаясь за обожженное горло.
   - Первач, а сейчас еще глоток и спатаньки в кровать. И чтоб без нас к воде ни шагу!
   Как она ни сопротивлялась, в нее влили еще немного самогона, и когда ее от алкоголя повело, оттащили на кровать, укутали тремя одеялами, подоткнули по бокам пять подушек и, задернув шторы балдахина, оставили спать, а сами под самогон сели доедать вчерашний ужин. Вернее, то, что от него осталось.
  
  
   Проснулась она взмокшая, как мышонок. Летом спать под тремя одеялами жарко даже при открытых окнах. Выпутавшись из сбитой простыни и перекрученных пододеяльников, первым делом отправилась купаться. В номере она была одна, так что некому ругаться, что она нарушила запрет подходить к воде.
   Выкрутив краны до упора, Лисса с сомнением повертела в руках пробку от ванной и убрала ее на полку. Можно и под душем искупаться. Теперь, когда в голове немного прояснилось. И ночное происшествие виделось совсем по-другому, она поняла, что имел в виду Мамука, заявив про зов моря.
   Стоя под тугими струями теплой воды, и намыливая себя мочалкой, Лисса пыталась понять. Почему Лия ничего ей об этом не сказала? Вместо этого взяла и предупредила Мамуку? Не доверяла? Скорей всего. Кто она для них такая? Ворвалась в их устоявшуюся жизнь, все переболомутила и опять умчалась. Не мудрено, что бабушка, обеспокоенная, особенностями ее дара не стала открывать ей возможности драконов. А именно то, что вода для нее родная стихия и каждый раз будет служить катализатором исполнения желаний. Есть о чем задуматься.
   Лисса замерла с мочалкой в руке. Скорее есть о чем сесть и хорошенько подумать. Улыбка сама собой наползла на лицо.
   - Так, так, достопочтимый маг Федор. Кто-то говорил, что мой дар не поддается контролю?
   Конечно, он имел в виду обычного человека. Но не она одна наделена даром квинтессенсетивного колдовства. И у каждой расы должны быть свои отличительные особенности по его использованию.
   Лисса стала лихорадочно вспоминать все проявления ее дара. Выходило, что каждый раз он активировался, если рядом была вода. И чем ее было больше, тем более разрушительными были последствия.
   Она тут же закрутила воду и выпрыгнула из ванной.
   - Кажется, во избежание последствий, отныне лучше купаться мне одетой.
   Резкий стук в дверь вырвал ее из размышлений о том, как совместить несовместимое.
   - Барышня, разговоры сама с собой, признак дурачины. И, кажется, мы договорились - без присмотра в ванну ни ногой! Выходите, пока беды не приключилось. Завтрак стынет.
   - Иду! - Крикнула она, чтобы Мамука не вздумал к ней вломиться.
   Наскоро просушив волосы полотенцем, Лисса оделась в последний комплект чистой одежды и вернулась в спальню. Мамука подошел к столу и стал составлять с подноса принесенные тарелки. Брысь заправлял кровать и сворачивал одеяла, на которых они спали. Как они и предполагала, разбойники презрели удобства и спали на полу по обе стороны от ее кровати.
   - Доброе утро. - Приветствовала она мужчин, пытаясь по запаху определить, чем так вкусно пахнет.
   - Скорее добрый день. Уже перевалило за полдень. - Мамука придвинул ей кресло, сел напротив и разлив травяной взвар по чашкам хитро сощурился. - Поговорим?
   - О чем? - Лисса запихала в рот бутерброд из свежего хлеба с маслом и солидным куском сыра и хлебнула взвара.
   - О том, где вас пол ночи носило. Не дело если это будет повторяться.
   - Я догадываюсь, в чем причина. Нужно только проверить, и если моя догадка верна, больше проблем у вас со мной не будет.
   - Если так, то стоит задержаться. Все равно попутчиков нет. - Мамука хлопнул себя по коленям и, встав, направился на выход.
   Лисса не стала говорить, что если она окажется права, им вообще больше никуда не придется ехать.
  
  
   Она решила, что экспериментировать днем не стоит. Вместо этого выпроводила Брыся из комнаты и, завалившись на кровать, выпотрошила содержимое своей сумки на покрывало. Перед ней выросла целая гора чисто женского имущества: зеркальце, расческа, баночка с румянами, еще одна баночка с тенями, банка с краской для волос...
   - Хм, кажется, я вчера оставила ее в ванной.
   И тут она вспомнила, что совершенно забыла про свою стирку. Бросившись в ванну, обнаружила тазик за занавеской у окна. Слава Богу ни Мамука, ни Брысь его не трогали иначе бы она сгорела от стыда.
   Развесив белье сушиться, вернулась к прерванному занятию. Нашла среди прочих вещей кристалл связи, остальное сгребла обратно в сумку и, спихнув ее на пол, положила изумруд перед собой.
   - Звонить, не звонить. Вот в чем вопрос.
   Соблазн был непреодолим. Что может быть проще. Взять камень в руки, подумать об Ане и услышав знакомый голос сказать - привет. Угробив пол часа на метания и сомнения, Лисса так и не набралась храбрости связаться с подругой. Вместо этого она позвонила Велене.
   - Велена!- Тихо позвала она. И чуть не свалилась от неожиданности с постели, когда над покрывалом высветилась прозрачная сфера, и в ней появилось лицо ведуньи.
   - Кто посмел без спроса вызывать? - Не сказав здрасьте, начла ругаться она, а как разглядела, кто такой храбрый, но не шибко умный, мог ведь и заклятьем в лоб схлопотать, чуть не прослезилась. - Василиса, девочка. Как я рада тебя видеть. У тебя все в порядке? Как Аня? Славий? Вы добрались куда надо? Да что же это я. - Женщина от переизбытка эмоций всплеснула руками. - Говорю да говорю, не даю слова тебе сказать.
   Лисса почувствовала, как на глаза навернулись слезы. Ей так много нужно было рассказать ведунье. Еще о большем у нее спросить. Как там Хавроний? А Митяй? Налаживается ли жизнь в деревне? Но начала она с другого.
   - Боюсь я с плохими вестями.
   Лисса поведала женщине о печальной участи мэтров Велантия и Анастаса, о вурдалаках и что повинен в этом артефакт, вытащенный ими из болота. О гибели коллег Велена выслушала с достоинством и сразу перешла на деловой тон, начав задавать вопросы, воспоминания, оставив на потом. И только когда Лисса подробнейшим образом на них ответила, дала волю эмоциям.
   - Как в воду глядела, надо было с ними отправляться, может, и не случилось бы беды. Сколько людей зря погибло.
   Лисса решила не поддакивать. Проку от ее слов? Магов, как и погибших людей уже не вернешь, и никакие слова здесь не помогут.
   - Вот, что я тебе скажу, Василиса. Я завтра же отправлюсь в Тариан. - Велена приняла решение, и ее было уже не остановить. - Жду тебя с Аней там, через три дня. Мне понадобится ваша помощь.
   - Но я не могу. - Лисса, никак не ожидала, что ее опять коснется история с артефактом. Она думала, достаточно передать его на попечение магов и можно забыть обо всех ужасах.
   - Это еще почему? Далеко находитесь? Тогда я, как только устроюсь, открою вам портал.
   - Дело не в этом. - Замямлила она, не зная как сказать ведунье, что в столице проживает ее отец и если артефактом занимается Ковен магов, то еще одной встречи с ним не избежать. И вообще она хотела о другом поговорить с Веленой.
   Нахмурив брови, ведунья спросила напрямик.
   - У тебя проблемы?
   И Лисса как на духу поведала о том, что удалось узнать у Мароша о покушении на ее жизнь. О том, что локон волос, подаренный лешему, непостижимым образом оказался в гильдии убийц. Именно он и привел вампира на болото. Женщина выслушала ее, ни разу не перебив и, когда она замолчала, коротко кивнула.
   - Я проверю и сообщу вечером.
   Велена исчезла. Шар связи потух, оставив Лиссу сидеть на кровати и сожалеть, правильно ли она сделала, пожаловавшись ведунье? Не навлекла ли на нее беду? Не в силах сама справиться со своими проблемами.
   После такого разговора, звонить Ане резко расхотелось. Подождем новостей, а потом обрадуем подругу, что хватит прохлаждаться в Слободе. В Тариане их ждет работа. Убрав артефакт обратно в сумку, Лисса решительно оделась, спрятала волосы под плотную косынку и отправилась гулять. Сидением в четырех стенах она многого не добьется, а до вечера надо как-то время скоротать.
   Побродив по полупустой гостинице, вышла во двор. Походила среди народа и нашла Брыся на конюшне. Разбойник умастился на перевернутое ведро и, взяв кобылу за ногу, рассматривал копыто и болтающуюся на ней подкову.
   Лисса подошла ближе, стараясь не сильно морщить нос от запаха лошадиного пота и навоза. Даже едва ощутимый аромат свежескошенного сена, сложенного в стог у дальней стены не спасал положения.
   - А где Мамука?
   - Пошел по окрестным лесам осмотреться. - Мужчина прицокнул языком. Лошадь всхрапнула, дернула ногой, и он выпустил из рук копыто. - Надо свести к кузнецу. Со мной пойдете?
   - Спрашиваешь! - Оживилась Лисса.
   Посмотреть, как работает кузнец, было интересно. Жар кузницы, запах каленого железа, удары молота и перестук молотка, все это вызывало ее живейший интерес. Им пришлось ждать, пока мастер с учеником не закончат начатую работу. Пользуясь случаем, Лисса осмотрела все что только можно. Мастерская была просторная под черепичной крышей. Имела как крытые помещения, где можно с комфортом работать зимой и широкие навесы, для работы в летний зной. В саму кузницу не пошла, зато снаружи перетрогала и перещупала ведра и котелки, висящие на заборе. У дальнего забора, под хлипким навесом из прутьев с накиданными на крышу пучками соломы, увидела кучу каменного угля для растопки горна. Чуть дальше кирпичный склад с дверью, запертой на массивный замок. Не иначе, мастер там хранит готовые изделия и заготовки. Брысь пристроился на бревне неподалеку от кузни, чтобы лошадь не пугалась громких звуков. Кобылка покосилась в сторону шума, прянула ушами и, склонив голову, принялась жевать траву.
   Скучно. Лисса спустилась к ручью, пробегавшему за кузней. В тени раскидистых деревьев по камушкам бежала чистая вода, унося с собой редкие опавшие листья и перекатывая по дну песчинки. Присев у края, плеснула себе в лицо, чтобы освежиться. Стало немного прохладнее, но для полного комфорта, скинула туфли и, ступив в воду, блаженно зажмурила глаза.
   Сколько бы Мамука не запрещал, вода манила ее. Шелест листьев и журчание ручья завораживали. Сумбурные мысли, после разговора с ведуньей успокоились. Что будет, того не миновать. Так зачем беспокоиться? Если ей суждено встретиться с отцом, может быть он поможет ей отыскать маму? Она уже поняла, что по какой-то причине родственники Селены, не горят желанием вернуть ее обратно. Никто не попытался выяснить, что толкнуло молодую мать с грудным ребенком сбежать в другой мир. Они все винили в этом ее отца. Но все что она слышала о нем, даже две короткие встречи, пока что говорили в его пользу. Опять взвинтив себя, вздохнула. Похоже, расслабиться сегодня не судьба.
   - А ну брысь на сушу! - Гневный окрик Мамуки заставил ее вздрогнуть и поднять глаза. Мужчина быстро спускался к ней со стороны кузницы
   - Я не слышу никакого зова. Не о чем беспокоиться. - Она шагнула на берег, но разбойник толкнул ее обратно.
   - Стойте на месте. Вы думаете о зове, как о колокольном звоне. Ничего подобного не будет. - Мужчина сел на траву, снял обувку, закатал штанины до колена и вошел в воду. - Закрой глаза.
   Ей стало любопытно, как разбойник будет учить ее слушать зов моря. Поэтому послушалась. Крепко зажмурилась и стала вслушиваться в свои ощущения.
   - Нет никакого зова. - Пожаловалась она.
   Мамука фыркнул, надавил на плечи и посадил ее в ручей. Лисса, не ожидавшая ничего подобно плюхнулась и вся намокла.
   - Зачем? - Распахнув глаза, увидела, как мужчина садится напротив.
   - Нужно чтобы соприкосновение с водой было больше. А теперь слушайте воду.
   Лисса опять закрыла глаза. Сидеть в ручье в насквозь промокшей одежде было неудобно. К тому же она замерзла. Может поэтому у нее не получалось услышать зов?
   И вдруг она почувствовала. Странное тянущее чувство в области солнечного сплетения. Мужчина дернул ее за ворот блузы и насыпал за пазуху пригоршню камней.
   - Ты чего? - От неожиданности она распахнула глаза и уставилась на улыбающегося Мамуку.
   Камни оттянули блузу. Она хотела вытряхнуть их наружу, но разбойник схватил ее за руки и не дал это сделать.
   - Земля послужит якорем, и вы останетесь на месте. - Лисса прекратила вырываться и ее тут же отпустили. - Как ощущения?
   Она захлопала глазами. Ничего себе вопрос. Галька холодила живот, перекатывалась, вызывая щекотку. К тому же тонкая ткань блузки вся промокла, прилипнув к телу и ей было неудобно в таком виде сидеть перед мужчиной.
   Мамука, поняв ее смущение, снял с себя плотную рубашку и накинул ей на плечи, как следует укутав. Сам он остался в обычной безрукавке. Встал из воды, вышел на берег и сел на солнышке сушиться.
   - Тренируйтесь, тренируйтесь. У вашей бабушки ушло три недели, чтобы полностью подчинить себе зов моря. Так что чем быстрей начнете, тем быстрее будут результаты.
   - И откуда ты столько знаешь о магии драконов? - Пробурчала она, устраиваясь удобнее. Уже было не так холодно, да и камни за пазухой вызывали ощущение равновесия. Словно до этого она постоянно парила, а теперь твердо стояла на земле, вернее сидела на ней на попе, но это сути не меняло. Чувствовала она себя комфортно, поэтому закрыла глаза и попыталась опять почувствовать зов моря.
   Он пришел вновь как тянущее чувство из солнечного сплетения. Словно у нее внутри ворчал и ворочался кто-то огромный. Дракон? Разве можно в облике человека чувствовать своё второе воплощение? Лисса только сейчас оценила поступок Мамуки, напихавшего ей камней за шиворот. Они держали ее на месте, тогда как вода вокруг нее словно взбесилась. Она уже не ощущала себя в ручье. Вокруг бурлил настоящий поток, пытающийся сдвинуть ее с места.
   - На сегодня хватит.
   Услышала она сквозь шум воды. Открыла глаза и поразилась. Она думала, что сидит в водовороте. Ощущения были именно такими, но нет. Все было как обычно. Все так же тихо журчал ручей. От кузницы доносились удары молотка. Ржала ее кобыла. И под сенью леса пели птицы.
   - Как ощущения? - Мамука встал и протянул ей руку, помогая выбраться на берег.
   - Как после пойла Брыся. - Лисса уперлась руками в дрожащие колени. Ноги не держали. Рубашка выпросталась из штанов и на траву посыпались камни.
   - Собери их и зашей в пояс. Если почувствуешь, что мало, закажем тебе новую обувку, и натолкаем камней в подошву.
   - Откуда ты столько знаешь? - Она упала на четвереньки, потом вытянулась на животе и, перевернувшись на спину, раскинула руки. - Словно в штольне три дня киркой махала. - Пожаловалась она, чтобы хоть как-то оправдаться за собственную слабость.
   - Это от усилий оставаться на месте. Если следуешь зову, то организм несет гораздо меньшие энергозатраты. А по поводу того, откуда столько знаю, я твой очень дальний родственник. Можешь звать меня дядюшкой, если хочешь. Но это совершенно не обязательно.
   Лисса хмыкнула. Ай да бабуля. Абы кого следить за ней не приставила. Интересно, Брысь тоже дракон? Вряд ли. Нет в нем той странной силы, которую она теперь отчетливо чувствовала в Мамуке.
   Перевернувшись на бок, протянула мужчине руку:
   - Василиса Меньшикова. Будем знакомы дядюшка.
   - Мамукян Гиладзе. - Разбойник совершенно серьезно пожал ее ладошку и только по тому, какая она у него горячая, Лисса поняла, как сама замерзла. - Я тоже рад племяшка. А теперь вставай, собирай камни и дуй в номер. Я нашел нам попутчиков до Слободы. Так что спать ложимся засветло. Если хочешь кушать, а я знаю, что хочешь, скажи на кухне, чтобы еду доставили наверх. Незачем пугать твоим аппетитом постояльцев.
   - Я теперь буду постоянно столько есть? - Встав, она первым делом надела рубашку Мамуки. Ее блузка просвечивала насквозь, и идти в таком виде через двор, где полно народа она не собиралась. Затем распихала камни по карманам. Штаны тут же поползли вниз, и пришлось потуже затянуть веревку.
   В животе предательски заурчало, требуя срочно восстановить потраченные силы. Мамука рассмеялся.
   - Несколько лет, каждый раз как воспользуешься своими новыми способностями. Потом все наладится. Энергия она из воздуха не берется. А магией ты не владеешь. Вот и берешь из самого доступного источника. Эй, не переживай так. Денег прокормить тебя хватит.
   - Спасибо и на этом. - Буркнула она, на самом деле расстроившись совершенно по другому поводу. Как Славию сказать, что она ближайшие годы будет жрать как сивый мерен? Может пока повременить с планами на совместное проживание? Подождать пока ее взбесившийся аппетит успокоится? Нет, вот кто знал, что так получится? И главное как ему сказать об этом, чтобы он не надорвал пупок от смеха? А вдруг у него нет столько денег? Тогда не пользоваться своими способностями? Ну уж нет. Лучше она пойдет работать.
   - Не спи, замерзнешь. - Мамука треснул ее по спине и Лисса за малым не повалилась на колени. - Дуй в номер переодеваться. Как следует поешь и сходи к кожевнику. У него лучшие во всей округе изделия. Если не сыщешь подходящий пояс, закажи сделать. За двойную плату он управится до вечера. И никакого больше купания, понятно?
   - Будет сделано.
   Лисса шутливо отсалютовала новоявленному родственнику и потопала сушиться.
   По пути заглянула в трактир. В зале было сумрачно и тихо. В преддверии ужина людей почти не наблюдалось. Круглые столики, аккуратно застеленные белоснежными скатертями, пустовали. Только за одним в дальнем углу сидели двое. И у открытого окна в компании двух охранников, расположившихся за соседними столами, ела дама. Изысканные манеры, неторопливость движений, хоть и дорожная, но шикарная одежда выдавали в ней знатную особу. Лисса поймала себя на том, что откровенно разглядывает незнакомую женщину. Красивая и ухоженная, настоящая аристократка. На ее фоне она почувствовала себя замарашкой, место которой на кухне выгребать прогоревшую золу из печки. Охранники заволновались, и она поспешно отвернулась и отошла к стойке, деланно не замечая, что оставляет за собой мокрые следы на полу, натертом воском.
   - Чего барышня изволят?
   - Кушать. - Лисса выложила на стойку горсть серебряных монет. - Все что у вас уже готово по четыре порции. Две буханки хлеба, кувшин кваса, нет, лучше два кувшина и добавьте сладкого. И доставьте это в пятый номер.
   Зря она волновалась по поводу своего заказа. Трактирщик даже бровью не повел. Отсчитал половину денег. Остальное вернул обратно.
   - Через пол часа все доставят в номер. Что-нибудь еще?
   - Где у вас прачечная? - Она оттянула лацкан рубашки, показывая, какая она грязная и мокрая. - Хочу потратить еще немного денег.
   Мужчина улыбнулся.
   - Вам пришлют горничную, она позаботится об одежде.
   - Спасибо. - Лисса положила на стойку медную монетку, тут же скрывшуюся под широкой ладонью.
   Предвкушая скорый обед, она поднялась наверх, сложила мокрые вещи на пол у двери, чтобы горничная их сразу заметила и о чудо. Одежда, которую Мамука вчера сдал в стирку, чистая и выглаженная, аккуратной стопкой лежала на кровати.
   К моменту, когда принесли еду, она успела переодеться, просушить волосы и спрятать их под косынку.
   - Ваш заказ.
   Две девушки внесли огромные подносы, заставили весь стол тарелками и, не придумав, куда деть остальные блюда, поставили тарелки с пирожками и кувшины с квасом на каминную полку. Лисса едва дождалась, пока они выйдут, унеся с собой мокрые вещи в прачечную, и кинулась к столу.
   Плотненько так покушав: тремя котлетами, миской грибного супа, картофельным салатом с зеленью, луком и солеными огурцами, половиной жареного цыпленка, тушеной бараниной с гречневой кашей, литром кваса и пятью пирожками с печенкой и капустой, поняла, что вот теперь она наелась. Но ближайшие два часа не двинется с места, потому как тяжко.
   Распустив веревку на штанах, переползла на кровать и, уткнувшись носом в подушку, задремала.
   Проснулась от писка. Первая мысль была, что под матрац забрались мыши. Тряхнув головой, поняла, что пищит у нее в сумке.
   - Велена! - Подорвавшись с места, бросилась потрошить сумку в поисках кристалла. Вынула, едва не уронив на пол, мгновение смотрела, как он светится, и ответила на вызов почему-то шепотом. - Слушаю.
   Перед глазами развернулась сфера.
   - Вечер добрый Василиса.
   Лисса мельком глянула на окна. Ничего себе она продрыхла. За окном сгущались сумерки. Похоже, с поясом она пролетела. Вряд ли кожевник работает круглосуточно. Разве что за тройную плату, но у нее нет столько денег.
   - Здравствуй Велена. Удалось узнать что-нибудь у лешего?
   - Почти ничего. - Ведунья выглядела расстроенной, переживая, что не смогла ничем помочь. - Он говорит, его поймали в ловушку, а когда смог освободиться, твоего локона уже не было. Я поспрашивала водяного и кикимор на болоте, но им тоже об этом ничего не известно. Прости.
   - Ничего. - Лисса приуныла. Получалась не очень радостная картина. - А леший не мог никому проговориться, что взял у меня волосы?
   - Шутишь? Он растрезвонил об этом всему лесу. Еще бы. Сама морская дракона почтила его визитом. - Женщина обиженно поджала губы. - Почему не призналась?
   - Сама тогда еще не знала. - Она не видела причины лгать Велене. От нее она видела только добро. - Я выросла в другом мире и до недавних пор считала себя чистокровным человеком. Все началось, когда портал выбросил нас на болото. - И Лисса в нескольких словах пересказала свою историю, не называя имен и мест, где обитают ее родственники. И об отце умолчала. Пусть лучше думают, что он из другого мира. Ну не хотела она направо и налево признаваться в том, что незаконнорожденная дочь Отторала Половецкого.
   Велена выслушала молча. Как должное приняла ее недомолвки. И сочувственно улыбнулась.
   - Хорошо тебе досталось. Не знаю, говорил тебе кто, но у твоего народа есть особая власть над стихией. И то, что ты оказалась там, где больше всего требовалась твоя сила, наводит на определенные мысли, не находишь?
   Лисса расхохоталась, вспомнив крокодилов.
   - Не надо придумывать то, чего не было. К тому же Кошшервель признал, что неоднократно пробовал пробить портал между мирами, и возможно это спровоцировало активацию артефакта.
   - Случайности не случайны. Подумай над этим.- Тепло улыбнулась ей ведунья. - До встречи в Тариане.
   Сфера погасла, и в комнате стало темно и тихо.
   - Случайности не случайны? И что это значит?
   Не придумав ничего умного, Лисса дождалась возвращения Брыся и Мамуки и поведала им о разговоре с Веленой.
   - Я не понял. - Брысь взъерошил пятерней волосы, поставив их дыбом. - Так мы в Слободу едем или столицу?
   - Это решать Василисе. - Мамука пригляделся к столу, налил кваса и придвинул к себе почти нетронутую тарелку с пирожками. - Что ты решила племяша?
   Она только сейчас заметила, что как-то незаметно Брысь и Мамука перешли с ней в обращении на "ты". И ее это более чем устраивало, так как их постоянное выкание и называние барышней, каждый раз заставляли дергаться от неприятного чувства несоответствия. Не барышня она ни разу. И уж тем более не аристократка.
   - Не знаю. Не хочу я в Тариан. Но и в Слободе Коша может уже не оказаться. Зря потратим время на путешествие.
   Все могло быть гораздо проще, свяжись она с Аней. Но Лисса не хотела признаваться разбойникам, что боится посмотреть в глаза подпуге. И хотя она не виновата в побеге, ее вроде бы как украли, все же она не горела желанием выяснять отношения с женихом, пусть даже теперь и бывшим.
   - Тогда придерживаемся прежнего плана. Утром выезжаем в Слободу. По пути будет пара мест, где дорога сворачивает на Тариан. К тому времени определишься. Ты заказала себе пояс?
   Лисса покраснела.
   - Нет.
   - Я так и думал.
   Мамука вынул из кармана свернутый улиткой широкий пояс с металлической застежкой и швырнул ей на кровать. Развернув, Лисса поразилась искусству мастера. Две широкие полоски кожи были сшиты вместе, образуя секции кармашки, куда можно разместить одинаковые по размеру камешки. На верхнем слое кожи выбит затейливый рисунок, делавший его почти прозрачным. Если камешки подобрать разного цвета, то нестыдно такой пояс будет надеть поверх рубашки.
   Потратив пол часа на сортировку гальки, Лисса забила кармашки почти наполовину и застегнула пояс на талии.
   - Тяжеловато. - Он напомнил ей утяжелители для занятий спортом в фитнес-центрах. - И он не полон.
   - По дороге соберешь недостающие камни. - Съев последний пирожок, Мамука встал и с хрустом потянулся. - А теперь по туалетам и байки. Утром вставать рано.
  
  
   Мамука сдержал обещание. Разбудил всех затемно.
   - Вставайте лежебоки.
   - Еще минуту. - Лисса попыталась зарыться с головой под одеяло, но его сдернули на пол и безжалостно отобрали подушку. Сжавшись калачиком от ночного холода, она попыталась уснуть, но на нее плеснули водой из кружки, заставив подпрыгнуть на кровати. - Встаю, встаю.
   - Шустрее Василиса. У нас пол часа на все про все. Брысь. - Мамука пнул под зад напарника. - Вставай твою мать. Какой пример ты показываешь девчонке.
   Разбойник что-то проворчал, сел, бессмысленно уставившись в противоположную стену.
   - Я уже не сплю и нечего пинаться.
   Лисса хихикнув, скрылась в ванной. Горячую воду на ночь отключили. Пришлось умываться холодной. Удовольствия мало, зато проснулась. Долго расчесывалась у зеркала, понимая, что в поездке больше такой роскоши не будет. Попутно обдумывала прическу. Надо так уложить волосы, чтобы они не выбивались из-под косынки.
   - Может покрасить? - Обратилась она к своему отражению.
   - Быстрее Василиса. - Стук в дверь ванной напомнил, что об этом надо было думать вечером. - Не тебе одной надо.
   Оделась по походному. И уже начиная привыкать к своему виду, заплела волосы в тугую косу, уложила кольцами вокруг головы и надела плотную косынку. Пустив в ванну Брыся, потратила драгоценные минуты на то, чтобы аккуратно сложить вещи. Кристалл связи положила сверху. Вдруг Велена опять попробует с ней связаться.
   - Я вниз. Запрягу коней. - Мамука уже полностью собрался в дорогу. - Скажи Брысю, пусть заберет из трактира припасы. Я с вечера сделал им заказ, уже должно быть все готово. И сама не задерживайся. Наши попутчики люди серьезные ждать не будут.
   Лисса слушала указания, кивая как китайский болванчик.
   - Обещаю не копаться.
   Мамука ушел. Брысь тоже быстро собрался и пошел в трактир за их припасами. Лисса еще раз обвела взглядом комнату, не забыла ли чего. Кажется, все собрали. Погасила светильники. Заперла дверь и, спустившись вниз, сдала ключ зевающему портье.
   - Счастливого пути, приезжайте еще. - Пожелал им парень, кутаясь в теплый домашний халат.
   - Обяза...аааа...а...тельно. - Лисса зевнула так, что чуть не вывихнула челюсть.
   Оказавшись на улице, зябко поежилась, пожалев, что не надела куртку. Во дворе двое грумов запрягали четверткой шикарную карету. Дюжина охранников с факелами выводили из конюшни уже оседланных коней. Крепили к ним поклажу. Вокруг с лаем носились собаки. Воины поторапливали слуг. Те, чувствуя себя на ступень выше, вяло огрызались. И все разом смолкли, когда позади нее распахнулась дверь гостиницы.
   - Отправляемся. - Голос у женщины был тихий. Но все услышали, сразу засуетились и засобирались. Лисса узнала ее. Это она ужинала в одиночестве в трактире.
   Женщина прошла мимо нее, шурша платьем, как шхуна с парусами. Люди словно волны расступались на ее пути, кланялись, прекратив без толку метаться. За минуту погрузились, и кавалькада тронулась.
   - Василиса!
   Мамука с Брысем держа коней под уздцы, махали ей руками. Лисса махнула в ответ и сбежала по ступеням.
   - Ты чего копаешься? - Брысь отобрал у нее сумку, приторочил к седлу ее кобылки и помог на нее взобраться. - Это кортеж княгини Мирославы. Ее путь лежит через Слободу. Огромная удача путешествовать с ней и ее людьми. Здесь места лихие, чем нас больше, тем безопасней.
   - Угу. - Лисса тронула пятками бока кобылы и опять зевнула. - Только зачем в такую рань выдвигаться?
   Мамука хохотнул. Брысь тоже оскалился.
   - Ты не знаешь, как путешествуют богатые. На день остановимся переждать жару, и потом будем ехать до пол ночи. Но нам это только на руку. Пока княгиня изволит днем спать, мы с тобой будем заниматься.
   Лисса не знала радоваться ей или начинать бояться. Если пояс из камней только начало ее учения, то, что будет дальше? Корабельный якорь?
  
   Глава 30
  
   Рассвет встречали уже в пути. Лес остался позади и темной лентой виднелся на горизонте, а вокруг, куда ни кинь взгляд, простирались бескрайние поля. К моменту, когда небо на востоке начало сереть, окрашивая редкие облака в розовый цвет, Лисса окончательно продрогла и кляла себя, что не надела куртку.
   - Смотри. - Мамука тронул ее за плечо.
   Она оглянулась и замерла от восторга. В городе и в лесу не увидеть такого зрелища. Огромный багряный диск медленно выплывал из-за горизонта, озаряя землю оранжевым светом.
   - Как красиво.
   - Ради такого стоило встать пораньше?
   Лисса хихикнула, услышав в голосе дядюшки назидательные нотки. Да. Да. Она сова и любит засиживаться за полночь и спать до обеда. Но рассвет ее впечатлил.
   - А завтракать мы будем?
   Брысь прыснул в кулак. Мамука закатил глаза и протянул ей сумку с запасами продуктов.
   - Ешь быстро портящиеся продукты. Хлеб и солонину побереги.
   Лисса угукнула. Она уже вовсю рылась среди свертков. Запах еды сводил ее с ума. Выбрав пирог с капустой, приторочила сумку к своему седлу и, взяв фляжку с водой, с аппетитом поела. Вот теперь она готова ехать до самого обеда.
   Солнце медленно поднималось на небосклоне, становилось все теплее. И к полудню она с тоской вспоминала об утренней прохладе. Карета еле тащилась по дороге. За ней сопровождающие княгиню дружинники и они в самом хвосте, глотая пыль из-под колес и копыт коней. Лисса терла нос, несколько раз чихнула и, не выдержав, отстала. Вперед ее все равно никто не пустит. Так зачем издеваться над собой. Пару минут спустя, отстали и разбойники.
   Брысь сморкнулся на обочину, утер нос рукавом и сплюнул скрипящую на зубах пыль.
   - Словно в штольне побывал.
   - Мы так и будем тащиться? К осени как раз поспеем в Слободу. - Лисса достала из кармана платок смочила его водой из фляжки и протерла шею руки и лицо. - Как жарко. Я опять буду шелушиться.
   Во всей этой суматохе она забыла купить увлажняющий крем. О чем теперь жалела. Пятно под локтем никуда не делось. Даже стало немного больше. Может попробовать протереть сливочным маслом? Или салом? Она видела кусочек на дне сумки. Правда запах после него будет гадкий.
   - Богатые, что ты хочешь. Скажи спасибо, что не идем пешком. - Брысь подстегнул лошадь и опять ускакал вперед, перекинуться парой слов с охранниками княгини.
   Благодаря ушлому разбойнику между ними и дружиной установились вполне дружелюбные отношения. Теперь в компании, где появлялся Брысь, то и дело раздавались взрывы смеха а то все утро косились на них как на прокаженных.
   Пол часа спустя, Мамука вдруг ни с того ни с сего заговорил.
   - Скоро будет привал.
   Лисса кивнула.
   - У меня как раз есть пара идей, как с помощью воды использовать мой дар.
   - Я не об этом. - Разбойник отмахнулся. Потом искоса глянул на нее. Поерзал в седле, испытывая неловкость. Было видно, что он хочет поговорить о чем-то важном, но никак не решится. Наконец он кашлянул в кулак и, не глядя на нее, заговорил. - В отряде кроме тебя только две женщины. Княгиня и ее горничная. И восемнадцать молодых парней не считая их командира и нас с Брысем.
   Лисса хихикнула.
   - Я поняла, куда ты клонишь. Обещаю вести себя осмотрительно и не давать повода для раздора.
   - Спасибо. - Разбойник вздохнул от облегчения, что ему не пришлось углубляться в тему. - Если хочешь, попрошу с княгиню пускать тебя ночевать к ней в палатку?
   - Оставим это на крайний случай. - Ей вовсе не улыбалось спать в духоте, когда можно провести ночь под звездным небом.
   Она помолчала немного и не утерпев, спросила.
   - С чего ты вообще заговорил на эту тему? У меня есть причины опасаться?
   - Ты красивая девушка. Даже в этой выцветшей косынке. - Мужчина дернул платок, натянув его ей на глаза. - А, учитывая, что мы выдаем тебя за дочь богатого купца, еще и завидная невеста.
   Лисса улыбнулась. Поправила косынку, и потуже завязала узел под затылком.
   - Давай скажем, что у меня уже есть жених? Ведь Кощей еще не в курсе, что я расторгла с ним помолвку.
   - Ни в коем случае. - Мамука замахал на нее руками. - Не вздумай о нем даже заикаться. И про Ивана молчи как рыба.
   Она удивленно захлопала глазами.
   - Почему?
   - Потому. - Буркнул Мамука и ускакал вперед.
   Она только удивленно пожала плечами.
   - Нет, так нет.
   Не став ломать голову над странным поведением разбойника, Лисса погладила лошадку по шее. Они потихоньку привыкали друг к другу. Чему немало способствовали кусочки сахара у нее в сумке. Брысь посоветовал задобрить кобылу. И это сработало.
   - Потерпи моя хорошая. Я знаю, тебе тоже жарко. Вот доберемся до стоянки, я тебя отпущу пастись на травке и дам сладкого.
   Лошадь прянула ушами и закивала головой, полностью одобряя ее план.
  
   Несмотря на обещанный привал. Ехать пришлось долго. Лисса начала уставать. Но больше всего ее напрягало постоянное внимание со стороны дружинников. Такое ощущение, что они никогда не видели девушку верхом. То один оглянётся, то другой, а потом шушукаются, будто она не видит. А потом ей все надоело. Достала из седельной сумки книгу (Лия подсунула, наказав как можно больше читать, ага) и демонстративно развернув на коленях, принялась разбирать первые слова. Без постоянной тренировки рунная письменность быстро забывалась, и каждый раз приходилось начинать как с нуля. Чуть ли не с повторения алфавита.
   Книжка оказалась сборником преданий о морских драконах. Лисса хмыкнула. В этом вся бабуля. Решила наверстать упущенное. И за время пути впихнуть в ее голову немного знаний.
   - Она еще и образованная?
   Долетел до нее удивленный возглас кого-то из парней. За ним последовал звук увесистого подзатыльника, ойканье и тихий шепот.
   - Говори тише. Иначе Мамука тебе бошку оторвет. Слышал, что он сказал нашему капитану?
   - Слышал.
   - Вот и мотай на ус, коль шкура дорога.
   - Я же просто так сказал.
   - Заткнись а?
   Лисса громко хмыкнула и перевернула первую страницу. Разговоры и смешки сразу стихли. Вот и хорошо. Теперь можно расслабиться и спокойно почитать. И все равно до нее то и дело долетали перешептывания парней. Как дети малые честное слово. Дружинники Славия и то умней.
   Интересно как он там? Уже вернулся домой или еще в пути? Она так и не спросила, влетело ему от Ивана за провал задания или придуманное в оправдание вранье сошло с рук? От воспоминаний, что именно отвлекло их от серьезных разговоров, ее бросило в жар. Прикрывшись книжкой, она замахала ей как веером, чтобы остудить пылающее лицо. Лезут же всякие нехорошие мысли в голову. Чтоб его. Так, а ну собираем мысли в кучу и дочитываем о том, как древний повелитель моря Азирдон покорил сердце юной русалки Ремиртеи. Ох, чует сердце, бабушка подсунула книжку неспроста, как бы экзамен по ней не устроила.
   Начав читать со скрипом, увлеклась так, что забыла и про руны и про то, что они вообще куда-то едут. С ней всегда так. Как попадется интересная книжка все, труба. Ни ест, ни спит. В институте читает под партой и в туалете на перемене. Ничего не видит и не слышит, пока перед глазами, вместо печатного текста мелькают картинки удивительных стран, дальних странствий волшебства и приключений. Вот и сейчас осознала, что что-то не так, услышав вокруг себя сдержанные смешки.
   - Василиса!!!! Ау! Очнись!
   Устав звать племянницу, Мамука взял ее за плечо и хорошенько потряс.
   - А? Что? Приехали уже?
   Она заморгала, прогоняя видение прекрасного дракона и покраснев, улыбнулась, когда, ехавшие рядом с ней парни грохнули от смеха.
   Оказалось, они свернули с дороги в тенистую рощу. Многие уже спешились, даже княгиня и ее горничная покинули карету и прогуливались в тени, ожидая пока для них возведут шелковый шатер, где можно будет отдохнуть от полуденной жары. Мамука, на ее рассеянность, только покачал головой.
   - Ну, ты даешь. Дай посмотреть, что за книжка. - Разбойник пролистал первые страницы и уважительно хмыкнул, вернув обратно. - Это круто. Только в следующий раз, если вздумаешь читать в седле, предупреди, я возьму поводья. Ты чуть не уехала по другой дороге. Хорошо парни заметили и вернули обратно.
   Только сейчас Лисса заметила, что поводья ее лошадки держит в руках молоденький охранник.
   - Меня зовут Иван.
   Ее перекосило. Надо ж было первому, кто попытался с ней познакомиться оказаться тезкой царевича.
   Парень удивился, и, увидев, как она шарахнулась в сторону, едва не вывалившись из седла, огорчился.
   - Что-то не так?
   Вот как ему сказать, что у нее аллергия на Иванов? И Мамука, вместо того, чтобы помочь, ржет как конь.
   - Нет, все в порядке. Просто у меня младший брат Ванюша. Вредина, каких еще поискать. Если у вас есть младшие братья и сестры вы меня поймете. - Прижав книжку к груди, как щит она вымучила из себя улыбку, кажется, выкрутилась. - И спасибо... - Кивнула на поводья в его руке. - Что не дали заблудиться.
   - Ты всегда так увлекаешься, когда читаешь?
   Парень помог ей слезть и придержал за талию, когда у нее закружилась голова, и она чуть не упала.
   - Кажется, я на солнце перегрелась.
   - Тогда тебе надо к воде. Давайте провожу.
   И не успела она возмутиться, как ее взяли под локоток и потащили под сень деревьев, где от бьющего из-под земли ключа было прохладнее всего.
   - Но я... - она, наконец, очнулась и попыталась высвободить руку. - Мне надо позаботиться о Мурке.
   Иван от неожиданности остановился и удивленно воззрился на нее.
   - Ты везешь с собой кошку?
   - Нет, я лошадь так назвала. - Промямлила она, чувствуя, что опять краснеет.
   У него глаза вылезли на лоб.
   - Породистую кобылу назвать Муркой?
   - А что? Нельзя? Дядя сказал, лошадь моя, могу дать любую кличку.
   Парень вдруг захохотал. На них оглядывались, понимающе хмыкали. Брысь! Мамука! Помогите! Уберите его от меня. Естественно она не осмелилась звать на помощь, чтобы не прослыть истеричкой. Молодой человек проявляет галантность, а она готова бежать от него как от упыря.
   - Кажется, я понял.
   - Да? - Господи, что он уде успел нафантазировать на ее счет?
   - Это твоя первая лошадь? У меня сестренка, когда отец подарил ей пони, назвала его Пушком.
   - Вообще-то да. - Лисса присмотрелась к парню. Симпатичный. Впрочем, они все тут ничего. Но у этого постоянно в глазах пляшут веселые чертинки. И молоденький. Может ее ровесник или старше на год или два. Она смущенно улыбнулась. - Глупо да?
   - Немного. - Иван улыбнулся, улыбкой старшего брата, а не заинтересованного мужчины. И у нее тут же возникла отличная идея. - Но пока она не привыкла, лучше придумай другую кличку.
   Внутренне корчась от смеха, Лисса заговорила голосом обиженного ребенка, у которого старший злой брат только что отобрал конфету.
   - А Муркой никак нельзя? - Она покосилась на свою лошадь. О ней успел позаботиться Брысь. Мамука разговаривал с княгиней и капитаном ее охранников. Остальные вовсю занимались разбивкой лагеря. Не забыв по периметру рощи выставить дозор.
   Иван окинул ее удивленным взглядом.
   - Тебе сколько лет?
   - Двадцать.
   - Вот те на. Кто тебя одну отпустил в такое путешествие?
   - Я не одна. - Она все так же прижимала к груди книжку.
   Парень только сейчас обратил внимание на название и закатил глаза.
   - Читаем сказки? Все понятно. А ну марш к ручью умываться и чтоб из рощи никуда.
   Лисса закивала головой, закусив губу, чтобы не расхохотаться. Ее только что записали в младшие сестренки. Ура! Не все Иваны дураки.
   - Я могу побыть одна?
   Ого, кажется кто-то еще не разучился краснеть.
   - Естественно. Только не задерживайся долго. Надо напоить коней.
   Иван ушел к ожидавшим его друзьям. Она же получив пару минут отдыха, встала на колени у родника. Положила книжку на траву и тщательно умылась, не забыв сполоснуть от пыли, руки и шею. Подумала и застегнула рубашку на все пуговицы и зашнуровала жилетку. Жарко конечно, но чтобы создать у всех нужный образ, нечего выпячивать на всеобщее обозрение грудь.
   Сзади загремели ведра, предупреждая, что кто-то идет. Она поспешно вскочила на ноги и пустила к роднику парня, успевшего раздеться по пояс и разуться до босых ног.
   - Я не помешал?
   - Нет-нет. Я как раз собиралась уходить.
   Обогнув молодого человека по дуге, Лисса выскочила из кустов и бросилась к лагерю. Ни минуты покоя. И так теперь будет изо дня в день. Надо привыкать, а то она как дикая кошка шарахается от людей.
   Пошатавшись среди суетящихся людей, чуть не споткнулась о веревки, натягивающие шатер княгини, нашла Мурку, мерно жующую траву. Сняла с нее сумку с продуктами и пошла к общему кругу, где двое парней, расстелив прямо на траве огромную скатерть, раскладывали еду.
   - Добрый день. - Приветствовала она их, протягивая сумку. - Можно я вам помогу?
   Парни опешили, и она решила, что нарушила пункт устава, не позволяющий им пускать посторонних к своему столу. Но они быстро отмерли, заулыбались и протянули ей доску, нож и три булки хлеба.
   - Порезать сумеешь?
   - А то!
   Присев на траву, положила сумку, которую они так и не взяли, и стала резать хлеб на столовский манер. Парни переглядывались, явно не зная, как себя вести. Наконец, осмелились представиться.
   - Василий. - Кивнул черноволосый парень с голубыми глазами.
   - Ярослав. - У второго были длинные русые волосы, стянутые на лбу кожаным ремешком. Серые глаза и не по возрасту атлетическая фигура.
   - Василиса. - Представилась она.
   - И откуда вы едете Василиса? И куда держите путь?
   - К подруге в гости. Мы давно не виделись. Ее семья постоянно переезжает с места на место. И батюшка отпустил повидаться напоследок, они уезжают жить в другую страну.
   Лия и Тонас, обсуждая с ней легенду для путешествия, особо настаивали по возможности не врать и говорить правду. Люди в этом мире живут долго. Мало ли. Вдруг пути опять когда-нибудь пересекутся. Тогда ложь аукнется неприятностями, что вовек не разгребешь.
   Так слово за слово, разговорились. Парни оказались нормальными, без всяческих заскоков. И когда остальные потихоньку подтянулись к ним, Лисса уже смеялась над шутками. Сама рассказала пару приличных смешных историй из своего детства. Вскоре подошел Иван и сев рядом, пихнул ее в плечо. Он думал, что легонько, а на самом деле чуть не завалил ее на рядом сидящего парня. Вызвав дружный взрыв смеха.
   - Ну, ты. - Лисса потерла ушибленное плечо. Пихнула его в ответ, но он даже не шелохнулся. Только расплылся в улыбке.
   - Я смотрю, ты уже освоилась, сестренка?
   От нее не ускользнул новый статус, впрочем, как и от остальных. И она сама расплылась в улыбке.
   - Вполне. Вы хорошие ребята.
   - Ты еще не видела, как мы на самом деле хороши. - Захохотал Василий, которого все тут звали просто Васькой.
   - Эй, не обижайте девочку. - Иван подсел ближе и, увидев, что она почти ничего не ест, наполнил ее тарелку жареным цыпленком. Положил помидор и огурец. Поверх пристроил несколько кусков тонко порезанного сала с прожилками мяса и пару чесночин и сунул в руки кусок хлеба. - Приятного аппетита.
   - Спасибо. - Лисса отодвинула чеснок на край тарелки. Может вечером съест. Если вдруг кого переклинит ночью, дохнуть, чтобы в обморок упал и забыл, как к приличным девушкам соваться.
   - Простите. - Услышала она над собой девичий голос.
   - А? - Подняв глаза от тарелки, увидела горничную княгини.
   Невысокая девушка с каштановой косой до пояса в строгом платье и россыпью веснушек на миловидном личике. Хорошенькая, если не сказать больше. Вон сколько парней при виде ее сразу преобразились.
   - Ольга, иди сюда. - Стали они наперебой приглашать девушку к столу.
   Та, кокетничая, махнула рукой.
   - Потом. - И с удивлением разглядывая ее, протянула руку. - Вас княгиня изволит звать к себе.
   Лисса побледнела. Вот чего она хотела меньше всего. Но раз пригласили отказываться нельзя. Встала, стараясь не показать волнения. Отряхнула одежду от травы и протянула тарелку Ивану.
   - Подержишь?
   - Конечно. Я тебе с собой заверну. Вдруг в дороге проголодаешься.
   С чувством, что ее ведут на заклание, пошла за Ольгой. Споткнулась, переступая порог шатра, и не эстетично ввалилась к княгине на досмотр. Не обедать же она ее на самом деле позвала?
   - Доброго вам дня. - Еле вспомнив, что надо поздороваться, Лисса старалась не слишком глазеть по сторонам.
   Хотя надо отметить княгиня путешествует с комфортом. В шатре можно было стоять в полный рост. И в ширину места предостаточно. Пол для мягкости устилали три ковра. В центре низенький столик, уставленный изысканными яствами. За ним, с удобством расположившись на подушках, княгиня Мирослава. По правую руку от нее начальник стражи. По левую Мамука. Увидев дядюшку, Лисса немного расслабилась. Значит, основное о ней он княгине рассказал. Ей лишь останется подтвердить его слова.
   - Что же ты встала? Садись.
   Княгиня махнула на свободное место, напротив себя. Ольга засуетилась вокруг стола, ставя дополнительный прибор. Лисса села. Понимая, что неприлично глазеть на людей в упор, ничего не могла с собой поделать. К тому же княгиня точно так же смотрела на нее. Неизвестно сколько бы они с удивлением рассматривали друг друга. Если бы капитан тактично не кашлянул в кулак.
   Все сразу зашевелились, заулыбались и под ничего не значащие разговоры приступили к еде, изображая непринужденность. Лисса чувствовала себя, как в кабинете у директрисы детского дома. Вроде бы и не натворила ничего, а все равно не можешь расслабиться. Еда казалась постной. Застревала в горле. На вопросы отвечала все время невпопад, почему-то вместо раздражения вызывая у княгини мягкую улыбку. И все время косилась на стену шатра, за которой нет-нет раздавался дружный хохот обедающих на свежем воздухе парней.
   - Тебе плохо? - Учтиво поинтересовалась княгиня, когда она в очередной раз затеребила пуговицу на горле и так и не осмелилась расстегнуть. От духоты начинала кружиться голова.
   - Я в порядке. - Лисса поспешно сложила руки на коленях и потупила глаза.
   - Но ты ничего не ешь.
   - Мирослава. - Капитан качнул головой. - Не наседай на дивчину. Не видишь ей и так неловко.
   Лисса с благодарностью глянула на мужчину. Она даже согласилась не заметить странную фамильярность в его обращении с княгиней. Вообще они колоритная пара. Он жутко красивый мужик. Высоченный и мощный как скала. Княгиня рядом с ним смотрелась изящной фарфоровой куклой. Жгучая брюнетка с огромными темными глазами и тонкими чертами лица. Она чем-то напомнила ей Лию. Юная и красивая, но за плечами опыт и мудрость прожитых лет.
   - Съешь хотя бы это. - Взмолилась женщина, протягивая ей виноград. - Мне на тебя смотреть жалко.
   Краснея от стыда, за неумение вести себя в благородном обществе, Лисса пробормотала слова благодарности, беря из рук женщины тяжелую гроздь черного винограда. И так и не съев ни ягодки, положила рядом с полной тарелкой.
   - Ох, что я делаю не так? - Мирослава умоляюще глянула на своего капитана.
   Лисса уткнулась в тарелку, простонав.
   - Просто я не голодна.- Ворот рубашки душил ее и она, все-таки, расстегнула пуговицу. Кружилась голова. Не хватало воздуха дышать. От подскочившего давления перед глазами плясали цветные пятна. - Можно я пойду? Мне что-то не хорошо.
   И не дождавшись разрешения, выскочила из шатра и под удивленными взглядами парней бросилась в глубину рощи. Добежав до родника, упала на колени и окунула голову в ледяную воду. Как хорошо. У нее было такое ощущение, что вода кипит, словно в не сунули раскаленную головешку. Постепенно шум в голове стих. Перестало давать на уши. И знакомое чувство скручивания в солнечном сплетении медленно ослабло и растворилось в звонком журчании родника. Только тогда она выбралась из воды и, привалившись к ближайшей березке, закрыла глаза. Кажется ей категорически нельзя волноваться иначе превращения в дракона не избежать.
   - Василиса.
   Мамука, бледный, ошарашенный и слегка напуганный, продрался сквозь кусты, и сев рядом крепко обнял ее за плечи.
   - Что случилось? Ты всех напугала. Княгиня волнуется, что на тебя нашло?
   - Испугалась до чертиков. - Рядом с разбойником она смогла расслабиться. Сама уткнулась ему в плечо, ощущая себя в безопасности. Он дракон и поймет ее.
   - Чего? - Разбойник погладил ее как маленькую по мокрой косынке.
   - Я чуть не превратилась в дракона. Ты пойди, скажи, что я в порядке. Если надо извинись, а я здесь еще немного посижу. Только не забудьте про меня, когда соберетесь дальше ехать.
   - Хорошо. - Мамука, не уверенный, что стоит оставлять ее одну все же встал. - Точно хочешь побыть одна?
   - Это то, что мне сейчас нужно.
   Мамука ушел. Она же, нащупав у края воды округлый камень, с расстройства, что вечно у нее все наперекосяк, что есть силы, швырнула его в кусты. Поймала и опять швырнула. И только на десятый раз до нее вдруг дошло, что она творит.
   - Не может быть?!
   Раскрыв ладонь посмотрела на лежащий, на ней камень и не могла поверить, что у нее все получилось. Оказывается, она только что опробовала свою идею управлять даром с помощью воды.
   - А ну-ка, попробуем еще раз. - Вскочив на ноги, замахнулась что есть силы и швырнула камень так далеко, как только смогла. Прислушалась, как он приземлился в траву за кустами, и пожелала получить его назад. Рука дернулась и в кулаке возникла тяжесть от зажатого в нем камня. - УРА!!!!!
   Завопила она от радости и тут же нырнула в кусты, зажав рукой рот. Теперь княгиня точно подумает, что она чокнутая. Ну и что! Какое ей дело, что подумает о ней незнакомая женщина, если у нее такие новости. Сразу же захотелось что-то пожелать, чтобы оно немедленно исполнилось. Но как назло ничего стоящего придумать не могла.
   - Ты чего орешь? - У родника нарисовался Брысь с их фляжками.
   От переизбытка чувств, Лисса не удержалась, обняла разбойника и закружилась вместе с ним.
   - У меня получилось, получилось. Вот смотри. - И она проделала фокус с камнем. - Видишь? Это тот же самый.
   Мужчина посмотрел на нее как на полоумную. Почесал затылок, и так и не поняв, что она от него ждет, осторожно поинтересовался.
   - Ну каменюка и что с того?
   - Это тот же самый камень!
   - Ну!? Камень как камень. Хороший камень. Вы барышня все чудите. Лучше бы с княгиней переговорили. Волнуется ее светлость, что вы того. - И покрутил пальцем у виска.
   Лисса вздохнула. Кажется, Брысю до лампочки всяческие чудеса. Зато она окончательно пришла в себя.
   - Ладно, я пойду тогда.
   - Ага, идите. - Брысь, еще раз покосившись на нее, присел к воде наполнить фляжки, а она пошла обратно в лагерь.
   Заметив странные взгляды, поняла, объяснений не избежать. И лучше всего для начала извиниться пред княгиней. Но для этого надо сменить на голове платок. И так вся спина намокла. Хорошо за шиворот больше не течет.
   Мурку нашла, пасущуюся среди других коней. Нахалка уже обзавелась ухажером в виде гнедого капитана стражи. Вот те на. Главное чтобы мужчина ничего не имел против, а то еще решит, что его коня тут нагло соблазнили.
   - Смотрю, ты не теряешь времени зря. - Лисса погрозила пальцем гнедому, погладила Мурку, провела пальцами как расческой по гриве потрепала по холке и, добравшись до седельной сумки, вынула запасной платок. Поменяла мокрую косынку на сухую, чувствуя на затылке тяжесть мокрых кос. Когда-нибудь она станет сильной и сможет не скрывать свою вторую ипостась. Осталось только дождаться этого благословенного дня, а до тех пор нужно много и упорно учиться и главное тренировать свой дар.
   Возвращаясь к шатру княгини "случайно" наткнулась на Ивана. Ну конечно! Кого как не его отрядили к ней парламентером.
   - Эй, ты чего? - Он действительно был взволнован.
   - Все нормально.
   - Княгиня... э...э...э... в общем...она просила тебя зайти к ней как только тебе станет лучше.
   - Не о чем беспокоиться. Я извинюсь.
   - Я не о том. - Парень смешным жестом взъерошил челку, напомнив ей Славия. - Она хорошая. Ты зря боишься. Она просто хотела познакомиться.
   - Вань, - Лисса осмелела настолько, что положила ладонь парню на плечо. - Все хорошо.
   - Тогда ладно. - Он опять повеселел.
   Проводил до шатра и, шепнув, что подождет здесь, задвинул за ней полог. Лисса шагнула вперед и остановилась, не зная что сказать. Княгиня была одна. Стол с едой исчез, и она удобно устроившись на подушках, явно ждала ее.
   - Я хочу извиниться...
   - Простите меня...
   Начали они вместе и дружно замолчали. Мирослава улыбнулась, указав рукой на свободные подушки.
   - Думаю, мы неправильно начали знакомство. Садись, Василиса и прости меня. Твой дядя объяснил, что тебе ни в коем случае нельзя волноваться. Я даже подумать не могла... - Тут женщина смущенно зарделась, но быстро взяла себя в руки и Лисса решила, что ей это показалось. - Впрочем теперь это уже неважно? Да?
   - Эээээ наверно. - Она несмело села на подушку. Неужели Мамука, рассказал ей, что она дракон? Он же не настолько идиот? Как все это сложно. Впрочем, ей следует тоже извиниться. - Со мной такое случается с недавних пор. И никак от меня не зависит. Но все равно простите.
   - Я это уже поняла. - Женщина тепло ей улыбнулась, и вдруг подавшись вперед, крепко обняла. - Спасибо тебе родная. Только не говори никому, что я выдала себя.
   Лисса застыла. Эта женщина явно не дружит с головой. Господи, Мамука, что ты ей наговорил?
   - Хорошо не выдам. - Решила она подыграть, лишь бы та быстрее успокоилась и прекратила тискать ее как плюшевого медвежонка.
   Мирослава вернулась на место и протянула ей коробку с конфетами.
   - Думаю, от сладкого ты не откажешься? Ведь так? - И видя, как у нее заблестели глаза. Засмеялась тихим смехом, от которого наверно мужчины до сих пор сходят с ума.
   - Шоколадные?! Откуда? - Лисса не могла поверить. Она даже узнавала некоторые обертки. Вот эти точно фабрики Рот-Фронт. - Надеюсь, у них не истек срок годности?
   Мирослава рассмеялась, а она не в силах отказаться взяла самую шоколадную конфету с самой шоколадной начинкой. И замычала, от удовольствия прикрыв глаза.
   Все, если когда-нибудь вернусь на Землю, восстановлюсь в университете и на первую же стипендию накуплю конфет. Для нее словно открылось окно в родной мир. Где она провела детство. Жила, не имея никаких проблем. Училась, строила планы на будущее.
   Но там нет любимого мужчины. Нет друзей, нет родственников. Ага, и нет врагов, которые хотят тебя убить. Реально оценивай перспективы Василиса, а то кому-то драконья чешуя застлала глаза, мешая трезво смотреть на мир.
   Какой мир ты выберешь? Если вдруг представится такая возможность? Еще месяц назад она бы сомневалась. Сейчас ответ для нее был очевиден.
   - Извините. - Очнулась она от странных мыслей. Как нехорошо получилось. Сидит тут ест дорогущий шоколад, думает о всяком, заставляя женщину ждать.
   - Не надо извиняться. - Мирослава чуть ли не силком вложила ей в руки коробку с конфетами. - Иди, потом поговорим.
   Поклонившись княгине, как умела, Лисса покинула шатер, прижав к груди картонную коробку, словно это величайшая драгоценность в мире.
  
   Глава 31
  
   За время до отъезда она успела перекусить. Спасибо Ивану, силком усадил ее под березкой и лично проследил, чтобы она съела, доверенную ему курицу. Потом поделила конфеты между охранниками княгини, удивив парней, и сама сильно удивилась, узнав, сколько в этом мире стоит шоколад.
   -Так какао деревья растут на полуострове Амир-Даи. Ты не знала? - С наивным видом поинтересовался Ярослав. - Поэтому какао стоит дорого, но купить конфеты можно в любом крупном городе.
   - Вот злыдень. - Лисса беззлобно усмехнулась, вспомнив препирательства с воеводой по поводу шоколадки. Надо будет в отместку заставить его купить целый пуд лакомства и пусть ей от такого количества шоколада станет плохо, зато мстя будет сладка.
   - Кто? Я? За что ты обзываешься? - Ярослав комично испугался, закатил глаза и умоляюще сложил руки.
   - Яр, отстань от девушки. - Иван со смехом оттолкнул парня. - Не видишь, она сейчас подавится.
   Она и правда чуть не подавилась, когда парень стал кривляться. Все-таки они классные. Главное не выходить из образа младшей сестры. И все будет хорошо.
   Сидя на мягкой траве среди цветущей поляны, Лисса размышляла о том, что жизнь все-таки прекрасна. Она успела отобрать у родника небольшие камни и наполнить ими кармашки на поясе. Теперь он был полностью укомплектован. А тот заветный булыжник, давший начало освоению ее дара, припрятала в седельной сумке, решив оставить себе на память, как первое стоящее достижение, сделанное ею в этом мире. Она даже надпись на нем решила выгравировать, правда еще не придумала какую.
   - Собираемся ребята. - Скомандовал капитан стражи. Он уже был в кожаных доспехах. Даже шлем надел, показывая, что готов ехать хоть сейчас.
   Все кинулись паковаться. Шатер разобрали в два счета. Его и остальные вещи загрузили на карету. Мусор сложили у дороги, и Иван, щелкнув пальцами, спалил его дотла. Даже углей не осталось, один пепел.
   - Ты не говорил, что ты маг. - Лисса по-новому глянула на парня.
   Вот тебе и мальчик лапочка. Хотя чего удивляться. В мире, где магия встречается повсеместно глупо полагаться только на одну силу. Жаль, она сразу не догадалась, что среди охранников княгини будет маг. И возблагодарила деда, поставившего на ее ауру сильнейший блок. Умелый маг сразу поймет, что это иллюзия. Но не каждый сможет ее снять. Если только она сама себя не выдаст.
   Парень рассмеялся.
   - Если я повешу на шею эмблему академии, для врага она будет как мишень. Во время сражения магов убивают первыми. Так что я лучше, как все мечом.
   - Оооо. - Лисса сделала круглые удивленные глаза, чтобы польстить парню. Видно же, что он перед ней хвастается. Хотя академию скорей всего закончил на одни пятерки. Абы кого княгиня на службу не возьмет. - Тогда, да. Надо шифроваться.
   - Надо что?
   Она хотела ответить, но ее позвала княгиня. Женщина уже сидела в карете и выглядывала из окна. Парни, оседлав коней, по двое выстраивались впереди и позади кареты, готовясь по первому знаку командира тронуться в путь.
   - Вы звали, ваша светлость? - Лисса не зная, приседать или кланяться (ни того, ни другого она правильно делать не могла), поэтому, как можно дружелюбнее улыбнулась.
   - Звала. - Женщина откинула мешающуюся занавеску. - Знаю, ты захочешь ехать верхом. И пока это не опасно. Но все равно хочу предложить тебе поехать со мной.
   - Ээээ. Спасибо. - Лисса зависла. Опять эти странные намеки. Она вроде не смертельно больна. - Вы правы, лучше я верхом.
   В глубине кареты Лисса увидела устраивающуюся Ольгу. Девушка раскладывала на сидениях маленькие подушки, явно намереваясь вместе с госпожой пол пути проспать. Может, зря она отказалась? После обеда ее клонило в сон, но если она сейчас поддастся соблазну, то совсем размякнет. К тому же не сможет же она все время спать? Придется общаться. А о чем говорить с княгиней она не знала.
   - Жаль. Могли бы поболтать. Тогда до вечера.
   - Ага. - А что еще она могла ответить? Что не имеет ни малейшего желания продолжать странное знакомство? Что вообще за навязчивая идея? Если только княгиня не живет одна и ей элементарно скучно.
   От неловкости ситуации ее спас начальник стражи, скомандовавший выдвигаться. Мамука помог ей взобраться на лошадь. Сама она под тяжестью сытного обеда и набитого камнями пояса, почему-то сделать это не смогла. Брысь уже давно был в седле. И пристроившись в конце колонны они тронулись в путь. Правда, пол часа спустя к ним подъехал Иван.
   - Василиса, хватит пыль глотать. Со мной рядом поедешь.
   Она не стала возражать. Место мага оказалось прямо за каретой. Тоже берегли его. Плохо дорогу видно. Зато пыли меньше. И княгиня рядом. Подозревая, что это может обернуться разговорами на три часа, Лисса достала книжку.
   - Ничего, если я опять буду читать? - Какая же умница у нее бабуля. Надо будет обязательно ей об этом сказать. И купить еще книжек.
   - Без проблем.
   Кажется, парень был не против, если она будет всю дорогу молчать. Вот и чудно. Не будут друг другу надоедать. Пару раз выглянула Ольга из заднего окошка кареты. Первый раз Лисса улыбнулась и махнула рукой. Девушка от испуга ойкнула и пропала надолго. Второй раз, ближе к вечеру, когда любопытная мордашка появилась в оконце, она сделала вид, что не заметила. Толку, если ребенок так и не осмелится познакомиться с ней. Сама она тоже не рискнет подойти к Ольге. Та все время была с княгиней, а Лисса не желала лишний раз с ней пересекаться.
   Несмотря на всю кажущуюся медлительность кортежа к ночи они доехали до постоялого двора. Не чета тому, который покинули этим утром. Зато не в чистом поле ночевать. В потемках въехали во двор. Встречать их вышел сам хозяин. Заприметив важных баринов сам проводил княгиню в дом. Отрядил сыновей позаботиться о багаже и лошадях. Без конюшни, пришлось оставить их у коновязи. Хорошо двор постоялого двора ограждал высокий забор, иначе бы кому-то пришлось сторожить их ночь, чтобы не покрали.
   На шум из окон второго этажа, выглянуло несколько постояльцев, с явным намерением обругать, что шумом и лязгом не дают им спать, но заприметив в свете факелов как блестит оружие и заклепки на доспеха и щитах, попрятались обратно и благополучно улеглись спать. С такой оравой солдат не страшно ночевать в таком сарае.
   Лисса вместе с остальными ввалилась в трактир. Ноги отказывались ее держать. Тело ломило, словно она не на лошади ехала, а шла за ней пешком.
   - Эй, сюда. - Поманил ее Мамука.
   Лисса протолкалась к дяде сквозь парней.
   - У меня плохие новости. Комнат всего пять. И тебе придется занять одну с княгиней. Но там кровать всего одна.
   - Без разницы. Я возьму лишнее одеяло. Главное, чтобы ее светлость была не против.
   - Она не против. - Ольга хотела взять у нее сумки, но Лисса возмутилась и не дала.
   - Спасибо, я сама.
   - Как хочешь. - Наша комната двенадцать. Только придется пока здесь подождать. Ее светлость изволят принимать ванну. Потом мы, если захочешь.
   Представив, что ей придется мыться в той же воде, что и княгиня ее передернуло от брезгливости.
   - Спасибо, я умоюсь у колодца.
   - Вам ужин подавать? - Трактирщик, зевая встал за стойку. На кухне в ночных рубашках, накинув поверх только шали, гремели посудой его жена и дочка.
   - Да и побольше. - Распорядился капитан, так и не снявший шлем. Сроднился он с ним что ли?
   Обещание горячего ужина вызвало всеобщее одобрение и движение в зале. Лисса с горничной княгини еле успели занять столик. К ним тут же посели Иван и Ярослав.
   - Девушки мы с вами.
   - Разве мы против? - Ольга стрельнула глазками на Ярослава, и мило порозовев, тут же отвернулась.
   Оооо, тут оказывается любоф. Лисса незаметно улыбнулась. Как же ей не хватало Славия. Зато разлука подгоняла ее решить дела с Кощеем как можно быстрее. Только развязавшись с женихами, она может себе позволить думать о чем-то большем, чем дружба с воеводой.
   - Везет ему. - Шепнул Иван ей в ухо.
   - Кому? - Лисса моргнула, сгоняя с ресниц сон. Она так устала, что не заметила, как мечты о любимом плавно перешли в эротические сны. И сама не хуже Ольги покраснела.
   - Тому, о ком ты думаешь.
   - Ооооо. - На этот раз вслух выдавила она. - У меня все на лице написано?
   - Ага. - Парень развеселился, видя ее смущение.
   Лисса быстро оглянулась, не услышал ли их кто. Ольга вовсю флиртовала с Ярославом, остальные шумно и весело выражали радость, что им на пути попался пусть и плохонький, но постоялый двор. Кажется, она не единственная не хотела ночевать в открытом поле. И тут подали ужин, и стало совсем шумно.
   Некоторое время было потрачено на еду. Ольга, осмелев, завела разговор о том, куда они все едут. Оказывается Слобода не последняя остановка ее госпожи. Их путь лежит дальше в Тариан ко двору тамошнего царя.
   - Только тсссс. - Девушка прижала палец к губам, словно выболтала военную тайну. - Я вам ничего не говорила.
   Парни переглянулись между собой и сразу приуныли.
   - Лучше бы она попросила меня открыть портал. - Пробухтел Иван запихиваясь сдобной булкой.
   - А силенок хватит? - Поддела его девушка. - Помнится, ты нас всех чуть не отправил к праотцам.
   - Сколько можно об этом напоминать? Уже столько лет прошло! К тому же я теперь всегда вожу с собой несколько накопителей. Так что силы хватит.
   - И что? Долго ехать? - Лисса постаралась изобразить сочувствие. На самом деле прикидывала что лучше? Тащиться с княгиней или все-таки воспользоваться предложением Велены и махнуть в Тариан через портал.
   - Десять дней до Слободы. И еще пять до Тариана. А можно прямо отсюда и сразу там и утром бы представились царю.
   - Не нашего с тобой это ума дело. - Одернула парня Ольга и кивнула ей. - Пойдем, Василиса, ты уже спишь с открытыми глазами.
   Неужели она опять задремала? Судя по улыбкам ребят да. Это не дело. Завтра опять всех поднимут ни свет, ни заря, а ей еще хотелось потренироваться в осуществлении желаний. Но единственное чего сейчас хотела ее душа, это отделиться от тела и унестись в сонное царство.
   Поднявшись следом за Ольгой на второй этаж, кивнули, парням, охраняющим двери и тихонько постучали. Получив разрешение княгини, вошли в крохотную комнатушку, в которой из всей мебели была одна огромная кровать, два стула и ванна с табуреткой для мыла и полотенец.
   Мирослава, переодетая ко сну, приветливо улыбнулась.
   - Грязнуль не пущу в кровать. - Предупредила она шутя, и первая забралась под одеяло.
   Ольга засуетилась, аккуратно складывая вещи госпожи. Потрогала воду, не остыла ли и собралась купаться. Лисса разложила одеяло на полу, и взялась расшнуровывать жилетку. Она решила спать одетой. Не ложиться же ей в пижаме на полу.
   - Ты не ляжешь на кровать? - Мирослава села, подбив себе под спину огромную подушку.
   - Я искупаюсь утром.
   - Но тебе нельзя! Вернее, я хотела сказать тебе будет неудобно, и можешь простудиться. Тут сквозняки такие, что свалят и быка. На кровати мы запросто поместимся втроем. Не упрямься Василиса. Ложись с нами. Честно слово я тебя не укушу.
   Ольга хихикнула. Она уже помыла голову и теперь споласкивалась чистой водой из ведра. Лисса старалась не смотреть в ту сторону. Если честно, ей было неловко. Но и княгиня и ее горничная, кажется не находили ничего зазорного, чтобы мыться друг перед другом. В бане тоже так. Но в гостиничном номере? Это как комплект белья и раздельный купальник. Вроде бы одни и те же вещи. Но в белье ни за что на свете не пойдешь на пляж, а вот в купальнике запросто и можно даже загорать топлес.
   - Знала я одного вампира. Вы на него совершенно не похожи. - Она говорила совершенно серьезно, а женщина расхохоталась.
   - И чем же я отличаюсь от вампира?
   - Вы не такая наглая. - Лисса махнула рукой на свое упрямство. - Хорошо уговорили.
   И направилась на выход.
   - Ты куда? - Всполошилась Мирослава.
   - Умоюсь. Вы же сами сказали, грязнулю не пустите под бок.
   И не став слушать возражений, что вот ванна и мыло уже здесь, купайся на здоровье, выскользнула за дверь. Охранники не повели бровью, что ей не спится среди ночи. Им-то тоже не спать.
   Спустившись вниз, обнаружила пустой обеденный зал. Столы после них помыли. Стулья расставили на места и затушили свечи. Свет шел от полураскрытой двери на кухню, где слышалось, как гремят посудой.
   - И чего нам ночами не спится? Вроде бы я тебе своей крови пить не давал. А смахиваешь на настоящую упырицу.
   Лисса узнала бы этот голос, даже если бы на самом деде умерла, и восстала умертвием.
   - Марош?
   Всмотревшись в тени по углам, увидела встающего с корточек вампира.
   - Помянула, на ночь глядя. Вот и явился. Только не говори, что это опять я?
   Вампир отрицательно качнул головой, от чего черные волосы рассыпались по плечам. С каждым шагом он становился все ближе, и Лисса видела, как неестественно у него горят в темноте глаза. Сглотнув от страха, она стала отступать, то и дело, поглядывая на кухню. Хотелось закричать и позвать на помощь. Но две рукояти парных клинков, выглядывающие из-за широких плеч, наводили на мысль, что орать не стоит. Марош обещал ее не убивать, и она решила ему об этом напомнить.
   - Ты обещал, что не тронешь меня. Неужели не сдержишь клятву?
   Мужчина приблизился к ней почти вплотную, заставив отступить к самой стенке. И чтобы не вздумала бежать, уперся руками по бокам от ее головы.
   - Не нарушу. Но я не обещал, не искать тебя. Тем более, после того, как ты положила мне такую свинью.
   У нее закружилась голова. Сказывалась усталость и все произошедшее за последние дни. Неужели с момента как она проснулась в склепе, прошло пять дней? А кажется целая вечность.
   - Что на этот раз заставило тебя искать меня? Еще крови хочешь?
   - Нет, уж. Оставь себе. - Зашипел злобой, словно стегнул плетью. - Знал бы, чем обернется твоя милость, лучше бы сдох в тюрьме.
   - Да что с тобой случилось?
   - Эй? Есть тут кто?
   Из кухни выглянул трактирщик. Марош еле уловимым движением переместился, прикрыв ее собой, и мужчина, не заметив их, опять удалился на кухню помогать жене мыть посуду.
   - Пошли, выйдем.
   Вопреки здравому смыслу, Лисса хихикнула, идя следом за Марошем.
   - Чего ржешь?
   - Я как раз собиралась к колодцу. Польешь мне?
   Она даже в темноте видела, как мужчина закатил глаза, открывая перед ней двери.
   - Я забыл, что ты совершенно чокнутая.
   Лисса опять хихикнула.
   - Во имя светлых богов, почему тебе приспичило мыться посреди ночи? Нельзя было дождаться утра?
   - Я так и хотела. Но княгиня скала, что не пустит меня в постель, пока я не смою с себя пыль, а купаться при посторонних я так и не научилась Чего? - Удивилась она, увидев, как у Мароша округляются глаза.
   Вампир остановился посреди двора. Хорошо ночь была безлунной, а то бы его уже давно заметили. Странно, почему на него не реагируют собаки? И тут его тоже пробрало посмеяться.
   - Я забыл, что с тобой никогда не бывает скучно.
   - Может, накачаешь мне ведро воды? - Раздраженно попросила она, не понимая, над чем он хохочет. - Или для тебя так странно, что люли иногда хотят помыться?
   Она встала, так чтобы загородить его от света, льющегося их окон кухни, пока Марош накачивал ей воду из колодца. Ведро быстро наполнилось, и Лисса подставила другое. Затем он уселся на заборе, а она пряталась в кустах.
   - И так, зачем ты здесь? - Она сняла жилетку. Пояс из камней со стуком упал в траву. Скинула сапоги. Если кто думает что в жару летом носить сапоги это дурость пусть попробует проехаться верхом в мягких туфлях. Натрет на голенях кровавые мозоли, потом и поговорим об удобствах.
   - Могла бы догадаться. Полить?
   - Давай.
   Вот странно. Княгиню и Ольгу она стеснялась, а предстать перед вампиром в трусах и лифчике это запросто. Марош присвистнул, оценив фигуру. Она отвесила ему оплеуху и только потом осознала, что натворила.
   - А нечего свистеть. Или хочешь, чтобы тебя нашпиговали стрелами? У княгини с собой маленькая армия. Так что веди себя тише.
   - Ого. Мы научились огрызаться? - Мужчина потер щеку и вдруг расплылся в улыбке. - Кошшервеля ждет огромный сюрприз.
   При упоминании Коша, вся ее бравада испарилась. Она все еще надеялась, что Марош просто так оказался на том же постоялом дворе, что и они. Наивная. Неужели верила, что наемный убийца захочет стать тебе другом? Стало холодно. Она только сейчас заметила, что на дворе стоит глубокая ночь. И что вокруг никого нет. Капитан (она так и не узнала, как зовут мужчину) разместил своих парней внутри трактира. И закричи она, помощь не подоспеет вовремя. Не иначе она опять подпала под гипноз вампира, иначе как объяснить ее дурость?.
   - Замерзла? Сейчас будет еще холодней. Зубы сожми.
   Лисса только успела воскликнуть "На голову не лей", как на нее вылили подряд три ковша ледяной воды. Она сжалась от холода.
   - Еще?
   Она кивнула, если откроет рот, то завопит. Вампир покачал головой, но ее просьбу выполнил. А потом, удивив и окончательно сбив с толку, достал из своего заплечного мешка свою чистую рубашку и принялся ей как полотенцем растирать ее с ног до головы. Посадил на свое место на заборе, чтобы она не стояла в грязной луже босиком. При этом ворча, как заботливый папаша.
   - Что за дурость обливаться водой из колодца? Неужели трудно попросить хозяев нагреть воды? А если ты простудишься?
   - Н...н...но уж...жже н...н...но...чь. И л...л..людям на...д...до спат....т...ть, а т...тут я.
   Зубы стучали, и она ничего не могла с ними поделать. Марош стал тереть энергичнее, пока у нее кожа не начала гореть.
   - Дубина. Они за это деньги получают. Или ты как всегда на мели? Куда твоя княгиня смотрит?
   - Он...на не моя. От...т...вернись. - Лисса соскочила на траву, и пока мужчина стоял к ней спиной переоделась в сухое. - Все.
   - Пошли, покажу, как это делается. А то мне плюх надавала, а потревожить владельца гостиницы ей неудобно.
   Рубашку он уже убрал, дождался, пока она соберет вещи в сумку и, схватив за запястье, потащил обратно к постоялому двору.
   Их ждал сюрприз. Пока она мылась, дверь на ночь заперли изнутри.
   - Что будем делать? - Ей очень не нравилась перспектива провести с вампиром ночь, сидя под забором.
   - Смотри и учись. Вдруг когда-нибудь пригодится.
   Во тьме мелькнула клыкастая улыбка, заставив ее невольно вздрогнуть от испуга. И Вампир потащил ее на задний двор. Там отворил окно кладовки и как куль с мешком пропихнул ее внутрь. Приземлившись на что-то мягкое и чудовищно пыльное, Лисса, едва сдержала чих, встала на ноги и освободила место для приземления вампира. Он же, явно желая покрасоваться, влез в окно, но в отличие от нее не свалился на пол, а как паук прокрался по стене на потолок оттуда на другую стену и встал у распахнутой двери.
   - Позер. - Лисса высунулась в коридор, посмотреть, нет ли там кого. - Все чисто.
   Марош закатил глаза.
   - Кто тут профессиональный наемный убийца? Я или ты? Пошли. - Он опять взял ее за руку и поволок за собой на кухню.
   Здесь уже никого не было. Свет погасили. Только от углей в приоткрытой печке красноватые блики падали на защитную железную пластину на полу.
   - Что мы здесь забыли? Это же частная собственность. - Зашептала она, боясь разбудить хозяев.
   - Считай, что я ее арендую. Ты как ледышка. Если не согреешься, то обязательно заболеешь.
   Подхватив ее подмышки, поднял как пушинку, и не успела она пикнуть, как ее усадили на еще горячую печку.
   - Ой!
   - Не горячо. Сиди грейся.
   А сам загромыхал дверцами шкафов. Лисса с запиранием сердца следила за его действиями. С одной стороны было что-то бандитское без спроса хозяйничать на чужой кухне и в тоже время страшно, что их сейчас застукают.
   Тем временем вампир нашел ковшик, бутылку вина и несколько бумажных пакетиков. Сразу запало специями.
   - Будешь готовить горячее вино? Не хватает апельсина и лимона.
   - Я смотрю ты знаток. - Мужчина раскупорил бутылку, высыпал на дно ковшика специи и сухим поставил рядом с ней на съемный блин печи. - Теперь слезь, если не хочешь поджариться мне на десерт.
   Лисса пересела на соседний стол. Вампир добавил в печь дров, и плотно задвинув дверцу, облокотился рядом с ней о край стола
   - Теперь ждем. Если специи как следует разогреть. Они отдадут весь аромат вину. Некоторые "умельцы" наоборот сначала подогревают вино, и только потом кидают в него специи, а потом опять греют, полностью уничтожая вкус вина. А сок лимона и апельсина, как ты вено подметила надо выдавливать прямо в бокал. Тогда вкусы не перемешиваются. Жаль, их нет. Но я обязательно как-нибудь угощу тебя настоящим глинтвейном.
   - До или после того, как передашь Кошу?
   Марош вздохнул. Очарование момента было нарушено. Он хотел что-то сказать, но внезапно вспыхнул яркий свет, заставив их щурить глаза.
   - Что вы делаете на моей кухне? - Хозяин постоялого двора в ночной рубашке, с магическим светильником в руке и в смешном ночном колпаке, стоял в дверях, угрожая им каминной кочергой.
   - Девушка замерзла. Я всего лишь пытаюсь ее согреть. - Вампир вальяжной походкой приблизился к дядьке, и с легкостью выдернув у него кочергу, вложил в дрожащую ладонь златень. - Это тебе за беспокойство отец и за вино. А теперь иди спать. Мы сами управимся.
   Мужчина, словно околдованный, развернулся, и так и не погасив фонарь, деревянной походкой ушел по коридору в свою комнату.
   - Применил к нему гипноз? Кажется, у тебя специи трещат.
   В разогретом ковшике подпрыгивали, лопаясь, семена тмина и кардамона.
   Вампир кинулся к плите. Снял с печи ковшик. Влил в него бутылку вина и поставил опять греться и уже через минуту разлил по пивным глиняным кружкам.
   - Пей, согреешься изнутри, а то до сих пор дрожишь как цуцик.
   Лисса сделала глоток. Горячее вино обожгло горло. От специй защекотало нос и она, не сдержавшись, чихнула.
   - Так что ты решил? Увезешь меня сейчас? Или утром присоединишься к нам? Я все равно возвращаюсь к Кошу. Могу и подвезти. - Пошутила она, не став уточнять, по какой причине решила вернуться к жениху. Не настолько вампир задурил ей мозг, чтобы она, поддавшись его обаянию, выложила всю правду. Когда надо она умела быть осторожной.
   Марош хмыкнул, медленно попивая вино.
   - Умеешь ты выбить почву из-под ног.
   - Да я такая. - Лисса улыбнулась, но, заметив тень, набежавшую на его лицо, вздохнула. Придется высыпаться в карете у княгини. Этой ночью ей поспать не суждено. - Выкладывай, что у тебя случилось?
   Вампир наградил ее долгим взглядом и без намека на шутку произнес.
   - Ты действительно изменилась. Я думал, у колодца померещилось. Что с ТОБОЙ произошло?
   Не став отвечать, она просто сняла косынку и вынула шпильки из волос. Косы упали на спину как два тугих каната.
   - В промежутке между нашими встречами? - Ее позабавили круглые глаза Мароша. - Много чего.
   Он только покачал головой, а потом осторожно коснулся кончика косы, лежащей на столе.
   - Они, правда, зеленые? Или мне спьяну мерещится?
   Лисса тихонько рассмеялась. Еще не хватало, чтобы сюда сбежались стражники княгини. Капитан, пожалев парней, разместил всех на втором этаже. Так для охраны требуется меньше людей и многие смогут выспаться.
   - Зеленее не бывает. Ты был прав, сказав, что Коша ждет сюрприз.
   - Он не знает, что ты дракон?
   - Он не знает, что у меня есть родственники, готовые за меня горой стоять.
   Настал черед вампира хохотать. Правда, он предусмотрительно зажал рот рукой, чтобы не перебудить всех постояльцев.
   - Так что ты решил? - Лисса опять закрутила косы, повязала косынку и, взяв кружку с уже изрядно остывшим вином, сделала два глотка. - Как ты вообще оказался во все это замешан? Или Кош посулил за меня такую награду, что не смог устоять?
   Марош отмахнулся.
   - Знаешь, что во всем этом самое неприятное? Я сам подставился. - Вампир медленно потягивал вино, словно нарочно подогревая ее любопытство. Но Лисса твердо решила дождаться продолжения. - Меня жадность погубила. И дело в тебе, а не золоте дракона.
   Она удивленно выгнула брови.
   - Я еще и виновата? Однако вы батенька и хам.
   Вампир повернулся к ней в пол оборота.
   - Ты вообще, о чем думала, когда мне свою кровь давала?
   - Мммм дай вспомнить. - Она приложила палец к губам, изображая в три часа ночи бурную мыслительную деятельность. - Хотела спасти от голодной смерти одного недобитого вампира. Что с моей кровью не так?
   - Кровь дракона огромная редкость.
   - Вымирающий вид, что ты хочешь. - Хихикнула она. Вино понемногу ударяло в голову, и она ничего не могла с собой поделать. Ей было смешно смотреть, как наемный убийца мучается совестью.
   Марош только покачал головой и отобрал у нее кружку.
   - С тебя хватит, иначе уснешь на столе.
   - Я и так уже почти сплю. - Она прижалась к теплому боку мужчины и, положив голову ему на плечо, прикрыла глаза. - Но ты говори, говори. Мне интересно послушать в какие неприятности ты вляпался из-за меня. Вдруг смогу чем-нибудь помочь.
   - Собственно на это я и надеялся. Ты знаешь, что у Кошшервеля есть филактерий с твоей кровью?
   - Н-нет. - Она даже заикаться стала от такой новости. - Ему то она зачем?
   - Чтобы через нее влиять на тебя. Магия крови под запретом, но до сих пор практикуется чернокнижниками.
   - Я не чувствую никакого влияния. - Она зевнула, едва успев прикрыть рот рукой.
   - Зато я чувствую. Среди твоих родственников наверняка есть неслабые маги. На тебе защита уровня архимага. Но что делать мне? Я не собираюсь выходить замуж за твоего дракона! - Вскричал Марош. И добавил очень тихо. - Хотя очень хочется.
   Лисса прыснула в кулак.
   - Не вздумай смеяться.
   - Конечно, нет. - Пообещала она, и, не выдержав, захохотала.
   - Это не смешно. - Кажется, вампир на нее обиделся, но она ничего не могла с собой поделать. Перед глазами стояла картина Кош во фраке у алтаря и рядом с ним Марош в платье и фате невесты и никак не могла успокоиться. Пришлось сползти на пол, чтобы не свалиться со стола.
   - Так не выходи за него.- Простонала она, утирая выступившие слезы. - Зачем тебе вообще это нужно? Ты что? Голубой?
   Вместо того чтобы поднять ее с пола. Вампир уселся рядом, облокотился затылком о дверцы кухонного шкафа и вытянул ноги.
   - Ты меня не слушаешь? Он хочет, чтобы замуж за него пошла ты. Но заклятье срикошетило от твоей защиты на меня, поскольку в моих венах есть частица твоей крови.
   - А откуда она там взялась? - Что-то ей расхотелось смеяться. Она не верила, что брат Ани чернокнижник. Но если это так, дело пахнет керосином.
   - Я не стал пить всю. Хотя очень хотелось. Стать побратимом дракона! Такого шанса не выпадало никому уже много сотен лет. Твой народ свято хранит себя от всяких посягательств. - Он поднял на нее странный взгляд. - Знаешь ли ты, сколько стоит на черном рынке зелье вечной жизни из печени дракона?
   Вот теперь ей было вовсе не смешно.
   - А оно правда вечное?
   - На счет "вечности" не знаю. Но жизнь обычного человека продлевает до пятисот лет, а для мага на пару тысяч.
   У нее сразу разболелась печень. И пол литра алкоголя здесь конечно ни при чем. Представив себя в драконьей ипостаси, прикинула, сколько можно наварить зелий. Наверняка в ход идут не только потроха, но и чешуя и шкура и даже когти. А сколько можно на одном драконе заработать?! Ой, что-то ей совсем нехорошо. Даже мутит как-то.
   - И что ты сделал с моей кровью?
   - Вскрыл вены и смешал со своей.
   Она молча смотрела на него, ожидая продолжения. Он склонил голову, ожидая, что она его осудит. Так и молчали, пока тишину не нарушил треск разваливающихся поленьев в печке.
   - И что? Ты так говоришь об этом, будто смертельно болен. У меня кровь ядовитая и ты умрешь через неделю?
   - Если бы я знал, что воспылаю страстью к твоему дракону, то лучше бы я помер.
   Нет, он точно задался целью всю ночь ее смешить. Буйное воображение, подогретое алкогольными парами, понесло ее дальше церемонии венчания, прямиком к брачной ночи.
   - Бедненький. - Посмеиваясь, Лисса погладила мужчину по голове. - Представляю как тебе сейчас плохо. Быть от любимого так далеко.
   - Василиса! - Взревел Марош. - Я бы попросил...
   Что он хотел попросить и так понятно, но почему замолк и уставился ей за спину?
   Лисса оглянулась. Ах, да. Они так ржали, что привлекли внимание охранников княгини. Четверо парней в полном боевом доспехе, укрывшись за щитами с мечами наголо, стояли в проходе кухни и от удивления разинув рты, круглыми глазами смотрели на нее и на Мароша.
   - Хотите выпить? - Она подняла кружку и покрутила ей, чтобы вино булькнуло и, аромат распространился по всей кухне.
   - У нас еще есть? - Обратилась она уже к Марошу.
   - Три бутылки.
   - Василиса. - Очень ласково заговорил Иван, словно она бешенная и если он повысит голос, то покусает всех подряд. - Ты понимаешь, что напилась в компании наемного убийцы?
   - Я то знаю. А как ты узнал?
   У вампира от беззвучного смеха затряслись плечи. Она пихнула его, чтобы угомонился. Как бы не так. Паршивец продолжал ржать.
   - У него эмблема на плече, означающая, что он на задании и охотится за своей жертвой.
   - Ааааа. Это мы с ним выяснили уже давно. Просто гильдия не может снять заказ на мое убийство, пока он не будет выполнен. - Печень так и задергалась в подреберье, словно уже видела себя в пробирке расчлененной на кусочки. - Или пока я не заплачу штраф больший, чем заплатил заказчик. А у меня денег нет.
   Парни за спиной Ивана начали похрюкивать от смеха. Юный маг стянул шлем, повесил его на крюк рядом с поварешками. Приставил щит к стене и сунул меч в ножны.
   - Что ты там говорила на счет выпить?
  
   Глава 32
  
   Проснулась она в постели со страшной болью во всех мышцах. Давала о себе знать вчерашняя езда верхом. В окно светило полуденное солнце. Значит, никто никуда не поехал. Ой, мамочки, вдруг это из-за нее? Нет-нет, если бы она проспала Мамука не постеснялся бы вытащить ее за ноги из постели, значит отбой дала ее светлость. Раз так, значит можно поспать еще немного. Но спать как раз и не хотелось. Зевнув, потянулась от души и тут заметила княгиню.
   Женщина пристроилась на подоконнике и подпиливала себе ногти. Она была до сих пор в ночной рубашке, босая. Волосы распущены. На красивом лице спокойствие и безмятежность. Выставив руку перед собой, полюбовалась на свою работу, подула на пальцы и взялась допиливать ноготь на мизинце. Домашний вариант Медузы Горгоны, ага.
   - Проснулась? - И тон соответствующий.
   Лисса плавно съехала с подушки на матрац и натянула на голову одеяло. Кажется ей хана. Интересно за что? Она вчера не использовала свой дар. И постоялый двор на месте. Или она чего-то не помнит? Вот бы еще узнать чего?
   - Вижу что да. - Женщина с подоконника пересела на кровать и стянула с нее одеяло. - Как самочувствие?
   - Спасибо, хорошо. - Лукавила, конечно. Ей бы сейчас массаж на пол часа, но не просить же об этом ее светлость?
   - Я рада.- Мирослава достала откуда-то стакан с водой и вручила ей серо-зеленую таблетку. - Это травы. Они не навредят твоему ребенку. И помогут стравиться с утренней тошнотой. Молодой вампир, что принес тебя посреди ночи. Он отец?
   - Чего? - Вздрогнув, Лисса нечаянно плеснула на себя водой из кружки.
   Княгиня взяла край одеяла и взялась высушивать мокрое пятно на ее рубашке.
   - Он ехал за нами весь день. Но держался на расстоянии и мои люди его не трогали. Мало ли кто путешествует той же дорогой. Вы поссорились? Поэтому ты бежишь от него?
   Лисса молча проглотила таблетку, выдула всю воду и вместе со стаканом опять нырнула под одеяло, вцепившись в него мертвой хваткой, с намерением удержать любой ценой. Или она окончательно свихнулась или пока они пьянствовали на кухне, все остальные подцепили жуткий вирус, помутивший их рассудок.
   - Василиса? - Княгиня аккуратно тронула ее за плечо. - Я не осуждаю тебя. Сама вышла замуж, на седьмом месяце. Просто он так волнуется о тебе. Всю ночь просидел под дверью. Капитан еле уговорил его поспать хотя бы пару часов.
   - Да с чего вы взяли, что я беременная? - Она откинула одеяло, и села глядя в печальное лицо княгини. Она то с чего расстроилась?
   Женщина только покачала головой.
   - У меня двое детей. Когда тебе вчера стало дурно, догадаться почему, было не трудно. Все признаки интоксикоза на лицо. Просто подумала... - Она отвернулась и, не глядя на нее, тихо договорила. - Теперь это не имеет значения.
   Дурдом. Лисса открыла рот, чтобы разуверить княгиню в ее заблуждении и тихо его закрыла. И что сказать? После ночных откровений Мароша ей остро расхотелось рассказывать каждому случайному знакомому, что она дракон. Если бы она была уверена, что приступы самопроизвольного обращения больше не будут повторяться. Можно признаться даже в том, что она до сих пор девственница. Вот только Лисса была уверена, что ее будет тошнить и мутить еще не раз. Пока человеческое тело адаптируется к происходящим в нем изменениям. Пусть уж лучше княгиня считает ее беременной, чем окончить жизнь в пробирках в лаборатории чернокнижника. И тут ее осенило. Надо срочно покрасить волосы. Угу, первая здравая мысль за все утро.
   - Это не Марош. - Можно было наврать, что Славий отец ребенка, но у нее язык не повернулся приплести сюда еще и воеводу. О Боже. Мамука ее убьет.
   Княгиня повеселела. Прямо расцвела, превратившись в ослепительную красавицу. Лисса от удивления моргнула. Что она сказала, чтобы так обрадовать ее? Догадка закралась в воспаленный мозг. Она не любит вампиров.
   - Тогда я позову Ольгу, она принесет воды умыться. Кушать хочешь? Таблетка уже должна была подействовать.
   Лисса только покачала головой. Мирослава, живо напомнила ей Лию. Но если бабушка хотела стать для нее подругой, то княгиня вела себя как мать. И ее вдруг обуяла жгучая зависть к детям Мирославы. Лисса понимала, что забота, которой женщина пыталась ее окружить, лишь тень той огромной любви, которую она дарит своим детям. Но и от этой малости ей было хорошо. Она почти не слушала, что говорит княгиня. Ей было стыдно, что приходится обманывать ее. Она бы совсем сникла, занимаясь самобичеванием, какая она сволочь и нехорошая редиска. Когда до ее светлости дошло, что ее никто не слушает.
   - Василиса, я говорю, что дальше мы отправимся через портал. Иван уверяет, что у него хватит силы. Так что если хотите, можете присоединиться к нам. Почему ты так на меня смотришь?
   Кажется, ей удалось ее смутить, и Лисса поспешно опустила глаза, чтобы женщина не увидела, навернувшиеся в них слезы.
   - Вы так добры, что мне право не ловко.
   Мирослава мягко обняла ее за плечи.
   - Мои дети давно выросли и не нуждаются в моей заботе. В тебе я вижу одинокую девочку, пытающуюся ото всех это скрыть. В том числе и от себя. И если я могу помочь, не отказывайся. Нам обеим это необходимо.
   Лисса шмыгнула носом, чувствуя, как по щекам скатились две горячие слезы.
   - Только не реви. - В шутку пригрозила ей княгиня.
   - Не реву. - Она попыталась утереть слезы, но они продолжали катиться и катиться. Не бывает в людях столько доброты. И, тем не менее, слова княгини пробили брешь в стене, которой она отгородилась ото всех еще в далеком детстве.
   - Знаешь что? Мы сделаем гораздо лучше. - Ее светлость решила сменить тему. Вскочила с кровати и решительно потянула ее за собой. - Я отведу тебя в купальню. Представляешь, она здесь есть. Просто нам не стали открывать ее ночью. А потом спустимся в трактир и пообедаем вместе со всеми. Пошли, пошли. Некогда валяться.
  
  
   Час спустя, злющая, как тридцать три дракона, Лисса спускалась в трактир впечатывая шаги в деревянные ступени. Мирослава устав слушать под дверью купальни ее стенания, ушла, сказав, что подождет внизу.
   Проклятые волосы не желали краситься! Всю банку на них извела. Ее хватило бы перекрасить всех постояльцев. А она одну голову не смогла. Заразы не желали менять цвет с драконьего, на нормальный человеческий. Тогда она решила их подстричь. И потерпела такое же фиаско. Одни ножницы не резали, у других погнулись концы, а на третьих вылетела клепка, и они развалились на две части. Побившись головой о кафельную стену купальни, Лисса смирилась с тем, что волосы так и останутся зелеными, спокойно их помыла, мокрыми заплела в косы и убрала обратно под косынку. Та естественно намокла, но сушить было некогда. Ее светлость и так проявляет по отношению к ней ангельское терпение. Незачем его лишний раз испытывать.
   В таверне было шумно. Многие постояльцы уехали на рассвете, другие только что прибыли и занимали свободные столы. Через распахнутые настежь окна лился свет, и внутрь проникала полуденная жара. За стойкой протирал глиняные кружки трактирщик и за медяк всем желающим наливал литр холодного кваса. Две девушки разносили еду, собирали грязную посуду и уносили ее на кухню, откуда доносился умопомрачительный запах чего-то мясного, жареной картошки с луком и сдобный аромат сладких пирогов.
   Сглотнув голодную слюну, Лисса остановилась на предпоследней ступеньке. Поискала взглядом знакомые лица и, увидев Ивана Ярослава и Мароша за столом в дальнем углу, направилась в ним.
   - Простите, извините. Разрешите, я пройду. - Протиснувшись между крепких мужиков, плюхнулась на лавку рядом с Иваном. - Добрый день.
   - Кажется кто-то сильно не в духе. - Поддел ее вампир. - Пиво будешь?
   - Лучше дайте яду, чтоб не мучиться. - Сложив руки на столе, уронила на них голову, и почти сразу выпрямила спину. - Где ее светлость?
   - Они с Ольгой и капитаном обедают в номере. Не пристало ей сидеть рядом с мужичьем. - Иван придвинул к ней кружку. - Выпей квасу, остудись.
   Лисса сделала несколько глотков, встрепенулась и оглянулась по сторонам.
   - Мамуку с Брысем не видели? - Интересно, дядюшка уже в курсе, что скоро "станет троюродным дедушкой"? Лучше самой во всем признаться, чем он услышит сию потрясающую новость от княгини. Она уже тысячу раз успела обозвать себя дурой, что позволила Мирославе и дальше верить в эту ложь. А теперь хоть беги к Славию и проси сделать ей ребеночка. Интересно как он отреагирует, если она явится с подобной просьбой? Скорей всего покрутит пальцем у виска и отправит к целителю лечить мозги.
   - Да что с тобой? - Марош дернул ее за воротник рубашки, привлекая внимание. - Плохо спалось? Так ты вроде с нами не пила. Сразу спать вырубилась.
   - Я тебе потом расскажу, обхохочешься. Где же Мамука?
   - Да вот он. - Ярослав указал на выход. - И Брысь с ним.
   Лисса бросила взгляд на дядюшку и перевела дух. Если княгиня рассказала ему, что племянница "беременная" то Мамука эту новость проигнорировал, иначе бы не выглядел сейчас таким довольным.
   - Здорово парни. Подвиньтесь немного я с вами сяду. - Марош и Ярослав сдвинулись на лавке, давая место Мамуке. Иван обхватил рукой ее за талию и притиснул к себе, чтобы освободить место Брысю.
   - Привет барышня. Отвратно выглядите. - Разбойник сел и сразу подозвал разносчицу.
   - Что изволите? - Румяная, немного запыхавшаяся дочь трактирщика обежала взглядом парней и улыбнулась Ярославу.
   - Нам кушать и много. И сразу рассчитайте за еду и постой.
   Девушка убежала. Мамука глянул на парней, потом обернулся к Марошу.
   - Василиса о тебе рассказывала. Сейчас-то тебе что надо?
   - Я бы сказал, вас это не касается, - Вампир преспокойно глотнул пива. - Но не хочу получить в морду за неучтивость и потому предоставлю Лиссе рассказать все, что она сочтет нужным.
   - Понятно, сговорились. - Мамука отобрал у него кружку и одним глотком выпил все, что в ней было, и со стуком поставил на стол. - Я так понимаю, дальше ты едешь с нами?
   - Естественно. - Вампир и бровью не повел, только пальцами брезгливо отодвинул от себя пустую кружку. - Должен же быть рядом кто-то, кто сможет защитить ее, а не дрыхнуть пол ночи, пока девушка шляется, где ни попадя.
   Лисса вжала голову в плечи, видя, как у дядюшки от гнева глаза налились кровью. Ой что сейчас будет? Даже Иван с Ярославом подобрались, готовые вмешаться и не допустить драки. И вдруг Мамука взорвался громоподобным смехом.
   - Защитить? Василису? Не смеши Богов парень. Насколько я знаю это тебя нужно от нее защищать, а не оборот. Было дело?
   Вампир сразу утратил всякую заносчивость, с кислым видом заглянул в кружку, вдруг там осталась хоть капелюшка пива. Ага, сейчас. Держи карман шире.
   - Было. - Нехотя признал он правоту разбойника. - Но это не значит, что я не смогу защитить ее от других.
   - Это мы еще посмотрим.
   -Эй, хватит. - Ивану надоело слушать, как они препираются из-за ерунды. - Пока вы путешествуете с нами, никакая напасть Василисе не грозит. Даже от драконов отмахаемся если понадобится.
   Брысь Мамука и вампир переглянулись и дружно загоготали.
   - А кушать сегодня будем? - Лисса жалобно улыбнулась, вызвав у всех новый приступ истерического смеха. Особенно у Мамуки. Кажется, он знает о ее "беременности" иначе с чего ему так хохотать и при этом заговорщицки подмигивать.
   - Пойду, спрошу на счет еды, почему так долго. - Ярослав, все еще посмеиваясь, перемахнул через лавку и отправился к стойке. Вторая дочка трактирщика, неся подносы полные глиняных тарелок с ароматной снедью, к другому столику вильнула бедрами, стрельнула глазками на высокого симпатичного дружинника и зарделась, пряча далеко не скромную улыбку.
   - Слушайте, а как зовут капитана? - Ни с того ни сего вспомнила Лисса. Она ни разу не слышала, чтобы кто-нибудь из свиты княгини обращался к нему по имени. - Второй день в пути. Всех знаю, а он как будто прячется.
   Иван закашлялся, подавившись квасом. Марош, пожал плечами, мол, он по чем знает? А Мамука спешно хлебнул из кружки Яра.
   - И ничего он не прячется. С чего ты вообще взяла такую глупость. Просто занятой мужчина вот и не попадается на глаза. Что он красивых девок не видел? Да ты ему в дочери годишься. А имя...имя... так подойди и спроси его сама, чего стесняешься?
   Э нет. Лисса не была уверена, что у нее хватит храбрости вот так запросто требовать представиться сурового воина, если он сам этого не хочет.
   Вернулся Ярослав. Не став дожидаться пока к ним подойдет разносчица, этот наглец явился прямиком на кухню, навалили полный поднос еды, и приволок к столу.
   - Для нашей прекрасной спутницы все самое лучшее.
   Лисса прыснула со смеху. Не иначе использовал эту уловку, чтобы заграбастать самые лучшие куски. Судя по огромным кускам мяса, без единой прожилки сала, и хорошо прожаренной картошке, так оно и было.
   - А кружку крови для вампира? - Жалобно проныл Марош.
   - Иди ты. - Яр шутя замахнулся на него кулаком. - Тебе вчерашнего не хватило?
   - Марош?! - Лисса в притворном ужасе уставилась на вампира. - Ты ночью покусал Ярослава? Ты хоть зубы после его шеи почистил? Видел, сколько на ней грязи?
   - Эй, я мылся. - Оскорбился Ярослав, а потом понял, что над ним шутят и, махнув на всех рукой, набросился на еду.
   Глядя, как стремительно мясо исчезает из тарелок, Лисса не стала скромничать, навалила себе всего и много и плотненько поела. Пришлось даже немного распустить пояс.
   От сытости настроение резко пошло в гору. Махнув рукой, что с оттопыренным пузом, она смахивает на беременную, решила пусть что будет. Не детей же ей крестить с княгиней. Доедут до Слободы и там разбегутся пути дороги. Главное в Тариане не пересечься. А слухи они на то и слухи, чтобы им меньше верить.
  
   Запасаться едой не стали. К чему, если через пару часов будут в Слободе? Ее светлость вышла на улицу. За ней Ольга, неся в сумке самые необходимые вещи. Два работника снесли вниз и увязали на карету сундуки княгини. Охранники, заполонив двор, седлали коней. Брысь тоже занимался этим полезным делом. Лисса же с Марошем усевшись на освободившейся коновязи, взирали на царящую суету, мирно жуя орехи. Вернее она жевала, а вампир колол, с легкостью раздавливая их в кулаке.
   - Так что у тебя случилось, что ты с утра не в духе? - Как бы, между прочим, поинтересовался Марош, сбрасывая шкурки наземь, и протягивая ей очищенные ядра.
   - Ее светлость решила, что я беременная, а тебя посчитала отцом ребенка. - Лисса расхохоталась, увидев ужас, отразившийся на лице вампира. - Не трусь. Я сказала, что это не ты.
   - Ты меня успокоила. - Мужчина облегченно выдохнул. Даже утер пот со лба, чем опять рассмешил ее.
   - Брось, с тебя все подозрения сняты. - Лисса съела последний орешек и отряхнула руки от колючих крошек.
   - Я уже понял. - Марош улыбнулся и скосил глаза на ее живот. - И кто он? Только не говори, что Кош!
   Лисса вздохнула, и опустила глаза, чувствуя, как розовеют щеки.
   - Нет, не он. Да это и не важно. Нет никакого ребенка.
   И она поведала ему, как обманула княгиню, чтобы скрыть от нее свою драконью сущность. Вампир только головой качал. И дослушав, выдал.
   - Ну, ты даешь. Не мое дело тебе советовать, но ты хотя бы своего парня предупреди. Пусть если что тебя прикроет. А если его у тебя нет, придумай его. Скажи, что он далеко, и он не знает о ребенке, иначе бы примчался и сразу на тебе женился.
   - Зачем? - Вот уж чего она не собиралась делать, так это посвящать Славия в свою ложь.
   - Что значит зачем? - Марош повернулся к ней в пол оборота. Лисса завистливо вздохнула. Она бы рухнула с бревна в такой позе, а он сидел на нем как влитой. - Кажется, кто-то собирался замуж за Ивана, сына Беренея? Не боишься последствий?
   Лисса от испуга чуть не свалилась в заросли крапивы, пышно разросшиеся, между забором и коновязью. Ее вообще здесь было много. Как ночью в нее не влезла? Устроив купание у колодца.
   - Тише ты. - Она затравленно оглянулась. Люди Мирославы были повсюду. Сама княгиня садилась в карету, поддерживаемая под локоть капитаном стражи. Значит, у нее на разговоры пара минут, не больше. - Пошли отсюда. - Схватив вампира за рукав, заставила спрыгнуть на землю и утащила за сарай с сеном. - Я бы тебя попросила не распространяться при княгине и ее людях, о моей личной жизни. Неужели непонятно? И причем здесь мой парень?
   - Притом, конфетка, что Мирослава Радимирова, урожденная царевна Суранская и приходится старшей сестрой Беренею царю Сурана. А от царствования отказалась в пользу брата, потому что вышла замуж за мужчину низкого происхождения. - Вампир видя, что она пребывает на грани обморока, удивился еще больше. - Я думал ты знаешь.
   Лисса, что есть силы, зажмурила глаза и привалившись спиной к дощатой стене сарая стала биться о нее затылком.
   - Дура, дура, знала же что врать нехорошо.
   - Ты умом не повредилась? Пока бегала от женихов? - Не на шутку встревожился Марош.
   И тут они услышали, как ее зовет Мамука.
   - Василиса, пора ехать! Ты куда запропастилась? - И уже тише, зато ворчливее. - Зараза, а не девка. Вечно с ней что-нибудь случается. Брысь! Найди ее. Княгиня отправляется. И вампирского прохвоста поищи, наверняка отирается поблизости.
   - Что будешь делать?
   Марош был спокоен как тысяча медитирующих китайцев, тогда как у нее кипели мозги в поисках выхода из щекотливой ситуации.
   - Я видел их у коновязи. - Послышался рядом голос Брыся.
   Захрустела крапива, сообщая, что разбойник движется прямиком к сараю. И тут ее осенило. Обхватив вампира руками, она стала шарить по его телу, чем окончательно убедила, в своей невменяемости.
   -Совсем рехнулась? - Мужчина панически оглядываясь на угол, из-за которого вот-вот появится Брысь, пытался отодрать от себя ее руки. - Отпусти меня.
   - У тебя фляжка есть? О, нашла. - Она сорвала ее с пояса мужчины, порвав кожаную петлю и открутив крышку, плеснула себе на руку. Размазала воду по лицу и вернула Марошу. - Ври что хочешь, только не пускай их сюда. Мне нужно пять минут. От силы десять.
   Лисса сделала шаг назад. Марош не зная как реагировать на ее в высшей степени странное поведение, не пытался остановить, хотя и мог.
   - Как я остановлю Брыся? - У наемного убийцы от страха глаза вылезли на лоб. - Он же идет прямиком сюда!
   - Соври, что у тебя понос. И он сам не сунется. И ни в коем случае не закручивай фляжку иначе я не смогу вернуться.
   Зажмурив глаза, Лисса изо всех сил пожелала оказаться рядом с воеводой. На этот раз она почувствовала переход. Ее словно сдавило со всех сторон мягким коконом и выплюнуло прямиком в бассейн.
   Отчаянно заработав руками и ногами, она выплыла на поверхность, содрала, залепившую глаза косынку и осмотрелась в поисках Славия. Если она правильно пожелала, то он должен быть где-то поблизости. Но в огромном помещении, сравнимом со спортивным плавательным бассейном в ее мире, кроме нее никого не было.
   - Что за черт?
   Подплыв к краю, выбралась из воды и, оставляя за собой мокрый след на мраморном полу, пошла, искать выход или вход в другое помещение. С другой стороны бассейна были огромные окна, открывающие вид на красивый ухоженный сад. Остановившись, всмотрелась в зеленую растительность. Не мелькнет ли среди деревьев, знакомый силуэт и тут услышала голоса.
   - Если я не во время, зайду в другой раз.
   Лисса рванула на знакомый голос. О чем только думала, хватаясь за ручку и распахивая дверь. Но увидеть в кресле с бокалом вина Ивана-царевича отдыхающего в СОБСТВЕННОЙ спальне и стоящего в дверях Славия она точно не ожидала. Воевода был в военной форме, стоял в позе вольно, расставив ноги и заложив руки за спиной. Его явно вызвали по делу. Но как это часто бывает у царских отпрысков, пока посыльный его нашел, пока он явился по приказу, у Ивана прошло настроение решать государственные дела, и он решил с воеводой просто выпить. О чем свидетельствовал второй бокал рядом с початой бутылкой вина.
   На мгновение все трое застыли на месте. Лисса с ужасом осознала, как выглядит в глазах мужчин. Мокрая, с нее уже натекла целая лужа, испортив дорогущий шелковый ковер. Косы съехали на одно ухо. Шпильки торчат как иглы у ощетинившегося ежа. С безумным блеском во взгляде, обращенном на воеводу. Хороша невеста, нечего сказать.
   - Здрасьте. - Первым очнулся от наваждения Иван. - Давно не виделись.
   - Василиса? - Следом за царевичем очнулся воевода. - Ты что здесь делаешь?
   - Я? - Лисса затравленным зверем осмотрелась по сторонам. И медленно отступила назад к бассейну. До нее только сейчас дошло, что она во дворце Беренея, в личных покоях царевича. И как бы ни хотелось, не получится поговорить с воеводой с глазу на глаз. - Я ошиблась дверью.
   Пулей метнувшись обратно, она заперлась со стороны бассейна и услышала, как об дверь стукнулись два мужских тела. Дверь вздрогнула, но устояла. Тот, кто возводил дворец, постарался на совесть и обеспечил ему прочность.
   - Василиса! Сейчас же отопри! - Царевич изо всех сил дернул ручку.
   - Иван заткнись. Не видел? Она не в себе.
   С той стороны послышалась возня, кого-то нагло оттеснили. Лисса истерично хихикнула, догадываясь, чей голос сейчас услышит.
   - Лисс, не уходи. - Славий говорил так, будто они всего час как расстались в его палатке. У нее екнуло в груди. Душа затрепетала, услышав нежность в голосе мужчины. Но не могла, не могла она открыть дверь. Страх перед Иваном оказался сильней любви. Не будь бывший жених царевичем, она бы без оглядки доверилась воеводе. Но слишком хорошо знала из истории Земли, как жестоко мстят правители, тем, кто перешел им дорогу.
   Она сама справится со своими проблемами. Купание в бассейне помогло снять горячку. И теперь она понимала, что зря запаниковала. Ничего страшного не произошло. Мирослава не знает кто она. Марош будет молчать как рыба об лед. Иначе она собственноручно выдаст его Кощею и пусть меж собой разбираются, кто на ком женится или кто за кого замуж пойдет. А Мамука, даже под пытками не выдаст, потому, как лично ее бабушке обещал охранять ее.
   - Лисс?
   - Не могу. У меня там вампир... - Чуть не ляпнула гадость и тут же поправила себя. - С расстройством желудка, задерживает Мамуку. Поговорим в другой раз.
   В этот раз тоже удалось почувствовать переход. Если она будет чаще тренироваться, скоро совсем освоится. Только от голода опять свело живот. Слишком много энергии потратила. И словно в довершение наказания за собственную глупость Лисса рухнула прямиком в заросли крапивы.
   - Уй! - Завопила она, когда лицо и руки ожгло огнем.
   Марош кинулся вытаскивать ее и сам весь обжегся.
   - Ты сумасшедшая ты это знаешь? И твои родственники тоже психи.
   - Я понятно, а Мамука почему? - Лисса не без труда разогнулась, кое-как запихала в косы шпильки, сняла верх одежды и, соорудив на голове тюрбан из рубашки, надела жилет на голое тело и зашнуровала до подбородка, чтобы грудь не выпирала.
   Вампир, потирая обожженные крапивой руки, только сокрушенно покачал головой.
   - Он остановил кортеж княгини, заявив, что тебе плохо. Та решила, что нипочем тебя в беде не бросит, и приказала ждать сколько нужно. Так что пошевеливайся, тебя ждет "шикарное" путешествие в карете ее светлости. Она запретила давать тебе лошадь. Даже такую смирную, как твоя Мурка. - И тут он увидел, на что она похожа. - Слушай, ты себя в зеркало видела?
   - Только что. В спальне у Ивана-царевича. - И взяв окончательно сбитого с толку вампира под руку, потянула к спокойно дожидающемуся ее возвращения, кортежу ее светлости.
  
   Глава 33
  
   В Слободу возвращалась, как к себе домой. Нравился ей этот город. По меркам Земли небольшой. Зато красивый, ухоженный. Ни тебе кривых темных переулков, ни рытвин на дорогах. Ровные улицы, белокаменные дома в два три этажа, крытые красной черепицей. Под окнами балкончики, увитые пышными цветами. Мощеные камнем дороги для телег и тротуары для прохожих. Чистый и светлый, как Лучезар. Почему-то на ум пришло именно такое сравнение. Словно князь вложил в город частицу своей души.
   - Твой дядя сказал, что еще не определился с ночлегом. Могу я предложить приличное место, где собираюсь остановиться сама?
   Лисса отвернулась от окна кареты. Мирослава и Ольга сидели напротив. Девушка, как и она до этого, во все глаза смотрела на проплывающие мимо магазинчики и ремесленные мастерские, на важно вышагивающих по улицам прохожих. Мирославу мало интересовали городские пейзажи. Она ждала от нее ответа. И Лисса не придумала ничего лучше, кроме как сказать правду.
   - Я не уверена, что нам хватит денег останавливаться там же где и вы. Лучше поговорите об этом с дядей. - Ловко ушла она от ответа и опять уставилась в окно.
   - Я уже поговорила.
   Лисса напряглась, ожидая, продолжения и когда его не последовало села лицом к ее светлости, отложив любование городом на потом. Ведь не отстанет, пока все не выспросит.
   - И?
   - И мне непонятно почему Мамукян оставил это решать тебе. Тем более, что вам это не будет стоить никаких денег.
   - А где вы решили остановиться? - Лучше выяснить заранее, прежде чем необдуманно соглашаться.
   - Князь Лучезар любезно пригласил меня в гости на пару дней. Поехали со мной, Василиса. Он прекрасный человек. По крайней мере, мне о нем рассказывали только хорошее.
   Лисса чуть не расхохоталась, представив себе эту встречу. Она конечно не виновата, что покинула терем, ни с кем не попрощавшись. Ее вроде бы как похитили. Кстати, у нее там пара сумок с вещами и книжками остались. Вот только как смотреть в глаза Лучезару, прячась за спиной княгини? Еще подумает, что она опять путается с Иваном. Ой мамочки? А если ее светлость проболтается про мнимую беременность? Лучше сразу попрощаться и действовать по собственному плану.
   - Простите, но я вынуждена отказаться. Вы не будете так добры, высадить меня прямо сейчас?
   Мирослава ждала от нее другого ответа. Было видно, как она расстроилась, но настаивать не стала. Вместо этого дернула за шелковый шнурок и карета через пару мгновений остановилась.
   - Я не знакома с городом и не представляю, где вы остановитесь. Ты не будешь возражать, если я оставлю с тобой пару ребят? Не хочу терять тебя из вида. Вдруг понадобится моя помощь, а ты постесняешься обратиться из-за того, что я живу князя.
   Лисса не знала что сказать. Было безумно приятно сознавать, что кто-то о тебе заботится. Но с другой стороны, не получится ли так, что эта забота выйдет ей боком? Светлые боги она превращается в параноика. Женщина искренне предлагает свою помощь, а она ждет от нее подвоха. Надо быстрей решать свои проблемы с Кошем. Тогда можно будет с чистой совестью извиниться перед Лучезаром и Таудешем и забрать свои вещи.
   - Спасибо, ваша светлость. Пусть останутся.
   Они вышли из кареты. Ольга тоже вышла и завертела головой, расцветая улыбкой. Видимо девушке тут очень нравилось.
   - М... ваша светлость. - Ольга присела перед княгиней. - Можно я... - ее взгляд метнулся к ближайшей лавке с сувенирами. - На одну минутку?
   - Конечно детка. - Женщина ласково улыбнулась и отрядила дружинника сопровождать девушку за покупками.
   К ним подъехал капитан и, спешившись, встал подле Мирославы. И не жарко ему в этом шлеме? Неужели даже в городе так необходимо быть полностью экипированным? Или это подразумевает его должность? Что-то Лисса не помнила, чтобы Славий щеголял перед Иваном начищенными сапогами и отглаженными по стрелочке штанами. А шлем предпочитал не на голове носить, а сажать в него одну не безызвестную лягушку.
   - Почему остановились?
   - Василиса решила поселиться в городе. Отряди с ней двоих парней для дополнительной охраны.
   Мужчина коротко кивнул и кликнул Гришку и Ярослава. Когда парни, а с ними Брысь, Мамука и Марош подъехали ближе. Капитан объяснил дружинникам, что они временно поступают к ней в подчинение и головой отвечают перед ним за ее жизнь и особенно здоровье. Марош не сдержал усмешку. Лисса покраснела, а разбойники покивали с умным видом. Тысячу раз поблагодарили ее светлость за разрешение путешествовать с ее кортежем. Мамука обменялся крепким рукопожатием с капитаном. На том и расстались.
   - Итак, какие у нас планы? - Брысь довольно потер руки, предвкушая веселье от аферы.
   У них был план, как встретиться с Кошем и при этом не попасться в его лапы. Лисса не сомневалась, что просто так он ее не опустит, раз дошел до крайности и обратился к чернокнижнику. Но с того момента, как Марош присоединился к их компании, она решила по-другому разыграть карты. Видя, что происходит нечто странное. Как они с вампиром обменялись загадочными улыбками, Гришка с Ярославом придвинулись ближе, больше не расстраивались, что не поехали с княгиней.
   - Для начала надо где-то окопаться. А то стоим посреди улицы, еще нарвемся на городскую стражу. Яр и Марош со мной. Гриша, Мамука, Брысь. Разделяемся и ищем постоялый двор, где не будут спрашивать, почему девица поселяется в одну комнату с оравой мужиков.
   - Тогда возвращаемся на окраину. Там таких вопросов никто задавать не будет. Лишь бы платили за постой вперед. - Предложил Мамука.
   - Тогда через два часа встречаемся у городских ворот.
   Разделившись, Лисса первым делом зашла в лавку, торгующую экзотической одеждой. Яр остался на улице, караулить лошадей. А они с Марошем окунулись в сумрачную прохладу магазина. В глазах зарябило от ярких цветастых халатов и туник. Чудных башмаков. Она таких еще не видела. Строгие и вышитые бисером, причем как женские, так и мужские. Пахло красками по тканям и первосортной кожей. Мысленно хихикнула. Когда успела научиться различать по запаху выделанную кожу? Или опять шалят драконьи возможности? Ну, точно как у беременной.
   - Чего барышня изволит? - Перед ней склонился в поклоне продавец, внешностью очень похожий на китайца. В зеленом халате поверх белой туники. И черной шапочкой на темечке.
   - У вас есть одежда из шелка?
   - У нас только лучшие товары со всего мира. Такая красавица обязательно присмотрит себе что-нибудь по сердцу.
   Лисса выбрала несколько нарядов и скрылась в примерочной, оставив вампира подпирать стенку. Через пять минут поняла, что сама не справится, и попросила о помощи.
   - Чего тебе? - Он заглянул в кабинку поверх перекладины с занавеской и от увиденного присвистнул. - Слушай, если тебе понадобится очень срочно завести ребеночка, свистни, я не откажусь помочь в таком благородном деле.
   - Прекрати ерничать. Лучше помоги затянуть корсет. Какой идиот придумал шнуровку на спине? - Лисса повернулась к мужчине, когда он нырнул к ней в примерочную.
   Тонкие холодные пальцы вампира коснулись шеи, ласкающим жестом скользнули по плечам. Лисса смутилась. Мужчина прекратил ее дразнить и принялся затягивать шнуровку.
   - Ты решила устроить маскарад?
   - Я не могу ходить по городу в косынке, она постоянно сваливается, но и зеленые волосы показывать нельзя. Вот я и решила прикинуться, что мы из Амир-Даи.
   - И Ярослав тоже? - Хохотнул Марош, завязал шнурки на узел и, скрестив руки на груди, облокотился плечом о стену примерочной.
   Лисса тоже прыснула со смеху. Представить рослого детину с истинно славянским лицом жителем полуострова никак не получалось.
   - Нет. Только мы с тобой. А остальных выдадим за наемников.
   - И кого ты хочешь изобразить? Ты в курсе, что в Амир-Даи все женщины воительницы?
   - Значит изображу мужчину.
   - Тогда надо корсет затянуть потуже. - Вампир распустил узел и взялся шнуровать по новой, как можно туже затягивая лиф. Лисса с любопытством смотрела через зеркало как мужчина, трудясь над силуэтом ее фигуры, хмурит брови, и складка у губ становится жестче. И что-то для себя решив, безапелляционно заявил. - Я не буду притворяться женщиной.
   Огромным усилием воли Лисса сдержала улыбку.
   - Тебя никто не просит. Притворимся парнями путешествующими вместе.
   Шнурок со звоном лопнул.
   - Не смешно.
   - И не думала шутить. Просто я не владею никаким оружием. Воительницей ты быть не хочешь. Тогда придумай сам, кого нам изобразить?
   Вампир задумался и вдруг расплылся в довольной улыбке.
   - Будем дедушкой и внуком.
   - Это как? - Лисса вытаращила глаза, рассматривая молодого статного мужчину у которого от старости только проклюнулся маразм. И вдруг ее осенило. - Ты, как Славий умеешь менять внешность?
   - Тише ты! - Шикнул на нее Марош, выглядывая из примерочной, не подслушивает ли кто.
   - Прости. - Она зажала себе рот ладошками. И тут же корсет с порванной шнуровкой поехал вниз. Пришлось срочно хватать его и натягивать обратно, чтобы сохранить хотя бы видимость приличий.
   Через пол часа примерок и метаморфоз с внешностью из лавки вышли двое. Седой старик и его внук. Ярослав их поначалу не узнал и только когда Лисса захихикала, довольная произведенным эффектом, хлопнул себя по лбу.
   - Вот это да. И куда мы теперь?
   - Кушать. - Заявила Лисса и погладила бурчащий от голода живот.
   "Дедушка" захохотал. Яр закатил глаза, и они потопали искать трактир. Нашли приличное заведение. Уселись за столик у окна и заказали еды на троих. А когда принесли, оказалось что ей одной этого мало. Перемещение на три тысячи верст этот вам не ерунда. Силы надо восстанавливать. Мужчины с благоговением смотрели, как она ест. А потом заказали еще. Марош заглянул в свой тощий кошелек. Пересчитал монеты и занял две полтины у Ярослава, чтобы расплатиться. Сами они выпили по кружке кваса и на ее вопрос, почему не едят, дружно ответили, что после завтрака еще не успели проголодаться. Переглянулись и дружно захохотали.
   Лисса засмущалась.
   - Я слишком много ем?
   - Тебе надо. - Марош даже расстался со своим квасом, лишь бы ей было чем запить десяток соленых огурцов.
   Ярослав только покачал головой.
   - Теперь куда?
   - Гулять. Жилье найдут без нас, а мне на город посмотреть охота.
   Мужчины ничего не имели против. Расплатившись с трактирщиком, взяли коней под уздцы, и пошли пешком по улицам. Лисса рассматривала город, словно была здесь в первый раз. И вдруг внезапно остановилась.
   - Только не это!
   - Что? - Вампир завертел головой, ища, что ее так удивило. А когда увидел, замер как соляной столб.
   На доске объявлений, рядом с городской управой висели их портреты. Под ее изображением крупными рунами написано "Похищена, того, кто вернет или укажет точное местонахождение, ждет награда в 500 златеней" Под портретом вампира сообщалось, что он наглый похититель и Кошшервель Янку обещает тысячу златеней за труп и полторы тысячи тому, кто доставит его живым.
   У Ярослава глаза выкатились на лоб при виде таких сумм. Шестьсот златеней это годовое жалование царского дружинника. Сумма по меркам этого мира просто огроменная. Парень покосился на Мароша и невольно отошел на шаг, явно борясь с искушением на халяву заработать кучу денег.
   Вампир в ужасе глянул на нее и прошептал:
   - Я не похищал.
   - Ай, ай. Какой красивый девушка и не хороший мужчин. - Лисса специально говорила громко. Народ, услышав неправильную речь, вкупе с экзотическим нарядом принял их за иностранцев и перестал толпиться, расходясь по своим делам. - Так нехорошо поступать с красавица. - Продолжала она сокрушаться. Покачала головой, поцокала языком и, схватив Мароша за рукав, потащила прочь
   - Чего встал балбес, хочешь, чтобы нас узнали? - Зашипела она, едва отошли подальше от управы и свернули на соседнюю улицу, пока их стражники не заметили и не начали задавать ненужные вопросы.
   - Я не понял. - Ярослав двинулся на них, одной рукой таща за собой коней, другую положив на рукоять меча. Лисса с Марошем его под напором вжались в стену дома. - Это что я сейчас видел?
   Взгляд дружинника уперся в замаскированного вампира.
   - Это ты ее украл?
   - Слушай, это все одно сплошное недоразумение. - Лисса вклинилась между Марошем, тоже схватившимся за меч и гневающимся Ярославом. - Марош здесь совершенно ни при чем. Я помогла ему бежать из тюрьмы князя, куда он попал тоже ни за что. И той же ночью сбежала сама. Кто знал, что Кош свяжет эти два события воедино. А теперь я вернулась, чтобы вернуть ему обручальное кольцо. Вот и все.
   - Сбежала от жениха? Прикольно. - У Ярослава глаза засветились от любопытства, но задать провокационный вопрос не позволил врожденный такт.
   Поняв, в какую сторону свернули мысли парня, Лисса поспешила развеять его сомнения, пока они не переросли в уверенность и не дошли до ушей ее светлости. Не хватало еще волновать бедную женщину по таким пустякам.
   - Это не он отец ребенка. Что вы все ко мне с этим пристали? И вообще, прежде чем возвращать кольцо надо выяснить, в городе ли мой бывший жених или улетел в свой клан? В горы я за ним точно не полезу. Отправлю кольцо почтой, и пусть понимает, как хочет.
   - Он здесь. - Глухо произнес вампир. - Я его чувствую.
   - Отлично. Одной проблемой меньше. - Хотя Лисса предпочла бы струсить и общаться с Кошем исключительно с помощью писем. Но видно не судьба.
   - Твой бывший жених дракон? - Дружинник мигом сопоставил факты. Вряд ли в этом мире есть другой клан Янку живущий высоко в горах.
   - Точно. А теперь давайте пойдем, незачем привлекать внимание.
   Оказалось, сюрпризы на этом не закончились. Они гуляли по центральной площади, когда Марош вдруг закачался, начал оседать и рухнул на ступени храма, хорошенько приложившись о них башкой.
   - Что с тобой? - Лисса упала на колени рядом с ним. - Тебе плохо?
   Вампир не отозвался. Видимо в обморок упал. Но от чего?
   - Наверно на солнце перегрелся. - Ярослав навис над ними, плечами загородив солнце. - Это все ваши полотенца на головах.
   - Это не полотенце. - Лисса хихикнула. - Это чалма и она отлично защищает от солнцепека. И спасла его от сотрясения мозгов. Скорей всего он перенапряг силы, изменяя внешность. Марош? - Она похлопала вампира по морщинистым щекам, ощущая под пальцами сухую старческую кожу. И когда тот не отозвался, не на шутку испугалась. - Его надо к целителю. Помоги поднять.
   - Погоди. - Парень стал рыться в седельных сумках, что-то бормоча себе под нос. - Как всегда, пустые. - Ярослав вручил ей все три фляжки. - Сгоняй куда-нибудь, набери воды, а я пока оттащу его в тень.
   Взвалив бесчувственного вампира на плечо и, придерживая его одной рукой, другой, ведя под уздцы коней, пошел к ближайшему проулку чтобы спрятаться от палящего солнца в тени домов.
   Лисса, подобрав полы халата, бросилась в храм. Там точно страждущим не откажут. Но на входе ее остановил мужчина в белоснежной тоге и потребовал снять обувку.
   - Я просить вода. Моя дедушка болеть сердце, надо на лицо плескать.
   - Я провожу вас, но обувь надо снять.
   Снимая тапки и следуя за служителем храма, Лисса буркнула, а зимой как? Когда кругом грязь и слякоть? Тоже босиком на морозе стоять? Но, едва оказавшись внутри, поняла, почему всех просят разуваться на пороге. Сейчас не было службы и три девушки, стоя на коленях, до блеска натирали мраморный пол. Что ж, чужой труд она умела уважать.
   Через узкие стрельчатые окна на пол ложился свет. В косых солнечных лучах кружилась пыль. Звуки, гулким эхом отражались от стен и исчезали под высокими сводами. У дальней стены от входа стояла белокаменная статуя женщины, держащей на руках дитя. На ее лице, склоненном над ребенком, застыло вечное умиротворение.
   И все. Ни тебе алтаря, ни возвышенности, с которой жрец читает проповеди. Скорей всего он высокий дядька и ему не нужна подставка, чтобы возвышаться над народом.
   - Куда идем? - Пройдя весь зал, следом за мужчиной свернула в полутемный коридор.
   - К колодцу. Тебе ведь нужна вода?
   - А какой Бог вы читать молитва? - Она впервые в этом мире столкнулась с религиозным культом. И ей было жуть как любопытно. Упокоенного призрака не считать. То вообще отдельный случай.
   - Пресветлая Ариша. Она дарит процветание и благодать. - Глаза мужчины засветились фанатичным блеском. Лисса потупила глаза, побоявшись, что ей сейчас прочитают проповедь. Не до того сейчас.
   Коридор закончился витой лестницей в подвал. Из глубины веяло холодом и сыростью. Она в страхе остановилась и попятилась назад.
   - Пойдем. - Мужчина махнул рукой, приглашая следовать за собой, и стал спускаться. Не услышав за собой шагов, вернулся обратно. - Пойдем. Колодец там.
   Лисса отступила еще назад и замотала годовой.
   - Я не идти туда.
   Служка закатил глаза и протянул руку к ее фляжкам.
   - Давай сам наберу. Я забыл что вы, жители пустынь не выносите замкнутых помещений. Смотри в обморок не упади.
   Лисса передала мужчине фляжки, и когда он ушел вниз, присела на ступени и прислонилась головой к каменной стене. Что это с ней? Такого не было в убежище Тонаса. Она быстро освоилась к жизни под землей. Наверно просто переволновалась и устала зверски. Сейчас бы завалиться спать на целые сутки. Эх, мечты-мечты. Когда же вы начнете осуществляться?
   Из глубины послышались шаги, и счастливый помощник жреца вручил ей мокрые фляжки полные воды.
   - Вот. Примите с благословением Аришы.
   - Спасибо. - Связав в одну гроздь, она повесила их себе на шею. Сложила ладони перед лицом, низко поклонилась и пошла на выход.
   В дверях храма столкнулась с входящим в него жрецом, пробормотала под нос извинения и хотела пройти мимо, когда узнала этого мужчину.
   - Что же вы застыли, юноша? Проходите туда или сюда. - Жрец с отеческой улыбкой попытался пройти мимо нее.
   Это был тот самый якобы "рабочий", с которым Кош разговаривал во время антракта в цирке. Что у него за дела с жрецом?
   - Вы читать молитва ваша Бог? - Она сдвинулась с места и быстренько обула тапки. Но теперь не спешил идти жрец.
   Мужчина окинул ее заинтересованным взглядом.
   - Да. А вы хотите послушать? Тогда приходите на службу завтра. На сегодня мы закончили, и скоро здесь будет свадьба.
   - А... - Лисса сделала вид, что поняла. - Мужчина, женщина любить друг друга и хотеть быть вместе. Я слышать был скандал. Девушка похитить у жениха. У нас за такой дело харшшах кердык башка. - Она изобразила зверскую рожу, и махнула руками, показывая отрубание головы. И замерла, ожидая, что он скажет. Вряд ли жрец будет пересказывать ей городские сплетни, но это шанс хоть что-нибудь узнать.
   - Это печальная история. - Мужчина погрустнел. - И главное прямо перед свадьбой. Такой удар для жениха.
   Она чуть не поинтересовалась "В смысле, перед свадьбой?" Но вовремя прикусила язык. Вспомнился разговор с воеводой. Сразу, как только поняла, что свободна от всех обязательств перед Кошем.
  
   - Думаю, надо вернуть кольцо владельцу. Если я отправлю его по почте, это будет очень некрасиво?
   - Вообще-то такие вещи, возвращают лично. Ты же не хочешь с ним поссориться?
   - Можно подумать он будет рад меня видеть.
   - Как знать.
   - А ну, колись, что ты знаешь такого, чего не знаю я?
   - Э... нет. Пусть твой дракон сам тебе скажет. А то не по-мужски получится.
  
   Выходит, Славий знал, что дракон за ее спиной готовит свадебный обряд! Знал и не сказал, чтобы не расстраивать ее лишний раз.
   Ну, все Кощей. Тебе не хана. У нее только что родился шикарной план мести. Чтобы не выдать своего злорадства, усилием воли придала лицу сочувствующее выражение.
   - Ай-ай, какой беда. - Посетовала она, чтобы порадовать жреца и опрометью бросилась прочь из храма искать Ярослава и Мароша, чтобы поделиться с ними последними новостями. Как вовремя вампир в обморок упал. Иначе бы она так и не узнала о предательстве дракона.
   Парней она нашла быстро. Марош уже пришел в себя и сидел на тротуаре. Правда, выглядел бледнее обычного, а так вроде ничего.
   - Ты как? - Она разделила фляжки, каждому отдав свою и сама сделала несколько глотков.
   Марош с жадностью напился, остатки вылил на ладонь и умыл лицо.
   - Ой! - Лисса вдруг вспомнила о воздействии святой воды на вампиров ее мира. По крайней мере, в каждой легенде упоминалось, что она для них смертельна. - Жрец освятил ее. Тебе ничего не будет?
   - С какой стати? - Не понял ее Марош. Заглянул во фляжку и непонимающе уставился на нее.
   - Ну, я подумала, - она замялась. Не признаваться же вампиру и Ярославу, что она из другого мира? Проблем ей, что ли мало? И махнула на все рукой. - Не важно. Так что с тобой случилось?
   - Тоже не подрасчитал сил. Надо было пообедать вместе с тобой. А ты почему опять взъерошенная как воробей?
   - Кош хотел на мне жениться. - Пожаловалась она.
   Вампир моргнул, не понимая, чего она злится.
   - Помнится, ты была не против выйти за него. Правда потом передумала... слушай, кончай мозги пудрить. Выкладывай, что узнала, пока я тут валялся?
   И Лисса рассказала, что удалось узнать у разговорчивого жреца, попутно поведав о плане месте. Ярослав заржал. А Марош насупился.
   - Не любишь ты меня.
   - Почему? Это полностью нейтрализует заклинание и не надо искать того, кто сможет его снять, содрав с тебя кучу денег. Соглашайся, будет весело.
   - Знаешь, Василиса. - Все еще улыбаясь от уха и до уха, Ярослав помог вампиру встать. - Я поставлю капитану ящик лучшего вина, за то, что он выбрал меня с тобой остаться. Я давно так здорово не проводил время. Завидую твоему парню. Весело же будет вам.
   Лисса вспомнила слова Тонаса, что жизнь с драконом полна неожиданностей и адреналина и какое при этом у Славия было кислое выражение лица, и покатилась со смеху, чем окончательно запутала парней.
  
   Глава 34
  
   - Чтоб я еще раз послушал женщину? Да никогда в жизни. Гришка, держи крепче веревку. Я сейчас подниму эту ненормальную. - Ярослав спустился по канату к ней и протянул руку. - Цепляйся и перелазь мне на спину.
   - Не могу. - Лисса вцепилась в веревку руками и ногами, болтаясь на ней, как сосиска. Кто знал, что восхождение на стену, окружающую терем князя окажется ей не под силу? Ну не дружила она с физкультурой. Убить ее теперь за это?
   Ярослав спустился еще ниже, пару раз ощутимо пихнувшись, и оказался с ней на одном уровне. Сильная рука перехватила ее поперек талии.
   - Отпусти верёвку и хватайся за меня.
   - Не могу. - Глянув вниз, Лисса замотала головой, еще сильнее вцепляясь в канат. - Пальцы не разжимаются.
   Парень закатил глаза и тут они медленно с рывками стали подниматься вверх, обдирая бока и плечи о шершавую кладку. Гриша, сопя от натуги, тянул веревку на себя.
   - Ну, вы ребята даете. - Зашептал он, едва Ярослав втащил ее на стену и взобрался следом. - С таким же успехом могли постучаться в главные ворота и попросить аудиенции у князя.
   Лисса села на узком пространстве. Чуть ниже с внутренней стороны стены шла широкая оборонительная площадка и ступени вниз. Но сейчас она не могла заставить себя спрыгнуть с высоты в полтора метра. Руки после борьбы с веревкой дрожали как у пьяной. И во всем теле после пережитого страха, упасть вниз и разбиться, ощущалась сильная слабость. Все, пора качать мышцы. И она даже знала, кто вызовется быть ее личным тренером. Славий не упустит возможности над ней поиздеваться, гоняя по плацу наравне со своими солдатами.
   Придя к такому неутешительному для своей лени выводу, пригладила дрожащими пальцами косынку, чтобы не сползала на бок и глянула на парней, ждущих дальнейших "гениальных" указаний.
   А что? Она не виновата, что сегодня полнолуние и видно как днем. Хорошо стража не заметила, как они ползут по стене. Утро встречали бы в тюрьме Лучезара. Вряд ли его светлость побеспокоят посреди ночи ради трех воришек, решивших под покровом ночи пробраться в терем. А потом бы их ждало принеприятнейшее объяснение с Лучезаром и Мирославой.
   - Отдохнула?
   Лисса кивнула.
   - Тогда вперед.
   Парни, подхватив ее под руки, живо поставили на ноги и стали осторожно и очень тихо спускаться со стены во внутренний двор.
   - Нам туда. - Лисса указала на вход в терем, ведущий со стороны кухни.
   Стараясь не пересекать ярко освещенный луной внутренний двор, вдоль стены и прячась под деревьями, пробрались к двери. Ярослав проверил замок. К их огромной радости и удивлению дверь оказалась открытой.
   - Здесь, совсем не заботятся о безопасности? - Буркнул парень, первым проскальзывая в темный коридор.
   Лисса за ним. Гриша шел последним. Быстро преодолев служебные помещения, поднялись на жилой этаж. И тут Лисса растерялась. Она не знала, какая из этих дверей ведет в спальню Коша. Парни заметно нервничали, она грызла ногти, пока не сообразила довериться своему дару. Закрыла глаза, мысленно представила планировку терема и постаралась почувствовать, в какую сторону ее больше всего тянет. Выходило, что надо подняться выше на один этаж. Теперь она шла первой, огибая на полу пятна лунного света, льющегося через широкие окна. Мамука обеспечил их защитой в виде амулетов, экранирующих любую магию. Охранная система терема их в упор не увидит. От них же требовалось не попадаться на глаза стражам и держаться подальше от псарни.
   Чутье привело ее к той самой двери, за которой, она нутром чувствовала, находится Кош. Подошла и остановилась. Страх встречи с бывшим женихом сковал тело, и она минуту гипнотизировала дубовые доски, набираясь храбрости вломиться в спальню дракона. Сомнения в правильности того, что она делает, обуяли ее с новой силой. Но, вспомнив, как корчило Мароша, стоило ей отойти от него дальше, чем на десять метров и решимость опять вернулась. Она могла простить приготовления к свадьбе за ее спиной, хотя не давала обещания выйти за него замуж. Но применение любовного приворота, подчиняющего чужой воле это слишком.
   Осторожно взявшись за ручку, потянула ее вниз и без единого скрипа открыла дверь и тут же шарахнулась назад. Перед носом, едва не укоротив его, ровно наполовину, просвистело лезвие клинка. Яр с Гришей рывком отбросили ее в коридор и вломились в комнату. Неизвестно как Кош почувствовал их приближение, но он не спал и был готов с оружием наперевес встретить любую неожиданность.
   Потасовка была тихой. Никто не хотел поднимать шума. Лисса, не в силах встать на трясущиеся от страха ноги, на четвереньках подползла к двери, когда там все затихло и, заглянув в комнату, обомлела от открывшегося зрелища. Гриша и Ярослав, голыми руками заломали дракона, отобрали у него оружие и приперли лицом к стенке. И это за одну минуту? Вот это дружина у Мирославы. Не удивительно, что она не боится путешествовать с такой немногочисленной охраной. Наверняка каждый из парней стоит десятка отборных воинов. Хотя чего она удивляется? Абы кого не возьмут в охрану особы царской крови.
   - Что теперь с ним делать? - Ярослав дернул вверх заломленные руки Коша, едва тот сделал попытку вырваться. Мужчина стиснул зубы и вытянулся на носках, чтобы унять дикую боль.
   - Вы за это ответите. - Прошипел он, скосив глаз на дверь, чтобы увидеть к кому обратился Яр.
   - Не раньше, чем ты миленок женишься. - Лисса, вошла в спальню и остановилась так, чтобы бывший жених ее увидел.
   - Василиса? - Кош прекратился вырываться. - Откуда?
   - От верблюда. Пакуйте его ребята и айда отсюда.
   Если мужчина и хотел задать еще вопросы, не успел. Яр засунул ему в рот кляп и быстро обвязал его веревкой. Гриша связал пленнику руки за спиной и обвязал лодыжки. Кош не сопротивлялся, только смотрел на нее с немым вопросом, и как ей показалось, легким удивлением. Позволил взвалить себя на плечо. Гриша хекнул и присел под его тяжестью, но быстро выпрямился. Дракон хмыкнул. Вот фрукт. Лисса против воли улыбнулась. Яр тоже еле сдерживался от смеха. Гриша буркнул, что кто-то зажрался, потому и потерял всякую сноровку. Кош пихнул его локтем. Яр двинул ему в ухо.
   - Угомонитесь. - Кусая губы от смеха, Лисса прикрыла дверь, и они всей компанией пошли на выход. Дойдя до лестницы, она вдруг вспомнила.
   - Я на одну минуту. - И развернувшись, побежала обратно.
   Парни помянули упыря болотного и повернули за ней. Даже Кош обреченно повесил голову, молчаливо признавая, что ее даже могила не исправит. Если втемяшила себе в голову, так втемяшила. А что? Она не собиралась бросать здесь свои вещи. Не так их у нее и много. К тому же у нее в безразмерной суме были бесценные книжки, бывшие для нее во сто крат дороже всяческих штанов и рубашек.
   В свою бывшую комнату она вломилась, не подумав, что в ней может кто-то быть. Просто распахнула дверь и влетела на середину, а когда спящие люди от неожиданности подскочили и уставились на нее удивленными глазами, не придумала ничего лучше, как улыбнуться и замахать на них руками.
   - Вы спите, спите. - Понимая, что отступать некуда, Лисса еще раз улыбнулась, ошарашенной Мирославе и рванула шарить по сундукам и единственному шкафу в поисках своих сумок.
   - Василиса?
   - Василиса!
   Удивленный возглас княгини совпал с возмущенным шепотом Гришки, волочащим на плече дергающегося от смеха Коша.
   - Я только заберу свои вещи. - Она обшарила все углы. Но здесь были только вещи ее светлости. Видимо прислуга убрала сумки в другое место, едва все решили, что она больше сюда не вернется. - Что же делать? Где я их теперь искать буду?
   От мысли, что если она хочет вернуть обратно свои вещи, придется обыскивать весь терем, она чуть не заплакала и только сейчас сообразила, что ситуация в которую она поставила себя, парней и ее светлость более чем пикантная. Рядом с женщиной на постели вытянулся капитан и, заложив мускулистые голые ручищи за голову, с улыбкой наблюдал за бардаком в своей спальне.
   - Ой! - Зажав ладошками рот, Лисса в ужасе попятилась спиной к двери. И вдруг радостно воскликнула. - Я так и знала, что вы вместе. Ну, ладно вы спите, мы так зашли на минутку и уже уходим.
   - Ничего, ничего. Ты поищи внимательнее. - Не удержался капитан от сарказма. - Кажется, я засунул сумки прежнего постояльца под кровать. Вдруг твои окажутся.
   Лисса юркнула под огромное ложе, распластавшись на полу, как камбала. В темноте нашарила руками жесткую ткань сумок и с ликующим возгласом вцепилась в них мертвой хваткой. Мое! Никому не отдам. И тут почувствовала, как ее дернули за ноги. Это Ярослав очнулся от ступора и взялся навести порядок.
   - Вы простите ваши... ооо...ээээ...ага...ваша светлость. - Заикаясь от смущения, пробормотал он. Выдернул ее из-под кровати и, волоча по полу вместе с сумками, вытянул в коридор, прочь из спальни. Бросил ее валяться и заглянул обратно. - Мы это... пойдем. Спокойно ночи.
   И захлопнув дверь, набросился на нее с упреками:
   - Совсем сдурела?
   Лисса, счастливая, что удалось вернуть свое имущество, не спеша поднялась, отряхнулась от подкроватной пыли и подняла невинный взгляд на Ярослава.
   - Ты разве не знал, что они любовники? А я сразу догадалась. Классный мужик. Правда жутко кого-то напоминает. Ладно, потом вспомню. Чего встали, пошли. Нам еще этого - она кивнула на Коша. - Женить надо. А мы уже провозились пол ночи.
   Из терема выбрались тем же путем, что и забрались. И только потерявшись среди городских домов, Лисса почувствовала, как у нее подкосились ноги. Чтобы не упасть присела под деревом и, привалившись спиной к шершавому стволу, прикрыла глаза. Адреналин еще бурлил в крови, но уже шел на спад, и ее жутко клонило в сон, хотя предстояло еще многое сделать, прежде чем один отдельно взятый дракон поймет, что не стоит с честными глазами нагло вешать лапшу на уши наивным девушкам. Парни остановились рядом с ней. После конфуза в спальне Мирославы они не произнесли ни слова, но она все время бегства из княжеского терема чувствовала на себе их косые взгляды. Понятно, что они о ней думали. Хорошо хоть вслух не выражались.
   Немного отдышавшись, пошли дальше. Гриша перевалил Коша на плечи Ярослава. Тот замычал о чем-то, но кляп вынимать не стали. Не потому что боялись, что он начнет звать на помощь. Просто не было сил отвечать на его вопросы. Скоро сам все узнает.
   В храме их уже ждали. Мамука встретил их на ступенях и без слов проводил внутрь. Брысь тут же закрыл двери, чтобы никто посторонний их не побеспокоил. Алтарь был ярко освещен свечами, свет от языков пламени отбрасывал на статую богини и на пол причудливые тени. Остальная часть храма продолжала пребывать во мраке. Шаги гулким эхом отдавались в огромном пустом помещении.
   - Я вижу, ты разжилась вещами? - Дядя кивнул на ее сумки.
   - Вернула свое обратно. - Оставив Гришу и Ярослава ставить Коша на ноги и снимать с него веревки, отошла с дядей в сторону. - У вас все готово?
   - А как же. - Разбойник расплылся в довольной улыбке.
   - Жрец не сопротивлялся?
   - Поломался для дела и согласился. Свадьба была давным-давно оплачена и денежки, он уже потратил.
   - Василиса, что происходит?
   Коша освободили от кляпа. Лисса обернулась. Он не собирался сбегать или еще каким образом сопротивляться учиняемому произволу. Она подошла и, вложив ему в ладонь обручальное кольцо, мило улыбнулась. Подтянулась на цыпочках и к полной неожиданности для самой себя и всех собравшихся, горячо поцеловала. Мужчина сначала замер, а потом быстро среагировал и, обхватив ее за талию руками, сполна насладился поцелуем.
   - Я правильно тебя понял? - Черная бровь иронично изогнулась. - Ты таким экстравагантным способом решила выйти за меня замуж?
   - Ты не оставил мне выбора, не так ли? - Она вывернулась из его объятий и проведя ладонью по колючему подбородку мужчины, шепнула. - Подожди меня минутку. Я надену платье.
   Оставив дракона под охраной Ярослава, Гриши, Брыся и Мамуки бегом направилась по тому самому коридору, что вел к подземному источнику. Она не лукавила. Каждая девушка в день своей свадьбы мечтает надеть красивое подвенечное платье. И она не исключение.
   Пятнадцать минут спустя Кошшервель Янку надел на тонкий палец, дрожащей от волнения невесты обручальное кольцо. Свидетелями обряда стали четверо мужчин и жрец, освятивший узы брака.
   - Теперь жених может поцеловать невесту.
   Слова жреца торжественно прозвучали в гулкой тишине погруженного в темноту храма. И Лисса звонко расхохоталась, услышав возмущенный рев дракона:
   - Василиса!!!!!!!!!!
   - Я здесь милый. - Она вышла из тени. - Тебе жена не нравится?
   Похожая на нее, как сестра близнец девушка в подвенечном платье, с откинутой с лица фатой медленно трансформировалась в ухмыляющегося от уха и до уха Мароша. Вампир повернул к ней совершенно счастливую физиономию.
   - Сработало! Я не чувствую больше на себе заклятья. Ты оказалась права. После обряда оно развелось. - И тут мужчина уставился на свой палец, на котором красовалось кольцо дракона. - Вот только что мне с этим делать? Есть идеи, моя гениальная?
   - Я требую объяснений. - Кош скрестил руки на груди и обвел всех гневным взглядом. То, что он стал объектом розыгрыша, он уже понял. И не кинулся ее душить только по той причине, что между ними стояли четверо вооруженных мужчин весьма решительно настроенных пресечь всякие безобразия.
   - Я требую того же. - Лисса с вызовом глянула на бывшего жениха. - Не объяснишь мне, милый, с чего вдруг моему кровному брату ни с того ни с сего захотелось срочно выйти за тебя замуж? Причем так сильно, что нам пришлось останавливать его силой? Сам балуешься чернокнижными заклинаниями, или попросил навести на меня чары кого-то из знакомых?
   Кош переменился в лице. Недоумение на его лице сменилось удивлением, а когда осознал во что вляпался, он обреченно прикрыл глаза, глубоко вдохнул, но быстро взял себя в руки. Через силу криво улыбнулся и еще раз оглядел всех присутствующих уже другим взглядом.
   - И ты решила снять заклятье женив на мне своего брата? - Кош кивнул на Мароша. - Предварительно не выяснив все подробности? Рискованно ты не находишь?
   Вампир прекратил попытки стянуть кольцо с пальца. Оно ни в какую не желало сниматься. До него вдруг дошло, что его свадьба с драконом оказалась самой настоящей. Лисса глянула кровного родственника и удивленно вздернула брови.
   - Конечно обряд настоящий. Иначе зачем, по-твоему, мы приперлись в храм посреди ночи? Погоди, не дергайся, сейчас все уладим.
   - И быстрее, если можно.
   Вампир потешно смотрелся в свадебном наряде. Приняв свой истинный облик он стал на полторы головы выше ее, и подол оказался ему по колено. На плечах швы разъехались. Ткань не выдержала натяжения, и за отсутствием груди лиф с кружевами болтался без дела, требуя срочно его чем-нибудь наполнить.
   - Ты упустила из виду одну малость. - Кош скривил губы. - Законом не предусмотрены разводы и союз, получивший освящение в храме...
   -Бла, бла, бла. - Перебила она дракона. - Кош, ты откуда, такой наивный? Как будто и не уезжал никуда отсюда. - Она намекала на двадцать лет жизни, проведенных им в ее мире. - Из каждого правила есть исключения.
   - Если ты намекаешь, что союз между мужчинами здесь невозможен, - она поняла, что он намекает на законы этого мира. - Могу тебя обрадовать. Еще как возможен.
   - Правда? - Ее голос стал слаще меда, а взгляд выдавал наивное удивление. - А между родственниками? Очень близким родственникам тоже жениться можно?
   Кош сразу утратил всякую воинственность. Они с Марошем одновременно поняли ее намек и один с ужасом, другой с диким восторгом уставились друг на друга.
   - Ни за что! - Воскликнул дракон, отступая от вампира.
   - Твой выбор. - Лисса пожала плечами. - Тогда позволь тебя поздравить с бракосочетанием и пожелать долгого семейного счастья. - И обратилась уже к своим помощникам. - Пойдемте отсюда. Пусть потолкуют между собой без посторонних.
   Она незаметно для Коша подмигнула Марошу. Тот подмигнул ей в ответ. Вампирюга был доволен как Чеширский котяра обожравшийся сметаны. Еще бы заполучить в побратимы сразу двух драконов. Все его сородичи от зависти удавятся. В том, что, в конечном счете, Кошшервель согласится поддеться кровушкой с вампиром, она вот нисколько не сомневалась. Поэтому, оказавшись за стенами храма, села на ступени дожидаться, пока мужчины будут брататься и требовать у жреца развода.
   Рядом сел Мамука и она притулилась к теплому боку дяди. Мужчина обнял ее рукой за плечи и прижал к себе, даря опору. Лисса клюнула носом. Усталость накатилась с новой силой. Но она заставила себя держаться. Слишком велико было желание узнать, чем все закончится. Рядом сели Ярослав и Гриша. Брысь остался караулить у двери.
   - Довольна? - Мамука сжал ее плечи, слегка встряхнув, чтобы не засыпала.
   - Очень. Думаешь, он сильно на меня обиделся?
   - Спрашиваешь, что бы я почувствовал, окажись на его месте?
   Лисса кивнула. Дядя задумался.
   - Сначала захотел бы свернуть тебе шею. А потом сказал спасибо. Это в том случае, если бы был непричастен к наложению заклинания. Но если это я сделал, то лучше убить на месте. Иначе обязательно повторю попытку. - Лисса вздрогнула от того, как серьезно прозвучали слова дяди, но он ее успокоил. - Но мне кажется, что твой дракон этого не делал. Хотя не упускаю возможности, что знает, кто к этому причастен. И если я правильно прочитал его эмоции, этому кому-то очень сильно не поздоровится.
   Лисса немного успокоилась, но все равно нервничала, ожидая встречи с бывшим женихом. И едва они с Марошем вышли из храма, вскочила на ноги, напряженно вглядываясь в их лица. Парни встали за ее спиной, на случай агрессии, но ее не последовало.
   Вампир сбежал по ступеням, схватил ее в охапку и закружился с ней, за малым не оступившись и не повалив ее на землю.
   - Это так здорово ощущать только свои эмоции. Василиса, ты гений и я за это тебе бесконечно благодарен.
   - Поставь меня, ненормальный. - Лисса сама смеялась, заразившись радостью Мароша. Ярослав с Гришкой глупо улыбались, радуясь, что обошлось без драки. Дракон с кислым видом, потирая шею, на которой красовались два характерных укуса, сел на ступеньке в стороне от них, чтобы от радости его не затоптали.
   - Эй, а меня кто-нибудь обнимет? - Пожаловался он. - Я вроде бы здесь самый пострадавший.
   - Я не буду с тобой обниматься. - Тут же открестился от сомнительного удовольствия Марош, ставя ее, наконец, на ноги.
   Все заржали, видя, как Кош вздрогнул и быстренько пересел подальше от вампира.
   - Нет уж. С тобой я больше обниматься не буду. - Глянул на нее и похлопал рукой рядом с собой по ступеньке. - Иди сюда, в отличие от твоего братца я не кусаюсь.
   Лисса с опаской присела рядом, готовая в любой момент вскочить и спасаться бегством. Минуту оба, не глядя друг на друга, молчали. Дракон заговорил первым.
   - Прости.
   Лисса облегченно перевела дух. Кажется, головоотрывательство отменяется.
   - Чего уж там. Сама виновата. Нечего говорить да, первому встречному. Ответь мне на один вопрос. Только на этот раз честно. - Она поймала его взгляд и, дождавшись уверенного кивка, спросила о том, что ее столько времени мучило. - Аня знала о твоих планах на мой счет?
   - Да не было никаких планов. - Кош оперся локтями на колени, и устало свесил голову. - Прожужжала мне все уши о том, с какой классной девчонкой ей повезло жить в комнате. Мы ведь жили в разных городах и связь почти не поддерживали. Это ты думала, что ей двадцать лет. А на самом деле она не маленькая и не нуждалась в моей опеке. Нас послали к вам учиться. Чем мы и занимались, каждый, познавая то, что ему больше нравится. И о том, что ты... - тут он оглянулся на остальных с интересом слушающих его признания и вдруг перешел на английский:
   - О том, что ты дракон мы узнали совершенно случайно. Слишком хорошая на тебе была маскировка под человека. Даже у нас такой не было, а ее отец ставил. Маг не из последних, уж поверь мне. И стало интересно, из какого ты мира? Наш народ ведь живет во многих мирах. И такие встречи крайне редки. А когда узнали, что ты ни сном, ни духом, ни о чем таком не знаешь, решили забрать тебя в наш мир и попросить отца найти твоих родичей. Неправильно, когда несовершеннолетний дракон живет один и при этом искренне считает себя человеком.
   - А как Иван оказался замешан во все это? - Лисса неплохо говорила по-английски и тоже перешла на незнакомый язык для местных.
   - Ты же знаешь кто твой отец? Вот и подумай, зачем ему понадобилось срочно жениться на старшей царевне. Он-то не подозревает о твоей истинной сущности.
   - Но как он узнал обо мне? Если даже тебе было об этом неизвестно?
   - Слушай, это долгая история. Ты наверняка остановилась где-то в городе? Вот и пошли к тебе. Заодно закажем пару килограмм бифштекса с кровью. Мне надо восстановить кровопотерю.
   Лисса улыбнулась.
   - Ага, и парой литров виски запить такие стрессы.
   Кош тоже улыбнулся, постепенно приходя в чувство.
   - Виски в этом мире нет, но сойдет и водка.
   Пол часа спустя они дружной толпой ввалились на постоялый двор. Разбудили хозяина и, стребовав с него выпивку и закуску, расположились в пустом полутемном обеденном зале. Дядьку за беспокойство отблагодарили щедрыми чаевыми и отправили досыпать до рассвета, а сами, пообещав вести себя прилично, решили отпраздновать сразу несколько замечательных событий. Свадьбу, развод, обретение побратимов и восстановление дружбы. Последнее для нее было особенно важно. Не хотела она ссориться с Кошем и поэтому была безумно рада, что бывший жених, а он на самом деле уже бывший, на нее не злится и, признавал, что со свадьбой он погорячился. Рано ему еще жениться. Вокруг и без нее полно девушек хороших. Есть из кого невесту выбрать, но попозже, попозже. Оказалось ему и холостяком весьма хорошо живется. Особенно если невесты начнут проделывать с ним такие фокусы.
   Бедный Кош все не мог успокоиться, что с него шантажом сцедили крови. Хотя признавал, что родство с наемным убийцей, да к тому же еще и вампиром может оказаться весьма полезным.
   - Думай о хорошем. - Хохотнул захмелевший Марош, ободряюще похлопав новоявленного братца.- Все что ни делается, к лучшему. Вон она так и не рискнула отпить моей крови. И все равно признает меня родственником. А мы провели обряд как надо. Гордись. Я тебя еще маме с папой представлю. Вот они обрадуются.
   - Да уж. - Кош под дружный смех запил такое счастье добрым стаканом водки и сунул в рот изрядный кусок мяса. Задвигал челюстями, с трудом проглотил и ткнул в ее сторону вилкой. - Почему ты отказываешься стать его сестрой, раз признаешь братом?
   - Слушайте. - Она вдруг вспомнила, и ей стало любопытно, заодно уходя от ответа на каверзный вопрос. - А как к этому отнесся жрец? Обряд братания можно проводить в храме? - Она как представила, как вампир впивается клыками в шею дракона и на глазах бледнеющего от ужаса жреца сосет из него кровь, хихикнула.
   Кош с Марошем переглянулись и загоготали. Видимо ее догадка как никогда оказалась близка к истине.
   - К моменту, когда нас надо было развести, он оклемался и почти не заикался, читая обрядовые молитвы. Да не волнуйся ты. Все с ним в порядке. Подумаешь, пару недель будут сниться кошмары. А зал от крови завтра отмоют служки.
   Ярослав нервно сглотнул и, тараща глаза на веселящегося дракона, глотнул водки, хотя пить не собирался. Наверно ему, как и ей, померещилась брызнувшие во все стороны из прокушенной артерии фонтаны крови.
   - Та еще выдалась ночка. - Пояснил он свой поступок, в ответ на ее удивленный взгляд.
   - Это точно. - Вздохнула, Лисса жалея, что не может напиться вместе с мужиками. Беременным нельзя. А ей никак нельзя выходить из образа. Так что надо сидеть и тихо молиться всем богам, чтобы новость о ее "интересном положении" не дошла до Коша. По крайней мере, не сейчас, когда их перемирие так хрупко и может треснуть от любого неосторожно брошенного слова. Да и не любила водку и любые крепкие напитки. Выпей она хоть глоток, уснет прямо за столом, так и не дождавшись объяснений дракона.
   Наверно она все-таки задремала. Потому как проснулась, уткнувшись носом в сгиб локтя. Стол весь заставлен пустыми тарелками и кружками. Остался только кувшин с компотом. Таинственно догорали восковые свечи. Мужчина напротив нее с грустным видом, что-то рассматривал на дне своей кружки.
   - Где все? - Она села, машинально поправляя косынку и затягивая под затылком узел.
   Кош вскинул на нее глаза и тепло улыбнулся, словно и не было всех событий этой ночи.
   - Ушли спать.
   - А почему нас бросили? - Зевнула, прикрывшись ладошкой, и осмотрелась по сторонам. За окнами была такая же темень. Сколько же она спала? - Который сейчас час?
   Мужчина хмыкнул.
   - Все никак не запомнишь, что в этом мире нет часов?
   - Вечно об этом забываю.
   Они помолчали немного. Лисса нервничала и поэтому налила себе компот и залпом выпила целую кружку. Кош видимо тоже чувствовал себя странно в ее обществе. Теперь, когда никто из них никому ничего не был должен, разговор не клеился.
   - Так странно. Я успел свыкнуться с мыслью, что мы будем вместе. И вот теперь до тебя рукой подать, но ты уже не моя.
   - Кош не надо. - Она смущенно отвернулась, прекрасно понимая, что он чувствует. В ней тоже жило чувство потери чего-то важного. Она только надеялась, что со временем эта пустота заполнится дружескими чувствами. Но пока она кровоточила и свербила. И сыпать на нее соль совсем не хотелось.
   - Хорошо, не буду.
   - Лучше расскажи, как все это случилось.
   - Основное я рассказал. Единственное о чем мы не догадывались с Аней, что ты из нашего мира и приходишься дочерью Отторалу.
   - Тише ты. - Зашипела на него Лисса и испуганно оглянулась. - Хочешь, чтобы об этом все узнали?
   - Так все спят? - Удивился Кош, и до нее только сейчас дошло, что дракон изрядно пьян. Укушались мальчики однако.
   - Даже у стен есть уши. Ладно, мы отвлеклись. Что там с Иваном?
   - Да ничего особенного. - Мужчина потянулся за графином, но в нем водки не оказалось. Тогда он тоже налил себе компот и дожевал последний, чудом завалявшийся на тарелке пучок петрушки. - Мы пару раз с ним встречались. Свои в чужом мире, сама понимаешь, почти как браться.
   Она понимала. Сколько их было на Земле из этого мира? Десятеро? Двадцать? В любом случае немного. Не удивительно, что они все друг друга знали и находились в тесном контакте.
   - Однажды он искал меня передать весточку от нашего отца, а я как раз приехал навестить Аньку. Вы тогда летнюю сессию сдавали. Увидел он тебя и обо всем догадался. Оказывается, Иван пару раз видел Селену при дворе Отторала и узнал в тебе царевну. Тебе говорили, что ты очень похожа на свою маму?
   - Что? - Вскрикнула она от удивления, пропустив мимо ушей последнюю фразу Кощея. - Иван знал мою маму?
   - Да что ты кричишь так? Встретишься, выспроси у него все подробности. В общем, намылился наш Ваня жениться и вернулся обратно испросить у твоего и своего батюшки на это разрешение. А перед нами с Аней встал вопрос о твоей срочной эвакуации с Земли на родину иначе бы мы тебя потеряли. Мы то сами возвращаться не собирались. Думали, имеем в запасе еще лет десять. Заодно и тебя бы постепенно без всяких стрессов ввели в курс дела.
   - Зачем Ивану именно я понадобилась? - Наверно она слишком устала, если не видит логики там, где ей пытается ее показать Кош.
   - Знаешь, может быть, мои слова покажутся тебе странными, но у твоего отца десяток незаконнорожденных дочек. Ему есть из кого выбрать невесту для Ивана. И все они в отличие от тебя получили прекрасное воспитание, больше подобающее супруге наследника. Но он выбрал тебя, потому что ты старшая.
   - И все равно не понимаю. Какая ему разница? Он же меня совсем не знает.
   - Политика, Василиса. Ваши дети в будущем смогли бы претендовать на оба трона стразу. Представляешь, какие перспективы? Старшему сыну трон своей державы, а младшему соседнее царство. А буде у вас дочки выдать их замуж за наследников соседей. И будет дедушка Береней властителем всего мира. И все это было бы неплохо, будь ты человеком. Но ты наполовину дракон, а нас и так чудовищно мало. Вот мы и решили с сестрой тебя тайком с Земли вывезти. - Кощей задорно подмигнул ей. - Или ты мечтаешь выйти замуж за Ивана? Нарожать ему кучу наследников и безвылазно просидеть в тереме, ближайшие сорок лет, нянькая младенцев?
   Ее передернуло. Она была не прочь родить парочку детей, но только от Славия и воспитывать они их будут вместе. И уж точно никакой муж не смеет запирать ее в доме. Вот еще. Чтобы морского дракона ограничить лоханью? Для этого надо быть самоубийцей или умственно неполноценным. И уж точно ей не хотелось в перспективе восседать на троне. Свобода и возможность идти куда захочется, были для нее во сто крат дороже славы и богатства.
   - Не уж, спасибо. Мне и так хорошо живется.
   - Я надеялся, что ты так и скажешь, когда обо всем узнаешь. - Мужчина протянул руку через стол и накрыл ее пальцы своей ладонью. - Прости за дурацкую идею со свадьбой. Просто в тот момент, ничего более умного не пришло в голову. Да и потом я вел себя не лучшим образом.
   Лисса кивнула со всей серьезностью и осторожно высвободила свою руку. Прикосновения мужчины вызывали в ней противоречивые чувства, с которыми она не могла справиться. И полумрак на пару с уютной тишиной действовали на нее странно. Хотелось пересесть к нему на лавку, прижаться, склонить голову на сильное плечо и поведать обо всех бедах. Взгляд темных глаз в мерцании свечей манил ее, притягивал, звал не бояться, прекратить бежать от него, обещая защиту и поддержку нет, не мужа, но старшего брата. Она чуть не поддалась обаянию Кощея, когда до нее дошло, что он опять воздействует на нее эмпатитей.
   Она резко встала. Лавка закачалась за ее спиной, но не упала, оставшись стоять на месте.
   - Засиделась я. Спасибо за рассказ. Теперь многое понятно. Передавай привет Ане. И скажи, если она хочет увидеться, через пару дней я буду в Тариане. Пусть найдет Велену. Нужна ее помощь по артефакту. Столичные маги не могут с ним справиться. И им нужны все кто с ним, так или иначе, взаимодействовал, чтобы собрать как можно больше информации.
   Поднимаясь на второй этаж, она чувствовала, чудовищную усталость. Новости, что преподнес ей Кощей, мягко говоря, ошеломляли. Но она была рада, что все объяснения позади и он на нее не сердится, раз сам пытается заслужить прощение.
   Она понимала, что по большому счету это ей нужно сказать ему и Ане огромное спасибо. Нашли, не бросили, по-своему о ней заботились. Вон даже Анька ради нее поступила в университет, который ей сто лет не был нужен. Лисса невольно улыбнулась. Ничего он еще об этом вспомнит и стребует благодарность. Одно хорошо, для этого не придется выходить за него замуж.
  
   Глава 35
  
   Тариан встречал их проливным дождем. Капли барабанили по крыше кареты. За окном стояла серая пелена. Порывистый ветер гнул деревья, срывал листья, швыряя их в грязь под колеса. Свинцовые тучи обложили небо от кромки леса на востоке до гряды гор на западе. Между ними располагалась благодатная долина. Холмистая местность перемежалась полями, заливными лугами, дубравами и березовыми рощами.
   Всадники, закутавшись в плащи, вжимали голову в плечи. По остроконечным шлемам вода сливалась за шиворот, заставляя сильных мужчин неуютно ежиться под проливным дождем. Ольга уснула, приложив подушку к стенке кареты и подперев ее плечом. Мирослава читала. Или делала вид, что читает, чтобы ее никто не беспокоил. Лисса, прижавшись щекой к холодному стеклу, смотрела в окно на беснующуюся стихию. Три дня в пути вымотали ее до предела. Лучше бы она попросила Велену открыть для нее портал. Чем трястись с ее светлостью в карете. Какой упырь дернул ее на следующий день при встрече, когда она зашла извиниться перед ней и за одно перед Лучезаром, согласиться продолжить путешествие до Тариана вместе? Не иначе она была под впечатлением от встречи с капитаном. Мужчина провел с ней, Ярославом и Гришей короткую беседу по поводу их поведения. Пары слов хватило чтобы вогнать всех троих в красу. Ребят отрядили чистить конюшни, Лучезара, а ее очень вежливо попросили больше так не делать. От стыда она была готова провалиться сквозь землю и любой ценой загладить неловкость. Чем не преминула воспользоваться Мирослава, заявив, что они едут в столицу вместе. С Лучезаром разговор был не в пример легче. Он посмеялся над Кошем, пожелал ей счастья и отпустил на все четыре стороны, стребовав обещание, наведываться в гости.
   И вот он конец пути. Город стоял на вершине холма, обнесенный белокаменной стеной. Над ней поднимались крыши домов и купола храмов. У подножия широкая судоходная река несла свои воды с горных ледников через всю долину к океану. Десятки кораблей со спущенными парусами стояли у пристани. Две баржи медленно плыли по течению, увозя из столицы товары к морю, откуда они разойдутся по всему миру, принося славу ремесленникам и преумножая богатства Тариана. Десятки лодочек всевозможных раскрасок, качало волной у дальнего причала. Кто-то умудрялся рыбачить в такую погоду. Пара смельчаков, спустившись в лодке ниже по течению, раскидывали сети. И не боятся же перевернуться. От порывов ветра на реке поднялась легкая волна, и суденышко бросало во все стороны.
   Вскоре стена выросла, загородив пол неба. Только тогда Лисса смогла оценить грандиозность постройки. За таким укреплением город выдержит любую осаду.
   Карету качнуло и стало потряхивать на булыжниках. Лошади застучали подковами по мосту через реку. Она вжалась лицом в стекло, чтобы не пропустить ни единой мелочи. Ольга проснулась. Зевнула и, тоже глянула в окно.
   - Уже приехали?
   Мирослава закрыла книжку и убрала ее в сумочку.
   - Приехали. - Женщина улыбнулась. - Василиса, у тебя есть, где остановиться в городе?
   - Меня здесь подруга ждет.
   Велена просила связаться с ней, как только она будет на месте. Но Лисса не представляла, как будет в такую погоду искать Фонтанный переулок, где проживала подруга колдуньи.
   Резкая остановка прервала разговор. Стража на городских воротах перегородила въезд, чтобы взять положенную пошлину. Лисса опять прилипла к окну. Рослые мужчины в шлемах и кирасах, в любую погоду несли стражу, строго следя, чтобы никакие подозрительные личности не проникли в город.
   Над огромной аркой тоннеля, ведущего сквозь всю стену, ветром трепало флаг с родовым гербом князя Половецкого. То, что предок Отторала был помазан на царствование, не отнимало у него титул князя. И земли, на которых стоял город и тысячи гектар вокруг него принадлежали княжескому роду, а не царю. Умные у нее предки. Вздумай, кто затеять смуту, столицу придется переносить в свое княжество, а это расходы, которые не каждому князю по карману. Или в случае захвата царского дворца самозванец разорится на пошлинах. Земля то вокруг чужая. А уничтожить князя на его вотчине куда сложнее, чем свергнуть царя с трона. Тут поднимутся все, от крестьян и ремесленников, до других князей, защищая попранные свободы.
   Капитан расплатился со стражей. Возница щелкнул кнутами, и карета вслед за кавалькадой всадников въехала в туннель, за которым виднелись жилые дома и мощеная камнем улица. Над головами промелькнули зубья поднятой решетки. Интересно ее на ночь опускают? Из-за дождя было плохо видно. Лисса чуть не вывихнула себе шею, разглядывая средневековые укрепления. Стена, окружающая город, оказалась у основания шириной десять метров. Такую никакой катапультой не пробьешь. Только если подорвать тротилом. Лисса вздрогнула. Как хорошо, что в этом мире его еще не изобрели. Зато здесь есть маги с не мерянной силой. Так что еще не известно, какому миру повезло больше.
   - Василиса?
   - А? - Лисса отвлеклась от разглядывания проплывающих мимо домов, улиц и перекрестков.
   - Тебя высадить в конкретном месте? Или на ночь остановишься с нами? А утром отправишься искать свою подругу. Может к тому времени и дождь кончится.
   Под веселым взглядом ее светлости, она покраснела как помидор. Женщина беззастенчиво намекала, чем закончился прошлый отказ воспользоваться ее гостеприимством.
   - Хорошо. - Сдалась она, не в силах смотреть в глаза Мирославе. - Но утром я перееду к знакомым.
   - Отлично.
   Женщина повернулась и постучала в окошко над головой. Возница открыл створку.
   - Едем к особняку. Передайте капитану и Мамукяну, что Василиса остается с нами.
   - Будет сделано Ваша Светлость.
   Окошко захлопнулось, и Лисса невольно запахнула куртку. Холодно на улице, однако. Хотя чему удивляться. Скоро осень. Вон уже и листья начала желтеть. Лишь бы дожди не зарядили надолго. Хотелось еще на солнышке погреться.
   - Как здорово. - Ольга от радости подпрыгнула на сиденье и захлопала в ладоши, а потом обратила к ней умильное личико с глазками как у котика из мультика про Шрека. - Расскажешь мне про драконов? Пожалуйста, пожалуйста. А то все знают, а меня пеняют, что маленькая. А я не маленькая. Меня уже дважды сватали.
   - Ольга! - Мирослава мягко рассмеялась. - Именно сейчас ты ведешь себя как маленькая.
   - Простите ваша светлость. - Девушка опустила глаза, но Лисса видела, что ее изнутри распирает любопытство. Интересно сколько ей лет? Наверняка больше, чем ей, но по меркам этого мира Ольга на самом деле еще ребенок. Ну или очень молоденькая девушка, раз женихи сватались.
   - Обещаю, но только приличные истории.
   - Правда? - Девушка буквально вспыхнула от охватившего ее неподдельного восторга.
   Лисса едва удержала порыв прямо сейчас перевоплотиться, ради того чтобы порадовать дитенка. Усмехнулась собственным эмоциям и опять прилипла к окну. Ей не меньше Ольги, мечтавшей посмотреть хоть на одного живого дракона, хотелось посмотреть на город своих предков. Почему-то вдали от Тариана она плевать хотела на то, что была рождена принцессой и признана отцом. Но сейчас, находясь в центре его владений, испытывала странный трепет. Удастся ли ей побывать во дворце и хоть одним глазком посмотреть на Отторала? Так сказать, в домашней обстановке. Непременно, если остаться с Мирославой. И ее светлость порадуется и можно с Ольгой подружиться. Нравилась ей эта чистая светлая девушка. И Лисса не думала, что княгиня будет чинить препятствия их нарождающейся дружбе, из-за разницы положения. В конце-концов, она сама бродяжка без дома и без гроша в кармане, которая по неизвестной причине приглянулась знатной даме и та решила взять ее под свою опеку.
   Через пол часа езды по городу, Лисса поняла, как правильно она поступила, согласившись остаться с Мирославой. Из-за дождя улицы были пустынны. Ни горожан, ни торговцев. Сама бы она до утра искала Фонтанный переулок в этом хитросплетении домов и улиц, призванном запутать захватчиков, если им все-таки удастся проникнуть в город. Наконец кавалькада остановилась перед высокой стеной с коваными воротами, ограждающей обширное частное поместье внутри города. Капитан спешился, подошел к вышедшему навстречу привратнику. Перекинулся с ним парой слов. Тот кивнул. Скрылся за стеной и ворота медленно отворились, пропуская их на территорию.
   - Приехали. - Облегченно выдохнула княгиня.
   Ольга надела плащ, затянула завязки под подбородком и накинула капюшон. Лисса застегнула на все пуговицы куртке и повесила на плечо сумку. За воротами они проехали по широкой аллее и остановились перед шикарным трехэтажным особняком, буквой "Н" раскинувшимся среди тенистого парка. На крыльцо высыпала челядь, встречая высоких гостей.
   Лисса выбралась из кареты вслед за ее светлостью. Оттолкнула руку, протянутую парнем в красивой ливрее, предлагавшем помощь, и бегом бросилась под навес, пока насквозь не промокла. Над Мирославой и над Ольгой раскрыли зонты. Мокрый с ног до головы капитан бросил поводья своего коня согнувшемуся в три погибели лакею и первым вошел в распахнутые двери.
   - Чей это дом? - Едва оказавшись в огромном холле, убранство которого напомнило ей интерьеры дворцов, виденные на фотографиях в Интернете, Лисса стряхнула с куртки воду и тут же устыдилась, когда капли упали на шикарный шелковый ковер.
   - Мой. - Мирослава проплыла мимо слуг, на ходу отдавая распоряжения о комнатах для гостей, раннем ужине и просила отправить гонца во дворец уведомить Отторала, что она приехала.
   Слуги кланялись, счастливо улыбались, словно все это время жили во тьме, и к ним вернулось красно солнышко, ловили каждое слово ее светлости и устремлялись выполнять ее поручения, почитая это за высочайшую честь.
   Лисса захлопнула рот. Она не заметила, как от удивления у нее отвисла челюсть. Вот как надо себя вести, чтобы тебя уважили и почитали как неземное существо. Словно по холлу прошла богиня, почтившая своим присутствием простых смертных. С ее появлением дом словно ожил. Светильники засветили ярче. Воздух наполнился тонким ароматом роз. Лисса могла поклясться, что слышала, как зашелестели шторы, расправляя складки. Она с опаской покосилась на ближайшую мраморную статую. Если каменный мужик ей улыбнется, то она точно спятила. Разве такое возможно?
   - Здорово, правда? - Ольга пихнула ее в бок и, подхватив под локоть, потащила на буксире к широкой лестнице, ведущей на второй этаж.
   Лисса только успевала смотреть по сторонам. Кругом куда ни кинь взгляд одно сплошное музейное великолепие. Древние картины, изображающие предков Мирославы. Ковры, на которые дышать страшно, не то, что наступать грязными ногами. Она поймала себя на том, что ступает по полированному паркету на цыпочках. Ольга хихикнула.
   - Иди нормально. Мастика крепкая не сотрется.
   - Куда ты меня тащишь?
   - В твою комнату, конечно.
   - Но разве ты не должна помогать ее светлости распаковывать вещи?
   Тень набежала на личико девушки. Дуги бровей сошлись к переносице, словно она о чем-то крепко задумалась, а потом опять просветлела.
   - Без меня справятся. - И распахнув перед ней двустворчатые двери, втащила в огромную спальню. - Нравится?
   Лисса остановилась на пороге, не смея идти дальше. Такое великолепие она только мельком видела в спальне Ивана. Комната поржала своими размерами. Потолки высотой четыре метра. Пять стрельчатых окон, занавешенных тяжелыми шторами. У стены на возвышении, словно трон, огромная кровать под балдахином, уже сама по себе отдельная комната. Понадобилось установить два камина, чтобы отопить такое помещение. Один у кровати, второй, гораздо большего размера, в подобии гостиной. Напротив него два диванчика, стоящие напротив друг друга, на которых так удобно полу развалиться и наблюдать за пламенем или почитать книжку. Столик чайный. Стол и два полукресла возле окон для приема гостей и приятной беседы. Шкафы, ниши с красивыми штучками. Две огромные, несомненно, хрустальные люстры свисали с потолка. Множество торшеров и бра. Интересно весь этот свет магический? Или это свечи и масло? Было ощущение, что комната жилая. Просто хозяин куда-то вышел.
   - Здесь раньше жил мужчина? - Лисса набралась храбрости и ступила на ковер. Если она не собирается сейчас же распрощаться с ее светлостью и переехать в гостиницу, стоять на пороге без толку, да и не вежливо.
   - Откуда ты узнала?
   Лисса видела, что Ольга сильно удивилась и только пожала плечами. Она не узнала. Она ЗНАЛА. Это ощущалось во всем. В выборе цветовой гаммы. Неяркие приглушенные тона тканей штор, ковров, покрывала и обивки мебели, не цепляли взгляд, позволяя ему скользить свободно. Ощущалось это и в размере и расстановке мебели. Женщина будет неуютно чувствовать себя в таких больших креслах. Да и кровать поражала своими размерами. В ней можно запросто потеряться среди мягких перин и бесчисленных подушек.
   - Пошли, покажу ванную. Могу поклясться, такой ты никогда не видела. - Показывая ей обстановку, Ольга сияла, как начищенный чайник.
   Лисса ничуть не удивилась, увидев в ванной водопровод и канализацию. Архитектор позаботился о вентиляции. Удобства двадцать первого века в средневековом антураже. Круто, что тут скажешь. Она выдала положенную провинциалке порцию ахов вздохов. Только тогда неугомонная Ольга оставила ее в покое, пообещав скоро вернуться и отвести на ужин, иначе она заблудится в огромно доме, если сама отправится искать столовую. Вот в этом Лисса ни капли не сомневалась.
   Едва за девушкой закрылась дверь, рухнула в кресло и тут же подскочив, бросилась к сумке. Достав кристалл связи, вернулась обратно и вызвала Велену. Ведунья появилась не сразу. Она от волнения искусала все губы, когда пустая сфера сначала стала мутной, а потом в ней появилось уставшее лицо Велены.
   - Василиса? - В голосе женщины чувствовалось легкое удивление, словно она ждала кого-то другого. - Ты уже приехала?
   - Только что.
   - Почему не сообщила заранее? Я бы тебя встретила у ворот?
   - Не стала беспокоить в такую погоду. Мне было, где остановиться. Велена, я нужна тебе сегодня? Или завтра встретимся?
   - Давай завтра. Куда за тобой зайти?
   - Я не знаю адрес. - Лисса решила так. Раз ее светлость ей не представилась по всей форме то и она не будет трепаться о том, что подружилась с цесаревной дружеской державы. Ведь ее дом можно воспринимать как посольство Сурана в Тариане, а значит, Велену сюда не пустят. - Скажи где тебе удобно, а я найду провожатого.
   - Тогда завтра в девять на площади фонтанов. Это недалеко от дома моей подруги. Найдешь?
   - Постараюсь. - Лисса вспомнила о лабиринте улиц, по которым они проезжали, и решила попросить утром кого-нибудь из слуг Мирославы проводить ее на площадь. Сама она не доберется туда и до ночи, даже если будет на каждом углу спрашивать дорогу.
   - Тогда до завтра. - Женщина пронзила ее взглядом. - Береги себя.
   И отключилась. Лисса уставилась в пустое пространство перед собой.
   - И что это было?
   Естественно ей никто не ответил, почему Велена вела себя так странно. Тряхнув головой, она решила позвонить Ане. Подруга, в отличие от ведуньи ответила сразу:
   - Лисска! - Рыжая челка упала на глаза девушки. Она дунула, сбивая ее на бок, и широко улыбнулась. - Кош сказал, что ты в Тариане. Не сбегай никуда. Я завтра буду. Мама откроет мне портал. Ты не представляешь, как она расстроилась, что ты к нам не приехала. И куда ты делась из терема Лучезара? Мы пол страны обыскали.
   - Привет Василиса, приятно познакомиться, я мама Аннирель и Кошшервеля.
   Аню отпихнула чернявая девушка, похожая на цыганку. Смуглая курчавая, увешанная яркими бусами. Деревянные заколки удерживали на висках тяжелые пряди. Раскосые черные глаза, алые губы. Одета в цветастый сарафан, оставляющий оголенными плечи. Она заняла почти всю сферу.
   - Мама, так не честно. - За ее спиной прыгала и толкалась Аня, требуя немедленно отдать ей кристалл.
   - Вот ты какая? - Закончив ее разглядывать, Калиста Янку тепло улыбнулась. - Аня нам с Таудешем все уши о тебе прожужжала. И раз ты не выходишь замуж за моего сына, приглашаю к нам в гости просто так. Мы всегда будем рады видеть тебя у себя дома.
   - Мама! - Аня извернулась и вырвала кристалл из рук Калисты. И тут же оказалась в сфере. За ее спиной послышался веселый смех.
   - Какие же вы еще дети. - Черноглазая красавица на мгновение оттеснила дочь. - Я не прощаюсь, Василиса. До скорой встречи.
   - Мама!!!!! - Аня куда-то исчезла. Хлопнула дверь и подружка, прискакав обратно, плюхнулась на кровать. Она была в своей комнате дома в клане. - Фух, прости. Просто она так хотела с тобой познакомиться, а когда Кош сказал, что вы расстались...
   Аня резко замолчала и уставилась на нее осуждающим взглядом.
   - Почему ты ему отказала?
   - Я не люблю твоего брата. - Лисса скинула туфли. И забралась в кресло с ногами. - И ты это знаешь. Так что давай замнем, ладно?
   - Окей! - Подруга опять повеселела. - А, правда, что он женился на вампире?
   У бедной девушки от снедаемого любопытства все зудело. Она просто не могла сидеть на одном месте. То сядет, скрестив ноги, то вскочит и начнет ходить по комнате. Судя по тому, что мелькало в сфере во время метаний подруги, у Ани была обыкновенная комната ребенка богатых родителей. По меркам Земли конечно. Похоже, Таудеш и Калиста не страдали тягой к средневековью.
   Лисса поняла, что глупо улыбается, глядя на Аню. Как же она по ней соскучилась. Ничего одна ночь и завтра они от души наговорятся.
   - Надо же, как быстро в этом мире распространяются новости. Это он тебе рассказал?
   - Неа. Лучезар. Он позвонил папе. Ты бы слышала, как они хохотали. Ой, я опять заболталась, а ты наверно устала. Это у нас утро, а у вас ближе к ночи.
   - Вечер только начинается
   - Тогда до завтра. Где встречаемся?
   - В девять утра по-нашему на площади фонтанов. Знаешь это место?
   - Конечно. Все, целую, а то ты уже засыпаешь. - И Аня первая отключилась.
   Поседев еще немного, Лисса убрала камень связи на дно безразмерной сумы, откуда его никто не достанет, и поплелась в ванную. Скоро за ней придут звать на ужин, а она похожа на пугало. И надо что-то срочно придумать с волосами. Не будет же она сидеть за столом в косынке? Еще подумают, что у нее вши.
   Решив, что раз она оказалась среди такой роскоши, надо ей пользоваться. Неизвестно где она будет ночевать завтра. Наполнив огромную ванну почти до краев, добавила в нее пену с ароматом сирени, ничуть не удивившись печатной этикетке с глянцевым рисунком, и наклейке на дне банки с надписью: "Сделано в Рязани". Если ты так богат как Мирослава, то тебе доступна любая роскошь. Даже иномирская.
   Воздух в комнате стал влажным, наполнился банными ароматами. Раздевшись, Лисса разложила свои вещи на мраморной лавке и забралась в ванну.
   - Мммм, какое блаженство. - Мягий свет мерцал, отражаясь от стен, облицованных белым мрамором. Здесь вообще все было сделано из белоснежного смрамора с тонкими серыми прожилками. Даже унитаз за перегородкой. Белоснежные овечьи шкуры устилали пол, чтобы ногам было ступать не холодно. Одну стену занимало огромное зеркало в простой блестящей черной раме, напоминающей стекло. Еще одно такое же зеркало, меньшего размера над раковиной. Магические светильники (она проверила, заглянула под каждый плафон, обнаружив там по одному, два, а то и три мерцающих магических шара) Все было сделано, чтобы расслабиться и ни о чем не думать.
   Что она и делала, пребывая на грани блаженства. От горячего пара запотели зеркала и плафоны, и атмосфера стразу стала таинственная и романтичная. Только любимого мужчины для полноты картины не хватает.
   Бум! Бах! Крах!
   И перед ней возник огромный черный конь с всадником. Видимо она выдернула их прямо во время галопа, так как конь на скаку врезался коленями в борта ванной. Дико заржал, сел на задние ноги и рухнул на пол. Всадник при первом ударе с матами перелетел через ее голову и приземлялся на раковину, разбив ее головой нафиг.
   - Ой! - Лисса вжала голову в плечи. Что она опять натворила? Бедный конь порывался встать, но едва вставал на ноги опять падал. Обернувшись, она увидела лежащего на полу мужчину без сознания. При ударе о раковину он рассек себе висок. Кровь вытекала из раны и смешивалась с водой, брызжущей фонтаном из поломанного крана. - Славий? Мамочки, что же я наделала!
   Выскочив из ванной, на разъезжающихся ногах подбежала к воеводе. Рухнула рядом с ним на пол, положила его голову себе на колени и склонилась над раненым. Бедный конь жалобно ржал, зовя хозяина. Струи горячей и холодной воды били в потолок и стены. Вокруг валялись осколки раковины. Не замечая учиненного разгрома, Лисса пыталась растормошить воеводу. Длинный глубокий порез через висок исчезал в волосах, и проклятая кровь никак не останавливалась, хотя они изо всех сил зажимала рану подвернувшимся под руку полотенцем.
   - Славий, миленький, очнись, пожалуйста. Я не хотела. Честное слово. - Рыдания душили ее, подкатив к горлу, мешая говорить и позвать на помощь.
   Мужчина глубоко вздохнул и открыл глаза.
   - Я умер и попал в рай? - Сиплый голос был для не лучше всякой музыки.
   - Дурак! - Разрыдалась она от радости, что с ним ничего страшного не случилось.
   - Век бы смотрел на тебя такую.
   Лисса от удивления икнула. Не иначе у него сотрясение мозга.
   - Тебе нравятся, плачущие девушки? - Она утерла слезы с лица.
   - Нет, голые нравятся.
   Покраснев, как вишня, она резко встала, потянувшись за халатом, забыв, что голова мужчины покоится на ее коленях, и не успела опять ойкнуть, как Славий со всего маху треснулся затылком о гладкий мрамор и опять отрубился.
   На ее рев и лошадиное ржание сбежались слуги. Пришлось силой оттаскивать ее от воеводы. Мужчину, не раздевая, уложили в кровать. К коню вызвали королевского ветеринара, так как у животного оказались поломаны передние ноги. Пока грумы пытались оказать ему первую помощь, с ней случилась настоящая истерика, когда узнала, что покалечила боевого коня воеводы и его скорей всего придется усыпить, так как такие переломы не лечатся. Прибежали Ольга с Мирославаой. Княгине сделалось дурно и ее тоже пришлось откачивать. Ольга выскочила из царящего в спальне и ванной дурдома и почти сразу вернулась, ведя за собой капитана. Мужчина в два рыка заставил всех заткнуться и внятно доложить о происходящем. Правда вид покалеченного коня в ванной заставил и его побледнеть, но это не сказалось на его способности здраво мыслить. Пол часа спустя, Лисса, опоенная дурманом до почти бесчувственного состояния (два стакана спиртовой настойки на пустой желудок это вам не шутки, и никто не вспомнил о том, что она якобы беременная, сжали горло и заставили выпить насильно) лежала на диване у камина укутанная в три одеяла. Ольга сидела рядом и постоянно гладила ее по руке, шепча, что у Славия голова крепкая, и он быстро оклемается.
   Мирослава, уже вполне адекватная, ухаживала за воеводой, прикладывая к его голове холодные примочки. Попутно стягивая с него сапоги и дорожную куртку.
   - Ваша светлость. - Вбежавший слуга, обратился ко всем сразу. - Из дворца прибыл ветеринар.
   - Сюда его немедля. - Рявкнул капитан и того, словно ветром сдуло.
   - Не надо кричать на людей. - Пролепетала Лисса, сделав попытку вырваться из одеяльного плена. - Они могут обидеться.
   - Светлые Боги, Василиса. Ты можешь лежать спокойно? - Мужчина шагнул к ней и надавил на плечи, заставив лечь обратно.
   Она слабо сопротивлялась, но сдалась превосходящей силе и осталась на месте, хотя больше всего на свете хотела оказаться рядом со Славием и сама за ним ухаживать. Почему же ее дар сейчас не действует? Почему у нее вечно все получается шиворот на выворот? Она опять разревелась.
   - Да пустите вы ее. Ведь не успокоится. - В раздражении воскликнула Мирослава.
   Ольга помогла ей дотащиться до кровати. Наплевав, на то, что о ней подумают, Лисса легла Славию под бок, крепко обвила его руками, и только услышав под щекой мерное биение его сердца, поверила, что он не при смерти.
   Выпитое лекарство туманило разум. Голова кружилась, перед глазами плясали какие-то пятна, поэтому она не была уверена, что Мамука приходил на самом деле, а не привиделся под действием дурмана. Зато она старательно прислушивалась к голосам, когда пришел ветеринар.
   Мужчина и бровью не повел, обнаружив коня на втором этаже особняка в разгромленной ванной. Осмотрел, обезболил, судя по тому, что конь перестал издавать сводящее с ума тихое жалобное ржание. И что-то там делал, судя по тому, как опять забегали слуги, принося ему непонятные штуки. Лисса не могла дождаться, когда они закончат и когда все вернулись в спальню вместе с уставшим, но улыбающимся ветеринаром почувствовала такое облегчение, словно с нее сняли обвинение в убийстве.
   - Жить будет, и со временем даже бегать. Но ближайшие дни пока не срастутся кости перемещать его не желательно. - Ветеринар, оказавшийся крепким мужчиной невысокого роста, со спокойными голубыми глазами и дружелюбной улыбкой обратился к капитану. - Вы можете себе позволить подобное содержание?
   - Естественно, мы все сделаем как надо. Варяг не раз спасал ему жизнь, - Мужчина вдруг улыбнулся. - Думаю, он заслуживает того, чтобы пожить в палатах.
   - Полностью с вами согласен. - Ветеринар тоже улыбнулся. Еще раз зачем-то вытер и без того чистые руки, протянутым слугой полотенцем, видимо это у него профессиональная привычка и, получив от капитана более чем щедрое вознаграждение, удалился, пообещав наведаться к больному завтра.
   Несколько мгновений в комнате стояла благословенная тишина. Слуги ушли. Свет сделали глуше. Кто-то позаботился накрыть здесь стол.
   - Василиса, иди ужинать. - Позвала ее княгиня. Капитан подвинул женщине стул и сел рядом. Ольга пристроилась на краешек стула, бросая на них с Славием удивленно любопытные взгляды.
   - Спасибо не хочется. - Лисса не двинулась с места. Поминутно вглядываясь в лицо воеводы, боясь пропустить миг, когда он очнется. Ей хотелось, чтобы она была первой, кого он увидит, чтобы извиниться и пообещать, больше никогда в жизни так не делать.
   - Так она дракон?
   Долетел до нее едва слышный благоговейный шепот Ольги. Капитан весело усмехнулся.
   - На этот раз, парень встрял основательно.
   - Знаете, а я рада. - Это уже заговорила Мирослава. - Хватит ему уже шататься за Иваном.
   Лисса прислушалась к разговору более внимательно. Слишком странным он казался. И тут Славий глубоко вдохнул и открыл глаза, явно не понимая, где находится. Она тут же склонилась над ним, убирая с родного лица, упавшие на лоб пряди.
   - Как ты? - Шепнула она, легко целуя. И тут же оказалась в плену сильного объятия.
   - Уже гораздо лучше. - Он сам к ней потянулся.
   Лисса счастливо рассмеялась, охотно отвечая на поцелуй мужчины. Теперь она верила, что все обойдется, раз такой прыткий.
   - Кхм, я дико извиняюсь.
   Она вздрогнула, услышав над собой веселый голос капитана и звонкий смех Ольги. Они несколько увлеклись и забыли, что рядом посторонние. Медленно обернувшись, увидела, что все втрое стоят у кровати и с улыбкой смотрят на возню, что они тут устроили. Покраснев в который раз за этот вечер, запахнула полы халата. Славий наоборот обхватил еще крепче и поднялся посмотреть, кто посмел их беспокоить. Он-то не знал о присутствующих.
   При виде капитана и ее светлости на его лице появилось совершенно неописуемое выражение. Ольга от смущения потупила глаза и усиленно обмахивала пылающие щеки салфеткой.
   - Привет, братишка.
   - Мама? - Взгляд воеводы уперся в Мирославу, и резко переместился на капитана. - Папа? Что вы здесь делаете?
   - А как нам интересно узнать, что ТЫ тут делаешь?
   Лисса еще сильнее вжала голову в плечи, как никогда, желая провалиться сквозь землю лишь бы не смотреть в глаза ИХ СВЕТЛОСТЯМ. Стыдобина какая. Дернулась позорно сбежать и спрятаться в ванной, но Славий не дал смалодушничать, удержав за талию и тем, прекратив все ее брыкания. Поймав ее испуганный взгляд, ободряюще улыбнулся.
   - У Василисы есть дар делать, что ей хочется. В том числе доводить меня белого коленья своими выходками. Но я все равно намерен на ней жениться.
   - Да разве мы против? - Всплеснула руками Мирослава. - Просто нам было интересно, кого ты выбрал, вот и решили познакомиться. - Она села рядом и взяла их за руки, но при этом смотрела только на нее. - Прости, что не признались сразу. Мы честное слово, хотели. Но ты вела себя как загнанный зверенок, готовый наброситься на любого, кто к тебе притронется. Вот и решили сделать это позже, а оно вот как вышло. И прекрати смущаться. Помнишь, что я тебе говорила про то, как сама вышла замуж?
   Ой, лучше бы не напоминала. Ей стало дурно от мысли, что княгиня, ее муж, сестра Славия, хотя ей вряд ли сказали, но Ольга такая проныра могла сама все выведать. И теперь вся челядь думают, что она беременна. Один Славий ни сном, ни духом, что скоро станет "папой".
   - Слава, прекрати смущать девушку. Видишь нам здесь не место. - Вячеслав, взял жену за плечи и потянул прочь из спальни. Ольга уже успешно куда-то испарилась.
   Теперь Лисса знала, как зовут мужчину. Как же. Славий Вячеславович. Помнится, так обратился Тонас при встрече к воеводе? И конечно она теперь знала, кого Вячеслав ей напомнил. Только подсознание не верило в невероятную возможность вот и не выдавало правильного ответа.
   Она еще раз присмотрелась к мужчине. Интересно же. И поняла, если с годами Славий будет выглядеть так же, она засохнет от ревности. За ним до старости женщины будут бегать. А ей до красоты Мирославы, как пешком от Москвы до Владивостока.
   - Как Варяг? - Славий вспомнил про коня, дернулся встать. Лисса попыталась уложить его обратно. Куда там. С таким же успехом она могла пытаться на полном ходу остановить бронированный так. Если бы не ее светлость ее бы просто смели в сторону.
   - А ну лежи. - Княгиня не повышала голоса, но никто в здравом уме не посмел бы ее ослушаться. Славий послушно вытянулся на подушках.
   - С ним все в порядке. - Успокоил его отец. - Тебе сейчас о своей голове позаботиться нужно.
   - А почему Славию не позвали целителя? - Всполошилась Лисса. Дурман в голове постепенно рассеивался, и она только сейчас сообразила, что коня лечили по высшему классу, а о человеке почему-то забыли.
   Вячеслав с Мирославой переглянулись.
   - Сама спроси его об этом.- Мужчина улыбнулся и мягко подтолкнул жену к выходу. - Спокойной ночи дети. И не забудьте поужинать.
   Когда за родителями закрылись двери. Славий резко поднялся и потащил ее за собой.
   - Пошли к Варягу.
   Лисса не стала сопротивляться, понимая, как ему не терпится повидать друга. А увидев коня с ногами в лубках и гипсе, чуть опять не разревелась.
   - Прекрати сейчас же. - Увидев, что у нее опять глаза на мокром месте, Славий легонько встряхнул ее за плечи. - Если не умер сразу, выкарабкается. Ты не видела нас после битвы под Хотиной. Тогда твои слезы были бы к месту.
   Лисса шмыгнула носом. Если он за своего коня спокоен, значит и ей переживать нечего. Сев на лавку, она смотрела, как воевода сам осматривает своего любимца. Конь, даже во сне почувствовав хозяина, радостно всхрапнул и дрыгнул задними копытами.
   - Тихо, тихо, хороший. - Он успокаивающе гладил его, и конь постепенно успокоился. Дыхание из рваного и прерывистого стало ровным, словно боль постепенно отступала.
   - Теперь действительно все в порядке. - Славий говорил шепотом, чтобы опять не побеспокоить Варяга. Встал с пола, и они тихонько вернулись в спальню.
   - Ты что-то с ним сделал? - Ее распирало любопытство. Не зря же он так беспокоился, а теперь ведет себя, словно у его любимца всего лишь камень застрял в копыте, а не сломаны ноги.
   Славий вместо ответа сгреб ее в охапку, припечатал спиной к стене, и, пресекая все вопросы, закрыл рот поцелуем. Лисса ничуть не возражала. Поговорить можно и после. После пережитого стресса желание вспыхнуло мгновенно. Повиснув у него на шее, она обхватила ногами его бедра. Теперь он никуда от нее не денется. Славий подхватил ее и приподнял чуть выше, чтобы ей было удобнее и заодно освободить себе руки. Распахнул полы ее халата. Она со стоном выгнулась ему навстречу.
   Мужчина ласкал ее, заставляя всю гореть от возбуждения. Лисса не заметила, как оказалась полностью раздета. Его рубашка тоже куда-то исчезла, и она гладила руками широкие плечи, чувствуя, как от дикого напряжения по ним перекатываются мышцы. Пробежала пальчиками по напряженной шее и зарылась мужчине в спутанные волосы на затылке, пока он поцелуями и ласками доводил ее до настоящего безумства. Мелькнула мысль, что если он и сейчас остановится, она его поколотит. И вдруг вспомнила, что кто-то здесь раненый на всю голову. Причем два раза.
   - Славий! - С тихим стоном позвала она воеводу. Но он не слушал. Опять закрыл ей рот поцелуем, и только через минуту она смогла вспомнить, что ему ни в коем случае нельзя возбуждаться. Подскочившее давление может спровоцировать кровоизлияние в голову. - Славий, остановись.
   Она потянула его волосы. Только тогда мужчина понял, происходит что-то неправильное, и поднял на нее взгляд полный дикого желания.
   - Зачем? Тебе не нравится?
   Его руки продолжали блуждать по ее телу, страшно отвлекая. Она вздрагивала от каждого прикосновения, кусала губы, сдерживая стоны. И никак не могла собраться с мыслями, чтобы внятно объяснить чего она хочет. Было видно, что ему нравится, как она реагирует на его прикосновения, и Славий не собирался останавливаться.
   На этот раз она схватила его за запястья и только так смогла привлечь внимание. У него покраснели лицо и шея. И вот тут она испугалась по настоящему. Если его шарахнет инсульт, никакая регенерация не поможет. Даже целителя позвать не успеют. Если он примчится через портал, Славий умрет раньше, чем до него доберется гонец с известием, что кому-то плохо.
   - Надо остановиться. Сейчас же.
   - Как хочешь.
   С заметным разочарованием воевода сделал шаг назад и осторожно поставил ее на пол. Лисса схватила халат и хотела надеть, но руки дрожали, не желая попадать в рукава.
   - Давай помогу.
   Она кивнула и закрыла глаза, наслаждаясь случайными касаниями. Они мазохисты, если вытворяют такое друг с другом. Мужчина замотал ее в халат и чтобы не распахивался, туго повязал пояс.
   - Не обидишься, если я проведу эту ночь в другой комнате? - Его голос звучал глухо, и Лисса чуть не бросилась опять ему на шею, но сдержалась. Это для его же пользы.
   - Конечно. - Она кивнула, понимая, зачем ему нужно держаться от нее как можно дальше. И хотя сама все это затеяла, было безумно обидно, что он уходит. - Только здесь Варяг и это твоя комната. Лучше я переночую где-нибудь в другом месте.
   - У Ольги?
   - Мне без разницы.
   Она думала, что Славий вызовет слуг. Те перенесут ее вещи и проводят ее до Ольгиной спальни. Но он подхватил ее на руки и, как была в халате, понес через весь дом, вызывая у челяди удивленные взгляды и восторженные перешептывания.
   - Мог бы дать мне одеться. - Буркнула она, уткнувшись ему в плечо, чтобы не видеть все понимающих взглядов. - Хочешь, чтобы от моей репутации остались одни клочья?
   - Не нравится, можем вернуться обратно и продолжить. - Судя по веселому голосу, он уже немного успокоился.
   Подняв на него взгляд, Лисса увидела, что Славий улыбается совершенно глупой улыбкой.
   - Чему ты радуешься? Теперь весь дом будет судачить, что ты таскаешь меня на руках, словно я калека.
   - Прекрати нести чушь. Никому кроме тебя не придет в голову такая глупость. Просто теперь все знают, что ты моя девушка. И знаешь, - он остановился перед дверью. Наверно они уже пришли, так как Славий перехватил ее одной рукой и постучал. - Я рад, что ты познакомилась с моими родителями. Теперь наша женитьба не вызовет скандала и кривотолков. Ты только скажи, хочешь, чтобы я официально просил твоей руки у батюшки? Или хватит разрешения Тонаса?
   У нее отвисла челюсть. Вот это скорость. Он сошел с ума? Просить ее руки у Отторала? А если отец не даст благословления? Она же вроде как царевна. И тут вспомнила, кем приходится Мирослава царю Беренею, и совершенно не к месту воскликнула.
   - Так ты брат Ивана?
   - Ты и об этом знаешь?
   Славий растерялся. Положение спасла Ольга, открыв двери.
   - Я подумала, что самое время вмешаться, пока вы не поссорились. Василиса, разве это так важно, что мой брат принц? Ведь ты его любишь. Любишь?
   - Конечно. - Лисса сама растерялась, не зная, что ответить.
   - Ольга ничего не знает про твою помолвку с Иваном. - Шепнул Славий ей на ухо. Поставил на пол и обратился к сестренке. - Не приютишь мою невесту на ночь?
   Девушка просияла, словно ей доверили охранять сокровища дракона.
   - Конечно.
   - Дурдом. - Лисса переступила порог спальни девушки.
   - Ничего, завтра он закончится.
   - В смысле?
   - Спокойной ночи. - Он притянул ее к себе, крепко поцеловал и оставил их с Ольгой удивленно переглядываться и гадать, что это такое было.
  
   Глава 36
  
   Проговорив с Ольгой пол ночи и уснув только под утро, естественно она проспала все на свете. Открыв глаза и увидев за окном чистое голубое небо и солнышко в зените, вскочила и как ошпаренная, принялась метаться по комнате в поисках что надеть. Шкафы и сундуки оказались полны самой изысканной одежды. Ольга разрешила ей брать что хочется. Но вышла неувязка.
   - Черт, черт, черт! - Прыгая на одной ноге у шкафа, Лисса пыталась попасть другой в штанину брюк. Сестра Славия оказалась ниже ростом и не такая тощая. Девушка отличалась округлыми формами и ее вещи смотрелись на ней ужасно. - Вот черт!
   Лисса уставилась на себя в зеркало. Штаны слишком короткие и широки в поясе. А вот рубашка наоборот не сходилась на груди. И как в таком виде отправляться в город?
   Представив, как Анька и Велена уже три часа ждут ее на площади, взвыла.
   - И почему в этом мире нет будильников?
   Кое-как подпоясав тонким ремешком, сползающие штаны и прихватив рукой ворот рубашки, выбежала в коридор босая и простоволосая.
   - Доброе утро барышня!
   - Доброе.
   - Хорошо выспались?
   - Отлично.
   - Вас не стали будить к завтраку, но если спуститесь в столовую, вам подадут все горячее.
   - Спасибо.
   Встреченные в коридорах слуги кланялись ей, улыбались, видя, как она жмется к стенам, не желая, чтобы они уступали ей дорогу. Ее коробило, что мужчины и женщины вдвое старше ее гнут перед ней спину. Отвечая на приветствия и при этом, не переставая улыбаться, Лисса чуть ли не бегом добралась до комнаты Славия и с облегчением захлопнула за собой двери.
   В распахнутые окна дул свежий ветерок. Деревья в саду сверкали влажной после дождя листвой. Во всю чирикали птички и из-за стены, окружавшей особняк, доносился шум бурной жизни большого города.
   Но прежде чем искать, куда Славий положил ее сумки. Наведалась к Варягу. Конь все так же спал. Под него постелили солому, и положили большой пук под голову. Посидев немного рядом с ним, вернулась в спальню и стала рыться по шкафам. За этим занятием ее и застала служанка.
   - Что это вы делаете в комнате его высочества?
   Лисса оторопело глянула на девицу, взирающую на нее заносчивым взглядом.
   - Ищу, куда он положил мои вещи. Мне одеться надо.
   - Вы о трех грязных сумках?
   Она кивнула.
   - Так я их вынесла на половину слуг. Нечего тут разбрасываться. Провели ночь с барином и топайте по добру по здорову. - Девушка из коридора внесла в комнату ведро и швабру и, поставив их у стены, принялась двигать кресла, расставляя их по местам. - Что стоите? Идите, идите, пока ваши пожитки не вынесли на мусор.
   Если Лисса и думала просветить девушку по поводу своего статуса в этом доме, то услышав, что ее сумки могут оказаться на помойке рванула с места.
   Кубарем скатившись по ступеням на первый этаж, забежала на кухню и резко затормозила, едва не врезавшись в огромный живот тетки-поварихи, в белоснежном колпаке и фартуке, размахивающей огромным половником.
   - Простите, вы не видели, девушка должна была принести три брезентовые сумки. Их еще не выкинули?
   - Там. - Опешившая от неожиданности и такой скороговорки тетка ткнула половником в угол, где на полу рядом с корзиной полной гнилой капустой и картофельных очисток стояли не только рюкзаки с вещами, но и безразмерная сума, хранящая все самое ценное, что было у нее в этом мире.
   Схватив женщину за плечи, протиснулась мимо нее и бросилась отряхивать свои вещи от прилипшей к ним вялой петрушки.
   - Что случилось то? - Тетку пробрало любопытство.
   - Да одна там, выкинула мои вещи. - Убедившись, что с вещами полный порядок и никто не копался в ее сумках Лисса обернулась.
   На нее смотрела не только повариха, но и ее помощники.
   - А вы кто, барышня, будете?
   - Вообще-то я еще вчера с ее светлостями приехала. - Она чувствовала, как под тяжестью сумок ее перекосило. Не стоило их все навешивать на одну сторону. Оказывается, у нее скопилось изрядно количество пожиток. Еще немного и придется своим домом обзаводиться.
   - Ох! - Тетка, бросив половник на стол, всплеснула руками. - Так это вы невеста Славушки? Он как сказал нам утром, так мы от радости... да что ж я несу. Вы наверно голодная, раз завтрак проспали.
   И не успела Лисса очнуться, как ее лишили сумок. Она изо всех сил старалась удержать суму, но и ее выдрали. Под белы руки усадили на лавку и наставили перед ней полный стол еды. Были тут и осетры копченые и заливная белуга и куропатки фаршированные и окорока вареные. А еще картошка, запеченная с грибами, свежий салат из помидор с огурцами, крынка парного молока, свежие ароматные булочки, масленка с маслом и три вазочки с вареньем вишневыми, малиновым и медом.
   - Кушай деточка. А то у тебя вид заморенный.
   - Ну, спасибо. - Она хотела обидеться на слова тетки, но желудок от близости кормежки взвыл, срочно требуя его наполнить, и она принялась, есть под любопытными взглядами и перешептывания кухонных рабочих. Оно конечно не очень приятно, но аппетит не портило. Если бы еще в голове не тикало, безжалостно напоминая, что она чудовищным образом опаздывает на встречу. Поэтому, поглотав кусками ветчину с хлебом, запила молоком, чуть не подавившись, и вскочила с лавки. - Огромное вам спасибо.
   И подхватив сумки, ринулась обратно в комнату Ольги. Не хотелось идти к Славию, когда там убирается эта нахалка. Девушку потом вразумят, что не стоит хамить незнакомым людям. Но все равно обидно.
   Одевшись в свое родимое, почувствовала себя более уверенно. Глянула на себя в зеркало и пришла в ужас. Пришлось взяться за расческу и заплести косы. Минутой опоздания больше, минутой меньше, хуже уже не будет. Повязав на голову косынку, чтобы скрыть предательский цвет волос, завязала двойной узел, чтобы не беспокоиться, что платок сползет в самый неожиданный момент.
   Вот теперь она готова прогуляться по городу предков. Еще бы узнать, куда Славий успел с утра пораньше смыться. Но да ничего. Вечером у них будет, о чем рассказать друг другу.
   Объявив привратнику на воротах, куда и зачем направилась, Лисса сжала в кулаке лямки сумы (с ней она решила больше никогда не расставаться) и едва ворота распахнулись, выбежала на улицу.
   Ласково светило солнышко. Легкий ветерок шевелил листья на деревьях. Прохладный после дождя воздух был наполнен ароматами опавшей листвы и цветущих астр. Если бы к нему еще не примешивались запахи гужевого транспорта... но это издержки средневековья. И пока в этом мире не изобретут двигатель внутреннего сгорания от него никуда не деться.
   Город встретил ее шумом гамом и толкотней. Телеги с товарами тянулись от пристани и возницы едва могли разминуться там, де дорога была слишком узкой. Женщины в простых одеждах с корзинами полными снеди, шли с базара домой, спеша приготовить обед и заодно ужин, чтобы освободить себе вечер и провести его с семьей. Молодежь в форме учебных заведений, зажав под мышками папки или перекинув через плечо потертые сумки, смеясь и подтрунивая друг над другом спешила на занятия в... что тут у них? Школа? Университет? Наверняка в столице царства есть высшее учебное заведение и не одно. Интересно чему в них учат? Накатили воспоминания о жизни на Земле, и настроение резко поползло вниз. К тому же петляя по запутанным переулкам, Лисса кляла себя, что постеснялась и не попросила проводить до площади фонтанов. Или на худой конец нарисовать ей карту. Со всех сторон теснились трехэтажные дома. Толпы незнакомых людей. Пару раз навстречу шли городские стражники. От чего-то ее брала оторопь при виде статных парней в военной форме, и она каждый раз стремилась побыстрей пройти мимо них. Хотя они бы точно указали ей дорогу.
   Одна из улиц вывела ее на большую площадь. Там собралась огромная толпа, через которую можно было протиснуться только силой.
   - Что происходит? - Обратилась она к супружеской паре. Мужчина стоял спокойно, а его жена то и дело привставала на цыпочки и вытягивала шею, чтобы лучше видеть, что происходит в центре.
   - Казнь преступника через повешение. - Обыденно отозвался мужчина, даже не глянув в ее сторону.
   Лисса попятилась. Меньше всего ей хотелось смотреть как будут кого-то вешать. Оно может и надо, чтобы народ уважал, законы и боялся их нарушить. Но средневековые казни для ее и без того расшатанных нервов - это слишком.
   Вернувшись на квартал назад, свернула в другой проулок и десять минут спустя, вышла еще на одну площадь. Тут было не так людно. Оно и понятно. Кто захочет без веской на то причины гулять под окнами управления городской стражи или мешать работе судий.
   Приложив ладонь к глазам, Лисса глянула на солнце. Она уже больше часа бродит по городу, и так и не вышла к площади фонтанов. Что же делать?
   - Василиса?
   Она резко обернулась и чуть не оказалась сбита с ног ураганом по имени Аня. Подруга повисла на ней, сжав в объятиях, и тут же отстранилась.
   - Куда пропала? Мы с Веленой три часа тебя по всему городу ищем.
   - Анька! - Лисса, при виде сияющей подруги весело улыбнулась. - Сто лет не виделись. Велена с тобой?
   - Да тут поблизости. Зашла в трактир выпить холодненького. Ужасно выглядишь подруга. Что с тобой случилось? Вот и оставляй тебя после этого одну. Обязательно вляпаешься в неприятности.
   Аня тарахтела без умолку. А Лисса смотрела на нее, понимая, как ей не хватало подруги. Вот кто ни капли не изменился. Ураган энергии. Растрепанная огненная коса. Криво подстриженная челка, все время падающая на глаза. На ней был надет умопомрачительный, обтягивающий брючный костюм, от чего у всех проходящих мимо мужчин начиналось форменное косоглазие. Один даже заработал подзатыльник от жены, чтобы не забывался и смотрел куда надо.
   - ... и что за дурацкая косынка? Откуда ты ее выкопала? - Аня дернула за уголок платка. Лисса тут же отпихнула ее руки и поправила начавшую сползать ткань. - Опять уши отрастила?
   - Хуже. - Оглянувшись по сторонам, увидела, что никто на них не смотрит, и на мгновение сдвинула косынку, показав девушке новый цвет волос. - Ничего не могу с ними сделать. Они не красятся.
   Аня звонко расхохоталась.
   - Пошли, Велена тоже захочет послушать, как ты докатилась до такой жизни. Кстати она знает? - Аня кивнула на ее косу, спрятанную под платком. Лисса кивнула. - Вот и отлично.
   Ведунью они нашли за углом. Приличная таверна широко распахнула двери, завлекая горожан вкусными запахами. Велена сидела за дальним столиком в сумрачной тени, где от сквозняка было прохладно. Завидев их, помахала рукой.
   - Я здесь.
   - Нашлась пропажа. Я же сказала кругами друг за другом ходим и никак не встретимся. - Аня плюхнулась на лавку и тут же потянула к себе кружку с квасом.
   - Добрый день Велена. - Лисса улыбнулась женщине.
   Ее было не узнать. Куда делась деревенская ведунья? Сейчас она была одета как знатная дама. Красивое платье из темно зеленой тафты. На плечах вязаная шаль из тончайшей шерсти. Волосы убраны в красивую прическу. А руки, чтобы скрыть мозоли, затянуты в шелковые перчатки.
   - Василиса, дай я гляну на тебя. - Шурша юбками, ведунья встала, взяла ее за плечи и, немного отстранив, внимательно рассмотрела. - А ты похудела.
   - Пришлось много бегать. - Не нашлась Лисса, что еще ответить.
   - Оно и видно. - Женщина кивнула на ее штаны. - У тебя есть хоть одно платье?
   - Где-то было. Простите, что опоздала.
   - Будете заказывать еду? Или еще кваса?
   К ним подошла разносчица, и пол часа было потрачено на вкусный обед и разговоры. Велена поставила вокруг них купол против прослушивания, так что можно было откровенно делиться новостями, не боясь, что другие посетители таверны услышат что-то лишнее. Аня и Велена долго рассказывали, что да как с ними за это время приключилось. Лисса больше налегала на еду, о которой все забыли, и больше слушала. На прямые вопросы кто украл ее из терема Лучезара, только развела руками и вскользь упомянула, что ее вызволили родственники. Так что она больше не сирота. И сама спросила Велену про артефакт.
   - Может, теперь расскажешь, зачем мы тебе понадобились? В жизни не поверю, что столичный маги не справятся без нас. - Попивая вкусный кисло-сладкий холодный квас, Лисса чувствовала, будто опять вернулась во времена своего появления в этом мире, и они планируют зачистку болота от упырей и вурдалаков.
   - Больше для сбора сведений. - Женщина устало махнула рукой. - Считается у вас драконов совершенно иное мышление, нежели у людей и вы могли случайно заметить и запомнить то, что я не досмотрела. К тому же это вы сражались с изменившимися Велантием и Анастасом. Нужно дать показания по этому делу.
   - Конечно, мы расскажем, как все было. - Они с Аней переглянулись и дружно закивали, выражая согласие содействовать расследованию.
   - И еще. - Ведунья глянула на Аню. - Ты можешь устроить встречу с твоим отцом?
   - Это будет сложно. А зачем вам?
   - Хочу попросить его повлиять на решение Его Величества держать артефакт в Тариане. В городе тысячи жителей. Никто не должен пострадать, как в той деревне, что вы зачистили.
   - Почему вы сами не обратились к Его Величеству? Он участвовал в зачистке местности от вурдалаков. Неужели сам не понимает, как опасно держать такую угрозу у себя под боком? Почему его вообще не уничтожат?
   - Он нужен для того, чтобы поймать того, кто его создал. - Велена обхватила кружку и нервно сцепила на ней пальцы. - Мои коллеги уверены, что если артефакт вывезти из города чернокнижник поймет, что его заманивают в ловушку и не явится. И я не могу просто прийти во дворец и по-приятельски поболтать с Его Величеством за завтраком. А твой отец может.
   Лисса едва услышав о чернокнижнике, поняла, что жизнь ведет ее странными зигзагами, постоянно сталкивая с одной и той же угрозой. Неужели это он покушался на ее жизнь, на болоте? Он же наложил заклинание на нее и Коша? Он же...? Постойте!
   - Аня! - Пихнув подругу локтем в бок, привлекла ее внимание. - Аня, а что если это не меня хотят убить? Ну, все эти случаи?
   - Тогда кого? - Аня казалась встревоженной не меньше Велены.
   - Что тебе известно? - Ведунья, забыв про несчастную кружку, оставила ее в сторону и подалась к ним через стол. - Не томи, Лисса.
   - Что если мишень твой брат?
   - Кош? - Искренне удивилась подруга. - Что за глупые мысли?
   - И вовсе они не глупые. Сама посмотри. Вы с братом застряли в моем мире без возможности вернуться. И стали искать дорогу обратно. Кош сам сказал, что неоднократно пытался пробить портал, но у него не хватало силы. Кто-то мог заметить периодические искажения пространства. Правда тут моя теория хромает. Для этого у вашей семьи должны быть могущественные враги, тот же чернокнижник. Вдруг ваш отец ему чем-то насолил, и он решил отыграться на его детях?
   - Драконы много кому не нравятся. - Буркнула Аня. Она больше не веселилась. И Лисса, видя, что ее очень внимательно слушают, смутилась.
   - Это только догадка, но она сходится. Кто-то знал, что вы будете возвращаться в этой точке пространства и загодя подложил в болото артефакт, но не получилось. Тогда он решил обратиться в гильдию убийц...
   - Марош признался, что ему заказали тебя, а не моего брата.
   - Да, но кто сказал, что моя смерть не подействует на Коша? Я же была на тот момент его официальной невестой. Я успела кое-что почитать о помолвке. Это хоть и слабая, но магическая связь. Умри я, и он бы утратил часть своей магической силы. На время. Но этого бы хватило, чтобы нанести удар. Ведь твой брат сильный маг. Так просто к нему не подобраться. И когда не вышло... эээ... давайте назовем его "Доктор Зло"
   - Кто? - Не поняла Велена. Аня только скривила губы.
   - Это собирательный образ всех злодеев. - Пояснила Лисса. - И потом вспомни, - обратилась она к Ане. - Мы наткнулись на деревню как раз в том месте, где Кош вел мои поиски. Думаешь опять совпадение?
   - Что-то много совпадений. - Велена глянула на притихшую Анюту. - Над чем работал твой брат в не магическом мире?
   - Я не могу этого сказать. - Аня глянула на них поочередно. - Поймите, это дела драконов. Людей они никоим образом не касаются.
   Лисса хотела напомнить запамятовавшей подружке, что она тоже дракон. Но Велена опередила ее, высказавшись довольно жестко.
   - Касаются, если от этого зависит двести тысяч жизней. И раз уж мы с обедом закончили, думаю, пора наведаться в Магическую Академию. - Ведунья сняла защиту, чтобы и другие посетители могли воспользоваться столиком, расплатилась за обед и тут вспомнила.
   - Василиса? А ты почему без вещей?
   - Я...э...э... - Лисса замялась, не зная как сказать при Ане, что она гостит у иностранцев. - В общем, мне есть, где жить и если ты покажешь, где твой дом, я больше не буду опаздывать.
   Аня только округлила от удивления глаза, но сказать ничего не успела. На улице Велена очертила на стене ближайшего дома квадрат и вошла в образовавшуюся дверь.
  
  
   Лисса размечталась посмотреть на академию. Но портал привел их в пустой рабочий кабинет с единственным окном, из которого открывался вид на угол здания, стоящего напротив, раскидистый тополь и просветы неба между листьев. Единственное, что напоминало о том, что они находятся в учебном заведении это бесчисленные книги на полках. Пол устилал затоптанный ковер, на свободных стенах висели карты и портреты важных господ в мантиях. Пахло выделанной кожей, бумагой и золой из еще теплого камина.
   - Василиса, не зевай, потом на все посмотришь. Аня придвигайте стулья к столу и садитесь. - Велена деловито заняла место за столом, сев в кресло у окна. Достала из ящика письменные принадлежности и выдала им с Аней на два листа, чернильницу и перья. - Подробно опишите все события с момента вашего возвращения из другого мира. Аня объясни Василисе, как правильно писать магические протоколы, а я пока свяжусь с магистром Эрном, сообщу, что вы на месте.
   Женщина махнула рукой, и перед ней раскрылось подобие голографической панели с разными символами. И она принялась деловито в буквальном смысле "набирать текст". Лисса от удивления пихнула Аню.
   - Это что? Клавиатура?
   На панели тем временем символы вспыхивали и гасли и, наконец, сложившись в несколько строчек, после очередного взмаха руки Велены, погасли и панель растворилась, словно ее и не было.
   - Аналог артефакта визуальной связи. Только намного проще. Не требует больших затрат энергии. - Велена улыбнулась и сложила руки на столе. - Магистр уже получил сообщение и по окончании лекции мы с ним встретимся. Гораздо эффективнее телепатии, которой не все владеют.
   - Но как? - Лисса тряхнула головой и во все глаза уставилась на ведунью. - Вернее откуда?
   - А ты думала, у нас тут темный феодализм? - Аня уже вовсю скрипела пером по бумаге, умудряясь болтать с ней и при этом не допускать ошибок. - Думаешь, зря ученых и сильнейших магов отправляют жить и учиться в другие миры? Мы не можем использовать компьютер, нет технической базы. Но берем идею за основу и воплощаем ее с помощью магии.
   - Конечно эти возможности не каждому по карману. - Велена подтолкнула к ней чернильницу, намекая, чтобы и она писала. - Но мы над этим работаем.
   Лисса неуверенно макнула перо в чернила и застыла над бумагой, боясь поставить кляксу.
   - Я пишу как курица лапой. - Честно предупредила она, старательно выводя первую руну.
   - Это не важно. Главное, чтобы ты как следует представляла все, о чем пишешь. - Подбодрила ее ведунья и встала открыть окно.
   Кабинет наполнился свежим воздухом и звуками. Оказывается не так тихо в академии, как казалось поначалу. С улицы доносился смех работающих на улице студентов. Похоже, здесь знали толк в трудотерапии самых ленивых. Из открытых окон класса этажом ниже слышался монотонный голос преподавателя вещающего о химическом составе элемента и том, как он взаимодействует с реагентами. Шушуканье и скрип перьев записывающих за ним студентов. И чириканье ласточек, кружащихся над деревьями.
   - А я могу поступить сюда учиться со своим даром?
   Аня от удивления поставила таки на бумагу кляксу. Велена повернулась от кона и тепло улыбнулась.
   - Я все ждала, когда ты об этом спросишь. Отдельного факультета по квинтенсенсетивному колдовству здесь нет. Студенты с таким даром появляются раз в столетие, а то и реже. Но ты вполне можешь учиться на факультете общей магии. Правда, в этом году набор уже закончен. Зато походишь на подготовительные курсы, разовьешь драконью магию и думаю, в следующем голу с легкостью поступишь.
   От таких новостей, Лисса чуть не воспарила под потолок. И с тройным усердием стала выводить на бумаге непослушные руны.
   - Ты это серьезно?
   Только сейчас она заметила, что Аня смотрит на нее как на чудо чудное.
   - Очень серьезно.
   - Девушки, пишите. - Со смехом вернула их к реальности Велена. - Потом обсудите, и Аня тебе тоже на заметку. Три года назад в академии открылся факультет для выпускников, желающих выучиться на магистра. Примите с братом себе это на заметку.
   Теперь настал черед Ани сидеть с отвисшей челюстью.
   - Но ведь раньше надо было, двадцать лет практиковать магию, чтобы сдать на магистра.
   Велена пожала плечами и плотнее запахнулась в шаль. В кабинете стало прохладно.
   - Слишком много талантливой молодежи стало рождаться в последнее время. Совет потихоньку приходит к пониманию, что пора реформировать систему образования.
   - Велена, вы преподавали здесь? - Лисса понимала, что это всего лишь догадка, но слишком много на нее указывало. И то как близко к сердцу женщина принимает дела академии и как уверенно ведет себя в ее стенах и ...и... в этом кабинете. - Это ведь ваш кабинет?
   - До всего-то ты дознаешься. - Ведунья опять села в кресло. - Я ушла с должности декана факультета общеобразовательной магии, когда вышла замуж за Хаврония. Совет не одобрил мой выбор.
   - Почему? - Не смогла сдержать возглас Лисса, несмотря на все знаки, что подавала ей Анюта. - Хавроний замечательный мужчина. И Митька у вас парень что надо. Ой. А он с вами? Мы увидимся?
   - Ты дите дитем. - Женщина согнала, набежавшую на лицо тень от неприятных воспоминаний и светло улыбнулась. - Хавроний не маг и этим все сказано. Пришлось делать выбор, семья или карьера. И я ничуть не жалею, что вышла за него замуж. Но, похоже, придется вернуться к преподаванию. Митька будет в следующем году поступать в академию. И ему, как и тебе надо наверстать кучу знаний иначе другие студенты заклюют вас.
   - Ура!!!! - Завопила Лисса и тут же замолчала, испугавшись, что ее вопль услышали в классах. - Будем вместе заниматься на подкурсах. А они платные? Ой! - Тут она вспомнила про Славия. - Велена, а если я выйду замуж? Это не помешает мне учиться?
   В кабинете стало вдруг очень тихо.
   - Ты все-таки решилась? - Аня отложила перо. Она закончила описывать свои воспоминания. Избегая смотреть на нее прямо, взяла в руки бумагу и подула на чернила, чтобы те быстрей просохли.
   Велена затарабанила по столу пальцами.
   - Вообще-то я надеялась, что ты присмотришь за Митей, пока будете жить в общежитии. Но раз тебе так хочется. Будешь жить у мужа и каждый день ходить на занятия.
   Лисса растерялась. Ей очень понравилась идея пожить еще немного студенческой жизнью. Но, а как же Славий? Отказать ему только из-за того, что ей хочется веселиться? Или попросить не спешить со свадьбой? И с чего так расстроилась Аня? Если честно могла бы и порадоваться за подругу. Сама же толкала замуж за своего брата, а тут надулась.
   В дверь решительно постучали и она, тут же распахнулась.
   - Девушки, госпожа Велена. - Рослый мужчина в темной мантии с гордо посаженной головой на широкие плечи и орлиным взглядом шагнул в кабинет, и сразу стало жутко тесно, словно он собой наполнил все помещение. - Рад встрече. Вы уже закончили?
   Лисса покраснела и собралась быстренько закончить свое "сочинение", но Велена ее остановила.
   - Потом допишешь. Василиса, Аня. Познакомьтесь, действующий декан факультета общеобразовательной магии профессор Эрн Калевски.
   Профессор поочередно прожег их испытующим взглядом. Уважительно кивнул Ане и переведя взгляд на нее, удивленно вскинул бровь.
   - Кто ставил тебе защиту?
   Лисса вжала голову в плечи. Сдавать деда она не собиралась. Кажется, именно в этом царстве его обещались казнить особенно зверски. Что говорить она не знала и приготовилась молчать как партизан на пытках в гестапо.
   Велена рассмеялась.
   - Эрн не смущай девушку. Она ничего не скажет.
   - Почему? - Мужчина улыбнулся, и вся суровость слетела с него как маска. - Неужели я так страшен? Ну же, милая, поведай о том чудо маге, чью печать взломать даже мне не под силу.
   - А надо? - Видя, что ее никто не понял, Лисса уточнила. - Простите, профессор, я бы хотела уточнить, отвечать на ваши вопросы о личной жизни входит в мои обязанности в рамках работы с артефактом чернокнижника или я могу смело их игнорировать?
   Вторая бровь профессора присоединилась к первой, выдавая удивление мужчины, но он быстро взял себя в руки и довольно хмыкнул.
   - Постойте, я догадался. Можете не отвечать на проявления обычного любопытства. Просто я давно не сталкивался с мастерски сделаной работой. Вот и хотелось узнать о мастере.
   Лисса едва заметно кивнула, давая знать, что его любопытство ей понятно, но она будет молчать и дальше. Мужчина еще раз хмыкнул и жестом пригласил покинуть кабинет.
   Велена вышла вслед за коллегой, показав им с Аней за спиной кулак. Подруга хихикнула.
   - Где ты этому научилась?
   - Чему? - Лисса, прежде чем выйти из кабинета схватила со стола салфетку, чтобы вытереть от чернил пальцы.
   - Так