Верник Сергей Владимирович: другие произведения.

Эпизод 1: Стать абонентом

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Стать абонентом инопланетной сети - это круто. Но не для всех.Счетчик посещений Counter.CO.KZ

Сергей Верник

Стать абонентом





   К концу второй недели пребывания на Гейте Малк наконец понял, что начинает медленно сходить с ума. Его раздражало все вокруг, включая палящее белое солнце, безжалостно пытающееся выжечь из живых организмов драгоценные капли влаги. Вольготно под его палящими лучами было лишь местным жителям - маленьких серым карликам с толстой, покрытой редкой жесткой щетиной кожей. Растительности здесь уже почти не осталось, если не считать скудные клочки оазисов, приютившиеся между барханами бескрайней пустыни. Да и то, состояла флора в основном из колючих приземистых кустарников, не имеющих на своих ветках ничего похожего на листья. Такие никудышные растения не годились даже на корм рептилиям, которых жители Гейты использовали в качестве вьючных животных. Но больше всего Малка злила та безысходность, что заставляла его жарится на этой забытой богом планете. Если бы не кондиционируемые помещения станции, построенной еще в незапамятные времена первопроходцами, то он вряд ли бы протянул и сутки. Бетонные стены исправно защищали от внешнего зноя, но только не от неотвратимо надвигающегося сумасшествия. От него спасения не было даже во время беспокойных ночных снов.
   Кроме Малка, на станции Гейты находилось еще несколько десятков людей, застрявших на этой планете по воле случая. Так почти всегда бывает, когда маршрут пассажирского корабля вдруг оказывается на пути миграции моатти. Предсказать начало перемещений этих звездных скитальцев не в состоянии ни одна система дальнего сканирования, какой бы совершенной она ни была. Все начинается очень быстро, словно стихийное бедствие. Даже если кто-нибудь заметил образование портала на первой стадии, то успеть оповестить экстренные службы он вряд ли успеет. Начало выброса миллионного облака гигантских, поросших кристаллами льда кораблей происходит настолько быстро, что многие транспортные сообщения становятся парализованы. Миграция моатти заставляет сотни пассажирских лайнеров, не успевших вовремя войти в гиперпространственный тоннель, в срочном порядке садиться на ближайшие планеты или же станции безопасности, специально построенные для подобных целей. Иначе в открытом пространстве просто не уцелеть.
   На этот раз портал продолжал сочиться кораблями моатти нестерпимо долго. На протяжении двух недель Малк каждый день с надеждой включал канал новостей, чтобы услышать заветные слова диктора. Но тот все продолжал сообщать о том, насколько далеко растянулся рой проклятых скитальцев. Полезная информация, но не для тех, кто застрял на жаркой и малоразвитой Гейте. На этой планете люди желали только одного - поскорее ее покинуть.
   Малк не помнил, как оказался на борту лайнера. В памяти оставались обрывки воспоминаний о веселой ночной попойке с коллегами из офиса. Видимо кто-то из них и посадил его на корабль, следуя командировочному листу. Даже саквояж с инструментами в спешке забыли всучить. Зачем нужен монтажник без инструмента? Задавая себе в очередной раз этот глупый вопрос, Малк начинал злиться на себя, на коллег и на упертого начальника, который вздумал отправить сотрудника в столь отдаленные от Центра территории.
   Теперь, сидя за стойкой бара в одном из павильонов для людей, Малк пытался отвлечься от дурных мыслей, неспеша потягивая через длинную соломинку ниалогианский коктейль. Помимо алкоголя в состав напитка входила еще какая-то экзотическая дрянь, вызывающая некое чувство эйфории. С каждым выпитым глотком приходило приятное расслабление, мир вокруг становился красочнее, а мрачные лица сидящих рядом людей превращались в комические маски.
   - Я не помешаю? - раздался из-за спины каркающий голос. Говорил явно не человек. Так могли искажать интерлинг только одни существа.
   Медленно повернувшись, Малк одурманенным взглядом уставился на стоящего рядом высокого тощего имбра. Чужак, находящийся в павильоне для людей не вызывал ни у кого особого интереса. К частым гостям уже привыкли. Человеческая среда обитания подходила многим братьям по разуму, считающим ее даже вполне комфортной. Но равнодушно смотреть на имбра, добровольно зашедшего в слишком холодное для него помещение, мог только абсолютно незнакомый с этой расой невежда. Этим существам даже раскаленные пески Гейты казались весьма прохладными.
   - Что тебе нужно? - не выпуская изо рта соломинку, буркнул Малк. У него абсолютно не было желания с кем-либо общаться.
   - Насколько я вижу, вы представитель компании "Galactic Communications", - с трудом вдыхая ледяной воздух, проговорил имбр. Он откровенно таращился на красующийся во всю спину логотип на униформе Малка.
   - И что с того?
   - Мне нужна ваша помощь как специалиста, - продолжил чужак. - Вы единственный здесь, так сказать, мой коллега. Напарник временно нетрудоспособен, а мне надо закончить настройку ретранслятора. Одному не справиться.
   - Ничем не могу помочь, - Малк отвернулся и вновь принялся цедить свой коктейль.
   Имбр явно не желал сдаваться. Он минуту постоял молча, будто с кем-то мысленно советовался, а затем вполне уверенно произнес:
   - Работа будет оплачена. Хорошо оплачена. Вы же все равно сейчас бездействуете. Сколько вам платит ваша компания?
   Малк раздраженно выплюнул изо рта трубочку, глубоко вздохнул и, не поворачиваясь к собеседнику, назвал нарочито завышенную в пять раз сумму. Чтобы наконец-то отстал.
   - Согласен с предложением, - тут же ответил имбр. Судя по всему, финансы для него не имели особенного значения. Или же настройка ретранслятора являлась настолько важным событием, что на это не жалели никаких средств.
   - Даже так? - удивленно протянул Малк, оборачиваясь к чужаку. - Тогда я слушаю тебя внимательно. Что надо делать?
  
   * * *
   Малк с трудом разлепил тяжелые веки и посмотрел на часы. По стандарту времени, которое некогда приняло для собственного удобства расселившееся среди звезд человечество, сейчас было восемь часов утра. Однако местное солнце уже клонилось к закату, что означало долгий восьмичасовой вечер. Сутки на Гейте состояли из восьмидесяти двух стандартных часов.
   Окончательно проснувшись, Малк встал с жесткой койки, потянулся, разминая кости, и нехотя втиснулся в гигиеническую кабинку. Он краем уха слышал, как в нише включился кухонный автомат, готовя запрограммированный со вчерашнего дня завтрак. Донесся ароматный запах синтетического кофе.
   До встречи с имбром оставалось чуть более часа. Надо было еще успеть отправить отчет в офис компании. Ведь Малк обещал продолжать работать, несмотря на вынужденное заключение вдали от дома. Теоретическое усовершенствование систем дистанционного обслуживания передатчиков не требовало дополнительного оборудования. Для этого могли сгодиться и простые бумага с карандашом. А старенького, вечно тормозящего компьютера, коими снабжались индивидуальные жилые помещения для людей, хватало с лихвой. Только Малк поклялся отсылать данные каждый раз перед тем, как лечь спать. Что ж, сегодня стоило ждать звонка разгневанного начальника.
   Управившись со скудным, но питательным завтраком, Малк достал из кармана висящей на вешалке куртки коммуникатор и только хотел подключить его к компьютеру, как сенсорный дисплей портативного устройства вдруг замигал в такт донесшейся со всех углов комнаты объемной веселой мелодии. Казалось, будто грохочут сами стены. Положив разбушевавшийся коммуникатор на стоящую возле койки тумбочку, Малк быстро нырнул под одеяло. Затем высунул руку и коснулся пальцем поверхности экрана.
   - Ну и чем ты вчера занимался? - с трудом сдерживаясь от оскорблений, поинтересовалась возникшая посреди помещения голограмма Дерда Троума. Высокий тощий брюнет сорока пяти лет от роду имел неприятную привычку с самого утра портить своим подчиненным настроение. Независимо от их успехов в компании. Если Троум на кого-нибудь до обеда не наорал, значит, стоило ждать действительно грандиозного скандала.
   - Я всю ночь работал, не смыкая глаз, мистер Троум, - просипел Малк, с трудом отрывая голову от подушки. - Как раз сейчас собирался отправить вам отчет и приложения.
   - Собирался?! - голограмма четко передала наигранное удивление начальника. - Да ты же дрыхнешь в обе ноздри, как сигуранский ленивец! Если бы я тебя не разбудил... Кстати, ты не забыл о сегодняшней сделке с имбром? Ты собираешься?
   Малк резко вскочил на кровати.
   - А вы откуда знаете?
   Троум с серьезным видом погрозил ему пальцем.
   - Значит, хотел утаить от меня дополнительный доход? - голограмма сделала шаг в сторону, и сразу же стала не в фокусе. Но вернувшись на прежнее место, обрела былую четкость. - Имбры не люди, Малк Хоупер. Прежде чем обратиться к тебе, они поставили меня в известность. Попросили разрешения задействовать тебя как специалиста. А ты, похоже, и не догадывался об особенностях их управляющей системы? Они никогда не станут просить помощи у постороннего, не проверив его квалификацию. По-другому имбры не могут. Интересно, сколько ты с них запросил?
   - Что, они не сказали? - в свою очередь удивился Малк, вставая с койки. Он не стеснялся своего здорового обнаженного тела.
   - Сказали, но хочу проверить информацию, - Троум недовольно скривился и отвел глаза в сторону. - Да одень же на себя что-нибудь. Я не сторонник нудизма.
   Малк медленно проследовал к встроенному в стену шкафу, взял с полки чистое белье и неспеша оделся. Затем вновь вошел в зону действия камер своего коммуникатора.
   - Ну, так о какой сумме вы договорились? - сразу же насел начальник. - Хотя, лучше не говори. Все равно как минимум половину скроешь, а то и больше. Я еще ни разу не сомневался в честности имбров, и твоя лож только заставит меня устыдиться за человеческие недостатки. Только обозлюсь. А тебе я посоветую или, точнее сказать, настоятельно попрошу всеми возможными способами стать абонентом их сети. Хотя бы на время пребывания на Гейте. Выяснишь принципы действия техники конкурентов. Мы давно хотели узнать об их системе связи, но имбры никогда не допускали к себе в сеть чужаков. Может, в качестве благодарности они тебя подключат.
   - Постараюсь, - кивнул Малк, едва сдерживаясь от глупой ухмылки. Неужели Троум до сих пор такой наивный, что верит в чудеса? А чудес-то на самом деле и нет вовсе. Человек или же представитель какой-нибудь иной расы просто не сможет пользоваться приборами имбров. А причиной тому физическая несовместимость видов.
   Однако Малк не стал спорить с начальником. Тому должно быть виднее с высоты занимаемой им должности. Главное, с преданным видом согласиться, по-тихому сделать дело, забрать деньги и как можно быстрее покинуть эту проклятую Гейту. Забыть навсегда.
   Когда Троум отключился, Малк посмотрел на часы и начал быстро собираться. Отправить отчет он теперь точно не успеет. Да и не ждут его там особо, если исходить из состоявшегося только что разговора. Приоритеты поменялись. Теперь на первом месте встала работа с конкурентами, что само по себе, дело ответственное. Даже Троум был необычайно сдержан при общении, боясь сбить у подчиненного нужный настрой.
   Пройдя по длинному узкому коридору, освещенному лишь вереницами тянущихся под потолком плоских светильников, Малк оказался у второго выхода. Яркий дневной свет сразу же ударил в глаза, и пришлось незамедлительно надеть темные защитные очки. Людей здесь не было. Никто уже давно не пользовался этими дверями, ведущими прямо на солнечную сторону здания. Сквозь запыленные стекла фойе местное светило с особым неистовством сорок с лишним часов в сутки наполняло помещение невыносимым адским жаром. Кондиционер был бессилен против такого пекла, и его уже давно перестали включать.
   На Малке был одет обтягивающий белоснежный термокостюм, помогающий человеческому организму справиться с высокой температурой окружающей среды. Сейчас на Гейте царила поздняя осень, так что пятьдесят градусов по Цельсию в тени - не самый худший вариант. С каждой неделей будет становиться все прохладнее.
   Имбр ждал снаружи, впитывая всем своим телом жалкие по его меркам, толком не греющие лучи. Он сидел на песке, прислонившись спиной к раскаленной стене павильона, и не шевелился. При звуке распахнувшейся створки двери он резко вскочил.
   - Ну, показывай дорогу, - вместо приветствия буркнул Малк. Его голос звучал приглушенно из-за одетого респиратора.
   - Здесь недалеко, - чужак мотнул своей похожей на сморщенный клубень картофеля головой в направлении виднеющейся над верхушками барханов мачты. - Почти сразу за поселком.
   Прикинув расстояние, Малк помрачнел. Люди на его памяти никогда не уходили в поселок, предпочитая держаться станции. Местные жители сами наведывались в гости. Он даже не знал, выдержит ли такой долгий переход его термокостюм.
   -Ты уверен, что путь по поверхности планеты будет безопасным для меня? - на всякий случай решил уточнить Малк.
   - По моим расчетам вам ничего не угрожает, - прокаркал имбр, слегка покачиваясь на своих тонких кривых ногах. - Ваши специалисты в компании тоже подтвердили. Звезда сейчас находится в менее активной фазе, чем во время нашей первой встречи. Интенсивность излучения в допустимых для человека пределах.
   Малк только покачал головой. Неужели имбр успел и в компании всех на уши поставить? И не послали его куда подальше. Видимо, имелся соответствующий приказ Троума.
   До поселка они добрались спустя два часа. Имбр шел легкой пружинящей походкой, будто всю жизнь топтал раскаленные пески пустынь. Хотя на его родной планете преобладали в основном каменистые равнины, усеянные многочисленными горячими гейзерами. А вот для Малка прогулка оказалась довольно изматывающей. Костюм справлялся со своей задачей выше всяких похвал, но ходьбу по рыхлой поверхности он не облегчал.
   Вблизи поселок представлял собой группу из нескольких десятков невысоких одинаковых пирамид, сделанных из самого доступного на планете строительного материала - песка. Местные жители песок чем-то обрабатывали, предавая ему прочность бетона. И уже сверху готовое сооружения красили белой краской. Лавируя между хаотично расположенными постройками, Малк не переставал крутить головой по сторонам. Идущего впереди имбра, казалось, ничего не интересует вокруг. Чужак двигался целеустремленно, глядя прямо перед собой. Но человек был любопытен, и хотел рассмотреть как можно больше деталей. Ему казалось, будто идет он не по поселку, созданному разумными существами, а пробирается сквозь частоколы гигантских зубов в пасти неведомого монстра. Местные жители на поверхности не показывались, так как все дома связывали под землей многочисленные тоннели. Да и окон в строениях не было вовсе, только узкие, ничем не прикрытые входные проемы. Поскольку ими почти не пользовались, то Малк предположил, что служат они только как запасные. Однако при случае решил спросить у кого-нибудь из старост поселка. Остальные обитатели интерлинг не знали.
   Беспрепятственно пройдя поселок насквозь, человек и имбр поднялись на вершину очередного бархана. Отсюда хорошо было видно наполовину засыпанный песком матово-черный куб ретрансляторной станции. О том, что это именно станция, Малк узнал от имбра еще в баре. Тот довольно четко описал ее внешний вид, но только промолчал о размерах. Она была поистине огромна. Пассажирский лайнер по сравнению с этим творением чужаков выглядел жалким челноком.
   Человечество же пользовалось автономными космическими передатчиками, разбросанными по всей обитаемой галактике на орбитах включенных в сеть планет. Энергии звезд вполне хватало для обеспечения их работоспособности, даже если учитывать то, что помимо излучателя, эти спутники имели гипергенераторы для приема и передачи информации на сверхдальние расстояния. Но при всем при этом, передатчики оставались компактными. В ретранслятор имбров их вошло бы не менее двух сотен.
   - Ты уверен, что я тебе один чем-то помогу? - разглядывая черный куб, спросил Малк. - Похоже, на обслуживание этой штуки нужен целый город персонала.
   - Ретранслятор был установлен стандартный месяц назад, и все рабочие покинули Гейту, - ответил имбр. - Он не требует обслуживания. Его только нужно ввести в систему Аальдо, чем я с напарником и должен был заниматься. Если бы не несчастный случай...
   Имбр потоптался на месте и, поджав ноги, сел на горячий песок.
   - Что за несчастный случай? - тут же насторожился Малк. Имбр явно что-то скрывал или же не договаривал.
   - Ничего опасного для человека, - поспешил ответить чужак. - Наша раса по сути своей относится к растительной форме разумной жизни. Об этом должно указываться в ваших энциклопедиях. Изголодавшиеся травоядные рептилии атаковали нас так внезапно, что мы не успели отреагировать согласно уставу. Я чудом уцелел, но моему напарнику повезло гораздо меньше. Он не погиб, но большая его часть пострадала. Регенерация при низких температурах Гейты проходит не так быстро, как хотелось бы. А планета должна быть подключена к сети в срок.
   Малк только покачал головой. Он не имел права сомневаться в словах имбра, однако его что-то смущало. Уж не конкуренты ли причастны к этому "несчастному случаю"? Ведь Аальдо одна из самых древних и масштабных информационных сетей галактики. Принципы ее существования лежат далеко за гранью понимания людей, да и прочих разумных существ. Говорят, что помимо имбров ей могут воспользоваться только самые сильные телепаты. Так это или нет - никому проверить не удалось. По крайней мере, Малк ничего об этом не знал. Но попытки выведать новые данные о Аальдо никогда не прекращались.
   - Ты точно можешь гарантировать мою безопасность внутри ретранслятора? - поинтересовался Малк.
   Имбр поднялся на ноги.
   - Внутри ретранслятора абсолютно безопасно, - уверенно заявил он. - Как представитель альянса Сплетенных Лучей Гвоура, я гарантирую вам полную защиту на нашей территории.
   - Будем надеяться, - буркнул себе под нос Малк, и неспешно двинулся к поднимающейся ввысь черной стене гигантского куба.
   Но приблизиться к ней вплотную он так и не успел. Что-то громко ухнуло, и у самых его ног в песке образовалась небольшая дымящаяся воронка. Отскочив в сторону, Малк увидел на вершине ближайшего бархана сидящего верхом на многоногой ящерице аборигена. В руках тот сжимал длинноствольный излучатель. И судя по белым полоскам на его сморщенной коже, он являлся старейшиной поселка.
   - Ты же говорил, - покосился на попутчика Малк.
   - Это какое-то недоразумение, - ответил имбр, делая шаг навстречу агрессивному всаднику.
   Второй выстрел едва не лишил его головы. Сверкающая молния с шумом пронеслась мимо, оставив в воздухе еле заметный тающий след.
   - Верни мне дочь, пришелец! - прозвучало на жутко исковерканном интерлинге.
   Очередной выстрел пропахал песок совсем рядом от имбра. Тот даже не дрогнул.
   - Что происходит? - Малк вопрошающе посмотрел на попутчика. - Ты забрал его дочь? Зачем?
   - Она лекарь, - не раздумывая, пояснил имбр. - После инцидента с нападением рептилий сама вызвалась помочь в лечении моего напарника.
   - И что? До сих пор лечит?
   - Да.
   Малк перевел взгляд на всадника и оторопел. Тот, поднимая облако песка и пыли уже во всю прыть несся к ним. Намерения аборигена были явно не двусмысленны.
   - Бежим! - выкрикнул Малк, припустив в сторону ретранслятора. Но имбр остался стоять на месте. Он даже не предпринял не единой попытки создать для себя какую-либо защиту. Не говоря уже, что обещал ее своему человеческому спутнику.
   Пробежав некоторое расстояние, Малк остановился. Любопытство пересилило страх, и ему стало интересно, что сделает имбр, когда всадник его настигнет. Ведь не задумал же тот свести счеты с жизнью?
   Однако разъяренный абориген так и не смог приблизиться к своему объекту мести. Неожиданно перед рептилией в песке возникла большая глубокая воронка. Среди поднятой в воздух пыли мелькнули многочисленные лапы, и старейшина вместе со своим "конем" полетел вниз. У самой кромки остался лежать присыпанный песком излучатель.
   Имбр издал звук, чем-то похожий на смешок, отвернулся от ловушки и неспеша двинулся к Малку. За его спиной слышались громкие крики отчаяния, но он будто их не слышал. Если бы Малк хоть чуть-чуть понимал местный язык, то вероятно нашел бы для себя много интересных фраз, кои звучат отнюдь не каждый день на этой планете. А имбр, если и понимал все эти ругательства, не подавал виду, что воспринял их серьезно.
   Внезапно крики резко прервались. Возникла короткая пауза, а затем истошный вопль разнесся над пустыней. Малк аж подпрыгнул на месте, а имбр даже не обернулся. Будто так и надо. Только когда из воронки брызнули в разные стороны фонтаны белой, словно молоко жидкости, он слегка пригнулся и ускорил шаг.
   - Что произошло? - спросил взволнованный Малк, следуя за своим невозмутимым спутником. - Что это было? Это была кровь?
   - Все нормально, - спокойно прокаркал имбр. - Я же гарантировал защиту. Я всегда держу слово.
   - Он ведь погиб, - Малк ошарашено поглядывал в сторону воронки. - Почему? Это ты сделал?
   Имбр на этот раз не ответил.
   - Я не пойду с тобой, если ты не скажешь правду, - Малк остановился, демонстративно отворачиваясь. - Что ты там еще скрываешь? Каких сюрпризов мне еще от тебя ждать?
   Чужак, сделав несколько шагов, тоже замер. Повернулся к человеку.
   - Это стандартная защита территории, где расположен ретранслятор, - проговорил он. - Мы вынуждены прибегать к таким суровым мерам, так как в последнее время все чаще стали происходить проникновения промышленных шпионов. До сегодняшнего дня система работала в щадящем режиме, и это привело к несчастному случаю с моим напарником. Поэтому я усилил охрану.
   Малк нахмурился. Неужели Аальдо стоит стольких смертей? Чужая сеть, не доступная никому на физическом уровне, все-таки остается сладким запретным плодом. Все знают о ее особенностях, но продолжают искать способы добраться до сути. Может быть, имбры скрывают нечто иное? Вдруг существует возможность адаптировать ее под другие организмы?
   - А если я передумал тебе помогать? - глядя в глаза своего спутника, спросил Малк. - Что тогда? Найдешь другого помощника?
   - Другого не будет, - тут же ответил имбр. - Ваша кандидатура оказалась единственной подходящей на Гейте. И дело вовсе не в квалификации. В случае отказа от сотрудничества вы потеряете не только в финансовой части, но и лишитесь своей работы. Навсегда.
   Малк только невесело усмехнулся. Он примерно так все и представлял. Разве компания упустит возможность заглянуть в недра самого таинственного в галактике объекта, пусть даже глазами рядового сотрудника? Что им стоит потом изъять из мозга воспоминания, конвертировав их в доступные для просмотра изображения. Не спросят даже согласия. А за неподчинение приказу наказание будет очень жестоким. Вплоть до пожизненного лишения лицензии на работу.
   - Ладно, пошли, - махнул рукой Малк. Потерять лицензию значило только одно - отбросом общества просуществовать остаток жизни, которая станет гораздо короче, где-нибудь на промышленной планете, в карьере, вдыхая мелкодисперсный песок. Там не зарабатывают деньги, а получают за каторжный труд всего лишь в сутки миску синтетической каши и литр плохо очищенной воды.
   Когда подошли вплотную к черной гладкой стене гигантского куба, имбр коснулся рукой поверхности. От его прикосновения в разные стороны пошли ровные круги, будто дотронулся он не до монолита, а до зеркала воды тихого озера. Эффект был настолько неожиданным, что Малк даже отступил назад. Он с интересом наблюдал, как вслед за кругами в стене образовалось небольшое круглое отверстие, залитое ровным красным светом. Имбр приглашающим жестом попросил человека проследовать внутрь.
   Малк пригнулся, и осторожно сделал шаг навстречу неизвестности.
  
   Глаза долго привыкали к необычному освещению. Поначалу Малк натыкался на все углы, и если бы не имбр, любезно корректирующий его неловкие движения, то он точно бы разбил себе голову о первую же перегородку. А их в огромном корпусе ретранслятора было несметное количество.
   Спустя какое-то время Малк смог разглядеть силуэты находящихся вокруг него предметов. От яркого красного света к горлу начала подступать тошнота, и на короткий миг пришлось сомкнуть веки.
   Когда человек вновь открыл глаза, от неприятного освещения не осталось и следа. Похоже имбр сменил спектр ламп, чтобы гость чувствовал себя комфортнее.
   - Так лучше? - спросил он, шагая впереди Малка по длинному извилистому тоннелю. В его тощих руках невесть откуда появился полупрозрачный планшет, на котором отображались вереницы непонятных знаков.
   - Спасибо, - выдавил из себя Малк, с интересом осматриваясь по сторонам. Стены тоннеля так и притягивали взгляд. Сквозь иссиня-черную поверхность просвечивали мириады маленьких разноцветных искр, будто усыпанное бесчисленными звездами пространство галактики. Некоторые из них гасли, а другие вспыхивали вновь, становясь еще ярче. Малк невольно залюбовался.
   Тоннель кончился неожиданно, резко переходя в большой просторный зал. Посредине зала находился прямоугольный бассейн с низкими сглаженными бортами, наполненный вязкой мутной субстанцией. В жидкости вяло шевелилось какое-то существо.
   - Мой напарник сейчас проходит вторую стадию регенерации тканей, - подойдя к краю резервуара, пояснил имбр. - Внешние коммуникативные функции пока отсутствуют. Однако визуально он все воспринимает через меня.
   Малк осторожно придвинулся к бортику, пытаясь рассмотреть слабо двигающееся бесформенное тело. На имбра оно мало походило.
   - А где лекарь? - спросил человек, переводя взгляд на неподвижно стоящего чужака. Похоже, он общался со своим напарником на одной им известной ментальной волне. На вопрос он так и не ответил.
   Малк не стал им мешать, продолжая разглядывать пострадавшее от мелких зубов ящериц существо. Да, с худым скелетоподобным телом имбра оно не имело ничего общего. А почему, собственно, Малк решил, что напарник должен быть имбром? Ведь этого никто не говорил. И тут он увидел мелькнувший среди сплетения бурой плоти серый клочок кожи. Сначала Малк решил, что ему показалось. Уж больно мимолетным было видение. Но когда над поверхностью вдруг высунулась покрытая жесткой щетиной трехпалая рука жителя Гейты, человек в ужасе отпрянул назад.
   - Лекарь занят своим делом, - раздался над самым ухом каркающий голос. - Не будем ему мешать.
   - Но ведь эта тварь переваривает его, - Малк трясущейся рукой указал в сторону бассейна. Потом вдруг осознал, что имбр стоит слишком близко от него. - Не подходи! Слышишь?
   Однако было уже поздно. Что-то больно кольнуло человека в затылок, и он провалился в забытье.
  
   * * *
   Малк шел по поверхности выжженной жаркой звездой пустыни, даже не замечая поднявшейся до опасных пределов температуры. Респиратор бесполезным грузом висел на груди, а термокостюм был расстегнут. За его спиной поднимался высоко в безоблачное небо инверсионный след, оставленный стартовавшим минуту назад огромным черным кораблем. Но Малк ничего не замечал вокруг себя, сосредоточившись мыслями на сидящем в его голове зародыше. Тот порой пульсировал, причиняя человеку ужасную боль. В такие моменты Малк хватался руками за голову и начинал кататься по горячему обжигающему песку.
   Нашли его лежащим без сознания в километре от станции. Местные жители сообщили людям об их потерявшемся товарище. Тут же выслали экстренную бригаду, приписанную к пассажирскому лайнеру. Самоходная платформа с медиками на борту быстро доставила человека в старый, но до сих пор функционирующий медблок.
   - Ну и везучий же ты, парень, - покачал головой седоволосый врач, отодвигая пальцами веки лежащего на столе Малка. - Еще немного, и мы бы тебя потеряли навсегда. Организм, видать, сильный. Это тебя и спасло от перегрева. Только что сообщили, что последние моатти покинули нашу систему. Через несколько часов вновь выйдем в космос.
   Малк не воспринимал окружающий его мир. Зародыш внутри него продолжал расти, готовый вот-вот превратиться во что-то могучее, но не способное к самостоятельному существованию. Они были нужны друг другу. Человек давал чужому кров, а тот в свою очередь готов был поддерживать в своем носителе жизнь при любых условиях. Но не это было главной целью симбиоза.
   Лопнул прочный кокон зародыша почти на подлете к пересадочной базе "Филлада-15". Малк встрепенулся, отключая подсоединенные к телу датчики. Встал с анатомической кровати, подошел к прямоугольнику иллюминатора и невидящим взглядом уставился на затухающий в пространстве след от закрывшегося недавно гиперпространственного туннеля.
   Если бы Малк смог остаться самим собой, то он бы прекрасно понимал, каким образом чужие имбрам организмы способны получить доступ к Аальдо. Это оказалось вполне реальным фактом. Но цена...
   Его мозг каждую секунду пропускал через себя терабайты информации, ретранслируя поток данных в радиусе многих миллиардов километров. Он мог бы почерпнуть из сети самые сокровенные тайны разумных существ галактики, собранные на протяжении миллионов лет. Прикоснуться к могуществу древних, и стать непобедимым. Но его ничего уже не интересовало, поскольку часть общего механизма не вправе иметь собственное индивидуальное Я, а только бессмертное неразрушимое тело.
Оценка: 6.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"