Веспер: другие произведения.

Небо для тысячи звезд (1). Весна

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что такое тысяча лет? Несколько сменивших друг друга поколений эльфов и ночного народа - не так много времени, чтобы отстроить заново мир, разрушенный Войной Богов. Всего-то шанс для смертных начать все заново. И - страшно сказать! - этого вполне достаточно, чтобы забыть о том, что мир когда-то был совершенно другим. Кстати о Богах... а где они?


   Огромное спасибо:
   Музам - за то, что вытерпели все мои издевательства;
   Реми - за то, что помогала мне на ранних этапах и давала пищу для размышлений;
   Амбер - слишком долго перечислять, за что именно.
   Небо для тысячи звезд:
   Весна
   пролог
   Мотылек книжицей сложил белые, конопатые желтыми пятнами крылышки, застывая как флаг на тонком удилище. В паре футов под ним искрилась речка Агринн, прозрачная, как хрусталь, до самого дна, наверху такое же прозрачное небо обнимало своей синевой яркую до слез Кантео. Ни одна птица, ни одно облако сегодня не смело и близко подойти к горячей звезде. Нет, только не сегодня - увидеть пятна на Кантео в свой день рождения считалось недобрым знаком.
   Дэллан потянулся, не сводя глаз с яркого перышка поплавка. Мотылек, вторя ему, медленно опустил и снова сложил ажурные крылышки. По лицу юного эльфа медленно растеклась улыбка - бабочки, как и ясный день, к счастью. Одна из светлых Богинь сейчас, должно быть, тоже ему улыбается. Сегодня, когда ему исполнилось пятнадцать лет.
   Перышко беззвучно, как и не было, ушло под воду. Эльф встрепенулся, давая добыче секунду на размышления, и, одним резким движением выдернул из реки серебристую трепыхающуюся густерку. Рыбина была крупной, пожалуй, на целых два фунта веса - еще одна удача сегодня. Огласив лес заливистым смехом, Дэллан - в одной руке удочка, в другой - скользкий улов - бросился в лагерь. Над его головой по замысловатой спирали скользил мотылек.
   Лошади, первыми учуяв его приближение, радостно взбили землю копытами. Отцовский гнедой, белоснежная - матери и каурая норовистая кобылка, становившаяся в руках Дэллана послушней диванной собачки. Да еще пара осликов - вьючных. Со стороны - целый табун, а на деле едва хватает, чтобы не таскать поклажу самим. Тем более, что один ослик не остался без своего седока, который, как водится, углядел эльфа следующим.
   - Молодой господин! - от возмущения старый слуга запыхтел, как потревоженный еж. - Ну где вы ходите, ваша матушка вас только и ждет! Вы!..
   Старик только теперь заметил извивающуюся рыбину и, как следствие, восторг на хозяйской мордашке. Всплеснув руками от бессилия, он попытался отобрать добычу, но Дэллан ловко извернулся и побежал дальше.
   - Молодой господиииин!.. - провыл ему в след слуга.
   - Я уже пятнадцать лет молодой господин, - прошипел паренек себе под нос. - Ну сколько можно-то?
   Однако, палатки действительно уже были собраны, на костровище заботливо вылили ведерко воды (стоявшее тут же, рядом, одинокое и забытое), тюки аккуратно сложены перед взгрустнувшим осликом, и... Отец остервенело рвал веревки на одном из них - что-нибудь непременно понадобится в последний момент. Матери нигде не было видно.
   - Что там? - Дэллан любопытно заглянул за его плечо.
   - Аа. Нашелся. - Отец обернулся с таким видом, будто в тюке он искал именно своего отпрыска. - Где ж тебя ведьмы носили?
   - Вот!
   Густерка произвела должное впечатление. В ней было великолепно все: и серебряная спинка чешуйка к чешуйке, и красные плавники и размер и, главное, то, что это именно Дэллан вытащил ее из воды. Разве у Тенвира не самый замечательный сын на свете? Лучшего на всем Эоноре нет!
   - Вот только он совершенно не умеет слушаться старших! - закончила Дэлланарен за своего спутника. - Сколько раз я просила оставить рыбу в покое?!
   Дэллан заметно струхнул под грозным взглядом ярко-синих глаз матери. Они с Тенвиром придерживались радикально противоположных взглядов на воспитание, и если отец пытался, как мог, баловать Дэллана, то мать всегда четко указывала, где его место.
   Не то чтобы юного эльфа это расстраивало. Он боготворил мать и честно пытался слушаться ее во всем. Просто... не всегда получалось. Дэлланарен говорила, что упрямство - это единственное, что Дэллан перенял от своего отца, человека, Тенвир возражал, что это как раз и есть самая сильная эльфийская черта, доставшаяся Дэллану. Сам же он давно перестал задаваться вопросом, к какому из народов его тянет сильнее. Раз мать сказала - эльф, значит, эльф. Да и внешне он был копией своей матери. Разве что характер... Дэлланарен любила учить. Дэллан любил учиться. А еще он любил рыбалку. И о том, как примирить эти две любви, не было ответа даже в мудрости его матери.
   - Еще раз - и ты никуда не поедешь.
   - Да, мама. - Дэллан постарался сделаться совсем маленьким и незаметным.
   - Хорошо. Тенвир, ты нашел ее?
   - Да, - неуверенно отозвался человек. Рядом с ней он вечно чувствовал себя нашкодившим мальчуганом. - Да, нашел. Вот.
   Дэлланарен кивнула, выхватив у Тенвира оплетенную бутылочку с травяной настойкой, развернулась - под ногами не хрустнули даже сухие веточки - и быстрым уверенным шагом направилась к стараниями слуги оседланным лошадям.
   - Он притворяется, - насупился Дэллан. - Ничего у него не болит! Он притворяется, чтобы заставить ее волноваться и бегать вокруг него.
   - Фелгер - старый человек. Старые люди всегда болеют.
   - Выглядел он вполне бодро!
   - Прекрати, - рассмеялся Тенвир. - Фелгер служит нам уже столько лет, можно простить ему маленькие слабости.
   - Мне она их не прощает. - Юный эльф скользнул по густерке таким взглядом, будто это она была виновата во всех его злоключениях.
   - Мама очень любит тебя. Она хочет тебе добра.
   Дэллан крепко сжал зубы. Он терпеть не мог, когда отец говорил в таком тоне - будто уговаривает младенца. Он не понимает. Просто не понимает!
   - Долго вас ждать?!
   Дэлланарен уже вскочила в седло. Фелгер, старательно изображая старую развалину, подошел к оставшемуся тюку, но Дэллан брезгливо оттолкнул его и сам навьючил на осла поклажу. Тенвир кивнул: хороший мальчик, мол, думаешь о других. Дэллан скривился.
   Семья отправлялась в путь.
   У разбросанного костровища на радость воронам осталась лежать свежепойманная густерка.
  
   Волка как известно кормят ноги и зубы. Дэлланарен кормили волки, а еще - мантикоры, виверны, карпаги и прочие твари, которых выслеживал для нее Тенвир. Так они познакомились: человек-следопыт и скандальная писательница из эльфов. Она была в творческом поиске - ее книге не хватало чего-то нового, достоверного. Ему не хватало ее. Они просто нашли друг друга.
   Репутация тянулась за Дэлланарен терновым шлейфом. Говорили, что сами эльфы изгнали ее. Говорили - за то, что она сошлась с человеком. Или, может быть, хотела поднять восстание против Совета. Или украла из храма древнюю реликвию. Или... Точно не знал никто. Даже Дэллан. Родители никогда не говорили на эту тему, и единственное, что Дэллан знал точно - он был сыном изгнанницы. Таким же проклятым, как и она.
   Впрочем, травница и ученый среди людей пользовалась куда большим уважением, чем у своего народа, так что Дэллан только в теории знал, с чем ему придется столкнуться, попади он в эльфийские города. Теория его пугала. А люди... люди были не так уж плохи.
  
   В густом тайриннике пели птицы. Иволги. Дэллан видел одну, ярким пятном украшавшую бордово-красные иглы тайры. Иволга провожала их взглядом, склонив голову набок, и вдруг вспорхнула, перелетев на экзотичную для этих мест ель. Пестрый лес, зеленый и красный. Тревожный.
   Отсюда было рукой подать до Туманных гор, самого длинного горного хребта на всем Эоноре. Там было опасно для эльфов, да и для других существ тоже - в туннелях и пещерах вольготно расположилась Нахема, столица ночного народа. А ночной народ, как известно, сильно не ладил с эльфами.
   Но дело было даже не в этом: на сей раз Дэлланарен выбрала для своей книги слишком опасную тему. Драконы. После Войны Богов их уцелело совсем немного: скальные - в Туманных горах, да мифокрылые - в горах Марлимор на Мальтессе. Скальные были поменьше да пошустрее, мифокрылые - свирепые и более крупные. Но, впрочем, какая разница, когда речь идет о драконах? Так думал Тенвир, но его мнение, как всегда, Дэлланарен не убедило. Близость Нахемы не убедила тоже: когда речь заходила о ее книгах, эльфийка становилась неуправляемой. "Хотя, - вздохнул человек, - разве я когда-нибудь мог управлять ей?"
   - Там деревня! - Дэллан приподнялся на стременах, его кобылка недовольно всхрапнула.
   - Знаю, - кивнула мать. - Это Иволга, мы там остановимся. Не ехать же в горы верхом.
   - Мы могли бы остановиться там еще вчера. Не пришлось бы спать в лесу.
   - Едва ли ночью нам оказали бы должный прием.
   Дэллан удивленно воззрился на мать, но промолчал. В конце концов она всегда оказывалась права. Тенвир только усмехнулся - Дэлланарен просто не хотела, чтобы люди увидели ее взлохмаченной и уставшей. Все-таки эльфы никогда не меняются.
   Жители Иволги высыпали встречать гостей едва ли не в полном составе. Мужчины жадно провожали взглядом прекрасную всадницу и отводили глаза, стоило ее суровому спутнику коснуться рукояти меча. Юные крестьяночки перешептывались, не сводя глаз со златоволосого юноши, почти мальчика. Дэллан чувствовал себя неуютно. Девушки смущали его, а наглые пастухи, которые нахально пялились на его мать, доводили до бешенства. Хорошо, что рядом отец - уж он-то покажет этим пропахшим овцами мужланам, где василиски проводят зиму! В порыве горделивого превосходства, Дэллан сам обвел взглядом наглых "мужланов". И, как на нож, напоролся на взгляд девушки с длинными светлыми косами. Девушка улыбалась.
   Ее улыбка комом застряла у него в горле. Странное ощущение, он никогда прежде не испытывал ничего подобного. Девушка, убедившись, что прочно завладела его вниманием, улыбнулась шире, показывая крепкие белые зубы. У нее было милое личико. На лице эльфа как-то сама собой сложилась в улыбку, и девушка зарделась, отвела взгляд. Почему-то Дэллана это расстроило.
   Раздосадованная невниманием хозяина кобылка фыркнула и затрясла мордой. Дэлланарен обернулась и ее губы тут же вытянулись в тонкую линию, на переносице почти сошлись темные брови. Это выражение Дэллан узнал сразу: оно не сулило ему ничего хорошего. Правда, что рассердило мать, он так и не понял.
   Подготовка к походу заняла весь оставшийся день и всю ночь. Драконы... Какой же мальчишка не мечтает увидеть драконов? Дэллан едва мог усидеть на месте, он уже и думать забыл про утреннее происшествие. Но Дэлланарен не забыла, и вскоре он, опустив голову, стоял перед матерью.
   - Она человек, - коротко обвинила она.
   - Ну и что? - осторожно, не поднимая на мать глаз, спросил Дэллан.
   - Она ниже тебя. По происхождению, по интеллекту - ниже во всем. Ты не должен тратить время на тех, кто тебя не достоин.
   - Я не тратил.
   - Но хотел!
   - Может быть... - смирился он с неизбежным.
   - А теперь послушай меня внимательно. Это важно. Когда-нибудь ты вернешься в Таоренестон. Ты сделаешь то, чего не смогла сделать я. В твоих жилах течет благородная кровь, помни об этом. Никогда не забывай. Обещаешь?
   Дэллан кивнул. Он не любил разговоры про "благородную кровь", его вполне устраивала та жизнь, которую он вел до сих пор.
   - Хорошо. Тебе придется быть осторожным, и чем меньше ошибок ты совершишь, тем лучше.
   - Ошибок? Ты имеешь в виду... моего отца?
   Глаза Дэллана расширились от ужаса, когда он понял, что только что сказал. Неужели он посмел в чем-то обвинить Ее? Нет, он не мог! Немыслимо! Но в ответ на его святотатство плечи Дэлланарен опустились, и гордая эльфийка превратилась в обычную усталую женщину. Эта метаморфоза настолько поразила Дэллана, что он едва не бросился прочь. Но не успел. Мать обняла его, возможно, впервые в жизни, прижала к груди.
   - Я хочу, чтобы ты был счастлив, - прошептала она. - Хочу, чтобы ты был лучше меня. Я люблю тебя, очень люблю.
   Дэллан вырвался из ее объятий и побежал, не разбирая дороги, в лес, за пределы Иволги, распугивая на пути кур и собак. Там, забившись под колючие лапы тайры, он просидел до самого вечера.
  
   Старый слуга застал Дэллана за попыткой вычесать из волос хвою. Рядом с эльфом лежала куртка, покрытая потеками смолы, с явными следами неудачных попыток эти потеки отчистить. Дэлланарен могла посмотреть сквозь пальцы на его длительное отсутствие, но, покажись он ей в таком виде, трепки не избежать. Округлив глаза от возмущения, Фелгер всплеснул руками.
   - Молодой господин! Да как же!.. Да что же!.. Ваша матушка!..
   - Ну давай, беги, докладывай, - огрызнулся Дэллан.
   - Так уехали они, - с явным разочарованием вздохнул старик. - Давно уехали.
   - Без меня?!
   - Без вас, молодой господин, без вас. Госпожа велела передать, что они вернутся через неделю и чтобы вы во всем меня слушали. Вот так-то.
   - Размечтался... - перекинув куртку через плечо, Дэллан поплелся к приютившему их деревенскому голове. Дэлланарен не могла найти более жестокого наказания для своего сына, но он, странное дело, чувствовал облегчение. В конце концов ничего не случилось, жизнь вошла в свое русло. Хотя, конечно, очень обидно.
   Дни в Иволге текли, как патока - лениво и очень скучно. Петухи возвещали рассвет, дровосеки валили лес, пастухи выгоняли овец на отвоеванные у тайринника пастбища, а Дэллан слонялся по деревне, успешно скрываясь от слежки Фелгера и деревенских красавиц. Он твердо решил стать хорошим сыном. Даже пытался заняться переводами со староэльфийского на всеобщий, что, несомненно, очень порадовало бы мать. А что до остального... Она ведь не запрещала ему играть в карты?
   Этот чудесный способ убить время он открыл для себя случайно. Деревенька была слишком мала, чтобы содержать собственную таверну, и по вечерам крестьяне тянулись к кому-нибудь "в гости". Гостей каждая изба принимала по очереди, не отказывая никому. Даже эльфу.
   Сперва он просто наблюдал, как играют другие. Потом, проиграв пару серебряных пуговиц, изучил основы. А потом долго гордился собственной выигранной колодой.
   Простенький рисунок на засаленных картах оскорблял его чувство прекрасного, и следующим, что эльф затребовал в качестве долга, были кисти, краски и много картона. В деревне, где не все умели читать, это было проблемой, но не было такой проблемы, которую не решила бы кристально-чистая улыбка и солидный долг перед ее обладателем.
   Всю неделю Дэллан рисовал себе новые карты. Шесть мастей, по одной для каждого Бога: майры, вороны, змеи, единороги, маски и лилии. Восемь карт каждой масти, да еще две пустые, карты Старших Богов. Дэллан так увлекся, что перестал замечать, как летит время. О том, что на исходе уже вторая неделя, его известил Фелгер.
   Известие было не самым приятным. Дэллан не мог даже близко подпустить мысль, что с родителями случилось что-то плохое. Скорее всего Дэлланарен, как нередко бывало, слишком увлеклась и не торопится возвращаться. Да, скорее всего так и было. Но для очистки совести надо бы их поискать.
   Собрать поисковую команду было непросто - люди вовсе не горели желанием идти в горы. Но золото порой творит невозможное.
   Их возвращения Дэллан, ушедший с другой командой, не застал. На свое счастье - тело Тенвира было сильно повреждено оползнем, Дэлланарен "повезло" отделаться лишь сломанной шеей.
  
   На похороны Дэллан не остался. Какой-то спасительный инстинкт гнал его прочь от этого места, прочь от всего, что причиняло боль. Он не пускал в голову мысли о смерти, не позволял глазам помутнеть от слез, но поселил в горле болезненный ком. Впрочем, он не давал юному эльфу сорваться на крик.
   Кобыла, подгоняемая седоком, пустилась в галоп по разом посеревшей дороге. Мир выцвел до грязного буро-серого цвета, и только где-то недостижимо далеко остался клочок ярко-синего неба. Глаза его матери.
   Нет. Не думать.
   Не знать.
   Он сидел в седле, болезненно выгнувшись, мешая и себе и лошади. Далеко позади перебирал короткими ножками ослик с Фелгером на спине, но Дэллан, если и отметил это, то внимания не обратил. Слугу он хотел видеть в последнюю очередь. Да и вообще кого бы то ни было.
   - Молодо-о-ой господи-и-ин!.. - донес до него ветер. Дэллан пришпорил кобылу, та покорно прибавила шагу. Эльфу все же пришлось выпрямиться, чтобы не выпасть из седла, и на плечи тут же легла едва ли не вся тяжесть мира. Глухо застонав, он обнял шею лошади и зарылся носом в шелковистую гриву. Кобылка понимающе фыркнула, резво перебирая обутыми в белые "чулочки" ногами. Она не понимала правил этой новой игры, но ради хозяина была готова на все. Хозяин нуждался в ней.
  
   Сколько времени прошло, прежде чем усталая лошадь перешла сперва на рысь, а потом и на шаг, Дэллан не знал. Он словно очнулся от страшного, пробивающего на холодный пот сна, зная, что этот сон ушел безвозвратно. Осталась лишь пустота.
   Дорога уже окунулась в сумерки, и только впереди горизонт еще горел золотом и багрянцем. Удивленно обведя взглядом округу, Дэллан спрыгнул с лошади.
   - Пойдем туда?
   Она тоже с опаской оглянулась по сторонам. Оставаться в одиночестве, да еще в темноте, ей было в новинку.
   - Пошли, - кивнул эльф. - Найдем, где переночевать, и будем двигаться дальше.
   "Двигаться дальше" - эхом зазвучало у него в ушах. А куда это - дальше? Куда бы пошла Она? Дэллан замотал головой - нет, с этого момента он запрещает себе думать о Ней. Тогда... Куда бы Она не пошла?
  -- Ночной народ
   Воздух загустел, наполняясь пряными ароматами торгового города. Это был плотный, осязаемый запах спелых зерен и парного мяса, экзотических специй, тимьяна и мяты, запах масла и остывающей стали, дорогих тканей и редких книг: запах золота и богатства. Город сверкал под лучами Кантео, словно расписная игрушка. Или, может быть, как утренняя роса на паучьих тенетах.
   Кобыла замерла и неуверенно взбила копытом дорожную пыль: среди прочих ароматов ей чудился чужой и опасный. Минутной заминки хватило, чтобы серый ослик догнал вырвавшегося вперед всадника.
   - Молодой господиин! - Фелгер, пыхтя, свалился со спины ослика и попытался снизу вверх заглянуть в ясные глаза Дэллана. - Молодой господин, это же Вишока!
   - Ну да, знаю.
   - Знаете? Тогда зачем мы туда едем?!
   - Тебя продать хочу, - язвительно бросил эльф и пустил кобылу в галоп.
   - Вы это не серьезно, молодой господи-и-ин!
   Крик старика растаял далеко позади, и Дэллан придержал лошадь. Отсюда Вишока виделась всего лишь ярким пятном на границе освоенной земли и Тарибом, лесом, по кромке которого они ехали уже почти неделю. Официально места эти принадлежали королю Палгиры, но город считался нейтральной зоной. Здесь пролегала одна из дорог через лес до самых Туманных гор, до Нахемы. Вишока была торговым городом ночного народа.
   - Не сюда, - пропыхтел Фелгер, догнав, наконец, своего хозяина. - Только не сюда, господин. Это не место для эльфа, тем более, благородного.
   - Я не благородный, я только бастард.
   - Благородный, - упрямо мотнул головой старик. - И не к лицу вам якшаться с темными. Поедемте отсюда поживее! Ваша матушка бы никогда...
   - А я всегда и с удовольствием! Не указывай мне, что делать. И не смей упоминать о Ней в моем присутствии, понял?!
   - Понял, господин, как прикажете...
   - Зачем ты вообще за мной увязался? Я же сказал, что ты можешь быть свободен.
   - Но как же, - Фелгер отправил ослика следом за неторопливой поступью хозяйской лошадки. - Я вашей матушке служил, и вам теперь... Да я ж вас в колыбели качал, молодой господин! Не гоните старика, пожалейте...
   Дэллан вздохнул. Пользы от Фелгера было немного, больше хлопот. Кроме того в спешке он мало что забрал из деревни - деньги, какие нашел, книги матери, трофеи отца. И еще - радужную драконью чешуйку, которую нашли у того в кармане. Наследство, прямо сказать, не Богам на радость.
   - В Вишоке я смогу найти работу, - размышлял он уже вслух. - Если там живут и темные, и люди, то одного эльфа никто не заметит. Смешаюсь с толпой, вот и все.
   - Так вы едете в эту яму, чтобы не привлекать внимания?! Да вы ж среди темных, что ясный лебедь среди воронья!
   - Лебеди - злые птицы, - нахмурился Дэллан. - Ты напрасно волнуешься: ночной народ вовсе не так страшен, как о нем говорят. Ну подумаешь - вампиры, демоны. Что они могут со мной сделать?
   - Убить? - предположил Фелгер.
   - За что? Я не стану делать ничего плохого.
   - Откуда вы знаете, что у темных хорошо, а что плохо? Вот ваша матушка, уж на что отважной была, а ночной народ все равно стороной обходила.
   - Я велел о Ней не говорить!
   - Запамятовал старик. Совсем плох сделался.
   - Нашел тоже себе отговорку - очень удобно... Ну давай же!..
   Кобыла упрямилась, не желала ступать на слабо мерцавшую магией брусчатку, так что Дэллану пришлось спешиться и вести ее под уздцы. Привыкшая к вольным раздолам лошадка воротила голову и стригла ушами в знак протеста, но хозяину повиновалась. Скатившийся с ослика Фелгер ковылял чуть поодаль, без устали ворча в седую бороду.
   В книгах писали: единственное, что роднит города эльфов и ночного народа - вездесущая магия. Даже дороги чаровали, чтобы крепче лежали камни да легче ступали лошади, что уж говорить про крепости и дома простых горожан? Дэллану попадались книги, напечатанные на магостанке, а не написанные от руки. А уж такие простые устройства, как огневушки да горенки, создающие свет и тепло, широко расходились даже среди людей. Но в настоящем магическом городе Дэллану бывать еще не приходилось.
   Городских ворот в Вишоке не было, стен тоже. Город расползался по земле, словно капля масла по водной глади, занимая все отведенное ему лесом и зелеными ржаными полями пространство, конфликтуя за каждый дюйм черной плодородной земли. Казалось, добротные каменные дома вырастали прямо посреди зеленого океана. Наезженный тракт терялся среди них, уходя куда-то вглубь города. Дэллан остановился перед первым, увитым вьюном домом.
   - Очень тихо.
   Вишока как будто вымерла. Из-за запертых ставней не доносилось ни звука, двери лавок были закрыты, и только где-то далеко орал невидимый кот. Если же не считать тишины, городок выглядел вполне многообещающе. Даже уютно. Чистые, выскобленные почти до блеска улицы, плотно закрытые чашечки ночных цветов, яркие вывески лавок - совсем как в любом другом человеческом поселении, только лучше.
   - Мне здесь нравится, Фелгер.
   - Погодите, молодой господин, вот темные проснутся...
   - На закате?
   - Кто на закате, кто раньше. Люди тоже спят, совсем под них подстроились. Как только можно темным на услужение идти?! У них же ни стыда нет, ни совести...
   - А к эльфам, значит, можно? - Дэллан не спеша повел кобылу между спящих домов.
   - Сравнили тоже: эльфы и мразь эта.
   - Ты тему не переводи. Чем эльфы лучше темных?
   - Ну, как же... Вот, например... Вот... Вот вампиры - они кровушку пьют, совсем стыд потеряли! Им убить - что зуб гнилой вырвать, ни труда, ни славы. И вы таким же хотите?
   - Бред. - Дэллан мотнул головой. В окне справа почудилось чье-то лицо, но сразу пропало. - После поражения в Войне Богов вампиры крови не пьют, это каждый ребенок знает. Только поэтому им позволили остаться в живых.
   - С Войны-то тысяча лет минула. Вы думаете, Договор все так же силен?
   Эльф смолчал. В словах Фелгера была своя логика, хоть книги, которые он читал, говорили совсем о другом. Однако чары Вишоки оказались сильнее.
   - Если темные строят такие города, они не так уж и плохи.
   - Темные никогда ничего не строят. Это все сделали люди, - не без гордости отметил старик.
   - Но темные держат его в чистоте, - не сдавался Дэллан.
   Впереди послышался равномерный шуршащий звук, а вскоре появился и его источник - обросший бородой до самого пояса старичок сосредоточенно скоблил метлой мостовую. Дэллан и Фелгер обошли его по широкой дуге, дворник их появление проигнорировал.
   - Темные держат город в чистоте, да? - торжествовал слуга. Дэллан бросил ему поводья, сунул руки в карманы куртки и ускорил шаг. Продолжать разговор ему не хотелось.
   Дорога вывела их к главной площади. Фелгер чуть не лопался от осознания собственной правоты: все человеческие города строились по единому плану, и Вишока, хоть и позаимствовала у темных название, исключением не была. В центре идеального круга площади перстом возвышалась Башня, где заседал городской совет. От площади во все стороны расходились лучи-улицы, здесь устраивались праздники и проводились ярмарки. Сейчас же от всего этого великолепия в наличии был только небольшой деревянный помост и крытый фургон, возле которого бестолково бродила пегая лошадь. На помосте, светив ноги, сидела кудрявая женщина в простой белой маске.
   - Гляди, театр! - восхитился Дэллан. - Пошли, посмотрим?
   - Погодите, молодой господи-и-ин!..
   К женщине подошла вторая, с черными перьями в коротких, торчащих ежом волосах. Первая что-то сказала ей, та кивнула и села рядом. Дэллан замер, так и не ступив на площадь. Эту пьесу он знал.
   Она разыгрывалась на каждый праздник, каждым театром и всегда пользовалась бешеной популярностью. В конце концов в ней все было правдой. История о том, как восемь Богов - две Триады и двое Старших - сошлись в поединке; как погиб Данатан из Триады света и как Триада тьмы была повержена; как Старшие Боги бросили этот мир, чтобы искать себе новое царствие - разве могла она не привлекать толпы жаждущего зрелищ народа в театры, а затем - в храмы? Говорили, что деньги на такие представления давали сами священники.
   - Интересно, как все закончится здесь? - прошептал Дэллан. - Это же город темных, они должны как-то подчеркнуть, что ночной народ восстал после поражения с новой силой.
   - Это город людей, - мотнул головой старик.
   - И еще, смотри, светлых Богов играют люди, а темных, соответственно, темные.
   - Пока они репетируют, но скоро здесь будет очень много народу. Пойдемте-ка отсюда, а?
   - Как ты мне надоел...
   Однако Дэллан действительно развернулся и зашагал прочь. Спектакль посмотреть он успеет, сейчас важнее было найти жилье и как-то разжиться деньгами. Особых идей на этот счет у него не было. Разве что темным понадобится переводчик с эльфийского на всеобщий... В храме или библиотеке - почему нет? Воспрянув духом, он наугад свернул в боковую улочку. Были ли в Вишоке библиотеки, Дэллан не знал, но храм должен был быть обязательно. Снова свернув, он вышел к массивному зданию из белого камня. Вполне похоже на храм.
   Здание пряталось за чугунной оградой. Дэллан пошел вдоль нее, касаясь кончиками пальцев холодных прутьев. Ни ворот ни калитки нигде не было видно.
   - Молодой господин! - запыхавшийся Фелгер вывел из узкого переулка сперва кобылу, а потом ослика. - Погодите!
   - Будешь кричать, перебудишь всех темных, которых ты так боишься.
   - Но...
   - Кого-то уже разбудил.
   Навстречу им шел завернутый в плащ незнакомец. Большинство темных так или иначе не любило светлое время суток, но это существо вело себя так, будто свет Кантео действительно мог его испепелить. Оно жалось в тени домов, ступая мелкими испуганными шажками, куталось в серый плащ и, похоже, готово было в любой момент разлететься на части. Досеменив до Дэллана, незнакомец остановился.
   - Могу я чем-то помочь? - без особого энтузиазма осведомился эльф. Фигура выпрямилась, склонила невидимую под капюшоном голову набок.
   - Юуноша? - удивленно прогудело из-под плаща. - Каакой чудноой...
   - Я не из этих мест. Вы не подскажете, как пройти в библиотеку? Или в храм?
   - В библиоотекуу? Поойдемте соо мноой. Я провоожу ваас.
   - Лучше покажите, - упрямо мотнул головой эльф. Идти за странным незнакомцем ему хотелось меньше всего.
   - Оочень неообычная внешноость у ваас... - бормотал себе под нос обладатель длинного плаща, приближаясь своей странной походкой ближе к Дэллану. - Вы наам пригоодитесь. Поойдемте со мноой.
   Из-под капюшона блеснули глаза, желтые, немигающие, как у змеи. Взгляд отпечатался на зрачке эльфа, и ноги помимо воли понесли Дэллана вперед, следом за незнакомцем. Сознание накрыло паникой. Он закричал. Или хотел закричать. Собственного голоса Дэллан не услышал, да и не был уверен, что смог произнести что-то вслух. Он видел только темноту и гипнотический взгляд в ней. Фелгер был прав!
   Мир опрокинулся. Кто-то схватил его за руку и, резко потянув, выдернул из-под власти глаз незнакомца. Да еще, для закрепления результата, вылил на голову ведро холодной воды и отбросил в сторону. Что-то лопнуло с неприятным чавкающим звуком, по мостовой зашуршали быстро удаляющиеся шаги. Потом все смолкло.
   - Эй, парень, ты как, живой?
   Дэллан сел, отплевываясь от воды. Перед глазами плясала яркая радуга.
   - Да... да. Что случилось?
   - Сишанерра набирает новых последователей, этот н'дииш тебя гипнотизировал. А, может быть, тебя даже хотели принести в жертву, они это любят.
   - Меня? В жертву?
   Убрав со лба мокрые волосы, Дэллан воззрился на своего спасителя. Тот пожал плечами и зашвырнул куда-то вверх пустое ведро. Обратно оно не вернулось.
   Он оказался вампиром лет семидесяти, не больше, с выразительным, даже красивым лицом. Его прямые черные волосы спускались ниже плеч, в больших темных глазах горели веселые искорки. Именно такими Дэллан всю жизнь представлял себе вампиров. Но, чего он точно не представлял, так это то, что спаситель, за шкирку подняв спасенного на ноги, ухватит его за подбородок и будет рассматривать, как лошадь на ярмарке.
   - Я сегодня столько не выпил, - признался он наконец, - чтобы такое виделось!..
   - Я не видимость! - вырываясь из цепких рук, пискнул эльф.
   - Лучше бы тебе быть именно ей. Какого гоблина светлому надо в наших краях?
   - Пусти, больно же!
   Стальные пальцы разжались, и Дэллан счел за благо убраться подальше от их обладателя. Вампир скрестил на груди руки, свысока наблюдая за эльфом.
   - Я тебя отпустил, - напомнил он.
   - Я... - Дэллан потер нижнюю челюсть, к немалому его удивлению оказавшуюся вполне целой. - Я путешествую.
   - Один?
   - Один.
   - Ты выбрал для путешествия не лучшее место, детка.
   - Я не детка!
   - Ты принадлежишь мне, называю, как захочу.
   - Это еще почему я принадлежу тебе?
   - Потому, что я только что спас твою жизнь.
   - Но...
   - Без но. Если у тебя есть возражения, догони того парня и скажи, что я передумал. Пусть забирает тебя себе и режет на кусочки во славу Сишанерры.
   - Я не хочу на кусочки...
   - Тогда чем ты недоволен?
   Дэллан вздохнул. Слишком много событий для пяти минут. Ему надо было подумать.
   - Где Фелгер? Человек, который был со мной?
   - Этот, что ли? - вампир кивком головы указал на бесформенную груду свалившегося недалеко старика. - Твой?
   - Мой.
   - Ладно, с собой возьмем.
   Пока вампир взваливал слугу себе на спину, Дэллан надумал достаточно.
   - Мы никуда не пойдем! Ты просто не имеешь права взять и присвоить себе чужую жизнь.
   - Да ну? - искренне удивился "спаситель". - Я тебя спас, парень. Ты принадлежишь мне, пока не отработаешь или в свою очередь не спасешь меня. Раз уж ты сунул свой вострый нос в Вишоку, ты должен был знать это.
   - Но...
   - Как тебя зовут?
   - Дэллан. Энестеот.
   - Язык сломаешь. Меня зовут Нирфоррош. Вигор Нирфоррош. Это значит "прыжок в бездну".
   - Язык сломаешь!
   - Не наглей. Этот район принадлежит н'дииш, так что лучше здесь не задерживаться. Пошли.
   - Куда?
   - Куда я скажу.
   Вигор с Фелгером на спине решительно зашагал прочь по улице, так что Дэллану волей-неволей пришлось последовать за ним. Верная кобылка увязалась за хозяином, в хвост процессии пристроился ослик. Дэллан едва поспевал за быстрым шагом "спасителя".
   - У меня есть!..
   - Чего? - вампир обернулся.
   - Деньги! У меня есть деньги! А еще лошадь, очень хорошая. И осел. Забирай их себе и оставь меня в покое. Я уйду из города, хорошо?
   - Дешево же ты ценишь свою жизнь... Денег много?
   - Сорок одна тера, пятьдесят четыре арны и двадцать энок.
   - Да ты у нас богатей. - Вигор рассмеялся, поудобнее перехватывая свою ношу. - А теперь слушай внимательно. Лошадь я заберу, здесь она тебе не понадобится. Осла заберу тоже - в качестве компенсации за расходы по твоему содержанию. Раба... Если хочешь, оставь себе. И никаких больше дурацких предложений, запомнил?
   - Зачем я тебе?
   Вампир только фыркнул и зашагал дальше.
   - Ты не просто так бродил днем по улицам! - на ходу развивал мысль эльф. - Ты что-то искал! Или кого-то! Того, в капюшоне? Зачем? Ты знал, что он ищет жертву для своей Богини!
   - Ты слишком много болтаешь.
   - Зачем я тебе? - требовательно повторил Дэллан.
   - Все, что тебе надо знать, - Вигор остановился, раздраженно встряхнул старика за спиной. - Это то, что тебе не причинят зла. Если, конечно, не перестанешь болтать впустую!
   - Не позволяйте заморочить вам голову, молодой господин! - прохрипел, приходя в себя, Фелгер. - Обманщики и лицемеры - вот кто это такие!
   - А кто по-твоему тащит тебя на закорках? - возмутился вампир. - Лицемер и обманщик?
   Дэллан промолчал: к такому повороту событий он готов не был. Еще каких-то две недели назад рядом были мать и отец, отгородившие его от всего остального мира. Теперь рядом был нагловатый самоуверенный вампир, твердо решивший втянуть Дэллана в остальной мир за уши. И, похоже, с самыми что ни на есть плачевными последствиями. Для обоих. Лицо эльфа исказила не самая приятная из улыбок - Вигор не причинит ему вреда? Отлично! Он даст ему хотя бы временный кров - еще лучше. Он ведь пришел в Вишоку именно за этим. А потом... А потом он придумает, что будет потом.
  
   - Братья и сестры! - вещал Вигор с верхнего пролета лестницы. - Сегодня я рад представить вам нашего гостя. Поаплодируем - благородный эльф Дэллан Энестеот!
   Братья и сестры ответили ему гробовым молчанием. Сонные вампиры, демоны, духи, черти и прочие, осоловелые от внезапной побудки, бестолково пялились на Дэллана, еще не в состоянии отличить, где сон, а где явь. Сам эльф предпочел бы им сниться, а не стоять возле Вигора, как балаганный феникс. Подходите, поглядите на наше чудо! Всего пять энок, медная блестка! Воспоминания на всю жизнь!
   - Нарфа, это что, правда? - в звенящей тишине голос молоденькой демонессы, облаченной в трогательно-розовую дневную сорочку с кружевами, показался удивительно громким. - Это настоящий эльф?
   - Ага. Правда прелесть? - Вигор толкнул Дэллана вниз по ступеням. - Это я его нашел.
   "Прелесть" предприняла героическую попытку одним прыжком взлететь обратно, но его уже подхватили и потащили вниз, в гул разбуженных голосов, под стрелы любопытных взглядов. Чьи-то руки дергали его за длинные волосы, других интересовали остроконечные уши, третьи брезгливо или испуганно предпочитали держаться подальше. Темные как будто и вовсе не замечали попыток своей жертвы оказать им сопротивление. Они были сильнее. Их было больше.
   - Я такого же хочу! - заявила в отличие от других полностью одетая вампирелла. - Нарфа, где ты его достал?
   - Спокойно, это мой эльф. - Вигор по-хозяйски разогнал ночной народ в стороны. - Никому не трогать! Там все равно больше нет.
   - Нарфа, не будь злюкой, - ластясь к нему, промурлыкала девушка.
   Пользуясь тем, что все от него отвернулись, Дэллан не стал дожидаться, пока вампир растает от чар красотки, и нырнул в какую-то дверь. Он уже трижды раздумал оставаться среди ночного народа, да и вообще решил в дальнейшем обходить города стороной. Любые города, так безопаснее. Осталось только выбраться из Вишоки.
   Дверь вела в длинный полутемный коридор, в котором пустыми пчелиными сотами зияли незапертые комнаты темных. Коридор опоясывал главный зал полукругом и, скорее всего, второй его конец упирался в него с другой стороны. В особняк они с Вигором вошли через главный вход, опять же, открывающийся в зал. Может, где-то есть другой выход?
   Дэллан с трудом подавил новую волну паники. Темные скоро опомнятся и пойдут за ним следом, до этого момента хорошо бы уже быть далеко. Желательно - на другом континенте. Наугад заглянув в одну из комнат и обнаружив там, кроме широкой кровати, платяного шкафа и кадки с карликовой тайрой очень недовольного кота, он побежал дальше. Кот мстительно отправился следом.
   Все двери как нарочно были либо заперты, либо вели в чьи-то личные апартаменты. К тому времени, как запыхавшийся эльф открыл последнюю, за ним тянулась вереница из трех котов, четырех кошек и шести котят. Похоже, местные темные питали слабость к мяукающим четвероногим... Дэллана осенило, совершенно неуместно: теперь он знал, что за сообщество его окружало. Если Сишанерра, Богиня-змея, требовала кровавых жертвоприношений, то Лирантайнеир, Богиня-майр, черная кошка, была менее требовательной к своим последователям. Но что им могло понадобиться от него, от Дэллана?..
   - Вот ты где. - Вигор возник у него за спиной бесшумно и неотвратимо. - Куда удрал?
   - Я ухожу.
   - Не помню, чтобы я тебя отпускал.
   - Мне не нужно твое разрешение. Я понимаю, тебе весело, но это зашло слишком далеко. Мне здесь не нравится! Они хотели меня убить!
   - Да ну? - искренне изумился вампир. - С чего такие выводы?
   - А вот!
   Убрав выбившиеся из косы волосы, Дэллан продемонстрировал синяки на шее. Он благодарил всех светлых Богов за то, что успел удрать прежде, чем на месте синяков появились следы от укусов.
   - Они просто играют. - Вигор пожал плечами. - Подумаешь, немного переборщили. Майры скоро привыкнут к тебе и перестанут обращать внимание. Пока что ты слишком выделяешься.
   - Я не хочу здесь оставаться. Я не хочу быть майром.
   - У тебя есть идеи получше?
   Губы вампира были чуть тронуты полуулыбкой. Дэллан почувствовал себя мышью в лапах сытого кота - какой бы ответ он ни придумал, он все равно будет выглядеть глупо. Мышка может трепыхаться сколько угодно, кот все равно ее не отпустит.
   - Я хочу быть уверен, что ни со мной, ни с Фелгером ничего не случится.
   - Я обещаю.
   Дэллан склонил голову набок. Мол, что мне твое обещание? Вигор рассмеялся легко и задорно, как мальчишка.
   - Мне вообще-то не нужно доказывать тебе что бы то ни было. Но, раз уж ты попал под действие наших законов, я расскажу. Слово вампира тверже адамантина. Тебе редко доведется слышать, как вампир дает клятву. На твоем месте я бы не воротил нос.
   - Хорошо, пусть так. А твои майры? Как с ними?
   - Пока ты рядом со мной и слушаешься меня, ты в безопасности. Теперь все знают, что ты принадлежишь мне, никто не посмеет и пальцем к тебе прикоснуться.
   - Мне не нравится, как ты это говоришь... Я не твоя собственность. Даже если обязан тебе жизнью. Если вообще обязан! Что я должен сделать, чтобы ты отпустил меня?
   - Я над этим подумаю, - усмехнулся он. - А теперь ступай за мной.
   - Куда?
   - И не задавай лишних вопросов!
   Подхватив под локоть упирающегося Дэллана, Вигор поволок его в главный зал. Темные немного угомонились, но расходиться пока не спешили - появление эльфа грозило стать самой важной новостью обычно тихого месяца бабочки - и его возвращение под руку с Вигором вызвало новую бурю восторга. В общий шум вплелось мяуканье испуганных кошек, звон неловко разбитой кем-то вазы, гомон пробуждающегося города - особняк майров ходил ходуном. Впервые в истории в нем появился эльф.
   На этот раз Вигор не стал здесь задерживаться, а, быстро втащив своего пленника вверх по лестнице, толкнул его дальше по коридору. Здесь тоже располагались жилые комнаты, для темных рангом повыше. Длинный коридор освещался разбросанными по потолку пятнами не то светящейся плесени, не то тусклыми плоскими светильниками странной формы. Стены украшала растрескавшаяся черная краска со следами облетающей позолоты. Вдоль спины Дэллана нестройной ордой пробежали мурашки.
   - Ты будешь жить здесь, - проговорил Вигор, открывая неприметную дверь в самом темном углу коридора. - Комната совсем рядом с моей, если что - зови.
   - Это кладовка.
   - В ней просто давно никто не жил... Приберешься.
   - Где Фелгер?
   - Там же, где остальные рабы и слуги. Еще что-нибудь? - Вигор состроил такую притворно-умильную физиономию, что Дэллан невольно улыбнулся.
   - Нет.
   - Отлично. Пошли дальше.
   Дальше была комната самого Вигора. Большая, неожиданно светлая и чисто прибранная. Пожалуй, она говорила о характере вампира куда больше, чем его напыщенный вид. Широкий письменный стол, заваленный бумагами со столбцами цифр и непонятной клинописью на языке ночного народа, мягкий стул, на спинке которого сиротливо висел черный бархатный плащ. В углу на тумбе битым голубым яблоком стоял глобус - такого Дэллан не видел еще ни разу. Три континента: Мальтесса, Айдос и Вара, казалось, что если приглядеться, на них можно увидеть все города, все деревни.
   - Посмотри, если хочешь, - разрешил вампир, копаясь в изящном сундучке возле двери.
   Дэллан осторожно коснулся глобуса: он как живой повернулся к нему изрытым горами, подгнившим болотами Айдосом. На материке услужливо зажглась алая звездочка - Вишока. Магия отследила его место нахождения и указала на карте. Покрутив глобус в руках, Дэллан поставил его на место.
   - А это что? - рядом на тумбе лежала лаковая миниатюра: красивая женщина с жестким изгибом губ, упрямыми, выщипанными к краю бровями и холодным взглядом волчицы. Женщина, вампирелла, была неуловимо похожа на Вигора. Дэллан осторожно провел пальцами по миниатюре: теплая, почти как живая. Над ней тоже поработал какой-нибудь магик?..
   - А это положи, где взял, - резко отозвался вампир.
   - Твоя мать?
   - Моя сестра. Я сказал, положи!
   Голос Вигора прозвучал в голове эльфа храмовым колоколом. Он почти выронил миниатюру и с ногами взобрался на стул, обхватив руками колени. Не хочет говорить - пожалуйста! Он, Дэллан, навязываться не будет.
   И все-таки забавно живут вампиры... Любопытный взгляд отвоевывал у комнаты новые секреты: пыльное горлышко бутылки, высунувшееся из-под узкой холостяцкой кровати, широкий камин, в котором уже очень давно не разжигали огня (не иначе потому, что в камине был устроен тайник - Дэллан видел, как обстоятельно и аккуратно разбросали золу, огонь оставляет куда больше красочного беспорядка), груда писем, неряшливо торчавших из ящика стола, наверняка непрочитанных... Ничего такого, что позволило бы обвинить Вигора в жестокости и кровожадности. Ничего такого, что позволило бы его бояться.
   - Ты тут главный, да? - Дэллан слез со стула и попытался заглянуть ему за плечо. - Тебя все слушаются.
   - Нет. - Вигор отмахнулся, как от назойливой мухи. - Я не главный. Не самый главный. Но я достаточно главный, чтобы нашлось мало смельчаков, осмеливающихся перебегать мне дорогу. А теперь кое-что тебе объясню. Слушаешь?
   - Да!
   - Все очень просто. Ты - моя добыча, мой военный трофей, если хочешь. Я имею определенное влияние среди майров, и поэтому большинство из них, зная, что ты - моя собственность, тебя не тронут. Иными словами: мои друзья - твои друзья, но и мои враги - твои враги в первую очередь. Поэтому не уходи далеко от штаба. Это понятно? Молодец. Теперь о том, кто мы такие.
   - Жрецы Лирантайнеир, Богини-кошки?
   - Жрецы? Скажи это кому-нибудь внизу и посмотри на реакцию. Нет, скорее, мы - клан, сообщество. Вместе легче выжить, да и власть легче держать в кулаке, а не на мизинце. Вишока принадлежит нам, парень.
   - Только вам? То-то ты так поспешно покидал квартал н'дииш!
   - Для эльфа ты подмечаешь слишком много... Хорошо, ты прав, мы делим власть с н'дииш и раннер. Но это ненадолго, попомни мои слова. Скоро Вишока станет городом майров!
   - И для этого ты отобрал меня у змеиного агента? Хотел стравить змей и котов?
   Вигор оторвался от своих поисков и пригвоздил Дэллана к стулу долгим гипнотическим взглядом. На какую-то минуту эльфу показалось, что он вернулся в переулок, под власть взгляда незнакомца в плаще. Потом все кончилось.
   - Я сделал то, что было необходимо, - после долгой паузы произнес вампир. - Ты тут ни при чем, считай, что тебе просто повезло. На твоем месте мог бы быть кто угодно.
   - Но на моем месте я. Когда н'дииш узнают о том, что произошло, они нападут на вас, и на улицах начнется война. Я не хочу изображать из себя ее знамя.
   - Тебе и не придется. Этот дом безопасен, отсидишься тут. А потом... потом можешь идти на все четыре стороны, держать не буду.
   Вигор, наконец, обернулся. Улыбка на его губах имела вид не самый приятный, но отчего-то именно она убедила Дэллана в правдивости его слов. Ему ничто не угрожает... Он в безопасности...
   В руке вампир держал нож.
   - Что ты задумал? - пораженный такой резкой сменой картины, Дэллан на всякий случай отступил к двери.
   - Не дергайся. Пойди сюда. - Не слушая возражений, Вигор схватил его за длинную косу, притянул к себе. - Будем делать из тебя темного.
   - Из меня?!
   - Ну и умник мне достался...
   Нож прошелся по волосам, как серп по травинке. Голову Дэллана мотнуло вперед, он застонал глухо и болезненно, словно с него срезали еще один пласт прошлой жизни.
   - Не дергайся, - повторил Вигор. - Больно не делаю.
   "Неправда, - подумал эльф. - Очень больно..."
   Отбросив в сторону золотую, мертвую косу, Вигор отступил на шаг, критически разглядывая результат.
   - Кошмарно. Пойдешь к Зорав, она подстрижет тебя и покрасит.
   Дэллан осторожно, будто свежую рану, ощупал затылок. Голова, вроде, была на месте, легкая, как одуванчик, потерявший пушинки.
   - Это что, сделает из меня темного?
   - Конечно, нет. Но хоть не будешь так выделяться. Я повторяю: из дома без моего разрешения выходить нельзя. Глаза выдадут тебя в любом случае, так что без капюшона из дома выходить нельзя тем более. Капюшон надвигать до самого подбородка, понял?
   - Я не увижу дороги.
   - Будешь видеть капюшоном! Если что, по запаху тебя найдут, но в толпе затеряться сможешь. Учись ходить, как темный, думать, как темный, жить, как темный.
   - А если я не хочу?
   - Или ты живешь, как темный, или умираешь, как светлый.
   Дэллан затравленно посмотрел на вампира. И кивнул.
   - Так-то лучше. А теперь пошел вон.
   Готовое сорваться с языка возражение пришлось глотать, как горькое лекарство. У темных был простой закон: прав тот, кто сильнее. А сильнее был Вигор.
   Открыв уже дверь, Дэллан обернулся, стараясь не смотреть вампиру в глаза. Сила гипнотического взгляда была ему уже отлично знакома.
   - Ну, что еще?!
   - Ничего. Только... Кто такая Зорав?
  
   Третья дверь от комнаты Вигора открылась легко и бесшумно. Многие темные уже вернулись досыпать десятые сны, хозяйка же этих апартаментов как раз меняла дневную сорочку на короткую юбку поверх черных брюк и расшнурованную на груди просторную тунику. Ее звали Зорав, звездное пламя. Вплетенные в черные волосы яркие бусины действительно казались звездами... Она была красива ровно настолько, чтобы окружающие еще долго лелеяли ее образ в своих мечтах, царственна настолько, чтобы в ней сразу угадывалась дочь древнего клана, и честолюбива так, как никто не мог себе даже представить. Она была вампиреллой. Второй после Тимиры, первой перед Вигором предводительницей майров Вишоки.
   Дэллан замер на пороге, испуганно обнимая взглядом стройную фигуру женщины. Зорав негромко рассмеялась, стягивая на груди шнуровку, пригладила встрепанные волосы и жеманно поманила к себе юного эльфа.
   - Гляжу, мышка оставила на память мышеловке свой хвостик! - улыбнулась она. - Вигор тебе волосы топором рубил, не иначе. Ну да ничего, мышонок, я все поправлю.
   - Я не... - пискнул было Дэллан, но ласковые руки Зорав уже усадили его на табурет и, вооружившись гребнем и ножницами, принялись аккуратно ровнять косые пряди волос. Ощущение оказалось неожиданно увлекательным.
   - Ну, рассказывай, - Зорав легонько пробежала пальцами по остроконечному уху. - Как тебе у нас? Нравится?
   - Уже да.
   - Какой ты милый! Надеюсь, Вигор не будет против, если я немного поиграю с тобой, мышонок. В кошки-мышки.
   Сознание Дэллана выскользнуло из тела и пошло само с собой водить хороводы по комнате. Голова закружилась, ему еще не случалось испытывать ничего подобного. А Зорав... Зорав улыбалась и шептала ему что-то такое, от чего Дэллана бросало то в холод, то в жар. "Ваша матушка бы никогда!.." - тревожным сигналом прозвенел в голове голос слуги. Это решило вопрос в пользу Зорав.
  
   ***
   - Anarr, ell'te, vi'trau?!
   - Joo foste, spectr! Quan da furr yen!
   - Arrjta kreish! Raаymest!
   Вигор стоял на верхнем пролете лестницы, облокотившись на резные перила, и смотрел вниз. Закат еще не успел окрасить небо в вечернее золото, а эти двое уже сцепились... Конечно, Вигор мог спуститься и надавать по шее обоим, но для этого надо было совершить множество телодвижений, к которым организм, с трудом приходивший в себя после вчерашней стычки с н'дииш и последующего празднования победы, упорно сопротивлялся.
   - Что за шум? - к Вигору грузным шагом подошел Нарбер, рослый демон из числа "ударного кулака" майров. Бескрылый, и от того, наверное, угрюмый и очень опасный, Нарбер не редко пользовался принципом: "бей своих, чтобы чужие боялись". Среди майров его недолюбливали.
   - Детишки ссорятся, - с деланным безразличием зевнул Вигор. - Сейчас разнимать пойду.
   - Уж сделай милость, - пробурчал себе под нос Нарбер и, волоча ногу, поврежденную вчера в схватке, поплелся на боковую. Вигор устало прикрыл глаза.
   Майры никогда не брезговали подбирать беспризорников. Многие из нынешней элиты сообщества начинали именно так, трущобными крысами. Своей кровью и верностью они искупили долг перед майрами, кто-то из них ушел, кто-то остался... На их место приходили новые. Дети никогда не жили спокойно.
   Сейчас в штабе майров свежая кровь исчерпывалась всего парой найденышей. Эльф, любитель совать свой курносый нос, куда не следует, и вампир, мечтавший эльфу когда-нибудь этот нос оторвать по самую шею. Обычная среди подростков борьба за лидерство... Вигор прикурил сигарету, медленно спускаясь по высоким ступеням. Эти двое никак не могли найти общий язык! Ничего удивительного, учитывая то, что Вормар почти не говорил на всеобщем и уж точно не владел эльфийским, а Дэллан вовсе не знал линфер, речь ночного народа. Так что проклятья они сыпали друг на друга впустую... Разве что очень громко.
   С трудом добравшись по лестнице до главного зала, Вигор обозрел масштаб катаклизма. Даже трудно поверить, что всего двое мальчишек (плюс не меньше пяти собравшихся поучаствовать в сваре котов) могут наделать столько шума. А ведь они еще и драку-то начать не успели! Они просто стояли друг против друга, сжимая кулаки и стараясь выглядеть повнушительнее. Точно бойцовые петухи на ярмарке.
   - Так-так. - Вигор, распугав котов, подошел к спорщикам и напустил на себя задумчивый вид. Что ж, детишки были не безнадежны, намек поняли.
   - Эта грязная ошибка Богов все время крутится у меня под ногами! - на всякий случай отходя на, как ему казалось, безопасное расстояние, прошипел Вормар.
   - Он все врет! - тоже пятясь назад, возразил Дэллан. Что сказал Вормар, он, разумеется, не понял, но на всякий случай перестраховался. - Он все время ко мне цепляется!
   - Все ясно, - вздохнул Вигор и, отвесив каждому по воспитательной оплеухе, за шкирку потащил за собой своего подопечного. На заднем плане обиженно скулил Вормар.
   Дэллан не вырывался, сопротивляться старшим было бесполезно. "Никакого проку с него, - раздраженно жуя сигарету, думал Вигор. - Зачем только держу его здесь?.. Вроде и не нужен, и выбросить жалко..." Даже будь Дэллан вампиром, он все равно не нашел бы себе места у майров. Не тот характер. Но эльф, редкая игрушка, пока забавлял сообщество, да и Зорав к нему вроде бы привязалась... Как к ручному зверьку - поиграл, пока маленький и хорошенький, а после выбросил в кучу мусора. Вигора передернуло: покорно плетущийся рядом паренек был здесь таким же чужаком, каким мог бы быть он сам в обществе эльфов.
   - Видишь дверь? - вампир толкнул Дэллана вперед. - Она открыта. Утром я выведу тебя и старика за город, можешь идти, куда хочешь.
   - Прогоняешь меня?
   - Отпускаю. Ты же этого хотел, верно?
   Дэллан поднял на Вигора кристально-чистые глаза цвета полевых васильков. Сейчас ему хотелось почувствовать его взгляд. Понять, что же он задумал на самом деле. Долгожданная свобода на вкус оказалась горькой.
   - Это из-за того, что Ворька сказал? Ты же знаешь, он меня ненавидит!
   - Он ничего не сказал. Я думал, ты обрадуешься.
   - Мне некуда идти. - Дэллан отвел взгляд. - Я хочу остаться. Вигор, разреши мне остаться!
   - Раньше ты говорил совсем по-другому. Я думал, ты нас терпеть не можешь.
   - Если выбирать между Здесь и Там, - усмехнулся эльф, - то Здесь не так уж и плохо. Я знаю, все злятся на меня... я всех раздражаю. Но я буду стараться! Только не прогоняй меня.
   Выплюнув сигарету, вампир потянулся за новой. Этот мальчишка! Он либо слишком глуп, либо слишком умен, либо в конец отчаялся. Хорошее тесто, из которого при должном старании можно слепить все, что угодно. Но эльф!.. Что он будет делать с эльфом?
   Дэллан мотнул головой, отбрасывая со лба жесткие черненые пряди волос. Нелепое существо, слишком слабое, чтобы выжить в одиночку. Прогнать его - значит обречь на верную смерть. Оставить? Майром он, конечно, не станет и будет жить по милости покровителей. Не самая светлая судьба для порождения света. Вигор вздохнул. Почему его, собственно, должно это волновать? Пусть парнишка сам ищет свое место в мире, вдруг из него выйдет что-то полезное? А уж он, Вигор, своего не упустит.
   - Ладно, - наконец, проговорил он. - Можешь остаться. Но смотри у меня!..
   Не развивая мысль, вампир развернулся и прошествовал в глубину дома. Дэллан проводил его взглядом и прислонился спиной к тяжелой двустворчатой двери. Он чувствовал себя паразитом, обосновавшимся в жирном теле хозяина и разъедавшим его изнутри.
   - Прости... - он коснулся пальцами драконьей чешуйки, амулетом висящей на его шее. - Мне нужно время, много времени, но когда-нибудь ты будешь гордиться мной. Я обещаю.
  

***

   Багровые лучи заката не проникали в комнатку на втором этаже особняка майров, но Дэллан уже навострился определять время по нарастающему гулу внизу. Сегодня же его разбудила привычка: подушка, в которой он спасался от дневного шума, заглушала все звуки. В особняке стояла мертвая тишина.
   Лучше любых звуков о произошедшем говорил запах: липкий, комьями забивающийся в ноздри, текущий по коже отвратительной слизью. Проклятые темные снова упились кровью! Со злости Дэллан пнул трехногую табуретку, та отлетела к стене и рухнула с глухим неприятным звуком. Проклятые, безумные майры, чтоб им встать между своими кошками и кусками свежего мяса!
   С недостойной такого дела поспешностью Дэллан сложил руки на груди и прошептал молитву во упокой души преданного слуги, умершего два года назад. Фелгер до последнего верил, что Дэллан одумается и уйдет от майров... Теперь эльфа нередко посещало липкое чувство стыда: за разбитые надежды, за неоправданные ожидания, за... за собственную нескладную жизнь. Глубоко вздохнув, он прикоснулся губами к драконьей чешуйке, когда-то переливчатой и блестящей, а теперь тусклой, с выщерблинами по краям. Раньше этот ритуал много для него значил, а теперь превратился просто в одну из привычек. Покончив с формальностями, он тряхнул головой, разгоняя грустные мысли, и вышел из комнаты.
   Ворька сидел на перилах, опасно свесившись вниз, и болтал босыми ногами. Когда скрипнула дверь, он неохотно развернулся, предоставляя Дэллану сомнительное удовольствие полюбоваться своим вечно недовольным, но очень красивым лицом. У Вормара был редкий для его народа цвет кожи - темный, почти смуглый, чем он очень гордился. Приятно, когда в тебе есть что-то действительно уникальное... Неприятно, когда рядом обретается кто-то, на много уникальнее тебя самого!
   - Isan`raid kaa, ell`te! Arrjta. - Вампир презрительно сплюнул и отвернулся.
   - Сам дурак, - по привычке равнодушно огрызнулся Дэллан. За три года, проведенные среди майров, Вормар подучил всеобщий, а Дэллан бегло заговорил на линфер, но неприязни между ними это не убавило. Скорее наоборот.
   Вормар злился. Среди майров были установлены четкие правила поведения и иерархии, и, похоже, все эти правила играли против него. И кто придумал, что лицам до двадцати пяти нельзя принимать участия в общей оргии?! Но хуже всего то, что убогую крашеную подделку это не расстраивает совершенно! Проклятые эльфы, как же он их ненавидел... И ведь сейчас это побежит вниз, будет выстилаться перед Зорав и остальными и снова окажется в центре внимания. И почему у него, у Вормара, не получается быть лизоблюдом?..
   - Пошли, - через плечо презрительно бросил Дэллан. Он уже спускался по лестнице. - Наверняка не обошлось без драки, там будут раненые. Сделай раз в жизни что-то полезное, помоги.
   - Ты у нас хороший, ты и иди. - Вормар снова сплюнул.
   - Светлый. Я не хороший, я светлый, - пробормотал себе под нос эльф. Пусть делает, что хочет, ему все равно!
   Распознать кого-либо в груде сваленных тел было практически невозможно. Ритмичное дыхание полусотни существ временами нарушалось взрывами храпа и приглушенными стонами. Все как обычно... Впрочем, после того, как майрам удалось выжить из города н'дииш, попойки значительно участились. Если так пойдет дальше, раннер сильно потеснят ослабевших майров. Еще одной войны не избежать в любом случае. Неужели они этого не понимают?!
   Дэллан на секунду остановился, чтобы мстительно пнуть огромного как шкаф баргеста. Тот всхрапнул и перевернулся на другой бок, но Дэллан был уже далеко. На всякий случай. Однажды эта тварь уже сильно намяла ему бока, так же, в профилактических целях. Эльфу приходилось ограничиваться мелкой местью.
   Из-за спины баргеста послышался приглушенный писк, быстро затерявшийся в могучем дыхании. Опасливо обойдя его, Дэллан глухо застонал: под огромным телом трепыхалось что-то эфемерно-белое, хрупкое. Мысленно воспев молитву, на этот раз за упокой души собственной, Дэллан уперся ногами в пол и с немалым трудом умудрился вытащить из-под баргеста придавленную керу.
   - Терхора, ты жива?
   Кера что-то пробормотала себе под нос, обхватила его шею руками и мирно засопела. Баргест зарычал во сне, но все-таки не проснулся.
   - И что ты в нем находишь?.. - пробормотал эльф, укладывая девушку на первую попавшуюся кровать в первой попавшейся комнате. Похоже, других жертв на сегодня удалось избежать.
   Майры спали вповалку, среди гор бутылок и остатков разбитой мебели. Далеко не все из них постоянно жили в штабе, были и темные со стороны. Раньше такого никогда не случалось! Раньше была хоть какая-то дисциплина... До тех пор, пока Тимира не закрутила роман с Вигором, а у Вигора не появились какие-то "другие дела". Что он задумал такого, о чем нельзя рассказать даже ему? Разве он давал повод усомниться в себе? Дэллан вздохнул, отрешенно собирая с пола осколки. Этот кувшин ему нравился...
   - Мышка моя! - вклинился в его мысли знакомый голос. - Пойди сюда!
   Сильно потрепанная Зорав возлежала сразу на двух демонах, не подающих признаков жизни. Выглядела она достаточно жалко, даже по меркам некогда влюбленного в нее Дэллана.
   - Чего тебе? - он брезгливо осмотрел вампиреллу.
   - Лапочка, золотко, умница, выпить принеси, плохо мне! - на одном дыхании выпалила она.
   - Да вы вчера еще все вылакали!
   С губ молодой женщины сорвался стон, полный такого страдания и боли, что эльф содрогнулся. Ее лицо, всегда такое красивое, перекосилось от тяжких умственных усилий, и Зорав просияла, придя к очевидному результату.
   - Вигор! Вигор такой хороший, у него всегда есть заначка. Мышонок, принеси.
   Какое-то время в его сознании шла жесточайшая борьба. С одной стороны - фигуристая Зорав, с другой - мрачный до смертоубийства Вигор, лишенный возможности похмелиться. Выбор был тяжелый, но быстрый.
   - Обещай, что больше не будешь звать меня деточкой, лапушкой, мышонком и тому подобным. В конце концов, это унизительно! Тогда принесу...
   - Ладно, маленький, только поскорее.
   - Она неисправима... - Дэллан уже мчался по лестнице вверх под обстрелом презрительных взглядов Вормара. Вигор обитал в девятой слева от главной лестницы... В той самой, дверь которой была сильнее других изрезана ворькиным перочинным ножом. Осторожно постучавшись, эльф скользнул внутрь и огляделся. Комната была пуста.
   - Я ведь неправильно поступаю, верно? - спросил Дэллан у волшебного глобуса на растрескавшейся тумбе. Глобус безмолвствовал. - Аа, ладно...
   Любопытство было сильнее чувства самосохранения. Горы писем, приходившие на имя Вигора, всегда занимали Дэллана. Когда еще появится шанс разгадать эту загадку? И, может, заодно выяснить, что за тайны творятся в обители майров. Ключ от стола был неряшливо позабыт в замочной скважине. Не похоже на Вигора! Может, он отлучился всего на минуту и сейчас войдет в дверь? Замирая от страха и предвкушения, Дэллан повернул ключ. В ящике лежало всего одно письмо. На нем аккуратным почерком Вигора было написано имя. Дэллан.
  
   Конверт чуть заметно покалывал пальцы - значит, на нем магическая защита. Обычная предосторожность, если не хочешь, чтобы письмо прочел кто-то помимо его адресата. Но зачем Вигору оставлять для него письмо в ящике собственного стола? Бред какой-то...
   Дэллан не посмел сразу открыть конверт. Только спустя почти полчаса, когда Зорав получила пузатую бутыль, остальные майры - отрезвляющую ванну из последних лучей Кантео, а Вормар - порцию очень обидных острот на эльфийском, он заперся в комнате и прочел письмо.
   "Что ж, это было не плохое время, верно? Веселое и беззаботное. Но всему рано или поздно приходит конец. Меня ждут другие дела, более важные, чем уличная банда в человеческом захолустье. Думаю, ты меня понимаешь.
   Я отправляюсь в Нахему. Меня встретит мой клан, и вместе с ним - куча проблем. Но я справлюсь. Ты тоже справишься. Мне очень хочется верить, что я ошибался в тебе. Найди свою жизнь, парень, не цепляйся за то, что ушло. Это не твой мир. Но я знаю, что ты сумеешь разыскать свой.
   Удачи тебе.
   И прощай.
   ...чуть не забыл! У меня для тебя есть подарок. Я не могу оставить его здесь: любителей копаться в чужих вещах хватит с избытком. Приходи в Башню, хранилище N 379, камера 14, пароль: знак майра и твое имя. Иди один - это только для тебя."
   "Как это похоже на тебя, Вигор. Ты хотел избавиться и от меня тоже?" - Дэллан крепко сжал в ладони драконью чешуйку. Итак, он снова остался один. С трудом сдерживаясь от того, чтобы не разорвать письмо в клочья, он свернул его и опустил в карман. Что он о себе возомнил?! Может, он думает, что кто-то станет по нему убиваться? Ну уж нет! Никому ты не нужен, Вигор. И майры твои не нужны!
   Дэллан еще долго сидел на кровати, пытаясь обдумать план своих действий. Злость, обида и странная пустота тесно переплелись в его мыслях и чувствах. Но ничего. Он им покажет. Он всем им еще покажет!..
  

***

   - Арржта креиш, прекрати кричать на меня, Доминкорт!
   - Замолчи, ты!.. Как у тебя хватило наглости появиться здесь снова?! После всего...
   - После чего?! Какое право ты имеешь в чем-то меня обвинять?!
   - Я пока еще твой спутник! Но клянусь, это ненадолго!
   - Хочешь оставить Десмодина без отца? Ничего не выйдет! Потому, что это я оставлю тебя без сына! И даже не пытайся нас разыскать!
   - Что ты задумала?!
   Мальчик переводил серьезные глаза с матери на отца и обратно. Он ненавидел их. Ненавидел за вечные крики и брань, за ссоры, за то, что не позволяли ему жить той беззаботной жизнью, что вели его сверстники. Он хотел быть ребенком, а не узником в этой проклятой башне. И все лишь потому, что родители его были магиками. Да, только поэтому. Иначе они, конечно, любили бы друг друга и не тратили времени на глупое щегольство глупой силой. Они сами были глупы.
   - Десмодин! - женщина кинулась к нему, подхватила упирающегося ребенка на руки. - Пойдем, малыш, подальше от этого места. Нам вдвоем будет очень хорошо.
   - Мерисанта, вернись!
   Мужчина нагнал ее и силой попытался вырвать мальчика из ее рук. Женщина, вампирелла, шипела и сопротивлялась, как кошка, но спутник был намного сильнее. Ребенок решил по-своему. Растопырив слабые, еще не окрепшие крылышки, он вывернулся из объятий обоих и забился за неплотно приставленный к стене шкаф с самыми дорогими и редкими компонентами для магических опытов. Родители, обратив на него не больше внимания, чем на испуганного котенка, продолжали бороться за им одним ведомый приз. В чистой просторной лаборатории схлестнулись ревность и ненависть.
   - Мама, прекрати! - закричал мальчик. - Папа!
   Его не услышали. Внезапно воздух остекленел, став слишком прозрачным и почти ощутимым, он с трудом, порциями входил в легкие, ранил.
   - Кто-нибудь!..
   Ему еще никогда не приходилось видеть, чтобы они плели заклятья друг против друга. Слова заклинания слетали с губ женщины и отражались от губ мужчины, набирая мощь, которой эти стены еще не знали. Десмодин мелко дрожал, пытаясь завернуться в хрупкие крылышки. Так страшно ему еще не было ни разу в жизни.
   Крик, связавший заклинание, расколол воздух на миллионы осколков, сметенных огненным ураганом. Мощный шкаф, хранивший секреты не одного поколения чародеев, встретил дверцами взрыв, как рыцарь встречает щитом меч неприятеля. Но даже он не смог устоять перед эхом заклинания, сотворенного двумя чародеями.
   Мальчик задохнулся от крика. И упал в темноту.
  
   ...очнись, очнись, очнись.
   - Я умер?
   ...очнись.
   - Зачем? Я не хочу...
   ...умрешь, умрешь, умрешь.
   - Что значит: "умереть"?
   ...плохо, очень плохо. Очнись.
   Он шевельнулся и глухо застонал: боль в спине за секунду заполнила его, и мальчик съежился в крохотный, дрожащий комок. Но солоноватый вкус крови на губах оказался неожиданно приятным и успокаивающим. Он облегчил боль, голова закружилась, но мысли стали как никогда ясны и прозрачны.
   - Почему здесь так жарко?
   ...встань и посмотри.
   Попытка подняться на ноги подхлестнула боль с новой силой. Собрав в кулак всю свою волю, он приподнялся на локтях, выглянул из-за упавших на него обломков шкафа и едва сдержал новый крик: комната терялась в огне. Всюду плясали ало-рыжие лепестки пламени. Идти было некуда.
   - Мама!
   ...ее больше нет. Отца тоже.
   - Я знаю... Никто не придет забрать меня?
   ...ты никому не нужен. Не хнычь, поднимайся. Уходи.
   - Я не могу.
   ...можешь.
   - Не могу!
   ...можешь! Иначе ты умрешь.
   - Может, так даже лучше...
   ...хочешь сгореть заживо? Знаешь, как это неприятно?
   - Все равно идти некуда - дверь в огне.
   ...не иди через дверь.
   - А как же тогда?
   ...есть кошачий лаз. Ты сам столько раз убегал по нему от родителей. Скорее, пока огонь не добрался туда.
   Сил на то, чтобы подняться, совсем не осталось. С трудом передвигая онемевшими, слабыми от кровопотери руками, мальчик пополз к дыре, скрытой за обломками шкафа.
   - Я больше не могу. Слишком далеко...
   ...можешь!
   - Нет.
   ...не вздумай терять сознание. Еще немного, давай же.
   - Не могу...
   ...неужели?
   Он увидел свет, яркий и теплый, совсем не похожий на пламя пожара. Свет приближался, он сиянием исходил от плывущего в воздухе существа, словно призрак возникшего на грани сознания. В беспомощном порыве мальчик протянул к нему руки. Божество склонилось к нему и улыбнулось.
  

***

   Дэллан решался долго. Он нечасто уходил так далеко от штаба майров и почти никогда не делал этого один. Башня в центре Вишоки, что крепость, щерилась кварталами раннер, готовых разорвать его на куски. Ну что ж, пусть попробуют.
   - Куда это ты собрался на день глядя? - удивился Вормар. Он привычно дежурил на втором этаже, хотя его комната находилась на первом.
   - Не твое дело. - Дэллан накинул на голову капюшон и сбежал с лестницы.
   - А ты не огрызайся! Вигора теперь нет, никто за тебя не заступится.
   - Хочешь драться? - обернулся эльф, как бы невзначай продемонстрировав кинжал, припрятанный под плащом.
   - Ты не умеешь с ним обращаться. - Вормар фыркнул и по-кошачьи лениво растянулся по перилам с самым скучающим выражением на лице.
   - Проверишь, когда я вернусь.
   Дэллан хлопнул дверью. Возвращаться к майрам он не собирался.
   Особняк тонул в обманчивой предрассветной тишине, Вишока не торопясь готовилась ко сну. Прохожие спешно заканчивали свои дела и расходились по домам - ночной народ сновал по темным переулкам, люди - по редким освещенным улицам. Сегодня Дэллан выбрал для подражания вторых. Скрепя сердце темные все же признавали за людьми некоторые права в их собственном городе. Напасть на человека здесь считалось дурным тоном.
   Желтая, как золотой глаз на темном лице неба, Арна мигнула, сонно прикрывшись тучей. Из-за горизонта на ее место уже вытекала Кантео, дневная звезда. К тому времени, как Дэллан добрался до Башни, первые рассветные лучи уже высветили статуи трех Богов на ее вершине. Боги смотрели недружелюбно. Мысленно поблагодарив их за спокойную дорогу, Дэллан вошел в Башню.
   Несмотря на поздний для темных час, там было полно народу. По натертому до блеска полу сновали служащие и посетители, каждый по своим, непонятным для прочих делам. Не глядя по сторонам, Дэллан пристроился в хвост небольшой очереди, ведущей к порталу меж этажами. Вишока могла позволить себе содержать такую роскошь.
   - Ты слышала, наши магики снова поругались!
   Две девушки, молоденькая вампирелла и ее подруга-сильфида, по одному впускали посетителей в портал, взимая за сие действо пять медных энок. Впрочем, свежие сплетни интересовали обеих куда сильнее заунывной работы.
   - Господин Доминкорт и госпожа Мерисанта? Да они всегда ссорятся. Но, по-моему, они все-таки любят друг друга. И у них такой прелестный малыш...
   - То-то и ссорятся, что малыш с крыльями. Странно, что скажешь?
   - Ничего странного. - Вампирелла накрутила на палец локон волос, бесцельно скользя взглядом по посетителям Башни. - У двух вампиров вполне может родиться носферату, если хотя бы у одного из них в роду затесался демон. Мне-то лучше знать! И потом, они любят...
   - Много ты знаешь... Где это видано, чтобы дети по любви рождались?
   - И почему ты такая злая? Любовь - это же прекрасно!
   - Любовь приходит и уходит, а детям нужен отец с хорошей родословной. Подрастешь - еще вспомнишь мои слова.
   - Неправда! - девушка надула губки и почти с ненавистью посмотрела на Дэллана, дождавшегося, наконец, своей очереди. - Пять монет!
   - Мне в хранилище. - Эльф ссыпал медяшки в протянутую ладонь и шагнул в портал.
   Вспышка света на секунду ослепила его и, когда он открыл глаза, в теле осталось ощущение, будто он только что вынырнул со дна глубокого озера. Портал открылся в просторную белую комнату, заполненную рядами высоких шкафов - хранилищ. Найти среди них нужный оказалось не так-то просто. Шкаф был на пару футов выше Дэллана, в его полированных каменных стенках отражалась закутанная в плащ фигура. Фигура начертила пальцем по гладкой поверхности несколько раз перечеркнутый незамкнутый круг и отчетливо произнесла:
   - Дэллан.
   Ничего не произошло.
   - Дэллан... Энестеот? - удивленно изогнул тонкую бровь эльф, но хранилище осталось к его удивлению безучастным.
   - Чтоб ты провалился, Вигор...
   Никакого эффекта.
   Имя... имя... Что еще вампир мог иметь в виду? Неожиданно придя к разгадке, Дэллан залился краской до корней черненых волос.
   - Мышонок...
   Часть панели с легким щелчком преобразилась в открытую дверцу. Мысленно послав бывшего покровителя, а заодно и Зорав с ее дурацкими прозвищами, на все шесть букв любимого ругательства темных, Дэллан достал с полки свиток и сорвал печать.
   "Пришел? Молодец. Как я сказал, у меня есть для тебя кое-что, прощальный подарок на долгую память. Думаю, это поможет сделать твою память немного более долгой, чем я ожидаю. Деньги и власть правят миром, верно? Я дам тебе первое, а второе изволь завоевывать самостоятельно.
   Так что теперь у тебя есть собственный счет в банке. Подъемный капитал. В качестве печати используй чешую, что болтается у тебя на шее, лучшего знака я не придумал. И еще: останешься с майрами - обдерут до последней энки, да и не думаю, что с моим уходом жизнь твоя будет усыпана розами. Это намек, если не догадался.
   Надеюсь, ты понимаешь, что я сделал для тебя больше, чем ты того стоишь? Если да - сделай мне два одолжения. Первое: я никогда больше не хочу слышать о тебе. Не смей меня искать или что там еще может прийти в твою дурную эльфийскую голову. Я сам по себе, ты сам по себе, договорились? И второе... Пожалуй, оставлю его про запас. На всякий случай.
   Прощай, Дэллан."
   - Ничего подобного я не думал, - сквозь зубы процедил эльф, терзая в руках злополучный свиток. - Очень надо, искать тебя! Благодетель нашелся.
   Чуть подумав, он добавил: "ненавижу". Ненавижу... Вигор всегда относился к нему, как к докучливому щенку, даже не как к любимому майрами котенку. И все-таки... он же его не прогнал, верно? Может, Вигор просто боялся признаться, что на самом деле считает его своим другом? Просто... ему не к лицу было терять свою репутацию. Иначе он относился бы к нему совсем по-другому...
   Размышления Дэллана прервал отзвук взрыва и мгновенно распространившееся чувство опасности и ожидания. Через мгновение взрыв повторился и противно завыла сирена.
   Не придав этому, в общем-то неординарному событию, особого значения, эльф сунул свиток за пазуху и, сложив за спиной руки, побрел к двери хранилища. Майров он покинул в спешке, не задумываясь особо о будущем, но сейчас будущее догнало его и готовилось с размаху огреть по затылку. Уйти было просто. Сложнее решить, что делать дальше.
   Еще и Вигор со своими подачками... Нужен он, как кроха-мышь огромному майру!
   Он, Дэллан, и без него обойдется.
   Уже стоя на лестнице Дэллан задумался, почему не пошел к порталу. Да и заунывный вой сирены начинал действовать ему на нервы. Если в системах Башни произошел сбой, почему его до сих пор не устранили? Впрочем, это не его забота... Мимодумно скользя по перилам кончиками пальцев, эльф начал спускаться по лестнице. Пусто, ни одного живого существа, ни одного звука кроме надрывного воя, исходящего словно из самих стен. Беспокойство все же пересилило собственные проблемы, и на следующем пролете он свернул с лестницы в духоту темного коридора. Кто-то ведь должен знать, что такое здесь происходит?!
   Коридор ветвился, обрастал дверями с медными табличками на линфер. Чем дальше уходил Дэллан, тем жарче становился воздух, как будто он шел прямо на огромную печь. Все здание будто вымерло, оставив за хозяина невидимую сирену и заплутавшего эльфа.
   Идти дальше не было смысла. Впереди слышался треск, будто огонь пожирает сучья, услужливо подброшенные в костер. Только намного громче. Кое-где из стен уже выбивались пока еще хрупкие побеги пламени. Обезумившие шары света, которыми освещалась Башня, сгрудились под потолком в одну кучу. Некоторые из них натыкались на пламя и с треском лопались, разбрасывая вокруг себя белые искры. На брызгавшей из светляков магии жировал огонь.
   Дэллан попятился от бело-алого зарева. Почему здесь никого нет? Почему никто не тушит треклятый пожар?! Тут должно быть полно народу! Магики... Раз их здесь нет, то ему и подавно надо как можно быстрее убираться отсюда прочь. Уже развернувшись было к лестничному пролету, Дэллан вдруг замер. Там, среди огненных джунглей, ему послышался писк кого-то живого.
   "Это мышь, - внушал он себе, осторожно выбирая путь под беснующимися под потолком светляками. - Я лезу в это пекло за мышью." Коридор свернул и оборвался стеной огня.
   Она стояла прямо, будто поставленная нарочно, будто кто-то взял нож и обрубил пожар, ровно, как ломоть хлеба. Редкие языки пламени лизали стены, но сама мощь пожара не двигалась с места.
   - Боги, сохраните... - одними губами прошептал эльф. На полу, меньше чем в футе от стены огня, трепыхался комок плоти и боли. Ребенок, двух, может, трех лет от роду, изломанный, как выброшенная на свалку игрушка. Дэллан кинулся к нему, провел рукой по темным, слипшимся от крови волосам. Малыш простонал что-то и снова затих.
   - Все хорошо, - заворачивая его в свой плащ, шептал эльф, - Все будет хорошо. Потерпи еще чуть-чуть, я тебя вытащу. Веришь? Обязательно вытащу!
   - Mezlaa... - простонал он, цепляя плащ слабыми коготками.
   - И Боги, и смертные - все нам помогут, - согласился Дэллан и, прижимая к груди чуть живую находку, бросился прочь с этажа.
   За его спиной стена огня дрогнула и хлынула в коридор всей своей до поры скованной мощью. Больше ей ничто не мешало.
  
   - В высшей степени это ново, Дэллан, - вваливаться ко мне вот так, без приглашения! В каком ты виде! Что это у тебя в руках?
   Добродушного вида пожилой человек, открывший дверь пятнистому от копоти, запыхавшемуся Дэллану, поправил съехавшее на нос пенсне. Темные, светлые, люди - врач, алхимик и иногда контрабандист Иврим не делал между ними особой разницы, кроме того он искренне симпатизировал юному эльфу, скупающему у него целебные травки для вечно израненных темных. Но как бы там ни было, дела он предпочитал вести в лавке, но не у себя дома.
   - Простите, - задыхаясь, выговорил поздний (или ранний) гость. Дэллан бежал всю дорогу от Башни, и за это время ребенок не подавал признаков жизни. - Вот, вы можете ему помочь?
   - Что это? Это... Откуда у тебя это?!
   - Я расскажу, потом. А сейчас, пожалуйста, он же умрет!
   - Хорошо. - Иврим принял у Дэллана безвольное тельце. - Иди, умойся, ты весь в саже. Я посмотрю, что можно сделать.
   - Спасибо! Спасибо!
   - Рано благодарить-то... - пробормотал человек, разматывая пропитанный кровью плащ.
  

***

   Иврим отрешенно переставлял на столе реторты и колбы, исподволь поглядывая на эльфа. Тот склонился над перебинтованным, беспомощно-трогательным ребенком и что-то едва различимо шептал ему на ухо. Убаюкивает он его, что ли? Нашел себе тоже игрушку...
   Если для темных и существовало что-то святое, то это - их дети. Им разрешалось все, оправдывались любые их поступки и шалости, а поскольку детство у долгоживущих народов сильно растягивалось по времени, такие "шалости" подрастающего поколения частенько выходили далеко за границы невинности. Что уж говорить о том, что любой, кто хотел или причинил вред ребенку, карался в лучшем случае смертью? Нет, нет-нет-нет. Иврим не хотел связываться с этим найденышем. Мало ли откуда Дэллан его притащил? Да и кому поверят, когда объявятся его родители, ему или им? Лучше бы прямо сейчас избавиться он этого "подарочка", отнести к чьей-нибудь двери и бросить.
   - Как он? - тихо, чтобы не разбудить ребенка, спросил Дэллан.
   - Жить будет, если ты спрашиваешь об этом. Но мне пришлось удалить то, что осталось от крыльев. Жаль мальчонку, конечно, но что поделать...
   - Носферату без крыльев... Что с ним теперь станет?
   - Я... - Иврим набрал в грудь воздуха и резко выдохнул. - Я обо всем позабочусь. Беги домой, уже день.
   - У меня больше нет дома.
   Дэллан отвернулся и подошел к окну. Свет выкосил с улиц всех темных, а вместе с ними и привыкших к лунарному распорядку людей. Только торговец сладостями, словно не заметивший прихода дня, все еще копошился в своем лотке. Эльф улыбнулся - даже среди вампиров не редко встречаются лакомки. Он покупал здесь вафельные трубочки для Зорав, Терхоры, Тимиры, для многих других... Он будет скучать по ним. Очень сильно.
   - Тебя выгнали майры? Или ты сам ушел?
   - Сам. Я пойду на юг, к людям. Я ведь наполовину такой, как они... как вы. Люди примут меня. Я пока не готов идти к эльфам.
   - Почему? Ты не больно-то похож на человека.
   - Для людей я всегда буду эльфом, я привык к этому. Но быть человеком для эльфов я не готов. Пока, во всяком случае.
   - Ну что же, дело твое. Удачи, Дэллан.
   - Иврим...
   - Что?
   Эльф снова присел на колени возле кровати. Мальчик уже пришел в себя и наблюдал за ними огромными, не по-детски серьезными глазами. В замешательстве Дэллан отвел взгляд.
   - Я хочу взять его с собой.
   - Что?!
   - Я хочу взять его с собой, - повторил он. Черные глаза найденыша неотрывно следили за ним, холодно и уверенно. Дети не умеют смотреть так на взрослых. "Ты очень храбрый, - прошептал ему эльф. - Ты смог остаться в живых."
   Иврим его не слышал. В его сознании не укладывалось, как один маленький эльф может сделать такую большую глупость!
   - Ты спятил? - простонал, наконец, он. - Это же ребенок, а не щенок! Это не тот сувенир, который можно прихватить на память! У него, в конечном итоге, должны быть родители. Понимаешь: родители! Они будут его искать, и я не завидую тому, у кого он найдется.
   - Они мертвы.
   Дэллан сам не знал, откуда в его голосе столько уверенности. Он ни на секунду не сомневался в том, что с момента встречи ребенок безраздельно принадлежит ему. Друг, который никогда не предаст, подарок Богов.
   - Ты так в этом уверен?
   - Не важно. Я спрошу у него, хочет он быть со мной или нет. Что скажешь? По-моему, это честно.
   - Он же не понимает ничего!
   - Все он понимает...
   Дэллан заставил себя снова посмотреть в глаза мальчика. Черные прорези в другой мир, озера без дна... Они все понимали без слов.
   - Quelle`all? - прошептал маленький носферату. Он едва выговаривал слова и к тому же сильно шепелявил, но окружающую обстановку воспринимал вполне адекватно.
   - Kveyer, reit t'yeru.
   - Nelli.
   - Svanpherr isanride anr vi?
   - Nelli, - снова согласился малыш. Дэллан победно посмотрел на алхимика.
   - Эгоист, - покачал головой Иврим. - Жестокий, взбалмошный, избалованный мальчишка. Стыдно должно быть. Велика доблесть: выклянчил согласие у неразумного, одурманенного младенца и радуешься!
   - Он не младенец и прекрасно все понимает. Пожалуйста, напиши, какие лекарства ему нужно давать, я хочу уйти из города, пока не наступит вечер.
   - Ты еще пожалеешь, - сокрушался Иврим, покрывая лист пергамента мелкими и непонятными врачебными закорючками. - Сильно пожалеешь!
   - Может быть. Но я так решил.
   За возней взрослых из-под полуприкрытых век наблюдал мальчик с серьезными глазами. Что-то должно было измениться в его жизни, в лучшую или худшую сторону - он не знал. Где-то на дне его души все еще бушевал пожар, оттуда доносился вопль ребенка и женский крик. Он хотел убежать оттуда. Не важно - куда. Если это странное, даже сквозь время пахнущее лесом и светом существо заберет его из кошмара, он готов был идти за ним хоть на край света.
  
  -- Крысы
   Я расскажу тебе сказку. Самую лучшую сказку на всем Эоноре, веришь? В ней все правда, до последнего слова. И каждый знает ее наизусть...
   Это случилось очень давно, когда вся наша планета, весь наш мир был замесом холодного камня и жаркой лавы. У него не было ни имени, ни цели: только мертвый кипящий шар и звезды, такие же мертвые, как и он. Но однажды все изменилось, и на Эонор пришли Боги.
   Их было двое: Мезраа - на языке темных, и Адису - на языке светлых. Они остудили лаву, наполнили водой океаны и посеяли семена жизни. Проходили века, тысячелетия, из семян взошли всходы, и вода наполнилась жизнью. Боги смотрели на нее равнодушно и холодно, как смотрели уже множество раз на других планетах. Должно быть, они собирались покинуть нас, и для того создали новых Богов. Триады Света и Тьмы.
   Впрочем, ни Света, ни Тьмы тогда еще не было. Шестеро юных Богов взялись за работу, наполняя мир новыми формами жизни. Они были дружны, эти шестеро: Лирантайнеир, Фаберос и Сишанерра - дети Мезраа; Данатан, Ародена и Исмаргель - создания Адису. Старшие Боги направляли их, учили, как родители учат своих детей. Они учили их, чтобы однажды оставить управлять нашим миром.
   Но что-то пошло не так. Все дети ссорятся, но не все дети могут разрушить планету до последнего камня. Стараниями триад Эонор кишел жизнью, как муравейник. На смену неразумным животным пришли создания, способные управлять ими и друг другом. Эльфы, вампиры, демоны, духи... Те, кто возник по воле Триад, и те, кто произошел от семени жизни - люди. Они шли друг против друга. Бог против Бога. И тогда Эонор раскололся на Свет и Тьму...
   Ты еще не заснул? Слушаешь меня? Так вот...
   Можно много говорить о том, кто виновен в этой войне. У темных на этот счет своя точка зрения, у светлых - своя, а люди вообще считают, что виноваты все, кроме них. Важно то, что два материка превратились в две крепости, а те, кто населял их - в две армии. Боги выбирали среди смертных тех, кто мог управлять энергией: они стали магиками, и других, способных вместить в свой разум часть их сознания: они стали Голосами и вели армии за собой. Мир закипел, как в день своего создания, но никто не мог победить.
   Да и не так важно то, кто одержит победу в мире смертных. До тех пор, пока сражались Боги, все было не важно. Впрочем, светлые готовы были принять в свои руки победу. Сишанерра сдалась Ародене, Исмаргель торжествовала над Фаберос.
   Но случилось то, чего нельзя было допустить.
   Один из Богов был убит.
   Лирантайнеир не просто сразила Данатана. Она убила его. Убила Бога, равного себе, своего брата. И война захлебнулась в агонии самой планеты... Черный дождь заслонил свет Кантео, кипела вода в морях, и с неба падали камни, осколки Аруны, близнеца Арны. С тех пор ночью небо смотрит на нас только одним глазом. Невнимательно смотрит...
   Так все закончилось. Несмотря на смерть Бога, победа осталась за светлыми. Темных изгнали в Туманные горы, а Мезраа и Адису оставили наш мир, как и хотели, разорвав на прощание связь между реальностью смертных и миром Богов. Триады утратили большую часть своей силы, а создания Эонора - большую часть своей веры.
   С тех пор прошла тысяча лет, мир снова меняется. Изгнанные когда-то темные вернули себе силу и власть, а вместе с тем выросло и влияние их Триады. Светлые, напротив, потеряв одного из Богов, ожесточились и утратили веру. Мы живем в неспокойное время. Пожалуй, что даже слишком.
  

***

   - Это был самый глупый поступок в моей жизни.
   - ...
   - О чем я только думал?
   - ...
   - Он сводит меня с ума!
   - Пей, вино хорошее. По крайней мере, на сколько оно может быть хорошим в этой дыре... Эй, хозяин, еще кувшин за счет заведения!
   - Чаго?
   - Я хочу сказать, вон тот остроухий заплатит.
   - Почему это я должен платить за тебя?
   - Потому, что я весь вечер слушаю, как ты ноешь.
   Дэллан уронил голову на скрещенные на грязной столешнице руки. В последнее время он пил, пил много и ненавидел себя за это. Ему все же удалось устроиться вполне приличную работу, в мастерской книжника, и заработка хватило бы на хороший кутеж в центре города. Но вместо этого он снова пришел сюда, в грязный трактир "Волчья лапа" на самой окраине Арисвинда. Так он наказывал сам себя.
   - Продолжай. - Беззубый старик уже опустошил свой стакан и явно рассчитывал на второй. - Кто там тебя с ума сводит?
   - Мой брат.
   - Воистину, в семье не без урода... Неужто у вас, эльфей, тоже?
   - Он... нет, он просто еще ребенок.
   - А лет сколько?
   - Семь.
   - Да, в этом возрасте они самые шустрые, глаз да глаз нужен. А родители куда смотрят?
   - Нет родителей, умерли.
   - Сиротки... - человек уронил пьяную слезу на колено. - Ладно, теперь я угощаю. Эй, хозяин!
   Оплатить выпивку он не успел. Между столов, почти невидимая, прошмыгнула невзрачная тень и за долю секунды слилась с тенью пьяного старика. Роняя стаканы, Дэллан кинулся наперерез и, схватив пищащую тень в охапку, выбежал прочь из трактира. Объяснять, откуда у его собутыльника взялись глубокие кровоточащие раны, похожие на следы от когтей неведомой твари, он не хотел. На белую горячку это удавалось списать далеко не всегда.
   - Пусти! - верещала его добыча. - Пусти меня!
   - Не пущу, - твердо решил эльф, поудобнее перехватывая изворотливого мальчишку. С каждым шагом трактир оставался все дальше и дальше у него за спиной, вместе с возможностью хоть сколько-нибудь приятно скоротать вечер. - Я ведь велел тебе сидеть дома!
   - Подумаешь!..
   Острые коготки сквозь тунику царапали спину эльфа. Кас мстил, когда про него забывали. Мстил, впрочем, вполне заслуженно. Вместе с выпитым вином улетучился и гнев Дэллана. В конце концов, он во всем виноват только сам...
   Кас не был обычным ребенком. Впрочем, необычным он тоже не был. Маленький носферату, высший вампир, конечно, был диковинкой в человеческом городе, но среди темных он выделялся бы разве что искалеченной спиной, и только. Маленький, хрупкий, почти прозрачный Кас быстро усвоил, что в мире света его место среди теней. А уж там он властвовал безраздельно! Среди уличной ребятни ни в скорости, ни в ловкости ему не было равных, да и острыми как иглы клыками, когтями и звериной грацией в городе могли похвастаться разве что птицы да кошки. Не удивительно, что маленький вампир ладил с ними лучше, чем с другими детьми.
   - Злишься на меня? - эльф заглянул в огромные, черные как ночь глазищи, которым было слишком тесно на узком лице.
   - Злюсь, - честно признался Кас.
   - Правильно делаешь. - Дэллан вздохнул. - Но, может быть, на этот раз ты меня простишь?
   - Не прощу. - Мальчик уткнулся носом в его плечо. - Ты все время меня бросаешь. Однажды ты никогда не вернешься.
   - Кто тебе сказал такую глупость? Просто иногда... у меня бывают дела. Взрослые дела.
   - Знаю я твои дела! Сидишь над глупыми книжками, пьешь всякую дрянь да целуешься с девчонками! Тьфу, противно.
   - Шпионишь за мной?
   - Но ведь ты же не хочешь со мной играть, - ехидно заявил Кас. - Не хочешь со мной говорить, даже книжки не читаешь, как раньше! Раньше ты рассказывал мне сказки на ночь. Раньше ты был со мной, а теперь меня бросил!
   Слабые, но опасно-когтистые кулачки сжались - Кас едва сдерживался. Все, все хотят его бросить: сперва родители, а теперь и Дэллан! Все хотят оставить его одного. Но он не позволит. Он выследит своего эльфа везде, он не даст ему уйти просто так.
   Ладонь, теплая и заботливая, скользнула по непослушным волосам цвета воронова крыла. Дэллан не говорил ничего, просто гладил его по голове в такт шагам к дому. Их дому. И Кас, убаюканный размеренным ритмом, постепенно забыл, из-за чего только что был сердит.
   В конце концов, он всего лишь ребенок... Дэллан вздохнул. Может быть, стоило нанять сиделку? Нет, Кас съест ее с потрохами... Как и любого, кто осмелится подойти к нему близко. К ним обоим. Малолетний вампир был ужасным собственником. Кроме того, найти "своего" эльфа ему наверняка было важнее, чем запереть дверь.
   Опустив Каса на землю, Дэллан взялся за ручку двери, но та была заперта.
   - Я через окно вылез, - не то похвастался, не то повинился Кас.
   Дэллан снимал целых две комнаты, да еще закуток-кухню - первый настоящий, собственный дом. Домовладелица прощала ему половину недельной платы - за красивые глаза, и брала столько же сверх - за буйный нрав его подопечного, каждый день напоминавший о себе то попорченной когтями мебелью, то битой посудой, то псом, взлетевшим на шкаф с перепугу. Юный вампир отчаянно скучал в Арисвинде и искал себе занятие, где только мог.
   - Вымой руки, - озадачил его Дэллан, копаясь на полках кухонного шкафа. На холодной закоченела в лед свиная нога с глубокими следами от чьих-то клыков, на горячей томился казанок с похлебкой. Тоже не оставшейся нераспробованной. - Ты ведь не ужинал?
   - Ведь не ужинал, - уныло подтвердил Кас. Как и любой вампир, воду он недолюбливал, но покорно поплелся выполнять указание. Эльф проводил его взглядом.
   Если бы только найти кого-то, с кем Кас смог бы поладить! Пока он был совсем маленьким, с ним было гораздо проще... И претензий он предъявлял куда как меньше. Вот если бы найти хорошую девушку, которая не шарахалась бы от Каса, и от которой не шарахался бы Кас... И, желательно, симпатичную, чтобы и ему, Дэллану, было приятно возвращаться домой.
   Утопия.
   Таких не бывает.
   - Я вернулся!
   Объект эльфовых терзаний взобрался на стул и принялся болтать под столом ногами. Наградив его гигиенические усилия дымящейся тарелкой, Дэллан сел рядом, и глубоко нырнул в свои мысли.
   Дело вовсе не в том, что он отказывается от обязанностей опекуна! Вовсе нет. Просто он с ними не справляется. Это ведь не его вина, верно? Да и ребенку без сомнения нужна мать. Добравшись до такого вывода, эльф резко тряхнул головой: обзаводиться какими бы то ни было семейными обязательствами или хотя бы постоянной подругой в ближайшие лет двадцать он вовсе не собирался. Но дальше так продолжаться не может.
   - Скажи, ты бы хотел, чтобы у тебя была мама?
   - Ммм? - Кас едва не поперхнулся.
   - Мама, говорю. Которая бы заботилась о тебе и любила тебя. Хочешь?
   - У меня есть мама, - ядовито заметил мальчик. - Это ты.
   - Нет же, настоящая. Женщина.
   - Значит, ты все-таки хочешь от меня избавиться?
   - Что за глупости? Я просто хочу, чтобы тебе было хорошо. Кас?
   Дэллан протянул руку к жестким прядям волос, но мальчик резко отшатнулся в сторону, лишь чудом удержав равновесие и не рухнув вместе со стулом. В его глазах полыхал черный огонь.
   - Если ты приведешь домой женщину, я ее убью!
   Дверь комнаты хлопнула перед носом эльфа. Пусть только попробует!.. Кас упал на кровать лицом вниз, его губы кривились от непроизнесенных вслух угроз и проклятий. "Я убью ее!.. Я знаю, как это сделать..."
  
   Десятилетний Морвис Астеманд сегодня очень гордился собой: его принял в подмастерья лучший кузнец в городе, и теперь целыми днями он мог любоваться на жаркие лепестки огня и руки мастера, так легко подчиняющие себе твердый металл. Его родители, как могли, расхваливали сына, его друзья - городские мальчишки - смотрели на него с завистью, а сам он разгуливал по Арисвинду в новеньком кожаном фартуке так, будто он не кто иной, как оружейник самого короля. Но гораздо важнее было то, что впереди легкой походкой ступала тоненькая фигурка, и в черных пугающих глазах наконец-то не было ненависти.
   - Как только я выучусь, выкую тебе самый лучший меч в мире! - горячо обещал Морвис.
   - А когда это будет? - с ехидным недоверием полюбопытствовал мальчик, не удосужившись даже обернуться в его сторону.
   - Ну... я пока не знаю. Но это будет очень хороший меч!
   Кас решительно кивнул своим мыслям. Этот чудак ему еще пригодится.
   - А взамен что хочешь?
   - Что хочу? - оторопел Морвис. - Да ничего я не хочу. Ну, разве что... Может, расскажешь мне про ночной народ?
   Кас отрицательно помотал головой.
   - Про эльфов?
   Жест в точности повторился.
   - Про рыцарей и принцесс? Ну хоть про их фрейлин!
   - А с чего ты взял, что я в этом... спи-ци-а-лист?
   - Ну а кто, как не ты?..
   Поразившись логике этого странного паренька, Кас втянул голову в плечи и презрительно фыркнул. Раз он, понимаете ли, вампир, то обязательно был при дворе или сражался с какой-нибудь тварью! Если не он - так его отец. Или брат. На секунду представив Дэллана с мечом в руке, Кас громко расхохотался. Вот ведь тоже!.. Истолковав его смех по-своему, заулыбался и Морвис.
   - Так ты согласен?
   - На что? - нахохлился Кас.
   - Дождаться, пока я научусь ковать мечи.
   - Ладно, - прикинув, что с него не убудет, решил вампир. - Так уж и быть. Только ты уж поторопись. А то у меня, знаешь, планы...
   - Какие?
   Кас, чья макушка едва доставала Морвису до груди, умудрился смерить его таким взглядом, что новоявленный подмастерье кузнеца сжался в ничтожный комок.
   - Ладно, - признал Морвис. - Это не мое дело.
   - Вот так-то лучше.
   Сегодня жизнь играла для Каса совершенно новыми, адамантиново-черными красками. Ему нравилась мысль о собственной власти над человеком. Над таким высоким и сильным парнем, как Морвис. И ему вовсе не нужно было думать о том, откуда взялась эта власть. Потому что, хорошо поразмыслив, он вполне мог списать ее на любопытство или обычную жалость.
   - Пойдем, - дрожа от восторга при звуках собственного властного голоса, приказал Кас.
   - Куда? - покорно пристроился рядом Морвис.
   - Покажешь мне кузницу.
   - Отлично!
   Действительно, что может быть лучше кузницы? Морвис осторожно поглядывал на своего нового друга: во всех сказках, что рассказывали родители, во всех книгах, которые он читал, вампиры представлялись либо кровожадными чудовищами, либо безжалостными холодными воинами. Кас не походил ни на тех, ни на других. Может, с мечом в руках будет более достоверно... И тогда!.. Тогда они вместе - человек и вампир - отправятся совершать подвиги, которые будут воспеты в легендах. Морвис читал такую, про великого Азмаира, вампира, собравшего под свои знамена всех: и демонов, и людей, и даже, говорят, парочку эльфов (хотя сами эльфы этот факт категорически отрицали). И все вместе они...
   - Прям как Дэллан, - фыркнул Кас.
   - А?
   - Витаешь в облаках, прям как Дэллан.
   - Извини, я больше не буду.
   - Чудной ты.
   - Почему?
   - Потому, что я сказал.
   Аргумент был достаточно веский, и Морвис был вынужден с ним согласиться. Именно это так злило Каса - вся его природа взывала к тому, чтобы спорить, отстаивать свою точку зрения, пусть даже в драке. Но с ним подло и совсем не по-товарищески соглашались... Кас многозначительно фыркнул.
   - Вон она, кузница!
   Он скорее почувствовал ее, чем увидел. Крупные камни стен стали так же прозрачны, как жгучий воздух, прокаленный лучами Кантео. Там, внутри кузни, билось красное сердце. Оно звало его, манило окаймленными дрожащей дымкой руками. Оно пело.
   - Что это? - одними губами прошептал Кас.
   ...ты знаешь, что это. Ты так долго убегал, но теперь все в порядке...
   - Я не знаю, кто ты!
   ...твой друг. Твой лучший друг. Твой единственный друг...
   - У меня нет друзей.
   ...конечно же нет. Не верь никому - они лживы. Они бросили тебя. Они хотят бросить тебя. Они кидают в тебя камни и злые слова. Но со мной тебе ничего не страшно...
   - Кто ты такой?!
   ...не говори никому обо мне...
  
   - Кас! Кас, да очнись же! У тебя кровь идет!
   Резко замотав головой, он оттолкнул от себя перепуганного Морвиса. И правда, кровь... Кас осторожно дотронулся пальцем до прокушенной губы, любуясь, как вдоль когтя покатилась рубиновая капля. Как огонь красная...
   - Ты как увидел огонь в горне, так что-то странное твориться начало. Ты вроде как сам с собой говорил, но не на всеобщем, на каком-то другом языке. А потом огонь вспыхнул, ну, и я тебя вытащил. Кас, что там было?
   Голос Морвиса срывался от возбуждения. Чудеса с его новым другом начали твориться даже раньше, чем он ожидал! Самого же виновника переполоха, похоже, больше занимал путь капельки крови по собственному пальцу, чем беспокойство какого-то человека.
   - Все в порядке, - снизошел он, наконец, до ответа. - Просто от жары голова закружилась.
   - Просто... голова закружилась?
   Кас пожевал губу, надеясь выжать из нее еще хоть немного божественного нектара. В голове просветлело, и по телу разлилась приятная легкость. Он засмеялся.
   - Ладно, - кивнул будущий кузнец. От вампировых перемен настроения голова начала кружиться у него самого. - Ладно, забудем.
   - Пойдем, - Кас поднялся на ноги, и, долгим взглядом окинув кузницу (ничего особенного, обычный, прокоптившийся камень), зашагал вниз по улице. - Пойдем, прогуляемся.
   Морвис последовал за ним. За этим вампиром нужен глаз да глаз! Еще натворит чего... И вообще, сам он чудной какой-то.
   Город, отвратительный серый город, вдруг заиграл для Каса красками, слишком яркими для зрения человека. Нет, он, разумеется, слышал о том, какое действие кровь оказывает на вампиров, но в реальности ощущения были во стократ слаще. Единственное неудобство - свет Кантео жег кожу втрое против обычного, но с этим можно было смириться. Вот досчатый сарай, приткнувшийся между лавками - он всегда казался Касу грязным, песочно-серым. Но он был другим... Густой оранжевый цвет полыхал изнутри темными волокнистыми жилами, по которым прежде сочился древесный сок. От сарая шел вязкий запах мертвого дерева и мертвой плоти - внутри, видимо, разделывали коровьи туши. Запах напитал доски, привлекая крошечных падальщиков и белесую, почти невидимую человеческим глазом, плесень. Она пульсировала, покрывая оранжевый жар прозрачной вуалью, а на ней и под ней кипела насекомая жизнь... Кас даже представить себе не мог, что старый сарай может просто кишеть живыми ядовитыми красками! А уж соседние дома!.. А лавки!..
   - А ну прочь отсюда, крысы! - вывалилась из-за прилавка огромная туша лавочника. - Ходят тут, забесплатно зыркают!
   - Да ты!.. - прошипел Кас. Открывшееся ему видение сделало из человека бездумную, наполненную кровью тушу, сверкавшую сетью артерий и вен. Слишком неповоротливую, слишком лакомую добычу...
   Морвис подхватил Каса в охапку и бросился в узкий проулок.
   - Ты чего огрызаешься, он вон какой здоровый!
   Наваждение быстро прошло. Маленький вампир замотал головой, пытаясь собрать в кучу расползавшиеся, как черви, мысли. Голова действительно начала кружиться.
   - Здоровый... - повторил он. Новая попытка собраться с мыслями привела к обнаружению рядом рослого, взволнованного мальчишки. Откуда он только взялся?..
   - Ты знаешь, что? Давай я тебя домой отведу. Тебе явно Кантео голову напекло.
   Пощупав макушку, Кас неуверенно кивнул - голова действительно была горячей. Однако, винить в его странном состоянии незадачливую звезду мог только необразованный Морвис.
   - Ладно. Я все понял!
   - Что ты понял?
   - Я тебя еще найду.
   - А...
   Морвис оглянулся по сторонам. Каса рядом с ним уже не было.
  
   Многовато событий для одного дня. Сперва появляется этот громила, меч, говорит, подарит. Потом - говорящее пламя, и, наконец, впервые ударивший в голову кровавый хмель. И, соответственно, похмелье. Кас, постанывая, влез по стене и перекинул свое страдающее тело через низкий подоконник в блаженную прохладу комнаты. Хотелось для страховки заползти под кровать - чтобы уж точно никто его не беспокоил. Вот только подоконник и кровать разделяла непреодолимая преграда - остроносые дэллановы сапоги. Кас с трудом приподнял голову и обнаружил в сапогах самого эльфа. Судя по выражению лица, ни в одном из известных Дэллану языков не было подходящих идиом для передачи его гнева.
   - Только посмотри, на кого ты похож! - наконец, выжал из себя он.
   - На тебя, - пискнул Кас.
   Дэллан подавился уже почти заготовленной фразой. Не тратя больше времени на нравоучения (сейчас они все равно не достигли бы нужного результата), он поднял своего воспитанника на руки и бережно уложил на кровать. Щеки Каса горели нездоровым румянцем. Впрочем, какой еще румянец может быть у вампира?.. Нижнюю губу уродовала подсохшая бурая корка.
   - Ну, если я узнаю, что ты укусил кого-то!.. - простонал эльф. Впрочем, Кас уже сбежал от него в неспокойный горячечный сон.
   Прикрыв его одеялом, Дэллан вышел из комнаты. Ну уж нет, он не позволит своему вампиру уподобиться распустившимся майрам. Может, окно забить, чтоб он не бегал где попало, когда ему вздумается?..
   На секунду в голове Дэллана мелькнула мысль, что-то туманное и несбыточное, что-то о том, чтобы больше времени проводить дома. Или хотя бы бросить курить и пореже навещать любимый кабак. Или...
   Но мысль оказалась слишком мимолетной, чтобы воплотиться в идею.
  

***

  
   "Меня зовут Кас, и это почти все, что я могу сказать о себе. Не Богам на радость имя, но я получил его от старшего брата, как и почти все, чем я обладаю. Я принадлежу к роду высших вампиров, носферату, потому что когда-то у меня были крылья. Когда-то, так давно, что я почти не помню, только на спине остались шрамы. Они болят к дождю и непогоде... Еще мне почти семнадцать лет. Пожалуй, маловато для вампира, но вполне достаточно для человека. Но Дэллан все равно считает меня ребенком. Это обидно..."
   Кас пожевал кончик пера. Вкус как у вчерашних, прогорклых мыслей.
   "...Еще хочу сказать, что я ненавижу этот город. Где-то там, за пределами Зиравина, лежит страна, принадлежащая моему народу. Должно быть, там прекрасно, а здесь мы живем, как крысы, которых все презирают и ненавидят. Я знаю, что однажды уйду отсюда. Надеюсь, что очень скоро..."
   - Что ты там пишешь?
   Дэллан копался в кухонном шкафу, только заплетенные в косу золотистые волосы змеились в такт его нервным движениям. Вокруг - на полу, на столе, на полках - были аккуратно расставлены продукты из шкафа, пол заливала пахнущая перезрелой клубникой лужа, и стол украшала собой кастрюля недоваренного супа. Первейшая в любом хозяйстве вещь отказывалась работать, как надо.
   - Что ты там пишешь? - терпеливо повторил эльф, показывая из шкафа курносый нос.
   Он так разительно отличался от людей вокруг... Острое мальчишеское лицо, теплые, как летний день, фиолетовые глаза, золотистая кожа и, конечно, волосы - богатый поток раскаленного золота. Волшебный, сказочный эльф, наверняка благородный... Так они говорили. И что только рядом с ним делает этот осколок ночного мрака?! Кас смял лист бумаги, прорвав его когтями, и щелчком пальцев отправил в корзину.
   - Так, ничего. Тебе помочь?
   - Нечему тут помогать... - Дэллан покрутил что-то в глубине шкафа, тот болезненно скрипнул, и в руках эльфа остался молочно-белый кристалл длиной с мизинец младенца. Совсем тусклый и совсем неживой.
   - Магия вышла?
   - Вышла... - уныло подтвердил эльф. - Я схожу, заряжу его.
   - Угу, - не стал спорить Кас. В последнее время Дэллан не любил наведываться в гильдию чародеев, хотя прежде мог пропадать там часами. Будь вампир в хорошем расположении духа, он бы даже предложил сходить вместо него, но сейчас...
   Осторожно обходя расставленные на полу склянки, Дэллан вышел из кухни. Ужасно хотелось курить, но он уже продержался почти неделю и не собирался сдаваться так просто. Еще дней пять... ну, или четыре... Тогда он хотя бы сможет сказать, что пытался.
   Кас, рассудив, что на оттаявшей и остывшей кухне ему делать нечего, выбежал прочь из дома. От раздиравших его голову мыслей куцый хвостик черных волос стоял дыбом.
   Дэллан может говорить что угодно, от его слов Арисвинд не станет домом для носферату. Кас устал спорить с ним... Проще всего было бы просто удрать в Нахему, но бросить эльфа Кас тоже не мог. Уйти из города и остаться в нем было одинаково тяжело. Кроме того...
   В садике, разбитом прямо под окнами дома негромко играла музыка. Парни и девушки, юные, пышущие здоровым румянцем, смеялись и танцевали. По рукам шел узкогорлый кувшинчик с вином, добавлявший румянца тем, кто не мог похвастаться здоровьем. Оттуда шел щекочущий ноздри запах молодой крови.
   Кас в два прыжка оказался на горячей черепичной крыше. Прямые лучи ожгли его кожу, но вампир, упрямо прикрывая руками чувствительные глаза, перегнулся через край и замер. Людям и в голову бы не пришло посмотреть наверх, зато ему было видно все. В конце концов, это было довольно весело. И среди них была Зана.
   Эта девушка снилась ему по ночам уже целых два месяца. Чернобровая, черноокая смуглая Зана приехала откуда-то с юга и тут же завладела умами всех окрестных ребят. А как она танцевала!.. А как пела!.. Кас ловил взглядом каждое ее движение. Разве такой, как она, взбредет в голову обратить внимание на такого, как он?.. Бред!
   Кас так расстроился, что, не удержавшись на крыше, скатился вниз, прямо в центр круга танцующих. Люди, как мыши, с перепугу прыснули в стороны, вампир, аккуратно приземлившись на обе ноги, обвел их хмурым взглядом. И улыбнулся. Во все коренные.
   Кто-то из девушек упал в обморок.
   - Опять ты. - Один из парней, крепко сбитый вихрастый блондин, вышел вперед. - Тебе уже говорили держаться от нас подальше, ворона.
   Вампир усмехнулся и провел пальцем вдоль носа, действительно острого и покатого, как вороний клюв.
   - Ты ведь не сказал "пожалуйста", а, белка?
   Среди людей прошел тихий смешок: встрепанный парень действительно слегка напоминал беспокойного зверька. Вихры над ушами торчали, как кисточки.
   - Нас больше, чем тебя, - сквозь зубы напомнил предмет насмешек.
   - Да и пожалуйста.
   Беспечно потянувшись, Кас вышел из круга людей и, не оборачиваясь, покинул маленький садик. Ему в спину вместо обычных камней и ругани летели недоуменные взгляды.
   - И!.. - прокричал блондин. - И не смей возвращаться!..
   Его проигнорировали. У Каса даже немного поднялось настроение. Этот наглый придурок ждал, что он полезет в драку? Размечтался! Вот поближе к ночи, тогда может быть... Хотя, было бы неплохо отметелить всю его шайку на глазах у Заны.
   Мечтательно жмурясь, он скользил среди занятых своими делами людей. Кто-то из них не замечал его, кто-то не хотел замечать... Глупые человеческие существа. А ведь где-то там, за городом, за лесами Тариба небо скребут Туманные горы и уходят вниз туннели Нахемы, царства ночного народа... Кас читал о ней в книгах, представлял по рассказам и слухам, мечтал о ней, жил ею. Мир, созданный для таких же, как он. И ни одного человека!
   - Ворон, стой! - его догнал знакомый, срывающийся от быстрого бега голос. - Ворон!
   - Сам ты суслик, - сквозь зубы процедил Кас. - Развели тоже зверинец...
   Впрочем, здесь он был далек от истины: плечистого великана Морвиса роднил с сусликом разве что рыжевато-коричневый цвет волос. Во всем остальном грызуну оставалось только скрипеть резцами от зависти.
   - Ищу тебя по всему городу, - отдуваясь, выпалил парень. - Опять по крышам летаешь?
   - Летают на крыльях. А я лазаю.
   - Неважно. Я ждал тебя в кузнице. А ты не пришел!
   Кас хотел было открыть рот и сказать, что он как раз туда собирался, но передумал. Чего, собственно, ради он должен оправдываться? Он приходит, когда захочет, сам по себе.
   - Так вот, я тебя ждал. - Морвис выдержал красноречивую паузу.
   - Зачем? - сдался Кас. Лицо Морвиса просияло.
   - Когда-то я кое-что тебе обещал. Пойдем, покажу!
   Вампир кивнул, и невесть чему счастливый парень почти бегом потащил его в кузню. Чего такого наобещал ему Морвис, Кас не помнил, и радостная физиономия человека приводила его в недоумение. Может, ему тоже чего-нибудь кому-нибудь пообещать, раз это так приятно?.. Может...
   - Морвис?
   - А?
   Кас набрал воздуха в грудь и спрятал руки в карманы куртки.
   - Скажи... Только не смейся! Я действительно так некрасив?
   Резко остановившись, парень окинул друга долгим оценивающим взглядом.
   - Кто тебе сказал такую глупость?
   - Не уходи от ответа.
   - Слушай, Кас... Ты же вампир, у тебя... эффектная внешность.
   - Страшная.
   - Своеобразная.
   - Понятно...
   - Да нет же, я не то хотел сказать! То есть не совсем то! Если ты отличаешься от других, это не значит, что ты урод. И... и вообще, с какой стати тебя это волнует?
   - Ни с какой. Забудь.
   - Аа... - хохотнул Морвис, - ты нашел себе девушку.
   - Никого я не нашел!
   - Так давай познакомлю!
   Между ними повисла долгая пауза.
   - Дурак, - наконец, тихо заявил Кас и, развернувшись на каблуках, пошел прочь от кузни. Морвис с секундной задержкой побежал следом.
   - Может, я и дурак. Но я видел, как ты смотришь на нашу смуглянку. Кас, я ведь правда познакомить могу.
   - Познакомились уже... Она громче всех визжала.
   - Небось, спрыгнул перед ней с крыши да скалился? А, может, стоило, к примеру, цветы подарить?
   Щеки Каса начало покалывать от прилива крови.
   - Пошли. - Ручища Морвиса тяжело опустилась ему на плечо. - Ты ведь не на меня злишься, а на себя. Зачем тебе это? Как там у вампиров говорится?..
   - Назло всем люби себя. Только я ни от одного вампира этого не слышал.
   - Я тоже, но люди говорят, что так говорят вампиры... Ну пойдем, а?
   - Пойдем.
  
   ***
   Дэллан вылил в таз кувшин с прохладной водой, подержал в ней руки. Холод поднимался от кистей по предплечьям: так хорошо, так приятно... Весна выдалась жаркой. А этот несносный мальчишка опять убежал искать неприятностей на свою шею! В последнее время Кас совсем отбился от рук. Он путал день и ночь, свое и чужое, он сутками пропадал неизвестно где, не удосуживаясь после объяснить свое поведение! Он был резок, скрытен и при любом удобном случае давал эльфу понять, чтобы тот не лез в его жизнь. Вылитый Вормар в его возрасте... От сравнения Дэллан вздрогнул. Этого еще не хватало!
   Целых полдня ушло на то, чтобы отсрочить визит в гильдию магов. Но, осознав, что в доме и так все вычищено до блеска, эльф все же вынужден был отправиться в путь. Стены, успевшие стать родными, неплохо защищали от всего, что лежало по другую сторону, от всех забот и тревог, но не от себя самого. Самую большую проблему Дэллана показывало ему зеркало.
   Жаркие лучи заблудились в его золотых волосах. Эльф брел по пыльной дороге, изредка бросая косые взгляды на проходящих мимо людей. Они действительно ненавидят его или это ему только кажется?.. Вот в глазах богато одетой женщины мелькнул мимолетный интерес, но она вновь повернулась к своему спутнику - суровому господину с уныло повисшими седыми усами. Господин смотрел недружелюбно и, когда Дэллан проходил мимо, его пальцы недвусмысленно легли на рукоять короткого меча. А вот еще - молодой парнишка, работающий в конюшне - Дэллан иногда приходил туда, он скучал по общению с умными, статными лошадьми - он тоже не любил эльфа. Должно быть за то, что ему подчинялись самые норовистые и дикие скакуны. И другие люди... У Дэллана была отличная память - он знал в городе почти всех если не по имени, то в лицо. Очень многие из этих лиц были ему неприятны.
   Обычные люди провинциального захолустья...
   Обычный город.
   Гильдия чародеев - приземистое здание с плоской крышей - притулилась сбоку к Башне, далеко не такой высокой, как Башня Вишоки, но тоже выполнявшей функции местной управы. Сейчас вокруг Башни толпилось много народа, да и к магу-зачарователю вела очередь, но Дэллан привычно свернул в соседнюю дверь, оставив людей перешептываться за спиной. Пускай, эльф в человеческом городе и так был предметом пересудов. Точно так же, как и в городе темных...
   - Свет очей моих, ты пришел навестить меня! - войдя в комнату выдохнула яркая женщина с длинными, заплетенными в косы медными волосами. Едва сдержав брезгливый смешок при виде ее нарочито-безвкусного платья и аляповатых украшений, Дэллан вскочил, поклонился и подарил ей самую обаятельную из своих улыбок.
   - Госпожа Мнилега, несказанно рад видеть!
   - Как всегда врешь и не краснеешь, - отмахнулась чародейка. - Чем обязана счастью лицезреть тебя в моих скромных апартаментах?
   - Вот, - отбросив любезности, он протянул женщине кристалл. - Магия вышла.
   - Дай взглянуть. - Из ее пальца вырвался сноп искр, мгновенно поглотивший кристалл. Под ее заливистый смех Дэллан испуганно отдернул руку и отступил назад.
   - Это обойдется в четыре арны. Полный заряд плюс очистка. Я, конечно, сделаю тебе скидку... - она окинула эльфа долгим взглядом из-под длинных рыжих ресниц.
   - Я заплачу, - на стол опустился аккуратный столбик серебряных монет. Колдунья вздохнула.
   - Как хочешь. Если передумаешь, я буду ждать. Приходи вечером. За кристаллом, я имею в виду.
   - Спасибо, госпожа Мнилега.
   Из гильдии Дэллан вылетел, как на крыльях. Все прошло просто отлично!
  
   ***
   Кас развалился на диване, закинув ноги на высокий подлокотник. Перед собой на вытянутых руках он держал длинный кинжал с тонким лезвием из черного, отливающего фиолетовым цветом металла. Настоящее боевое оружие, прекрасно сбалансированное, острое, как бритва, и смертельно опасное. На животе Каса покоились невзрачные кожаные ножны: дешевая обертка для драгоценного содержимого. Большой сюрприз для любого, кто осмелится перейти дорогу вампиру.
   Дэллан замер на пороге, не в силах оторвать взгляд от этого зрелища. Оружие? Откуда у Каса оружие?! Он, Дэллан, никогда бы ему не позволил!.. Да еще такое!.. Огромным усилием собрав мысли в кучу, эльф задал самый глупый из всех возможных вопросов:
   - Что ты здесь делаешь?
   - Лежу и смотрю на кинжал, - точно обрисовал ситуацию Кас.
   - Как?.. Какого?.. Почему?.. Откуда он у тебя?
   - Ты уж определись как-нибудь.
   - Откуда у тебя кинжал?
   - Друг подарил.
   Эльфу снова понадобилось время для приведения мыслей в порядок.
   - Не смей мне врать! Где ты его украл? Иди и верни сейчас же!
   - Ну знаешь ли! Если я говорю, что это подарок, значит так и есть. Или у тебя найдется какая-то особая причина мне не верить?
   - Представь себе, да. Кто мог подарить тебе такую вещь?
   - Друг.
   - Какой еще друг?
   - Раньше ты не интересовался моими друзьями.
   - Раньше друзья не дарили тебе оружие! Кто он такой?!
   - А какие друзья бывают? Обыкновенный, - вампир задумался и добавил для вескости: - Человек.
   - Ты мне лжешь! - завопил Дэллан. Кас удивленно приподнялся на локтях, положив кинжал рядом с собой - случаи, когда эльф срывался на крик, он мог пересчитать по пальцам. Одной руки. - Это же адамантин! Эта игрушка стоит больше, чем весь наш дом, это ты понимаешь? Верни его туда, где взял, слышишь, немедленно! Не то будет беда.
   - Какой-то ты сегодня нервный, - промурлыкал Кас, любовно касаясь кончиками пальцев блестящего лезвия. - Случилось что-нибудь?
   Это было последней каплей. Струна натянутых нервов, наконец, лопнула, и эльф, зарычав сквозь зубы, схватил вампира за шиворот, стащил с дивана и несколько раз встряхнул. Непривыкший к такому обращению Кас даже не подумал сопротивляться.
   - Отпусти меня, - тихим бесцветным голосом проговорил он, но на Дэллана слова подействовали не хуже пощечины. Разжав пальцы, он с ужасом уставился на своего воспитанника.
   Тот так же молча смотрел на него. В тот момент, когда эльф уже почти подобрал слова, Кас вдруг метнулся в сторону и, подхватив свой кинжал, исчез в оконном провале. Накрыв руками лицо, Дэллан упал на кстати оказавшийся рядом диван.
   - Прости меня... - тихо прошептал он. - Я не знаю, как так получилось...
   Окно безмолвствовало.
   - Я ведь не хотел! Не хотел, чтобы у нас... у тебя были неприятности. Кинжал - не иголка, его все равно найдут. И, если его найдут у тебя... Понимаешь, люди будут очень недовольны. Я просто забочусь о тебе...
   Тишина вытекала из окна взвесью презрения и желчи.
   - Ладно, хорошо. Я понимаю, ты считаешь себя выше людских законов. Но пойми, Кас, что это не так. И ты, и я, мы должны жить по правилам города, приютившего нас, хотим мы того или нет. Это не я придумал, и это не так уж много.
   Из-за окна не донеслось ни единого звука, но Дэллан почувствовал, что вампира там уже нет. Сбежал, даже не дослушал!
   - Ну, Кас, маменьку твою зубастую... Я тебя предупреждал. Чтоб у тебя клыки заболели...
   Продолжая цедить проклятия, Дэллан зажал в зубах сигарету. Чертов мальчишка, никак с ним не получается бросить курить. Вечно вытворит что-нибудь, а ему потом разбираться! Ну, Кас, ну, удружил...
   Время, безразличное к его проблемам, двигалось к вечеру.
  
   Дэллан, нервный, как слепой мангуст в змеиной яме, мерил шагами тесную комнату, заменявшую кабинет рыжей чародейке. Та задерживалась, а эльф сегодня был крайне не расположен ждать. Кас так и не вернулся домой, а кинжал надо было изъять до того, как о пропаже станет известно городской страже. Может, еще удастся решить это дело тихо...
   Опустившись в одно из мягких кресел, он прикрыл ладонью глаза. Голова раскалывалась от табака и переживаний, а тут еще эта женщина... опаздывает.
   - Госпожа Мнилега! - без особой надежды на ответ позвал он.
   Одна из трех дверей, ведущих в комнату, приоткрылась, и вместе с потоком света в нее, один за другим, вошли трое людей. Не чародеев, судя по всему: на их одежде не было нашивки магической гильдии. И не воинов - ножны на поясах были коротковаты для мечей. Впрочем, Дэллану это было безразлично: мало ли, каких посетителей принимает Люцина Мнилега. Хотя, для простых посетителей люди вели себя странно. Не говоря ни слова, они разделились: один сел в кресло напротив, другой встал позади того, в котором примостился эльф.
   "Люди ее мужа," - обреченно решил Дэллан. И так же обреченно пришел к выводу, что из этой комнаты он не выйдет. Косвенно эту догадку подтверждал тот факт, что к его горлу прижалось тонкое лезвие стилета.
   Дэллан не был ни героем, ни трусом, он просто очень хотел жить. А потому он замер, вжавшись в спинку кресла, изобразив на лице выражение полной покорности. Человек напротив него довольно кивнул.
   - Разумно с вашей стороны. Не делайте глупостей и останетесь целы.
   "Не люди ее мужа, - изменил точку зрения эльф. - Те бы меня сразу убили".
   - Где госпожа Мнилега? - хрипло поинтересовался он.
   - Ваша рыжая любовница, - усмехнулся человек, - мирно спит у себя дома и передает вам большой привет. А вы надеялись на ее помощь?
   На секунду забыв о прижатом к горлу стилете, Дэллан мотнул головой. И пискнул, как мышь: от неглубокого пореза по шее и груди потекла струйка крови.
   - Какая жалость! Будьте осмотрительны, нам вовсе не хотелось бы вас убивать.
   - Приятно слышать...
   - Не сомневаюсь. - Его собеседник снова улыбнулся. Улыбка делала его обтянутое бледной кожей лицо похожим на череп. - Впрочем, уверен, что вы желаете закончить этот разговор как можно скорее, а потому перейду сразу к делу. Ваше имя Дэллан Энестеот, верно? Скажите "да", не нужно кивать головой. Славно. Вы приходитесь родственником некоей Дэлланарен Энестеот, в прошлом - Таэнри? Еще лучше!
   Человек кивнул своим помощникам, и лезвие чуть отстранилось. Дэллан скосил на него глаза - такая тонкая полоска металла между жизнью и смертью. Всего-то и нужно - одно движение...
   - Я хочу знать, почему здесь, передо мной, сидит один из наследников дома Таэнри.
   - Глупый вопрос. - Дэллан по-прежнему изучал взглядом стилет. - Раз вы знаете о моей матери, вам должно быть известно и то, что имя "Энестеот" дается не просто так. Она была изгнана из Таоренестона, и я, как ее сын, не имею никаких прав на наследие дома Таэнри.
   - Вы не ответили на мой вопрос, молодой чело... юноша.
   Лезвие снова приблизилось, и взгляд эльфа едва не сошелся на переносице.
   - Ответил. Я, как бастард, не имеющий среди эльфов никаких прав, живу там, где мне вздумается. Я считал, Арисвинд - тихий город, далекий от политики и межрасовых склок.
   - И вы будете утверждать, будто понятия не имеете о том, что здесь разгуливает наследник дома Антарес? А знаете, это даже забавно! Антарес и Таэнри не враждуют. Скажем, вы получили приказ помочь этому... шпиону, а взамен вам, допустим, вернут титул, или хотя бы обеспечат деньгами. До сих пор в Арисвинде нелюдям позволялось жить спокойно и беззаботно. Но что если эти нелюди помогают своим, не таким безобидным собратьям? Интересная ситуация, что скажете?
   - Скажу, что впервые слышу о доме Антарес вообще и о шпионе в частности. Но вы же мне все равно не поверите...
   - Какая просто-таки нечеловеческая проницательность!..
   - Что шпиону нужно в Арисвинде? Считает поголовье блох и кур на базаре?
   - Этого нам не известно. Возможно, он идет от самого Палгирада. Мы лишь знаем, что он где-то в окрестностях города. И что вы приведете его сюда.
   - Да ну?
   - Приведете, приведете. Хотите жить - притащите его на поводке и в наморднике. Не хотите жить сами - подумайте о чернявом мальчишке со вздорным характером. Вам он, если не ошибаюсь, не безразличен.
   Дэллан мысленно зажмурил глаза и досчитал до десяти.
   - Где мне искать вашего шпиона?
   - Вашего, вашего шпиона. Если бы мы знали, он давно был бы здесь. Эльф эльфа видит издалека, верно? Придумайте что-нибудь. А теперь можете быть свободны.
   И стилет, и головорез, державший его, исчезли, Дэллан, как распрямившаяся пружина, вылетел из кресла и скрылся за дверью. Человек с бледной кожей не без удовольствия кивнул своим мыслям.
  
   ***
   Кас, как маятник, шатался между домами от тени к тени. Хотелось выть, царапать когтями шершавые стены и мягкую плоть, хотелось бежать, лететь прочь из этого города. Подальше от людей. И от Дэллана подальше. Да что он о себе возомнил?! Кто ему сказал, что его, Каса, можно таскать за шиворот, как щенка? Почему он считает, что во всем всегда прав?!
   Тихо зашипев сквозь зубы, вампир вытащил из ножен драгоценный кинжал. Хотя бы в одном Дэллан не ошибся - это было подлинное сокровище. Драгоценность, подаренная единственным на всем Эоноре настоящим другом. Даже в сумерках лезвие блестело потусторонним, мистическим светом. Настоящий адамантин... Лучшее, что когда-либо ковал Морвис.
   Гнев Каса постепенно утих. Он спрячет кинжал, а Дэллану скажет, что вернул его туда, где нашел. Это будет почти правдой. Все равно в настоящую правду он не поверит.
   Он никогда не верил в него. Только в себя.
   Кас все же не удержался, провел когтями по старой кирпичной кладке. Когти отозвались болью, стена - пронзительным звуком, раздражавшим его тонкий слух. Боль приводила в чувство лучше, чем что бы то ни было.
   По гулким вечерним улицам раскатился другой звук - звук ритмичных шагов. Человек, еще один, всего четверо или пятеро. Походка тяжелая, слишком ровная для пьяной компании. Для стражников, изредка наведывающихся в эти кварталы, людей было слишком много. Но выправка... Кас, разом позабыв о недавних обидах, подался навстречу им. Любопытство играло в нем сильнее всех прочих эмоций.
   Все-таки четверо, в неприметной серой одежде, все при мечах и угрюмых минах на блеклых невыразительных лицах. Где их только набрали таких?.. Кас рассматривал людей как товар на рынке, люди, перегородив собой улицу, в свою очередь рассматривали его. Игра в гляделки продолжалась не долго, мечники сдались первыми.
   - Бросай оружие, - приказал один из людей. От прочих его отличали редкие бесцветные усики.
   - Какое оружие, это, что ли? - адамантиновый кинжал заблестел в руке вампира всеми гранями своего великолепия.
   - Да.
   - А то я было подумал, что вы про это оружие... - Кас продемонстрировал свой коронный оскал и аккуратные (дань эстетствующему эльфу), но очень острые коготки на руках. Люди занервничали. - Мне было бы трудно расстаться с этим оружием, я к нему как-то привязался.
   - Бросай оружие. Встань к стене так, чтобы мы видели твои руки.
   - А к какой стене? К этой, этой, или, может быть, к той?
   - К этой, - прорычал усатый.
   - К этой не хочу, она грязная.
   - Тогда, может, к той? - робко поинтересовался другой человек.
   - Под ней собака сдохла, не хочу.
   - А ну становись к стене, как приказано! - не выдержал усатый главарь.
   - Но мы еще не выяснили, к какой...
   - К этой, живо!
   - А на каком, собственно, основании?
   Человек зарычал, нервно сжимая в руке рукоять меча. Крепкими нервами он явно не отличался, чем Кас и решил воспользоваться, изобразив на лице святую невинность. Почему-то это всегда выводило людей из себя.
   - Потому, что ты один, а нас четверо, понятно?!
   - Ой, а что вы, дяденьки, со мной сделаете?
   - Взять его, ребята! - крикнул усатый и выхватил меч из ножен. Кас демонически захохотал и растворился в тени.
   Среди людей началась легкая неразбериха. И этот сброд собирается идти против вампира? Кас усмехнулся. Плохое же время они выбрали для атаки - сумерки были отличным союзником. Скинув сапоги чтобы освободить когти, Кас вскарабкался по стене и оказался за спинами горе-бандитов. Все-таки здорово быть носферату, крылатым полудемоном, а не обычным вампиром! Занесенный кинжал естественно продолжал когтистую руку, но Кас, успевший уже насладиться своим хитрым маневром, вдруг растерялся. Древнее существо внутри требовало убийства, но...
   Вспышка яркого света ослепила его, едва не сбив с ног. Чувствительные к малейшей перемене освещения глаза взорвались такой болью, что вампир заскулил и отступил назад, тщетно пытаясь заслониться от света.
   - Он здесь! Проклятье, он позади нас!
   - Держи змееныша, пока не ужалил!
   Удар чего-то тупого и тяжелого пришелся по руке, которой Кас пытался защитить глаза. Взвыв от боли, он вслепую прочертил кинжалом длинную дугу. Клинок рассек воздух, но нападающие справедливо решили держаться на расстоянии.
   - Что стоите, остолопы, нас четверо против слепого мальчишки!
   Люди опомнились, но и Касу хватило заминки, чтобы прийти в себя. Перед глазами все еще плясали цветные огни, левая рука висела плетью, но он был в ярости, а значит, об отступлении не могло быть и речи.
   - Эй, человек, не стыдно? Вас-то вон сколько! Давай один на один?
   - Не морочь мне голову, сдавайся. Нам приказано не калечить тебя, но я на грани того, чтобы пойти против приказа.
   - Ладно, ты сам напросился...
   Определенного плана у него не было, а потому Кас просто развернулся и побежал в сгустившийся сумрак городских улиц. Магический светлячок, на который его так глупо поймали, давно иссяк, а люди плохо ориентировались в полумраке. Усатый споткнулся о притаившегося на повороте вампира и полетел на землю, а Кас, едва удержав равновесие, прошмыгнул обратно под ногами людей, ловко орудуя драгоценным кинжалом. Свершив диверсию, он снова растаял среди теней.
   - Гаденыш, поймаю - убью! - выли люди ему вдогонку.
   - Поймайте сначала, - донесся из темноты приглушенный смешок.
   Поиски велись с ожесточенной решимостью. То и дело в темноте вспыхивал яркий свет, но его хватало ненадолго, а время играло против людей. Ночь уже скрыла очертания неглубокой ниши, бывшей когда-то балконом на третьем этаже почти опустевшего дома. Там, едва слышно шипя сквозь зубы, сидел Кас и зубами и здоровой рукой пытался соорудить перевязь для второй, сломанной. Дело никак не спорилось - мешали клыки и тупая боль в предплечье. Ко всему прочему он ужасно замерз - весенняя ночь принесла в Арисвинд сырую прохладу. И куртку пришлось разорвать... Закончив с перевязкой, раненый, озябший и ужасно злой вампир высунул нос из ниши. Тут же в лицо снова ударил поток света, далеко не такого яркого, как в начале, и Кас все же продолжал видеть.
   - Вы что, озверели? Ходите, орете, а кругом люди спят! Это произвол!
   Из окна показалась старая женщина в некогда синем чепце и линялой ночной сорочке. В руках она держала свечу.
   - Эй, вот же он, наверху!
   Преследователи повернулись и уставились на резко проявившуюся в свете свечи бледную физиономию вампира.
   - Я буду жаловаться! - верещала женщина. - Вы не имеете права... среди ночи!
   - Да заткнись ты, старая кошелка, - прорычал Кас, метко запуская в огонек обломок кирпича. Ставни со стуком захлопнулись.
   Люди быстро посовещались между собой.
   - Спускайся вниз, сынок, мы тебе ничего не сделаем!
   - Нашли себе дурачка... Лучше сами идите в гости, а? Допрыгните?
   - Здесь не так уж высоко. - "Похитители" зашептались. - Если ты подсадишь меня, можно уцепиться за ту штуку...
   - А этот молодец со своим ножичком будет сидеть и ждать? Да он сперва пообкромсает нам пальцы, а потом сиганет на крышу. Ему это - раз плюнуть.
   - Верно дяденька говорит, - невинно подсказал Кас. - Я такой, я все могу.
   - Дайте сюда амулет, там еще осталась магия. Сейчас он взвоет.
   Значит, чтобы получить вспышку света, люди пользовались зачарованной безделушкой? Что ж, хотя бы среди них не было магиков. Кас сунул кинжал в ножны, закрыл глаза, и...
   - Скорее, он удерет!
   ...прыгнул. Легкое тело, удачно пойманный ветер.... Крылья унесли бы его из города, возможно, уже навсегда. Увы, радость полета была ему не доступна.
   Только пролетев половину расстояния, отделявшего его от соседнего дома, Кас сообразил, что иногда не вредно все же прислушиваться к советам старших. Надо было лезть на крышу... Не будь он калекой, для спасения хватило бы одного взмаха крыльев. Но прыжка нужно было как минимум два. Однако, каким-то чудом ему все же удалось зацепиться штаниной, а потом и когтями за ржавый водосток. Удар спиной о камень был довольно чувствителен, настолько, что воздух вырвался из груди вместе со стоном. И никакой возможности перевернуться - железная труба прочно держала его одежду. Когти руки скользили по каменной кладке, ища выщерблины, за которые можно было бы ухватиться, но тщетно. Кас попытался подтянуться вверх, но труба угрожающе заскрипела и прогнулась так, что голова несчастного вампира оказалась на уровне второго этажа.
   - Эй, да мы тут бабочек ловим! - усмехнулся усатый. - Красиво прыгаешь, вот только приземление подкачало. Но ничего, потерпи немного, сейчас мы тебя снимем. Тогда и поговорим по душам!
   - Ну давай, сними, попробуй. Не поранься только!
   Кас чуть не выл от обиды и унижения. Человек, молча ухмыляясь, поднял вверх амулет. От едкого света не спасло ничего: ни зажмуренные глаза, ни рука, которой он пытался заслониться от яркой вспышки. Кас снова ослеп.
   По крайней мере его поимка обошлась людям дорого, а сам вампир отделался вывихнутым запястьем (он наотрез отказался добровольно расстаться с кинжалом), синяками, ссадинами да разодранной до колена штаниной. И еще предплечьем, сломанным в начале погони. Из людей не пострадал только усатый, прочие же в полной мере познали упрямый касов характер, а в придачу поближе познакомились с его кинжалом, а потом клыками и когтями. Лишившись оружия, он сопротивлялся, как дикий кот.
   - Ну что, допрыгался? - с ненавистью вопросил главарь. - А ведь я предлагал сдаться сразу.
   - Да пошел ты!..
   Человек уже занес было меч, но вовремя одумался. Вампиреныш и так выглядел плачевно, что никак не вязалось с полученным приказом.
   - Здесь доктор нужен... - пробормотал один из людей, закончив осмотр раненых.
   - Тогда позаботься о них, - бросил усатый через плечо, за шкирку волоча стянутого ремнями пленника. - А я позабочусь об этом.
   - Хвала Богам!.. - донесся до него счастливый вздох. Похититель поморщился и продолжил путь.
  
   ***
   Дома Каса не оказалось, да Дэллан и не рассчитывал найти его там. Однако, он должен был убедиться... Разом опустевшие, мертвые стены нагнали на него больше страха, чем царапина на горле и разговоры о таинственном шпионе из эльфов. Дэллан не верил в шпиона. Арисвинд - не закрытый город, здесь при желании и без вреда для себя может появиться кто угодно - хоть эльф, хоть вампир. Значит, людям был нужен именно этот конкретный эльф. И им очень нужно было поймать его чужими руками... Впрочем, все это мало интересовало Дэллана. Эльфа он найдет и сдаст людям, а взамен они отпустят Каса. Все просто.
   Почти все... Если "шпиона" нет в городе, значит, он за городом. А что у нас за городом? На юге, точнее, на юго-западе, Палгирад, столица королевства Палгира. Ни там, ни на западе эльфу делать нечего - слишком много людей. Далеко на севере процветает Вишока - тоже не место для нормального эльфа. А на востоке? Густые, почти непроходимые леса Тариба, а еще дальше - Нахема, царство ночного народа. В Нахему он, конечно, не пойдет, но вполне может затеряться в чащобе на какое-то время. Да, сам Дэллан поступил бы именно так. Хорошенькая задачка - отыскать эльфа в лесу... Но он знал, как справиться с ней.
   Особняк на окраине Арисвинда встретил его неприветливо запертой дверью. Дэллан вежливо постучал в калитку, не дождавшись ответа, легко перемахнул через нее и, бесцеремонно пнув дверь ногой, вошел в тепло и бархат прихожей.
   - Госпожа Мнилега!
   - Тише! - зашипела чародейка, показывая из спальни растрепанную копну рыжих волос.
   - Госпожа Мнилега! - сквозь зубы процедил эльф.
   - Пожалуйста, тише! Муж спит...
   - Госпожа Мнилега!
   - Хорошо, пойдем в кабинет. Поговорим там.
   Повторять дважды ей не пришлось. Дэллан с видом хозяина прошествовал в небольшую, обитую бархатом комнату и, устроившись в кресле, хмуро наблюдал за всклокоченной, и от того такой по-домашнему уютной женщиной. Люцина Мнилега хлопнула в ладоши, и безмолвная служанка поспешно убрала со стола книги, чернила и рукописи. Вместо них появилась бутылка дорогого вина и пара бокалов. Дэллан скептически хмыкнул.
   - А что мне было делать?! - не выдержала чародейка. - Они заставили меня, у меня не было выбора! Дэллан, ты должен мне верить!
   - Я хочу вам верить. Но после того, что случилось...
   - Что я должна сделать, чтобы ты снова поверил мне?
   Мысленно поздравив себя с легкой победой, он поднес к губам высокий бокал. А вино и правда хорошее, не иначе из самой Рэнды везли.
   - Помогите мне, госпожа Мнилега. Вы ведь знаете, что им нужно...
   - Все не так просто. - Она опустилась на колени возле него. Эта игра в "госпожу" ее раздражала, и Дэллан это знал. Просто хотел позлить ее. "Госпожа" удаляла их друг от друга. - Если бы его можно было выследить с помощью магии, они бы давно сделали это. Но его... этого преступника защищают сильные чары. Поэтому им нужен был другой эльф... Дэллан, они обещали, что не причинят тебе никакого вреда! Прости, пожалуйста, прости меня!
   - Все так и есть, - он снова пригубил из бокала. - Они угрожали моему брату.
   - Кас?..
   - Каких подвигов насовершал этот эльф, что для его поиска подняли на ноги гильдию магов?
   - Я не знаю... Я правда ничего не знаю! Я всего лишь рядовая чародейка, мне не доверяют секретов. Великие силы, я ничем не могу помочь тебе!
   - Жаль... Прощайте, госпожа Мнилега. Увы, мне больше не суждено наслаждаться вашим обществом. - Молодой эльф поднялся на ноги и уверенно отправился к двери. И все же он не смог удержаться от того, чтобы добавить на прощание: - Привет мужу.
   - Нет, Дэллан, постой! - из глаз женщины брызнули слезы. - Не уходи вот так. Пожалуйста...
   Как бы там ни было, но ему стало стыдно. В конце концов, это не ее вина, она - такая же пешка, какой невольно оказался он сам. Подойдя ближе, он обнял колдунью и долго, пока не высохли ее слезы, гладил по голове, как ребенка.
   - Дэллан, знаешь, - всхлипнула она, - мне было очень хорошо с тобой. Я не хочу, чтобы все кончалось вот так.
   - Все закончилось много раньше. Когда ты...
   - Не нужно. Мы оба были не правы.
   - Возможно и так...
   Они помолчали. Дэллан сам не знал, что он чувствовал к этой женщине. Еще не безразличие, но уже не любовь. Так же, как когда-то было с Зорав... И с другими... Она тоже забудет его, очень быстро.
   - Я дам тебе кое-что. - Люцина отстранилась, кулачком размазывая по лицу слезы. - Перстень моего мужа. На нем лежат чары прозрения, не знаю, поможет ли оно тебе, но это все, что я могу сделать. Пожалуйста, поверь мне!
   - Я верю, - прошептал он. - Верю. Как действует это заклинание?
   - Прикоснись к предмету или существу, и на короткое время ты увидишь его истинный облик. Кроме того, ты сможешь заглянуть в его недалекое прошлое. К примеру, коснувшись травы, ты узнаешь, кто ходил по ней два дня назад. Это все.
   - Не так уж и плохо.
   - Пожалуйста, побудь здесь, я принесу перстень. Ты ведь не уйдешь, правда?
   - Правда. Я обещаю.
   Чародейка вышла, а Дэллан снова забрался в кресло. Надо же было угодить в такую передрягу! Да еще и Каса под удар поставил... Надо как можно скорее отыскать этого преступника, не то может пострадать кто-то еще. Например, рыжая чародейка. Надо... как можно быстрее...
   Ветерок из окна разволновал пламя свечи. На улице было прохладно, а в кабинете царили покой и уют. Может, ему не стоило так резко вести себя с Люциной? Может, для их отношений еще не все потеряно?.. Может, когда все закончится, он снова вернется к ней...
   Вернувшись, чародейка застала дремавшего в кресле эльфа.
  
   ***
   Волочь пленника по земле было неудобно до крайности. Усатый смерил взглядом хрупкую фигурку, вздохнул и взвалил ее на плечо. Кас гневно зарычал, но кляп во рту не позволил ему впиться зубами в тело похитителя. Хотя злился он, скорее, для вида - ехать на плече было гораздо удобнее, чем получать новые синяки на давно не чиненной мостовой. Да и ярость уже несколько улеглась. На смену ей пришли непонимание и обида. Ведь он никому не причинял зла! Да и вообще, кому он мог понадобиться в этом бестолковом городе?..
   - Убил бы!.. - бормотал усатый себе под нос. - Своими руками пристукнул, змееныш поганый! Погоди у меня, мы еще с тобой поговорим. Ух, поговорим!..
   - Гыырхрр!
   - Ты еще возмущаться будешь?!
   - Гррр!
   Сильная рука схватила его за волосы и тряхнула так, что у Каса потемнело в глазах.
   - Уууу!
   - Что, змийство, не нравится?
   - Он не змея.
   Спокойный басовитый голос вылетел из темноты и громовым эхом раскатился по безлюдным улицам.
   - Он ворон!
   Успел ли усатый понять, откуда пришло возмездие - этого Кас не знал. Только похититель вдруг начал оседать на землю, а из горла вампира вылетел сдавленный писк, когда руки спасителя вырывали его из стальных объятий теряющего сознание человека.
   - Сейчас, сейчас. Сейчас все будет хорошо... Потерпи.
   - Гхрры!
   - Да, да, сейчас... Что?!
   - Гррр!
   - Ох, прости.
   - Нельзя было сразу кляп вытащить, ты?!.. Ты... - Кас всхлипнул. - Морвис, откуда ты взялся?
   - Я тебя искал.
   - Среди ночи?
   - Да, но...
   Морвис замолчал. Его неповоротливые пальцы рвали ремни, стягивающие руки вампира, тот терпеливо ждал от него ответа.
   - Я почему-то очень беспокоился за тебя. Сам не знаю, почему... Ты веришь в предчувствия?
   - Теперь верю.
   - Я заснуть не мог. Ну и решил, что найду тебя где-нибудь здесь. Не понимаю, что ты находишь в этих трущобах...
   - Здесь тихо и мало людей.
   - ...А потом я нашел это! - Морвис кивком головы указал на притороченные к поясу ножны. - И тогда понял, что нельзя терять времени. Да, кстати...
   С помощью кинжала путы были изничтожены гораздо быстрее. Бережно протянув Касу свой подарок, Морвис переключил внимание на несостоявшегося похитителя.
   - Морвис... - Кас осторожно попробовал пошевелить рукой, та откликнулась резкой болью. О том, чтобы взять оружие не могло быть и речи. - Они кинжал не тронули.
   - Может, побоялись связываться с оружием темного? Или решили, что зачаровано. - Кузнец обшаривал одежду усатого бандита. - Я бы не рискнул, мало ли...
   - Я бы не побоялся. Вы, люди, вечно придумываете себе страхи. Ну, чего там?
   - Безлик, как новорожденный. Нашивки гильдии нет, вообще ничего нет. Странный какой-то... Зачем ты к нему полез?
   - Я не лез! Они первые начали.
   - Да прям... Я тебя слишком хорошо знаю.
   - Значит, недостаточно хорошо.
   Поджав губы от обиды, Кас с трудом поднялся на ноги. Морвис ему тоже не верит, как и Дэллан. Никто ему не верит! Разве что...
   - Слушай, я у тебя в кузнице переночую? А то если Дэллан увидит меня в таком виде, его удар хватит.
   - Не думай даже! Тебе к врачу надо.
   - Ничего мне не надо.
   Кас снова прислушался к своему телу. Вывих - ерунда, поболит и пройдет, да и перелом быстро срастется, не в первый раз. От большинства ссадин на утро не останется и следа, он ведь все же вампир... Если незаметно пробраться к себе в комнату и переодеться, ночное приключение можно будет сохранить в тайне.
   - Пойдем, - рука Морвиса легла ему на плечо. - Здесь недалеко.
   - Что недалеко?
   - Да живу я здесь недалеко. Немного тебя подлатаю и сдам Дэллану из рук в руки. И даже не думай со мной спорить.
   - Не смей показываться ему на глаза, слышишь?!
   - Ты его от меня прячешь, или меня от него? - хохотнул кузнец. - Ладно, не буду портить тебе образ одинокого ночного странника... Но переночуешь ты у меня, в кузне спать негде.
   - Ладно... - Кас, радуясь, что темнота скрывает его глаза, посмотрел на друга. Благодарность во взгляде действительно здорово подпортила бы ему репутацию. - Уговорил.
   Семья Морвиса жила на третьем, верхнем, этаже уютного домика, окруженного цветущим садом. Словно кукольный - все так чисто, аккуратно, почти прилизанно... Дэллану бы здесь понравилось. Кас же почувствовал, как волосы на затылке встают дыбом - здесь жили люди, почитавшие Богов светлой Триады. Среди них вампиру становилось не по себе. Из-за закрытых дверей едва слышно ему и совершенно неразличимо человеческому уху доносилось дыхание спящих. Сестры Морвиса - две кудрявые рыжие девочки, его мать и отец... Обычная человеческая семья с обычными человеческими проблемами. На них не нападают по ночам усатые бандиты, их не терзает скука, их не считают чудовищами такие же люди, как они сами. В глубине души Кас им завидовал.
   - Вот здесь мы и живем, - прошептал рослый кузнец, проведя его в дальнюю комнату. - Все спят, так что ты не шуми тут, ладно?
   - Я и не собирался. Выспаться есть где?
   - Вот там кровать в углу. Тебе поесть принести?
   - Ага! Я б сейчас дракона съел!
   - Ну, - усмехнулся Морвис, - драконов в хозяйстве не держим. Куренок был, устроит?
   - Тащи, что есть, мне все равно. И, Морвис... Свечу мне оставь.
   - Зачем? Ты же и так в темноте видишь.
   - Оставь, - повторил Кас. Человек пожал плечами и, опустив подсвечник на столик возле кровати, вышел из комнаты.
   Тонкая кисточка пламени тенями рисовала на стенах причудливые письмена. Кас забрался на кровать и замер, разглядывая огонь. Сейчас весь его мир сжался до ярко-оранжевого лепестка на вершине желтой оплывшей свечи.
   - Со мной сегодня такое было!.. - прошептал он. Пламя качнулось в его сторону, заиграло алыми нитями по краям.
   ...Ты вел себя безрассудно. В другой раз рядом может не оказаться человека, готового прийти на помощь тебе.
   - Предчувствия Морвиса - твоих рук дело?
   ...У меня нет рук.
   Огонь задрожал, как будто смеялся. Кас обиженно замолчал - сегодня все как сговорились против него! Критиковать каждый может...
   ...Ты должен быть осторожен.
   - Да буду я, буду... Лучше скажи, зачем эти полудурки на меня набросились.
   Дверь отворилась, и в комнату вошел Морвис. Свеча тихо и безобидно горела, капая воском на оловянный подсвечник. Кас сидел неподвижно, как статуя, и смотрел на нее.
   Бесцеремонно отодвинув подсвечник в сторону, Морвис водрузил на столик поднос с ужином и достал из шкафа коробку с лекарствами. Странно, как Кас вообще может жить с такими руками. Косточки тонкие, полые, экономят каждую унцию веса... Казалось, его запястье можно переломить двумя пальцами.
   - Потерпи, я руки перевяжу.
   - Мне не больно.
   Он продолжал смотреть на огонь, словно тот мог вдруг заговорить с ним. С огнем у Каса вообще были странные отношения - в кузнице он порой сверлил его взглядом часами. Морвис не мог понять этого. Просто еще одна странность вампира...
   - Я буду осторожен, - вдруг прошептал тот. Морвис вздрогнул - слова как будто не предназначались ему. Но, на всякий случай, он подтвердил:
   - Было бы неплохо.
   Кас встрепенулся, в его затуманенном взгляде появилась осмысленность. Собственные руки, туго перетянутые белыми бинтами, здорово его позабавили. Правая уже почти не болела, левой нужно было дать еще время. День, в крайнем случае - два.
   - Спасибо, Морвис, - заявил он, с жадным любопытством изучая содержимое подноса.
   - Да не за что. Для чего еще существуют друзья?..
  
   Дэллан не появлялся дома уже три дня, чего за ним давно уже не водилось. Более того, о нем не слышали ни в мастерской, ни в таверне, ни в компании шумных девиц, нередко сопровождавших его по пятам. Даже сборщик податей и налогов, имевший неосторожность попасться на глаза Касу, и тот ничего не слышал. И без того весьма ограниченный запас терпения юного вампира подходил к концу. Нельзя же исчезать вот так вот, без всякого предупреждения! И он еще имел наглость что-то говорить об ответственности!..
   - Да что с ним случится? Он ведь может за себя постоять. Наверное...
   - Заткнись, Морвис, - пробормотал Кас себе в воротник. Он шел, почти летел по дороге, сунув руки в карманы куртки. Разговаривать совсем не хотелось.
   - Хотя, сперва напали на тебя. Может, кто-то объявил охоту на нелюдей?
   - Заткнись, Морвис.
   - Но, если так, он, скорее всего, не станет сопротивляться и сдастся в плен. В отличие от некоторых, у него есть голова на плечах, и нет оружия.
   - Заткнись, Морвис.
   - И куда ты бежишь вообще-то? Я не помню, чтобы когда-либо был в этой части города. Это ведь квартал магиков?
   - Ну зачем ты за мной увязался?!
   - А где: "заткнись, Морвис"?
   - Заткнись, Морвис!!!
   Кузнец довольно усмехнулся, как будто Кас сказал ему нечто очень приятное и смешное. Тот только разозлился еще сильнее.
   - Так куда мы идем? - как ни в чем не бывало вопросил человек.
   - Это я иду, а ты меня преследуешь.
   - Я тебя охраняю.
   "А с чего ты взял, что мне это нужно?!!!" - едва не завопил Кас, но вовремя передумал. Так от заботы Морвиса не отделаться, проще рассказать ему все, как есть. Может, отстанет...
   - Я иду к одной чародейке, знакомой Дэллана. Если уж кто и знает, где он, то только она.
   - Они что?..
   - Откуда я знаю? Мне он про свои похождения не рассказывает.
   - Но ты ведь все равно в курсе.
   - Гррр... Когда я был совсем маленьким, Дэллан водил меня к ней. Он считал, что у меня может быть талант к магии.
   - И он у тебя есть?
   - Нет.
   Они подошли к красивому, увитому плющом особняку, скрывающему свои белые стены за невысоким забором. Муж чародейки был важным человеком в городе, он мог позволить себе окружить жену роскошью. Двор тонул в густой зелени с яркими кляксами цветов и мазками трав. Сквозь сад к особняку вела посыпанная желтым песком извилистая дорожка. Касу понадобился один прыжок, чтобы оказаться на ней и открыть Морвису резную калитку.
   - Лихо ты, - оценил кузнец. - Только она не заперта была.
   - Спасибо, я заметил, - процедил Кас сквозь зубы. - Пошли уже.
   - Только скажи: дверь ты как взламывать будешь?
   - Тебя ожидает чудо. Оно называется "дверной молоток".
   - То есть ты просто так подойдешь и постучишься, да? Не будешь влезать в окно, подкрадываться со спины, пугать хозяев...
   Кас глубоко вздохнул, пожевал губу, глотая едкий ответ. Все-таки Морвис сильно обиделся, раз язвит. Как же, пренебрегли его заботой, трагедия какая... А кто его просил?! Вот за кинжал - да, спасибо. Но таскаться за ним по пятам уже третий день - это перебор.
   - Шел бы ты домой, Морвис, - пробормотал вампир, взвешивая в руке дверной молоток. Красивый, в форме цапли с длинным клювом и тонкими узловатыми лапами. Клюв звякнул о медную пластину раз, другой, но обитатели дома не спешили осчастливить гостей своим появлением. Кас зарычал от обиды и со всей силы приложил несчастную цаплю о дверь.
   - Может, ее нет дома? - не меняя язвительного тона, предположил Морвис.
   - Может, и нет...
   - А, может, ты ошибся адресом?
   - Не ошибся.
   Предложение человека забраться в окно и навести в жилище чародейки порядки вампира уже казалось Касу вполне привлекательным. Но это потом, когда он, наконец, сумеет избавиться от слежки Морвиса. Столько проблем от этих людей... Кас встряхнулся, как мокрый кот, и побрел по дорожке прочь от особняка. В этот самый момент дверь отворилась.
   На пороге стояла красивая женщина с роскошной гривой густо ржавых волос, свободно падающих на высокий воротник бледно-зеленого платья, на округлые плечи, на спину... Редкий рыжий цветок, что распустился под весенними лучами Кантео. Морвис был сражен наповал. Вампира красота чародейки оставила равнодушным.
   Люцина в свою очередь с удивлением и интересом изучала незваных гостей. Один - высокий плечистый парень с коротким ежиком рыжеватых волос - был бы похож на крестьянского сына, если бы не ум, светившийся в серо-голубых глазах. Второй был интереснее. Куда интереснее... Она едва узнала его. Прошло столько лет с тех пор, как Дэллан привел к ней, совсем еще юной и неопытной выпускнице магической академии, темноволосого мальчика с пугающими глазами!.. С тех пор мальчик успел превратиться в юношу. На вид лет пятнадцать, а значит, механизм естественного старения уже начал замедлять свой бег. Невысокого роста, тщедушный, как все носферату, и очень подвижный - он не мог ни минуты простоять спокойно и тогда, и сейчас. Бледное, невзрачное лицо, острый, чуть изогнутый нос и высокие резкие скулы. При встрече на улице Люцина не задержала бы на нем взгляда, если бы не глаза. Огромные и невероятно темные, в обрамлении густых черных ресниц - они могли бы придать ему хоть немного обаяния, но отчего-то выходило не так. Стоило Касу моргнуть, как глаза заволакивало чернильной чернотой зрачка и создавалось впечатление, будто смотришь в глубокий колодец. Такой взгляд невозможно выдержать долго.
   - Госпожа Мнилега? - уточнил вампир. Голос у него оказался ломким, трескучим, но еще по-детски высоким. Чародейка улыбнулась.
   - Да, угадал. Пойдем.
   Она поманила его в дом. Человек и вампир удивленно переглянулись.
   - Ладно, - решил, наконец, Кас. - Пошли, Морвис.
   - Твой телохранитель? - снова улыбнулась чародейка.
   - Мой друг.
   - Меня зовут Морвитус Астеманд, и я счастлив познакомиться с вами, госпожа Мнилега! - вклинился восторженный Морвис. Люцина кивнула, подарив парню очередную улыбку, а Кас смахнул с лица иссиня-черные пряди волос, перьями выбивавшиеся из-под шнурка, умудрившись вложить в этот жест столько презрения, что кузнец растерянно склонил голову и замолчал.
   - Сюда, пожалуйста. Проходите.
   Кресло Кас заметил сразу. Мягкое, просторное, с высокой спинкой, да еще и возле камина - Дэллан без сомнения был здесь раньше и сидел именно в этом кресле. Вампир с независимым видом пересек кабинет и почти упал в него, наслаждаясь удивленным взглядом чародейки.
   - Вижу, Дэллан не взялся за труд научить тебя правилам хорошего тона.
   - Не смог показать положительный пример, - пожал Кас плечами. - Я хочу знать, где он.
   - Тебе не следует волноваться. - Женщина не без грации опустилась в кресло напротив, Морвису ничего не осталось, как молча караулить дверь. - С ним все в порядке и скоро он вернется домой. А ты... ты пока сиди тихо-тихо, как мышка, если не хочешь накликать беду на вас обоих.
   - Ваших советов я не просил. Если вы можете сказать, где Дэллан - говорите. Если же нет...
   В странных глазах вампира, исказившись, отразилась рыжая чародейка. Тонкие губы дрогнули, обнажая клыки, и Люцину охватил дикий, первобытный ужас, восходящий к тем древним временам, когда планета была не более чем игрушкой в руках Богов, а вампиры ночного народа собирали кровавую жатву. Страх. Она не была бы чародейкой, если бы ни умела держать его под контролем.
   - Не очень разумно угрожать чародейке в ее собственном доме, - не отведя взгляда, проговорила она. - Уходи, это все, что ты здесь услышишь. Не знаю, почему, но ты ему дорог, и только поэтому я впустила тебя в свой дом. И только поэтому говорю: береги себя.
   - Можете посоветовать мне еще что-то? - голос донесся из-за ее спины, и Люцина обернулась с недостойной поспешностью. - Только учтите: я всегда сам выбираю, каким советам следовать, а каким - нет.
   - Тогда, возможно, тебе не следует искать его на западе, в Тарибе. Там совершенно нечего делать ни тебе, ни ему. - Люцина сама удивилась своим словам. И что надоумило ее это сказать?..
   - Ну что ж... Совет хороший. Пошли, Морвис. - Наградив чародейку коротким полупоклоном, Кас вышел из комнаты.
   - Госпожа Мнилега, он не... Я хочу сказать...
   - Иди за своим другом. И пригляди за ним.
   Морвис согнулся пополам в поклоне и побежал вслед за Касом.
   - Что ты натворил, любимый... - устало прошептала Люцина. - Что я натворила...
  
   ***
   Пичуга, клевавшая крошки с ладони Дэллана, расправила крылышки и, встревожено чирикнув, унеслась прочь. Вздохнув, эльф опустил кольцо и, закинув руки за голову, растянулся на мягкой траве - след опять был упущен.
   Неприятности с магической безделушкой начались сразу же, как только он покинул рыжую чародейку. Во-первых, ее муж был человеком крупным, и его кольцо слетало даже с большого пальца Дэллана. Кое-как зажав его в кулаке, он все же решил использовать кольцо и... проклятое "во-вторых" тут же дало о себе знать, поскольку он почти сразу оказался в толпе людей, спешащих по делам в утренний час. Истинный облик человека - квинтэссенция его чувств и мыслей: смутных, встревоженных, непонятных... Его толкали, едва не сбивая с ног, но Дэллан был слишком оглушен потоком чужих эмоций, хлынувших в его сознание, чтобы хоть как-то сопротивляться. Наконец, ему удалось выбраться из толчеи и стряхнуть с руки кольцо, замотав его в тряпицу и сунув в карман. Весь день у него невыносимо болела голова.
   Первая неудача научила молодого эльфа осторожному обращению с магией. Повесив кольцо на цепочку на шее, он лишь иногда сжимал его, чтобы отследить чью-нибудь память. Перстень давал только несколько туманных образов, но среди них не было ничего, похожего на эльфа. Однако, не далее чем вчера вечером, он видел его - золотую фигурку в спутанных воспоминаниях любопытной лани, пришедшей посмотреть на существо, зашедшее так далеко в ее владения. Значит, он все же оказался прав - эльф решил укрыться именно здесь, и не дальше, чем в двух днях пути от места встречи с доверчивой ланью. Но с тех пор Дэллан не нашел ничего.
   Нехотя он поднялся на ноги и подобрал заплечную сумку - пора было отправляться дальше. Лес был его вторым домом, все то время, что он привык считать своим детством, Дэллан провел, сопровождая мать в странствиях. Да и животные откликались на магию перстня охотнее, нежели люди, а их истинный облик был куда яснее и чище. Если бы не беспокойство, Дэллан чувствовал бы себя вполне уютно в нетронутой лесной глуши.
   В этот день ему снова улыбнулась удача. Дважды он видел золотую фигуру в памяти животных: первый раз - осторожной куницы, второй - злобной полуптицы-полуящера кергера, напавшего на эльфа ближе к вечеру. А еще через день он наткнулся на стоянку.
   Маленький шалаш, почти невидимый в тени огромного вяза, служил домом таинственному незнакомцу совсем недолго, он пробыл там день и ушел дальше в лес. Дэллан мысленно поздравил себя с удачей - эльф-преступник явно не чувствовал опасности и передвигался неспешно и даже лениво, а значит, дня через два они должны встретиться. Дальше его планы пока не шли.
   До глубокой ночи он ползал на коленях вокруг шалаша, надеясь с помощью кольца узнать больше о том, кого преследовал, но трава помнила лишь легкие пружинистые шаги да золотой свет, падавший сквозь кружево весенней листвы. Зато после Дэллан видел сны, в которых его окружали эльфы. За исключением матери, он никогда не видел представителей своего народа, хотя и знал их язык в совершенстве. Но что толку, если не с кем было поговорить?.. И что можно сказать теперь существу, которое он должен привести во враждебный город?.. Существу, которое, возможно, ждет смерть...
  
   ***
   - Ты что, на самом деле рассчитываешь его найти? Это же глупо! Ты заблудишься, как только отойдешь на два шага от города. Ты уже заблудился! Дэллан - эльф, он в лесу, как у себя дома, но ты-то!.. Послушал бы лучше госпожу Мнилегу, она плохого не посоветует.
   Кас мстительно отпустил хлесткую ветку, преграждавшую ему путь: та чувствительно врезалась в грудь Морвиса. Кузнец не то зарычал, не то заскулил сквозь зубы, но ловить вампира не стал, отплатив ему новой порцией настойчивых нравоучений. Касу в пору было зажимать уши руками.
   - Если тебе что-то не нравится, - взвыл он, - ты вполне можешь вернуться! Какого гоблина ты вечно таскаешься за мной по пятам?!
   - Может, надо так... - проворчал Морвис, - для равновесия. Кто-то вечно попадает в неприятности, кто-то выуживает из неприятностей этого кого-то. В мире все взаимосвязано.
   - Ты мне того усатого теперь по гроб жизни не забудешь...
   - Если этого достаточно, чтоб прожить столько же, сколько живут вампиры, то я готов!
   - Это была шутка? Если да, то я ее не понял.
   Дежурно переругиваясь, человек и вампир расположились на отдых возле колючих зарослей ежевики. Морвис натаскал хвороста, Кас пригладил фитильком огневушки лохматые от мха, почти что сырые ветки. Поворчал сквозь клыки - вечно этот Морвис все перепутает! - но зеленоватый огонек переметнулся с фитиля на мох и весело затрещал в неумелом, но вполне уютном костре. Исчерпав заряд, магическое зеленое пламя быстро окрасилось знакомым рыжим и алым. Совсем как в кузнице... Жаль, пока Морвис здесь, с ним не поговорить, не спросить совета. Кас действительно заблудился, а огонь всегда знал дорогу.
   - Чего ты там копаешься? - проворчал он, отрывая сосредоточенный взгляд от язычков пламени. Морвис рылся в их общей, одной на двоих, походной сумке, на землю летели припасы.
   - Это все? - человек обвел презрительным взглядом остатки ужина, несколько ножей, свернутый узлом серый плащ и небольшой бугристый сверток из темной ткани. - Больше ты ничего взять не догадался?
   - А что еще нужно?
   "Жаркое, теплая постель и четыре стены с крышей..." - чуть было не вздохнул Морвис. Его неловкие пальцы пытались распутать сложный касов узел, в котором явственно что-то позвякивало. Что такое ценное вампир побоялся оставить в городе?..
   - Дай сюда, - обреченно вздохнул Кас, отбирая у человека свои сокровища. Подцепив когтем узелок, он разложил на земле помятый отрез ткани с искрящимся в закатных лучах содержимым.
   - Амулет серебряный, крылатая змея на цепочке из того же металла, - оценил Морвис первую безделушку. - Где взял?
   - Подарили... - неохотно огрызнулся Кас, демонстрируя полнейшее нежелание продолжать разговор.
   - Да ну? Он, вроде, магический, у меня от него ладонь зудит.
   - Чаще руки мыть надо. - Вампир отобрал амулет и, повесив его на шею, ушел по другую сторону от костра.
   - Серьги с рубинами, золотые. Женские. Скажешь, что тоже подарили?
   Кас не ответил. Впрочем, Морвис мог догадаться, что бывшая владелица дорогих безделушек имела неосторожность косо взглянуть на вампира. Ей еще повезло, что в его руках остались одни только серьги.
   - Четыре пера с адамантиновым сердечником, заточенные, острые. В Арисвинде ты их точно не мог достать. Разве что на ярмарке в прошлом году... Купить их, кстати, ты тоже не мог.
   За завесой огня Кас отрешенно теребил амулет, продолжая игнорировать Морвиса. Тот пожал плечами и выудил из кучи очередную маленькую драгоценность.
   - Еще один амулет, без цепочки. Кантео с лучами-стрелами, в нее вписана Арна и два глаза. Тоже магический?
   - Когда наиграешься, положи все на место, - тихо проворчал вампир.
   - Монеты, обломки серебра, какие-то камушки... Много, считать бесполезно. О, я гляжу, у тебя тут и кольца есть!
   - Примерить хочешь?..
   Пересыпав серебро между пальцами, Морвис заново связал сокровища в тугой, чуть позвякивающий узел. Кас наблюдал за ним без особого интереса.
   - Много у тебя добра. Жаль, в лесу на него не купишь хороший ужин.
   - Шел бы ты домой, там тебя точно накормят.
   - Ну уж нет, тогда совесть поужинает мной.
   - У тебя ее слишком много.
   - Говорю же: это для равновесия.
   - Намекаешь, что у меня ее нет совсем?
   - Скажешь тоже... намекаю...
   Морвис уже подготовился к тому, что сейчас на него метнется мстительная когтистая тень, но Кас и не думал покидать облюбованное местечко. Вместо этого он улыбнулся. Простой, человеческой улыбкой, так странно, почти неестественно исказившей губы вампира. Пожалуй, чтобы увидеть такое, стоило пожертвовать домашним уютом. Морвис как зачарованный наблюдал за этим маленьким чудом, пока на лицо Каса не вернулась привычная недовольная всеми и вся гримаса.
   - Чего ты на меня пялишься? У меня что, вдруг крылья выросли?
   - Мне на секунду так показалось... - разочарованно пробасил человек.
   - Кончай на меня любоваться, нашел себе тоже красотку-нимфу. Давай спать, у нас завтра ранний подъем.
   - Угу... скажи, ты всерьез рассчитываешь отыскать Дэллана?
   - Я, может, и сумасшедший, но я не идиот. - Кас подмигнул всезнающему костру. - Он найдет меня сам.
  
   ***
   Кольцо начинало сводить с ума. Отовсюду: из памяти птиц, зверей, деревьев и жесткой лесной травы на Дэллана глядели золотые фигуры эльфов. Расплывчатые, как туман, нереальные... И, что самое страшное, часть этих фигур была его собственной. Животные не различали лиц, а кольцо не позволяло увидеть в памяти ауру или запахи, на которые они опирались. Только золотые образы, похожие, как две капли воды.
   Чем чаще кольцо показывало эльфа, тем ближе к цели, ведь так? Дэллан чувствовал себя измученным и несчастным - от магии в голове сильно шумело, внося еще больший хаос в его и так не слишком выстроенные мысли. Чем ближе к эльфу, тем быстрее придется принимать решение. Что с ним делать?..
   В густой зелени леса промелькнул рыжий пушистый хвостик и тут же исчез, затерявшись в кронах деревьев. Высыпав на ладонь горсть орехов, Дэллан поднял руку вверх.
   - Иди сюда, маленький.
   Зверек застрекотал, но показываться на глаза не спешил. Белки, любопытные и непуганые, были надежным источником воспоминаний об эльфе. Дэллан терпеливо ждал, сжимая в кулаке перстень так сильно, что крупный черный сапфир больно впивался ему в ладонь.
   Существо покинуло убежище среди ветвей, неожиданно прыгнув на плечо эльфа. Тот даже присел под тяжестью зверька, оказавшегося вовсе не белкой. Таких Дэллан не видел еще ни разу - илмеллесский лемур, редкое существо, обитавшее на архипелаге южнее Мальтессы, где их ловили и приручали на забаву богатым эльфам. Здесь, на Айдосе, он мог оказаться только с одним из них.
   Лемур между тем дотянулся длинными руками-лапами до орехов и, упоенно чирикая, принялся за еду. Задумчиво поглаживая зеленоватый с рыжими пятнами мех, Дэллан стряхнул с руки кольцо и медленно, очень медленно обернулся. В памяти зверька было две золотые фигуры. Одновременно.
   Готовая сорваться с тетивы лука стрела была нацелена ему в грудь. Эльф-шпион стоял перед ним, окруженный, как сиянием, длинными, распущенными по плечам янтарными волосами. И зелень весенней листвы в настороженном изучающем взгляде.
   - Zenta ayn'kaa telho? - высоким пронзительным голосом вопросил эльф.
   - Ven aryo... - чуть слышно пробормотал в ответ Дэллан. Такой встречи он ожидал меньше всего.
   У девушки были идеально правильные, точеные черты лица настоящей светлой Богини. Словно какой-то великий скульптор задался целью высечь из белого мрамора прекраснейшее существо на планете, а еще более великий маг вдохнул в него жизнь. Дэллан как кистью рисовал взглядом знакомые черты поверх ее лица. Она была так похожа на нее!.. На Дэлланарен, на самую красивую женщину в мире... Однако, первое впечатление продлилось недолго. Нет, совсем не похожа... У его матери не было таких капризных, тщательно накрашенных даже в лесной глуши губ и припудренного, прямого, как стрелка, носа. И уж точно не было привычки презрительно жмурить глаза. Синие, а не зеленые, как у незнакомки.
   - Я тебя еще раз спрашиваю, что ты здесь делаешь?! - звенящим голосом напомнила она.
   - Я... - растерялся Дэллан. - Я ничего! Я просто... Пожалуйста, опусти лук.
   - А ты эльф, - обнаружила девушка и, легким движением вернув стрелу в колчан, похлопала себя по плечу. Лемур тут же покинул Дэллана и уселся возле ее ног. - Наконец-то, сколько можно ждать! Тебя прислал отец?
   - Вообще-то нет. Вообще-то...
   - Не важно! - перебила его эльфийка. - Мне нужно попасть в Иллатин как можно быстрее. Если отведешь меня туда, тебя щедро вознаградят.
   - Но... - под ее натиском Дэллан отступил на шаг. - Но Иллатин в тысяче миль отсюда!
   - Умник. Как еще мне добраться до Таоренестона, если не через Иллатин?
   - Подожди. Как ты вообще очутилась здесь?
   - А ты как?
   Эльфы смерили друг друга одинаково недоверчивыми взглядами. Магический ореол вокруг незнакомки быстро рассеялся, и сравнивать ее со своим идеалом женщины Дэллану полностью расхотелось. Она, судя по всему, идеал мужчины в нем не видела и подавно.
   - Это долгая история, - после затянувшейся паузы, проговорил он.
   - Моя будет не короче. Впрочем... Меня зовут Нолена Антарес. Это тебе о чем-нибудь говорит?
   - Ты из знатной семьи, - равнодушно проговорил эльф. - Я Дэллан. Энестеот.
   - Изгнанник?! - округлила глаза Нолена.
   - Я ничего не сделал, это имя перешло ко мне по наследству.
   - Хорошенькое наследство. - Девушка усмехнулась. - Изгнанник во втором поколении имеет право вернуться к эльфам. Ты знал это?
   - Знал.
   - Тогда давай с начала: что ты здесь делаешь?
   - Я не был уверен, что эльфы будут мне рады. Я полукровка.
   Расширенные от удивления глаза Нолены едва не сравнились по размеру с глазищами Каса. Дэллан тут же пожалел о своих словах: раз уж она сразу не догадалась о его смешанной крови, надо было держать язык за зубами. Может быть, ему удалось бы держать это в тайне.
   - Я не могу представить себе, как низко надо пасть, чтобы польститься на женщину другой расы. - Нолена скривила губы и отступила на шаг, словно ей было противно находиться так близко к Дэллану. - Не удивительно, что эльфы изгнали твоего отца. Или это была мать?.. Не важно! Ты, Энестеот, отведешь меня в Иллатин и тогда, возможно, я помогу тебе в Таоренестоне. Надеюсь, ты хотя бы умеешь обращаться с мечом? Тут ходят довольно опасные люди, их надо поставить на место. Хотя, это, наверное, сложно - убивать подобных себе....
   - Мне очень не понравилось то, что ты сейчас сказала, Нолена.
   - Для тебя - госпожа Антарес!
   - Значит, госпожа Антарес? - Дэллан уже закипал от гнева. - Ты пойдешь со мной, у меня есть для тебя кое-что. Сюрприз.
   Прежде, чем он успел сделать хотя бы шаг ей на встречу, на него с боевым стрекотом набросился маленький храбрый лемур. К тому времени, как Дэллану удалось оторвать его от себя, Нолена уже исчезла в зеленом сумраке леса.
  
   - Очень колоритная особа - эта твоя хозяйка.
   Лемур, откликавшийся на кличку "Аттима", согласно зачирикал и обвил длинными лапами шею Дэллана.
   - А уж какой у нее добрый, покладистый нрав! - бушевал эльф. - Я вообще впервые встречаю такую женщину. Такую самовлюбленную, такую напыщенную, такую!..
   Пальчики лемура принялись теребить его воротник, не то в надежде отыскать там остатки орехов, не то просто со скуки. Остановившись под колючей лапой высокой тайры, Дэллан обреченно вздохнул.
   - ...такую красивую?..
   Деликатно промолчав, лемур принялся изучать висевшую на шее эльфа цепочку.
   - Красивых много, - рассудил Дэллан и продолжил свой путь, - а Кас там совсем один. Ему, должно быть, одиноко и страшно. Понимаешь, мне совершенно некогда сейчас думать о девушках! Тем более о таких, как эта Нолена. Она же просто...
   Лемуру уже надоели его печальные вздохи. Ловкие пальчики сдернули цепочку с шеи и зверек, победно взвизгнув, спрыгнул на землю и бросился наутек, быстро затерявшись среди деревьев.
   - Отдай!
   Догнать в лесу проворного лемура, нечего было и думать. Через несколько шагов Дэллан остановился, подобрал с земли перстень, должно быть, соскочивший с цепочки, и опустил его в карман куртки.
   - Отдай... - тихо и бессмысленно пробормотал он.
   - Ты совсем дикий, - вместо ответа заявил насмешливый голосок. - Какой нормальный эльф станет носить с собой такую безвкусицу?
   По пальцам Нолены струилась серебряная цепочка, презрительный взгляд изучал висевшую на ней тусклую драконью чешуйку. При виде своего сокровища в руках эльфийки, Дэллан почувствовал, как его захлестнула волна ненависти. Да как она смеет!..
   - Тебе нравится смеяться надо мной, Нолена? - едва сдерживаясь, проговорил он. - Верни мне это.
   - Похоже на чешую... Что это, какой-то темный символ? Как низко ты опустился, Энестеот!
   - Можешь говорить что угодно. Можешь оскорблять меня, если тебе это нравится. Но ты украла у меня мою вещь, и будет лучше, если ты вернешь ее по-хорошему.
   - Ты что, пытаешься угрожать мне?
   Нолена замахнулась, и цепочка серебряной молнией взвилась в воздух. Вскрикнув, словно от боли, Дэллан бросился за ней, но поймать не успел, и тонкая нить исчезла в густой траве. Эльф упал на колени, зашарил руками вокруг, но тщетно.
   - Не это ищешь? - рассмеялась Нолена. В ее пальцах радужной монетой перекатывалась драконья чешуйка. - Ну, держи, бедняжка, не хочу тебя мучить.
   Она кинула чешую в руки Дэллана, тот поймал ее, прижал к груди, словно кто-то мог снова отнять его сокровище. Нолена смеялась. Дэллан ее ненавидел.
   - Ты такой забавный! - наконец, заявила она. - Такой нелепый. Если ты хочешь жить среди эльфов, тебе придется поучиться хорошим манерам.
   - Это таким, как у тебя? Знаешь, я, пожалуй, воздержусь.
   - Тебе придется уважать меня, полукровка!
   - С чего бы вдруг?
   - Потому, что я - Нолена Антарес! Однажды я войду в Совет, и никого в Таоренестоне не будет выше меня. А ты навсегда останешься полукровкой, не годным даже на то, чтобы бросать мне под ноги лепестки роз.
   Дэллан только пожал плечами. Злиться на эту особу ему расхотелось - все равно, что сердиться на шумную диванную собачонку. Ее лемур и то умнее хозяйки.
   - И как же высокородная ты оказалась среди такого грязного, дикого леса?
   - У меня была миссия, - надула губки Нолена. - Эльфы усиливают свое влияние на Айдосе - это ответ на действия темных на Мальтессе. Лучше бы им вообще не соваться на наш материк!.. Так нет же, Валфеллем, эта их убогая колония, разрастается, как грибы, вдоль реки Манетрены. Это уже становится опасно, знаешь ли!..
   - Но Иллатин на Айдосе тоже растет. Это просто игра в догонялки - кто займет больше чужой территории.
   - Много ты понимаешь!.. Это грозит войной. Всем нам.
   - Однако, ничто из тобой сказанного не объясняет, как ты оказалась в лесу.
   Помолчав немного, Нолена прислонилась спиной к стволу дерева. Лемур посмотрел на нее, прищурив круглые ореховые глаза, и уселся возле ног Дэллана.
   - Иллатин граничит с тремя человеческими княжествами, - наконец, проговорила эльфийка. - Они в свою очередь упираются в другие и так по цепочке до Туманных гор и Шар'коры. Если бы нам удалось заручиться поддержкой их королей и князьков, эльфы бы получили весомое преимущество на случай войны. Это и была моя миссия.
   - Судя по всему, ты с треском ее провалила!
   - Неправда! - вспыхнула Нолена. - Мне удалось заключить два союза, прежде чем я попала в Палгиру. Но здесь!.. Эти неотесанные мужланы!.. Они решили, что Нахема гораздо ближе Таоренестона, и что как подарок для темных, я стою больше, чем посланница эльфов. Они...
   Кулаки девушки сжались сами собой, губы задрожали, но не от слез, а от ярости. Нолена не любила тратить слезы впустую.
   - Они перебили всю твою свиту, - продолжил Дэллан за нее, - которая пыталась защитить тебя. Но тебе удалось бежать, и поэтому ты здесь, одинокая и напуганная. И тебе нужна моя помощь, чтобы добраться до Иллатина, сесть там на корабль и уплыть домой, в Таоренестон. Но скажи, Нолена, ты правда думаешь, что оскорбления - это лучший способ добиться дипломатических успехов?
   - Я тебя не оскорбляла! Я только сказала правду.
   - На правду всегда есть несколько точек зрения. Не всегда твоя правда самая верная.
   - Моя правда вернее твоей хотя бы потому, что...
   - Ты - Нолена Антарес, уже наслышан. Но пока мы здесь, ты - просто Нолена, и, если тебе нужна моя помощь, ты будешь относиться ко мне, как к равному.
   - А так ли мне нужна твоя помощь?..
   - А решишься ли ты одна покинуть этот злосчастный лес?..
   - Ладно, - неохотно признала девушка. - Ты меня убедил.
   - Отлично. Я помогу тебе, но с одним условием...
   - Как, еще одно условие?! Ты, кажется, слишком многого хочешь!
   - ...ты, Нолена, косвенным образом стала причиной того, что мой брат угодил в ловушку. Ты поможешь мне вызволить его, а я помогу тебе вернуться домой. Что скажешь?
   - Я не скажу ничего, пока ты в подробностях не объяснишь мне, что у вас происходит.
   - Это долгая история...
   - С начала, - приказала Нолена.
  
   ***
   Нож прошелся по коре, оставив размашистую грубую рану - Морвису запоздало пришла в голову мысль отмечать зарубками их путь через лес. Вампир упрямо ломился куда-то, человек был более осмотрительным. Когда Кас, наконец, признает, что был не прав, им придется как-то искать дорогу обратно.
   Будто прочитав его мысли, Кас замер, словно прислушиваясь к чему-то. Морвис тоже остановился, напряг слух, но, кроме птичьих переливов, ничего не услышал.
   - Я чувствую запах гари, - пробормотал вампир.
   - А я чувствую, что у меня в животе урчит, - недовольно отозвался кузнец.
   - Легче стаю мантикор прокормить, чем тебя, Морвис!
   - Не ври, ты тоже голодный. Вот помрем здесь от голода - тогда ты, должно быть, будешь доволен! До Арисвинда теперь не ближе, чем до Нахемы!..
   - Ближе, - пожал плечами Кас. - Но я чувствую запах гари.
   - У тебя галлюцинации. От голода.
   - Мое обоняние острее, чем у людей. И слух и зрение тоже. Где-то что-то горит.
   - Только лесного пожара нам недоставало...
   Морвис уныло поскреб пальцами заросший жесткой щетиной подбородок. Хорошо существам вроде вампиров и эльфов, рожденным по воле Богов - бриться не надо... Есть им тоже не надо, что ли?!
   - Это не пожар. Кто-то что-то жжет на костре. Может, Дэллан?..
   - Ты можешь определить, откуда доносится запах? - оживился кузнец.
   - Конечно, могу. Топай за мной.
   Топать пришлось долго. К слабому, едва ощутимому запаху горящего дерева добавился новый - пьянящий, сводящий с ума аромат жареного мяса. Кас шел на него, как пес, взявший след своего хозяина. Еще совсем немного, и...
   - Стоп!
   - Ну что еще? - Морвис остановился и непонимающе уставился на вампира.
   - Дальше пойду один. Ты пыхтишь, как бешеный еж, если там враги - тебя услышат.
   - Какие еще враги, с ума сошел?
   - Те, которые напали на меня в городе.
   - Тогда я тебя одного не отпущу, - решил Морвис. Кас закатил глаза.
   - Я только посмотрю и сразу вернусь. Жди здесь.
   Прежде, чем ему успели возразить, вампир растворился в зеленом сумраке леса. Даже если впереди не было Дэллана, там была еда, и ради нее стоило рискнуть. Неужто Морвис этого не понимает? Мысленно объясняя приятелю, какой тот болван, Кас бесшумно скользил между льнущих друг к другу деревьев. Проклятая зеленая тюрьма - как он ненавидел ее!.. То ли дело город - совершенство прямых линий, созданное, чтобы угодить живым существам. И никакой зелени, никакой! Только дома.
   Аппетитный запах вывел Каса к небольшой поляне, окруженной дубами, как часовыми. Никаких следов эльфа на ней не оказалось, но и без него на поляне было достаточно тесно.
   - Не понимаю, почему мы должны ловить этого мальчишку, - жаловался один из людей, сидящих вокруг костра.
   - Таков приказ. - Человек в пыльной серой тунике поверх кольчуги сделал глоток из протянутой ему фляги. - Супротив приказу не попрешь.
   - А ну тихо, тунеядцы! - от знакомого до зубовной боли голоса Кас едва не подпрыгнул. - У меня со змеенышем свои счеты!
   Знакомый наемник с бесцветными усами уселся рядом с ними, поигрывая какой-то безделушкой, висящей на шее. Не иначе прихватил из города амулет-светлячок. Вампир пересчитал людей - выходило семеро, если никто больше не скрывался в лесу. Похоже, на этот раз его решили оценить по достоинству. По-своему это даже льстило.
   - С вампирами нужно держать ухо востро! - продолжал увещевать усатый. - Никогда не знаешь, чего от них ждать. Иногда смотришь - ребенок перед тобой, ан нет, старик постарше тебя. А чем старше вампир, тем он опаснее и злее. Так что не давайте себя обмануть, это хитрая тварь, и у него есть сообщник!
   Люди загудели, обсуждая эту немаловажную новость, Кас не сводил жадного взгляда с костра. Над ним, нанизанные на зеленую ветку, поджаривались куски ароматной баранины. В такие минуты он жалел, что у него вообще есть обоняние - от голода закружилась голова и свело живот. Вот если бы добраться до костра незамеченным!..
   Такой способ нашелся быстро. Где-то совсем недалеко бродил медведь, от которого они с Морвисом старались держаться как можно дальше. Хорошо бы подманить медведя к лагерю людей и в суматохе унести мясо...
   - Держи змееныша! - ни с того ни с сего завопил усатый, указывая на дерево, за которым скрывался Кас. От неожиданности тот подскочил и, недоумевая, как человеку удалось его обнаружить, бросился наутек.
   Погоня не отставала, несмотря ни на какие запутывающие маневры - не иначе охотники пользовались каким-то отслеживающим заклинанием. Сделав петлю, Кас выбежал на то место, где оставил Морвиса и, схватив того за руку, помчался назад, к поляне.
   - Что случилось? - задыхаясь, выпалил человек.
   - Потом! - ни на секунду не останавливаясь, Кас сдернул с костра палку с мясом. Позади послышались возмущенные вопли.
   - Еда, - оценил Морвис и прибавил шагу.
   - Точно!
   - Враги?
   - Ага!
   - Убежим?
   - Догоняаат! - зацепившись ногой за корень, Кас полетел на землю, сильно приложившись лбом о торчащую ветку.
   - Под ноги смотреть надо, - буркнул человек, схватил друга за шкирку и, не снижая скорости, побежал дальше.
   - Я ужин уронил! - посетовал Кас, болтая едва достававшими до земли ногами.
   - Плохо.
   - Поставь меня на землю!
   Отшвырнув вампира в сторону, Морвис вытащил нож, готовясь дать наемникам достойный отпор. Кас, обиженно шипя, встал рядом с ним, в его руках искрился в скупых лучах света неразлучный кинжал. У людей, высыпавших из-за деревьев, такое зрелище восторга явно не вызвало.
   - Проваливай отсюда, парень! - начал переговоры усатый. - Нам нужен только вампиреныш.
   - А больше вам ничего не нужно?!
   По лицу человека прошла судорога - он узнал голос контузившего его "сообщника".
   - Взять их обоих!
   На этот раз схватка была жесткой, но не долгой. Связанных пленников свалили в кучу возле костра и занялись помощью раненым. В лагере было тихо... Угрюмо молчал Морвис, пытавшийся растянуть ремни на локтях и запястьях. Молчал Кас - он нашел себе занятие поинтереснее - слизывать кровь, сочившуюся из раненого плеча. Такие мелочи, как путы, уже мало его волновали.
   - Убью змееныша! - взрезал тишину крик усатого. Кас на мгновение отвлекся от своего занятия, окинул человека мутным взглядом и, словно нехотя, оскалил клыки.
   - Он ворон, - машинально поправил Морвис, за что был награжден сильным тычком по затылку.
   - И тебя убью, - пообещал человек. - Сворачивайте лагерь, мы возвращаемся в Арисвинд.
  
   ***
   От горькой кислоты сводило скулы, но Дэллан упорно продолжал жевать мягкую иголку, сорванную с молодой тайры. В маленькой бронзовой коробочке, которую эльф бережно хранил в сумке на поясе, осталось всего одна сигарета, и он был полон решимости оставить ее на самый крайний случай. Иглы тайры не заменяли табак, но давали временное облегчение. Кроме того едкая горечь во рту позволяла игнорировать едкую горечь слов Нолены.
   Как у такой красивой девушки может быть настолько скверный характер - Дэллан не знал. Похоже, Нолене нравилось дразнить его, и то, что он перестал отвечать на ее подколки, только злило эльфийку еще сильнее. Но сейчас у Дэллана были проблемы и поважнее, а именно: как вызволить Каса и где достать сигареты.
   - Подумаешь, будет одним полукровкой меньше, - ворчала Нолена себе под нос, - Кантео от этого не потускнеет. Сейчас самое главное - это добраться до Иллатина и сесть там на корабль в Таоренестон. Если тебе так хочется, я даже прикажу послать сюда пару отрядов, пусть покажут этим людишкам.
   - Пара отрядов этим людишкам не покажут, - пожал эльф плечами. - Их сметут еще до того, как они доберутся до Палгиры. Дипломат из тебя, Нолена, прямо скажем...
   - Прямо скажем что? - прищурилась девушка.
   - ...не очень хороший, - деликатно закончил фразу Дэллан.
   - Лучше, чем из тебя - стратег!
   Возразить было нечего - более или менее адекватного плана ему придумать не удалось. Можно было попытаться выменять Каса на информацию о месте нахождения девушки, но едва ли люди были так глупы, чтобы купиться на это. Можно было с помощью ее амулетов попробовать незамеченными проникнуть в город и вызволить вампира, но ни одна из магических безделиц не была зачарована на невидимость, только на защиту от магии. В качестве компромисса эльфы до поры шли в сторону Арисвинда в надежде, что светлые мысли будут благосклонны к созданиям света и придут к ним сами.
   Полная глупость.
   Первой неладное почуяла маленький лемур Аттима. Исчезнув в лесу на добрые полчаса, она вернулась к эльфам с таким взволнованным видом, будто впереди их ждало как минимум вселенское чудо. Запрыгнув на плечо Дэллана, она выпростала лапки вперед, застрекотала, спрыгнула на землю, всеми свободными конечностями, включая хвост, указывая на что-то, скрывающееся среди деревьев, снова вскочила, забегала вокруг эльфа. Дэллану пришлось остановиться, чтобы не наступить на лемура.
   - Что это с ней? - удивилась Нолена.
   - Тебе виднее, это же твой зверек.
   Эльфийка пробормотала что-то явно обидное, Дэллан только порадовался, что не расслышал. Он подхватил лемура на руки и, порывшись в кармане, отыскал кольцо Люцины Мнилеги. Эмоции Аттимы накрыли его с головой.
   Впереди их ждали люди - восемь зеленовато-серых фигур, собравшихся вокруг горячего красного ужаса. Как и большинство животных, Аттима боялась огня... Кроме людей впереди было что-то черное, еще более ужасное, чем костер. Человекоподобная фигура, словно сотканная из теней, она сбила Дэллана с толку. Хотя, если подумать...
   - Знаешь, Нолена, - проговорил он, - возможно, нам и не придется идти в город.
   - Я и не собиралась туда идти!
   - Впереди засада, и Аттима была так любезна, что заблаговременно предупредила нас. По-моему, она заслуживает награды.
   - Засада?!
   - У меня осталось немного орехов... - Вместо того, чтобы объясниться, Дэллан был занят поиском лакомства для верной шпионки Нолены. Эльфийка была в ярости!
   - Что еще за засада?!
   - Люди не стали ждать, когда я приведу тебя в город, и отправились за мной следом, - как ни в чем не бывало, ответил он. - Довольно разумно с их стороны.
   - Все-таки решил продать меня людям?! Жалкий, никчемный полукровка, тебе в Твердыне голову отрежут!
   - Во-первых, мы не в Твердыне. А во-вторых, успокойся. Мой брат среди них, и, думаю, будет проще освободить его от общества восьмерых людей, чем от нескольких тысяч. Лично я рад, а ты?
   - Ты! Ты ничтожество, тебе даже восемь людей будут не по зубам! Что ты собираешься с ними сделать, уговорить?
   - Я пока работаю над этим... Думаю, надо взглянуть на их лагерь поближе.
   - Не пойду. Что если ты решишь предать меня?
   - Вообще-то мысль мне нравится, - одними губами прошептал эльф. Эта женщина была просто невыносима!.. Если бы он действительно собирался предать ее, то уже давно связал бы и заткнул рот. Проще нести ее в город, чем поминутно выслушивать оскорбления. И почему он не сделал этого раньше?..
  
   - Нам надо взглянуть на их лагерь? Нам надо взглянуть на их лагерь?!! Дай только выбраться, Энестеот, я сама тебя убью!!!
   - Эй, голубки, потише там, - рявкнул один из людей и подтолкнул Дэллана вперед.
   - Ненавижу! - бушевала Нолена.
   - Ты сама во всем виновата. Если бы ты не начала шуметь, нас бы не заметили.
   - Почему ты сразу не сказал, что мы должны спасать темного?!
   - А ты бы не согласилась.
   - Конечно, не согласилась!
   - Я же сказал: молчать! - человек пригрозил мечом, и эльфы притихли.
   Пленение Дэллан воспринял с философским спокойствием. В конце концов, его с Ноленой ничто не связывало, он был бы только рад избавиться от нее. С другой стороны, сбежавшиеся на крики девушки люди, казалось, появлением эльфов были весьма озадачены и схватили их, скорее, просто "на всякий случай". Но, если так, как здесь оказался Кас?..
   - Поймали еще нелюдей, командир, - объявил шедший впереди наемник.
   Эльфов вывели на небольшую поляну, где, шумно поглощая смолистые ветки тайр, полыхал костер. Возле него грелось трое людей: один - с рукой на перевязи, один - с рассеченным лицом. Третий человек и вовсе лежал пластом возле костра и не подавал признаков жизни. К патрульным, схватившим Дэллана и Нолену, подошел четвертый - высокий мужчина с треугольным лицом и бледными глазами на выкате. Его верхнюю губу не то украшали, не то уродовали редкие бесцветные усики.
   - Эльфы, да? На счет эльфов приказа не было.
   - Вы не имеете права так со мной обращаться! - взвизгнула Нолена.
   - В городе разберутся, - решил усатый. - Посадите их с другими, да не забудьте связать хорошенько.
   - Сделано, командир!
   Связанных "голубков" бросили поодаль от костра, где уже коротали время два пленника. Один - высокий и крепкий молодой человек - встретил появление эльфов сдержанным любопытством. Другой - хрупкий паренек с падающими на лицо темными волосами - похоже спал, свернувшись калачиком в максимально удобной позе, которую позволяли путы. Дэллан шепотом позвал его, но тот не проснулся.
   - Он говорил, что ты найдешь его сам, - рослый пленник не сводил с эльфа любопытного взгляда, - а я не поверил. Признаю, что был не прав.
   - Кто ты такой?
   - Какая разница! - вмешалась Нолена. - Немедленно придумай, как спасти меня, полукровка!
   - Какая милая особа...
   - Да, само обаяние. - Дэллан вздохнул.
   - Меня зовут Морвис. Я с ним, - человек кивком головы указал на спящего. В голове эльфа вихрем пронеслись события последних дней, быстро расставляя по местам все загадки.
   - Ты тот самый друг, что подарил ему оружие!
   - Прости, я не думал, что ты рассердишься. Кас так мечтал о клинке, а у меня был заказ на клинок из адамантина, вот я и решил...
   - Нет, вы только послушайте их! Двое низкорожденных сходят с ума из-за какого-то мальчишки-темного! Человек и - страшно сказать! - полуэльф! Вы стоите друг друга... Целуйтесь с ним, если хотите, а меня уже давно ждут в Твердыне!
   Извернувшись, Нолена ухитрилась пнуть Дэллана связанными ногами. Тот охнул, негромко выругался на линфер и откатился от нее подальше. От шума, поднятого эльфийкой, заворочался и засопел клубок из клыков, когтей и гнева по имени Кас.
   Черные зрачки затопили глаза, оставив лишь узкие мазки белка по краям. Нолена, которой первой достался мутный невидящий взгляд, непроизвольно отпрянула, едва не повалившись на спину. Кас, пытаясь сфокусировать зрение, часто моргал, его голова моталась из стороны в сторону, словно и вовсе не была соединена с шеей. Он даже не пытался сесть - не то понимал тщетность этой затеи, не то полностью потерялся в пространстве. Все, что сейчас имело для него значение - запах крови, запекшейся на изорванной куртке.
   - Он так уже давно, - поделился Морвис. - Приходит в себя, рычит, стонет и вырубается снова. А потом опять. И опять. Эти, - он кивнул на наемников, - побоялись перевязывать его рану, и он нализался крови, как кот валерьянки.
   - Хуже и быть не может, - процедил эльф.
   - Может... - Морвис покосился на извивающуюся Нолену. Отчаявшись дождаться помощи от мужчин, она пыталась самостоятельно растянуть ремни на руках и ногах, не стесняясь при этом вслух высказывать все то, что она думала про людей, вампиров и полукровок-эльфов. Думала она немало и весьма красочно. - Откуда она взялась?
   - Это долгая история... Меня... попросили привести ее в город, угрожали, что, если я не подчинюсь, с Касом может случиться что-то плохое. Как вижу, не соврали.
   - Что теперь с нами будет?
   - Я очень надеюсь, что ничего. Им же она нужна, а не мы.
   - И ты просто отдашь ее неизвестно кому и неизвестно зачем?
   Дэллан удивленно уставился на Морвиса. Этот человек, даже послушав речи Нолены, встал на ее сторону! И, похоже, считает, что в обязанности Дэллана входит защита женщины одной с ним крови. Неужели он действительно обязан терпеть такое обращение только на основании того, что Нолена - эльфийка?.. Нет, дело вовсе не в этом, в глазах Морвиса горело совсем другое чувство. Благородство и честь, то, что не передается с кровью, но воспитывается в сердце. Морвис не мог представить, как можно бросить в беде женщину, даже Нолену.
   - Я рад, что у Каса есть такие друзья, как ты... Но я правда не знаю, что можно сделать.
   - Эй, там, хватит болтать! - прикрикнул усатый.
   Наемники, сгрудившись возле костра, сосредоточенно уничтожали новую порцию ароматного, прожаренного на костре мяса. Рот Морвиса наполнился слюной - эх, сейчас бы домой, да поужинать!.. Или пообедать... Или - чего уж там - хотя бы позавтракать. Увы, делиться едой с пленниками в планы людей явно не входило.
   На лес медленно и неуклонно сползала ночь. Тайры перешептывались на своем древесном языке, перемигивались совы, свистел последние слухи ветер. Дэллан напряженно вслушивался в этот шум, как когда-то, много лет назад, учил его отец. Следопыта из него так и не вышло, но необходимую информацию из лесных звуков эльф все-таки получил. Оставалось только ждать... Возможно, он узнал бы от ветра и больше, если бы в симфонию леса грубо не ворвался возмущенный вопль Нолены.
   - Что случилось? - приоткрыл один глаз Дэллан. Темнота уже накрыла прогалину, и в свете костра казалось, что на него смотрит гарпия, а не прекрасная эльфийская дева.
   - Ты! Ты жалкий недоэльф, куда ты смотришь?! Этот похабник-человек только что коснулся моей ноги!
   Люди загоготали и вернулись к прерванному сну, но унять Нолену было не так просто.
   - Если он еще раз до меня дотронется, я убью тебя, Энестеот!
   - А меня-то за что?
   - Я хочу на это посмотреть, - усмехнулся дежурный наемник. Эльфийка снова взвизгнула и обрушила на голову ни в чем не повинного Дэллана поток ругательств.
   Никто так ничего и не понял, но "похабник" вдруг перестал смеяться и, издав булькающий звук, ничком рухнул в траву. В ту же секунду Морвис взвалил на плечо по-прежнему спящего Каса, Дэллан схватил в охапку Нолену, и они вместе нырнули во тьму деревьев. А еще через мгновение на поляну вывалилась огромная туша медведя. О том, что произошло дальше, беглецы предпочли не задумываться.
   Ветви хлестали по лицу, корни деревьев обвивали ноги - лес явно был не на стороне беглецов. Они неслись, не разбирая дороги, пока Дэллан не начал задыхаться, а Морвис не споткнулся о поваленный ствол дерева и едва не упал. Его ноша все еще не подавала признаков жизни. Ноша эльфа принялась возмущаться.
   - В следующий раз озаботься поделиться со мной своими планами, полукровка! Не смей так больше делать! Ты слышишь меня?!
   - Тише!.. - взмолился Дэллан, глотая ртом воздух. Единственная сигарета оттягивала пояс и настойчиво требовала ее раскурить. - Не кричи, нас же услышат!..
   - Немедленно развяжи меня!
   - Да... сейчас.
   Проведя рукой по шерстке раздувающегося от гордости лемура, он принялся распутывать ремни на запястьях и лодыжках Нолены. Аттима глядела на него преданными счастливыми глазами - она никогда не получала похвалы от своей хозяйки, а эльф был так добр к ней!.. А ведь это именно она освободила Дэллана и Морвиса, а потом заманила на поляну медведя. Аттима даже принесла странный плоский предмет, от которого пахло вампиром и человеком. Ну разве она не молодец, разве не умница?.. Может, у эльфа еще осталось немного орехов...
   - Как он? - освободив Нолену, Дэллан отправился к Касу. - Все еще спит?
   - Как младенец... - Морвис попытался поудобнее пристроить бесчувственного друга на мягком мхе. Он не мог видеть в темноте, но на лице Каса играла совершенно не свойственная ему блаженная улыбка. - Что теперь?
   - Надо уйти отсюда как можно дальше. Я не знаю, как скоро они пошлют погоню, но они пошлют ее. Мы уходим, Морвис. Из Арисвинда. Я знаю, Кас хотел этого, а я слишком долго испытывал судьбу... Наше место среди таких же, как мы.
   - Я понимаю... Значит, это все, конец?
   - Почему?
   - Потому, что я должен вернуться... Моя семья в Арисвинде, я не могу ее бросить.
   - Семья...
   В темноте Дэллан едва угадывал контуры спящего вампира. Этот мальчишка - его семья. И в том, что случилось, полностью его вина. Было жестоко отнимать Каса у его судьбы. Думать только о себе было жестоко. Может, еще не поздно исправить то, что он натворил четырнадцать лет назад... Четырнадцать лет! Целая вечность для человека, а для него они прошли, словно день. Интересно, какой срок жизни отмерен ему, полукровке?..
   - На рассвете я отправлюсь в город, - продолжал Морвис. - Удачи, Дэллан. С этой женщиной... она тебе понадобится.
  
   Стрелки биологических часов настойчиво двигались к полудню. Тяжелое, как камень тело и пустая голова, в которой терялся малейший намек на мысль, не позволяли определить этого точно. Кас не так давно путем колоссальных усилий сумел вспомнить свое имя, но дальше дело так и не пошло. Больше всего сейчас его занимала причина такого странного состояния, но восстановить в памяти вчерашние события было практически невозможно. Кажется, ему снились сны... Что-то про людей-наемников и... Да, он же нашел Дэллана с какой-то шумной девицей!.. Все его девицы такие: бестолковые, шумные, смазливые, как картинки. Откуда он их только берет?.. Посмаковав немного сумбурные воспоминания, Кас открыл глаза. Где-то далеко в зеленой тени терялось небо. Нет, так не пойдет... Вампир собрал воедино разбегающиеся сведения о собственном положении в пространстве и, скрипнув зубами, перевернулся на живот. Подумал еще немного, встал на четвереньки и, после этих акробатических ухищрений, сумел-таки сесть на колени. Перед глазами заплясал обезумевший лес. Кас заморгал, начал тереть глаза, но делу это не помогло.
   Мимо него прошла девушка. Она недружелюбно пробормотала что-то себе под нос и, щелкнув заколкой, распустила по плечам волну янтарных волос. Повозившись с прической, девушка скрылась среди деревьев. Кас проводил ее взглядом и попытался задуматься.
   Следом за незнакомкой вихлявой походкой следовал какой-то зверек. Он окинул Каса внимательным взглядом желтовато-карих глаз, фыркнул и тоже исчез в лесу.
   - Кто следующий? - хрипло прошептал вампир.
   - Ну а ты бы кого хотел увидеть? - раздался у него над ухом до боли знакомый голос.
   - Роскошную девушку с белой кожей, длинными ногами и черными волосами, - вздохнул Кас. - Привет, Дэллан.
   - Жаль тебя разочаровывать... Голова болит, а?
   - Не болит. Но пуста-а-а!
   - Пуста! Сейчас ты мне торжественно пообещаешь одну вещь. Никогда, ни при каких обстоятельствах ты не будешь пить крови, слышишь?! Ни чужой, ни своей, вообще никакой. Если не хочешь, чтобы за тобой охотилась Инквизиция, ты поклянешься!
   - Не знаю я никакой Инквизиции... Лучше скажи, как ты, черное проклятье, сюда попал?
   - Сперва поклянись.
   - Не буду.
   - Нет, ты поклянешься, кровопивец малолетний! - Дэллан схватил своего воспитанника за грудки и довольно сильно встряхнул. Желудок Каса подступил к горлу, и он, отмахнувшись от эльфа, скорчился на траве.
   - Нравится ощущение? Так будет каждый раз, все хуже и хуже. Но ты уже не сможешь обходиться без крови, и на тебя начнут охотиться сами же темные. Неужели ты действительно этого хочешь?
   - Хватит!.. - простонал Кас. - Не говори ничего!..
   - Ладно, - смилостивился Дэллан. - Хочешь, я скажу тебе хорошую новость? Мы уходим из Арисвинда. Навсегда.
   - Прям сейчас? - пискнул вампир.
   - Нет, когда ты немного прейдешь в себя.
   - Тогда здорово...
   - Морвис оставил тебе это. - Дэллан положил возле Каса его кинжал. - Он просил передать, что, если ты когда-нибудь окажешься возле маленького городка на самой окраине Палгиры, вспомни: у тебя там есть верный друг, который всегда готов прейти на помощь. И, знаешь, Кас, такими друзьями не размениваются...
   - А сам-то он где? Мог бы мне это и лично сказать.
   - Он не хотел прощаться. Сказал, что тогда вы точно уже не увидитесь.
   - Жаль... - Кас обхватил голову руками, сворачиваясь в тесный клубок. - Я к нему вроде как привязался...
   - Как трогательно! - раздался у него над ухом насмешливый девичий голосок.
   - Оставь его в покое, Нолена, - вступился Дэллан. Кас высунул голову из клубка и окинул эльфийку долгим взглядом воспаленных глаз.
   - Это что, твоя новая подружка? Она мне совсем не нравится. Даже хуже, чем предыдущая...
   - Как. Ты. Меня. Назвал?!
   - Ну ты же не представилась...
   - Чтобы я представлялась какому-то темному?!
   - На какой свалке ты ее откопал?.. - вздохнул Кас, снова накрывая руками голову. На место блаженной пустоты ворвалась боль, от которой сводило зубы.
   Нолена задохнулась от ярости, и Дэллан мысленно выкопал себе могилу. Теперь вместо одного острого язычка на его шее повисло двое. И крайним в их противоборстве, разумеется, будет он.
  
  -- Тариб
  
   ...ты снова поступил неразумно. Кровь - это не то, что тебе нужно сейчас.
   - Но ведь древние вампиры пили кровь, разве нет?
   ...это было очень давно. Пока действует мирный договор между светлыми и ночным народом, вампиры не могут отведать крови разумных существ. Но если нарушить договор...
   - Начнется война?
   ...да. Начнется война.
   - Звучит не очень здорово. Но ведь я пил свою кровь, так что это не считается.
   ...ты отнимаешь у себя силы, которые тебе еще очень понадобятся. Твой эльф глуп, раз не объяснил тебе это.
   - Не называй его глупым. Все из-за этой девицы! Почему он терпит ее?
   ...видимо, у него есть на то причины. Или же он слишком слаб, чтобы противостоять ей.
   - В смысле: он влюбился? Не говори глупостей, я знаю, когда он влюбляется! - Кас помолчал немного, не сводя рассеянного взгляда с костра. - Ты его вообще не очень-то любишь.
   ...отчего же? Он нам вполне подходит.
   - Подходит?
   Пламя смолкло, и через секунду на поляну вывалились двое эльфов. Кас удивленно наблюдал за ними: даже в худшие свои времена Дэллан умудрялся сохранять хотя бы остатки достоинства. То есть в помещение он всегда входил. Эти же двое именно вывалились на открытое пространство из леса, поднимая вокруг себя столько шума, что высоко над их головами кружилась целая стая потревоженных птиц. Эльфы выкрикивали слова на родном языке, такие липкие даже на слух, что Касу захотелось немедленно смыть их с себя. А потом обязательно потребовать у Дэллана перевод и хорошенько его запомнить - так обидно на памяти вампира еще никто не ругался.
   - Я так понял, - попытался он поучаствовать в разговоре, - что вы либо ничего не нашли, либо нашли не то, что искали.
   - Ты прав в обоих случаях. - Дэллан сунул в карман что-то желтое и блестящее, в его руках осталась одинокая сигарета. - Мы нашли выпотрошенный рюкзак Нолены, то есть практически ничего. Люди ушли. Похоже, что по домам.
   - Похоже?
   - Он не знает! - визгливо рассмеялась Нолена. - Этот выпускник начальной школы юного следопыта не знает точно, куда ушли эти проходимцы!
   - Читать следы очень сложно, - пробормотал эльф и снова переключился на Каса. - Чем... то есть, зачем ты развел костер? И чем ты его развел, кстати, тоже.
   - Мне... было холодно, - невразумительно соврал Кас и, стараясь не смотреть Дэллану в глаза, протянул ему огневушку. На лице эльфа отразилось изумление: "Так вот где она была!..", но вслух он этого не сказал.
   - Если бы люди были поблизости, они бы непременно увидели твой костер. Не делай так больше. Если что - посоветуйся со мной, ладно?
   - Если бы люди были поблизости, они бы сперва услышали, как вы двое орали друг на друга!
   Вампир фыркнул. В присутствие Нолены Дэллан изображал из себя этакого "старшего брата", правильного до кончиков остроконечных ушей. Советом облагодетельствовал, ну надо же!.. Где он раньше был со своими советами?! Лет, скажем, десять назад, когда Касу действительно нужна было его поддержка и помощь? Не с ним. С кем угодно, только не с ним. А теперь эльфу вдруг захотелось разыгрывать из себя наставника. И ради кого!.. Ради ненормальной девицы, которая и в пол-энки его не ставит!
   ...Дэллан, проигнорировав его слова, сел возле костра, наслаждаясь обществом неумолимо тлеющей сигареты. Как бы ему хотелось вернуться в Арисвинд, подальше от гневных взглядов Нолены и обиженного ворчания Каса!.. Увы, путь назад был закрыт, а, значит, теперь придется начинать все с начала, заново строить свой уютный мирок из того, что подвернется ему на пути.
   Но для начала надо вернуть домой Каса. Он был совсем мал, когда Дэллан выкрал его из Вишоки... Едва ли он помнит свою жизнь среди темных, но, без сомнения, она понравится ему куда больше тихого провинциального городка. Кас - носферату, высший вампир. Он займет свое место среди ночного народа, лучшее по праву рождения. То, которое отнял у него эльф...
   Кас удивленно наблюдал за Дэлланом - в его взгляде появилось что-то жалобное, словно он вел ожесточенную борьбу с самим собой и явно проигрывал. Что творилось у него в голове, вампир решительно не понимал. Вечно напридумывает себе что-то, эльфийские бредни... Кас был уверен - Дэллан слишком много времени проводит в мире собственных мыслей. И это явно не идет на пользу ему.
   - Мы отправимся через Тариб до Туманных гор, - наконец, проговорил эльф. - Пройдем через горы и сядем на корабль до Мальтессы. Очень скоро ты будешь дома, Нолена.
   - Ты!.. Ты спятил?! Или, может, ты забыл, но Туманные горы - это Нахема, а Нахема - это Туманные горы?!
   Дэллан не слушал. Он видел, как при упоминании столицы ночного народа осветилось восторгом лицо Каса. Стоило сделать что-то хорошее для него, хоть раз в жизни. Отпустить к таким же, как он... Дэллан сжал зубы. Он будет скучать, как когда-то скучал по майрам, только гораздо сильнее. Но теперь это не имело значения.
   - Ты вообще меня слушаешь?! - закричала Нолена над самым его ухом. Дэллан вздрогнул.
   - Слушаю, конечно. - Он бросил в костер перекушенный смятый окурок. Еще одна привычка, от которой предстояло избавиться. - Но ты напрасно беспокоишься, темные не так страшны, как о них говорят. Просто к ним нужен особый подход.
   - Да уж, вижу... - скосив глаза на Каса, фыркнула девушка. Тот все еще пытался уместить в своем сознании фразы "мы идем" и "в Нахему". Получалось, судя по всему, с трудом.
   - Пойми, Кас - наш билет через царство темных. Если он попросит пропустить нас, ему не откажут.
   - Это почему? Он что, какой-нибудь местный князек?
   - Лучше. Он - носферату.
   Дэллан беспомощно развел руками, не в силах объяснить Нолене все тонкости условной иерархии ночного народа. Носферату, крылатые полудемоны-полувампиры, одинаково непохожие и на тех и на других, занимали в ней первое место. Темные низкого ранга не посмеют отказать Касу. Вампиры и демоны, грызущиеся за вторую ступень в иерархической лестнице, будут достаточно лояльны. Во всяком случае, сразу их не убьют.
   В Вишоке Дэллан был знаком с одним носферату и мельком видел еще одного. Они считались редкой, уникальной расой, самой молодой среди ночного народа. Носферату появились в последние годы Войны Богов и просто не успели склонить чашу весов в пользу темных. Не каждый демон имел крылья, не каждый вампир обладал достаточной силой и ловкостью, но иногда, очень редко, у них все же рождались дети, в те времена лишь отдаленно похожие на нынешних носферату. Боги темной Триады сочли за благо внести свою лепту, сделав их королями эонорского неба. Проворные, быстрые, как ветер, крылатые вампиры были любимым творением Богини-ворона Фаберос.
   - Мне не нравится, что моя жизнь зависит от капризов этого тощего несмышленыша!
   - Кого-кого? - хищно оскалился Кас.
   - Не обращай внимания, - пожал плечами Дэллан. - Кас, ты попросишь темных, чтобы нас пропустили через Нахему? Если угодно, пусть нам завяжут глаза. Нам нужно попасть в любой порт по ту сторону гор.
   - Порт? Я не хочу в порт!
   - Тебе и не нужно. Ты останешься среди темных, а мы пойдем дальше.
   - Как так?..
   Вампир попытался вставить среди "остаться" и "в Нахеме" слово "один". Получившееся предложение его скорее озадачило, чем расстроило. Дэллан между тем уже вовсю препирался с Ноленой. Предоставив эльфам самостоятельно выяснять отношения, Кас бережно спрятал в ножны кинжал и скрылся в лесу.
   Итак, Дэллан все-таки нашел способ избавиться от него с пользой для себя. Как на него похоже... Ну и пожалуйста! Он, Кас, будет очень счастлив в Нахеме и пусть их златовласая светлость делает что угодно. Пусть выстилается перед Ноленой, раз ему это нравится. У Каса теперь будет новая жизнь. Своя жизнь, без всяких там эльфов.
  
   ***
   Они шли цепочкой: Дэллан, пытавшийся извлечь из памяти все, что когда-то знал о жизни в лесу; Нолена, перемежавшая слова на эльфийском немногочисленными известными ей ругательствами на всеобщем языке; Кас, которого занимали только мысли о встрече с ночным народом, и Аттима. Лемур высматривал гусениц и яркую листву молодых побегов, и пару раз даже пытался поделиться лакомством с эльфами, но его дары немилосердно отвергли. Глупые двуногие совсем ничего не понимали во вкусной и здоровой пище!
   Именно вкусная и здоровая пища стала темой второго серьезного разговора между Дэлланом и Ноленой за этот день. Обед для всех троих поймал Кас. Зайцы, в изрядном количестве населявшие лес, не проявили к расставленным силкам должного интереса, но против засады противопоставить им было нечего. Вампир нашел нору по запаху, как ищейка, и за уши принес эльфам полуживую от страха добычу. Заяц вызвал у Нолены бурю негодования, как будто это ей предстояло свежевать его и разделывать. За этим процессом в исполнении Дэллана Кас наблюдал с благоговейным ужасом - кто бы мог подумать, что его эльф способен на такие трюки!.. Это вам не на рынке мясо покупать.
   Однако ни охотничьи инстинкты Каса, ни кулинарные изыски Дэллана на Нолену впечатления не произвели. Мясо, видите ли, было сухим и пресным, что важнее, на троих его было слишком мало, и вообще Нолене было жаль убитого зверька. Таким образом виноваты оказались оба.
   - Давай ее бросим? - прошипел Кас, догнав вырвавшегося вперед эльфа. - Видеть уже не могу! И живность эта... Она меня укусила, между прочим.
   В качестве доказательств преступлений лемура он предъявил на обозрение перевязанный грязной тряпицей палец.
   - Не надо было ее дразнить.
   - Я и не дразнил! Я погладить хотел, а она кусается. Тебя же она не кусает!
   - Она просто не привыкла к вампирам, Кас.
   - Можно теперь я ее укушу?..
   Эльф счел за благо не отвечать. Ворчание Нолены его нервировало, и он был бы весьма благодарен Касу, если б хотя бы тот поберег его нервы. Увы, подобной роскоши едва ли следовало ожидать.
   - Надеюсь, - подала голос девушка, - вы там шепчетесь о том, как удобнее обойти горы. Потому, что в Нахему я НЕ ПОЙДУ!
   - Не иди, кто тебя гонит? - оскалился Кас. - Мы тебя вообще с собой не звали!
   - Этот полукровка должен проводить меня до Иллатина!
   - Это с каких пор он что-то тебе должен?! Ты ему даже не подружка!
   - Я Нолена Антарес! И он...
   - Да хоть Азмаир Великий! Он тебе не денег должен, поняла, курица?
   - Как ты меня назвал, недомерок?!
   Дэллан, с каменным лицом слушавший их перепалку, резко выбросил вперед руку и схватил Каса за шиворот прежде, чем на шее эльфийки успели появиться кровавые следы от когтей. Нолена попятилась и зубоскалить отважилась лишь с безопасного расстояния. Пальцы эльфа разжались.
   - Зачем ты ее терпишь? - обиженно пробормотал Кас, разглаживая ворот куртки.
   - Так надо. Помнишь, у нас в сундуке валялась пробитая монетка в пять энок? Вроде и не нужна... А что ты с ней сделал?
   - Продал какому-то придурку как амулет из Шар'коры... - процедил Кас. Откуда только Дэллан узнал об этом?..
   - Вот видишь. Не торопись выбрасывать старый хлам - вдруг пригодится.
   Сравнение Нолены со старым хламом Касу очень понравилось. Конечно, он сомневался, что эльфийка, как дырявая монета, окупит себя трижды, но, может, у Дэллана есть какие-то идеи насчет нее... Например, на шнурки пустить.
   Между тем Дэллан остановился и подождал отставшую от них девушку. Нолена фыркнула и, поудобнее перехватив рюкзак, с независимым видом обогнала вампира и эльфа. Все, что оставили им наемники - украшенные лентами туфли, белая, но чудовищно перемазанная в грязи блуза, да горсть шелковых цветов для волос. С этими сокровищами она не рассталась бы ни за что на свете.
   - Она все время вопит, что не пойдет в Нахему, - вполголоса посетовал Кас, - но и назад тоже не идет. Пойди, разбери этих женщин...
   - Она идет с нами потому, что больше идти ей некуда. И это раздражает ее больше всего.
   - Почему бы ей ни раздражаться молча?
   - Может, потому, что у нее есть благодарные слушатели?.. Ты ведь отвечаешь ей тем же, Кас. Так что это замкнутый круг.
   Вампир серьезно над этим задумался. И почему Дэллан так часто бывает прав?..
  
   Ему снился дым и горы "Нистинна", лучших, безумно дорогих сигарет, изредка попадавших на север с богатыми торговцами из Атцерба. Именно такие курил Вигор. Именно такие однажды стянул у него Дэллан, после чего впервые узнал, какие у его покровителя тяжелые кулаки. Вигор ему тоже снился.
   Первые рассветные лучи просачивались сквозь красные тайровые иглы, и казалось, что с небес на землю потоками течет кровь. Дэллан поежился и, сорвав иголку, задумчиво положил ее в рот, тут же наполнившийся горькой слюной. Вместо утреннего чая и вместо завтрака.
   Кас и Нолена спали спиной друг к другу по разные стороны погасшего костерка. Без их брани было так тихо, что эльф, прикрыв глаза, улыбнулся: лес пел голосами, которые он слышал когда-то давно, когда был совсем маленьким. Голоса, такие красивые и такие живые, разве в городе их можно услышать?.. Нет, ему нравился город. Но и лес нравился тоже.
   Но Кас и Нолена лес ненавидели. Впрочем, летом, когда воздух наполняется сладким запахом спелых ягод и густым, терпким ароматом грибов, он, наверное, больше пришелся бы по вкусу эльфийке. Сейчас она просто очень проголодалась.
   - Она спит, - шепнул вампир. Дэллан обернулся и поймал его заговорщицкий взгляд. - Давай удерем, а? Она нас ни за что не найдет!
   - Прекрати, Кас. Без нее тебе будет очень скучно.
   - Не будет. Ты сам вчера говорил, что мы вот-вот доберемся до дикого леса, а там скучать не придется. Ведь не придется же?
   - Не знаю. - Дэллан принялся собирать хворост, почему-то раскиданный по поляне, хотя вчера он лично аккуратно сложил его. - В Тарибе водятся крупные хищники, может быть, даже майры. Но меня больше беспокоит Нахема.
   - А чего тебе беспокоиться? Ты же сказал, что если я заступлюсь, тебя не тронут. А я заступлюсь.
   - Спасибо, - улыбнулся эльф. - Но на самом деле я точно не знаю...
   - Что ты не знаешь? - сонно проговорила Нолена.
   - Доброе утро.
   - Пить хочется... - вместо ответа простонала эльфийка.
   - Кас, принеси воды.
   - Чего это я должен ей воды нести? Я пить не хочу!
   - Кас, пожалуйста, принеси воды, - не оборачиваясь, повторил Дэллан. Он возился с костром. Вампир насупился, но все же поплелся к ручью.
   Вчера эльф продемонстрировал им еще одно маленькое чудо. Чудо это называлось "глина", и из него получились три кривоватые, но вполне сносные чашки. Впрочем, глина нашлась возле ручья, а ручей нашел Кас, так что и его участие в сотворении чуда было весьма весомым. На Нолену это снова не произвело впечатления, но пить из самодельной чашки она не брезговала. Чашку для нее, к огромному недовольству Каса, сделал Дэллан.
   Вода в ручье была прозрачной, чистой и едва уловимо пахла травой и железом. Запах Касу нравился, но сама вода отталкивала и пугала. Дэллан говорил, что все вампиры боятся воды... Возможно, это и так, но ведь он, Кас, не "все вампиры". На дне ручья мелькнуло серебро, и он, стиснув зубы, быстрым движением окунул руку в ручей, схватил скользкую добычу когтями и тут же отскочил прочь, выронил рыбину и, тихо поскуливая, принялся оттирать руку о куртку. Рыба прыгала по земле, блестя чешуей, Кас прижал ее палкой. Завтрак на троих был завернут в росшие на берегу лопухи и передан эльфу вместе с кинжалом. Смотреть, как разделывают мокрую рыбу, Кас не хотел. Да и есть ее в других обстоятельствах он бы тоже не стал.
   Но здесь ему пришлось пересмотреть многие из своих привычек.
   Дэллан вел их сквозь Тариб, и Касу все сильнее казалось, что ориентируется он наугад. Показывать свою осведомленность вампир не стал - Дэллан и без того нервничал, а, что бы он там ни говорил, Касу это было небезразлично. Кроме того, снова слушать ругань Нолены... В конце концов, лес должен где-то закончиться. А до тех пор Кас старательно, но безуспешно пытался поверить в дэллановы способности следопыта. К сожалению, они всегда проявлялись не вовремя.
   Ближе к полудню они набрели на раскидистый куст с не по времени года крупными алыми ягодами. Куст вампиру очень понравился после того, как попытался сожрать польстившуюся ягодкой Нолену. Спасать ее он вовсе не собирался, но Дэллан, позволив себе секунду полюбоваться торчащими из мешанины веток стройными ногами в порвавшихся на самом интригующем месте штанах и едва прикрытыми разодранной туникой, отобрал у Каса кинжал и подрубил ничем не примечательный на первый взгляд сучок, после чего куст моментально вытянулся по стойке "смирно". Помятую, орущую и немыслимо грязную девушку эльф вытащил из него, как репу из грядки. Хищный куст тут же сжался, словно от скромности, и признаков агрессивной жизни больше не подавал.
   При всей нелепости ситуация имела один очень весомый плюс: перенервничавшая, закутанная в плащ эльфа девушка до самого вечера не произнесла ни слова. Дэллан зябко поводил плечами - ночи пока еще не усвоили близость лета и стоически держали оборону против тепла. Но, несмотря на это, предложение Каса оставить Нолену в том рванье, что досталось ей от куста, особого успеха не возымело.
   А на следующий день к ним в гости пришел пляшущий огонек.
   Он танцевал вокруг Каса, когда они пробирались сквозь буревал - молочно-белая звездочка с детский кулачок размером. От него не шло тепло и не пахло жизнью, но, когда он подлетал близко, кожу начинало заметно покалывать - верный признак сильного магического заряда. Кас попробовал схватить его в горсть, огонек отлетел на пару шагов и принялся ехидно мерцать оттуда. Разозлившись, Кас уже хотел было броситься за ним сквозь колючие ветки, но ему на плечо легла рука эльфа.
   - Не стоит идти за пляшущими огоньками, - проговорил он. - Их мир прекрасен, но иллюзорен и не приносит счастья.
   - Целый мир? - удивился Кас. Как в одной маленькой звездочке может поместиться мир, он не знал. Может, это просто фраза из книг, которых начитался эльф?..
   - Огоньки пообещают тебе все, что угодно, лишь бы ты пошел за ними. Если тебе нужен отдельный мир - тебе покажется, что ты получил его. Но на самом деле они вытянут из тебя жизнь, и только. Ты ведь не хочешь погибнуть?
   - Хочет, - подала голос Нолена, плетущаяся позади всех. - Еще как хочет, сразу видно.
   - Нола, ягодку будешь? - медовым голосом пропел вампир. Эльфийка вздрогнула, но хищных кустов поблизости не оказалось.
   - Это вас обоих касается, - нахмурился эльф. - Так что если ты, Нолена, вдруг увидишь дворец посреди леса, учти, что он не настоящий.
   - Я же не идиотка, - она выразительно посмотрела на Каса.
   - С этим можно поспорить! - огрызнулся тот.
   - Если один из вас увидит труп другого - это тоже иллюзия. Не надо подходить, чтобы пнуть его. Кас, я сказал, не надо!
   - Но помечтать-то можно? Этот огонек начинает мне нравиться...
  
   К вечеру огоньков стало заметно больше. Они кружили вокруг вырванного бурей ствола, возле которого решили заночевать путники, и их дрожащий свет заполнял лес, нагоняя тоску и тревогу. Кас злился, обнаружив, что к огню - его привычному советчику - эти светляки не имеют никакого отношения, и от обиды даже почти перестал ругаться с Ноленой. Дэллан стоически пытался не заснуть - лес менялся очень быстро и очень сильно, и ему в голову пришла светлая мысль выставить на ночь часового, но кроме себя кандидатур он не видел. У него на коленях, как кошка, спала Аттима, что бодрости никак не способствовало.
   - Эти проклятые фонарики! - привычно заныла Нолена. - Они что, слетаются к нам со всего Тариба? Видеть их уже не могу!
   - Должно быть, мы кажемся им легкой добычей. Успокойся, если не идти за ними, они не могут причинить нам вреда.
   - Тебе легко говорить: успокойся! Они, похоже, тебе нравятся.
   - Почему бы и нет? Они отпугивают других хищников...
   - Что-то не похоже, чтобы они тут вообще были!
   - Ну, я же говорю: отпугивают...
   - Добычу они тоже отпугивают, - зевнул Кас. - Давайте обезьяну съедим?
   - Может, мы лучше съедим тебя? - взвилась Нолена.
   - Не, во мне есть нечего. А вот в тебе, пожалуй, мяса нам надолго хватит! Хотя от желчи оно ядовитое...
   - Тише вы. Ребенка разбудите, - пробормотал Дэллан, поглаживая шерстку Аттимы.
   - Я не хочу, как ты, иголками питаться... - проворчал Кас. - Они мне не полезны.
   - Это потому, что у тебя и так шило в...
   - Нолена! - возмутился эльф. - Ты, вроде, из благородных, а ругаешься временами хуже разносчика в дешевой таверне!
   - Давай, расскажи нам про дешевые таверны, полукровка!
   - А я бы сейчас с удовольствием оказался в таверне... - вздохнул Кас. - Пускай бы даже и дешевой... Там барашек на вертеле... и сыр... сыра хочу.
   - Не помню, чтобы ты раньше любил сыр.
   - Знаешь... я вдруг осознал, что очень люблю еду. И даже не важно, какую.
   - Первый раз это маленькое чудовище говорит что-то дельное, - зевнула Нолена.
   Дэллан вздохнул, отрешенно теребя мягкие рыжие шерстинки на спине лемура. По всему выходило, что в создавшейся ситуации снова виноват он. Нельзя морить вампира голодом, это до добра не доведет. И Нолену, вообще-то, морить тоже не следует. Да и самого Дэллана, чего уж там... Его отец наверняка придумал бы, где взять еду! А мать вообще не оказалась бы в такой ситуации. Ну что за непутевый сын им достался...
   Его мысли прервало ровное сопение справа и слева. И вампир и эльфийка слишком устали, чтобы продолжать переругиваться между собой, и спали, почти одинаково свернувшись по обе руки от Дэллана. Первой его мыслью было подойти и укрыть Каса своим плащом, но эльф вовремя вспомнил, что теперь это собственность пострадавшей за голод Нолены.
   ...а воспитатель из него ничуть не лучше, чем сын.
   Осторожно положив Аттиму у ног девушки, Дэллан встал и, придирчиво оглядываясь, обошел их маленькую стоянку по кругу. Пляшущие огоньки закружили вокруг него радостный танец, окутав фигуру эльфа эфемерным сиянием, но сопровождать их вглубь леса он вовсе не собирался. Огоньки выматывали, тянули силы и жизнь. Если, конечно, им это позволить...
   Где-то наверху, невидимые сквозь переплетенные ветви, горели звезды. Тысячи звезд. Дэллану вдруг очень захотелось увидеть их: как символ, что в мире существует что-то кроме этого леса. Он запрокинул голову, словно надеясь разглядеть их в глухой ночи Тариба. Когда-то давно отец говорил ему, что звезды - это тоже пляшущие огоньки, только огромные, как весь Эонор. И, если они подлетят очень близко, то вытянут жизнь из самой планеты... А потом пришла мать и объяснила, что звезды - это сестры Кантео, и что они светят своим планетам, на которых тоже есть эльфы. Маленький Дэллан тогда поверил обоим. Пусть будут огоньки-звезды (злые) и Кантео-звезды (добрые). Пусть, только очень и очень далеко от Эонора.
   Взрослый Дэллан мысленно рисовал звезды на плотном угольно-черном бархате ночи и размышлял о том, что эльфы на других планетах уж точно живут лучше, чем он. А еще ему неожиданно пришла в голову мысль о птичьих гнездах.
   Там ведь наверняка найдутся яйца или даже птенцы.
   Небесные эльфы не разоряют гнезда - напомнил себе он. Но небесные эльфы и не ложатся спать на пустой желудок... Кроме того пляшущие огоньки все равно распугали всех птиц в округе. Так что...
   И почему он не подумал об этом раньше?
  
   - Ух ты! - оценил Кас свою находку. Среди колючих ветвей тайры притулилось довольно большое... вампир задумался, но подыскать нужного слова не смог. Просто несколько тонких веточек с молодыми мягкими иглами были соединены вместе похожей на смолу субстанцией так, чтобы в конечном итоге сооружение могло служить опорой для трех довольно крупных яиц. Яйца были холодными, но на вид вполне свежими. Вампир сунул их за пазуху и полез вниз - пусть Дэллан разбирается в съедобности его находки.
   Лазать по деревьям было приятно. И когти не болели, как от карабканья по каменным стенам. Да еще в конце пути ждал обед... Грабить гнезда у Каса получалось во сто крат лучше, чем у Дэллана. Зато эльф мог правильно распорядиться награбленным.
   - Чьи это? - раскладывая по земле свой груз, спросил вампир. Кожистые яйца масляно блестели в свете огоньков, их покрывала густая сеть бледно-желтых прожилок. Выглядели они не слишком аппетитно, но сейчас Касу было все равно.
   - Кергера.
   - А есть их можно? - на всякий случай спросила Нолена.
   - Если он скажет "нет", ты отдашь мне свою порцию?
   - И не подумаю даже!
   - А мне? - улыбнулся Дэллан.
   - А тебе - тем более!
   - Вот видишь, меня она любит больше, чем тебя! - осклабился Кас.
   Нахождение верного источника пищи заметно подняло настроение всем троим. Даже несмотря на то, что горьковатая яичница пригорела на камне.
   Тайры росли все плотнее друг к другу, но, в отличие от своих родственниц елей, они оставляли подлеску достаточно света. Даже ловкому вампиру и выросшему в лесах эльфу становилось все труднее пробираться сквозь заросли. Нолену из них приходилось выпутывать поминутно - длинный плащ цеплялся за хваткие ветки. Дэллан уже так привык к ее постоянным жалобам, что начал беспокоиться только тогда, когда они прекратились. Кас немного обогнал его, Нолена отстала. И, что страшнее, она вдруг перестала ворчать проклятья себе под нос.
   Эльф позвал ее, но вместо девушки ему на встречу выбежал Кас. В его волосах застряли мягкие красные иглы и тонкие веточки.
   - Там! Такое!..
   - Нолена?!
   - Далась тебе эта Нолена. Там, говорю, такое!..
   - А Нолена где?
   - Там, - неопределенно махнул рукой Кас. - Где такое!..
   - Веди, - коротко приказал эльф. Когда это Нолена успела оказаться рядом с касовым "таким!..", да еще так, что сам Дэллан не заметил?.. То, что приводило вампира в восторг, для эльфийки могло закончиться весьма плачевно. А потому Дэллан почти бегом спешил вслед за Касом и, совершенно неожиданно для себя, выскочил из-под полога леса.
   - Вот! - Кас выбежал под яркие дневные лучи и раскинул руки, будто хотел обнять сразу весь свободный, не засаженный деревьями мир. Ступив на открытое пространство, Дэллан даже прикрыл ладонью глаза - таким ярким показался ему свет Кантео.
   Через лес раной проходила просека, отчасти уже поросшая кудрявым кустарником, отчасти укорявшая Богов и небо сломанными кривыми стволами. Просека начиналась и обрывалась внезапно и тянулась всего на сотню-другую футов в длину. По мертвым стволам и молодой поросли гулял ветер.
   - Как такое могло случиться?.. - спросил Дэллан в пустоту. Но Кас неожиданно дал ответ на его вопрос.
   - Птицекрушение.
   - Что?
   - Птицекрушение, - повторил вампир. - Глянь туда.
   На дальней стороне просеки помимо облетевших острых ветвей воздух царапали огромные белые кости. Кое-где на них даже сохранились остатки перьев, бежевато-коричневых, с белыми пятнами по краям. Маховое перо мертвой птицы в длину было не меньше вампира.
   - Птица рок, - уважительно пробормотал Дэллан. - Только она не могла порушить столько леса. Если только...
   - Если только ее не повалила на землю более крупная птица? От скелета-то одни крылья остались... Да голова еще.
   - Более крупных птиц не бывает. Разве что...
   - Дракон?! - от восторга у Каса перехватило дыхание.
   - Дракон, - мрачно подтвердил эльф. - Очень-очень голодный дракон. Отбившийся от своих, обозленный и одинокий дракон.
   - Почему отбившийся?
   - Потому, что драконы не залетают так далеко на юг. Есть всего пара небольших популяций скальников дальше на север, и они очень редко покидают свои пещеры. Так что я почти уверен, что это был дракон-одиночка. Но для нас это не так важно, главное, что горы уже где-то неподалеку. Едва ли дракон гнал птицу через весь Тариб.
   - Птица была не одна.
   Кас уже вовсю был занят изучением злополучного скелета. Возле него нашелся еще один, изуродованный, растащенный падальщиками по всей просеке. Скелет явно принадлежал гуманоиду.
   - Быть того не может! - выдохнул эльф.
   - Это был темный. Вон череп с клыками валяется, - злорадно заявила Нолена. Она все это время была здесь, на просеке? Дэллан не знал. Яркий свет вызолотил ее волосы и во всей красе показал грязь на лице, свежие царапины от колючих ветвей и дыры на одежде. Что ни говори, а Нолена выглядела скорее нищенкой, чем аристократкой.
   - Сейчас у этого черепа появится компания из числа светлых, - процедил Кас.
   - Ты понимаешь, что это значит? - Дэллан сделал вид, что не заметил слова вампира.
   - Это значит... - Кас озадаченно наблюдал, как побелело лицо Нолены. - Темные пытаются оседлать птиц рок!
   - И, судя по всему, не безуспешно. Кстати, это объясняет, почему дракон напал на птицу - не понравился запах добычи у нее на спине...
   - Если им удастся!.. Если... Можно подумать, нам мало демонов и носферату!
   - Эльфы - слабаки в небе, а? - по губам Каса расползлась ехидная усмешка.
   - У эльфов есть пегасы... Но все же ты прав, с верховой птицей рок им не сравниться. Давайте поскорее уйдем отсюда. Пусть мертвые спят спокойно.
   - А я не хочу уходить, - упрямо мотнула головой Нолена. - В кои-то веки мы вышли на свежий воздух! И светлячки эти улетели...
   - Никуда они не улетели. Просто здесь очень светло, и их почти не заметно.
   - Нолочка-а, - сладко пропел Кас. - На эти косточки посмотри. Беленькие такие. Кто-то их хорошо отполировал, а вон те, к тому же, сильно погрыз, так что борозды остались. Ты правда не хочешь к ним присоединиться?
   - Намекаешь, что не против погрызть мои косточки?!
   - А что... Если их хорошо выварить, чтоб весь яд вышел...
   - Кас хотел сказать, что местные хищники не избалованы добычей, незачем искушать их своим появлением. Верно?
   - Но...
   - Тем более, что сюда идет дерево, - вздохнул вампир.
   - Кас, уйди в тень, ты перегрелся.
   - Деревья не имеют свойства ходить. Поэтому они называния деревьями, недоумок!
   - Ну как хотите, но я вас предупредил...
   Дэллан все-таки посмотрел туда, куда указывал Кас. На просеку, тяжело ступая тремя стволами, вышло самое что ни на есть настоящее дерево. Редкая буро зеленая листва, прижатая к сросшимся стволам, словно ожила и, раскинувшись в стороны на тонких воздушных веточках, потянулась к теплым лучам Кантео. Казалось, еще мгновение, и дерево заурчит от удовольствия.
   Дэллан бесцеремонно схватил Нолену за талию, Каса - за шиворот и оттащил обоих в тень густых зарослей можжевельника.
   - Эта штука опасная? - голос вампира дрожал от восторга.
   - Пожалуй. Это лесняк. Или леший, или древень - называй, как хочешь. На эльфийском этих тварей зовут virennus. Не самое лучшее, что может случиться с путешественниками вроде нас.
   В доказательство его слов с одной из ветвей лешего свесилась тонкая, словно высушенная рука, зацепившаяся за кору обрывками кожи и ветхой ткани рубахи. Дэллан на всякий случай прикрыл рот Нолены ладонью - судя по всему, нервный вздох девушки собирался перейти в визг. Кас только пожал плечами.
   - Оно на вид жутко неповоротливое.
   - Он охотится из засады, - пояснил эльф, отпуская возмущенно сопевшую Нолену. - Вон те тонкие веточки двигаются очень быстро, кроме того их шипы ядовиты. Лесняки прорастают в жертву, пускают в нее воздушные корни и пьют ее соки. Тому бедняге можно только посочувствовать. Хотя, после падения птицы он все равно был уже мертв.
   - А, может, это другой?
   - Едва ли... Темные не особенно любят лесные прогулки.
   - Уж это точно, - вполголоса фыркнул Кас.
   - Пойдемте отсюда, я уже насмотрелась на местные достопримечательности, - поморщилась Нолена. - И, Энестеот...
   - Что?
   - Только посмей еще раз дотронуться до меня!!!
  
   После встречи с лешим Нолена сама предложила ночное дежурство. Правда, свое участие в нем она исключила сразу. Кас поддержал идею, выбрав себе самые темные ночные часы. Жаль только, что Дэллан запретил разводить костер. Все равно, мол, от пляшущих огоньков достаточно света, и ночью вполне можно завернуться в плащ! Так разве в свете дело... Кас посмотрел на спящих эльфов. Может, Дэллан боялся, что он спихнет Нолену в костер? Идея, конечно, неплохая, но...
   Скука становилась невыносимой. Поднявшись на ноги, Кас померил шагами расстояние от трухлявой тайры, возле которой они остановились на ночь, до ближайшего дерева. Почему-то оно оказалось не тайрой. Кас мало что понимал в деревьях, но тайру от нетайры отличить мог. Как и красные иглы от резных изумрудных листьев.
   Интересно, а листья Дэллан жевать будет? Или ему только иголки нравятся?..
   Вокруг зеленого дерева со скучающим видом сновали пляшущие огоньки. Кас протянул руку, чтобы схватить одного из них, но пальцы легко прошли через свет, не причинив тому вреда. Просто сгусток чистой магии, ни к чему не привязанный и свободный. Бессмысленный.
   Вздохнув, Кас снова подошел к эльфам. Подумал, покрошил на ладони сухие листья и веточки и ссыпал их на волосы девушки. Утром она будет в ярости... Представив себе эту картину, вампир усмехнулся.
   Его размышления прервал тихий гортанный рык. Медленно, забыв даже дышать, Кас обернулся. Лишь для того, чтобы встретиться взглядом с желтыми немигающими глазами огромной, почти неразличимой во мраке, но высвеченной пляшущими огоньками, черной кошки. Майр сидел на задних лапах и пристально смотрел на него. Крупнее и стройнее пантеры, майр был прекрасным, совершенным и беспощадным убийцей. Все еще не смея дышать, Кас потянулся за кинжалом, прекрасно понимая, сколь ничтожно его оружие против свирепого хищника.
   Дэллан и Нолена спали. Спали безмятежным сном, после которого могли не проснуться.
   - Уходи, - едва слышно прошептал Кас. - Уходи, мы не причиним тебе вреда.
   Майр не шелохнулся, только внимательные, как две желтые Арны, глаза все так же неотрывно следили за ним. Пляшущие огоньки безумным заревом вились вокруг кошки, делая ее похожей на призрака.
   - Уходи...
   С терявшихся в темноте древесных крон на Каса упала тень. Она взмахнула крыльями, выставив вперед когтистые лапы, и впилась когтями ему в плечо. Ворон. Черные перья птицы отливали фиолетовым цветом, как кинжал из адамантина, как волосы вампира и шерсть майра. Птица смотрела на огромную кошку, словно говорила с ней без единого слова. Майр слушал, а Кас считал удары бешено стучащего сердца. Сбился на второй сотне, когда ворон бесшумно сорвался с его плеча и исчез во тьме. Через мгновение исчез майр.
   Еще бесконечно долгую минуту Кас смотрел ему вслед, пытаясь осознать смысл произошедшего. Безрезультатно.
   - Дэллан! - осенила его мысль. - Дэллан, проснись!
   - Тише ты, - приоткрыл заспанные васильковые глаза эльф. - Нолену разбудишь.
   - Проснись, там майр!
   - Здорово... - он повернулся на другой бок и накрыл голову руками. - Передавай привет.
   - Да проснись ты! Такая здоровая черная кошка. Там!
   Эльфа буквально подбросило в воздух. Он вскочил и, подхватив с земли палку, толкнул Каса за спину.
   - Где?!
   - Он что, тебя ждать будет? Был там, а потом ушел.
   - Может, тебе приснилось? - с надеждой спросил эльф, обводя взглядом притихший лес.
   - Я правда видел! Сперва пришел майр, а потом прилетел ворон. Смотри, он мне плечо когтями расцарапал!
   На плече Каса действительно остались следы от птичьих когтей. Едва заметные, но все же остались. Эльф придирчиво осмотрел их, что-то пробормотал одними губами и вдруг, схватив цепочку, висевшую у вампира на шее, дернул ее на себя. Кас едва не упал.
   - Это еще что такое?
   - Отдай, это мое!
   На цепочке висел амулет - крылатая змейка в серебряном обруче. Крошечная, но сделанная весьма искусно. Кас отпрянул от эльфа, и цепочка выскользнула из его рук, вампир тут же спрятал ее под тунику.
   - Откуда это у тебя?
   - Не заводи снова...
   - Хорошо, - неожиданно легко согласился эльф. - Береги его, это не простой амулет.
   - Мне подарил его один человек, - вдруг разоткровенничался Кас. - Он сказал, что амулет достался ему от вампира и будет правильно, если теперь он перейдет ко мне.
   Дэллан рассеянно кивнул. Чиротчи, крылатая змея, была изображена на гербе Нахемы, он никак не ожидал обнаружить этот символ на шее Каса. Да еще эти майры и вороны... И птица рок, упавшая посреди леса. Слишком много для одного дня.
   - Дэллан ты... Ты иди спать, я еще покараулю, а?
   - Лучше ты иди, я вполне выспался. Только дай мне на секунду свой амулет.
   - Зачем это?
   - Не бойся, я верну его обратно.
   Кас неохотно, но все же передал эльфу свое сокровище. Тот крепко сжал его в ладонях и прикрыл глаза. Кожу едва заметно покалывало от магии. Прошептав несколько слов, Дэллан разжал руки. Из серебряного обруча выпорхнула крылатая змейка.
   Кас ахнул.
   - Держи. - Эльф вернул ему опустевший амулет и цепочку. Голова немного кружилась - даже такое простое заклинание непосвященному давалось с трудом. Но все же Люцина Мнилега могла бы сейчас им гордиться.
   Змейка между тем, обвившись вокруг пальца вампира, трепетала тонкими перепончатыми крылышками. Кас не сводил с нее восторженного взгляда.
   - Как ты это сделал?
   - Простые чары, они освобождают силу зачарованного предмета. Я тебя научу.
   - А что она умеет?
   - Спроси у нее.
   - Что ты умеешь? - очень серьезным тоном вопросил Кас, приблизив палец со змейкой к самым глазам. Та молчала.
   - Не так, она ведь не умеет говорить. Задай вопрос, на который можно ответить "да" или "нет".
   - Ты можешь отвести нас в Нахему?
   Змейка сорвалась с пальца, отлетела на пару шагов и выжидающе замерла в воздухе.
   - Думаю, это означает "да". Что же, теперь у нас есть провожатый. Надеюсь, в амулете достаточно магии...
   - А если нет?
   - Тогда она не покинет обруч, пока какой-нибудь магик не зарядит его.
   - Знаешь... Я не думал, что ты умеешь творить заклинания.
   - Всего одно. - Дэллан улыбнулся. - Мы с тобой не так много общались, верно?
   - Пожалуй, что так...
   - Я не пытаюсь просить прощения. Хотя не буду врать, что не хотел бы его получить.
   - Ты со сна какие-то глупости говоришь. Верни Зану в обруч, и иди спать. Мне все равно не спится, я еще подежурю.
   - Почему "Зану"?
   - Мы с тобой не так много общались... - губы Каса тронула гримаса, которую при должной фантазии можно было принять за улыбку. - Верно?
  
   Кас устал. Глупо было бы спорить с этим. День выдался тяжелым, бедным на птичьи гнезда и богатым на неприятности. Предыдущий был ничем не лучше... Сегодня они слышали волков - издалека, и видели странную тварь - Дэллан назвал ее осклизлом - почти вплотную. Осклизл был похож на истекающую слизью ящерицу на коротких и толстых лапах. Он оставлял за собой маслянистый след на сухих тайровых иглах, а его густой болотный запах валил с ног даже быстрее, чем беззубая роговая пасть успевала схватить свою жертву. На кого здесь могла охотиться ящерица размером с осла?.. Кас фыркнул. Казалось, запах осклизла въелся в его одежду.
   Интересно, Дэллан пошутил на счет названия?..
   Эльфы спали в норе, давно покинутой своим обитателем - даже чуткий нос вампира не мог уловить его запаха. Отличное убежище, если, конечно, кто-то сторожит его снаружи. Сейчас ночной сторож отчаянно скучал.
   Возле норы охотился кергер, довольно крупный. Быстрый взмах перепончатых крыльев раз, другой, и ящероптица камнем упала на не вовремя выглянувшую из норы мышь. Тонкий отчаянный писк, и кергер унес добычу куда-то во тьму. Снова сделалось скучно.
   Время шло. Оскалившись на слишком близко подлетевший огонек, Кас поднялся, чтобы разбудить Дэллана, но из темноты донесся тихий утробный рык. Вампир замер, и прямо перед ним из леса выскочил майр.
   Сейчас он казался даже больше, чем в первую встречу. Густой черный мех лоснился на могучих плечах, и Кас помимо воли потянулся, чтобы коснуться его. Майр подошел ближе, не сводя с вампира янтарного взгляда, и ухватил пастью его руку. Беззлобно, как кошка-мать берет за шкирку своих котят.
   - Ты... чего? - пискнул Кас.
   Майр потянул его за собой. Кас чувствовал жар его пасти, знал, что стоит кошке чуть сильнее сжать челюсти, и он останется без руки. Едва ли было разумно спорить с таким приглашением. Пляшущие огоньки, задержавшись на секунду, бросились следом за ними.
  
   - Кантео... - сквозь сон пробормотал Дэллан.
   - Кантео... - согласилась Нолена, прижимаясь к нему теплым боком.
   - Светит... - развил мысль полупроснувшийся эльф, машинально обнимая прильнувшую к нему девушку.
   - Светит... - не стала спорить она.
   - Наверное, это потому, что уже утро, - решил он и открыл глаза.
   - Ааагх!.. - выдохнула Нолена.
   - Это ты ко мне прижималась! - оборонительно пробормотал Дэллан, выбираясь из норы.
   - Неправда, ты!.. Ты!.. Полукровка, я тебя под суд отдам!
   - За что?
   - За домогательство!
   - Да ты только посмотри на себя. - Дэллан брезгливо поморщился.
   - Это ты виноват! Я стала уродиной! Грязной нищенкой! И все потому, что ты потащил меня в эту глушь! Ты мне еще ответишь за это.
   - Обязательно, - отмахнулся эльф. - А где Кас? Он меня не разбудил...
   - Не пытайся сменить тему!
   Каса нигде не было видно. Впрочем, следов крови тоже, это немного успокоило эльфа. Ненадолго: неведомый хищник мог утащить его в чащу и сожрать там. Глаза Дэллана расширились от ужаса при одной мысли об этом.
   - Я иду его искать, - известил он девушку.
   - Чего ради? Мы только от него избавились...
   - Без него мы не пройдем через Нахему. А вот без тебя - запросто.
   - Это что, угроза?
   - Предупреждение.
   - Ладно... уговорил. Иди, ищи.
   - Ты идешь со мной.
   - Это еще зачем?
   - Потому, что возвращаться сюда я не собираюсь. Ты же не хочешь остаться совсем одна в этом лесу?
   - Ненавижу тебя! И его! Отвратительный, упрямый недоэльф и мерзкий, вздорный вампиреныш! Вы друг друга стоите! Ну какого гоблина его понесло в лес?..
   - Я тоже хотел бы это знать.
   В пробивающейся из-под игл траве отчетливо виднелись следы, они вели прочь от стоянки и терялись среди деревьев. Дэллан подхватил палку и, не глядя на Нолену, отправился на поиски своего подопечного.
  
   ***
   - Я больше не могу! - задыхаясь, выпалил Кас. Майр остановился и непонимающе посмотрел на него. - Куда ты меня ведешь? Мне давно пора вернуться! И вообще, устал я.
   Майр толкнулся мордой ему в грудь, сбив Каса с ног. Судя по всему, огромную кошку это удивило и, в качестве извинения, шершавый влажный язык прошелся по лицу вампира. Как теркой. Кас обхватил руками шею майра, зарылся носом в мягкую шерсть.
   - Отведи меня обратно...
   Оскалив клыки, кошка гневно забила хвостом по бокам.
   - Хотя бы передохнуть дай, - смирился вампир. Когда он уселся на землю, майр не возражал. - Жаль, ты не умеешь говорить. Рассказал бы, куда меня тащишь...
   Майр по-своему, по-кошачьи пожал плечами и улегся у его ног. Кас осторожно провел пальцами по переливчатой черной шерсти. Трудно представить звук, рожденный в огромном теле, но майр определенно мурлыкал, как котенок. Котенок... Очень немногие животные подпустят к себе вампира, кошки - одни из них. И короли кошек - майры... Кас сам не помнил, как заснул на его спине, убаюканный мурлыканьем и размеренным дыханием нового друга.
  
   ***
   - За что мне это? Нет, ну чем я заслужила?..
   - Давай на счет три. Раз, два... Три!
   Последний рывок, и грязная мокрая и очень-очень злая Нолена оказалась в объятьях не менее грязного и мокрого эльфа.
   - Почему болото? Зачем в болото?! Ненавижу его!!!
   - Следы уводят дальше. Он прошел, значит, и мы пройдем.
   - Болото! Я вся в этой мерзкой тине. От меня плохо пахнет! И все ради чего?
   - Ради того, чтобы добраться домой. Пошли, нам нужно пройти через эту топь. А там найдем, где искупаться.
   - Все из-за тебя. Из-за вас обоих. Ну зачем я пошла с вами?..
   Многозначительно хмыкнув, Дэллан проверил палкой сомнительную кочку впереди, на которой все еще отчетливо виднелся след касова сапога. Как-то даже слишком отчетливо... Кочка оказалась вполне надежной, чтобы выдержать вес не только хрупкого носферату, но и высокого эльфа.
   - Иди за мной, след в след. Не отступай с тропы и не задерживайся, а то опять провалишься в трясину. Поняла?
   - Поняла, не глупая... Иди, я за тобой.
   Болото отняло у них больше часа. Почти столько же ушло на поочередное плескание в ближайшем ручье. Дэллан, выкупавшийся первым, прижимал к себе теплого лемура, чтобы хоть как-то согреться. Равнодушная к ледяной воде Аттима обнимала шею эльфа, а Дэллан не сводил тоскливого взгляда со следов, уходящих дальше в лес вдоль ручья.
   - Уже можешь повернуться. - Нолена вышла из воды, отжимая мокрые волосы. - Теперь мне холодно.
   - Быть того не может... - пробормотал эльф. Мокрая одежда противно липла к телу, и ветер пробирал до костей. - Пойдем, мы здесь слишком задержались.
   - Но мне нужно было искупаться!
   - На это не обязательно тратить столько времени.
   - Я не собираюсь выслушивать лекции от какого-то полукровки!
   - С чего ты решила, что я собирался тебе ее прочитать?.. - Дэллан вздрогнул и переменился в лице. - Нолена, не шевелись!
   - Что еще?
   Вопрос эльфийки едва не перешел на ультразвук - возле ее ноги извивалась змея. Изумрудная шкура полыхала буро-огненными разводами, всем своим видом заявляя, что обладательница такой красоты должна быть ядовита до чрезвычайности.
   - Н'дииш! - прошипел эльф. Длинное тонкое тело змеи напряглось, и в ее бесстрастных глазах промелькнуло нечто, похожее на удивление.
   - Ты говоришь со змеями? Скажи, чтобы убралась!
   - Ты на нее чуть не наступила. Теперь стой и не двигайся. Н'дииш.
   Сверкнув чешуей, змея скользнула мимо ног едва сдержавшей визг девушки. Дэллан метнулся вперед и молниеносно прижал ее голову к земле длинной палкой. Раздался тихий хруст, и бессильное тело змеи забилось в судорогах.
   - Ты ее убил! - едва слышно прошептала Нолена. - Убил! А она была ядовитой?
   - Я бы на ее месте был ядовитым... - пожал плечами эльф и с сожалением посмотрел на скорбный трупик убитой твари.
   - А что это значит: н'дииш?
   - Это слово на линфер означает любую змею или некрупную рептилию. Не только эльфы могут общаться с животными.
   - Я не общаюсь с животными.
   Дэллан снова пожал плечами и пригладил шерстку задремавшего у него на плече лемура. Они с Аттимой понимали друг друга с полувзгляда, но Нолена, судя по всему, на такое была не способна.
   - Пойдем.
   Еще несколько шагов по следам, четким оттиском впечатанным в землю. Существо, оставившее их, должно быть потяжелее Каса, если только вампир не топтался на месте, желая точно указать эльфам путь. В этом было что-то неправильное, нелогичное, но пока Дэллан не мог объяснить, что именно. Во всяком случае - не Нолене.
   - Откуда ты знаешь линфер? - спросила она.
   - Так, подхватил где-то пару слов, - пробормотал Дэллан. Сейчас его куда сильнее занимали странные следы на земле.
   - Темные никого не учат своему языку. Это большая проблема для наших дипломатов.
   - Эти следы... Мне кажется, с ними что-то не так.
   - Ты у нас следопыт...
   В той стороне, куда уводил след, раздалось тихое поскуливание, как будто детеныш неведомого зверя звал свою мать. Звуки были столь жалобны, что даже Нолена не выдержала и расчувствовалась.
   - Пойдем! - она убрала в сторону нависающую ветку и уже почти нырнула в полумрак леса, но Дэллан схватил ее за руку.
   - Постой, здесь что-то не так. Аттима?
   Лемур лениво соскочил на землю и мигом затерялся среди деревьев. Нолена кивнула.
   - Учти, мне не очень нравится, что ты отдаешь команды моей Аттиме. Но пока что я тебе разрешаю...
   - Очень любезно с твоей стороны.
   Они прождали мохнатую разведчицу минут двадцать. Утро разбросало по ручью серебряные блики, яркой прорезью пересекавшие Тариб. По воде сновали водомерки, да изредка показывался колючий рыбий плавник.
   - Как есть хочется... - мечтательно вздохнула Нолена. - Ну, что же она так долго?! Если кто-то ее укусил, я за себя не отвечаю!
   С невиданной доселе решимостью она, ломая ветки, напролом бросилась в лес. Дэллан отправился следом.
   Аттима нашлась быстро: она мирно спала на земле, свернувшись уютным калачиком. Нолена подобрала ее и прижала к груди.
   - Эх ты, глупая, нашла время спать. Ты же меня испугала...
   - Тиише! - отчаянным шепотом взвыл Дэллан. Жалобный скулеж повторился совсем рядом. Эльфы переглянулись.
   - Одним глазком посмотрим, - решила девушка и начала осторожно пробираться через чащу.
   - Стой! Нолена, постой!
   На земле, поверх бурого ковра, снова замелькали следы. Те самые, по которым эльфы шли столько времени. Они уводили дальше, к источнику звуков.
   - Стой! Ты разве ничего не чувствуешь?
   - Чувствую. Аттима тяжелая, понеси ее ты.
   - Устала? Я тоже устал, а ведь еще только утро. Правда странно?
   - Ничего странного, все утро мы провели в болоте.
   - А следы? - эльф схватил ее за руку, отвлекая от погони за звуком. - А этот плач? Нас как будто заманивают!
   - Какая глупость, кому может понадобиться...
   - Я с самого утра не видел ни одного огонька.
   - Но ты говорил... удивительные миры...
   - Они показывают то, что мы хотим видеть. Совершенная иллюзия.
   - И ты попался на нее!
   - Ты тоже... Давай вернемся обратно.
   - Каким, интересно, образом?
   - По нашим следам.
   Нолена едко рассмеялась, Дэллан выругался сквозь зубы. Следы исчезли, как настоящие, так и фальшивые. Вместо них из-за деревьев раздался мощный и явно голодный рев. Он был таким громким, что у обоих эльфов заложило уши.
   - Пожалуйста, скажи, что это тоже иллюзия, - прошептала Нолена.
   - А вот это, к сожалению, реальность. Бежим!
   Не сговариваясь, они схватились за руки и побежали, не разбирая дороги. Листья и ветки хлестали по лицам, в длинных волосах застревала паутина, из-под ног разбегалась мелкая живность. Нолена честно старалась не визжать, от чего из ее горла временами доносились сдавленные плаксивые звуки. Дэллан пытался разделить внимание между тем, чтобы не врезаться в дерево, не уронить Аттиму, из которой огоньки уже успели выпить достаточно сил, и хотя бы примерно вспомнить, откуда они пришли по иллюзорным следам. В голове шумело, что никак не облегчало его задачу. Судя по звукам, зверь преследовал именно их. Больше того, он их настигал.
   Небольшая прогалина встретила из одинокой, растущей в центре тайрой, гостеприимно распахнувшей им на встречу алые лапы. Огромное, древнее, как мир, дерево было словно создано для того, чтобы спасаться от хищников. Дэллан, не слушая возражений, подсадил девушку до ближайшей ветки и передал ей лемура. Шум за спиной заставил его обернуться.
   Шерсть на спине огромного зверя стояла дыбом, с оскаленных клыков в клубах пара стекала слюна. Дэллан не лазал по деревьям с двенадцати лет, но сейчас почувствовал удивительное вдохновение к этому занятию. Впрочем, как он оказался на верхушке тайры, так и осталось для него загадкой.
  
   ***
   Кас с трудом приоткрыл тяжелые непослушные веки. Ему было холодно, жестко и ужасно неудобно, вдобавок что-то острое пребольно упиралось ему в локоть. Недовольно заворчав, он попытался оттолкнуть это от себя, но обнаружил, что собственное тело отказывается ему подчиняться. Касу стало обидно. Не страшно, а именно обидно обидой ребенка, нашедшего сломанной любимую игрушку. Снова заворчав, он, наконец, открыл глаза полностью и, не поднимая головы, огляделся по сторонам. Наверху, насколько позволяло видеть боковое зрение, был черный древесный мрак. Внизу - груда колючих веток, а прямо перед ним сидел майр. Глаза его светились недобрым кроваво-янтарным светом, не отражая свет окружающий (его попросту не было), а своим собственным внутренним огнем. Контуры тела кошки расплывались во мраке, а хвост, аккуратно обвивавший лапы, вдруг показался уродливой черной змеей.
   - Все-таки решил меня съесть? - едва двигая языком, прошептал Кас. - Я невкусный...
   Очертания майра приобрели вид густого тумана. Не веря своим глазам, вампир наблюдал, как он тает, и призрачный дым, некогда бывший огромной кошкой, собирается в плотный шар размером не больше ее головы. Шар повис в воздухе и вдруг с негромким хлопком прыснул в стороны стаей бледно-алых сытых пляшущих огоньков.
   "Как глупо..."
   Огоньки покинули его, отправившись искать жизнь где-то еще. Кас пытался подняться на ноги, и даже, поборов гордость, звал на помощь, но все бесполезно. И самое обидное, что винить в этом можно было только себя.
   Последнее, что он видел, прежде чем закрылись его глаза, был ворон. Он опустился на землю перед ним и смотрел черными, круглыми, как Арна, глазами. Но, скорее всего, это снова было видение. Все стихло.
  
   ***
   - Молодчина, Раннер, ты все-таки его нашел!
   Где-то безумно далеко раздавались голоса. Кас слышал только их эхо и не мог различить слов. Да он и не хотел этого - в пустой беспредельной невесомости было даже уютно.
   - Эти детишки, за ними нужен глаз да глаз! Сколько раз царице намекали, что нужно ограничить перемещение подростков вне Нахемы, так нет же, им, мол, нужна свобода. И к чему приводит эта свобода, а? Если мы будем и дальше терять молодых, вымрем, как огненные драконы!
   - Не шуми, Ватред, этот парнишка не из местных. Раннер выследил его уже давно - он шел через Тариб. Надеюсь, у него найдется этому объяснение.
   - Замолчите оба. Это не наше дело. Отряд, продолжаем патрулирование!
   - А как же?..
   - Здесь справится кто-то один, мы не можем позволить себе такой крюк. Майфер!
   - Да, госпожа?
   - Как только найденыш придет в себя, отведешь его в Нахему. Поняла?
   - Я - воин, а не сиделка!
   - Ты то, что я скажу! Настоящая вампирелла может быть кем угодно. Еще вопросы будут?
   - Нет, госпожа...
   - Хорошая девочка, - в суровом голосе женщины почудилась нежность. - Дождитесь возвращения отряда, а до тех пор не отпускай его далеко от себя. И, Майфер...
   - Госпожа?
   - Будь осторожней по дороге. Отряд, мы идем дальше!
   Когда едва слышные шаги окончательно стихли, та, которую назвали Майфер, опустилась на колени рядом с Касом, приподняла его голову и прижала к губам холодную флягу. Терпкий обжигающий напиток хлынул ему в горло, словно жидкий огонь. Глаза Каса распахнулись, а руки машинально оттолкнули от себя Майфер, после чего он долго кашлял и извивался на земле под негромкий мстительный женский смех.
   - Я... тебе... это припомню! - отдышавшись, выпалил он.
   - Из-за тебя меня в первый же день выгнали из отряда. А ты, раз такой глупый, терпи.
   - Сама ты глупая, - огрызнулся Кас и принялся тереть мутные глаза грязными кулаками.
   - Попасться огонькам по-моему очень глупо. Тебя как зовут-то, найденыш?
   - Кас меня зовут, и я вовсе не найденыш!
   - А кто ж ты, если мы тебя нашли? Кстати, я Касандра. Касандра Майфер. Знакомы будем?
   - Будем, - решил он, и незнакомка вдруг оказалась очень близко. Кас, переставший тереть глаза, отважился, наконец, посмотреть на нее. Касандра была вампиреллой, совсем юной, белокожей, с гривой густых черных волос и веселыми лучистыми глазами-ониксами, заметно отцвечивавшими малахитовой зеленью. Зеленоглазая черная кошка... Возможно, не идеал красоты, но сама гибкая грация.
   Кас обомлел от одного факта присутствия этого дивного существа так близко. Глаза Касандры смеялись, ее бледно-коралловые губки дрогнули и молниеносным рывком коснулись губ Каса. Он хотел было продлить поцелуй, но девушка тут же отпрянула и засмеялась в голос.
   - Ишь ты шустрый какой!
   - Но...
   - Пойдем, пойдем скорее. Я отведу тебя в Нахему, пока остальной отряд не вернулся.
   - Но...
   - Госпожа Таирманн сказала, что ты не из местных. Я никогда не встречала вампиров не из Нахемы! А что с твоими крыльями?
   - Подожди! - взвыл Кас. - У меня голова кружится!
   - На, выпей еще. - Она протянула ему флягу. - Это помогает.
   Касандра села рядом, обхватив руками колени и склонив голову набок. Верхние пуговицы темно-зеленого жилета расстегнулись, приоткрывая грудь. Кас с трудом отвел взгляд и одним глотком допил содержимое фляги.
   - Ну что, тебе лучше?
   - Мне начинает это нравиться. - Он пригладил вставшие дыбом волосы на затылке. - Хотя я лучше не буду спрашивать, из чего это делают.
   - И правильно. Я тоже не спрашиваю. Брат говорит: мне потом кошмары сниться будут.
   - Ты во всем брата слушаешься?
   - Ну... почти, - она подмигнула. - Это он меня устроил в патруль! То есть, он не хотел, но я попросила. Он замечательный! Я уже целый день в патруле, и мне очень нравится. А ты взял и все испортил.
   - Я не специально.
   - Я знаю. Ну что, пойдем?
   С некоторым удивлением Кас обнаружил, что может подняться на ноги и даже идти, не держась за деревья. В голове просветлело, и мир вдруг показался ему удивительно приятным местом для жизни. И Касандра... Касандра была самой лучшей частью этого мира. Впрочем, одна мысль все-таки настойчиво мешала ему.
   - Я тут, знаешь... не один был. С... другом. И так, девицей приблудной. Может, поищем их?
   - Я должна отвести тебя в Нахему, - нахмурилась девушка. - Но я могу передать патрулям, чтобы поглядывали по сторонам. Как можно внимательнее.
   - Идет. Если заметят что-нибудь необычное... Ну, к примеру эльфов, пусть будут с ними повежливее.
   - Эльфов? Ну ты сказал! Откуда здесь могут быть эльфы?
   - Я так, к примеру...
   Касандра снова засмеялась, и Кас не мог не отметить, что этот звук наполняет его сердце неизъяснимым блаженством. Он еще ни разу не чувствовал ничего подобного. Сама же девушка, отсмеявшись, запрокинула голову и закричала. Крик, одновременно звериный и птичий, тонкий и раскатистый, прокатился волной по взъерошенным ветром деревьям и вернулся обратно вместе с антрацитово-черной птицей.
   - Знакомься, это Раннер, - представила ворона Касандра. - Знаю, звучит глупо, но почему-то у патрулей не принято давать имена каждой птице. А ворон - он и есть Ворон.
   - Очень приятно.
  
   ***
   Небо было похоже на чашку воды, в которую по неосторожности уронили каплю чернил с пера. Тяжелые тучи расползались по нему медленно, но неотвратимо, Кантео светила, из последних сил разгоняя лучами набрякшую водой темноту. В кронах гулял разбуженный предчувствием ливня ветер.
   - Дэллан!
   Эльф, в котором помимо навыков верхолазанья пробудилась сильнейшая боязнь высоты, прогудел что-то вопросительное. Рядом с ним на ветку упала первая капля дождя.
   - Дэллан, что это за тварь?
   Бросив быстрый взгляд вниз, он до боли в пальцах вцепился в кору. Зверь под тайрой глухо зарычал.
   - Амплис это. Гигантский саблезубый волк.
   - Первый раз о таком слышу.
   - Думаю, он тоже эльфов раньше не ел.
   Амплис широкими кругами бродил вокруг тайры с самым скучающим выражением на морде. Нолена, сидевшая на широкой толстой ветке, то и дело вздрагивала, когда зверь проходил под ней, от чего на волка летели сухие иглы. Хищник воспринимал это с философским спокойствием. Дэллан мертвой хваткой вцепился в верхние ветви дерева, опасно раскачивающиеся от ветра: за последний час он успел пять раз пожалеть, что отправился в этот поход, и трижды - что родился на свет.
   - Дэлла-а-ан! - снова заныла Нолена.
   - Ну что еще?
   - Тебе там, наверху, что-нибудь видно?
   - Дождь. Будет.
   - Еще не хватало... А горы видно?
   Вглядевшись, он различил в предгрозовом сумраке нечто огромное, окутанное смутной пеленой тумана. Вполне похоже на горы.
   - Я не уверен.
   - Лучше придумай, как нам слезть! - привычно-капризным голосом фыркнула девушка.
   - Сама придумай.
   - Я занята. Я боюсь амплиса.
   - Я тоже занят. Я боюсь высоты.
   Дэллан прижался щекой к шершавой коре и многозначительно вздохнул. Сейчас волк, пусть даже тысячу раз саблезубый, волновал его куда меньше, чем треск ветвей, прогибающихся под его весом.
   - Тогда спустись пониже, трус несчастный!
   - Я не могу!
   Видимо, в голосе эльфа было столько отчаянья, что Нолена замолчала надолго. Амплис зевнул, эффектно демонстрируя огромные, торчащие из пасти клыки, и улегся под деревом. Расхрабрившись, Нолена запустила в него прошлогодней тайровой шишкой. Зверь вскочил и, издав громкий грудной рык, подпрыгнул высоко в воздух, едва не ухватив эльфийку за лодыжку. Она вскрикнула и вскарабкалась повыше.
   - Как долго он собирается там сидеть? - снова заныла она.
   - Пока мы не упадем. Ему спешить некуда...
   - Знаешь, что меня в тебе больше всего раздражает?
   - Меня должно это волновать?
   - Вот, именно это! Тебе все равно! Что бы ни случилось, тебе все равно!
   - Мне не все равно, - после недолгого раздумья изрек Дэллан. - Мне далеко не все равно! Я, знаешь ли, раскачиваюсь на неустойчивых колючих ветках над пастью саблезубого волка и пытаюсь хоть как-то реагировать на твои жалобы. Так вот, мне НЕ все равно.
   - Смотри, что там!
   Нолена, пропустив его тираду мимо ушей, зачарованно наблюдала, как от окружающих деревьев отделилась гибкая, черная, как ночь, тень. Тень зевнула, показав алую пасть и целый арсенал острых белоснежных зубов, и встала напротив ощерившегося амплиса. В ту же минуту рядом с Ноленой опустился ворон, окинул эльфийку взглядом блестящих глаз и, резко сорвавшись с места, исчез в лесу.
   - Только майра нам не хватало... - процедил Дэллан.
   Черный кот неспешно и лениво приблизился к волку и вдруг, зарычав, резко отскочил назад. Хищники не уступали друг другу в размерах и силе, схватка должна была быть весьма зрелищной. Нолена, устроившись на ветке, как на трибуне, приготовилась наслаждаться представлением.
   Майр не спешил нападать. Он кружил вокруг щерившегося амплиса и охраняемого им дерева, словно изучая противника. Его нарочито-неторопливые движения, похоже, всерьез действовали волку на нервы, поскольку вскоре тот не выдержал и кинулся в атаку. Торчащие изо рта клыки прошли в дюйме от кошачьей морды, за что серый хищник был тут же награжден ударом когтистой лапы. Противники порычали и разошлись. Волк вернулся к тайре, а майр - к изучающему кружению.
   - Счет один-ноль! - объявила Нолена. - Боец в черном лидирует на нашем ринге. Пожелаем ему удачи!
   - Я бы на твоем месте этого не делал, - задумчиво проговорил Дэллан.
   - Почему?
   - Майры, в отличие от волков, отлично лазают по деревьям.
   - Тогда удачи бойцу в сером.
   - Боец в сером будет караулить нас до победного конца.
   - Ну и за кого мне болеть, умник?
   - Ни за кого. Для нас лучше всего, чтобы они перегрызли друг другу глотки. Два таких крупных хищника на одной охотничьей территории... Это странно.
   - Ну ты даешь. Нас хотят съесть, а тебя волнуют подробности их миграции.
   - Не то чтобы волнуют...
   В это время на волка кинулся уже сам майр. Высоко подпрыгнув, он вцепился когтями в серый загривок, пытаясь клыками достать до горла. Амплис жалобно заскулил и покатился по земле, в надежде стряхнуть майра, но тот, отведав волчьей крови, продолжал рвать его шкуру, добираясь до красного мяса. Эльфы замерли на своем дереве, дожидаясь столь важной для них развязки. Долго ждать не пришлось. Сильно потрепанный волк, оставив на когтях врага клочья шерсти и плоти, поскуливая, поковылял в лес, а майр, развалившись под тайрой, лениво слизывал кровь с лап и морды.
   - Ой, что сейчас будет... - прошептала Нолена.
   - R'dan-ter, mayr! Serhem! - приказал громкий хорошо поставленный голос. Кот тут же вскочил на лапы и одним прыжком оказался у ног вышедшей из зарослей женщины в темно-зеленом плаще.
   - А ну, слезай отсюда! - выкрикнул кто-то высоко и надрывно над самым ухом Дэллана.
   - Кас? - ахнул тот и едва не разжал руки.
  
   ***
   Зана, серебряная змейка, привела Касандру в восторг. Она порхала в воздухе, как редкая бабочка, выделывала сложные трюки, а девушка хлопала в ладоши и смеялась задорно и беззаботно. Кас еще никогда так не жалел, что не может летать - Касандре бы очень понравились его крылья... Но и змейка развлекала ее неплохо.
   А потом девушка взяла его за руку и долго вела через лес, болтая без умолку, как певчая птаха. Ей столько всего нужно было ему рассказать, о скольком спросить!.. Большой ли город Арисвинд, как люди могут ложиться спать в то время, когда просыпаются все нормальные темные, и, главное, почему они так их боятся... И, да, Нахема - чудесное место, царство ночного народа. Да, она занимает все горы Корндастерр. Что, Туманные? О, это придумали люди! Нет, не потому, что там вечно стоит туман. Это от слова tumarru, что значит "опасность". Люди вечно все переиначивают на свой лад... А вообще-то вампир должен говорить на линфер. Нет, патрульные говорят на всеобщем, во всяком случае - большинство. Да, так проще, ведь многие патрульные, те, что пониже рангом, пришли из-за Тариба. Представь себе, они даже не говорят на линфер! Трудно поверить, что такие темные еще существуют... Зато они учат всеобщему остальных. Да, большинство жителей Нахемы знает два языка... по меньшей мере. Нет, мы почти пришли.
   Девушка крепко сжала ладонь Каса и быстрыми перебежками потащила его вперед. Внезапно плотная стена леса расступилась, обнажая пустырь длиной не больше восьмисот ярдов, а дальше... Горы Корндастерр взрезали небо, как огромная черная крепость. Самые высокие шпили уходили в туманную пелену облаков, лишь изредка мелькала сверкающая на черном фоне снежная шапка. Ниже пещеры - черные на черном - словно впитывали в себя свет Кантео, да редкие жилы цветной руды разбрасывали вокруг разноцветные блики. Горы, вечные и неприступные, царские горы... Кас не мог отвести от них взгляда.
   - Здорово... - едва слышно прошептал он.
   - Живем, - не без гордости кивнула Касандра. - Это наш дом. И твой тоже, раз ты - вампир.
   - А дракон где?
   - Дракон? Откуда ты знаешь про дракона?
   - Я видел... Там, в лесу.
   - Он где-то здесь. Поэтому я не советую тебе соваться на пустошь. Дракон или птица рок - кто-нибудь, да сожрет. В этой траве истлело немало сладких косточек... Здесь раньше летали олэ - птицы пускали их из родственных чувств, не иначе. Носферату посмелее тоже летали... Но с тех пор, как в наших краях поселился дракон, не летает уже никто. По-моему это глупо. Нам бы ничего не стоило его прогнать, но старики говорят, что так даже лучше. Пусть нас охраняет дракон! А крылатым что делать прикажете?!
   - Учиться летать быстрее дракона, - проворчал Кас.
   - Быстрее дракона не летает никто. Чего ты злишься?
   - Так, ничего...
   - Это потому, что у тебя нет крыльев?
   - Я же сказал, ничего!
   На лице Касандры появилось сочувственное, почти материнское выражение. Выражение, доводившее Каса до бешенства.
   - Кто такие эти олэ? - он постарался сменить тему.
   - Ну... Олэ. Они и есть олэ. Крылатый народ. Только у нормальных темных крылья перепончатые, а у олэ - птичьи, белые перья. Их город, Оллэни, там, на самой вышине, на платформах. Они иногда залетают в Нахему... такие смешные. Я тебя познакомлю.
   Касандра задумчиво покрутила между пальцами прядь темных волос. Неловкость между ними грозила затянуться надолго.
   - Понятно... - вздохнул Кас. - Так как пройти в Нахему, если не через пустошь?
   - Все не так, как кажется на первый взгляд! - обрадовалась Касандра. - Ты держись меня, не пропадешь!
   Девушка пошарила глазами по деревьям и, наконец, издав негромкое довольное урчание, потянула Каса к полусгнившему стволу. Ударив по нему ногой раз, потом еще, она дернула за неприметную с первого взгляда полосу отставшей коры на соседнем пне. Что-то едва слышно щелкнуло, и валун вместе с приросшим к нему муравейником к вящему ужасу его населения приподнялся в воздух и, теряя на лету труху и муравьев, отлетел в сторону. Из образовавшейся дыры полетели комья грязи, аккуратно собираясь по краям и образуя небольшую насыпь. Через три минуты чистый и просторный лаз был готов.
   - Им давно не пользовались, - виновато пояснила Касандра. - Заросло тут все.
   - А пришли вы не через этот?
   - Нет, их много. Непосвященный не найдет путь в Нахему!
   - Но ты, конечно, все пути знаешь? - с сомнением проговорил вампир, разглядывая кишащий муравьями лаз.
   - Все знают только старейшие. Не трусь, иди за мной!
   - Я и не...
   Закончить он не успел. Девушка прыгнула в лаз, вспыхнувший тусклым мерцающим светом, и исчезла из виду. Кас, не сомневаясь больше ни секунды, последовал за ней.
   Свет не резал глаза, как дневной, и исходил, казалось, из самих стен. Где-то наверху раздался глухой стук - вход в туннель затянула полупрозрачная пленка, а на нее сверху обрушился валун с муравейником. Кас завертел головой в поисках вампиреллы - та уже успела далеко убежать вперед по широкому туннелю.
   - Подожди!..
   - Я тут, не отставай! Устал? Сейчас пустошь перейдем, а дальше поймаем арглора, на нем живо доедем.
   - Кого поймаем?
   - Сам увидишь, - рассмеялась Касандра. - Ты такой чудной!..
   - Звучит обидно.
   - Не обижайся, - девушка обняла его за шею. Перед глазами Каса пронесся пестрый хоровод из ее зеленых одежд, темно-коричневых земляных стен, укрепленных черными балками, пятен молочно-белого света и чего-то золотисто-алого, дурманящего и воздушного.
   А потом ее губы быстро коснулись его губ.
   - Я тебе нравлюсь? - мурлыкнула девушка.
   - Аг'ха, - выдохнул тот. - Нравишься.
   - Правильный ответ. Ну, пошли дальше.
   Она зашагала по туннелю, бесшумная, как тень, и прекрасная, как сама ночь. Кас застыл, будто врос в сухой земляной пол, а девушка все удалялась, плавно покачивая бедрами. На каждый ее шаг приходилось не меньше десяти ударов его бешено стучавшего сердца.
   - Да где ты там? - обернулась Касандра.
   - Ты... - Кас умудрился-таки сделать шаг вперед. - Ты зачем это сделала?
   - Сделала что?
   - Зачем ты меня поцеловала?
   - Ты смешной, - в ее глазах блестели веселые искорки. - Ты не похож на тех, с кем я раньше встречалась. Кроме того, я тебе нравлюсь, ты сам сказал. Так в чем проблема? Что тебя не устраивает?
   - Я не говорил, что не устраивает! Я... ну... - Кас запнулся. Что там говорил Морвис по поводу обращения с женщинами?.. - Ты очень красивая, Касандра. Я бы хотел... ну, если ты не против... то есть... Чтобы мы встречались... почаще?
   - Ты всегда такой робкий? - рассмеялась она. - С этим надо что-то делать!
   Она снова метнулась к нему, снова обхватила его шею руками. От ее волос едва ощутимо пахло жасмином... Кас никогда не думал, что ему может так нравиться запах жасмина.
   - Я дам тебе новый мир, - шептала Касандра. - А ты когда-нибудь подаришь мне свой.
   До Нахемы они дошли еще очень не скоро.
  
   ***
   - Слезай, не то я тебя сброшу!
   Ветер, поднимаемый черными крыльями носферату, раскачивал ветви тайры. Он изгибался всем телом, пытаясь удержать постоянную высоту, в огромных диких глазах полыхала ярость. Дэллан нередко видел такой же взгляд у своего воспитанника. Этот вампир был очень похож на него. Похож, как все носферату похожи один на другого. Должно быть, эльфы в их глазах тоже были на одно лицо.
   - Или ты сейчас слезешь, или!..
   Крыльями между этим носферату и Касом различия не ограничивались. Он был старше лет на сто пятьдесят, выше ростом, и лицо его было грубее. Когти у пришельца больше походили на изогнутые клинки, способные резать плоть, словно масло. Гладкое, любовно отполированное орудие убийства. У Дэллана не возникло сомнений, что пользовались им уже неоднократно.
   - Ну все, эльф. Это было последнее предупреждение.
   - Я слезаю!
   Главное, не смотреть на землю. Вжимаясь всем телом в шершавый ствол дерева, Дэллан начал спускаться. Носферату набрал высоту двумя взмахами крыльев и камнем упал вниз, вцепился когтями в кору и, не теряя времени, вниз головой полез по стволу, словно не замечая ходившие ходуном ветви и испуганно прильнувшего к ним эльфа.
   - Не задерживайся здесь, понял? - бросил он на прощание, задевая Дэллана острыми крыльями. Сам же Дэллан, решивший побояться высоты как-нибудь потом и, желательно, на земле, спускался уже вполне уверенно. Ниже двое вампиров половчее пытались стащить с тайры бешено сопротивлявшуюся Нолену. Эльфийка выкрикивала ругательства на родном языке и щедро раздавала тумаки, а вампиры время от времени перекидывались скупыми недоуменными фразами и с завидным упорством продолжали свою работу. В результате их совместных усилий эльфы оказались на земле одновременно.
   Девчушка не вполне понятного происхождения наградила вампиров аплодисментами и язвительной фразой. Те неохотно огрызнулись, потирая ушибы и недружелюбно поглядывая на Нолену. Отряд темных насчитывал семь созданий: пара вампиров, девчонка, носферату, вампирелла в зеленом плаще и двое демонов-близнецов. Дэллан лично был знаком с дюжиной демонов и так или иначе сталкивался еще с полусотней, и этого хватило, чтобы он относился к этому народу с известной долей боязливого уважения. Демоны могли быть крылаты - но не обладать способностью к полету, могли уметь летать - неуклюже и невысоко, а могли - и вовсе не иметь крыльев. Эта пара не хвасталась крыльями, зато была высока ростом, что тоже ценилось темными. Из всего маленького отряда они выделялись больше всего. Красноватый оттенок кожи подчеркивали густо подведенные красным узкие глаза. В тот же беспощадно-яркий цвет были выкрашены волосы и острые когти. Кроме того, красными были и татуировки-стрелки под глазами. У одного - под правым, у другого - под левым. На этом различия между близнецами исчерпывались.
   - Настоящие эльфы?! - повизгивая от восторга, верещала девочка, тыкая пальцем в Дэллана и Нолену. - А они шпионы, да? А как они здесь оказались? А почему?..
   Один из демонов, со стрелкой под левым глазом, поймал ее за капюшон и что-то пробормотал на своем рыкающем языке. Его брат зашелся хохотом, а девчонка принялась теребить его за плащ, очевидно, требуя разъяснений. Вампир помоложе покачал головой и закатил глаза, его старший напарник отошел в сторону и, делая вид, что все происходящее к нему отношения не имеет, закурил папиросу. Носферату же отчаянно спорил о чем-то с вампиреллой, точнее - с ее подбородком. Для своей расы он мог считаться довольно высоким, но все же для спора ему приходилось задирать голову. Женщина отвечала спокойно и уважительно, но, судя по всему, настаивала на своем. Крылатый вампир злился, нервно дергал кожистые перепонки крыльев и то и дело скалил клыки. Эти двое, как показалось Дэллану, являлись старшими в группе, но чей ранг выше, сказать было сложно.
   С бордовых тайровых игл на землю падали тяжелые капли дождя.
   - Кажется, про нас забыли, - немного обиженно пробормотала Нолена, к концу фразы переходя на эльфийскую речь.
   - Вовсе нет. Они просто действуют по порядку. Сперва спустили нас с дерева, а теперь пытаются решить, что с нами делать дальше.
   - А если мы, к примеру, решим сбежать?
   - О, тогда, полагаю, вон те крашеные красавцы обезглавят нас прежде, чем дождутся высокого слова начальства.
   Смерив оценивающим взглядом длину притороченных к поясам демонов ножен и форму гарды, Нолена задумчиво хмыкнула и прижалась спиной к злополучной тайре.
   - А ты, я вижу, ничуть не взволнован.
   - Мы же сами искали темных. Ну вот, нашли... Хотелось бы в придачу разыскать Каса.
   - Оооой!
   - Что?
   - Ничего! - Нолена разглядывала дыру на и без того потрепанном плаще. Темная девчонка, воспользовавшись заминкой, подкралась к ней сзади и кинжальчиком срезала кусок ткани. На память, наверное. Демоны в обнимку всхлипывали от смеха, вампиры сдержанно скалились в улыбке. Именно этот момент носферату выбрал, чтобы обратить, наконец, внимание на свой отряд. Под его тяжелым взглядом веселье сразу же прекратилось.
   - Вы, двое, - он щелкнул пальцами в сторону эльфов. - Идете с нами. Живо!
   - Ваше обращение ни в коей мере... - Нолена не договорила, потому как Дэллан схватил ее за руку и потянул следом за быстро удалявшимися предводителями. Близнецы тут же пристроились справа и слева, вампиры вышагивали сзади. Для теребившей в руках лоскут плаща девочки место предусмотрено не было, и она радостно прыгала вокруг отряда.
   - Зачем в патруль берут детей? - прошептала Нолена. - От них же никакого проку, только неразбериха.
   - Зато потом из таких вот детей вырастают умелые воины. Детство отпрыгает и встанет во главе отряда.
   - И как они до сих пор не вымерли, эти темные?..
   - Не разговаривать! - прикрикнул носферату. - Тем более на этом своем диалекте!
   - Да пусть болтают. - Вампирелла пожала плечами. - Жалко тебе, что ли?
   - Арржта креиш... Мало ли, о чем они шепчутся?
   - Госпожа, - Нолена аж покраснела от усилий, затраченных на произнесение этого слова, - госпожа Креиш, как вы собираетесь поступить с нами?
   - Что?!
   - Нолена! - взвыл Дэллан. - Ты хоть сама поняла, что сказала? Арржта креиш - это ругательство!
   - Прекратить смех! - взвился над веселившимся отрядом голос вампиреллы. - Связать им руки, а захотят поговорить - заткните рты. Можно саблей. Вопросы есть?
   - Никак нет, госпожа! - оскалил острые акульи зубы один из демонов, любовно поглаживая рукоять своего оружия.
   Нолена притихла под злым взглядом Дэллана. Темные, поругавшись немного за право связать необычных пленников, двинулись дальше, подгоняемые оскорбленной до глубины души вампиреллой и ее невысоким спутником. За отрядом, невидимые в родной стихии, следовали ворон и майр.
  -- Нахема
   Арглор оказался червем почти семи футов в поперечнике, впряженным в низкий округлый фургончик. Колеса фургончика тонули в неглубоких желобках, заполненных густой маслянистой жидкостью. За первым крепился второй, потом третий. Все они были пустыми.
   Возле странного транспортного средства сидел грустный пепельнокожий шайтан и от нечего делать сам с собой играл в кости. Завидев вампиров, он лениво поднялся на тонкие, как тростинки, ноги и влез верхом на арглора. Ничего, похожего на седло, Кас не увидел.
   - Эта штука довезет нас до Нахемы? Прежде, чем мы состаримся и умрем?
   - Смотри! - рассмеялась Касандра. - Только не забывай держаться покрепче.
   Они влезли в фургон, и девушка закрыла дверь на щеколду. Червь поднял уродливую слепую голову, на его нижней стороне обнаружились ряды коротких мясистых ног. Кас высунулся из окна, наблюдая, как шайтан, похлопав арглора по розоватой спине, взялся за вожжи, казалось, росшие прямо из тела червя. Арглор вздрогнул, по кольчатому телу прошла судорога, изгибая его дугой. Толстые ножки на секунду показались из-под его туши, арглор с громким стуком упал на камни и ринулся с места. Кас, не ожидавший такой прыти, едва не свалился на девушку.
   Арглор быстро набирал скорость, фургоны подскакивали на упавших в желобки камнях, а снаружи свистел сухой теплый ветер. Густая темнота туннеля делала мир серым даже в глазах вампиров, Кас еще ни разу не попадал в такой непроницаемый мрак. Для него все было интересно и ново. Касандра, напротив, сидела, с самым скучающим видом облокотившись на мягкий поручень. Им предстоял еще долгий путь.
   Иногда они проносились сквозь пещеры, иногда делали остановки, пару раз даже вылетели на мосты между горами. Фургончики постепенно наполнялись разномастными пассажирами, но на уединение вампиров пока не посягал никто.
   - Конечная остановка! - неожиданно громким голосом объявил всклокоченный возница-шайтан, стоило им затормозить в особенно большой, ярко освещенной пещере. - Арглор дальше не ползет!
   - Выходим, - Касандра потянула Каса за рукав и вместе с ним выбралась из фургона.
   - Это Нахема?
   - Восьмая дорожная станция. Можно сказать, что это Нахема.
   Пещера, как паутиной, была окутана помостами, лестницами и перегородками. Десятки арглоров тянули во все стороны ряды фургонов и вагонеток, в некоторых из них сидели темные, в некоторых томились животные и товары из торговых городов по ту сторону гор. По краям пещеры ожидали седоков еще более странные твари - похожие на насекомых, на птиц, на огромных собак с длинными, выступающими из пасти клыками... Кас не успевал насмотреться на одно чудо, как перед ним уже возникало другое.
   - Пойдем скорее, не люблю это место. Тут так душно...
   Касандра вела его по деревянному помосту к выходу из пещеры. Мимо них проходили странные существа, такие, о которых Кас даже не слышал. Козлоногие черти, беззаботные сильфы, краснокожие ифриты, угрюмые кобольды и похожие на ночных мотыльков керы... Ну и, конечно, любимые создания темных Богов: вампиры и демоны. Демоны с крыльями и рогами, только рогами и только крыльями, без того и другого, с когтями, бивнями и зубами старой акулы. От такого разнообразия у Каса начинало рябить в глазах. В пещере и правда было душно, и только где-то под тонущим в темноте сводом гулял едва ощутимый ветер. От едкого запаха животных хотелось чихать. И шум... Он отражался от стен пещеры, тысячи раз повторялся эхом, сливаясь в ровных гул тысячи голосов.
   - Посторонись!
   Среди прочих голос груженого корзинами черта оказался особенно громким. Вцепившись в руку Каса, девушка побежала вперед, лавируя среди занятых своими делами темных. От пещеры лучами расходились туннели, и вампиры нырнули в один из них, прохладный и затемненный.
   - Ну вот, отсюда уже рукой подать.
   - До чего?
   - Для начала тебя нужно представить. Дать тебе имя, понимаешь? В Нахеме не может быть просто Каса, это... - девушка задумалась, пытаясь подобрать нужное слово, - это не солидно.
   - И какое же по твоему мне нужно имя? - без особого энтузиазма спросил вампир. Сейчас его больше занимали рисунки на стенах: яркие, странной формы и явно неприличного содержания. Темные, изредка попадавшиеся им на пути, внимания на рисунки не обращали.
   - Ну, обычно делается так: одно имя дается тебе при рождении. Вот я - Касандра. Второе - это имя твоего клана. Венс. Его обычно не произносят при посторонних. И третье - это твое боевое имя, то, что отображает твою сущность. Я - Майфер, ночная кошка. Касандра Венс Майфер. Видишь, сколько ты уже узнал обо мне!..
   - У меня нет клана...
   - Это ничего. Главное, чтобы боевое имя было. По нему к тебе будут обращаться чаще всего.
   - Ладно, - согласился Кас, - пусть будет.
   Если б Касандра предложила ему подняться на вершину горы и спрыгнуть оттуда, он согласился бы, не раздумывая.
   Туннель расширялся, в нем прибавилось прохожих и света. Вампиры и демоны, франтоватые и высокие, улыбались, проходя мимо них, и Касу казалось, что они издеваются над его покалеченной спиной и грязной одеждой. Но Касандра улыбалась в ответ, и никто не говорил им ни слова. Один раз им встретилась ламия. Больше рептилия, чем гуманоид, она скользила среди теней, избегая взглядов ночного народа. На какое-то мгновение Кас захотел стать ламией.
   - Ну чего ты боишься? Никто тебя здесь не тронет!
   - Я не боюсь!
   - Если не боишься, то прекрати так сжимать мою руку, у тебя когти острые.
   - Прости, я... случайно.
   - Улыбнись, вот так. Только не показывай клыки, это не вежливо. Вот если хочешь с кем-то подраться - пожалуйста, но лишний раз лучше не скалься. Видишь, это не так уж и сложно.
   - Я не привык, чтобы мне улыбались.
   - Глупенький, нам просто завидуют. Они помнят, как здорово быть молодыми. А мы с тобой к тому же отлично смотримся вместе!
   - Ты бы отлично смотрелась с кем угодно, Касандра. Они улыбаются тебе.
   - Скоро ты поймешь, что это не так, - хихикнула девушка. - Но даже и не думой о том, чтобы променять меня на другую, слышишь?!
   Кас удивленно уставился на нее. Как можно было променять на кого-то Касандру, он решительно не понимал. Видимо, такой ответ ее более чем устроил, потому как Кас был награжден за него поцелуем.
   Между тем один из боковых коридоров привел их к тяжелой окованной двери. Возле нее переругивались о чем-то своем несколько темных, Касандра, удостоив их секундным взглядом, потащила Каса в сторону, к двери поменьше, оказавшейся к тому же незапертой. Внутри нее уютно расположился дворец.
   Дворцов Кас не видел еще ни разу, но сейчас узнал его с первого взгляда. Скромная дверца открывалась в просторную залу, освещенную гроздьями шаров пульсирующего света. Лиловые блики плясали на барельефах, отражались от украшавших стены щитов и доспехов, и яркими брызгами падали на пол. В его отполированных плитах Кас увидел свое отражение. Что бы там ни говорила Касандра, а этому грязному оборванному существу здесь явно не место.
   - Нам туда.
   Зала делилась на три части мраморной лестницей, такой длинной, что ее конца Кас не увидел. Впрочем, Касандра потянула его направо, к еще одной двери, украшенной резным узором в виде змей, кошек и птиц. Двери возле нее хвастались тем же орнаментом, и вампир не понимал, почему его подруга выбрала именно эту. Но Касандра, похоже, знала, что делать. Во всяком случае, уверенности ей было не занимать.
   Возможно, он ожидал увидеть за дверью еще одну залу. Или даже целый замок внутри горы. На худой конец - новый коридор или пещеру. В любом случае маленький светлый кабинет его несколько разочаровал. Кабинет был забит ящиками и полками, среди которых едва нашлось место высокому столу и сидящему за ним демону, что-то неторопливо пишущему на сером пергаменте. Над головой демона в потемневших от времени рамах висели картины: майр, обнимавший лапами воинский шлем, змея, в чьих кольцах задыхалась какая-то певчая птица, и ворон. Перья птицы были словно сотканы из огня, она летела вперед, будто хотела вырваться из картины. Языки нарисованного пламени лизали раму, и, возможно, она была черной не только от времени. Картина надолго приковала внимание Каса. Слишком уж настоящим казался ему этот огонь.
   Касандра демонстративно раскашлялась.
   - Что привело вас ко мне, дети мои? - нараспев, не отрываясь от пергамента, вопросил демон.
   - Мне нужно получить имя, - сообщил Кас. Демон поднял на вампира слезящиеся глаза, что-то недружелюбно пробормотал себе под нос, и водрузил на него пенсне.
   - А старое тебя чем не устраивает, дитя?
   - У меня нет старого. Она... Касандра говорит, мне нужно получить боевое имя.
   - Раз нужно, получишь... - демон дописал еще две строки и отодвинул пергамент в сторону. - Ну, рассказывай, к чему стремится твоя душа.
   - К этому! - быстрее, чем он смог обдумать свои слова, Кас указал на картину с вороном и огнем. Редкие брови демона поползли вверх, едва не покинув пределы лба.
   - Давненько я ничего такого не слышал. Обычно говорят про деньги, власть, красивых женщин... Про Богов - в последнюю очередь! Ну что же, садись, посмотрим, насколько оправданы твои притязания.
   Кас, уже жалея о своем выборе, опустился на стул возле демона. Тот щелкнул когтем по столу, и вампир покорно положил на него обе руки.
   - А теперь закрой глаза и постарайся ни о чем не думать.
   У него не получилось даже постараться. Радость от встречи с огнем, пусть даже и нарисованным, затмила все другие эмоции. Если бы только можно было поговорить с ним!.. Рассказать обо всем, что приключилось за последнее время, попросить совета. Надо как можно скорее разыскать настоящее пламя. Надо...
   Его сознание, как туманом, накрыло мягкой пеленой полудремы. Как будто кто-то держал его в теплых ладонях, одну за другой выуживая все тревожные мысли. Остался лишь покой, в котором хотелось остаться вечно. Кас расправил сперва одно крыло, затем другое, давая каждому перышку почувствовать это тепло, насладиться им. Руки, что держали его, раскрылись, и Кас, взмахнув крыльями, поднялся в воздух, в облако тьмы и огня. Он смеялся. Громко смеялся.
   Реальность подкралась к нему незаметно и грубо, резко бросив сознание обратно в смертную оболочку. Какое-то время Кас ловил воздух ртом, пытаясь прийти в себя, а перепуганная Касандра обнимала его и тихо шептала на ухо слова, которые он не слышал.
   - Хороший был сон, - наконец, мечтательно вздохнул демон. - Что же, дитя, я дам тебе имя. Носи его с гордостью.
   - Воды можно? - прохрипел Кас.
   Пробормотав что-то про наглых юнцов, которые вечно не дослушают мудрость старших, демон вытащил откуда-то из-под стола полупустой стакан светлой жидкости. Кас осушил его залпом.
   Там точно была не вода.
  
   ***
   В темноте гулким эхом разносился звук текущей воды. Крошечный ручеек покидал стену и уходил в нее с тонким, едва слышным плеском. Ледяная рана в окружающем мраке. Она пахла железом и известью.
   Нолена перегородила ручей ладонью, по каменному полу камеры растеклась холодная лужа. Дэллан недовольно проворчал что-то себе под нос и снова приник ухом к двери.
   - Они над нами издеваются! - заныла эльфийка.
   - Нет, это ты надо мной издеваешься! Прекрати играть с водой, Нолена, я же ничего не слышу!
   Девушка нехотя оставила ручей в покое и, прислонившись к стене, обхватила руками колени.
   - Здесь холодно, как в могиле...
   - Может быть, ты хочешь, чтобы я тебя согрел? - огрызнулся Дэллан, силясь разглядеть что-нибудь в замочной скважине.
   - Почему нас здесь заперли?
   - А что бы сделали эльфы, если бы к ним в столицу заявилась парочка темных?
   - Могли бы что-нибудь на пол постелить... - уклончиво пробормотала Нолена. Действительно, в крошечной камере не было ничего, кроме ручья, двух эльфов и пробирающего до костей холода. - Ну, что там видно?
   Дэллан задумался, стоит ли рассказывать о собравшейся посмотреть на них небольшой толпе из дюжины темных, решил, что не стоит и глубокомысленно хмыкнул.
   - Думаю, они захотят с нами поговорить. В конце концов, ночной народ - цивилизованные существа... Обидчивые, но цивилизованные. И ты бы, Нолена, держала язык за зубами, я сам во всем разберусь. И, главное, не показывай, что ты их боишься.
   - А я их не...
   - Тише!
   Среди темных прокатилась волна радостного оживления. Разномастные стражники вытянулись по стойке "смирно", щелкнул замок, и двери широко распахнулись. Дэллан едва успел ретироваться в дальний угол камеры. В дверном проеме возникла приземистая фигура демона в черной форме и не меньше десятка любопытных глаз стражников. Демон рыкнул, указывая рукой на эльфов, и его подчиненные поспешно и бесцеремонно выволокли обоих в коридор. Нолена завизжала, щедро раздавая оплеухи охамевшим темным. Те, похоже, этого не замечали.
   - Пойдешь со мной, - тихо проговорил демон, когда эльфийка и ее эскорт исчезли за поворотом. Из-за сильного акцента слова балансировали на грани понимания. - Тебя хотят видеть, эльфа.
   - А как же она? - так же тихо спросил Дэллан. Демон поморщился, но неохотно ответил.
   - С ней ничего не случится. Иди за мной.
   - А кто хочет меня видеть?
   - Иди молча! - вспылил стражник.
   Эльф кивнул. Единственным, кто хотел бы его видеть в Нахеме, был Кас. И, если так, сейчас не время поднимать ссору из-за Нолены.
   Едва освещенный, грубо прорубленный в скале коридор уводил их вперед и вниз, к сердцу горы. Отсюда Нахема казалась всего лишь сетью технических туннелей, капиллярами в теле гиганта. Серый безжизненный мир ветра и камня...
   - Закрой лицо, - проворчал демон. - Еще не хватало, чтобы тебя увидели.
   Он снял короткий мышино-серый плащ и бросил его эльфу. Послушно спрятавшись в капюшоне, Дэллан внимательнее вгляделся во мрак коридора. Нет, видеть его здесь было некому.
   - Нам далеко идти? - решился спросить он.
   - Нет. - Демон, резко остановившись, как котенка схватил его за шкирку и толкнул в неприметную на первый взгляд дверцу. От неожиданности эльф не удержался на ногах и встретился носом с каменным полом маленькой комнаты. Демон хохотнул и захлопнул дверь.
   Дэллан вскочил на ноги и на всякий случай отступил к стене. Свет в комнату проникал только из коридора, и теперь, оказавшись в кромешной темноте, он мог поклясться, что успел разглядеть стол и сидящую за ним фигуру. Или, может, все-таки показалось?.. Фигура не могла принадлежать носферату.
   В темноте чиркнула огневушка. Крошечный зеленоватый огонек метнулся к фитилю одной свечи, потом к другой. Белая рука поставила на стол тяжелый медный подсвечник.
   Свечи немного разогнали темноту, но ее тут же наполнили тени, похожие на узоры, сохранившиеся на скалах в память о древних людях. Эта комната предназначалась для начальника охраны и приема посетителей. Шкаф, забитый чистым пергаментом, рапортами, перьями и чернилами, маленький письменный стол и - неожиданно - огромное, почти королевское кресло с мягкой бордово-красной обивкой. В этом кресле сидел, подперев рукой подбородок, франтоватый вампир и нервно теребил концы стянутых в хвост прямых черных волос. Его глаза, отражая свет, горели недобрым красным огнем. В них бушевала ярость.
   - Вигор? - выдохнул эльф.
   Словно это слово отпустило пружину, вампир вскочил с кресла и, схватив Дэллана за грудки, сильно приложил его затылком о стену.
   - Почему ты вечно оказываешься там, где тебе меньше всего следует находиться?! - закричал он. - Почему я должен бежать тебе на помощь? У меня что, других дел нет?!!
   - Отпусти меня, мне же больно!
   - Ах, тебе больно? - сильнее прежнего завелся Вигор и с присущей вампирам силой отшвырнул Дэллана в сторону. - Ах, больно тебе?! А о чем ты думал, когда решил заявиться в Нахему? Думал, больно не будет? Нет, ты совершенно невозможное существо, парень. У тебя вообще нет инстинкта самосохранения.
   - Да, я тоже рад тебя видеть... - пробормотал Дэллан, потирая тыльной стороной ладони уже дважды ушибленный нос.
   - Еще бы не рад, - презрительно бросил вампир, возвращаясь в роскошное кресло. - Если б не я, бросили бы тебя гнить в ближайшую яму. Или отдали арглорам, они все сожрут, даже эльфа. Или птицам рок... Да мало ли тут охотников до свежих косточек. - Он помолчал, изучая Дэллана взглядом. - Кстати, выглядишь ты паршиво. Думаю, будет глупо спрашивать, как дела.
   - Да уж... Действительно, глупо.
   - Ладно, садись. Поговорим.
   - А куда садиться? Тут одно кресло, и его уже предусмотрительно занял ты.
   - Куда хочешь!
   - Тогда я постою.
   Из-за того ли, что Дэллан выглядел достаточно жалко, и у Вигора пробудилась совесть, или по какой другой причине, но он встал, толкнул эльфа в кресло, а сам вполне комфортно устроился на столе.
   - Рассказывай, - приказал он. - Какого гоблина ты, арржта креиш, не ушел куда-нибудь за Разбитую Башню, подальше от неприятностей? Я наивно полагал, что у тебя хватит на это ума.
   - У меня были причины не идти к эльфам.
   - Я могу знать эти причины? У них острый язык и острые когти. И искалеченная спина, так? Ничего не упустил?
   - Я рад, что Кас благополучно добрался до Нахемы...
   Дэллан прикрыл глаза и откинулся в кресле. Все в порядке, теперь все в порядке. Больше не о чем беспокоиться... Кас жив, и он в Нахеме. А Вигор, как только немного остынет, придумает, как им с Ноленой выбраться из царства ночного народа. Он придумает... Надо только найти для него вескую причину сделать это. Заинтересовать, подкупить - все, что угодно. А уж Вигор не подведет. Это ниже его достоинства.
   - Любопытный паренек этот твой Кас... Даже не представляешь, как тебе повезло с ним, он умеет находить нужных друзей. Только поэтому я здесь. Не ради тебя.
   - Догадываюсь. - Дэллан осторожно дотронулся до затылка. На пальцах осталось что-то влажное, липкое... Он обреченно подумал, что это капитулируют остатки его мозгов.
   - Молодец. Просто не хочу, чтобы ты возомнил о себе невесть что. Я уже однажды попрощался с тобой, а это, знаешь ли, навсегда.
   - Знаю. Но ты все равно пришел. Значит, тебе что-то нужно.
   - Есть предположения?
   - Вот, - он снял с шеи шнурок, заменивший ему цепочку, в полумраке драконью чешуйку на нем почти не было видно. - Я не взял твоих денег. Ни одной энки. Я возвращаю долг.
   - Дурак. - Вигор отобрал шнурок, покрутил его в руках и бросил Дэллану в лицо. - Если бы мне нужны были деньги, я не отдал бы их тебе. А вот как ты выжил, я даже не представляю.
   - Я не такой дурак, как ты думаешь.
   - Надеюсь, для твоего же блага. У тебя есть что-то более ценное, нежели деньги. Кроме того, если вдруг забыл, ты все еще моя собственность.
   - Что же у меня есть такое, что может дважды выкупить мою жизнь? - обреченно вздохнул эльф.
   - Другая жизнь. Та, что принадлежит тебе. Просто обмен.
   Чтобы обдумать это, Дэллану потребовалось время. Даже не обдумать, нет - принять мысль, что Кас - такой же его должник, каким был он сам в глазах Вигора. Просто обмен.
   - Нет.
   - Подумай. Мальчишка все равно сбежит от тебя, и здесь ты его не достанешь.
   - Кас - не моя собственность, что бы ты там ни думал. Я не могу им распоряжаться по своему усмотрению.
   - Разве? А раньше ты этого не делал? Когда забрал его из Вишоки? Он все мне рассказал, парень. Незачем отпираться.
   - Зачем он тебе? То есть... зачем тебе власть над ним?
   - Это не твое дело.
   - Нет. Это как раз мое дело!
   - Хорошо, - неожиданно легко согласился вампир. - Мне нужно, чтобы он взял под контроль некую молодую особу. Чтобы не задавал лишних вопросов. И чтобы не имел даже крошечную возможность предать меня. Поверь, ни тебе, ни ему это не будет ничего стоить. Просто небольшая предосторожность с моей стороны.
   - Нет.
   - Объясни.
   - Поможешь ты мне или бросишь здесь - это будет только между мной и тобой. Я не хочу вмешивать Каса, он достаточно пострадал из-за моих ошибок. Пусть делает свои, если хочет.
   - Глупо.
   Вигор с кошачьей грацией соскользнул со стола и вышел из комнаты. В замке щелкнул ключ, одна свеча дрогнула и погасла. Дэллан сидел, остановив взгляд на второй свече, в его голове не было ни единой мысли.
   За что Вигор так поступает с ним?..
  
   ***
   ...надеюсь, теперь ты счастлив.
   - Да, более чем. Касандра, она такая!..
   ...она станет тебе достойной спутницей. Со временем. А пока же не спускай с нее глаз.
   - Ты знаешь что-то, что нужно знать мне?
   ...она молода. Ты тоже молод. Молодость безрассудна.
   - А сколько тебе лет?
   ...больше, чем ты можешь себе представить.
   - Не думал, что ты такой старик! - Кас рассмеялся и принялся раскачиваться на стуле. - Знаешь, я хочу рассказать ей про тебя.
   ...нет.
   - Почему? Она никому не разболтает!
   ...нет. Поверь, на то есть причины. Позже - возможно, но не сейчас.
   - А когда?
   ...она узнает, когда придет время. Разве ты когда-нибудь жалел о том, что воспользовался моим советом? Если кто-то узнает обо мне, боюсь, мне придется тебя покинуть.
   - Вечно ты из всего делаешь загадки... Я даже не знаю, кто ты на самом деле!
   ...знаешь. Я твой друг. Твой единственный друг. Единственный, кому можно верить.
   - Неправда! У меня есть друзья! Я верю Морвису. Я верю Касандре. И Дэллану иногда тоже верю. И они, в отличие от тебя, верят мне. Они не корчат из себя тайны.
   ...Морвис? Тот самый друг, что бросил тебя в лесу? Дэллан? Тот самый, что привел тебя сюда, чтобы навечно оставить? Касандра... пока она любит, да, но что будет дальше? Они лживы. Пользуйся ими по своему усмотрению, но не доверяй никому.
   - Хватит! Я не хочу больше тебя слушать!
   ...просто подумай над моими словами. Просто подумай...
   - Кас?
   Круглое личико Касандры миражом возникло над разом потухшей свечой. Дым окружал его, размывая контуры, от чего лицо девушки, казалось, парило в воздухе само по себе. Прекрасный веселый призрак в таверне, полной таких же призраков, веселых и прекрасных. Настоящим здесь казался только огонь. И сам Кас.
   - Иногда мне кажется, что я сплю... - прошептал он. Губы Касандры - напротив его губ. Ее глаза - напротив его глаз. - И мне совсем не хочется просыпаться.
  
   ***
   Слабый мерцающий свет густо-бурой плесени на стенах, он не позволял различить, что хлюпало под ногами. Плесень разводили специально для освещения коридоров. Чавкающая дрянь внизу появлялась сама по себе. От недостатка кислорода кровь пульсировала в висках. Пульсация крови привлекала темных, как мотыльков привлекает огонь. Дэллан мелко дрожал, кутаясь в оставленный демоном плащ с капюшоном, но жаловаться не решался.
   - Я знал, что ты вернешься за мной... - прошептал он. Вигор не обернулся.
   - Ты это знал до того, как попытался выломать дверь, или после?
   - Просто знал... Куда ты меня ведешь?
   - Нижние жилые кварталы. Идеальное место, чтобы спрятаться.
   - Сам ты, разумеется, живешь в верхних.
   - Разумеется.
   Навстречу им по узкому коридору ползла, изгибаясь всем телом, старая ламия. Узкие прорези черных глаз на чешуйчатом черепе недобро сверкнули на эльфа, и ламия поспешила унести свои кольца прочь. В мерцающем живом полумраке еще какое-то время раздавался шорох чешуи по камню, но вскоре утих.
   - Мне здесь не нравится! - решился Дэллан. - Они все знают, кто я такой! Они хотят меня убить! Вигор, пожалуйста, выведи меня из Нахемы. Туда, откуда я пришел, я сам найду путь через лес. Пожалуйста, Вигор!
   - Не ной, мы почти пришли. Они просто чуют чужой запах, а чужаки здесь, видишь ли, редкость. Не будь с тобой меня, ты был бы уже покойник. И хватит наступать мне на пятки. Я велел тебе держаться ближе, но у всего есть свой предел!
   Две керы, перегородившие собой коридор, взмахнули тонкими крылышками и упорхнули прочь, смачно сыпля проклятья на шатающихся по их территории бескрылых нахалов. Спустя каких-то пять футов Вигору пришлось пинками будить новую преграду - храпящего на пол-Нахемы пьяного гнома.
   - Что он здесь делает? - вполголоса спросил эльф, когда гном и его недоразбуженный богатырский храп остались позади.
   - Понятия не имею. Но гномы роют пещеру под склад парой ярусов ниже. Этот, видно, отлынивает от работы.
   - Гномы много получают за то, что работают на темных? - без особого интереса поинтересовался Дэллан. Все, что угодно, лишь бы не думать о низких потолках, тесных стенах и их населении...
   - Бартер. Мы доставляем им пищу, одежду... Все, что они не могут выплавить сами в своих плавильнях. А гномы добывают для нас металлы и драгоценности, занимаются ремонтом и стройкой. Кроме того, мы их охраняем. Любой, кто захочет напасть на гномов, должен сперва миновать Нахему. Это выгодно и для нас, и для них.
   - Бартер, говоришь? А какой курс? Изумруд за краюху хлеба?
   - Ты на что намекаешь?
   - Ни на что, - испугался Дэллан. Дразнить вампира в Нахеме, тем более такого, как Вигор, было не самой лучшей идеей. Но отделаться от мысли, что под "охраной" ночного народа гномы находятся в добровольном или нет, но в плену, он так и не смог.
   - Вот и отлично.
   Коридор неожиданно влился в большую пещеру с низким сводчатым потолком. Не иначе тоже работа гномов... Пещера была забита маленькими домиками местного населения. Главный здесь строительный материал - мелкая каменная крошка, смешанная с каким-то белесым, пропускающим свет и тепло веществом - делал их похожими на коренастые уродливые грибы. Многие темные украшали свои "грибы" узорами светящейся плесени. В небольшом закутке между домиками в пыли игралась местная ребятня.
   - Мне здесь не нравится, - обреченно повторил эльф.
   - Плохо. Потому, что мы пришли.
   Вигор схватил Дэллана за плечо и, толкая его перед собой, неуверенно прошелся между "грибами", словно не мог решить, который из них ему нужен. Наконец, определившись, он постучал кулаком в дверь из гладкого темно-серого материала, о происхождении которого Дэллан мог только догадываться. Стучать пришлось долго, пока за дверью кашляющий голос не поинтересовался:
   - Кого еще принесло?!
   - Открывай, Фарх, мы с миром.
   Дверь приоткрылась на дюйм, не больше. Мутноватый, желтый, как расплавленное золото, глаз смерил гостей взглядом, и существо раскашлялось окончательно.
   - Нирфоррош?! Какой арржты тебе тут надо?
   - Невежливо заставлять гостей ждать. Вроде бы тебя когда-то учили хорошим манерам.
   - Проходите, - неохотно проворчал хозяин, впуская вампира и эльфа в свое жилище.
   Фарх оказался чертом, крепким и кряжистым, как старое дерево. Полированные копытца на его выгнутых ногах звонко стучали по камню, сквозь кучерявые жесткие волосы на голове пробивались чуть заметные рожки. Через прорезь в груботканных широких штанах был пропущен длинный мохнатый хвост, оканчивавшийся расчесанной кисточкой. На плоском, изборожденном морщинами лице выделялись выдающиеся вперед крупные зубы, желтые от табака. Эти-то зубы он и выставил на всеобщее обозрение, состроив в сторону Вигора гримасу, которую при всем желании нельзя было назвать радушной.
   - Ну, зачем пожаловали, гостюшки?
   - Дело к тебе есть. За тобой долг. Sankre.
   - Помню, - поморщился черт. - Чего делать надо?
   Вигор приобнял Дэллана за плечи и притянул к себе.
   - Я оставлю здесь кое-что ценное. Потом приду и заберу. Это все.
   - Ценное, говоришь? - Фарх втянул воздух широким носом и перекинул в руках дымящую трубку. - Странный запах, чужой. Тебя, Нарфа, всегда влекло на всякие авантюры. Кого ты мне притащил? Человека?
   - Вигор! - пискнул было Дэллан, но вампир уже стянул с него капюшон.
   Пока черт обеими руками пытался поставить на место отвисшую челюсть, Вигор, брезгливо оглядевшись в поисках скамьи, устроился на циновке, кивнув Дэллану, чтобы он сделал то же самое.
   - Эльф!.. - проблеял Фарх. - Ты притащил в Нахему эльфа! Ты совсем спятил! Когда полетят головы, наши будут первыми: твоя и моя!
   - Ты отказываешься? - ровным голосом спросил Вигор.
   - Нет. - Черт побледнел под взглядом вампира, пошлепал губами и для успокоения закурил свою трубку. - Долг есть долг.
   - Если хоть один волос упадет с его головы, ты будешь в ответе, Фарх. Передо мной.
   По спине Дэллана пробежали колкие искорки. Тон Вигора не оставлял сомнений, что за его прическу несчастный черт будет расплачиваться головой.
   - Как долго?
   - Пока я не вернусь за ним.
   - Вот я и спрашиваю: как долго?
   - Не долго. Как получится.
   - И после этого я смогу быть свободен?
   - Полностью.
   - Заметано.
   Мозолистая рука черта и холеная длань вампира соприкоснулись в быстром пожатии, и Вигор, не удостоив Дэллана даже секундным взглядом, вышел за дверь. Черт скрестил руки на груди и щелкнул языком.
   - И до чего же я дожил? Честный черт должен нянькаться с малолетком-эльфом. Видела бы моя покойная матушка!..
   - Я очень сожалею, - вполне искренне вздохнул Дэллан. Мысль о необходимости продолжительное время оставаться в одном тесном помещении с каким-то там чертом его тоже не вдохновляла.
   - Сожалеет он, - огрызнулся Фарх, цокая копытами по необставленной прихожей. - Скажи лучше, на кой ляд ты сдался этому прохиндею?
   Дэллан открыл было рот для ответа, но передумал. А действительно, почему Вигор вернулся за ним? В то, что по старой дружбе, верилось с трудом. Да и обращался он с ним в лучшем случае, как с назойливым насекомым... Но, пока вампир помогал ему, Дэллан был согласен терпеть. Но что на самом деле задумал Вигор?..
   - Я не знаю.
   - В это я могу поверить. Тебе не обязательно знать, какую пакость он затевает.
   - Почему обязательно пакость?
   Фарх пожал плечами и плюхнулся на циновку рядом с эльфом.
   - Давно его знаешь? Нарфу-то?
   - Года четыре, чуть поменьше. Но это было очень давно...
   - Тебе годков маловато, чтобы "давно" говорить. Вот поживи с мое... Звать-то тебя как?
   - Дэллан.
   - ЧуднОе имя, в самый раз для твоего народца. Я Фарх. Во всяком разе последние лет пятьдесят это мое имя. Ну да ты знаешь...
   Они помолчали. Фарх самозабвенно выдыхал клочья дыма, Дэллан размышлял о своей бестолковой несчастной судьбе, а также о перспективах перехода от сигарет к курению трубки. Оба вздохнули одновременно и одинаково тяжело, после чего черт, кряхтя, поднялся с колен и приоткрыл дверь в спальню.
   - Жить будешь здесь. Ко мне редко кто заходит, но ты все равно не высовывайся.
   Кроме широкой кровати из почти необработанных, пропахших крепкими запахами черта и табака досок и низенького комода в ней ничего не умещалось. Каменные стены щедро отдавали тепло, так что в комнате было жарко и душно. Осмотревшись, Дэллан скинул плащ на растрескавшийся комод и хмыкнул - здесь он чувствовал себя, как редкий экспонат, к которому пока не пускают публику.
   - Чего нос воротишь? - насупился Фарх. - Не эльфовские хоромы, но живем.
   - Хороший дом, - Дэллан пожал плечами. - Но, если я займу спальню, где будешь спать ты?
   - Прямо здесь, на циновке. Да это ничего, мне и на голых камнях спать приходилось. Ты не думай, что я собираюсь особо возиться с тобой, просто это единственная комната с дверью.
   - Да, я заметил.
   - ...так что запри эту дверь и сиди тише мыши. Вдруг ко мне все-таки зайдет кто... Ладно, пошли что ли ужинать.
   Кухня (отгороженная стеллажом часть прихожей) была выдержана в духе того же жесткого минимализма. Холодильный шкаф, низенький разделочный стол да связки сушеной травы на стене - вся обстановка. Фарх покопался среди полок и выставил на столик высокую глиняную миску с белым глазурным орнаментом. В нее полетели луковки из висящей на стене связки и пара очень сердитых выражений на языке темных, после чего миска была победно предъявлена на всеобщее обозрение. В ней плавали куски нездорового оттенка маринованного мяса.
   - А его пожарить не надо? - осторожно спросил эльф.
   - Зачем? Весь вкус убьешь!
   - Ну я, пожалуй... Пожалуй, я не голоден.
   - Мое дело - предложить.
   Черт, плюхнувшись на циновку в обнимку с миской, принялся вылавливать из нее серовато-розовые куски и с аппетитом отправлять их в рот. Даже месячная голодовка не заставила бы Дэллана последовать его примеру, а потому он, чуть покачиваясь от приступа тошноты, вышел из кухни и вернулся в спальню. Конечно, скорее всего Вигор прав, и домик черта был лучшим местом, чтобы спрятаться, да и сам Фарх - далеко не худший хозяин... Но его гастрономические пристрастия Дэллан решительно не разделял.
  
   ***
   В голове образовалась приятная пустота, по всему телу разлилось тепло и веселая легкость. Возможно, Кас не слишком много знал о Нахеме, но одно он усвоил точно: вода в качестве напитка популярностью здесь не пользовалась. Зато кровь шла нарасхват. Разумеется, "чистая". "Чистой" считалась кровь животных, да и то далеко не всех. "Чистая" кровь разбавлялась в пропорции 1:3 или больше. А чем - это уже дело каждого...
   Кровь, разбавленная спиртом, валила с ног даже баргестов.
   Среди друзей Касандры пользовалась популярностью кровь, разбавленная томатным соком.
   Количество друзей быстро росло по мере того, как Каса учили пить. Из-за того ли, что у него начало двоиться в глазах, или из-за общительного нрава его подруги - этого он не знал, но очень надеялся на первое. Друзья Касандры ему не нравились.
   И он им не нравился тоже.
   Зато ее подруги сочли его интересным, хотя дискуссия о том, насколько почетно встречаться с носферату, если у него нет крыльев, Каса довольно сильно задела.
   - Уйдем отсюда, - шепнул он. Его не услышали.
   Таверна, или, как называла ее Касандра на манер темных - "бар", называлась "Эльфийская кровь", но ничего общего с эльфами Кас не заметил. Их крови, заверила девушка, там тоже не подавали, хотя охотников на нее бы хватило. Все дело в инквизиции - говорила она. Древнее соглашение, заключенное после Войны, не позволяло ночному народу пить кровь разумных существ. Хотя она, должно быть, сладкая на вкус и пьянящая, и терпкая, как дорогое вино... Но темные придерживались Договора. Для того, чтобы следить за этим, была создана инквизиция.
   Кас отрешенно кивал, потягивая густой коктейль из бокала. Девушка рядом с ним - кажется, ее звали Вайрна - что-то шептала ему на ухо, пользуясь тем, что Сандра убежала здороваться с очередным заглянувшим в бар другом. Слишком много друзей... Вайрна щекотала ресницами его шею. Иногда вампиры кусают друг друга - говорила она - и инквизиция смотрит на это сквозь пальцы. Страсть никто никогда не мог запретить.
   Страсть. Бокал опустел, и его место сразу же занял новый. Кас не мог объяснить, почему это происходит. Он устал, ему не хватало Касандры, и от Вайрны неприятно пахло шар'корскими пряностями и алкоголем. Кажется, она была здесь разносчицей.
   - Скучал без меня? - Касандра возникла из ниоткуда и потянула его за руку в центр зала. - Давай танцевать!
   На маленькой круглой сцене в углу играли музыканты. Кас не мог сказать, ни сколько их, ни на каких инструментах они играют - все вихрем пронеслось перед его глазами, а после место вселенной заняла Касандра.
   - Я не умею...
   - Это просто. Я тебя научу.
   На ее шее висел амулет - крылатая змейка. На ее пальце красовалось кольцо с изумрудом - из коллекции Каса. Он не мог подарить ей весь мир - пока не мог - но отдал все, что у него было. А она учила его танцевать...
   - Лиоран Кас... - прошептала Касандра. Кас обнимал ее, радуясь, что именно сейчас, в эту минуту, танец не требует от него хитрых акробатических трюков. - Ты будешь со мной в смерти и бессмертии, покуда судьба не развенчает нас, и дорога не уведет по разные стороны вечности?
   - Что? То есть, да, буду, конечно.
   - Смотри мне в глаза! - встряхнула головой девушка. - Я серьезно говорю!
   - Я тоже серьезно. Просто ты как-то странно это сказала... Как ритуал какой-то.
   - Так и есть, - она положила голову ему на плечо. - Я, Майфер Касандра Венс, хочу, чтобы мы были вместе, в смерти и бессмертии, ну и как там дальше... И ты должен сказать, что хочешь того же. И тогда мы будем считаться спутниками, и ты станешь частью моего клана, хотя я бы хотела, чтобы у нас был свой...
   - Подожди, подожди. Это я, вроде как, на тебе женюсь, да?
   - Женюсь? А, это у людей... Ну, у них все очень сложно. У нас проще. Мы поклянемся друг другу в любви, но в случае чего можем и разбежаться. Но по взаимной договоренности! В этом вся разница. Ну и в том, что ты станешь частью клана Венс. Если моя семья согласится...
   - Сандра, я хочу быть с тобой. В бессмертии и в чем скажешь... но вот эта идея, на счет твоего клана, мне не очень нравится. Я все-таки сам по себе.
   - Тогда я могу войти в твой клан!
   - Но у меня его нет.
   - Да ну? - Сандра улыбнулась, как хитрая кошка. - Мы что-нибудь придумаем. Так даже лучше, мне надоело быть младшей в клане.
   - А много вас в клане?
   - Моя мать - она Мать. Потом - мои сестры и мой брат. Мы, как дети Матери, можем когда-нибудь занять ее место. По старшинству. Ну а потом прочие родственники... Клан Венс очень богат и влиятелен, но в основном каждый сам по себе, хотя Мать может вызвать любого хоть с края света, если это понадобится. У каждого своя цель...
   - А у тебя?
   - Я еще маленькая, - рассмеялась Касандра. - Поэтому и хочу в твой клан, пока у меня не появились обязанности перед Венс.
   - Все продумано. Осталось всего ничего - основать этот самый мой клан.
   - Мы это устроим. И не будем ни от кого зависеть.
   - Это мне нравится.
   Музыка заиграла громче. Касандра, решив, что для первого раза довольно информации и урока танцев, вернулась за круглый столик, откуда уже исчезли еда и напитки. Месть отвергнутой Вайрны? Или Сандра перепутала столик? Кас не знал. Впрочем, ему было все равно. Он теперь - солидный женатый мужчина! Правда, без жилья и без денег...
   - Сандра, знаешь... - он порылся в кармане. - У меня еще осталась одна вещица. Она заколдована, но я не знаю, как именно. Ее можно продать, нам хватит на какое-то время...
   Глаза девушки округлились - деньги в ее личной вселенной занимали последнее место. До сих пор ей не приходилось думать о них, но Кас прав - если она откажется от опеки Венс, ей придется искать другой источник дохода.
   На ладони Каса лежал золотой амулет. Кантео со стрелами-лучами и вписанной в нее Арной. Вампирелла покрутила его в руках. Выглядел амулет симпатично, но не так, как крылатая змейка.
   - Хорошо, я знаю место, где нам помогут.
  
   Темные не очень-то жаловали большие пустые пространства. Там, где можно было сделать много маленьких пещер, никто не трудился над одной большой. Все горы были похожи на сыр. С мелкими дырками.
   Местное отделение гильдии магов (четырнадцатое в пятом пределе, как пояснила Касандра) исключением не было. Длинный, прямой коридор, из которого во все стороны вели высокие узкие двери с медными табличками на всеобщем языке и на языке ночного народа. По коридору сновали темные, двери открывались, закрывались, и Кас даже начал улавливать в этом определенный ритм. Музыка шагов, слов и закрывающихся дверей.
   Хорошо, что под нее не нужно было танцевать.
   - Господин Аштар, он немного чокнутый, - предупредила Касандра. - Так что ты с ним поосторожнее.
   - Без проблем, - кивнул Кас.
   На стенах висели картины, потемневшие от времени, вобравшие в себя магию многих поколений практикующих здесь чародеев. Под потолком парили шары приглушенного голубоватого света. Из-за них все вокруг казалось нереальным и неживым.
   - Это здесь.
   Девушка постучалась в одну из дверей и, не дождавшись ответа, вошла в маленький кабинет. В кресле за широким столом сидел самый странный вампир из всех, кого Касу доводилось встречать в Нахеме. У него были белые волосы. Абсолютно белые до последнего волоска, седые... А ведь вампиры не седеют от старости. Да и особенно старым он не выглядел, хотя суровое благородное лицо сильно портили уродливые старые шрамы. Такие остаются после ожогов... Один глаз его был закрыт черной повязкой. Второй был слеп.
   - Господин Аштар, - тихо и даже как будто робко проговорила Касандра, - мы вам амулет принесли.
   Сухая, но сильная рука протянулась вперед, и Касандра опустила в ладонь вспыхнувшую в свете шаров вещицу. Слепой чародей осторожно изучил его пальцами, приложил к губам, точно хотел попробовать на вкус, к чему-то прислушался... Кас следил за ним, не отрываясь. Вампир казался ему смутно, неуловимо знакомым. На его столе стояла медная пластина с гравировкой на всеобщем и линфер. Она гласила: "Доминкорт Аштар. Отдел магической технологии". Он слышал это имя раньше? Кас не помнил.
   - Довольно старый, - низким надтреснутым голосом проговорил вампир. - Им давно не пользовались, но магия еще сохранилась, хотя только в остаточном состоянии. Раньше на нем лежало мощное заклинание, но какое точно, сейчас уже трудно сказать. Однако, если это вас интересует, он стоит достаточно дорого за счет сплава. Можете продать его зачарователям, они скупают такие вещи. Они хорошо держат даже сильные заклинания.
   - Спасибо, господин Аштар.
   Чародей махнул рукой, что равнозначно можно было расценить как "пожалуйста" и "убирайтесь прочь". Кас и Касандра сделали последнее и неторопливо направились к выходу.
   - Не расстраивайся, - промурлыкала вампирелла. - Он хоть и пустой, но все равно драгоценный.
   - Этот Аштар... что с ним такое?
   - Говорят, его привезли откуда-то с севера, сильно израненного. По кусочкам собирали... Вроде бы, случилась авария, много народу погибло. И еще говорят, что виноват он. Его даже хотели судить, но магики такого уровня на дороге не валяются, вот его и посадили здесь, в гильдии. Вроде, и он под присмотром, и другим польза.
   - Мне кажется, я его где-то видел. Неприятное такое чувство.
   - Если неприятное - то просто забудь. Что вспоминать о том, что неприятно?
   - Да, точно... Ты права.
   Сандра улыбнулась, и Кас обнял ее за талию. Что бы там его ни связывало раньше с Доминкортом Аштар, теперь это не имело значения. Кас Лиоран начинал новую жизнь.
  
   ***
   Мир запахов. В вечной темноте Нахемы, скудно прореженной тусклым светом грибов и факелов, только они имели значение. Не все темные могли похвастаться нюхом ищейки. Не все, но многие. "Чужой запах" был его камерой, более крепкой, чем каменные стены. Его найдут, выследят, куда бы он ни пошел.
   Да и куда он мог пойти здесь, глубоко в чреве горы?
   ...и зачем?
   Ведь Вигор вернется за ним, он обещал, что вернется.
   Но есть ведь еще и Нолена... Что сделали с ней?
   И почему его это должно волновать?
   Полная бессмыслица... Как так получилось, что он заперт в душном, пропахнем табаком домике, а Нолена и вовсе затерялась где-то в Нахеме? Как получилось, что из тысяч существ Кас встретил именно того, кто был знаком с Вигором? И как, если на то пошло, он вообще оказался в Нахеме?
   И куда запропастилась Аттима? Перебирать ее шерстку - это так успокаивало...
   Дэллан чихнул. Пыль, вековым слоем покрывавшая все вокруг, оказалась в чем-то сродни маленькому лемуру. Она тоже прекрасно отвлекала от мрачных мыслей.
  
   В толстом слое пыли, словно в горной породе, пестрели жилы древних артефактов вроде мотка лохматой веревки или разбитой миски. Пыль заботливо укрывала их и хранила до тех пор, пока какому-нибудь безумному исследователю не взбредет в голову взяться за раскопки. Безумным исследователем был Дэллан. Он стоял на коленях перед кроватью и шарил обмотанной тряпицей рукой под ее темными глубинами. Рядом высился бастион уже изъятых из пасти забвения и пыли предметов: рваное тряпье, бывшее когда-то одеждой, порванные, почти нечитаемые книги, чашка без ручки, обломок глубинной удочки, покореженный медный браслет (остался от некой дамы) и еще многое в том же духе. Фарх задумчиво наблюдал за инвентаризацией, свесив копыта с комода, и курил неизменную трубку.
   - Ну, что там еще?
   Под кроватью чихнули, засуетились, и серый от пыли, но очень довольный собой эльф задом вперед выбрался к тусклому свету принесенной по такому случаю масляной лампы.
   - Вот!
   В руках он держал выцветшую и потрескавшуюся грифельную доску. На размочаленном шнурке еще болтался огрызок мела.
   - А-а-а, это я кого-то из внуков писать учил. Славные чертенята, все в деда!
   - У тебя и внуки есть?
   - И внуки есть, и правнуки. Еще что найдешь?
   Дэллан фыркнул и осторожно извлек из-под кровати истлевший крысиный скелет, как саваном укрытый пылью. Перебросив трубку из руки в руку, Фарх философски вздохнул.
   - В том году крыс травили. Не, вру, раньше. То-то у меня одно время попахивало...
   - Ты бы хоть изредка пыль выметал, что ли...
   - Тебе надо - ты и мети. А меня все устраивает. Дай сюда крысу.
   Скелет был со всеми предосторожностями передан черту, который вынес его из дома. Дэллан стер пыль с доски и мелком вывел на ней по-эльфийски: "yelaz a quan aenesteotte!". К восклицательному знаку вернулся Фарх.
   - Ты ее что, хоронить носил?
   - Нет, детишкам отдал, пусть играют.
   - Дохлой крысой?!
   - А что?
   - Ничего, тебе виднее...
   - Вот то-то.
   Эльф стер надпись с доски и снова пошарил под кроватью. Его добычей стал костяной, очень тонкой работы гребень для волос.
   - А где сейчас твои внуки?
   - Ну, всех не перечислишь... Аркха, например, живет прямо над нами, выращивает арглоров. А Парро служит в царском дворце, хотя и не говорит, кем.
   - Арглоров, говоришь, выращивает? У вас тут строгое разделение.
   - Что ты хочешь сказать?
   - Насколько я заметил, демоны и вампиры живут в верхних кварталах, а остальные либо прислуживают им, либо ссылаются сюда.
   - Вам бы, эльфам, только догадки строить... - насупился Фарх. - Все зависит от существа, а не от того, из какого народа оно происходит. Только неудачники проводят всю жизнь в нижних кварталах. Кто-то спускается сюда, кто-то поднимается наверх. Да, у демонов да вампиров есть некоторые преимущества. Но они не настолько велики, чтобы прочие народы устроили бунт.
   - Царица Малхира - она ведь вампир, так?
   - Так, и что?
   - Разве в истории темных на трон хоть раз садилась женщина из другого народа?
   - Не пытайся запудрить мне мозги. Если царевна выберет себе в спутники... да хоть черта - никто ей мешать не будет. И править после нее будет рогатая полукровка.
   - ...но царевны к чертям не слишком-то благосклонны.
   - Не понимаю, к чему ты клонишь, - буркнул Фарх.
   - К тому, что в вашей распрекрасной Нахеме нет равноправия! Как, впрочем, и везде...
   - А тебе не все ли равно, есть у нас равноправие или нет?!
   - Мне все равно... - Дэллан снова скрылся под кроватью. - Я просто поддерживаю разговор.
   - Знаешь, что? Поддерживал бы ты его на другие темы!
   Черт выбил трубку о стену и гневно зацокал копытами в коридор. Дэллан остался наедине с тусклой лампой и слоями пыли. Наверное, не стоило идти в чужой храм со своим Богом... Но соблазн был слишком велик.
   В дверь постучали. Эльф, резко выпрямившись, едва не ударился головой о кровать, перепуганный Фарх быстро запер комнату и бросился открывать нежданному гостю.
   - Дай Фаберос, это Нирфоррош. А то сил моих нет это терпеть...
   Входная дверь скрипнула, зацокали каблучки и, вторя им, копыта пятившегося черта. Дэллан прижался ухом к двери, но слова, которыми обменивались хозяин и гостья, сливались в один мутный поток. Вскоре в этот поток влился третий голос, до боли знакомый, и дверь комнаты распахнулась. Черт обеспокоенно кивнул в сторону гостей, приглашая его в прихожую. Дэллан неуверенно шагнул им навстречу, вампиры улыбнулись одинаковыми улыбками и тоже шагнули вперед.
   Девушка не была красавицей, но в ней было нечто такое, что надолго приковывало взгляд. Шарм, обаяние - возможно, но не красота. Ее волосы спадали до талии свободным потоком, лишь на конце связанные сложным узлом, и отцвечивали скорее красным деревом, а не вороновым крылом, как у Каса. Бледную кожу оттеняла темно-красная туника. Черная короткая юбка с разрезом до бедер, оставляла открытыми ноги в высоких сапожках из мягкой кожи. Причуда аристократок - простолюдинки одевались куда как скромнее. Да и рубиновые браслеты поверх напульсников из змеиной кожи они не носили.
   Затянутый в черный, шитый серебряной нитью бархат Кас ни в чем ей не уступал. Он больше не походил на растрепанного птенца, скорее - на хищную птицу, быструю и смертоносную. Тени дорисовывали два черных крыла за его спиной. И осанка... И волосы... Сколько усилий пришлось потратить неизвестному мастеру, чтобы придать беспорядку на голове Каса вид беспорядка художественного!.. Теперь перед эльфом стоял настоящий царевич ночного народа.
   Девушка выступила еще на шаг вперед, сложила руки перед грудью ладонь над ладонью и склонила голову. С секундной задержкой ее жест повторил Кас. Дэллан почти машинально ответил им коротким поклоном - он не привык получать почести как старший от младших. Они решили поиграть во взрослые игры? Ну что же...
   - От матери к дочери, от отца к сыну, от матери к сыну, - нараспев протянула вампирелла. - От старшего к младшему, от сердца к крови. От жизни к жизни, от смерти к смерти. Я, Майфер Касандра Венс...
   - Я, Лиоран Кас... - подхватил Кас.
   - ...пришли разбить цепи и сковать новые! - объявили они уже хором.
   Лиоран? Маленький ворон, вот значит как... Дэллан сверху вниз заглянул в темно-зеленые глаза Касандры. Наверняка не чистокровная вампирелла, впрочем, в Нахеме к метисам относились спокойно, особенно, к метисам из процветающих кланов. Да ведь она еще совсем девочка!.. Лучше бы Кас связался с более опытной женщиной, впрочем, Касандра, судя по всему, тоже далеко не худший вариант. Сам Кас стоял, потупив взгляд, будто считал себя виноватым.
   - Я разбиваю цепи, - разрешил, наконец, эльф. - Пускай будут скованы новые!
   Вампиры заулыбались так, будто Дэллан только что определил в их пользование пол-Нахемы. Сам Дэллан по-прежнему не сводил взгляда с девушки. Пожалуй, они были похожи, она и Вигор. Не слишком сильно, но... Многомудрому вампиру нужна была власть над этой девочкой? Но разве он не мог найти способ попроще?
   Касандра, отпихнув в сторону Каса, сделала еще шаг вперед, почти вплотную приблизившись к эльфу.
   - Ты не из нашего народа, но ты отдал мне своего sankreyr, того, чья кровь принадлежит тебе. Это большая жертва и большая честь для меня. - Проигнорировав Каса, фыркнувшего на заднем плане, она продолжала, - Я принесла тебе дар, достаточно ценный, чтобы возместить твою потерю. Я принесла тебе твою жизнь!
   - Весьма щедро с твоей стороны, - кивнул Дэллан.
   - Ты можешь оставаться в Нахеме, но не более одного месяца, начиная с этого дня. Вот мой дар. Мало кому из эльфов предлагалось подобное...
   - Вигор проводил меня сюда по твоей просьбе?
   - Ага, - неожиданно совсем по-детски обрадовалась Касандра. - Правда, он очень милый?
   - Просто бездна обаяния...
   Кас снова насупился, но на него опять не обратили внимания.
   - Скажи... Касандра. Что вы собираетесь делать теперь?
   - О, у нас много вариантов! Правда, милый? - девушка метнулась к Касу и обняла его. Казалось, это его не очень обрадовало.
   - Да... правда.
   - Прости, но я могу поговорить с Касом наедине?
   Восковая кожа вампира приобрела мертвенный оттенок. Он бросил умоляющий взгляд на Касандру, и та совсем растерялась. Хотел ли разговора ее спутник или же боялся его - понять этого она не могла.
   - Х... хорошо. Я... тут останусь.
   Дэллану пришлось почти насильно втолкнуть своего бывшего подопечного в "единственную комнату с дверью". Когда эта дверь захлопнулась за ними, Кас в один прыжок очутился на противоположной стороне тесной спальни.
   - Я люблю ее! - зашипел он. - Ты не станешь нам мешать, слышишь?!
   - Я и не собирался, - устало вздохнул эльф. - Я не знаю, что ты вообразил, но я просто хотел пожелать тебе удачи. Ведь скорее всего мы с тобой уже не увидимся...
   Напряженные плечи вампира опустились, губы прикрыли клыки. Хищная птица снова стала птенцом, растрепанным и несчастным.
   - Об этом я как-то не подумал...
   - И не нужно. Я многое делал не так, совершал много ошибок... Но я хочу, чтобы ты был счастлив. Нахема - опасное место, и темные живут по своим законам, не таким, к каким ты привык в Арисвинде. Будь осторожен.
   - А ты? Что будешь делать?
   - Я еще не решил... Наверное, стоит попытаться разыскать Нолену и вернуться к эльфам.
   - Эта твоя Нолена...
   - Ты знаешь, что с ней?
   - Нет.
   - Кас?
   - Не знаю! Да если бы и знал, эта женщина не для тебя! Она... Она просто... В общем... Ну... Она, в общем, тебя не стоит.
   - Спасибо, - Дэллан улыбнулся. - Но мы с тобой это уже обсуждали. Мне нужна Нолена, чтобы вернуться к эльфам. В конце концов, меня, полукровку, едва ли ждут там с распростертыми объятьями.
   - А другого способа нет?
   - Неужели ты правда думаешь, что я стал бы мириться с ее выходками, если бы у меня был в запасе второй вариант?
   - Ладно... Я постараюсь. В смысле, что-нибудь узнать о Нолене.
   - Спасибо, Кас. Это действительно важно.
   Вампир кивнул, неуверенно переминаясь с ноги на ногу. И почему Дэллан вечно заставляет его чувствовать себя таким несмышленышем?!
   - Иди, - Дэллан подошел к нему, положил руку на плечо. - Твоя девушка ждет.
   Кас выскользнул за дверь, и, когда эльф вышел в прихожую, вампиров в ней уже не было. Только Фарх недоуменно смотрел на него, мусоля неизменную трубку.
   - ЧуднЫе ребятки... Чего они хотели?
   - Попрощаться... - Дэллан тяжело опустился на циновку и спрятал лицо в ладонях. По комнате зацокали копыта Фарха, что-то звякнуло, и руки эльфа коснулось что-то твердое и холодное.
   - Держи, выпей. - Черт протягивал ему доверху наполненную пиалу. - Полегчает.
   Эльф с опаской принюхался к темной жидкости, поморщил нос. Виски. Возможно даже рэндский, один из лучших.
   - Подарок от Нарфы за твое содержание, - подмигнул Фарх. - Да ты не бойся, пей, у меня его много. Уж не знаю, что ты за птица, что вокруг тебя увивается столько темных, но, думаю, тебе это не больно-то по душе. За избавление! - он одним глотком осушил содержимое своей пиалы и снова наполнил ее. - И за этих детишек, как-никак обручились...
   Они пили долго, молча и сосредоточенно. Запас виски, похоже, был неисчерпаем.
  
   ***
   Нолена не была бы благородной эльфийкой, если бы при каждом удобном случае орошала слезами подушку. Напротив, слезы были очень удобным и полезным инструментом, позволяющим осадить зарвавшегося наставника, играть на нервах матери или же получить желаемый сувенир или услугу от пылкого воздыхателя. Для этой цели также годились истерики, обмороки, легкое недомогание и прочие женские хитрости. Но сейчас она плакала по-настоящему. Не навзрыд, тихо и беззвучно роняла слезы на грудь, а потом растирала по лицу мокрые соленые дорожки. Она ведь не хотела оказаться здесь, совсем не хотела! Во всем виноват этот полукровка. А теперь он, к тому же, куда-то запропастился. "Должно быть, - мстительно подумала девушка, - ему отрубили голову. Или высосали всю кровь. Или что там темные делают со своими пленниками?.. Так ему и надо!" Или не надо?.. А что, если он и вправду мертв? Кто тогда выведет ее, Нолену, из этого гадкого места?.. Аттима, похоже, решила променять хозяйку на лесную свободу, так что эльфийка осталась совсем одна. В каменном мешке, куда ее кинули довольно грубо (отдельные мягкие части тела до сих пор сильно болели), было хотя бы не так холодно, зато сухо и душно. И, конечно, темно. Нолена никак не могла отделаться от мерзкого чувства, что за ней следят проклятые любопытные темные. А потому она поминутно вздрагивала, когда сверху доносились шорохи или отголоски далекого эха. Но, может быть, о ней просто забыли? Оставили пленницу умирать в четырех стенах, а сами ушли? Жестокая казнь - томиться в неизвестности, постепенно слабея от голода и жажды, и погибнуть, так и не дождавшись суда. Живо представив себе белые истлевшие косточки в жалких обрывках когда-то дорогой ткани, Нолена вскочила на ноги и попыталась дотянуться до края ловушки, но руки лишь скользнули по гладкому камню. В кромешной темноте эльфийка не могла определить глубину своей темницы, помнила лишь, что падала сравнительно недолго. Следующие часы были отданы вдохновенным прыжкам и попыткам взобраться по отполированным скользким стенам. Наверное, в сотый раз потирая ушибленные места, Нолена не выдержала и разревелась по-настоящему: громко и с удовольствием, но, глотая слезы, попыток бегства не прекратила. Наверху что-то довольно ухнуло, и на девушку упал толстый кусок паутины. Она взвизгнула и покатилась по полу, силясь стряхнуть его с себя, но паутина надежно застряла в волосах, а прикасаться к ней руками эльфийка не согласилась бы и за все золото мира.
   - Ты чего вопишь? - прошептал сверху любопытный голос. - Что, платка носового никогда не видела?
   - Я вообще здесь ничего не вижу, темно, - пробормотала Нолена, снимая с головы тонкий ажурный платочек. - Ты кто?
   - Это не важно. Ты слезы вытри. Вот не думала, что когда-нибудь увижу зареванную эльфу!..
   - Эльфийку, деревенщина.
   - Кто еще из нас деревенщина, - рассмеялся шепоток собеседницы. - Уж точно не я. У тебя глаза красные, как у шайтана. Меньше плакать надо, трусишка.
   - Да кто ты вообще такая?! - возмутилась Нолена. - Издеваться надо мной пришла?
   - Ну, вот еще, я пришла помочь. Но могу и передумать. Скажи, все эльфы такие приветливые, как ты?
   - Нет, иногда встречаются грубияны. Но редко.
   - Надеюсь, не со мной... Посторонись-ка!
   Нолена прижалась к дальнему углу ямы, и на то место, где она только что стояла, упало и заскрипело что-то тяжелое. Наощупь это что-то было точь-в-точь, как ржавая металлическая лестница, по которой доверявшая своим ощущениям Нолена незамедлительно выбралась наружу. Незнакомка взяла ее за руку и повела за собой.
   - Осторожно, тут начинаются ступеньки, не упади. Ты расскажешь мне про эльфов? Я хочу знать все: как вы живете, чем занимаетесь, что думаете про нас, темных... Ну все, в общем. Я столько про вас слышала, а живую эльфу вижу впервые. Это так увлекательно!
   - Эльфийку! - снова поправила Нолена и, поскользнувшись на ступеньках, едва не слетела вниз по лестнице, но незнакомка ее удержала.
   - Я же сказала, осторожнее. Какие вы, светлые, смешные: ну точно слепые котята! Так что, расскажешь?
   - Я подумаю. И все-таки, куда мы идем? И где вся стража?
   - Стражников я распустила, чтобы перед глазами не маячили. И вообще, это уже моя проблема, не беспокойся. Идем мы в безопасное место, где можно спокойно поговорить. Кстати, тебе там понравится. Будут еще вопросы?
   - Да. Кто ты такая, что тебя слушаются стражники?
   - Ты уже третий раз спрашиваешь... Можешь называть меня Лилит. И я бы на твоем месте не считала меня деревенщиной, эльфа. А ты Нолена, я знаю.
   - Откуда?
   - Один друг шепнул на ушко. Постой-ка здесь, я кое-что проверю.
   Раздался скрип камня по камню, и Лилит исчезла, оставив Нолену на темной пустой лестнице. Лилит... Это имя было смутно знакомо, словно Нолена уже слышала его раньше, мельком, но никак не могла вспомнить, где. Должно быть, она из элиты ночного народа... Задумавшись, эльфийка откинулась назад, пребывая в полной уверенности, что найдет спиной стену, но вместо этого упала в чьи-то холодные объятья, и твердая рука тут же зажала ей рот.
   - Тихо! - приказал голос. Нолена замерла, оставив на минуту попытки вырваться или хотя бы укусить ладонь. - Теперь слушай внимательно. Не вздумай ей перечить, если не хочешь ближайшие лет двести провести в тесном плохо отапливаемом помещении. Отвечай на все вопросы. Царевна - еще ребенок, она любит сказки про драконов и эльфов. Сумеешь ее заболтать - вернешься на свободу в целости и сохранности. Поняла? Еще раз меня укусишь, и я укушу тебя, а это больнее! Вот так-то лучше. Будь послушной девочкой, эльфа. Если все пройдет гладко, я вернусь и выведу тебя из Нахемы. Все запомнила?
   - Ууу?!
   - Какие-то вопросы?
   - Ууу!
   - Она возвращается. Не забудь, что я сказал. До встречи, эльфа. Привет от нареченного.
   - От кого?! - вскрикнула Нолена, едва почувствовав свободу, но таинственный незнакомец уже исчез. Снова скрипнул камень, и мягкая ладошка Лилит коснулась ее запястья.
   - С кем ты тут разговариваешь?
   - С привидением, похоже...
   - Ой, какая смешная! Привидений же не бывает, разве что какой чародей подсуетился. Тебе померещилось.
   - Может быть. Веди, царевна.
   С губ Лилит слетел тихий смешок, и она повела Нолену сквозь потайной лаз в стене. Когда через несколько шагов она отворила дверь, в глаза эльфийки ударил яркий свет восходящей Кантео.
  
   ***
   "Если болит голова, значит, вчера было слишком много виски, - обнаружил Дэллан, пытаясь сжать ладонями голову. - А если я не могу пошевелиться, значит... значит..." Дальше его размышления не пошли. Вместо этого он открыл глаза. И ничего не увидел. Закрыл и снова открыл - с тем же успехом. "Наверное, Фарх погасил свет, - решил он. - Или он сам погас".
   - Фа-а-арх!.. - простонал эльф.
   - Чего хотеть, бестия?
   Дэллан задумался. Во-первых, дребезжащий бас точно не принадлежал черту. Во-вторых, сам он все еще не мог сдвинуться с места и уже начал смутно догадываться, что это неким таинственным образом связано со сдавившей запястья и лодыжки веревкой. Наконец, в-третьих, чужой голос плюс веревка равнялись проблемам.
   - Ты кто такой?
   - Звать Добовур. Большой и сильный! Бестия бояться Добовур, а, бестия?
   - Это я, что ли, бестия? Слышишь, большой и сильный, зажги свет, а то я не могу бояться тебя в темноте.
   Дэллану почудилось, что он слышит скрип мозгов Добовура, но вскоре зачадил факел, освещая грубые стены крохотной пещерки, где пленившая его тварь могла находиться только согнувшись. Троллей Дэллан не видел ни разу в жизни, разве что воображал их по рассказам и гравюрам, но и этих обрывочных сведений хватило, чтобы порадоваться, что перед ним в лучшем случае четвертьтролль. И, возможно, полудемон, причем на редкость неудачная помесь. Зачаточные крылья срослись с предплечьями, уродуя длинные руки с короткими грязными пальцами, кожистые перепонки клочьями покрывали массивный торс твари, а короткие корявые ноги, как в сапоги, были обуты в толстую троллью шкуру. На очень длинной шее покачивалась маленькая низколобая голова, лысая, как коленка. Зато пучки черных волос торчали из кривого, не единожды сломанного носа. Только глаза остались большими и ясными, почти красивыми.
   - Теперь бестия бояться? - пророкотал Добовур.
   - Ужасно бояться, - смилостивился эльф. - Ты зачем меня сюда притащил?
   - Зерга умный, говорить, быть бестия - быть много еда, вкусно!
   - Вы что, съесть меня решили?!
   - Ну зачем же так грубо? Съесть, скажете тоже, - усмехнулся мягкий, но даже на слух какой-то скользкий голос. - Вы, моя радость, стоите кучу денег! Съесть, нет, ну каково?.. Смешно, да.
   - Работорговцы?
   - Вольные предприниматели.
   Дэллан поудобнее скрючился на ворохе тряпья. Предприниматели - так предприниматели, сейчас первым делом надо было унять головную боль, а то так все равно ничего не придумается. Однако какая-то настойчивая мысль никак не давала ему покоя, вместе с тем не желая воплотиться в слова. На то, чтобы ее сформулировать, понадобилось немало времени.
   - Как вы меня нашли и что сделали с Фархом! - осенило Дэллана.
   - Ох, ну это было совсем не сложно! - рассмеялся невидимый Зерга. - Господин Нирфоррош может быть весьма щедрым и убедительным, а патруль и стража - очень сговорчивыми, но нельзя гарантировать молчание всех. Я умею добывать информацию. А дальше совсем просто. Известно, что наш доблестный патруль привел в Нахему двух эльфов. Известно, что один из них... как бы это сказать... исчез при таинственных обстоятельствах. Известно также, что в неком, расположенном неподалеку районе, к ничем не примечательному черту начинают наведываться гости из верхних кварталов. Подозрительно? Подозрительно. Более того, один из этих гостей вошел в его дом, но обратно не вышел. В отличие от моего недалекого коллеги я в состоянии сопоставлять факты. Оставалось только прийти за вами, что мы и сделали.
   - А Фарх?
   - А что Фарх? Спит, как младенец, я полагаю. Признаться честно, я очень рад, что не пришлось никого убивать - я презираю насилие. А сейчас, радость моя, позвольте откланяться - дела, знаете ли, дела.
   Зерга пересек освещенную факелом полосу и затерялся в темноте. Судя по всему, у него в роду встречались кобольды, но толком рассмотреть Дэллан не успел ничего.
   - Бестия спать? - рыкнул Добовур.
   - Бестия страдать! - простонал Дэллан в ответ и прижался горячим лбом к холодной стене.
   - Зачем страдать бестия? Бестия не делать больно!
   - Я не переношу плена, вот и страдаю. От неволи.
   - Другой бестия страдать тоже. Но кричать и царапать Добовур ножик! Злой бестия, не любить Добовур. Хорошо, когда уйти.
   - Я так и думал, что здесь раньше бывали эльфы. Просто надолго не задерживались...
   - Быть бестия! Добовур видеть!
   - И они тоже встретились... с вольными предпринимателями?
   - Не знать. Добовур видеть один бестия. - Четвертьтролль окинул эльфа долгим взглядом, закатил глаза и уставился на свои пальцы, беззвучно шевеля губами. - Два бестия!
   - Давно?
   - Много назад, - расплывчато ответил великан.
   Постепенно в голове начало проясняться, и Дэллан даже осмелился сесть, но задохнулся в черном смоляном дыме, источаемом факелом, и поспешно откинулся назад. Пещера, куда его притащили, явно не предназначалась для жилья, а потому единственным источником свежего воздуха являлась узкая щель под запертой дверью. Факел быстро наполнял комнату гарью, и дышать становилось трудно, но Добовур не жаловался, а Дэллан готов был пойти на любые жертвы, лишь бы не остаться в темноте.
   Итак... "Вольный предприниматель" Зерга с помощью своего подручного похитил его, Дэллана, с целью так или иначе получить за него некоторую сумму. С кого? Рабство не поощрялось, но и не преследовалось законом, но кому может понадобиться такой бестолковый раб-эльф, как он? Разве что как дорогое украшение коллекции, больше с него никакого проку. Или... Дэллан живо припомнил последователей Сишанерры с их кроваво-змеиными ритуалами. Эти перережут ему глотку хотя бы ради того, чтобы напиться противозаконной, но такой сладкой эльфийской крови. Н'дииш купят эльфа за любые деньги. От этой мысли Дэллану сделалось не по себе. Он лишний раз проверил свои путы, убедившись, что развязать их без посторонней помощи не удастся, смерил взглядом Добовура, прикидывая, сумеет ли он своими толстыми пальцами сладить с веревкой, не переломав ему кости. Но если бежать, то куда? По Нахеме можно блуждать годами, даже десятилетиями, так и не найдя выхода на поверхность. Но и оставаться в плену у Зерги - все равно, что подписать себе смертный приговор. Вот если убедить великана-четвертьтролля перейти на его сторону и разыскать Вигора или хотя бы Каса... Нет, - Дэллан вздохнул, - мозгов у Добовура не хватит. Или хватит?
   - Бестия что-то хотеть, - обнаружил Добовур. - У бестия глаза бегать.
   - Вот скажи мне, Добовур, - лирически пропел эльф, - давно ли ты знаешь Зергу?
   - Знать давно. Быть мой... мой родственник! - четвертьтролль засветился от счастья, что нашел такое удачное слово.
   - Дальний, наверное...
   - Добовур не знать.
   - Да все вы тут друг другу родственники! - в сердцах вскрикнул Дэллан. Едва ли великан согласится предать существо одной с ним крови.
   - Это да, - наставительно пробасил Добовур. - Быть родня - быть хорошо. Любить и уважать.
   - Зерга тебя очень любит и уважает?
   - Так Зерга быть умный! Говорить Добовур, что делать. Любить Добовур, просто не показать.
   - А может, он тебя просто использует? Пользуется твоей силой, чтобы вершить свои грязные дела... Разве ты не знаешь, что похищать живых существ нехорошо?
   С удивительной для его огромного тела скоростью четвертьтролль подскочил на ноги и схватил эльфа за горло. Дэллан задохнулся.
   - Не говорить так! Слышать, никогда не говорить! Подлый бестия, хотеть настроить Добовур против Зерга!
   Он отбросил Дэллана к стене, как тряпичную куклу. Эльф сжался в комок, судорожно втягивая воздух в легкие, а оскорбленный в лучших чувствах Добовур устроился в углу пещерки.
   Время шло. Факел, выплюнув последнюю порцию дыма, мигнул и погас, утопив пещеру в кромешной тьме. Четвертьтролль завозился в своем углу и, очевидно, соскучившись по общению, начал тормошить своего пленника.
   - Бестия, ты жить?
   - Я не жить, ты меня убил, - огрызнулся Дэллан.
   - Не хотеть делать бестия больно! Бестия говорить плохо - Добовур злиться. Просить прощения.
   - Тоже мне: большой злой тролль... - пробормотал эльф и вперил невидящий взгляд в темноту. Он мог чувствовать присутствие живых существ, но слишком привык полагаться на зрение. Тьма пугала.
   - Добовур не быть злой! Все бояться, называть глупый и страшный. Неправда! Бестия говорить с Добовур, не кричать, не ругаться. Хороший. Но не ругать Зерга, никогда!
   - Усвоил...
   - Умный бестия. Добовур жалеть, когда уйти.
   - Мне тоже будет жаль расставаться, - изменил подход эльф. - Послушай, ты не мог бы меня развязать? Ужасно руки затекли.
   - Хитрить, - усмехнулся великан. - Не такой Добовур глупый, как все говорить. Хитрый бестия, но все равно нравиться Добовур.
   - Очень лестно... Ну сам подумай, что бы ты сделал на моем месте? Тебе бы хотелось, чтобы тебя продали в рабство или даже убили? Я просто пытаюсь выжить.
   - Добовур жалеть бестия. Но ничем не помочь. Добовур быть страж, бестия быть пленник. Не отпускать.
   Ругнувшись сквозь зубы, Дэллан снова попытался растянуть веревки на запястьях. Ничего не вышло... А между тем бежать нужно до возвращения "умного Зерги". Кас с его когтистыми руками справился бы с веревкой в два счета... Вигор просто порвал бы ее, а Люцина Мнилега своим колдовством этой же веревкой скрутила бы Добовура. Только он, Дэллан, ни на что не годится! Эльф сел и прислонился спиной к стене. Она была сухой и шершавой, с неудобными выступами, но недостаточно острыми, чтобы перепилить веревку. "Так, думай, думай..." Едва ли Добовур пользовался оружием - с его силищей это было ни к чему. А вот скользкий Зерга... Если так, то он либо не расставался с ним, либо хранил где-то здесь. Исходя из последнего, где же оно?..
   - Добовур, ты еще здесь?
   - Быть здесь, куда деться?..
   - Ты можешь зажечь факел?
   - Зачем? Дышать нету.
   - Мне темно и страшно. Что тебе стоит?
   - Хорошо. Бестия хотеть - Добовур делать.
   Едкий дым снова защипал глаза. Так, а чем Добовур разжигает факел? Характерных звуков выбиваемой искры слышно не было, значит, пользуется каким-то магическим приспособлением вроде огневушки. Очень удобная вещь... Вполне пригодна, чтобы пережечь веревки. Вместе с руками. Свои руки Дэллан любил и не хотел им вреда. Значит, нужно искать оружие...
   Оное в пещере все-таки обнаружилось - под правым боком Добовура лежала шипастая палица. Даже если Зерга и пользовался закаленной сталью, он предусмотрительно носил ее с собой. Дэллану сделалось совсем грустно.
   - Быть довольный, бестия? - в груди четвертьтролля раскатилось что-то вроде громоподобного урчания. Дэллан успел разглядеть потертую огневушку, исчезающую в кармане необъятных штанов.
   - Красивая у тебя палица, - задумчиво проговорил эльф.
   - Очень красивый. Быть почти с бестия! Зерга дарить Добовур, чтобы Добовур быть совсем сильный!
   - А по-моему она слишком уж тяжелая и большая. Как ты с ней управляешься?
   - Не показать здесь. Мало места.
   - Покажи где-нибудь еще. Я ни разу не видел, как пользуются таким оружием. Ты, наверное, очень ловок?
   - А бестия не бежать? Не обманывать Добовур?
   - Как я убегу, я же связан.
   - Тогда идти, здесь рядом.
   - Развяжи мне ноги.
   Хмыкнув, великан без видимых усилий взвалил палицу на одно плечо, эльфа - на другое и, пнув дверь ногой, покинул пещеру. Она выходила в широкий коридор с двумя выдолбленными в полу желобками непонятного предназначения. Неглубокие - не более двух дюймов, и неширокие, отстающие друг от друга почти на три ярда, с выщерблинами и мелкими камушками на дне. Что-то похожее эльф видел, когда Вигор вез его к Фарху, но Добовур не спешил с разъяснениями, а у самого Дэллана были дела поважнее: он пытался дотянуться связанными руками до острых шипов палицы. Без особого успеха, а тут еще Добовур стряхнул его с плеча, воткнул факел в держатель на стене и, перехватив палицу, занял боевую стойку.
   - Смотреть, бестия, Добовур бить камень!
   Грозное оружие прочертило в воздухе длинную красивую дугу и, выбив сноп искр, врезалось в неровную стену коридора. В камне запечатлелись шипы, и на пол брызнули осколки породы. Будь на месте стены живое существо, от него бы не осталось и мокрого места. Четвертьтролль меж тем с поразительной легкостью развернулся и, крутанув палицей над головой, снова впечатал ее в камень. Казалось, по Нахеме прошло небольшое землетрясение.
   - Ну как, бестия, нравиться?
   - Не то слово! - с искренним восторгом выдохнул Дэллан, пряча в руках выбитый из стены острый осколок. - Ты даже сам не представляешь, как нравится!
   - Смотреть еще!
   К тому времени, как Добовур притомился крушить коридор, веревки на руках и ногах Дэллана были аккуратно подпилены и могли упасть даже от легкого натяжения, а острый камень исчез в рукаве. Эльф заслуженно гордился собой.
   - Теперь идти, не то вернуться Зерга или смотритель. Быть неприятность.
   - Смотритель чего?
   - Смотритель транспортная жила!
   - А-а-а, - с видом знатока протянул Дэллан. - И часто ходит этот ваш транспорт?
   - Здесь - не часто ходить. Старый жила, давно закрыт. Но смотритель все равно ходить, проверять. Обвал - не хорошо, если быть.
   - Да, действительно, кому нужен обвал? Ты его, кстати, своей палицей чуть не устроил.
   Добовур забеспокоился и вернулся к стене, ощупывая ее своими длинными руками, словно надеясь первым отыскать трещину. Позабытый эльф рванул веревки и вскочил на ноги.
   - Что делать бестия? - удивился великан, созерцая спину улепетывающего, как заяц, пленника. - Обмануть Добовур!!!
   - Жизнь - сложная штука, - философски пробормотал Дэллан, наугад сворачивая в узкий туннель. Тяжелые шаги и сбитое дыхание четвертьтролля за спиной быстро затихли. Преследователь либо отстал, либо приспособился бежать бесшумно, во что Дэллан поверить не мог.
   Уже очень скоро ему пришлось сдержать шаг и пробираться вперед, касаясь рукой неровной стены. Темнота лабиринтов Нахемы - не самый приятный спутник для эльфа. Однако темнота была столь же полной, сколь и тишина, и, хотя и то, и другое заметно подтачивало нервы, пока что ему удавалось сохранять спокойствие. Какое-то время...
  
   "Итак, я заблудился. - подвел итог Дэллан часа через три. - Заблудился где-то глубоко в подземельях Нахемы, где и сами темные бывают редко. Но в любом случае у меня даже нет плаща с капюшоном. Если все-таки кого-нибудь встречу - точно арржта мне, причем полная". Он вздохнул. Возможно, он бродил кругами... Для непосвященных выхода из Нахемы не было и быть не могло. Как скоро он доберется до обитаемой пещеры и будет молить темных избавить его от жажды и голода? Или же он умрет сам намного раньше, где-нибудь здесь, в темноте. Дэллану стало так жалко любимого себя, что он остановился и, переплетя пальцы, принялся поименно перечислять Богов обеих Триад, слишком поздно сообразив, что упоминать о Свете в царстве Тьмы по меньшей мере неразумно. Но, решив, что хуже уже все равно не будет, двинулся дальше.
   Хуже могло быть. Впереди маячил далекий огонек, оттуда слышались голоса и пьяный смех. Пикник, гулянка, попойка, наконец... А для Дэллана - отрезанный путь вперед. На боковые коридоры он вроде бы не натыкался, а, значит, идти было некуда. Но не могут же они сидеть там целую вечность?! Эльф устало опустился на пол и обхватил голову руками. Ничего, он подождет... Куда ему торопиться?
   - Querre`sa? - удивленно пронеслось над его ухом. - Koveyeran?!
   - Только не кричи! - прошипел эльф, хватая почти невидимую в темноте баньши и зажимая ей рот. - Я тебе ничего не сделаю, только не кричи!
   Заостренные зубки существа впились ему в ладонь, но эльф не ослабил хватки. Баньши физической силой не отличались, но обладали исключительно громкими и пронзительными голосами, способными созвать сюда всю Нахему. Только этого ему и не хватало... Пока Дэллан размышлял, что делать с пленницей, по коридору разнеслись гулкие шаги чьих-то обутых в подбитые железом сапоги ног. Не раздумывая больше ни секунды, Дэллан бросился назад, волоча за собой тощее оборванное создание, с явным удовольствием жевавшее его руку. Обладатель тяжелой поступи остановился. То ли он разглядел в темноте эльфа, то ли сработал инстинкт: "раз убегают - догоняй", но с радостным и не совсем трезвым воплем "Koveyeran!!! Arren tarr!!!" он бросился за ним. Темные в пещере, подхватив вопль, присоединились к погоне, на ходу выясняя, что же случилось. Этого, к слову сказать, не знал никто, но всем было весело.
   Дэллан наконец выпустил верещавшую пленницу, и баньши нырнула в толпу преследователей, оглашая округу истошными завываниями, так прославившими ее соплеменников. Поговаривали, что крик баньши предвещает скорую кончину... Правда или нет, но у Дэллана, похоже, был шанс это проверить. Темные не отставали ни на шаг, хотя большая половина из них держалась на ногах с большим трудом. Они-то хотя бы видели, куда бегут... Неожиданно эльф вылетел на открытое пространство. Еще одна пещера, и, похоже, немаленькая. И как он не заметил ее раньше? Даже странно, что в ней никого не оказалось... Света, впрочем, не оказалось тоже, и Дэллан бежал вперед вслепую, а потому удар о стену стал для него неожиданностью. Пещера была глухая, с одним выходом, перекрытым подоспевшими преследователями.
   Что-то щелкнуло, запахло гарью, и на стене один за другим разгорелись факелы. Хорошие, дорогие, не чадящие... Темных было много, куда больше, чем Дэллан ожидал увидеть: созданий пятьдесят, не меньше. И все эти пятьдесят созданий разглядывали его с нездоровым любопытством. Слабовидящие в темноте существа, вроде духов, продолжали возиться с факелами, а прочие медленно сужали кольцо вокруг прижавшегося к стене эльфа. Красные глаза баньши, очевидно, той самой, что жевала его ладонь, засветились зловещим огнем, и она снова завыла. Темные вокруг зажали уши и поочередно отвесили ей по подзатыльнику. Нечего предрекать беду всем...
   Дэллан бессмысленным жестом зашарил рукой по стене, словно надеясь обнаружить там потайную дверь. Но вместо этого пальцы сомкнулись на холодном металле, и в руку сам собой скользнул тяжелый полуторный меч. Темные радостно зашумели - теперь перед ними вместо безоружной жертвы стояла жертва вооруженная, а это уже куда интересней! Нападать они не торопились: передние ряды уже и ломанулись было вперед, но были оттеснены задними, решившими первыми захватить добычу. Драка завязалась в самой толпе, давая Дэллану время изучить возникшее из ниоткуда оружие: меч из черного адамантина блестел даже в тусклом свете факелов, витая рукоять легко и удобно ложилась в ладонь. Меч был очень кстати, вот только эльф довольно смутно представлял, как с ним обращаться. На пробу он взмахнул им перед собой: полуторник описал сверкающий полукруг, вернув внимание темных к Дэллану. Толпа вспомнила, зачем собралась, ощерилась оружием и кинулась вперед, но тут снова произошла заминка: что-то огромное продиралось сквозь ряды, расшвыривая темных в стороны, словно игрушки. Поудобнее перехватив дар высших сил, Дэллан нарисовал на лице героическое выражение, то есть скорчил такую гримасу, что возможный враг при одном ее виде должен был умереть от страха. Лысая голова врага замелькала впереди, и темные, признавая силу, согласно расступились. Пятеро демонов помассивней вышли было наперерез, но шипастая палица четвертьтролля оказалась достаточным аргументом в пользу отступления для двоих из них, троих же других пришлось уговаривать силой. На счастье Добовура, кинжал был только у одного, прочие же были не то слишком пьяны, не то недостаточно умны, и кинулись в бой безоружными. Завязалась свара, сопровождаемая радостным воем толпы, а потом к ногам Дэллана упал сломанный клинок демона, и темные благоговейно расступились в стороны, позволяя Добовуру убить эльфа первым. Четвертьтролль навис над ним, криво усмехаясь, перекинув палицу через плечо. Пальцы Дэллана разжались, но ожидаемого лязга падающего металла по камню не последовало. Он удивленно уставился на свою руку: полуторник словно прирос к ладони и падать отказывался. Несколько раз встряхнув рукой, Дэллан растерялся окончательно: кто-то или что-то хотело, чтобы он дрался.
   - Что делать бестия? - прорычал Добовур. Толпа загудела согласно и вопросительно.
   - Да я ничего... - чувствуя себя полным идиотом, эльф в последний раз попытался стряхнуть меч с руки и, смирившись, принял некое подобие боевой стойки. - Будем драться до последней капли крови или как?
   - Бестия хотеть умирать?
   - Совершенно не хочу. А какой у меня выбор?
   - Нет выбор. Бестия бежать - выбор нет.
   - Я так и думал. Если меня не убьешь ты, растерзает толпа.
   - Добовур не хотеть убивать. Но бестия заслужить, обмануть Добовур, а Добовур верить бестия.
   - Может быть ты хочешь, чтобы я попросил прощения?!
   - Просить прощения, - эхом откликнулся четвертьтролль и занес над головой палицу. Отразить такой удар не смог бы и опытный мечник, и Дэллан, не дожидаясь, пока ему раскроят череп, кинулся в сторону, но едва не налетел на живую стену ночного народа. Далее битва походила на игру в кошки-мышки: Добовур и Дэллан носились по маленькому пятачку свободного пространства, а темные азартно поддерживали их криками и улюлюканьем. Палица оставляла на каменном полу глубокие вмятины, а намертво приклеившийся к руке меч скорее мешал своему обладателю: более нелепого сражения стены Нахемы не видели уже давно. Наконец кто-то из темных не выдержал, и в эльфа полетел камень. Дэллан увернулся, но чуть не попал под удар палицы. И тогда меч, словно живой, взмыл в воздух, увлекая за собой руку, и как нож в масло вошел в палицу, разрезая ее пополам. Темные ахнули. Дэллан ахнул. Добовур ухнул - к его ногам упали две аккуратные половинки оружия. Но меч, похоже, не собирался останавливаться на достигнутом и потащил эльфа вперед, теснить противника - четвертьтролль едва успевал уворачиваться от молниеносных ударов. Ряды ночного народа сомкнулись, отрезая великану путь к отступлению, и Добовур, вспомнив, что он в любом случае куда как сильнее "бестии", увернувшись от очередного удара, дал эльфу такую затрещину, что тот откатился в сторону и едва не напоролся на собственный меч.
   - Теперь бросать ножик! - приказал четвертьтролль.
   - Я не могу, - прохрипел Дэллан и поднялся на ноги, опираясь на полуторник, как на костыль. Меч вел себя удивительно тихо и безучастно. - Он меня не отпускает!
   - Тогда Добовур убить бестия!
   - Ты меня и так убьешь, не теряй времени даром.
   - Добовур не понимать бестия. Хотеть драться, а теперь не хотеть. Не понимать!
   - Устал я от вас, честное слово... - вздохнул эльф и покорно последовал за мечом в атаку. На этот раз Добовур был готов и схватил Дэллана за руку прежде, чем он успел размахнуться. Сильные пальцы сжались на запястье, затрещали кости, но меч из руки так и не выпал. Игнорируя попытки Дэллана вырваться, Добовур взялся за гарду и рванул оружие на себя, едва не оторвав эльфу руку. Темные сжали круг, пытаясь получше разглядеть, что же происходит между противниками. Кто-то даже попытался коснуться загадочного меча, но великан осадил наглеца тяжелым сумрачным взглядом и снова рванул меч. Дэллан взвыл и с утроенной силой заколотил непрошибаемого четвертьтролля ногами и свободной рукой.
   - Эльфа, - меланхолично и с сильным акцентом проговорил вампир из толпы. - Отдай по-хорошему, а то с рукой оторвем.
   Обреченно зарычав, Дэллан крутанул кистью, и полуторник, до странности легкий, едва не срезал голову кому-то из первого ряда. В толпе пронесся вздох ярости, и они, как по команде, хлынули вперед, погребая под собой Дэллана и Добовура.
   Перед эльфом радужной круговертью замелькала вся его жизнь. Но на моменте знакомства с колдуньей Мнилегой он вдруг осознал, что, собственно, ничего не происходит. Или он уже умер? Так быстро? Осмелившись приоткрыть глаза, Дэллан едва не закричал: вокруг него бушевал огонь. Даже Добовур непостижимым образом оказался за стеной пламени.
   Огонь наступал, сжимая кольцо вокруг эльфа. Рыжие лапы тянулись к нему, хотели схватить, уничтожить. Он все-таки завопил, заметался в пламенном круге, из которого не было выхода. Жар опалил лицо, языком прошелся по волосам.
   Все стихло.
  
   ...это то самое существо? Не выглядит опасным.
   Голос, глубокий, с твердыми нотками. Уверенный и строгий. Надежный. Голос, возникающий на краю сознания, не униженный звуком. Ему хотелось довериться...
   ...не обманывайся, Сестра.
   ...нет, это ты не обманывайся. Ты слишком рискуешь.
   ...разве цель не оправдывает средства?
   Холодное спокойствие и острые когти. Опасность, скрытая за бархатной маской. Если бы Дэллан был жив, он умер бы от одного прикосновения этого голоса.
   ...ты ставишь под угрозу всех нас. Наш народ. Наше будущее...
   ...я одна способна видеть будущее, Сестра.
   ...это так. Но достанет ли у тебя сил его подчинить? Давай закончим все здесь и сейчас.
   ...нет. Время еще не пришло. Ты говоришь: "здесь и сейчас". Но здесь и сейчас его смерть ничего не решит. Она еще может найти замену...
   ...слишком велик риск.
   Дэллан застонал. Что-то разбилось, треснуло на миллионы острых осколков, вонзившихся в его кожу. Обломки сна (или целого мира?..) разлетались вокруг, в них отражался свет чужих и далеких миров. Воздух, просеянный бликами и каплями крови... Густая реальность, стекавшая в бездну не то с небес, не то с потолка, и в ней, размытые по краям, удивленные лица размером со звезды. Красивые и жестокие лица... Уже не стон - крик, размолотивший осколки в пыль. Пыль оседала на пальцах, впивалась в плоть, а лица таяли, стекали в бездну вместе с реальностью и последними каплями сна.
   Он вскочил. Непослушные ноги сделали шаг, другой и подкосились, отказываясь служить ему дальше. Тьма перед глазами - возможно, зрение тоже решило его предать. Пальцы цеплялись за что-то - камни или, быть может, планеты - сжимали их, пытались подтянуть тело вперед. Ни света, ни звука - все чувства разом покинули его. Осталось только одно. Страх.
   - Кто вы?! - закричал Дэллан. Звука голоса он не услышал. - Не оставляйте меня здесь!
   Впереди и позади него, сверху и снизу не было ничего. Возможно, он действительно был уже мертв... Но, если так, терять ему больше нечего.
   Пальцы снова вцепились в расползающиеся острые камни. Пусть будут камни - решил он, - это лучше, чем что-то другое. Рывок вперед, дюйм за дюймом. Сложная, почти непосильная задача - все, что угодно, лишь бы не думать о том, что произошло.
   В груди защемило, стало сложно дышать. Эта новость Дэллана обрадовала: значит, его легкие и сердце еще работают. Больше того, далеко впереди замаячил свет. Настоящий, живой свет Кантео, а не далеких звезд, злых и холодных. Осталось только добраться до этого света. И не думать.
   Не думать.
   Не думать...
  
   ***
   Что-то щелкнуло впереди, и они вынырнули из темноты в мягкий сумрак богато обставленного кабинета. Вигор, потратив мгновение на то, чтобы изучить обстановку, снова довольно грубо схватил Нолену за локоть и потащил вперед, Касандра аккуратно прикрыла за ними шпалеру. Эльфийка даже не успела толком оглядеться - вампиры очень спешили. Поймав напоследок свое отражение в пыльном зеркале, она снова с головой ушла в темноту.
   - Дальше, не задерживаемся, - процедил Вигор. Нолена попыталась было освободить локоть, но стальные пальцы до боли сдавили ей руку.
   - Нужно зажечь огонь. - Голос Каса из темноты казался странно далеким и неживым. - Не то она будет спотыкаться.
   Старший вампир проворчал что-то на языке, незнакомом эльфийке, но, видимо, согласился, поскольку у них за спиной вспыхнул факел. Должно быть, его держала та девочка, темная.
   - Куда теперь? - певучим грудным голоском спросила она.
   - Уже недалеко. - На этот вопрос всегда отвечал Кас. - Нужно подняться наверх. Вигор?
   - Идемте.
   Нолене стоило огромных усилий держать язык за зубами. Они шли, наверное, уже целый день, а, может быть, даже дольше. Она устала, измучилась, а в ушах до сих пор стоял мерзкий свист, издаваемый огромными червяками, которых эти дикари-темные использовали в качестве лошадей. И ради чего все это? После приятной беседы с царевной ее оставили в уютной маленькой комнатке, куда неведомым образом проникал свет Кантео. Ей принесли еды и напитков, ей предложили мягкую постель, чистую одежду и целый бассейн с горячей, благоухающей лавандой водой. Ведь могут же, когда захотят!.. И после этого разметавшуюся в полудреме эльфийку грубо будят и волокут куда-то в глубину этих отвратительных гор! Ни извинений, ни объяснений... Этот ужасный мальчишка, это он во всем виноват! Это из-за него они бегут неизвестно куда, это он указывает дорогу. Он это нарочно!
   - Здесь придется подняться по лестнице. Потом пройдем через пост охраны и сможем выбраться на поверхность.
   - Опять пост охраны... - заныла Касандра.
   - Не жалуйся, - проворчал Вигор. - Не твой кошель отводит им глаза.
   Кас хотел было что-то сказать, но Вигор толкнул эльфийку в его сторону и первый полез по лестнице вверх. Вскоре он скрылся из виду.
   - Привет, красотка, - оскалился Кас. - Скучала?
   - Убери от меня свои руки, ты! - очень медленно, почти по слогам процедила Нолена.
   - Да! - неожиданно поддержала ее Касандра. - Убери от нее свои руки!
   - Очень надо, можно подумать! А если она удрать решит?
   - А куда ей удирать, выход-то там! - девушка подняла палец вверх, туда, где исчез в темноте Вигор.
   - Пусть поднимается! - донесся сверху его голос. Нолена, поджав губы, с явной неохотой последовала его приказу. Кас и Касандра взбирались следом за ней.
   На то, чтобы откупиться от охраны, миновать еще две лестницы и, наконец, выбраться к свету, ушло больше часа. Нолена выбилась из сил окончательно и, переступив через собственную гордость, тяжело опиралась на руку вампира. Казалось, Вигор не знал, что такое усталость... да и его подопечные жаловаться не осмеливались.
   - Туда. - Кас кивнул на широкий выступ, как балкон выдававшийся из тела горы. Они остановились, давая глазам привыкнуть к яркому свету, факел рассыпался искрами и погас. Там, на балконе, грелось в теплых лучах какое-то существо.
   - Дэллан? - недоверчиво позвал его Кас. Существо не откликнулось.
   - Дэллан! - закричала Касандра и, схватив своего спутника за руку, бросилась вперед.
   Эльф дернулся, сел, обводя мутным взглядом ярко-синее небо и серый, поросший мхом камень. Вид несущейся на него вампиреллы вызвал у Дэллана легкое, отстраненное удивление.
   - Дэллан! - всхлипнула Сандра, бросаясь к нему на шею и увлекая за собой Каса. - А мы так за тебя испугались!
   Не выдержав тяжести сразу двух вампиров, эльф рухнул на спину.
   - Со мной все в порядке, - приходя в себя, пробормотал он. - Правда, в порядке. Слезьте с меня.
   - Сандра! Задушишь!
   - Чудесная семейная сцена, правда? - сквозь зубы процедил Вигор. Нолена сочла за благо ему не отвечать. Впрочем, вампир словно забыл о ней и, бросив ее руку, вышел к свету.
   - Ты только посмотри! - причитала между тем Сандра, обращаясь сразу ко всем присутствующим. - Посмотри! Это кровь! Ты весь в крови! Скажи, кто это сделал! Скажи, я сама его убью! Лично!
   Кас покорно сидел рядом, не зная, чего ему хочется больше: узнать, что приключилось с его эльфом или заставить Касандру прекратить хлопотать над ним. Сам Дэллан воспринимал происходящее с каменным безразличием.
   - Довольно, - голос Вигора разом перекрыл щебет Касандры. - Уходим отсюда.
   Он рывком поставил на ноги эльфа и, не обращая внимания на слабые протесты вампиреллы, поволок его обратно в туннель так же, как до этого волок Нолену. Эльфийка и двое младших вампиров последовали за ним послушно и молча.
   Дэллан сосредоточенно переставлял ноги, одну за другой, шаг за шагом. Его куда-то вели. Кто-то. Зачем-то. Значит, так надо... Перед глазами вспыхивали и гасли всполохи яркого света. Что-то теплое - совсем рядом. Девушка, почти девочка с черными волосами и малахитовой зеленью глаз. Он видел ее раньше... Да, видел. Та самая, она была с Касом. Она беспокоилась... Беспокоилась за него. Почему?..
   Он остановился. Мир вокруг остановился тоже - непроницаемая чернота и заблудившийся в ней размеренный звук - чужое дыхание. Звук приблизился к самому его уху.
   - Хватит ломать комедию, - зарычал знакомый голос. - Нести тебя я не собираюсь.
   - Вигор...
   - Да, представь себе, он. Старый добрый Вигор, которому ты доставил столько неприятностей, парень. Ты начинаешь всерьез действовать мне на нервы, так что сделай одолжение: шевели ногами, понял?!
   - Понял... Шевелить ногами.
   - Умница, - неожиданно мягко похвалил вампир, и их путь продолжился. Окончания его Дэллан не запомнил.
  

***

   - Что со мной было? - пробормотал эльф, разглядывая потолочные балки. Именно балки и именно потолочные, без следа осточертевшего ему камня. Крепкие деревянные балки.
   - Бухнулся в обморок, как беременная барышня, - равнодушно отозвался Вигор. Дэллан повернулся на голос: вампир сидел на деревянной скамье и смотрел в окно. За окном кричали чайки и пел океан. - Пришлось мне все-таки тащить тебя на спине... Все повторяется.
   - Ты меня не тащил. - Дэллан сел на низкой кровати, его голова опять закружилась. - Это был Фелгер, мой слуга. Помнишь?
   - Невелика разница...
   - Прости. - Дэллан скривился в болезненной улыбке.
   - Ешь. - Вампир пододвинул ближе миску с густой рыбной похлебкой и ломоть хлеба. От запаха горячей еды голова эльфа закружилась еще сильнее. - Ты вообще когда ел в последний раз? И чего ради объявил голодовку в Нахеме?
   - Фарх наябедничал? - Дэллан набил рот теплым душистым хлебом. Кажется, он никогда в жизни не пробовал ничего слаще. - Не понравилась местная кухня...
   - Ну надо же, какие мы нежные.
   Вигор поднялся со стула и задернул окно. Судя по всему, вместо занавесок здесь использовались старые рыбацкие сети, но, так или иначе, они немного приглушали яркий полуденный свет.
   - Вигор, знаешь... Со мной произошли очень странные вещи. - Дэллан поднял взгляд на вампира. Тот изменился за годы, прошедшие с их последней встречи в Вишоке. Теперь он, наконец, смог разглядеть это. Из глаз Вигора куда-то исчезли веселые искорки, губы приобрели жесткий... еще более жесткий изгиб. Этот Вигор Дэллана пугал.
   - Догадываюсь.
   - Тебе не интересно послушать?
   - Может быть, позже. Я и так знаю о тебе слишком много, а ведь когда-то я с тобой попрощался. Обычно прощаюсь я один раз.
   - Да, но ты написал мне письмо. Помнишь? И просил сделать два одолжения. Два, а не одно! Значит, ты знал, что мы снова встретимся.
   - Не знал. Это обычная предосторожность.
   - ...а еще, знаешь, я твое письмо сохранил. Но оно осталось в Арисвинде вместе с книгами и другими вещами. Жалко...
   - Хочешь, чтобы я написал тебе еще одно?
   - Лучше напиши мне новую книгу, - резко отозвался эльф.
   - Я не понимаю, чего ты хочешь. Ты вроде бы пытаешься мне что-то сказать, но в своей глупой эльфийской манере, из-за которой ничего не понятно.
   - Я пытаюсь сказать...
   Дэллан вздохнул. Объяснить Вигору внезапный приступ сентиментальности он не мог, да и едва ли тот был способен понять. Вигор сделал для него слишком много. Больше, чем обещал Касандре и больше, чем того стоил Дэллан по меркам ночного народа. Но среди темных не было обыкновения говорить "спасибо", долг есть долг. И, чем дальше, тем больше эльф был обязан вампиру.
   - Скажи, как вы меня нашли? - наконец, пробормотал он.
   - Забавно, что ты об этом заговорил. Потому, что я толком не знаю. - Вигор помолчал, давая Дэллану осмыслить сказанное. - У меня были гости, очень важные, хочу я сказать. И вдруг ко мне врывается Сандра и этот ее новый дружок. Шум, гам, переполох! Наконец, мне удалось вытянуть из них следующее: мальчишке не то сон страшный приснился, не то просто плохое предчувствие, и он решил срочно бежать за тобой. А Сандра подумала и решила сперва спросить у меня, умная девочка... Успокоить их мне так и не удалось, и пришлось срочно собираться и идти навещать Фарха. Тот с перепугу решил удрать, но, к счастью, недалеко. У него тоже не удалось выяснить ничего конкретного, кроме того, что ты куда-то исчез. У Сандры истерика: я, мол, обещал ей, она обещала тебе, и теперь мы оба - вруны и обманщики. Ты был бы поосторожнее, парень, ей явно от тебя что-то нужно... Так вот, пока я пытался ее успокоить, куда-то запропастился мальчишка, и нам пришлось искать уже его. Он у тебя не припадочный, нет? Потому что, когда его нашли, он стоял с факелом в руке и без единой мысли в глазах. Зато вдруг выяснилось, что он знает, где тебя отыскать...
   - С факелом? - переспросил эльф.
   - Да, стоял и смотрел на огонь. Вроде бы даже говорил ему что-то, во всяком случае, губы его шевелились. В общем, он указал примерное направление, и я подумал: это же по ту сторону гор! Ну и решил убить двух зайцев одной стрелой: забрал твою шумную девицу, усадил на арглора, и мы с ветерком прокатились почти до восьмого предела. Она проспала всю дорогу... Дальше ты знаешь: пришли, подобрали тебя и ушли.
   - Огонь... - шептал Дэллан. Окончание рассказа он едва ли услышал. - Там тоже был огонь! Я думал, я сгорю дотла, но... Вигор, на мне даже ожогов нет! И волосы целы. Я помню огонь, а дальше... а дальше ничего не помню. Только свет. Когда я открыл глаза, то увидел свет. А потом пришли вы. Вигор, знаешь...
   - Ничего я не хочу знать! Точка. Я не собираюсь и дальше решать твои проблемы, парень. Ты сам - большая проблема!
   Вигор принялся мерить шагами рыбацкий домик. Остановившись на минуту, он закурил и бросил на стол маленькую коробочку с пестрым рисунком. В ней в кружевах полупрозрачной бумаги белели тонкие сигареты.
   - Я больше тебя не побеспокою, - пробормотал Дэллан. - Хочешь, уйду прямо сейчас? Я только хотел убедиться, что у Каса все хорошо...
   - Сиди. Уйдет он... Уйдет! Эти два юных дарования решили, что уйдут вместе с тобой!
   - Как так? - эльф даже растерялся. Запах табака щекотал ему ноздри, мешая сосредоточиться.
   - А вот так. Ладно, я еще могу понять, чем этот мальчишка так нравится Сандре, но ты-то? Что она в тебе нашла?!
   - Да мы почти незнакомы!
   - То-то и оно... Познакомились бы поближе - глядишь, и глупых идей бы не возникало.
   - Может, с ними поговорить?
   - Поговорил уже. Если коротко, их позиция такова: "оставили без присмотра на пять минут, и вот до чего это довело!". Ничего не скажешь: дети тебя любят...
   Щеки Дэллана густо залила краска. После этого не удивительно, что никто не воспринимает его всерьез. А уж тем более - такой вампир, как Вигор.
   - Я поговорю с Касом, - решил эльф. - Он должен меня послушать.
   - Да уж, сделай милость.
   Вигор вышел из домика, хлопнув дверью. На столе осталась лежать коробочка с сигаретами и новенькая огневушка.
  -- Наяда
   Горы Корндастерр обрывались внезапно, словно наткнувшись на невидимую преграду. Должно быть, еще не так давно океан врезался прямо в отвесные скалы, но теперь вода отступила, обнажив песчаный пляж, на который уже наступала узкая полоска деревьев. В воздухе носился запах рыбы и соли.
   Далеко на горизонте маячили расписные башенки города. Норта, крупный торговый порт, куда стекались товары со всех концов света. Там можно было сесть на корабль, идущий на восток, к землям эльфов. Оттуда можно было отправиться куда угодно.
   От рыбацкой деревни до города вела широкая наезженная дорога, извивавшаяся вдоль берега. Телега, груженая корзинами, полными уродливых серо-розовых осьминогов, подпрыгивала на камнях, от чего казалось, что ее груз вот-вот выберется на волю. Осьминоги ужасно воняли рыбой и смотрели на пассажиров пустыми неживыми глазами, но плохо ехать в любом случае лучше, чем хорошо идти.
   Дэллан отодвинулся от корзин подальше и потер о колено разодранную ладонь - царапины подживали и ужасно чесались. Девушки по обе руки от него прятали в платочках носы. Нолена потеряла свой где-то в Нахеме и пользовалась кружевным подарком неизвестного доброжелателя, а Касандра, как и все вампиры презиравшая любую морскую живность, слабо стонала, уткнувшись носом в черный батист. Ее обнимал Кас, тоже слегка позеленевший от тряски и вездесущего запаха. Время от времени девушка прижималась к его груди и начинала что-то тихонько шептать на линфер, а Кас, делая вид, что все понимает, гладил ее по волосам. В целом ехали молча.
   Норта встретила их крестьянскими домиками, жмущимися к наполовину разобранной, наполовину - разворованной городской стене. Судя по всему, камень из этой стены был здесь основным строительным материалом, а потому дома были приземистыми, массивными, и сами напоминали крепости в миниатюре. Садики, разбитые вокруг этих крепостей, выглядели несуразно, но мило.
   Рыбак довез их до самых ворот, после чего, громыхая своими осьминогами, отправился дальше, искать покупателя. Закат уже затопил небо багрянцем, и мало-помалу пробуждались темные обитатели города. Встречаться с ними Дэллан не хотел и поспешно повел своих спутников туда, где по его расчету должна была находиться таверна.
   - Ты уверен, что мы здесь в безопасности? - презрительно вопрошала Нолена каждые минут пять. - Тут живет много темных!
   - Вот у них бы и спросила, - цедил сквозь зубы Дэллан. Он чувствовал себя, как после тяжелой болезни. Во всяком случае, иммунитет к подколкам Нолены придется восстанавливать еще долго.
   Эта женщина совершенно беспомощна и при этом предъявляет ему претензии!..
   - Я с ЭТИМ не разговариваю.
   Кас даже не пытался на нее огрызаться. Ему хватило недавней ссоры с Дэлланом, чтобы обращать внимание на каждую мелкую мошку. Ему хватило того, что Сандра при любом удобном случае вешается эльфу на шею. И, в довершение всего, он, едва ступив в этот пропахший рыбой город, уже был сыт им по горло.
   По Норте ползли и ползли уродливые грустные тени.
   - Пожалуй, сойдет, - пробормотал Дэллан. Название таверны - "Красная наковальня" - было вырезано на доске, прибитой над дверью, и украшалось грубо нарисованной конструкцией алого цвета и белыми пятнами, которым, видимо, надлежало изображать искры. Кроме того, по нижнему краю вывеска была изрезана похабными надписями.
   - Нам действительно нужно туда идти? - скорчила гримаску Нолена.
   - Если хочешь, иди поищи что-нибудь получше. Мы тебя тут подождем.
   - Кас? - неуверенно позвала Сандра. Тот только фыркнул и отвернулся. - Ну, мальчики, ну хватит ссориться! Золотко, скажи ему.
   - А что я ему скажу, если он со мной не разговаривает? - отозвался Дэллан. За последние часы Кас не проронил ни слова. Чему в немалой степени способствовало новое развлечение вампиреллы - попытки придумать ласковые прозвища для них обоих.
   - И правильно делает! - сама себе противореча, вспылила Касандра. - Ты хотел от нас избавиться! А мы, между прочим, для тебя стараемся! Вот теперь проси прощения.
   - И не подумаю. Вы двое ведете себя, как дети. Ну куда вы собрались?
   - За тобой.
   - А я куда собрался?
   - Ну... - Касандра замялась. - Ты ведь нас в плохое место не отведешь, верно?
   - Спроси у Каса. Он знает кое-что о том, куда может завести знакомство со мной.
   - А куда он делся?
   Кас, не дожидаясь конца их спора, нырнул в таверну и затерялся в густом табачном дыму. Дэллан мученически вздохнул и хотел было отправиться следом, но вампирелла поймала его за рукав и, жалобно заглянув в глаза, потянула от входа прочь.
   - Куда ты меня ведешь? - слабо сопротивлялся Дэллан. - Кас наверняка внутри.
   - Знаю, - отмахнулась Касандра. - Хочу сказать тебе пару слов. Наедине.
   Нолена скрестила на груди руки и пренебрежительно фыркнула. Юная вампирелла в ответ с комичной точностью повторила ее движение.
   - Ты ведь говоришь на линфер, так? - подмигнула она Дэллану.
   - Вообще-то ваш язык всегда мне плохо давался...
   - Я буду говорить простыми фразами. На jarrа?
   - Nerr... - смирился Дэллан.
   - Вот и славно! - рыкающий язык темных в исполнении Касандры переливался урчанием довольной кошки. - Я хочу, чтобы ты помирился с Касом. Ему это важно. И мне это важно. Но он ни за что не уступит первым.
   - Да пойми же ты! - Дэллан бессильно развел руками: линфер плохо подходил для выражения его мыслей. - Я хочу, чтобы он был счастлив. С тобой? Прекрасно! Нахема создана для вампиров, вы могли бы остаться там, вместе. А что я могу предложить вам взамен? Ничего!
   - А разве мы просим что-то взамен?
   - Ты говоришь не как вампир, Касандра.
   Девушка отвернулась, на глаза упала темная челка. В эту минуту она вдруг стала очень похожа на Вигора.
   - Хорошо, давай говорить честно. Ты считаешь, что в Нахеме мы будем счастливы? А вот мне так не кажется. Уж поверь мне, я прожила там значительно дольше, чем ты. Я не хочу быть майром на привязи своего клана. Как Вигор...
   - Мне всегда казалось, что темные - очень свободный народ.
   - Свобода бывает разная, - серьезно проговорила Касандра. - Вот ты можешь сказать, что свободен?
   Дэллан подумал об этом. И отрицательно покачал головой.
   - Вот видишь. Тобой всегда кто-нибудь управляет. Тобой, мной... Даже Касом. Теперь ты понимаешь?
   - Пока что-то не очень.
   - Смотри: вот я и мой клан. Родись я мальчиком, я могла бы стать спутником царевны Лилит. Но я, как ты, наверное, заметил, не мальчик. И все же я хорошо знаю царевну, мы вместе играли в детстве. И уже тогда мне шептали, что я должна ей говорить, какие мысли должны приходить ей в голову, как будто случайно. Знаешь, как это тяжело? У каждого в клане свое место и своя цель. Я - подружка царевны, представляешь?
   Или вот ты. Ты - sankreyr Вигора, то есть вообще-то должен служить ему. И будешь служить, хочешь того или нет. И это очень удобно: ты будешь наблюдать за мной и за Касом и докладывать обо всем ему, потому что Венс не выпустят меня из клана так просто.
   И, наконец, Кас. Он - уже твой sankreyr. И он может говорить что угодно, но против тебя он никогда не пойдет. Из нас всех Кас - самый свободный, власть над ним есть только у тебя. И у меня. И я хочу, чтобы это так и осталось, потому что делиться я не люблю.
   Так что все очень просто. Мы уйдем из Нахемы, подальше от Венс. Конечно, ты будешь их ушами, но пускай уши слышат то, что я нашепчу им сама. Ну что, теперь-то ты понял?
   - Касандра Майфер, из тебя вырастет великая вампирелла...
   - Я знаю, - рассмеялась она.
   - Вот только Вигор не просил меня шпионить за вами.
   - Значит, еще попросит, не беспокойся. Он знает, что ты не бросишь Каса, а, значит, и меня тоже. Поверь, он так просто этого не оставит.
   - А остальной твой клан?
   - Им пока нет до меня дела. Я была поручена Вигору, вот он за меня и в ответе. Так что, ты нам поможешь?
   Дэллан глубоко вздохнул. Временами Касандра рассуждала в точности, как ее брат. А портить с ним и без того не слишком теплые отношения Дэллан не хотел.
   - Хорошо, Сандра, я тебе помогу. Но что будет дальше? Ты вечно будешь бегать от своего клана?
   - Ну зачем же вечно? У Каса нет семьи, когда-нибудь он сможет основать собственный клан. Клан Майфер! - глаза девушки заблестели. - И я стану его Матерью!
   - Хорошо, давай договоримся так: мне нравится жить, так что связываться с Вигором я не хочу. Во всем остальном я полностью в вашем распоряжении.
   - Золотко, ты такой чудесный!..
   Рассмеявшись, девушка повисла на его шее. Дэллан мягко стряхнул ее и, не торопясь, направился к двери таверны. Касандра легкими кошачьими шажками шла следом.
   - И еще кое-что, - эльф обернулся. - Лучше не делай так больше. Касу это не понравится.
   - Почему? - состроила невинное личико Сандра.
   - Потому, что ему, как и тебе, не нравится делиться.
   - Но это же совсем другое! Я не против, чтобы он был с кем-то еще. Просто любить он должен только меня! А я буду любить только его.
   - Боюсь, разницы он не увидит. Просто подумай над тем, что я сказал.
   Дэллан галантно распахнул дверь, оттуда вывалился едва стоявший на ногах вампир под руку с почти трезвой гоблинкой, выглядевшей абсолютно счастливой. Парочка проследовала вниз по улице, гоблинке приходилось почти волоком тащить своего рослого кавалера. Касандра хихикнула.
   - А некоторые и до чертей напиваются! Пошли, найдем Каса.
   Курили в "Красной наковальне" не только табак. Касандра спрятала чувствительный нос в платочке, Нолена, хранившая молчание до сих пор, последовала ее примеру, а Дэллан с наслаждением втянул в легкие сизый дым. С некоторыми из этих запахов у него были связаны приятные воспоминания... Миновав ряды приземистых круглых столов и низких лавок, они пробрались к очагу, огромному, во всю стену. Пламя, могучее и прожорливое, казалось, оно было готово в любую минуту вырваться на свободу. Дэллан ни секунды не сомневался, что разыщет Каса возле него.
   Он был не один. Вампир сидел на скамье, напротив него расположился угрюмый завроид и курил тонкую трубку из белого камня. Огонь щедро разбрасывал блики по серовато-бурой чешуе, делая завроида похожим на горящего феникса.
   - Где вас носило? - ворчливо бросил Кас в сторону своих спутников и подвинулся, освобождая место Касандре. - Я тут нам капитана нашел.
   Завроид внимательно осмотрел свою трубку и молча кивнул не то словам Каса, не то своим мыслям. В его круглых немигающих глазах застыла вся тяжесть мира. Дэллан недоверчиво оглядел "капитана" и пододвинул скамью для себя и Нолены. В почти пустой таверне внимания на странную компанию никто не обратил.
   - Итак, вы пересекаете Наяду? Капитан?.. - эльф дал завроиду время продолжить фразу.
   - Хмыыы, - задумчиво выдохнул тот.
   - До какого порта вы плывете?
   - Хыыым.
   - Что у вас за корабль?
   - Сорок тер с носа, - не вынимая изо рта трубки, проскрипел завроид. - Плюс столько же за багаж, если он превышает вес пассажиров. Это все, что вам нужно знать.
   - Все? - возмутилась Нолена.
   - Еще: отплываем завтра. В полдень.
   Закусив мундштук, он поднялся из-за стола. Чешуйчатый хвост с неприятным шелестом прошелся по деревянной скамье, и "капитан" странной вихлявой походкой направился к столикам на другой стороне зала, где веселилась пестрая компания гоблинов.
   - Чудесно! - Нолена попыталась поудобнее устроиться на низкой скамье. - Теперь у нас есть капитан. Завроид! Потертый старый завроид! Сперва вы затащили меня в Нахему, а теперь хотите утопить в океане!
   - Захотим - утопим, - отрезал Кас. - Может, капитан Гарв'сту и неказистый с виду, зато денег много не просит. Или у вашей нахальной светлости найдется лишняя сотня-другая чудесных блестяшек на морскую прогулку со всеми удобствами?
   Нолена прикусила язык. Дэллан обшарил карманы и высыпал на стол припрятанные за подкладкой деньги: всего три монеты: одиннадцать золотых. Состояние Каса было солиднее: почти полсотни тер, немного серебра и меди, да золотой амулет. Касандра с виноватым видом положила рядом увесистый кошелек. В общей сложности на четверых пришлось чуть более двухсот пятидесяти монет золотом. Видимо, их блеск привлек наконец молоденькую девушку-разносчицу, которая, сообразив, что за столиком не пьют и не курят, направилась в их сторону, размахивая подносом так, словно хотела срубить им чью-нибудь голову.
   - Че-ить-дете? - на одном дыхании выпалила она и грозно добавила - А?!
   Выслушав сию воинственную тираду из уст миловидной представительницы женского пола, Дэллан начал давиться со смеха. Девушка укоризненно посмотрела на него и надула губки.
   - Ить мы здесь ничего не будем, - вкрадчиво проговорил Кас. - Ты лучше скажи, есть ли в вашем дивном заведении свободные комнаты для уставших путников?
   Разносчица моментально потеряла к "уставшим путникам" интерес и, неопределенно взмахнув подносом, отправилась искать счастья у другого столика.
   - Это следует понимать так: у главного спросите, - пояснил эльф. - А главный тут, видимо, заведует кухней.
   Кас разглядывал огонь в камине, всем своим видом давая понять, что на сегодня общественная работа для него закончена. Дэллан на кухню тоже не торопился. Он выудил из пестрой коробочки сигарету и, отвернувшись, с явным удовольствием закурил.
   - Это моего брата... - робко пробормотала Касандра.
   - Он не против, - не моргнув глазом, соврал Дэллан. Возможно, Вигор действительно был не против.
   - Не смей курить! - взвилась Нолена. - Тут и так воняет!
   Никто не обратил на нее внимания. Следующие минуты прошли в тишине.
   - Итак, - Дэллан аккуратно спрятал драгоценный окурок. - У меня к вам серьезный разговор.
   - Только не надо опять! - закатила глаза Касандра. - В Нахему мы не вернемся!
   - Это я уже понял. Нет, я хочу спросить о другом. Как вы меня нашли? Там, в горах?
   - Разве тебе Вигор не рассказал?
   - А вы подслушивали?
   - Нуу...
   - Он рассказал. И у меня остались вопросы. Кас?
   Тот не ответил. На этот раз он не собирался уступать эльфу так просто.
   - Кас, я не знаю, что произошло в Нахеме. - Не без труда, но Дэллану все же удалось поймать взгляд вампира. - Я видел огонь. А потом очнулся в горах, почти у самого берега. Возможно, это была какая-то сильная магия. Возможно... Вигор сказал, что ты говорил с огнем. Если это так, я хочу знать. Я должен понять, что происходит!
   - Почему ты думаешь, что я это знаю?! - Кас вскочил с места. Перед ним за спиной эльфа в очаге поднималось алое зарево.
   - Я так не думаю, - как можно более мягко проговорил Дэллан. - Но ты знаешь что-то, чего не знаю я. Может быть, мы вместе сможем во всем разобраться?
   - Зачем? Ты здесь, с тобой все в порядке, и скоро мы поплывем к твоим распрекрасным эльфам. Что еще тебе нужно?!
   - Понять, что произошло. И сделать все, чтобы этого не повторилось.
   - Я ничего не знаю! - закричал вампир. - Я не знаю, что это было! Просто... мысль, озарение, наваждение - я не знаю! Можешь не верить мне, но это так. Хотя ты никогда мне не верил.
   - Я верю тебе, - едва слышно прошептал эльф.
   Кас сел, его обняла Касандра. Ее пальчики попытались разжать крепко стиснутые кулаки, и он только теперь заметил, что по ладоням течет кровь от глубоких царапин. Огонь в очаге погас, оставив после себя алеющие, стынущие от пепла угли. Кас не мог смотреть на него. Не мог смотреть на Дэллана. Во всем мире для него осталось только мягкие успокаивающие прикосновения рук Касандры.
   - Я пойду, узнаю насчет комнат, - пробормотал Дэллан.
  
   ***
   Все гномы коренасты и широки в кости. У всех гномов длинные окладистые бороды и глубоко посаженные мудрые глаза, подслеповатые вдали от родных подгорных чертогов. Все гномы говорят медленно и раскатисто, скупо поясняя слова такой же неторопливой и размеренной жестикуляцией. Хозяин "Красной наковальни" мог считаться образцом гномьего племени, покинувшего горы ради сомнительных благ городской жизни. Он был пожилой, добродушный, с серыми глазами, поблескивающими сквозь очки в толстой оправе. Гном шел к путешественникам с таким видом, будто всю жизнь прождал здесь именно их, и теперь готов заключить в объятья каждого по отдельности.
   "Тот самый неуловимый хозяин?" - одними глазами вопросила Касандра. Дэллан кивнул не без сомнения: "видимо, так". Минутой раньше кухарка-гномица не пустила его на кухню, велев ждать в зале.
   - Друзья мои! - громогласно объявил гном, так и лучась радушием. - Вы не могли найти лучшего места для ночлега, чем моя "Наковальня". Здесь для вас самый богатый выбор яств со всего мира, мягчайшие перины, тихие комнаты, где вас никто не потревожит! Вы не захотите меня покидать! Вы будете возвращаться сюда снова и снова! Добро пожаловать!
   - Обалдеть... - выдохнул Кас. Касандра согласно закивала.
   - И сколько же вы хотите за это великолепие, милейший?
   - Сейчас, к сожалению, свободны только две комнаты. Но думаю, мои юные друзья, это и к лучшему, - гном подмигнул. - Итак, вас четверо, комнат две. По половине теры за постояльца... Всего два золотых за день, мои драгоценные.
   - Пойдет. - Кас покопался в кармане, и две монетки-теры с изображением сияющей Кантео и бледной Арны на заднем плане перекочевали в ладонь улыбающегося гнома.
   - Идите за мной, господа, госпожи, комнаты на втором этаже. Ужин подадут за отдельную плату, совсем не дорого.
   Они поднялись следом за гномом по скрипящей лестнице с резными деревянными перилами и прошлись по узкому коридору. Дэллан мысленно вздохнул - так похоже на штаб-квартиру майров в Вишоке... Да и комнаты такие же: тесные, маленькие, разве что чистые. Две из них перешли в распоряжение путников, а три монетки по двадцать арн каждая перекочевали к гному в обмен на ужин.
   - Блестящий образчик цивилизации! - фыркнула Нолена, разглядывая низкие кровати и пустой сундук, поеденный древоточцами. - Нет, это просто великолепно!
   - А что ты хотела за две теры-то? - огрызнулся Кас. - Пошли.
   Он подхватил Касандру под локоток, но дверь за ними захлопнуться не успела - второй рукой вампиреллы завладела Нолена. Секунду вампир и эльфийка прожигали друг друга взглядом, после чего Касандре пришлось выступить в роли перетягиваемого каната.
   - Пусти-ите! Золотко-о!..
   - Прекратите сейчас же! - прикрикнул Дэллан, пытаясь оторвать от Касандры Нолену.
   - Я с тобой!.. - задыхаясь, вопила эльфийка, - в одной комнате!.. Спать не буду!
   - Я с тобой тоже!.. - Дэллан схватил Каса за шиворот и, не слушая больше ни оскорблений, ни угроз, затолкнул его в комнату и запер дверь.
   - Опять! - эстафетная палочка крика перешла к Касу. - Ты опять идешь у нее на поводу! Ты опять делаешь то, что она хочет! А на остальное тебе плевать!
   - Ты слышал Нолену не хуже меня. Она скорее удавится, чем проведет ночь со мной в одной комнате.
   - Пусть удавится, я не против!
   - Хватит. Я понимаю, тебе есть, что сказать мне. По поводу Нолены и по любому другому поводу. Но давай оставим это на завтра? Я устал. Очень. У вас с Касандрой впереди целая жизнь, еще успеете надоесть друг другу. Так что сделай вид, что тоже устал, и давай спать.
   - Тебе-то легко говорить! - Кас с ходу упал на продавленную кровать. Что-то в ней угрожающе скрипнуло, и шаткое ложе опустилось вниз еще на пару дюймов. - Ты всегда получал то, что хочешь. Вот теперь и бесишься!
   - Это почему я бешусь?
   - Потому что ты - красавчик-блондин с синими глазами и мог получить любую женщину! А Нолена дала тебе от ворот поворот. Вот и бесишься!
   - Я. Не. Бешусь.
   - А что же ты делаешь?!
   Зарычав сквозь зубы, Дэллан повозился с замком и вышел из комнаты, едва удержавшись от того, чтобы хлопнуть как следует дверью. Все, что угодно для того, чтобы успокоиться... Что за ерунду вбил себе в голову Кас? Кому может понравиться эта... особа? Нет уж, он, Дэллан, никогда бы на нее не польстился! Ну, может быть, поначалу, пока он не успел узнать ее хорошенько... но теперь нет, ни за что!
   Он просидел в прокуренном зале в обществе сигарет почти три часа. И, когда он вернулся, Каса в комнате не было.
  
   ***
   Ночь в Норте наступала быстро, принося с собой ветер и соленые брызги. В воздухе носилось напряжение, как перед грозой, и небо медленно, но верно затягивали темно-сизые тучи. Но дождь, похоже, обещал разразиться только наутро, а пока что природа застыла в ожидании настоящего весеннего ливня. Возможно, последнего перед жарким и сухим летом.
   Кас смотрел на город сверху, удобно расположившись на теплой черепичной крыше таверны. Кто бы мог подумать, что простое бесхитростное созерцание может доставлять столько удовольствия? Если, конечно, на твоем плече покоится головка хорошенькой девушки... Касандра дремала, и Кас тихо млел от ее присутствия. Только это могло примерить его с опасной близостью Нолены и океана.
   - Думаешь, мы правильно сделали, что ушли? - пробормотала, не открывая глаз, девушка. - Золотко будет беспокоиться.
   - Не будет, он давно спит. Ему сейчас не до нас с тобой.
   - Он милый... - пробормотала Касандра, пытаясь поудобнее устроиться на остром плече Каса.
   - Да уж, милый...
   - Зачем вы ссоритесь? - она приподнялась на локтях и заглянула в бездонные глаза своего спутника. - Вы ведь нужны друг другу.
   - Кто тебе это сказал?
   - Никто, - рассмеялась Касандра. - Но я ведь женщина. Я знаю много такого, о чем ты даже и не догадываешься!
   - Да ну? - Кас попытался обнять ее, но Касандра с кошачьей ловкостью ускользнула. Вампиру достался только ее смех, задорный и легкий.
   - Ну да! И пока вы это не поймете, из нас не получится нормального клана.
   - Может, ты еще и Нолену в наш клан позовешь?
   - Ну уж нет, мне нужен клан, а не гора трупов. Но с Золотком ты должен помириться.
   - Я не знаю, как сказать тебе это... Но Дэллан - он немножко эльф. А ты... наверное, это будет для тебя шоком... ты - вампир и принадлежишь клану Венс. Мне одному кажется это странным? Разве можно так просто взять и уйти из клана?
   - Я не ухожу из клана совсем. Пока что мне некуда уходить. Но если вы двое перестанете строить из себя обиженных остолопов, мы сможет стать... Как там у людей говорится... Семьей? Да, точно... Так тебе будет понятнее? Я уйду от Венс в твой клан, в твою семью.
   Касандра зажмурила глаза, потянулась всем телом. Дэллан прав: Кас - не обычный вампир. К нему нужен особый подход.
   - Вигор был не очень-то счастлив, когда мы уходили.
   - Да, но он ничего не мог сделать. Только Мать может приказывать, а ей нет до меня дела. То есть, пока нет... Пока меня никто не воспринимает всерьез. - Она хихикнула.
   Тяжелые черные тучи поглотили Арну, утопив крышу в тревожном предгрозовом мраке. Кас протянул руку девушке, и они легко, словно танцуя, пошли по крышам вперед, под защиту освещенных навесов, где веселились такие же любители ночи и высоты.
   - Хотя, - продолжала Касандра, - мне немножко жаль Вигора. Он очень хороший и будет скучать по мне. Он ведь был со мной столько лет... То есть, понимаешь, обычно нового ребенка отдают на воспитание старшему, так всегда было. Тяжело ему, должно быть, пришлось...
   - Вы с Вигором - почти что как мы с Дэлланом.
   - Да, похоже на то. Так вы с ним помиритесь?
   - Это не только от меня зависит...
   - А от кого еще?
   - Ну, - Кас принялся загибать пальцы. - Во-первых, он должен перестать думать только о себе. Пусть, черное проклятье, считается с нами, раз уж ты хочешь притянуть его в наш клан за острые уши! Во-вторых, он должен поставить на место Нолену. А в-третьих... Сандра, ты должна перестать вешаться на него!
   - А что такого-то? - ресницы девушки картинно взметнулись вверх.
   - Ну... как бы тебе сказать. Мне это не нравится! Я могу простить тебе все, что угодно. Все! Даже... - Кас набрал воздуха в грудь и резко выдохнул. - Даже измену. Но только не с ним.
   - Ты думаешь, я ему нравлюсь?
   - Меня больше волнует, что он нравится тебе...
   - Мне много кто нравится. Но люблю-то я тебя, вороненок.
   Он промолчал. Объяснить Касандре суть понятия "верность" и "постоянство" было практически невозможно. Вампиры в Нахеме не страдали подобными предрассудками, Кас был воспитан на совершенно других представлениях о морали. Пусть Дэллан и не был образцовым ее примером.
   Пожалуй, это стоило включить в "примирительный список" Касандры.
  
   ***
   Дэллана разбудил шум дождя. Тяжелые капли глухо стучали в деревянные ставни и рассыпались по крыше мелкой барабанной дробью. Разгул стихии пришелся на глубокую ночь, отгрохотал гром, и теперь город умывался щедрым весенним ливнем. Еще какое-то время эльф лежал, прислушиваясь к дождю, а потом встал, поискал сложенную на комоде одежду, зевнул... Рядом, на соседней кровати, прямо поверх одеяла в обнимку спали двое вампиров. Зрелище по-своему трогательное. Дэллан не стал их будить и, тихонько прикрыв за собой дверь, вышел из комнаты.
   Таверна была почти пуста. С немногочисленных ранних посетителей ручьями текла вода, и давешняя девушка со странным говором сонно ворчала, разнося на подносе еду и напитки. Эльф здесь не задержался - позавтракать он успеет, когда проснутся остальные. Сопровождаемый удивленным взглядом разносчицы, он открыл дверь и только теперь вспомнил, что плаща у него по-прежнему не было. Зябко поведя плечами, Дэллан ступил под дождь и почти бегом направился к набережной. Промокшая одежда противно липла к телу, тяжелые мокрые волосы оттягивали назад голову - он пожалел, что не спрятал их под куртку. Вот еще, неудобства... Дэллан нырнул под первый попавшийся навес и смахнул с лица потемневшую от воды челку. Дождь... Дождь сейчас вполне соответствовал его настроению.
   - Так вы будете что-нибудь покупать?! - проворчало что-то внизу. - Вы мне товар закапаете!
   - Прошу прощения?
   Облюбованный Дэлланом навес принадлежал потемневшему от злости никсу. Он раздувал ажурные кожистые кружева вокруг жабр и яростно вращал выпуклыми глазами - еще немного, и эльф наступил бы на широкую доску, на которой были в беспорядке свалены амулеты, свитки, лаковые миниатюры, дешевые побрякушки... Стандартный набор сувениров большого города для невзыскательных семей моряков.
   - Ну, допустим, это сколько стоит? - без особого интереса спросил Дэллан, вытягивая из кучи первый попавшийся амулет. Что ж, мог и сам догадаться, что навесы ставят не для удобства промокших путников...
   - Хмм, чистое серебро, очень тонкая работа. Да вы посмотрите - это же настоящая драгоценность! И всего за одну арну!
   Дэллан удостоил удивленным взглядом свою находку. Целая арна за простенький амулет? Впрочем, кто-то действительно вложил душу в свое творение: крошечная маска, символ одной из светлых Богинь, отличалась отменной полировкой и тонкостью линий. Дэллан кивнул своим мыслям: защита Богов ему сейчас не помешает.
   - Мне кажется, вы, выражаясь мягко, несколько преувеличиваете. Или, может быть, она у вас с алмазной пылью?
   - Это чистое серебро!
   - Чистого серебра на одну арну уходит больше, чем на три таких безделушки. Двадцать - это моя цена.
   - Да вы в своем ли уме, господин мой? Шестьдесят - я еще могу понять, но двадцать!..
   - Тридцать одна.
   - Пятьдесят пять!
   Продавец и покупатель смерили друг друга одинокого уничтожающими взглядами. Цифра "сорок" устроила обоих, и, отсчитав четыре монеты по десять энок, Дэллан снова ушел под дождь. Покупка чудно оттягивала карман - странное применение деньгам, странное желание иметь при себе символ Бога. Маска - Исмаргель, покровительница скитальцев, искусств и безумцев. Пожалуй, это ему подходит...
  
   Стена воды мешала хорошенько рассмотреть опустевший город. Темные не любили воду. Боялись ее и ненавидели, как все, что внушало им страх. Под дождем Дэллан чувствовал себя в безопасности.
   Улицы петляли, переплетались, как ветви старых деревьев. В отличие от людей, ночной народ не любил прямых линий. Но, так или иначе, в таком городе, как Норта, все дороги должны вести в порт. Просто некоторые из них были немного короче.
   Дэллан нашарил в кармане амулет-маску. Глупая трата денег. Боги больше не вмешивались в дела смертных. И уж тем более у Исмаргель найдутся дела поинтереснее, чем приглядывать за "жалким полукровкой" вроде него. Впрочем, у бессмертных свои причуды...
   Боги были такой же неотъемлемой частью окружающего мира, как океан или горы. Боги были частью природы, и природа была частью Богов. Дэллан не мог представить себе мир иначе, но считал, что от его личного к Богам отношения он не изменится. И дело тут даже не в вере или неверии. Эльфийская кровь в его жилах давала силу светлым Богам, так же, как кровь Каса питала темных. Всего шесть стихий и множество населяющих планету народов... Если что-то случится с Богами - страдать будут все. Так уже было однажды, во время Войны, когда погиб Данатан. Его стихией была сама жизнь, и с тех пор Боги утратили способность изменять существ, творя новые расы. Больше того, создать себе тело в мире смертных они тоже теперь не могли. После смерти одного Бога и ухода двух Старших наступил конец их прямого вмешательства в дела темных и светлых.
   Но находились смертные, желающие такого вмешательства.
   Темным - Дэллан помнил это еще по Вишоке - нравились игры с силами, которых они даже не понимали. Безнаказанность вела с собой недоверие, всесильные прежде Боги превратились в удобный символ. Может быть, в этом не было ничего плохого. Может быть...
   Дэллан стер с маски капли дождя. Исмаргель - третья в Триаде Света, ее стихия - мысль. Самая странная из Богов, самая непредсказуемая... Как и вся его жизнь.
  
   Вода бежала по каменной мостовой, бурлила в водостоке, унося с собой мусор и въедливый запах рыбы. Дождь почти стих, и открывшаяся Дэллану набережная, похожая на чисто вымытое деревянное блюдо, была украшена ярким мостиком радуги. Ночной шторм слегка потрепал настилы над водой, но волны уже улеглись, и корабли уныло сушили мокрые паруса в свете робко выглядывавшей из-за туч Кантео. Рабочие и зеваки уже высыпали из укрытий и принимались за брошенные дела. Дэллан проскользнул среди них, выискивая команду гоблинов и капитана Гарв'сту.
   - Старый завроид, курит скверный табак? - уточнил сильф, вымокший не меньше Дэллана, но вполне благодушный. - Видел такого. Его "Молнию", фрегат, невозможно ни с чем перепутать. Там, дальше.
   Сильф махнул рукой в нужную сторону и слился с толпой, предоставив Дэллану самостоятельно искать злополучный фрегат среди огромных, похожих на левиафаны, судов и шустрых корабликов мелких торговцев. И те и другие брали пассажиров. И те и другие - дорого. Дэллан немногое знал о кораблях размером больше парома, но фрегат в его представлении должен был быть довольно внушительным судном, пересечь океан на котором стоило куда больше сорока золотых. Если только в этом судне не заключен какой-то подвох...
   Подвох обрушился сзади на его затылок в виде тяжелой, когтистой руки, которая резко сдавила его голову и запрокинула ее назад. Вторая рука вывернула руку эльфа. На другой стороне рук оказался скалящийся баргест.
   - Ell'te! - радостно зарычал он. - Ну надо же! А я-то думал, этот сброд здесь не водится!
   - Пустите!.. - взвыл эльф.
   - Зачем это? - ласково улыбнулся баргест.
   - Больно же!
   Темный улыбнулся шире, демонстрируя внушительный акулий оскал.
   - Рруверм!
   Голос, низкий и сиплый, окликнул со стороны пришвартованных кораблей. Баргест раздумывал секунд пять, но все-таки снизошел до ответа.
   - Чего?
   - Ты калечишь нашего пассажира. Отпусти его.
   - Да, капитан, - без особого энтузиазма отозвался Рруверм и разжал руки. Дэллан едва не упал - его ноги уже начали отрываться от земли.
   - Хыыым, - поздоровался с ним капитан Гарв'сту.
   - Не знал, что у вас в команде есть темные, - проворчал эльф, проверяя, целиком ли сохранился на плечах его череп.
   - Хмыыы.
   - Я не уверен, что хочу плыть на одном корабле с ним.
   - Хыыым.
   - Я серьезно!
   - На своем корабле я гарантирую вам безопасность.
   - А ваш Рруверм мне ее гарантирует?!
   - Сам-то как думаешь? - баргест продемонстрировал в ухмылке все шестьдесят четыре острых, как бритва, зуба.
   - Со мной женщина и дети, - предупредил Дэллан. - Без гарантий я никуда не плыву.
   - Дети на старушке "Молнии"!.. - выдохнул Рруверм. - То-то она повеселится!..
   - Она... повеселится?
   Дэллан обернулся к покачивающимся на воде кораблям. Прямо перед ним нервно подскакивал на волнах большой красивый трехмачтовик с полуспущенными парусами и то и дело пытался втянуть в себя якорную цепь. От причала к кораблю тянулись страховочные тросы.
   - Это она? - слабым голосом уточнил Дэллан.
   - Хороша лоханка, - не без гордости проговорил капитан. К нему в рот уже вернулась верная трубка. - Другой такой не найдете. Хыыым!
   - Уж это точно! - прозвенел рядом девичий голос. Рруверм аж присвистнул от восторга - сразу два эльфа явно были для него в новинку. - Другого такого еще поискать!
   - Нолена... - уже совсем на выдохе простонал Дэллан. - А ты что здесь делаешь?
   - А ты?
   - Понятно. Пойдем отсюда, здесь нам нечего делать.
   - Кроме как сесть на корабль. Вот мы, вот корабль. Твои вампиры, похоже, решили нас бросить, так что незачем тянуть время.
   - Капитан, извините, нам надо кое-что обсудить с моей спутницей.
   Завроид пожал плечами, мол, обсуждайте что и сколько хотите. Эльфы отошли на два шага в сторону. Учитывая поднимающийся со всех сторон гомон и незнакомый ночному народу эльфийский язык, этого было вполне достаточно.
   - Ты что, плохо разглядела этот корабль? - прорычал Дэллан. - Он же из тех самых!..
   - Да, ты прав, настоящая находка. Ни разу не плавала на кристальном корабле, мне даже казалось, что все они давно под водой. Я должна заполучить его.
   - Ты с ума сошла?
   Нолена удивленно посмотрела на эльфа, как будто только сейчас заметила, с кем разговаривает. На ее лицо тут же вернулась привычная презрительная гримаска.
   - Куда тебе понять интересы великих эльфийских домов?!
   - Действительно, я же всего-навсего жалкий полукровка!
   - Это Я должна была сказать!
   - Но ведь не сказала.
   - И уже жалею об этом! Ты не понимаешь, когда с тобой обращаются вежливо!
   - А ты попытайся хоть раз - вдруг пойму!
   Нолена не нашла, что ответить, главным образом потому, что внезапно наступила тишина. Существа вокруг расступились и с интересом наблюдали за двумя истеричными эльфами. Рруверм протиснулся в первый ряд и не сводил с Нолены хищного взгляда.
   - Ну, мы, пожалуй, пойдем... - пробормотал Дэллан, вытаскивая из толпы притихшую девушку.
   - Не отплывайте без нас, капитан! - мстительно крикнула на прощанье Нолена.
   - Хмыыы... - донеслось их толпы.
  
   - Ты ненормальный.
   - Даже если раньше не был, то теперь точно.
   - Куда ты меня тащишь?
   - Обратно, будить Каса и Сандру.
   - Ты знаешь, где они?
   - А ты - нет?
   - Будто мне нечего делать, кроме как следить за вампирами.
   - Видимо есть, что. Как ты добралась до пристани раньше меня? И даже не промокла.
   - Меня подвез Стубр, хозяин "Наковальни". Он ничего, для гнома конечно.
   - Высочайший комплимент от тебя, жаль, он не слышит.
   - А ты не мог дождаться меня? Зачем убежал один под дождь?
   - Мне надо было подумать.
   - И о чем же?
   - Какая тебе разница, Нолена? Не беспокойся, не о тебе.
   - Интересно, о ком же тогда? - в голос эльфийки закрались едкие нотки. - Наверное, присмотрел себе в Нахеме симпатичную вампиреллу, они ведь как раз в твоем вкусе!
   Дэллан едва не споткнулся на ровном месте. Поведение этой женщины все время ставило его в тупик, но теперь она превзошла саму себя.
   - Меня немного отвлекли. Но, если бы моей крови не желало столько народу, я бы с радостью последовал твоему совету.
   - Сколько? - тихо, без привычной издевки спросила Нолена.
   - Что сколько? - растерялся Дэллан.
   - Сколько народу? Ты можешь, наконец, внятно объяснить, что же произошло? Я не буду перебивать... Расскажи.
   - Тебе правда интересно?
   Нолена нахмурила тонкие темные брови, и Дэллан все же решился заговорить. Сейчас, в пересказе, история с Добовуром, Зергой и чудесным, но несчастливым спасением казалась ужасно глупой. Но эльфийка оказалась на удивление внимательным слушателем, и, когда история подошла к конку, она действительно ничего не сказала.
   До "Красной наковальни" они дошли молча.
  
   ***
   Вампиры блаженно улыбались во сне. Казалось, Дэллан оставил их минуту назад, во всяком случае, их позы ни капли не изменились. Улыбка делала из Касандры красавицу, на ее фоне даже Кас казался почти симпатичным... Дэллан смотрел на них и сам не заметил, как улыбка тронула и его губы. Губы Нолены скривились в не самой приятной гримасе.
   - Подъем! - закричала она на ухо Касу прежде, чем Дэллан успел остановить ее. Вампир подпрыгнул, словно распрямившаяся пружина, и полоснул воздух когтистой рукой там, где долю секунды назад еще стояла эльфийка. На ее счастье Дэллан успел оттолкнуть Нолену подальше.
   - Что за шум? - лениво потирая глаза, вопросила Касандра.
   - Ты что, совсем дурной?! - продолжала кричать Нолена. - Ты мог меня поранить!!!
   - А, правда мог?.. - Кас отрешенно разглядывал комнату. - Жаль, не поранил...
   - Ты у меня дождешься!
   - Нолена, успокойся. Кас, Сандра, доброе утро. Вставайте, у нас есть для вас новости.
   - Вы что, решили пожениться? - зевнул Кас. - Кого из вас поздравлять, а кого жалеть?
   - Золотко, привет! - пропела Касандра, и, отпихнув Каса, повисла у Дэллана на шее. - Ты его не слушай, он еще не проснулся! Ой, ты чего мокрый весь?
   - Под дождь попал. Будь добра, отпусти меня.
   - Ты простудишься.
   В голосе вампиреллы было столько искренней обеспокоенности его здоровьем, что Дэллан негромко рассмеялся и погладил ее по шелковым волосам, как гладят котенка, озорного и трогательного. Но, увидев, как опасно сузились глаза Каса, поспешно отдернул руку и, пробормотав что-то о том, что на самочувствие не жалуется, вместе с Ноленой вышел из комнаты.
   - Если ты не прекратишь, я тебя укушу, - предупредила Сандра и потянулась за гребнем. Ее волосы, длинные и прямые, сбились во сне в неаккуратные кудри.
   - Ты с ним заигрываешь, я же вижу!
   - Я не заигрываю. Я так общаюсь.
   - Ты... - продолжить он не сумел. Касандра подкралась к нему и, крепко обняв за шею, запустила гребень в непослушные черные волосы. К концу наполненной смехом и визгом потасовки Кас забыл, из-за чего только что сердился на девушку.
   К завтраку они спустились лишь спустя полчаса. Ждавшие их эльфы, судя по всему, успели в очередной раз обвинить друг друга во всех грехах и старательно смотрели в разные стороны. Кас покосился на очаг, но тот сегодня не подавал признаков разумной жизни. В последнее время остаться наедине с огнем удавалось все реже, а вампиру было, что сказать ему. Но, может быть, позже...
   - Вы когда-нибудь слышали про кристальные корабли? - нарушил молчание эльф. Кас посмотрел на него исподлобья, Касандра, успевшая завладеть вазочкой с вареньем, пожала плечами.
   - Это которые сами плавают?
   - Почти. Это которые по задумке многомудрых, но недальновидных чародеев должны были бы не нуждаться в команде и, как ты выразилась, могли плавать самостоятельно. Такие корабли насквозь пропитаны магией...
   - Поэтому их называют кристальными?
   - Да, поэтому. Хотите сесть на корабль, который сам решает, куда ему плыть?
   - Звучит не очень здорово...
   - Могли бы и нас подождать, прежде чем идти в порт, - проворчал Кас. - Капитан Гарв'сту плавает на "Молнии" уже больше полувека, и никаких проблем у него с ней не возникало. Она совсем ручная.
   - Это когда ты успел так близко с ним познакомиться? - возмутилась Сандра. - И почему мне ничего не сказал?!
   - Я думал, мы вместе пойдем смотреть корабль...
   - Мы пойдем и посмотрим его сейчас. - Обращенная к Нолене улыбка эльфа лучилась превосходством. - Заканчивайте завтрак, и вперед.
   Кас уныло скреб ложкой тарелку. Судя по тону, Дэллан опять что-то задумал. Нашел способ, как использовать их с Касандрой против Нолены. Разумеется, не удосужившись сперва поинтересоваться их мнением.
   Семья, которую так хотела Касандра, не могла строиться на таком отношении - в этом Кас был уверен. Осталось только как-нибудь втолковать это эльфу...
  
   ***
   Говорят, вампиры не могут переступить через текущую воду. Причем, говорят те, кто доподлинно был знаком с вампирами. "Не могут" - это, конечно, чересчур сильно сказано, но редкий темный испытает восторг от контакта с водной, исконно светлой стихией. Подавляющее большинство рас, входящих в ночной народ, относятся к воде с разной степенью презрения или ненависти, но у вампиров гидрофобия достигла своего пика. Кас и Касандра, едва подойдя к пристани, обнаружили у себя приступы тошноты, головокружения, а также хронического нежелания идти дальше. Дэллан мог поклясться, что оба уже сожалеют о своем желании пересечь океан, но стоило ему намекнуть на это, как вампиры почти бодрым шагом направились к кораблю. По мере продвижения шаг делался все медленнее и полностью растратил свою бодрость. Сама "Молния" криков радости у них тоже не вызвала.
   Именно водобоязнь стала причиной, по которой были созданы кристальные корабли. Власть над океаном была нужна ночному народу, а, значит, нужны были и опытные мореходы. Но откуда им взяться, если подавляющее большинство темных панически боялось замочить ноги? Ответ пришел сам собой: корабль не должен нуждаться в команде, а для ведения боя вполне достаточно нескольких чародеев. Пассажирам же, желающим пересечь океан, и вовсе было не обязательно покидать каюты.
   Поставленные задачи решались довольно просто. Зачарованное до последнего каната судно наделялось примитивным разумом и линией поведения, которую в любой момент мог изменить капитан. Фактически, для управления кораблем было достаточно его одного.
   В идеале.
   На практике же созданный чародеями искусственный разум был не послушнее дикой кошки. Большинство подопытных кораблей пошли ко дну сразу же: либо из чувства противоречия, либо своевольно атаковав более сильных противников. Чародеи схватились за головы. И до поры оставили мечту о безопасных морских прогулках.
   Однако еще долгое время среди моряков ходили легенды о возникающих из ниоткуда кораблях-призраках с порванными парусами. Говорили даже, что они пожирают попавшиеся на их пути лодки и шлюпы, и что от пожранных судов их сломанные мачты отрастают сами собой, и в полных штиль паруса наполняются ветром...
   Многое говорили. Дэллан не знал, чему верить, но снова искушать судьбу ему не хотелось. Он покосился на вампиров: они в немом ужасе разглядывали корабль. Огромный плавучий гроб из крепкого дерева...
   - Это он? - слабым голосом уточнила Касандра.
   - Он, - с гордостью ответила эльфийка, будто это она самолично приручила "Молнию".
   - Чудной какой-то. Прыгает...
   - Должно быть, надоело сидеть на привязи.
   - Ну нет! - вампирелла отступила на пару шагов, пытаясь спрятаться за спину Дэллана. - Я на этом корабле не плыву. Мало ли что ему в киль взбредет...
   - Вот видишь, Нолена, - улыбка Дэллана сделалась еще шире. - Не только у меня здесь есть голова на плечах.
   - А как насчет денег в кошельке? Команда плавает на корабле не один год, и, как видишь, пока все целы.
   - Может быть, они в каждом порту набирают новую...
   - Так мы плывем или нет? - Кас, стараясь не смотреть на воду, разглядывал корабль. Достаточно большой, чтобы не скучать, забравшись куда-нибудь в трюмы...
   - Плывем.
   - Не плывем.
   Кас переводил взгляд с эльфов на свою подругу и обратно. Что по нему, так корабль был вполне подходящим. Надо бы взглянуть на него изнутри... Можно, конечно, пробраться по страховочным тросам... прямо над водой. Ну нет! Или одолжить лодку. Хотя бы ту, на которой к причалу как раз плыли угрюмый завроид и ухмыляющийся зубастый баргест. Осталось только незаметно ускользнуть от Касандры... Жаль, она держала его за руку. Баргест меж тем выбрался из лодки и помог подняться завроиду. Тот что-то хмыкнул и направился прямиком к ним. Его компаньон шел чуть впереди, расчищая дорогу локтями.
   - Либо вы садитесь, либо мы отплываем без вас. Мы и так слишком задержались, - проворчал капитан Гарв'сту. Кас только согласно кивнул.
   - Мы садимся.
   - Мы не садимся!
   - Хмыыы?
   Рруверм, словно дождавшись сигнала к действию, приветливо оскалился Сандре и, схватив обоих эльфов за шкирки, зашвырнул их в лодку. Нолена взвизгнула, Дэллан от души выругался, но в лодке уже оказались оба вампира и баргест с завроидом, а "Молния" стремительно приближалась.
   - Золотко, ты не ушибся? - заботливо спросила Касандра.
   - Ушибся, - огрызнулся Дэллан. Он как раз умудрился привести себя в более-менее вертикальное положение и помогал подняться Нолене.
   - Во всяком случае, корабль у нас есть, - пробормотал Кас, но едва ли кто-то его услышал.
   - Капитал Гарв'сту! - В груди эльфа все клокотало от гнева. - Я бы хотел переговорить с вами касательно поведения ваших подчиненных!
   - Хмыыы?
   - Все вопросы здесь решает старший помощник, ell`te. Я, то есть. Так какие у тебя проблемы? - Рруверм хищно ухмыльнулся.
   - Я хочу сойти на берег, - заявила Нолена.
   - Поздно спохватилась, деточка.
   - Я тебе не деточка, ты, мордоворот! Я - госпожа Антарес!
   - А я - господин Рруверм, деточка! Попридержи-ка язык, если не хочешь его лишиться, запомнила?
   - Капитан!
   - Брось, Нолена, это бесполезно, - вздохнул эльф.
   - Ну подождите у меня... Вот доплывем до Таоренестона - по-другому запоете! Там у вас не будет Нахемы под боком, а эльфы из Твердыни таких, как вы, не потерпят!
   - Не пугай дракона голым задом, деточка.
   - Еще раз назовешь меня деточкой!..
   - То что будет, деточка?
   Предоставив Рруверму и Нолене препираться к обоюдному удовольствию, Дэллан пересел на нос лодки, поближе к капитану. "Молния", предчувствуя скорое отправление, радостно трепетала парусами, и, стоило лодке приблизиться, как канаты сами потянули ее наверх. Матросы-гоблины особым вниманием прибытие капитана не удостоили.
   - Как долго продлится плавание, господин Гарв'сту?
   - Две недели или даже меньше при попутном ветре. Или больше... Тут сказать наперед трудно. Хыыым.
   - Скажите, у вас есть реальная власть на корабле?
   - Я капитан.
   Завроид обиженно замолчал. Капитан он или нет, но Дэллан начал всерьез опасаться, что в случае чего команда может действовать по собственной инициативе. К счастью, кроме Рруверма темных на палубе заметно не было, но гоблины ничуть не менее агрессивны. Правда, различий между эльфами и ночным народом они тоже не делали.
   Едва лодка оказалась на борту, "Молния" подпрыгнула, как мячик, и втянула-таки в себя якорь. Страховочные тросы напряглись, пытаясь удержать корабль на месте, пассажиров и матросов тряхнуло раз, другой, пока кто-то на пристани не догадался освободить привязь. И, едва почуяв свободу, "Молния", оправдывая свое название, помчалась по темно-зеленым волнам. То, что ветер бил в нос, ее, похоже, не беспокоило.
   - Идиоты! - неожиданно зычным голосом завопил капитан. - Курс зюйд-вест, разверните эту посудину!
   Команда засуетилась, добрая половина ее исчезла в трюме, как будто изнутри собиралась уговорить непослушный корабль плыть в нужном направлении. Нолена наблюдала за происходящим со сдержанным интересом, а без того бледная кожа вампиров приняла салатовый оттенок. "Молния" брыкалась и не желала менять приглянувшееся ей направление, а качка не сулила Касу и Сандре ничего хорошего. Сжалившись наконец над их мучениями, Дэллан не без внутренней борьбы обратился к Рруверму.
   - Каюты? - переспросил баргест. С его лица не сходила усмешка. - Есть у нас такие... А тебе зачем?
   - Мы пассажиры, платим деньги и требуем к себе хотя бы минимум уважения! Учтите это, пожалуйста. А сейчас было бы неплохо, если вы укажете нам наши апартаменты.
   - Апартаменты - это ты загнул!.. Может, тебе еще и зал бальный приготовить? Потанцевать, там... Ладно, идем.
   Отечески приобняв Сандру и Каса, он повел их вниз, к каютам. Эльфы замыкали процессию, но их присутствие Рруверм на этот раз проигнорировал.
   - Мне это совсем не нравится, - шепнула Нолена. - Ты уверен, что они довезут нас до того берега?
   - Только не говори, что это опять я во всем виноват!..
   - Располагайтесь!
   Рруверм широким жестом распахнул дверь, куда тут же нырнули вампиры. Дверь захлопнулась. Баргест, будто бы только сейчас заметив эльфов, пренебрежительно хмыкнул и пропустил их в соседнюю каюту, после чего, насвистывая какую-то песенку, вернулся на палубу.
   - Похоже, на этот раз тебе не избежать моего общества, - пробормотал Дэллан. Каюта была маленькая, явно рассчитанная на пребывание ночного народа. Две широкие, пышущие магией кровати левитировали в паре футов от пола, всюду закрепленные ящички - темные не любили большие шкафы, порядком вытертый ковер с ярким рисунком... Деревянные стены выкрашены в убийственный черный цвет - как напоминание о Нахеме. Если бы не это, каюта могла быть вполне уютной.
   - Да, нас заперли в одной могиле. Двухместной. Какие тут интересные... койки. Это ведь так называется?
   - Больше похоже на кровати. Дорогое удовольствие, зато от качки спасает...
   - Впрочем, это не важно. - Нолена с детским восторгом прыгнула на кровать и утонула в мягкой перине. - Эта моя будет.
   - Мне все равно.
   Обойдя каюту и не обнаружив ни одного окна, Дэллан уселся на вторую кровать. Нолена опять вела себя странно. Было трудно поверить, что она всерьез решила заполучить этот корабль. Хотя, возможно, она считает, что достаточно будет приказать капитану Гарв'сту передать "Молнию" в ее дальнейшее пользование? Дэллан сомневался в способности этой женщины рассуждать здраво. От нее слишком много проблем.
   - О чем ты думаешь? - эльфийка вынырнула из перины и теперь внимательно смотрела на него. Смотрела без ненависти, хотя, возможно, Дэллану это только почудилось.
   - Хочу понять, что ты задумала, и как тебя от этого отговорить.
   - Ты про корабль? Не беспокойся, как только мы подойдем к Таоренестону, он будет у нас в руках. В отличие от твоих любимых темных, у эльфов есть настоящий военный флот.
   - И этот флот просто так нападет на "Молнию" только на основании того, что она - кристальный корабль?
   - А разве этого мало? Мы должны гарантировать безопасность для наших судов, а этот корабль нельзя назвать безопасным.
   - И все-таки мы плывем на нем через Наяду.
   - Ты ведь любишь риск, верно?
   - Нет. Это он меня любит.
   - В таком случае тебе не на что жаловаться.
   Дэллан промолчал. Спорить с Ноленой бесполезно, она слишком уверена в своей правоте. Более того, она просто не допускает мысли о том, что может совершить ошибку. Но, так или иначе, через две недели они прибудут в Таоренестон. Он очень надеялся, что приплывут. И тогда...
   - У тебя, должно быть, была интересная жизнь, - проговорила Нолена.
   - Почему ты так считаешь? - раздраженно спросил эльф. Эта женщина невыносима, даже когда не пытается его оскорбить. Она просто мешает думать.
   - Ты сам говорил. Ты много путешествовал, а потом долго жил среди темных и людей. Ты можешь многое рассказать...
   - Хочешь послушать сказку перед сном, Нолена?
   - Да, мне понравилась та, про Нахему. - На этот раз ее голос привычно сочился желчью. - Ты наверняка знаешь много таких.
   Он встал и молча покинул каюту. Еще немного, потерпеть еще немного - и он избавится от нее навсегда. Две недели при попутном ветре. Это четырнадцать дней по двадцать четыре часа каждый. В одной каюте с Ноленой.
   Немыслимо долго.
   Выбравшись на палубу, эльф огляделся по сторонам. Окруженный белыми барашками пены нос "Молнии" весело рассекал воду. Сам по себе корабль не нуждался в матросах и плыл вполне самостоятельно, перестраивая паруса и шелестя такелажем, но у штурвала стоял Рруверм и то и дело корректировал курс, дабы "Молния" не забывала, кто здесь хозяин. Сразу два чуда: кристальный фрегат и баргест-мореход в одном месте... Интересно, как он поборол водобоязнь? Дэллан улыбнулся. Так или иначе, но плаванье ему нравилось, да и морской воздух после сухого ветра Нахемы был как нельзя кстати. Крики наглых чаек вписывались в музыкальное перешептывание волн и порывы теплого ветра в парусах. Он прикрыл глаза, наслаждаясь симфонией звука и соленой воды.
   - Мечтаем, ell`te?
   Эльф на всякий случай отступил на шаг - Рруверм к радости "Молнии" бросил свой штурвал и теперь стоял, облокотившись спиной о мачту.
   - Меня зовут Дэллан, господин Рруверм. Это не так сложно запомнить.
   - Не сложно, - сразу согласился баргест. - Но что по мне, так все эльфы на одно лицо, и я буду называть тебя так, как захочу.
   - Баргесты тоже не особо между собой различаются...
   - Ты такой храбрый потому, что бежать некуда? Или думаешь, капитан помешает мне тебя пристукнуть?
   - Не знаю, - честно вздохнул Дэллан.
   - Не знаешь? - Рруверм рассмеялся. - А ты смешной.
   - Да, я тут, видите ли, местный шут, так что смейтесь на здоровье.
   - Что-то не похож ты на шута. - Он помолчал. - С подружкой поссорился?
   Не ожидавший такого вопроса Дэллан на несколько секунд замолчал.
   - А вам не все ли равно? - наконец, спросил он.
   - Все равно, конечно. Но вы, ell`te, такие чуднЫе, что мне интересно. Да ты не переживай, если любит - простит.
   - Вы, кажется, только что собирались меня убить.
   - Ну да, вот и хочу узнать - расстроится она или нет.
   Раскатисто захохотав, Рруверм сделал попытку потрепать его за плечо, но Дэллан уклонился. Это развеселило баргеста еще больше.
   - Нет, ну смешные вы! Я ж шучу просто.
   - Могу напомнить, что на пристани вы едва не размозжили мне череп.
   - Ну да, было дело... Но я бы тебя не прибил, так, попугал просто. Никак понять не могу, ты трус или нет.
   - Я тоже... - почувствовав вдруг острое желание с кем-нибудь поговорить, Дэллан снова вздохнул и полуприкрыл глаза, подставляя лицо хлесткому ветру.
   - Море любишь? - спросил старший помощник, становясь рядом и тоже наслаждаясь соленым бризом. - Вот и я... Потому и ушел из Нардиша. Смешно, а?
   - Нет, не очень. Вы далеко забрались на юг... В Нардише очень холодно?
   - Только зимой. Мелкие речушки, что впадают в Манетрену, замерзают и по ним можно ходить, такой крепкий лед, представляешь? А сама дельта - как раны в земле. И вода там черная...
   - Совсем как реки Ихеир вокруг Асдаль...
   - Ты видел Асдаль?! - воскликнул баргест. - Ни за что не поверю!
   - Нет, только Ихеир. Я много путешествовал по Айдосу... Правда, давно.
   - Так ты отчаянный, ell`te! Ну что ж, для тебя, возможно, не все потеряно.
   - Не отчаяннее вас, - польщено проговорил Дэллан. Услышать от темного такой комплимент случалось не каждому. - Вы давно плаваете на кристальном корабле?
   - Да лет уже двадцать, наверное... Мы с этой палубой, - Рруверм наклонился и погладил шершавой рукой гладкие доски. Дэллан мог бы поклясться, что из недр "Молнии" донеслось утробное урчание. - Так вот, мы с ней так давно вместе, что почти сроднились. Но капитан, он плавает на нашей лоханке уже полвека. Говорят, он был в числе тех, кто поймал ее и приручил. Только не спрашивай, где остальные.
   - Скажите, господин Рруверм, это ведь военный корабль. Вы участвовали в битвах?
   - Разное бывало... У кристальных судов есть один существенный недостаток - они сами выбирают себе противника, и тогда уже остановить их практически невозможно.
   - Но вы ведь доставите нас в Таоренестон?
   - Ах, вот что тебя волнует? Не дрожи, мы не пираты. У нас есть кой-какие дела по ту сторону Наяды, и раз капитан взял с вас деньги, значит, вы попадете по месту назначения. В целости и сохранности. Правда, не в Таоренестон, конечно. В Арженирр. Оттуда до ваших эльфов пара часов езды верховому.
   - Звучит утешающе.
   - Ладно, ell`te, хорошего понемножку. Мне пора на вахту, а ты иди, мирись с подружкой. Убивать тебя я пока не буду, но ты все равно не расслабляйся.
   Хохотнув, баргест вернулся к штурвалу, а Дэллан нехотя поплелся обратно в каюту. Говорить и видеть Нолену ему сейчас совсем не хотелось. Впрочем, она все равно с ним не разговаривала...
  
   ***
   "Лучше б я умер!"
   Кас уже и не помнил, когда в последний раз ему было ТАК плохо. И было ли вообще... Где-то в животе нехотя ворочался здоровенный и злющий кальмар, поочередно перебирая каждым щупальцем и силясь выбраться наружу. В груди трепыхалась его дальняя родственница - сепия, тоже недовольная своим пристанищем. О том, кто забрался в его несчастную голову, Кас старался не думать, хотя и подозревал, что там как минимум обосновался кракен. В придачу ко всему глаза слезились от соленой влажной взвеси, которую здесь почему-то именовали воздухом. Но хотя бы ему не приходилось мучиться в одиночестве - состояние Касандры было ничуть не лучше. Неужели вампиры действительно плавают на кораблях?! Что-то не верится...
   Само плавание он помнил плохо. Они с Касандрой забились в дальний угол широкой кровати, пытаясь найти друг в друге хоть какую-то защиту. Кровать, парящая в воздухе, не раскачивалась сама по себе, зато вокруг нее качалась каюта. Иногда к ним заходил Дэллан, пытался заставить их что-нибудь поесть, но зачастую просто качал головой, потому как прекрасно понимал, что сейчас это далеко не самая лучшая идея. Заходил и Рруверм. Его визиты были более плодотворными - он приносил какой-то настой, от которого морская болезнь немного сдавала позиции.
   Дня через три постоянных мучений Кас решил, что хуже не будет, и отважился выбраться на свежий воздух. Пошатываясь, он добрался до борта и заглянул вниз. Океан ему не понравился. Океану Кас тоже - струя воды, выпущенная какой-то тварью, смутной тенью маячившей под килем "Молнии", метко угодила вампиру в лицо. Тот всхлипнул и попытался бухнуться в обморок. Так Кас познакомился с палубой... Палубе он понравился еще меньше, чем океану - единственная на все отполированные доски заноза предательски впилась ему в щеку. Поскуливая от обиды, Кас на четвереньках отполз обратно, к каютам. Гоблины, наблюдавшие всю эту сцену, давились от смеха, пока тяжелая рука Рруверма не наградила каждого увесистой оплеухой.
   Незаметно нырнуть в свой спасительный уголок не получилось - мрачный, как грозовая туча, Дэллан шел ему навстречу с таким видом, словно собирался выкинуть за борт первого, кто попадется ему на пути. За борт Кас не хотел и поспешил убраться с дороги, но был замечен и остановлен вполне миролюбивой фразой:
   - Гуляем?
   - Угу, - пробормотал Кас, и хотел было добавить, что он как раз гулял в каюту, но опять не успел.
   - Тебе лучше?
   - Угу.
   Эльф, не торопясь, шел вперед, тесня Каса все дальше и дальше от вожделенной каюты. Смирившись наконец, он побрел рядом, то и дело оборачиваясь и бросая тоскливые взгляды на деревянную дверь. Но Дэллан, похоже, этого не заметил. Или не захотел заметить. Он думал о чем-то своем, забыв о его присутствии.
   - Правда, что корабль живой? - не слишком ожидая ответа, пробормотал Кас.
   - Живой, - Дэллан подернул плечами, отвлекаясь от своих мыслей, - это не совсем верное слово. У него есть зачатки интеллекта, но прочих функций живого организма нет.
   - То есть, он не дышит и не размножается.
   - Примерно, - улыбнулся эльф. - Пойдем, я тебе кое-что покажу.
   Они спустились ниже, к трюмам "Молнии". Что бы ни говорил Дэллан, а здесь, глубоко в недрах корабля Кас мог поверить, что он действительно изучает изнутри живое существо. Ему казалось, что корабль должен быть устроен очень просто: палубы, трюмы, каюты... Но в чреве "Молнии" был настоящий лабиринт.
   - Сюда.
   Они подошли к неприметной деревянной двери, едва различимой на фоне обшивки. Ни ручки, ни засова - просто дверь... Кас толкнул ее внутрь, постучал, попытался подцепить когтями - безрезультатно.
   - Не так, смотри. - Дэллан погладил доски со всей нежностью, на какую был способен. - Хороший кораблик, мы тебя не обидим. Хороший, славный... Пусти нас, пожалуйста.
   Дверь словно задумалась, а потом с легким щелчком отворилась. В лицо Каса хлестнула волна настороженного ожидания.
   - Доброе слово любой твари приятно, - вполголоса пробормотал эльф и первым шагнул внутрь.
   Помещение было небольшим, но за счет преломляющегося от сотен граней света казалось огромным. Мягкое мерцание друзы молочно-белых, а местами прозрачных кристаллов, вырастающих прямо из пола и уходящих куда-то в купол потолка, окутывало все вокруг мягкой, умиротворяющей дымкой. Но "Молния" нервничала, и вместе с очарованием кристаллов от стен отражалась тревога.
   - Что это? - заворожено прошептал Кас. Он даже позабыл о морской болезни.
   - То, что делает корабль "живым", огромный заряд направленной магии, заключенной в кристалле. Собранной здесь силы хватило бы на уничтожение города размером с Норту. Это - одна из причин, по которой флот отказался использовать такие суда. Такие кристаллы - своего рода мозг, он стабилизирует магию, но если повредить его... Думаю, ты и сам понимаешь. Они оказались слишком опасны и непредсказуемы.
   - Красиво...
   - Да, ты прав. А теперь пойдем отсюда, - эльф усмехнулся. - Незачем так нервировать бедную "Молнию".
   Они покинули комнату, и дверь тут же слилась с деревянными перекрытиями, словно боялась, что незваные посетители захотят вернуться. Перед глазами Каса все еще стояло мерцающее великолепие.
   - Эти кристаллы стоят целое состояние!..
   - Дороже алмазов. Это не те безделушки, что используются в быту. И это...
   - Одна из причин, по которой флот их не использует, помню. Я просто подумал: если достать таких кристаллов - можно разбогатеть.
   - Они редко встречаются. Основные месторождения - в Туманных горах, под Нахемой, и в пещерах на островах Илмеллес. Если бы не это, темные и светлые воевали бы до сих пор, а так у каждого свой источник кристаллов...
   - А Илмеллес - это где?
   - Чуть южнее Мальтессы, самый большой архипелаг. Если хочешь, посмотри карту.
   - А другие месторождения? Наверняка есть еще!
   - Да ты никак решил податься в кристаллоискатели? Лет двести назад была настоящая кристальная лихорадка, но ты в нее, к счастью, не попал. Лучше забудь об этом.
   - Почему?
   - Без толку. - Дэллан на секунду задумался. - Все еще тогда вырыли...
   - Так всегда. Все уже вырыли до нас...
   - Эонор велик. И на вашу долю хватит сокровищ да приключений.
   - А на твою? - спросил Кас. "Молния" плясала у него под ногами, сбивала с шага. И как Дэллан умудряется сохранять уверенную походку?..
   - На мою их, пожалуй, уже хватило.
   - Дэллан, слушай... Я не хотел, чтобы так получилось в Нахеме. Правда.
   - Ты чувствуешь себя виноватым?
   - Немного.
   - А есть за что?
   Кас задумался. Разве он сделал что-то плохое? Вроде бы нет. Хотя... накричал на Дэллана в доме у Фарха и потом, в рыбацкой деревне тоже. Про огонь не сказал. Да и в Норте, пожалуй, наговорил лишнего. Но ведь по делу, не просто так!
   Или все-таки извиниться?..
   - Я, наверное, зря с тобой так говорил. Прости.
   Эльф кивнул. Он казался немного разочарованным, должно быть, надеялся, что Кас все-таки расскажет ему про огненного советчика. Но тогда - вампир знал это - он навсегда потеряет способность беседовать с пламенем. А, может быть, потеряет и эльфа. Сейчас Дэллан в безопасности, огонь обещал. А ему можно было поверить.
   - "Молния" плывет в город, который называется Арженирр. - Дэллан медленно шел вперед, и Кас уже углядел спасительные каюты. - Большой порт, где живет множество разных существ, в том числе из числа ночного народа. Представь себе Норту наоборот: там всем заправляют эльфы, и темным приходится с этим мириться. Я отправлюсь в Таоренестон, Кас, а вам с Касандрой придется остаться там.
   - Примерно так я и думал.
   - Вы останетесь одни, я не смогу все время быть рядом...
   - Попробуй вспомнить, когда ты в последний раз "все время был рядом"? Лет, наверное, десять назад? Или больше?.. Не волнуйся за меня, я справлюсь.
   - Кас, я...
   - Пока!
   Как они подошли к каютам, Дэллан не заметил, но вампир уже нырнул к себе, оставив его раздумывать над своими словами.
  
   ***
   К вечеру случилось именно то, чего опасался эльф. Небо затянули грузные сизые тучи, и в воздухе нависло тягостное предвкушение бури. "Молния" самостоятельно изменила курс и пошла по ветру, резко на север. Капитан Гарв'сту с привычной меланхолией наблюдал за лихорадочными маневрами корабля, гоблины попрятались в трюмах. Рруверм сидел на палубе и безучастно царапал сухим пером судовой журнал. Ветер рвал перо из его рук, трепал плащ и волосы, но баргест, похоже, этого не замечал.
   Дэллан выбрался на палубу и тут же схватился за мачту, чтобы не выпасть за борт. Волны с ненавистью хлестали корабль, паруса трещали, и "Молния" один за другим спускала их, сворачивая в аккуратные валики. Однако судя по реакции команды, ничего страшного не происходило. Судить по реакции Дэллан опасался, а потому накинулся на капитана.
   - Что здесь творится?!
   - Хмыыы?
   - Шторм, не видишь, что ли? - Рруверм повернул к нему взлохмаченную голову. Выражение черных немигающих глаз истолковать было трудно. - Иди в каюту, не путайся под ногами.
   - Под чьими это? - скептически спросил эльф.
   - Просто вали отсюда.
   - Но мы плывем не в ту сторону!
   - Наша лоханка умнее тебя, она знает, что такую бурю, какая сейчас свалится на наши головы, лучше переждать в безопасном месте. Здесь рядом есть остров, мы идем туда.
   - Ну, тогда ладно...
   Пожав плечами, он спустился вниз и постучал в каюту вампиров. Никто не ответил, и Дэллан просто открыл незапертую дверь и заглянул внутрь. На кровати лежал и тихо стенал объемистый сверток, в котором с трудом угадывались два тесно переплетенных тела.
   - Вы в порядке?
   - Отвали-и-и! - голосом Касандры провыл сверток.
   - Я просто хотел сказать, что мы сделаем остановку на ближайшем острове, и вы сможете передохнуть от качки.
   Сверток простонал что-то одобрительное. Дэллан на всякий случай накрыл его одеялом и нехотя отправился в свою каюту. Нолена лежала, укутавшись в плед - качка, наконец, достала даже ее. Не найдя себе другого занятия, Дэллан последовал ее примеру. Они лежали, прислушиваясь к завываниям ветра, и обиженно молчали друг на друга. А вокруг бушевала буря...
   - Arkayn... - вдруг простонала Нолена. Дэллан прислушался. - Arkayn, vaedy ques?..
   - Видимо, заслужила, - ответил эльф за неведомого Аркайна. Плед скрыл мягкие кудри девушки, задрожал. - Ты плачешь?
   - Пошел вон! - всхлипнул плед.
   - Не могу, там буря...
   - Мне все равно! - плед принял форму готовой вот-вот превратиться в бабочку куколки.
   - А мне - нет. Не плачь, дождется тебя твой Аркайн.
   - Ты не понимаешь! - куколка треснула, и из нее на свет хлынули янтарные локоны. - Ты!..
   - Я - жалкий полукровка, куда мне понять?..
   Тонкая рука выпросталась из пледа и отбросила волосы с бледного, обветренного лица. На Дэллана смотрели глаза, ярко-зеленые, дикие, обведенные густой синевой. Благородная Нолена Антарес изволила быть похожей на злую колдунью из детских сказок.
   - Ты не понимаешь! - дико завизжала колдунья. - Он мертв! И Аркайн, и Талбри, и Валлесмин и... и все остальные! И моя Аттима!.. А тебе все равно, да?! Тебе все равно, что все мои слуги погибли?!
   - Ах, вот оно что. Твои слуги... Забавно, что ты вспомнила о них только сейчас, когда мы вот-вот доберемся до Таоренестона. Не знаешь, как объяснить эльфам свою неудачу?
   Губы Нолены сложились в аккуратное "о", вытянулись в линию, показали зубы в чисто вампирском оскале... Но ни одного слова из них так и не вылетело. Эльфийка снова укрылась в бастион пледа.
   Волны разбивались о крепкие деревянные борта "Молнии", приглушая все звуки. Возможно, Нолена все еще плакала... Плед был неподвижен.
   - Ты считаешь, - донеслось, наконец, от нее, - что меня только это волнует?
   Дэллан молчал.
   - Не нужно считать меня бесчувственной. Я не такая.
   Дэллан молчал.
   - Я не хотела, чтобы так... Я в этом не виновата.
   - Не нужно объяснять это мне, Нолена. Уверен, найдутся другие, те, кто будет счастлив выслушать тебя. И тебе посочувствовать.
   На этот раз смолчала она. Где-то в глубине души Дэллан почувствовал себя виноватым.
  
   ***
   Маленькая, надежно укрытая от ветра бухта была как специально создана, чтобы пережидать непогоду. "Молния" каким-то чудом миновала окрестные скалы, принимавшие на себя весь гнев стихии, и теперь мягко покачивалась на волнах и вяло перебирала свернутые паруса. Однако, к вящему неудовольствию вампиров, лодки отправились на берег лишь на закате следующего дня, когда просветлело небо, и ветер перестал трепать снасти. Гоблины, рассыпавшись по песчаному пляжу, крепили страховочные тросы, катили куда-то бочки, громко переговариваясь на своем, не похожем ни на один другой, языке. В лодке Дэллан изучал любопытным взглядом древний хвощовый лес, чудом сохранившийся на островке. И даже то, что к нему всем телом жалась дрожавшая, как мышь, Касандра, не являлось достаточным отвлекающим фактором.
   - Надеюсь, у этого клочка суши нет какого-нибудь душераздирающего названия? - ехидно полюбопытствовала Нолена у сидящего напротив капитана. Гоблин на веслах презрительно хмыкнул. - Остров Скелета или что-нибудь вроде того?
   - Хмммы? Это остров Чайки. Да, именно так его называют.
   - Совсем не плохо.
   - Раньше здесь было много чаек и прочей пернатой живности, - пояснил гоблин. - А потом завелась какая-то прожорливая тварь и всех схарчила. Хотели назвать остров по имени той твари, да никто ее в глаза не видел.
   - А-а-а... Здесь не опасно?
   - Пока никто не помер. Но вы далеко от лоханки не отходите, тогда точно все в порядке.
   Лодка разрыла носом прибрежный песок. Капитан и матрос первыми выбрались из нее и удалились, предоставив пассажиров самим себе. Дэллан спрыгнул на берег, поколебался и подал руку Нолене. Та, как ни странно, помощью не побрезговала. Кас и Сандра наполовину выпали из лодки, наполовину выбрались сами и поспешили максимально увеличить расстояние между собой и прозрачным, как слеза, мелководьем. Эльфы какое-то время смотрели им в след, а потом, не сговариваясь, побрели по мягкому белому песку вдоль берега.
   - Здесь очень красиво... - пробормотал Дэллан.
   - Да, очень.
   - И ночью будут звезды. Тысячи звезд. И море...
   - О чем ты?
   - Так, ни о чем. Просто вспомнилась одна песня...
   - Спой мне.
   - Спеть? - Дэллан с ужасом уставился на Нолену. Спеть ЕЙ? Да она его на смех подымет!
   - Ну да, спой. Мне уже сто лет никто не пел серенады.
   - Это не серенада, - насупился эльф. - Просто старая песня... Баллада. Я даже не помню ее целиком.
   Нолена выжидающе остановилась. Дэллан пожал плечами и набрал воздуха в грудь.
   Небо.
   Небо для тысячи звезд.
   Волны разбились о скалы -
   Море.
   Море из тысячи слез.
   А для меня - начало.
   Память.
   Память о том, что ушло
   Призрачной тенью на воле.
   Ранят.
   Ранят больное крыло
   Возгласы слезного моря.
   Камень.
   Камень твоей души -
   Звездный осколок ночи.
   Пламень.
   Горьким огнем дыши,
   Он тебе жизнь пророчит.
   Двое.
   Двое: лишь ты да я,
   Два уголька заката.
   Скроет.
   Скроет судьба моя
   То, в чем клялись когда-то...
   Эльф замолчал, он никак не мог отдышаться. Песня действительно была старая. Когда-то Дэлланарен пела ее, пела на берегу прозрачного озера, вытянутого с одной стороны, и округлого с другой, как слезинка. Дэллан сидел возле ног матери, смотрел на нее. И даже огромного неба, даже тысячи звезд не хватало, чтобы вместить в себя звезды ее синих глаз...
   - А знаешь, - в его воспоминания грубо ворвался голос Нолены, - ты неплохо поешь. И песенка довольно милая. Впрочем, я слышала и получше.
   Дальше они шли молча.
  
   ***
   Долго задерживаться на острове Чайки смысла не было, но и особенно торопиться никто не хотел. Наяда больше не собиралась их беспокоить, Кантео светила мягко, не жарила лучами, как летом, и вода, теплая и прозрачная на мелководье, приятно ласкала кожу. Половина команды наслаждалась этим великолепием и от души плескалась в бухте, вторая половина караулила своевольный кораблик. Время от времени они менялись местами.
   Дэллан нашел для себя идеальное место - длинную песчаную косу, врезающуюся в воду, как щупальце каракатицы. Вокруг ни души - ни Нолены, вообще никого! Только плеск волн и далекое треньканье лесной птахи. Вот в такие минуты и начинаешь понимать, как хорошо жить в этом мире!.. Он растянулся на белом песке, подставив лучам загорелую спину, и уткнулся носом в старинный, наверняка дорогой фолиант "Сотворение Мира". Фолиант он одолжил у капитана Гарв'сту. Точнее, книгу ему всучил Рруверм, чтобы изгнать, наконец, с верхней палубы. Как выяснилось: присутствие эльфа нервировало команду гоблинов.
   - Ты чего здесь делаешь?
   Эльф закрыл глаза и мысленно досчитал до десяти.
   - Кас, тебе заняться нечем? Ты мне свет загораживаешь.
   Вампир шмыгнул носом и плюхнулся на песок рядом с ним. Дэллан мученически вздохнул и отложил книгу.
   - Мне скучно...
   - А Касандра где?
   - Они с Ноленой, там, - Кас неопределенно махнул рукой в сторону леса. - Женские дела обсуждают, меня прогнали.
   - Неужто они спелись?
   - Языками чешут, как закадычные подружки.
   - Женщины... Кас, ступай в тень, а то обгоришь.
   - Касандра думает: загар - это здорово. Ей нравится загар. - Кас с завистью посмотрел на Дэллана. - Только он ко мне не липнет, и голова кружится.
   - Иди в тень, я сказал.
   - Ну и пойду.
   И он ушел. Ушел обиженно, так, что Дэллан мигом почувствовал себя виноватым. Но догонять Каса не стал, а подобрал свою книгу и отправился искать уединения в джунгли.
   Толстые махровые стволы хвощей, как мачты, впивались в небо. Этот лес ничем не напоминал Тариб, здесь царила своя, ни с чем не сравнимая атмосфера болота... В густом мхе утопали ноги, одежда цеплялась за тонкие, покрытые крохотными листочками-шишками лианы и более привычные вьюнки, не иначе занесенные с континента. Стрекозы, огромные, темно-зеленые, звенели крыльями над самым ухом, да где-то во влажном тумане переругивались невидимые птицы и кергеры. Из глубины леса веяло холодом и густым запахом папоротников, с берега тянуло влагой и солью. Лес стеной вырастал из пляжа, нависал над ним прохладной тенью, ронял на песок длинные тонкие иглы и резные широкие листья. Дэллан побродил среди них, любовно поглаживая корешок книги, а потом свернул в чащу, откуда доносилось тихое журчание ручья. Пресной воды на острове было с избытком, матросы уже пополнили запас в родниковой речушке неподалеку. Сперва Дэллану подумалось, что речушка эта впадала в озеро, в то самое, к которому вышел эльф. Но вода в нем была соленой. Темной.
   Он устроился на мягком моховом одеяле, покрывающем нависающий над водой берег, и открыл книгу. "В начале была пустота". Дэллан пролистал несколько страниц. "...и тогда поймала Мезраа ветер и сотворила из него Лирантайнеир - первую Богиню-Владычицу, обрела коия силу творить существ из ураганов и молний..." Следующие страницы посвящались Владычице воздуха. Дэллан неплохо знал большинство легенд, изложенных в фолианте.
   "...вторую Владычицу зовут Фаберос, и сотворила ее Первопришедшая из огня, что вырвался из глубин, сокрытых...". Эльф среагировал на слово "огонь", как взявшая след ищейка. "...знает Фаберос тайну, как подчинять себе силы, каких нет страшнее на Эоноре, и зовут ее за то Мудрой...". Дэллан устроился поудобнее, лениво водя взглядом по древнему тексту. Судя по всему, ничего нового из него узнать не удастся. "Творит Владычица своих созданий из искр и пламени и дает им знание и Дар, какого нет боле у других Богов. Ибо только Фаберос может узреть, что начертано каждому, и оберечь его от опасности".
   "И оберечь его от опасности" - шепотом повторил эльф. Догадка, пришедшая в голову, Дэллану совсем не понравилась. Ни у одного создания Богини не было причин оберегать от опасности эльфа. Ему очень хотелось надеяться, что не было... Игры Богов еще ни для одного смертного не заканчивались хорошо. К счастью, после Войны амбиции Владычиц вроде бы поутихли. Да и кто бы стал вмешиваться в судьбу такого, как он?
   Но ведь кто-то вмешался...
   Дэллан быстро пролистал фолиант. Владычица земли - Сишанерра, воды - Ародена, мысли - Исмаргель и Владыка самое жизни - Данатан, ныне упокоившийся в Забвении, его не заинтересовали. Мысли про повелительницу огня он тоже отодвинул подальше - будто у него своих проблем мало... Самым логичным казалось то, что некий могущественный чародей просто-напросто с кем-то его перепутал.
   - Что это у тебя такое? - полюбопытствовал звонкий мелодичный голос.
   Дэллан вновь отодвинул свое чтение, но считать до десяти не стал.
   - Книга.
   - Покажи!
   Дэллан развернул фолиант так, чтобы медноволосой русалке было лучше видно. Тонкие руки, поблескивающие мелкой радужной чешуей, легли на откос, русалка взмахнула под водой мускулистым хвостом и буквально взлетела на берег, обдав эльфа дождем искрящихся брызг. Он едва успел спасти книгу.
   - Сюрприз! - русалка сверкнула жемчужной улыбкой - Не ждал меня?
   - Ну что ты, ждал и надеялся. - Он улыбнулся в ответ. - В таком прекрасном месте просто обязаны жить русалки.
   - Ты обаяшка. Тебе привет!
   - От кого?
   - От ваших, от эльфов. Были здесь неделю назад, потом уплыли на север, наверное, пойдут к Иллатину. Они просили передать привет следующей команде. Ну, в общем, я передала. Привет!
   - Ну, спасибо. Если увидишь еще эльфов, их тоже оприветствуй, хорошо?
   - Конечно! Меня зовут Люна, а тебя?
   - А меня Дэллан.
   - Ты здесь надолго?
   - Нет. Наверное. Думаю, завтра мы отчалим.
   - Попутного ветра!
   - Спасибо.
   Люна раскинулась на откосе, перебирая пальцами изумрудные стебельки травы. Мокрые волосы ржавчиной покрывали плечи, сквозь них прорезался короткий спинной плавник. Отодвинув книгу подальше, Дэллан лег рядом, опустив голову на ладони.
   - Много здесь русалок? - полюбопытствовал он.
   - Целый косяк! Братья сейчас на большой воде, охотятся, а сестры ушли в бездну. Мы скоро поплывем на нерест, надо хорошо выглядеть. Ну, ты понимаешь... - Люна хихикнула, покраснела и принялась перебирать прядку рыжих волос.
   - Уверен, ты самая красивая из сестер. Когда тритоны тебя увидят - разучатся дышать жабрами!
   - Ты правда так считаешь? - щеки русалки заалели, как яблочки.
   - Ну конечно.
   - Эх, жалко, ты двуногий... Я бы тебе такой икры наметала!..
   - Да, очень жалко. - Дэллан усмехнулся.
   - Кстати, - Люна резко развернулась и соскользнула в воду. Бледно-розовые жабры на шее блаженно затрепетали. - Ты Стиллу не видел?
   - Нет. А кто это?
   - Сирена. Она ходила провожать корабль, да так и не вернулась. Я думала, может, она сейчас с вами...
   - Тот корабль, который ушел неделю назад?
   - Ну да. Она часто пропадает куда-то. Двуногая, что с нее возьмешь?.. В общем, если ее увидишь, скажи, что мы беспокоимся. Счастливо!
   Не дожидаясь ответного прощания, Люна с негромким бульком ушла под воду и скрылась в омуте. Какое-то время ее путь еще отмечали серебристые пузырьки воздуха, но вскоре исчезли и они. Понаблюдав немного за стихшей водой, Дэллан вернулся к "Сотворению Мира".
  
   ***
   ...что тебя беспокоит на этот раз?
   - Да все. - Кас как попало побросал в костерок чадящие веточки и плюхнулся рядом. Его взгляд старательно скользил сквозь пламя, не давая тому завладеть своим сознанием полностью. - Из-за тебя я должен врать Дэллану. Врать Касандре. И... И ты мне тоже врешь! Либо ты сейчас же говоришь, что тут, черное проклятье, творится, или я расскажу всем про тебя.
   ...я не вру тебе, - после недолгого раздумья ответил огонь. - Никогда. И ты никого не обманывал. Твои терзания мне не понятны.
   - Хорошо, не врал, - согласился Кас. - Просто недоговаривал. Это одно и то же.
   ...вовсе нет. То, что они не знают, им не повредит. Твоя совесть чиста.
   - Не увиливай от ответа. Мне тоже интересно, что приключилось в Нахеме. И как именно в этом замешан ты.
   ...Вигор был небрежен. И мне пришлось спасать этого глупого эльфа. - Огонь снова задумался. - Потому, что тебе это важно. Ты доволен?
   - Нет! Кто ты такой, что способен на такую сильную магию? Чародей? Из Нахемы? Если так, то почему ты все время мне помогаешь? Тебе что-то от меня нужно?
   ...ты пробыл в Нахеме совсем недолго, но уже усвоил урок. Это похвально. Но сейчас ты ничем не сможешь мне помочь. Позже - возможно, но не сейчас.
   - Вечно у вас все позже... - проворчал вампир. - Так значит, я угадал?
   ...я не стану ни соглашаться с тобой, ни спорить. Я буду... недоговаривать. - Пламя медленно угасало, лишь кое-где на почти не тронутых ветках плясали яркие язычки.
   - Подожди! Я хочу спросить еще... Я хочу спросить... Как там Морвис? У него все хорошо?
   ...да. У него все хорошо.
   - Спасибо... - прошептал Кас догоревшему костерку.
   Все смешалось. Все перепуталось. Огонь - когда-то надежный и преданный друг - пугал Каса. Дэллан выглядел растерянным... даже больше, чем обычно. И Нолена... И Касандра...
   Нельзя, чтобы они подружились.
   Кас выскочил на песчаный пляж, оглянулся. Сморщенные лопоухие гоблины, уроженцы Атцербовых джунглей, сгрудились вокруг костра и гортанно выли какую-то песню. На костре поджаривалось нечто, издалека сильно похожее на гигантскую разжиревшую крысу.
   Гоблины были Касу противны. Главным образом потому, что их не любила Касандра. Гоблины не принадлежали к ночному народу, были агрессивны и неуправляемы. Договориться с ними могли только их соседи по джунглям - завроиды. Да и то далеко не всегда. Однако Кас понимал, почему капитан выбрал себе именно такую команду: в отличие от темных, гоблины не рвались к власти. Не всеми доступными способами. И признавали за завроидами определенное право на существование.
   - Странно видеть тебя одного, - хохотнул, проходя мимо, Рруверм. В руках он держал большую корзину, в которой что-то недовольно пыхтело. - Где подружку потерял, малец?
   - Я не малец! - окрысился было Кас, но передумал. - А вы, значит, Касандру не видали?
   - У ell'te спроси. У одного из них. Который с наглой мордой.
   - Который с наглой мордой - это Нолена! - расцвел Кас, сравнение ему очень понравилось. Рруверм ухмыльнулся и поудобнее перехватил корзину.
   В следующий момент произошло сразу несколько событий. Приподняв, словно занавес, свисающие до земли лианы, из джунглей появилась Нолена. Она дивным образом преобразилась. Ветер волновал складки чуть не достававшей до колена широкой юбки, на груди едва сходились тесемки тесной ей блузы. Одежда Касандры... Волосы, убранные в высокий хвост, перехватывал яркий платок, тоже принадлежавший вампирелле. Кас зарычал сквозь зубы. Видимо, приняв его рык на свой счет, пленник корзины истошно взвизгнул и все-таки вывернулся из рук Рруверма. Его темница рухнула вниз, на ногу старпома, и покатилась по песку, выронив... двух толстых спассов, которые с невероятной для их коротеньких лап скоростью ринулись в джунгли. Мимо ног отчаянно заверещавшей Нолены. Бросившийся в погоню Рруверм споткнулся о корзину и во весь рост растянулся по песку. Ну и, наконец, вслед за Ноленой на шум прибежала Касандра.
   - Ленивые свиньи, хватайте тварей! - заорал баргест, пытаясь подняться на ноги. Ему сильно мешала перекатывающаяся по пляжу корзина. - Живьем нужны!
   Гоблины разделились на две группы: одна побежала догонять спассов, вторая - поднимать старпома. Обе казались крайне недовольными прерванным весельем.
   - Какие миленькие... - проворковала Сандра вслед улепетывающим зверькам.
   - И на вкус ничего, - согласился затормозивший перед ней гоблин, но под грозным взглядом Рруверма он тут же вновь пустился в погоню.
   Кас, не дожидаясь окончания этого представления, подхватил под локоть подругу и почти силой потащил ее за собой в зеленый полумрак огромных хвощей. Касандра не пыталась сопротивляться, но и покладистой тоже не выглядела.
   - Что на тебя нашло? - грозно вопросила она, когда они отошли от пляжа. - Ты куда меня тащишь?
   - Мне не нравится, что ты общаешься с этой... - Кас зарычал сквозь зубы. - С этой, которая с наглой мордой.
   - Вот так, да?! - девушка отстранилась и гневно скрестила на груди руки. - С Золотком мне общаться нельзя, с Колючкой тоже. А с кем можно? С кем?!
   - С Колючкой? С Колючкой?! - захохотал Кас. - Да общайся ты с кем угодно, но зачем было давать всяким Колючкам свою одежду? Во-первых, она на нее едва налезла, а во-вторых... Она же теперь ядом пропитана, ее носить нельзя.
   - А это ничего, - уже мягче сказала Сандра. - Мы ее постираем.
   - Постираем, да?..
   Кас задумался. О стирке он знал примерно столько же, сколько о приготовлении пищи. Раньше ему не приходилось думать об этом, и, если судить с такой стороны, Дэллан был не самым скверным опекуном.
   - Сандра, а ты готовить умеешь?
   - Я? Готовить? - округлила она глаза. - Вообще: нет... Но я научусь!
   Они медленно брели по джунглям, спутанным, как пряжа в лапах котенка. Кас время от времени поглядывал на видневшийся в редких просветах пляж, но вскоре Касандра подхватила его под руку, и все остальное потеряло значение.
  
   ***
   Мантикора, как щенок, виляла скорпионьим хвостом, обвязанным нелепыми ленточками Нолены, пока Дэллан пытался расчесать ее гриву. Гребень выбивался из рук и буквально выпрыгивал из густой шерсти - это крошечные зеленые гоблины выталкивали его скрюченными ручками и мерзко ругались тоненькими сердитыми голосками. Один из них, самый наглый, забрался на ухо мантикоры и грозил оттуда Дэллану кулачком размером с маковое зерно. Но эльф не обращал на все это никакого внимания и усердно работал гребнем. Вдруг мантикора отскочила и зашипела, отбросив его в сторону. Гоблины радостно зашумели, а злополучный гребень закрутился в воздухе, почернел, отрастил крылья и громко каркнул. Дэллан поднялся на ноги и обругал мантикору крепко, но по-эльфийски. Та назвала его жалким полукровкой, после чего галопом умчалась прочь, расшвыривая гоблинов в разные стороны. Ворон клюнул ее скорпионий хвост и тоже скрылся.
   В воздухе прямо перед Дэлланом висело зеркало. В нем отражался горящий факел, хотя вокруг было светло, и по деревянным стульям серебрился первый снежок. А в зеркале - факел... Эльф сунул голову в зеркало, но ничего не увидел. И тут кто-то схватил его за волосы и сильно дернул, он поскользнулся на снегу и влетел в зазеркалье.
   На той стороне было очень темно, но Вигор держал в руке факел, тот самый, что горел в зеркале. Он поднял факел вверх, и по черному лесу зажглись красочные мерцающие огоньки. Стало немного теплее.
   - Ну, чего валяешься, живо вставай, - сказал Вигор.
   - Не хочу, - проворчал Дэллан, сворачиваясь на опавшей листве уютным калачиком.
   - Тогда тебя съест зубаруг, - вздохнул Вигор.
   - Никаких зубаругов не бывает, - не поверил Дэллан. - А если и бывают, то у них сейчас сезонные скачки на берегах Стикса, так что они не придут.
   - А это - сумасшедший зубаруг! - захохотал Вигор и исчез.
   Дэллан был умным эльфом, а потому не стал дожидаться сумасшедшего зубаруга и побрел по черному лесу. Сверху на него глядела женщина в смеющейся маске. Женщина плакала, сидя на ветке, и гладила мягкую шерстку лемура Аттимы.
   - Ты кто? - сквозь слезы спросила женщина.
   - Зубаруг, - зачем-то соврал Дэллан.
   - Никаких зубаругов не бывает, - всхлипнула она. - А если бы и были, у них сейчас великий турнир по ловле маленьких исобурчиков, так что они бы все равно не пришли.
   - А я - сумасшедший зубаруг.
   Женщина залилась слезами.
   Дэллан еще долго бродил по черному лесу, но не встретил ни зубаруга, ни исобурчиков, а вышел к ветхой избушке, где жила старая карла. Карла напоила его сладким чаем и позвала резвиться на печь, но он отказался. Тогда она огрела его метлой по спине. Дэллан обиделся и, схватив ее за шиворот, бросил под стол. Стол встал на дыбы. Карла взвизгнула и бросилась бежать, Дэллан тоже, но в другую сторону. В тот момент, когда стол уже почти настиг его, эльф споткнулся и упал лицом в теплый песок. Над ним взметнулись деревянные ножки, он схватил их руками, и они покатились по пляжу. Стол никак не хотел сдаваться и больно пинался, а Дэллан все силился сломать его о какой-нибудь камень. Так они и катались до тех пор, пока не пришла рыжая чародейка Мнилега, и...
   ...Дэллан проснулся. Он лежал под непомерно разросшимся папоротником, сжимая в руках фолиант капитана. Очень глупый сон ему снился, такого глупого сам эльф припомнить не мог. Душный полдень опустился на влажный лес, и от земли туманом поднимался крепко пахнущий болотом пар. Решив не задерживаться здесь больше, он побрел по просвеченным лучами джунглям. У него из головы никак не шли таинственные зубаруги.
  
   ***
   Кас искренне полагал, что на таком маленьком клочке суши всерьез заблудиться нельзя. Оказалось - можно. Они шли уже больше часа, а береговая линия и не думала показываться на глаза. Наконец, твердо уверившись в том, что просто идти в одну сторону делу не поможет, они уселись на корягу и начали думать. От Сандры, которая провела на поверхности примерно столько же времени, сколько Кас - в пещерах, толку было мало, а потому вампир принял всю тяжесть решения на свои плечи. Итак, мох на деревьях растет с северной стороны, это он знал точно. Деревьев здесь не было, но и хвощи тоже вполне подойдут. Вот только чем это могло помочь, Кас не знал, как не знал и с какой стороны света находится "Молния". В любом случае, мох покрывал хвощи сплошным слоем, не давая предпочтения никакому направлению конкретно. Кас назвал хвощ арржтой, но на рост мха это не повлияло. После длительного раздумья вампиры вспомнили, что направление можно находить по Кантео, звездам, муравейникам и камням. Звезд и муравейников в округе не наблюдалось, что делать с Кантео, иногда проглядывающей в вышине, они не знали, а ориентирование по камням предполагало наличие у мха чувства направления. Мнда, задачка! В конце концов, Кас все понял. Мох нужен для того, чтобы было удобнее забраться на хвощ и оттуда высмотреть океан!
   Подтвердить или опровергнуть свою догадку он не успел, потому как в числе прочих заблуждений было одно крайне важное. Кас полагал, что незаметно подобраться к вампирам практически невозможно... А потому, когда что-то тяжелое садануло его по затылку, он еще какое-то время отстраненно любовался звездами, гадая, как же по ним можно найти корабль. К счастью, рефлексы сработали быстрее, чем разум, и следующий удар пришелся по коряге, покрытой мхом не меньше, чем все, ее окружающее. Касандра откатилась в сторону и ощерила клыки, Кас, тихо поскуливая от боли, потянулся за кинжалом, а чудище моргнуло единственным глазом, утробно хрюкнуло и бросилось в атаку.
   Сандре и в голову не приходило бояться каких-то чудовищ. Просто циклопы были для нее в новинку... Пару раз увернувшись от его рогатины, безоружной девушке расхотелось сражаться, и Касандра уже собиралась отступить (разумеется, стратегически), когда огромные ручищи сгребли ее в охапку и подняли в воздух. Она вскрикнула и вцепилась клыками в грубую кожу, но прокусить ее не смогла. Кас молнией взвился в воздух - Касандра даже залюбовалась - и полоснул циклопа кинжалом по толстой шее, но чудовище лишь разъярилось еще сильнее и, брызжа кровью, бросилось на вампира, размахивая зажатой в одной руке девушкой и рогатиной - в другой. На секунду Сандре показалось, что Кас хочет отразить его удар, она набрала воздух в легкие, и...
   - По-мо-ги-те-е-е!!!
   Крик имел два последствия, учитывать которые у Сандры просто не было времени. Во-первых, циклоп, не привыкший к разумной речи на столь повышенных тонах, зажал огромные уши еще более огромными волосатыми лапами. Ее тело, оставшись без поддержки, упало на землю. Точнее, упало бы, не подхвати его Кас. До земли они падали уже вместе, а после, прихрамывая, побежали прочь от ревущего позади циклопа.
   Ну а, во-вторых, больше его никто не услышал.
  
   ***
   Замок был выполнен в ранне-первобытном стиле. Проще говоря, неизвестный "мастер" попросту вырыл в земле внушительных размеров яму, а сверху возвел стены из растительного мусора, выкорчеванного тут же, поблизости. Крышу сему сооружению заменяла раковина, столь огромная, что могла бы сойти за корабль. Когда-то она была бледно-розовой, а сейчас, покрытая пятнами и бурыми потеками, утратила всю свою красоту, лишь изредка на ней еще поблескивали не затертые полосы перламутра. И, наконец, замок венчал череп. Скорее всего - грифона, хотя эти звери предпочитали селиться чуть южнее и на большой земле. Данный экземпляр грифоньего племени явно не получил удовольствия от морской прогулки - вид у черепа был крайне несчастный.
   Дэллан, чей художественный вкус коробило это сооружение, развернулся к джунглям. Замок он обнаружил совершенно случайно и совсем не собирался задерживаться возле него, да и, в конечном итоге, ему давно пора было возвращаться. От прогулки по лесу в голове просветлело, и он чувствовал готовность испортить себе настроение встречей с Ноленой.
   Внутри замка что-то упало, скрипнуло, и разразилось каскадом громких рыданий. Дэллан задумчиво склонил голову набок: на великана, владельца замка, звуки совсем не похожи, кроме того едва ли он мог завалить вход валуном изнутри. Значит, там кто-то еще. Кто? По логике вещей - великаний ужин. Поколебавшись немного, эльф снова подошел к замку и вежливо постучал по загораживающему вход камню.
   - Кто там? - всхлипнуло внутри.
   - Свои, - устало вздохнул Дэллан. Во-первых, внутри женщина, а во-вторых, не очень умная. - Я не помешаю?
   - Вытащи меня отсюда! - взвыла пленница, опровергая теорию Дэллана о своих умственных способностях. - Меня хотят съесть! Без соли!
   - Ну, если без соли, то это ужасно...
   Отодвинуть от входа валун нечего было и думать - такую махину не сдвинули бы и трое Дэлланов. Эльф с опаской окинул взглядом великаний замок: выглядел он достаточно неустойчиво и мог, не дай Боги, в любой момент рухнуть, похоронив под собой пленницу, но другого выхода он не видел. Выбрав на вид наиболее тонкое место в стене, он принялся расплетать лианы и ветки.
   - Ну как там?
   - Помогла бы, что ли... - огрызнулся эльф, воюя с особенно крепкой веткой.
   - Что делать? - голос так и лучился энтузиазмом.
   - Разбирай стену вокруг того места, по которому я сейчас стукну. Только осторожно, не повреди основной конструкции.
   - Это почему я не должна вредить основной конструкции? - возмутилась пленница. - Я б ей так повредила, век помнить будет!
   - Ты хочешь, чтобы она рухнула прямо на тебя?
   - Ну-у... пожалуй, нет.
   Вдвоем дело спорилось куда быстрее. Уже вскоре сквозь хилые корни Дэллан смог различить тонкие, покрытые грязью руки. Судя по коротким перепонкам между пальцами, он уже начал догадываться, кого повстречал.
   - Потерпи еще немного, сейчас мы тебя вытащим! - оптимистично провозгласил эльф.
   - Хорошо бы. - В дыре показалась копна невероятно грязных волос. - Нет, пока не вылезу.
   - Еще немного.
   Замок вздрогнул. Сперва Дэллану почудилось, что вернулся его хозяин, но это их с сиреной совместные усилия все же расшатали конструкцию. Пленница взвизгнула и забилась в дыре, как попавшая на булавку бабочка.
   - Я застряла!
   - Держись!
   Эльф схватил ее за плечи и сильно дернул. Жилище великана осело и окончательно придавило сирену так, что она едва могла дышать. К тому же внутри что-то начало осыпаться и грохотало, как дождь по жестяной крыше. До смерти перепуганная пленница верещала и царапала ногтями стену, вырывая клочья травы, но выбраться не могла. Дэллан снова потянул ее на себя, что-то хрустнуло, и сирена застряла в замке уже на уровне бедер.
   - Вытащи меня отсюда!!!
   - А я что по-твоему делаю?!
   - Скорее!
   Повоевав немного с придавившим сирену увесистым бревном, вызвав тем самым новый оползень, Дэллан обхватил ее за талию, уперся ногой в стену замка и...
   - Бо-о-ольно!
   Сирена вылетела из стены, как ядро катапульты. С хлюпающим звуком лаз закрылся переплетением корней и веток. Как раз вовремя.
   Какое-то время они оба лежали с зажмуренными глазами и пытались унять бешеный стук сердец. Дэллан так и не разжал рук и прижимал к себе сирену, та тихонько поскуливала от пережитых потрясений. А потом они начали смеяться.
   - Здорово было! - в круглых перламутровых глазах стояли веселые слезы. - Так у-ух, и я вылетела! Ты меня просто спас!
   - Точно, - смех Дэллана потихоньку перерастал из нервного в настоящий. Перемазанное землей личико выглядело весьма комично. - Тебя зовут Стилла, так? Мне сказала Люна.
   - Точно, так и есть. А тебя?
   - Дэллан.
   - Эльф... - голос Стиллы дрогнул от восторга и нежности. Дэллан поперхнулся смехом.
   - Да... действительно.
   Сирена протяжно вздохнула, склонила голову и вдруг обмякла. Долгую минуту эльф ждал от нее каких-либо действий, пока не понял, что Стилла просто напросто потеряла сознание. А потом почти столько же соображал, что делать с ней дальше.
  
   ***
   Кас был готов разодрать на клочки первое же существо, имеющее неосторожность встать у него на пути. Да хоть того же циклопа! Но проклятая тварь, познакомившись с сандриными децибелами, благоразумно решила держаться от них подальше, а больше вампирам никто не встречался. Они заблудились...
   Амулет на шее Касандры дрогнул, она машинально прижала его к груди. Оба вампира уже успели позабыть о серебряной змейке-проводнике, но теперь выход стал до глупости очевидным. Собственная забывчивость настроение Каса никак не улучшила.
  
   Спустя полчаса вампиры выбрались на большую прогалину, словно плешь уродующую джунгли. Утоптанная земля, с корнями вырванные хвощи и вросший в землю, покосившийся домик, по виду слепленный безруким слепым тролленком - такие мелочи бросались в глаза куда меньше встрепанного эльфа с вымазанной в грязи женщиной на руках. Судя по разом поглупевшему лицу, эльф появления вампиров тоже не ожидал.
   - Мы, похоже, не вовремя? - сквозь зубы процедил Кас.
   - Это не то, что ты думаешь! - зачем-то принялся оправдываться Дэллан. - Это... А что вы вообще здесь делаете?
   - Это все она, - Сандра поймала в горсть крылатую змейку. - Это все Зана. Я просила ее отвести нас к тебе. Ну, она и отвела...
   - Прекрасно... Зачем вы вообще ушли от корабля?
   - А ты зачем? - огрызнулся Кас. - Впрочем, не отвечай, я сам вижу!
   - Это Стилла. - Дэллан поудобнее перехватил женщину и, не оглядываясь, направился прочь от прогалины. Вампирам ничего не оставалось, как только последовать за ним. - Это сирена. Она попала в ловушку, а я ее спас.
   - Значит, теперь это так называется, - презрительно бросил Кас. Касандра фыркнула и, обогнав его, пошла рядом с эльфом. Джунгли редели, сменяясь густыми зарослями папоротников, сперва древовидных, а потом и обычных. Вскоре белый песок вытеснил и их тоже.
   Оставив вампиров спорить, кто кого тянул не в том направлении, Дэллан опустил сирену на отмель, поплескал ей на лицо теплой водой. Стилла ожила, словно по волшебству, и, выгнувшись всем телом, откатилась глубже. Вскоре она пропала из виду.
   - Ну что, - хлопнув ладонью о ладонь, Дэллан повернулся к своим спутникам. - Идем обратно?
   - А где эта, чумазая?
   - Она уплыла.
   - Даже спасибо не сказала... - буркнула Сандра.
   - Ничего, не расстраивайся, ты себе другую поймаешь. Я для тебя у Рруверма сеть попрошу.
   Дэллан хотел сказать Касу, где именно он видел такую заботу. Хотел. Но сдержался.
   - Идемте, нам надо вернуться к "Молнии".
   - Меня подождите-е-е!
   Стилла, посвежевшая, серебристая и прекрасная в сверкающем ореоле брызг бежала по мелководью. От глиняной куклы, которую Дэллан нес через джунгли, не осталось следа: сирена была молода, красива и... не одета. Кроме широкого пояса из тонкой, прекрасно выделанной кожи на ней не было ничего.
   - Закрой рот, - тихо посоветовал эльф. Кас не без труда подчинился.
   - Я теперь поняла, чего ты ее спасал. - Сандра насупилась.
   - Я вас не слишком задержала? - Стилла кокетливо повела плечом. Кас честно пытался отвести взгляд, но он упорно возвращался к высокой груди сирены. И ниже...
   - Замечательный у тебя... хммм... пояс.
   - Мне его эльфы подарили. Такие милые!.. Русалкам не понять, у них хвост, а двуногим без одежды ходить неприлично. Ведь правда?
   - Если ты ЭТО называешь одеждой!..
   - А по-моему прекрасно смотрится, - вмешался Дэллан. Стилла засияла от счастья. - Но я бы очень хотел услышать, от кого мы только что убежали. И не следует ли нам бежать дальше.
   - Не волнуйся, Хорк - он вообще-то смирный. Мухи не обидит!
   - Но тебя этот Хорк хотел съесть. Если мне не изменяет память - без соли.
   - Ну... Я немного преувеличила. Просто он разозлился, когда... Рассказать сначала? - Не дожидаясь согласия, сирена продолжила, - Эльфы с "Лейтены" подарили мне пояс, я была так рада! Я бродила по острову, и мне так хотелось, чтобы кто-нибудь меня увидел!.. Знаешь, сколько народу сюда заносит, особенно после штормов? Не сосчитать даже! А увидел меня только Хорк... И разозлился. Ах, он такой собственник!..
   - Это она про циклопа? - шепнул Кас Касандре. Та недоуменно пожала плечами.
   - В общем, он меня запер, - подвела итог Стилла. - Ты на меня не сердишься?
   - За что? Так или иначе, тебе угрожала опасность.
   - Ты - мой герой!
   Одним неуловимо-быстрым движением Стилла оказалась рядом с Дэлланом и обвила его шею руками. Касандра отвернулась - видеть то, что будет дальше происходить между сиреной и эльфом ей не хотелось.
   - Пошли отсюда, - тоном, не терпящим возражений, велела она. Кас кивнул.
   - Идите вдоль берега, - донесся до девушки голос Дэллана. - И не сворачивайте в джунгли, а то заблудитесь. До "Молнии" не так уж и далеко.
   Пальчики Сандры сжались в кулачки - он даже не подумал оттолкнуть Стиллу и пойти вместе с ними! Он бросил их ради какой-то сомнительной девицы, которая пахнет рыбой! Он!..
   - Кошка, ты чего?
   Она резко развернулась, кинулась на Каса с требовательным поцелуем. Хотя бы он принадлежал ей полностью и безраздельно... Пока что этого было достаточно.
  
   - Эльфы - лицемеры, - вслух размышлял Кас.
   Они брели вдоль берега в тени джунглей, чтобы хоть как-то укрыться от палящей Кантео. Ноги увязали в песке по щиколотку, темноволосые головы кружились от теплового удара - несмотря на несколько приятных минут, оба вампира, усталые и злые, рады были бы оказаться где угодно, даже на корабле, лишь бы выбраться с этого острова.
   - Почему? - устало пробормотала Касандра. Дэллан до сих пор не догнал их, хотя они с Касом дали ему достаточной форы.
   - Видела этот пояс? Вроде как одежду они ей дали. Но такую, чтобы ничего не скрывала! Готов спорить, что она и с теми эльфами...
   - Кас, замолчи! В конце концов, мы-то уплывем, а она-то останется здесь со своим поясом и со своим циклопом. Пусть ему объясняет, как она любит эльфов и одеваться "под двуногую".
   - Вот это ты точно сказала. У Дэллана девицы надолго не задерживаются.
   - Это почему? - живо заинтересовалась девушка.
   - Ну, - пожал плечами Кас, - они к нему всегда сами липли. А он любил только свои книги. И чтобы девица перелистывала ему страницы...
   - Кстати, я видела у него книгу. Ты видел? Под рубашкой, когда он зеленую нес - точно книга была!
   - Видишь, я же говорю... Книга и липучая женщина - все сходится.
   - Значит, сейчас они эту самую книжку читают? - хихикнула Сандра.
   - Знаешь... что-то я в этом сомневаюсь.
   - Может, нам стоит его подождать?..
   - Он не маленький, не заблудится.
   - А мы, значит, маленькие, раз заблудились? - девушка подозрительно склонила голову набок. Кас быстро замотал головой и попытался притянуть ее к себе, но Касандра решительно освободилась, отпрыгнула в сторону, зашипела. Отступив на шаг, Кас жалобно заскулил.
   Касандра целых полминуты изображала злобную кошку, после чего внезапно с громким урчанием бросилась на все еще поскуливавшего Каса. От неожиданности тот не удержался на ногах, и они вместе покатились по песку, глупо хихикая и обмениваясь легкими укусами и поцелуями. Там, на песке и нашел их Дэллан.
   На самом деле сперва он прошел мимо, но смех и возня в тени привлекли его внимание, и эльф на секунду замер, размышляя, стоит ли прерывать идиллию. Этой секунды хватило, чтобы его заметили. Растрепанная, счастливая Касандра, сияя улыбкой, вылетела ему навстречу, вечно недовольный Кас догнал ее чуть погодя. Судя по его физиономии, Дэллан появился как нельзя более некстати.
   - Золотко! - объявила Касандра.
   - Где макрель свою потерял? - добавил Кас.
   - Стилла - хорошая девушка, - исчерпывающе ответил Дэллан. Впервые после того, как они покинули Арисвинд, он чувствовал, что мир наконец-то обрел гармонию.
   - А я, значит, плохая? - надула губки Касандра.
   - Ты?..
   Хотя и не без труда, но Дэллану все же удалось сдержать улыбку. "Эх, будь ты постарше и не будь ты сестрой Вигора и девушкой Каса!.. И еще, возможно, не будь ты вампиром...". Вампиров в жизни Дэллана хватало и так. Все изменится, когда они доплывут до Таоренестона, до эльфийских земель. Стилла останется приятным воспоминанием, темные... тоже воспоминанием, хотя и не таким приятным. Впрочем, ночной народ едва ли уйдет из его жизни так просто. У него останется Кас. И Касандра. И, вместе с ней, останется Вигор. Но все уже будет иначе.
   На смену старым воспоминаниям придут новые. И они обязательно будут приятными.
   - Ты что улыбаешься? Ты мне не ответил! Я плохая или как?!
   - Ты хорошая... - попытался вмешаться Кас, но на него прицыкнули, как на докучливого щенка.
   - Ты хорошая, - повторил эльф. Девушка довольно зажмурилась и не стала продолжать разговор.
   Вскоре берег резко, обрывом ушел вниз, и папоротниковые заросли вплотную подступили к нему. Они сделались выше, гуще, и путникам волей-неволей снова пришлось углубиться в чащу. Вампиры держались за руки, Касандра к тому же жалась к Дэллану - не то из страха опять заблудиться, не то чтобы подразнить Каса. Холм они миновали быстро, дорога снова пошла вниз по склону, и лес поредел, переходя в белоснежный пляж.
   Дэллан вдруг остановился, пригнулся среди густых зарослей и махнул рукой вампирам, чтобы те сделали то же самое. Касандра послушно упала на колени, Кас высунул нос из папоротниковой тени и замер. В маленькой бухте плавно покачивалась на волнах сахарно-золотистая от ярких лучей бригантина. Корабль был похож на игрушку: все, от полированных бортов до носовой фигуры в форме гиппокампа, смотрелось настолько красиво и ладно, что в реальность бригантины было очень трудно поверить. Но вокруг нее по водной глади сновали лодочки, на веревках поднимали бочки с лаком, а полуголый дриад старательно полировал нос морского конька. На берегу, в двух шагах от воды, лежало нечто огромное, бесформенное, покрытое клочьями розоватой кожи и тенями от низко круживших крылатых падальщиков. Вокруг туши толпилась команда корабля и что-то энергично обсуждала. Язык, на котором они говорили, Касу и Сандре был не знаком, но расовая принадлежность существ на берегу не вызывала сомнений.
   - Эльфы...
   Дэллан потянул Каса за край туники, заставляя пригнуться, хмыкнул и покачал головой.
   - Что им здесь надо?
   - Должно быть, тоже решили переждать бурю. Или пришли пополнить запасы воды... Меня больше интересует, что это за... за такое сдохло.
   Вампиры переглянулись.
   - Кажется, это циклоп.
   - Какой еще циклоп?
   - Тот, который Хорк...
   - Значит, они его убили. Интересно, КАК надо было его убить, чтобы он выглядел таким образом...
   - Он и при жизни красотой не отличался.
   - Нет, я не к тому. Я хочу сказать, что на корабле есть боевые чародеи, а не обычные ветрогоны, следовательно, это военный корабль. А от военных судов лучше держаться подальше. Тем более - от эльфийских.
   - Почему "тем более"?
   - Так сложилось, что мы с вами плывем на "Молнии", и...
   - И что?
   - Я не знаю, обратили вы внимание или нет, но меня темные не очень-то любят. Нолену - тоже, хотя достается в основном мне. Представьте, что будет, если она попадет на эльфийский военный корабль и снова станет "госпожой Антарес"? С нее вполне станет натравить эльфов на "Молнию".
   - А тебе-то что?
   Дэллан замялся.
   - Я... я должен вернуть капитану книгу.
   - За дураков нас держит, а? - проворчал Кас.
   - Я так думаю: тебе либо жалко "Молнию", либо ты не хочешь подыгрывать Нолене, либо и то и другое. В любом случае, я с тобой согласна.
   - Тогда пойдемте отсюда?
   - Погоди, давай посмотрим?
   - Да, давай посмотрим!
   Дэллан мученически вздохнул.
   И Кас, и Касандра впервые видели столько эльфов сразу. Все они были очень похожи на Дэллана, и дело было не только в длинных светлых волосах. Разрез глаз, миндалевидных, ярких, узкие лица и заостренные, прижатые к голове уши... Золотистый оттенок кожи и ровные белоснежные зубы... Для вампиров они быстро смешались, и приходилось долго присматриваться, чтобы выделить кого-то особенного.
   Интересно, для эльфов все вампиры тоже на одно лицо?..
   - О чем они говорят? - прошептала Касандра. - Шумят чего-то, громко так, аж отсюда слышно...
   - Вон те двое - магики. Еще девять чародеев остались на корабле. Корабль военный, как я и сказал.
   "Вон те двое" оказались худощавым пареньком разве что немного старше Дэллана и приземистым солидным мужчиной в роговых очках. Мужчина отчитывал паренька, склонившегося над тушей циклопа, тот мрачно кивал головой и то и дело подбирал длинные, почти белые волосы, так и норовившие выпачкаться в крови чудища.
   - Когда они высаживались на берег, - шептал Дэллан, - этот парень был в первой лодке. Прямо на них выскочил какой-то сумасшедший монстр и, наверное, потопил бы всех, но парень с перепугу запустил в него заклинанием, и вот результат. Заклинание вышло слишком мощным, он и сам точно не знает, что сотворил. Теперь его наставник очень недоволен, это плаванье должно было засчитаться парню как переводной экзамен, но он оплошал и не сумел справиться с магией.
   - Но ведь циклопа-то он убил!
   - Дело не в том, что убил, а в том, как он это сделал.
   - Какая разница, как? Главное - результат!
   - А вот представь, что ты участвуешь в сражении, и твою спину прикрывает чародей, который сам толком не знает, что колдует. Нравится?
   - Ну-у... Пожалуй, нет.
   - То-то и оно. Ладно, нам пора возвращаться.
   Отползти на достаточное расстояние они не успели. Касандра оглянулась, чтобы в последний раз взглянуть на эльфов и, одновременно схватив за руки Дэллана и Каса, заставила их обернуться.
   "Молния", чуть не прыгая по воде, мчалась прямо на эльфийскую бригантину. Эльфы, демонстрируя военную выправку, быстро развернули корабль и покинули бухту, отойдя от берега на расстояние, безопасное для маневров. Паруса, безжизненно обвисшие минуту назад, щедро наполнял ветер - старался кто-то из чародеев. Прочих видно не было, но в том, что они готовятся к отражению атаки, сомнений не возникало. Эльфы на берегу за считанные секунды оказались в лодках, и два чародея - учитель и ученик - окружили их прозрачными сферами защитного поля.
   - Они же сейчас уплывут! - ахнула Сандра.
   - Ну конечно уплывут! Что бы им здесь делать, когда их корабль атакуют?
   - А мы как же?
   Дэллан обхватил голову руками. У "Молнии" было преимущество перед бригантиной, но девять чародеев - это не шутки, "лоханка" капитана Гарв'сту явно выбрала себе противника не по силам. Но, если команде удастся вовремя остановить ее, возможно еще удастся избежать трагедии?.. Эльф мимодумно сжал в кулаке амулет-маску и зашептал что-то нечленораздельное, но явно молитвенное.
   Между тем "Молния" подошла достаточно близко, чтобы с берега стало видно, что творится на палубе. Такой кутерьмы пассажирам видеть еще не приходилось. Крохотные фигурки гоблинов, словно умалишенные, бегали по кораблю, взбирались на мачты, дергали снасти, пытались развернуть корабль вручную. Рруверма и невысокого капитана в суматохе было не разглядеть, но Дэллан искренне верил, что они принимает в происходящем посильное участие.
   На бригантине властвовал военный порядок. Теперь, когда она развернулась кормой к берегу, можно было разобрать название: "Ихет", коварная звезда вечернего неба. Ходили легенды, что ее Боги настолько жестоки, что истребили собственный народ и с завистью глядят на Кантео и ее планеты. Название корабля вне всяких сомнений было призвано вселять ужас в сердца врагов. Все это Дэллан успел подумать за секунду до того, как с "Ихет" в воздух поднялся столб ярко-синего пламени. Кас и Касандра, раскрыв рты, наблюдали за этим чудом, а Дэллан напряженно следил за реакцией "Молнии". С палубы поочередно взмыли в воздух три огненных всполоха: синий, бирюзовый и красный. Бешеный полет фрегата по волнам немного замедлился, а потом и вовсе остановился.
   - Что бы это значило? - спросила девушка.
   - Я точно не уверен, - Дэллан лихорадочно искал в памяти сведения о цветовой азбуке чародеев. - Но, похоже, эльфы предупредили, что не будут атаковать первыми. А с "Молнии" ответили, что тоже не хотят идти в бой, но корабль вышел из-под контроля. Сейчас все зависит от "лоханки" нашего капитана...
   - Значит, "Молнии" просто приглянулась эта посудина, и она решила ее сожрать?
   - Я не верю в то, что разумные корабли действительно могут...
   - А я бы такой кораблик тоже съела! Очень аппетитный!
   - Сандра!.. - Дэллан укоризненно покачал головой, девушка рассмеялась в ответ.
   Воздух между кораблями был накален настолько, что, казалось, в нем вот-вот заискрят электрические разряды. Минуты текли бесконечно долго: оба корабля словно раздумывали над тем, как им поступить дальше. "Молния" не выдержала первой. Открылись бортовые люки, и из них смертоносными цветами показались лепестки десяти орудий. Перед ними тут же начали фокусироваться разряды энергии.
   - Потрясающе... - прошептала Касандра. - Не думала, что такое бывает.
   - Такое бывает только на разумных судах. На всех прочих дешевле и эффективнее использовать живых чародеев. Глядите, сейчас рванет!
   Мерцающие сгустки с громким свистом устремились к "Ихет", но бригантины так и не коснулись. На долю мгновения стало заметно, как прогнулось защитное поле, а после расфокусированная магия стекла по вновь невидимому куполу в океан. Вода забурлила, вздыбилась волнами, унося уже подоспевшие было лодки прочь от "Ихет".
   - Ну, сейчас начнется...
   Восемь шаров раскаленного добела пламени, повинуясь приказу боевых чародеев, врезались в борт "Молнии". Касандра вскрикнула и закрыла глаза руками, Кас прижал ее к себе, но и сам не отважился посмотреть на обреченный кораблик. Отвернулся и Дэллан, но, не услышав ожидаемого треска крошащегося дерева, все же посмотрел на фрегат. Протер глаза и посмотрел еще раз - картина не изменилась. "Молния", окруженная огненной полусферой, вовсе не собиралась идти ко дну. Пламя, как минуту назад чистая магия, медленно, словно нехотя текло по защитному куполу в воду. Окруженный огнем, паром и поднявшимися темными волнами корабль, казалось, только что покинул пристани Реит, мира снов.
   - Не знала... Не думала, что у нас на борту есть чародеи. Это ведь не могла сделать сама "Молния", а?
   - Думаю, не могла... Нет, совсем не могла.
   - Это капитан, - уверенно заявил Кас.
   - Что?
   - Это капитан Гарв'сту, он чародей. Иначе Рруверм давно сам бы стал капитаном.
   - Глядите, она удирает!
   Растеряв интерес к сражению, "Молния" на всех парусах неслась прочь от острова, но эльфы, никак не желавшие расставаться с законной добычей, уже гнали свою бригантину следом. Позабытые лодки с трудом балансировали на растревоженных волнах, в одной из них явно недоставало нескольких эльфов. Суматоху прекратил старший чародей, снова заключив обе лодки в защитные сферы и направив их следом за кораблем. Лишь на берегу остались трое незадачливых пассажиров.
   Какое-то время эльф и двое вампиров сидели молча, пытаясь обдумать создавшееся положение. Положение аховое, с какой стороны его ни обдумывай... Едва ли "Молнии" удастся сбежать от корабля с девятью боевыми чародеями на борту. Но, даже если она сумеет уйти, возвращаться на остров за пассажирами было бы слишком рискованно.
   - Все не так плохо, - успокаивал вампиров Дэллан. - Русалки говорили, что на остров Чайки часто заходят корабли. Очень скоро нас подберут, вот увидите.
   - А его кто подберет? - Кас указал рукой на капсулу защитного поля, которую течением несло к берегу, словно полую тыкву. Не прошло и минуты, как прозрачный шар выкатился на берег, сделал несколько оборотов и замер на месте. Внутри него калачиком свернулся эльф с длинными, почти белыми волосами.
   - Сидите здесь, - приказал Дэллан и бросился к шару. Молодой чародей внутри мог быть серьезно ранен, а мог быть просто в дурном настроении.
   Эльф не подавал признаков жизни, а шар казался абсолютно непроницаемым. На всякий случай постучав по нему кулаками и попытавшись извлечь из памяти все, что когда-либо слышал от Люцины Мнилеги, Дэллан в отчаянии затряс шар, но юноша внутри приходить в сознание явно не собирался. Быть может, он захлебнулся?.. Может быть, он уже мертв?..
   - Форменная арржта, - прорычал Дэллан любимое ругательство темных.
   Нужно было растормошить чародея, только он мог снять заклинание. Эльф снова принялся трясти шар, но безрезультатно. Под руку ему попал амулет-маска, странно-теплый, почти живой на ощупь. "Ну ладно, - мысленно согласился с судьбой Дэллан. - Попробуем так". Как именно нужно попробовать, он не знал, а потому, тихо пробормотав молитву, он приложил маску к шару. Никакого эффекта. Выругавшись, Дэллан замахнулся цепочкой и со всей силы ударил амулетом по капсуле. Она лопнула...
   Тело чародея, оставшись без поддержки, упало на песок. Видимо, даже легкого удара было достаточно, и он, выгнувшись дугой, зашелся кашлем, сплевывая воду. Однако, успокоился он быстро и снова свернулся на песке, не подавая признаков жизни. Дэллан вздохнул и на всякий случай оттащил его в тень папоротникового леса.
   Эльф позволил Дэллану удобно устроить себя на мягкой лиственной подстилке и лишь после этого открыл светлые голубые глаза. У него было открытое, но с хитринкой лицо. Лицо, располагающее к себе с первого взгляда.
   - Zenta yed enellaa? - пробормотал чародей, ощупывая голову, словно проверяя, на месте ли она. - Joo foste!..
   - Меня зовут Дэллан. - Не впадая в объяснения, ответил тот по-эльфийски. - Ты цел?
   - Не уверен. - Эльф, похоже, не заметил того, что представление Дэллана граничило с хамством. - Я Тайлин из рода Унналвери. Давно мы здесь?
   - Мы?
   - Ну да, мы. Мы... Стой, я тебя не помню, на корабле мы точно не встречались?
   - Вообще-то это длинная история... Тайлин, послушай, я не с "Ихет". Мне нужно попасть в Таоренестон, а я, похоже, застрял на этом острове. Поможешь мне?
   Эльф это обдумал.
   - Конечно, - решил, наконец, он. - О чем речь? Мы шли на Драконий остров, но можно пересадить тебя на какой-нибудь встречный корабль.
   Молодой чародей, поминутно откашливаясь и смешно морща нос, не вставая с колен, переполз на песок и принялся что-то чертить вокруг. Линии выходили неровными и перекошенными, так что Тайлину то и дело приходилось начинать его сызнова.
   - Идет. - Дэллан, не в силах поверить, что все складывается так удачно, внутренне подобрался и вздохнул. - Только я тут не один...
  
   ***
   Тайлин не был великим чародеем. Кое-как доучившись до шестого курса практической магии в Академии, он сильно удивил наставников, заявив, что собирается пойти во флот штатным магиком. Причин для этого у него было немало, и все они так или иначе упирались в долгожданную возможность выбраться из Твердыни, где у него, эльфа из небогатого рода, не было никаких шансов на будущее. То, что он попал в Академию уже было чудом... После шести лет нескончаемой пытки наукой, перед Тайлином остро встала проблема практики. На счастье он, когда хотел, умел нравиться занудным старикам-профессорам, те устроили его на "Ихет" и вздохнули спокойнее. Конечно, через год Тайлин снова явится пред их светлые очи, дабы закончить учебу, а пока его место займет какой-нибудь другой студент-неудачник.
   Плавание для него началось не самым лучшим образом. От волнения Тайлин путал самые простые заклинания, доводя приставленного к нему чародея до нервного тика. Незадачливому адепту высшей магии действительно не повезло - характер у него был трудный и неуживчивый, да еще и ученик достался пустоголовый. Довольно скоро они с Тайлином научились чувствовать друг друга даже сквозь стены и вовремя выбирать пути обхода и отступления. Такое положение устраивало обоих.
   На острове Чайки он далеко не впервые, но первый раз серьезно начал жалеть о выбранной им профессии. Тайлин никогда не обольщался на счет своих способностей, но сегодня Боги явно повернулись к нему не лицом, а совсем другим местом. Хотя бы, когда волна вытащила его из лодки, он успел на скорую руку соорудить защитную капсулу. Конечно, будь он старше и опытней, он защитил бы всю лодку, а не барахтался в воде, запоздало вспомнив, что почти не умеет плавать.
   Ясноглазый парень с выражением вселенской усталости на лице мог быть как подарком судьбы, так и очередной злой шуткой Богов. Его потрепанная одежда внушала уважение привыкшему довольствоваться малым Тайлину, но на мага, пусть даже третьекурсника, парень явно не тянул. На матроса тоже не похож - Тайлин успел на них насмотреться. Чистой воды эльф от искусства... Таких, одухотворенных до полубезумия студентов с кафедры изящных искусств, в Академии звали aynii, "чудики". Иными словами, помочь Тайлину парень ничем не мог, разве что компанию составить. Но не бросать же несчастную жертву кораблекрушения (как мысленно окрестил "спасителя" эльф) на произвол судьбы?! В Тайлине проснулось благородство, и он широким жестом предложил представившемуся Дэлланом парню подбросить его на "Ихет". И вот тут начались проблемы...
  
   ***
   Немая сцена тянулась минуту за минутой, и нарушать ее не торопился никто. Дэллан, предоставив Тайлину вдоволь налюбоваться Касом и Сандрой, отошел в сторону. Теперь все зависело от молодого чародея и его расовых предрассудков. Или отсутствия оных.
   - Это вампиры, - наконец, обнаружил эльф, переходя с эльфийского языка на всеобщий. Говорил он почти без акцента.
   - Два вампира, - уточнил Дэллан. - Только не говори, что для тебя это что-то значит.
   - Ну... они темные...
   - Да что ты говоришь?! - Касандра в притворном ужасе всплеснула руками.
   - Тихо, тихо, малышка, - примирительно проговорил эльф. - Я не против темных до тех пор, пока темные не против меня. Смекаешь, к чему клоню?
   - Что-то не очень, - зашипел Кас, загораживая собой вампиреллу.
   - Мир, дружба и напитки из разных бутылей, - пояснил Тайлин. - В Арженирре у меня есть знакомые среди темных, я просто не ожидал встретить их здесь. Ну, допустим, бывает всякое. Но эльф в компании двух вампиров на необитаемом острове!.. Я бы подкинул сюжетец в "Boellza", шума хватило бы на неделю!
   - Ты понимаешь, о чем он говорит? - шепнула Касандра. Кас только пожал плечами.
   - Этот остров не необитаемый, - вмешался Дэллан. - Тут живут русалки.
   - И сирены!..
   - Да, и сирены.
   - И циклопы... жили.
   - Избавьте от перечисления местной фауны. Лучше объясните, как вы тут оказались.
   - Это - длинная история... - вздохнул Дэллан.
   - У тебя что, все истории длинные?
   - Эта - самая длинная...
   - Хорошо, пусть. Как-нибудь расскажешь. Но вот что я могу сказать коротко и прямо сейчас: телепортировать на "Ихет" вампиров я не могу. Это... против правил.
   - Почему? - захлопала ресницами Сандра. - Эльфы так нас боятся?
   - Боятся - не совсем верное слово... Скорее, не любят. Очень. Это, знаете, как морщины: приходит с возрастом. А мне лично ночной народ ничего плохого не сделал. Разве что один прохвост из демонов регулярно обжуливает меня в карты... но я еще отыграюсь!
   Тайлин, ворча себе под нос что-то, смутно похожее на проклятья в адрес нечистого на руку демона, вернулся к вычерчиванию магического контура, пытаясь вписать в круг гексаграмму.
   Усевшись на песок рядом с ним, Дэллан прикрыл глаза и сунул в рот сигарету. Значит, среди эльфов не все ненавидят ночной народ... Поколение за поколением, столетие за столетием: вражда между народами постепенно ослабевала. Он мог поклясться, что в Норте видел нимфу, флиртующую с вампиром. Значит, и в городах, граничащих с Таоренестоном, темные и светлые вполне могут жить в мире. Земли эльфов вдруг показались Дэллану похожими на подгоревший пирог: светлые в центре и темные по краям. Да, скорее всего, именно так и происходило... Ночной народ повсюду сует свой нос. Но, раз так, Кас и Касандра действительно могут найти себе место в одном из таких городов.
   - Дэллан! - голос Каса вывел его из задумчивости. - Какого гоблина он творит? Нам не нужно на их эльфью посудину, пусть перебросит нас на "Молнию"!
   - От "Молнии" уже, вполне возможно, не осталось и щепки. В одиночку капитан не выстоит против девяти чародеев. А, может, уже и против десяти...
   - А это нельзя узнать точно?
   - Можно. - Тайлин, демонстрируя отличный слух, поднялся на ноги и отряхнул от песка колени. - Только информационная магия - не мой конек. Я так понял, вы с того корабля, да? Почему он напал на нас?
   - Мы были только пассажирами. Но я обязательно спрошу об этом у капитана. Когда его встречу. Если встречу...
   - Я бы особо на это не рассчитывал. "Ихет", знаешь, очень хороший корабль.
   - Интересно, кстати, что этот очень хороший корабль здесь делал! - вмешался Кас. - Океан большой, до вашего Таоренестона далеко. И вы оказались именно здесь, на полпути к Нахеме. Зачем? Местную фауну... перечисляли?
   - Я сейчас тебя перечислю! - огрызнулся эльф. - Нос не дорос старшим хамить.
   - Он всем хамит...
   - А мне тоже интересно, зачем военный корабль заплыл так далеко на запад. - Касандра скрестила на груди руки и с вызовом посмотрела на Тайлина.
   - К вашему сведению это "так далеко" не так уж и далеко. И вообще... на острове Чайки все останавливаются!
   - Короче, он и сам не знает, - кивнули друг другу вампиры. Тайлин фыркнул и плюхнулся на песок возле Дэллана, ловко выхватив у него сигаретницу, которую тот крутил в пальцах.
   - Мог бы просто попросить...
   Тайлин не стал это комментировать и от протянутой огневушки отказался. От щелчка его пальцев в воздухе вспыхнул крошечный огонек, переметнувшийся на сигарету. Эльф блаженно вдохнул дым и откинулся на спину, забросив за голову руки.
   - До чего ж хорошо здесь... только компания больно шумная.
   - Это ты еще с Ноленой не познакомился...
   - С Ноленой? - Тайлин даже приподнялся на локтях. - С Ноленой Антарес? Да нет, быть не может...
   - Ты ее знаешь?
   - Не смеши меня, кто я такой, чтобы быть знакомым с кем-то из дома Антарес? Но наслышан. Светская хроника расходится быстро... Скандальная, говорят, девица. Страшно представить, что будет, если однажды она войдет в Совет. Но, вроде, советник Налрион куда-то ее отослал от греха подальше.
   - Вот уж отослал так отослал! - Кас снова решил поучаствовать в разговоре. - Прямо на наши шеи. Если "Молния" все же на дне, то в этом есть один плюс: Нолена на дне вместе с ней.
   - Мы потопили наследницу дома Антарес! - поперхнулся сигаретой Тайлин.
   - Ага, именно это вы и сделали.
   - Вы как хотите, а я срочно возвращаюсь на "Ихет"! Если еще не поздно... Надеюсь, что не поздно. Какая нелепая смерть... Бедная моя матушка...
   - А твоя-то почему? - удивился Кас, наблюдая, как эльф в страшной спешке дочерчивает кривые линии на песке. Длинные волосы с застрявшими в них песчинками и обрывками водорослей волочились за ним, стирая рисунок, но Тайлин, похоже, этого не замечал.
   - Нас всех повесят! Четвертуют! Колесуют! В обратном порядке!
   - Пусти, - Дэллан оттолкнул его и сам занялся магическими письменами. Он всего лишь перерисовывал символы Тайлина, но в его исполнении рисунок получался куда более ровным. Придя в себя от удивления, чародей принялся раздавать указания, и вскоре телепортационный круг едва ощутимо, но все же запульсировал от наполняющей его силы.
   - Ты точно не чародей?
   - Точно. Слушай, ты говоришь, сюда часто заходят корабли? Какой шанс на то, что нас подберут? В самом ближайшем будущем?
   - А, к гоблинам все! - Тайлин вскочил на ноги и развел в стороны руки, готовясь читать заклинание. - Давай со мной. Будешь мне печати чертить... Ненавижу чертить печати!
   - Лестное предложение. А они как же? - Дэллан кивком головы указал на вампиров.
   - Что-нибудь придумаем... Вы, главное, молчите. Особенно это вас двоих касается! Думаю, когда наши узнают про Антарес на корабле, им сразу же станет не до лишних пассажиров. А потом... ну не выкинут же вас за борт, в самом деле.
   - Очень хочется на это надеяться!
   - Так, становитесь сюда, закройте глаза и думайте о чем-нибудь приятном. Сейчас немного тряхнет.
   Все четверо сгрудились в свободном от символов центре гексаграммы. Касандра всем телом прижалась к Касу, тот обнимал ее и на всякий случай не сводил с бормотавшего что-то себе под нос Тайлина взгляда. И это называется: чародей? Шут ярмарочный, вот он кто. Даже рыжая простушка Мнилега вызывала больше уважения. Неужто все эльфы такие, как Нолена и Тайлин? Тогда неудивительно, что темные их недолюбливают...
  
   ***
   Вспышка яркого света больно резанула его по глазам. Кас судорожно вцепился в обнимавшую его девушку, едва сдержавшись, чтобы не выпустить когти. Ощущение было такое, будто его тело оставалось на месте в то время, как все внутренности аккуратно телепортировались куда-то еще. Бесконечно долгую минуту Кас считал в глазах звездочки и думал, какие именно его фрагменты сейчас находятся в каждой возможной точке пространства. Точек таких было мучительно много... Одно утешало - Касандра стонала совсем рядом с ним. Недотепа Тайлин все же умудрился телепортировать их обоих. Вместе.
   Белая вспышка отпечаталась на сетчатке глаза, зрение никак не хотело возвращаться к вампиру. Кас пошарил рукой вокруг себя - мышцы свело болью - но ничего, кроме подруги он не нашел. Разве что доски... Они вповалку лежали на чем-то деревянном, излучающем волны опасности и тревоги.
   С третьего раза ему все-таки удалось устойчиво утвердиться на четвереньках. Руки Касандры обхватили его шею, и он рывком усадил ее на колени, едва не потеряв равновесие. Девушка издавала странные ноющие звуки, терлась носом о его шею. Кас осторожно коснулся губами ее виска.
   - Сейчас станет лучше, - оптимистично проговорил он. - Этот шут сказал, что немного тряхнет. Ну вот и... тряхнуло.
   - Ты что-нибудь видишь?
   - Белый свет. А ты?
   - Я тоже... А Золотко и этот... белесый где?
   - Понятия не имею. Но будь они здесь, шуму было бы больше.
   - Надо их срочно найти!
   Сандра попыталась было высвободиться из объятий Каса, но пол сильно качнуло, и вампиры, не удержавшись на месте, покатились по гладкой поверхности, пока не врезались в стену. Девушка снова застонала, скорее от обиды, чем от боли. Кас выругался. Зрение уже начало возвращаться к нему, и глаза различали в белом зареве ломаные линии.
   - Этот корабль виляет кормой, как продажная женщина! - раздраженно проворчал он. - Сандра, все в порядке. Мы почти там, где и должны были быть.
   - Почти?!
   - Во всяком случае, мы на "Молнии". Это ее сердце, каюта кристаллов. Мне Дэллан показывал. Пошли, надо выбираться отсюда, да поживее.
   - План мне нравится. - Касандра протерла глаза. - Покажи, где тут дверь.
   - Две-е-ерь... - протянул Кас. Он чувствовал тревогу корабля, знал, что "Молния" будет рада вышвырнуть их подальше. Неуверенно подойдя к стене, он погладил полированные доски.
   - Выпусти нас... пожалуйста.
   Касандра воззрилась на него, как на умалишенного, но напряжение в воздухе ослабло, и под ладонью Каса образовалась трещина, быстро очертившая большой прямоугольник. Вампир легко толкнул его, и перед ними открылся черный дверной проем.
   - Ух ты! - восхитилась девушка. - Ты просто гений!
   - Ага, - растаял Кас. - Пошли искать Золотко. То есть, Дэллана.
  
   Темнота не то чтобы пугала, но внушала некоторые опасения. Ощущения от телепортации были не из приятных - значит, Тайлин владел заклинанием не так хорошо, как хвалился. Подождав, пока организм адаптируется к новой обстановке, Дэллан сел на колени и негромко позвал вампиров. Никто не ответил... Хотя бы они должны быть вместе - у них-то хватило ума держаться за руки. Эльф обругал себя последними словами за несообразительность, набивая шишки, поднялся на ноги и отправился искать дверь. Это, безусловно, была "Молния", характерную магическую атмосферу нельзя перепутать ни с чем. Корабль ходил ходуном, не то от сильной качки, не то от продолжающегося сражения... Нащупав рукой деревянную ручку, он толкнул дверь, и...
  
   ...столкнулся нос к носу с не ожидавшим такой встречи, а потому крайне растерянным Касом. Секунду они оторопело взирали друг на друга, а потом на шее Дэллана повисла Касандра.
   - Золотко! - объявила она.
   - Точно, - подтвердил Дэллан, мягко отстраняя девушку. - Рад вас видеть.
   - Мы тоже, - сухо проговорил Кас, прожигая подругу взглядом. Та лишь отмахнулась.
   - Тайлин с вами?
   - Мы его не видели.
   - И мы на "Молнии".
   - Да, я заметил...
   - Мы должны были быть на "Ихет".
   - Я в курсе.
   - И никого из команды мы тоже не видели!
   - Да, я понял, понял! - Эльф взмахнул руками, будто отгонял назойливых мошек. - Сейчас мы, все вместе, пойдем и поищем... кого-нибудь. Договорились?
   Вампиры дружно кивнули. Действовать сообща они уже научились - прекрасно... Следовать за кем-то они тоже умеют. Дэллан вздохнул. Но как можно предоставить их самим себе? В чем-то Вигор был прав, когда поручил ему заботу о своей блудной сестре, пусть и без его ведома.
   В чреве "Молнии" было тревожно и тихо. Корабль раскачивался на волнах, излучая волны беспокойства и настороженности, но никто не пытался его успокоить. Ни в трюмах, ни на нижней палубе им не встретилось ни души. Дэллан постоял немного возле ставших уже почти родными кают, заглянул внутрь.
   - Тихо тут... - пробормотал из-за его плеча Кас.
   - А ты пошуми, - отрешенно предложил эльф, разглядывая смятую постель Нолены.
   - Думаешь? - Кас со всей силы ударил сапогом по деревянному перекрытию и тут же взвыл, подпрыгивая на одной ноге. В глубинах "Молнии" что-то недовольно заворчало.
   - Что, ушибся? - не то сочувственно, не то злорадно поинтересовалась Касандра. - Бедненький...
   - А как ты думаешь?!
   - Угомонитесь, - прицыкнул на них Дэллан. - Я что-то слышу.
   Кто-то шел по коридору в их сторону. Кто-то с легкой походкой, обутый в мягкие сапожки, издающие разве что легкий шорох. Не гоблины - те шаркали босиком, и не капитан со старпомом - оба носили тяжелые, подбитые железом ботфорты.
   - Нолена... - поморщился Кас.
   Эльфийка появилась со стороны орудийной палубы, издерганная, бледная, почти несчастная. На какое-то мгновение Дэллану даже стало жаль ее... немного. Она остановилась, увидев их, и на миг ее лицо озарилось обескураживающей радостью, тут же сменившейся надменным недовольством.
   - Ты? Ты куда пропал? И откуда взялся?!
   - Это долгая история...
   - Он тебе изменял! - из-за плеча Дэллана показалась взъерошенная голова Каса.
   Губы Нолены сложились в удивленное "о". Быстро обернувшись, эльф схватил своего бывшего воспитанника за шиворот и резко дернул. От неожиданности Кас подпрыгнул на месте и вцепился когтистыми пальцами в руки Дэллана, но расцарапать их не посмел.
   - Где. Ты. Был?! - очень медленно, закипая от ярости, прошипела Нолена.
   - Я тебе расскажу. Когда захочешь послушать очередную нелепую сказку! Вроде той, про Нахему, помнишь? Я их знаю довольно много!
   - Да успокойтесь вы! - Касандра одной рукой схватила за рукав Дэллана, а другой отпихнула яростно скалившегося Каса. - Ничего не случилось! Ни-че-го! "Молния" цела, мы все в порядке. Нам нужно к эльфам, помните?
   - Ты!.. - Зеленые глаза Нолены потемнели от злости. - Какая-то santle будет меня учить? Я не с тобой разговариваю!
   - Как ты ее назвала?! - почти в один голос зарычали Кас и Дэллан.
   - Да, как? - захлопала ресницами Сандра. Нолена не обратила на них внимания.
   - Я спросила, где ты был!
   - Не твое дело! - с вызовом бросил Дэллан. - Я хочу, чтобы ты немедленно извинилась перед Касандрой. И объяснила, что тут творилось в наше отсутствие.
   - Не твое дело!
   - А я еще в лесу предлагал ее бросить!..
   - А я еще в лесу предлагала бросить тебя! Из-за тебя мы попали в Нахему! Из-за тебя мы оказались здесь! Из-за тебя мы могли погибнуть!
   - А еще из-за меня... из-за нас с Сандрой вы из Нахемы выбрались! А то, что мы здесь - это твоя вина! Ты хотела плыть на этом дурацком корабле! Ты!..
   - Joo foste!.. - простонал эльф и, расталкивая орущих, бросился прочь от кают. Сандра под удивленное молчание разом смолкшего Каса бросилась за ним следом. Их шаги вскоре стихли.
   - Похоже, нас бросили, - ядовито хихикнула Нолена. - Тебя и меня. Ты ведь этого боялся, верно? Что она бросит тебя ради него.
   Известно, что взгляд вампира может загипнотизировать. Тот взгляд, что достался Нолене от Каса, вполне мог убить.
   - Если ты побежишь за ней сейчас, возможно, увидишь много чего интересного, - продолжала эльфийка.
   - Ты тоже.
   - Мне не интересны какие-то полукровки.
   - Тогда почему ты выходишь из себя, когда он рядом? Знаешь, на острове он отлично проводил время. Без тебя. В обществе сирен, которым полукровки были очень даже интересны! Милые, приветливые сирены, с ними так интересно... общаться!
   Щеки Нолены стали пунцовыми, тонкие пальцы сами собой сжались в кулаки.
   - Ты врешь!
   - А ты сама спроси! Интересно, хватит ли у него смелости сказать правду или он опять тебя пожалеет? Что, не нравится? Ты, гордая Нолена Антарес, достойная только жалости жалкого полукровки!
   - Я тебя ненавижу!
   Нолена бросилась бежать, закрыв руками лицо, не разбирая дороги. Возможно, туда же, куда отправились искать уединения Дэллан и Касандра. Какое-то время Кас смотрел ей вслед, а потом, опустив голову, прижался спиной к стене и медленно сполз по ней на пол. Рано или поздно это должно было случиться... Его все-таки бросили. Снова.
  
   ***
   Касандра догнала эльфа на полпути к верхней палубе. Схватила за руку, потянула к себе, обняла. Дэллан резко оттолкнул ее. Более резко, чем собирался. Более резко, чем ожидала она. Девушка упала, притворно застонав от боли, и Дэллан, сам напуганный своим поступком, бросился помогать ей подняться. Белые ручки обняли его за шею, носик преданно и доверчиво уткнулся в рубашку. Это не могло не сработать. Это всегда срабатывало.
   - Прости. Я не хотел...
   - И совершенно напрасно не хочешь, - зашептала она ему в ухо. Дэллан бережно, но твердо расплел ее руки, отстранил девушку от себя.
   - Сандра, не забывай, я знаю твоего брата. Знаю, на что он способен. И, исходя из этого, могу сделать вывод, на что способна ты. Я уже сказал, что помогу вам, зачем тебе еще больше все усложнять? Ты только мучаешь Каса. А он в свою очередь делает все, чтобы мучить меня.
   - Мне начинает казаться очень заманчивой мысль о нашем общем клане. Я и вы двое. Никаких других эльфов. Никакой Нолены. Никакого Таоренестона. Кас привыкнет со временем...
   - Нет. Мы это уже обсуждали. Сандра, пойми, я - не вампир. Я больше не хочу жить по вашим законам. Попытайся приучить к ним Каса, только не вмешивай в это меня. Поверь, мне и так хватает проблем, не нужно создавать новые.
   - Ты просто устал, - проворковала девушка. - Но скоро мы будем среди твоих эльфов. Скоро у нас будет свой дом. И в этом доме всегда будет место для тебя, Золотко.
   - Очень интересные планы... А вам будет чем заплатить за этот свой дом?
   - Мы что-нибудь придумаем, - беззаботно улыбнулась Касандра. - Кроме того, у меня еще остались деньги после покупки мест на "Молнии", помнишь?
   - Помню. Целое состояние... Зря вы ушли из Нахемы, Сандра. Ты зря все это затеяла.
   - Это не я, - девушка поднялась на ноги и сладко, по-кошачьи потянулась. - Кас хотел пойти с тобой. Просто он об этом не знал. Я только немножко ему помогла, он и не спорил. И потом, были и другие причины... Я тебе как-нибудь про них расскажу.
   Дэллан удивленно приподнял брови, но возражать не стал. Кто-то из вампиров принимал желаемое за действительное, и в общем-то Дэллану было неважно, кто именно.
   - Возвращайся к нему, Касандра. Мы все еще в затруднительном положении, и лучше бы нам всем вместе поискать из него выход.
   - А ты что будешь делать?
   - Буду искать выход, - терпеливо повторил эльф.
   - Один? - Касандра прищурилась. Дэллан смутился: ему просто не хотелось снова встревать в касо-ноленовы склоки.
   - Я вас найду. Просто хочу проверить одну догадку.
   - А у тебя есть догадка? А не поделишься?
   - Поделюсь. Как только проверю.
   - Так нечестно! - носик Касандры забавно сморщился, будто она собиралась плакать.
   - Это жизнь, - пожал плечами Дэллан. - Сандра, я тебя очень прошу, не оставляй Каса одного. Он точно что-нибудь натворит.
   - Ладно, уговорил... Но ты зря так в нем сомневаешься. Он, знаешь, - лицо девушки озарилось мечтательной улыбкой, - вполне может... о себе позаботиться.
   - Учту, - процедил эльф во след удаляющейся Касандре. Наконец-то его оставили одного! Осталось только придумать догадку, чтобы поделиться ей с остальными...
   Таковых было немного. Возможно, существовали заклинания, способные истребить на корабле все живое. Но Нолена не пострадала. Возможно, Тайлин успел добраться до "Ихет" и предупредить чародеев, что на борту Нолена Антарес. Чародеи скорректировали заклинание так, чтобы уничтожить все живое не эльфийского происхождения. За секунду до того, как на "Молнию" попали Дэллан и вампиры.
   Бред.
   Он не был таким уж знатоком магии, но подобные заклинания если и существовали, то требовали колоссальных затрат энергии. И, если на то пошло, у капитана Гарв'сту было больше шансов применить нечто подобное. Да и Тайлин едва ли мог так сильно опередить их.
   Эльф осторожно, чтобы ненароком не наткнуться на своих спутников, шел к верхней палубе. Может быть, все гораздо проще. Может быть, все собрались там и празднуют счастливое избавление...
   Одного взгляда на палубу хватило, чтобы отказаться от этой мысли. Снаружи "Молния" выглядела так же, как и внутри: будто гоблины никогда и не ступали ногами на гладкие доски. Штурвал лениво покачивался из стороны в сторону, в обвисших парусах играл ветер. Откуда-то сверху, как лианы, свисали пеньковые веревки - неизвестно, что с их помощью пыталась сотворить команда до того, как исчезла. Дэллан перегнулся через борт, но утопающих не заметил.
   - Бред какой-то, - сообщил он штурвалу. В ответ до него донесся жалобный скрип. "Молнии" создавшееся положение тоже не нравилось.
   Впрочем, у них все еще был живой свидетель произошедшего. Если он, конечно, захочет дать показания...
  
   ***
   Голова просто раскалывалась! Тайлин открыл глаза, ничего не увидел и за ненадобностью закрыл их. Он чувствовал себя так, будто его не меньше часа возили по стиральной доске, а потом повесили за волосы просушиться. Во рту остался соленый привкус, по верхней губе текло что-то теплое. Тайлину уже случалось творить магию, которая была ему не по силам. Как правило - на спор. Такие споры он вечно проигрывал и потом долго маялся от последствий. Но телепортацию он знал хорошо! Конечно, перенести себя самого - это одно, а четырех существ - совсем другое. И все-таки он мог это сделать. Тайлин знал, что мог.
   И все же... не сделал?
   Он с трудом, кряхтя и ругаясь, поднялся на четвереньки. Повторный эксперимент подтвердил грустную истину: зрение решило его покинуть, во всяком случае - на данный момент. Зато пришло другое чувство: настороженности и тягостного ожидания. Сердце Тайлина забилось быстрее - не от волнения, так действовал высокий магический фон. Эльф снова выругался. Мало того, что он выведен из строя как минимум на пару дней. Он еще и корабли перепутал! Это точно не могла быть "Ихет", ее ровную ауру он мог узнать из сотни других. Да и темно здесь, а в том, что повсюду на его корабле горели уютные голубоватые огоньки, Тайлин был уверен - в его обязанности входило регулярно подновлять заклинания.
   Итак, знаменитая "Молния" притянула его, как магнитом. Ничто больше не могло так сбить его заклинание. Тайлин слегка воспрянул духом: чтобы преодолеть излучения такой силы пришлось бы повозиться и опытному чародею. Значит, он, Тайлин, не так уж и плох.
   Набив пару шишек, Тайлин установил, что находится в низком, довольно просторном помещении, а запутавшись в гамаке, понял, что здесь спали матросы. Их самих обнаружить не удалось, но, поплутав немного в темноте, он нашел выход. И к немалой своей радости обнаружил, что присутствие тусклого рассеянного света способно дивным образом возвратить пропавшее зрение.
   - Эй, кто-нибудь! - позвал эльф. - Вы тут пленных берете?!
   Ему не ответили.
  
   ***
   Дэллан взирал на свою команду с самым решительным выражением на лице. Из всей "команды" готовность к сотрудничеству выражала одна Касандра. Собственно, она же и вытащила всех на верхнюю палубу, она же мертвой, не отличавшейся нежностью хваткой держала за руку Каса. Она же, не отпуская вампира, пыталась вытянуться по стойке "смирно". Новая игра явно пришлась ей по вкусу.
   Кас не желал видеть ни ее, ни Дэллана. Если она теперь с ним, почему просто нельзя оставить его в покое? Но Касандра вдруг, как цунами, снова ворвалась в его жизнь и, не объясняя ничего, протащила через полкорабля, пока они не наткнулись на эльфийку, мирно таранящую головой стену. Зрелище это, пожалуй, могло бы доставить Касу некоторое удовольствие, но сейчас он был слишком занят собственными проблемами. Каким образом Сандре удалось заставить Нолену двигаться в интересующем ее направлении - Кас не понял, но результат был налицо: все трое вскоре оказались на верхней палубе, где уже ждал их Дэллан. Или не ждал. Так или иначе, их появлению удивлен он не был.
   - Итак, - Дэллан обвел собравшихся долгим взглядом, - если вдруг кто не заметил, мы оказались на необитаемом корабле, который плывет туда, куда ему вздумается. Иными словами, положение у нас сложное. А потому предлагаю забыть все разногласия хотя бы на время и всем вместе подумать, как быть дальше.
   Касандра зааплодировала, хлопая одной рукой по предплечью другой.
   - Мне все равно, куда плывет "Молния". - Кас попытался высвободить руку из хватки подруги, но тщетно.
   - А мне не все равно! - истерично закричала Нолена. - Я так устала от вас, вампиров и полукровок! Я так хочу домой! В Таоренестон! В Твердыню! Во дворец Антарес, где теплая постель, чистое белье, слуги и ванна! А вас всех я НЕНАВИЖУ!
   - Это не новость, - безразлично кивнул головой Дэллан. - Нолена, ты была здесь, когда исчезла команда. Так вот... Куда исчезла команда?
   - Я не знаю, - едва различимо всхлипнула она. - Я загорала на пляже, и вдруг поднялся такой переполох, такая неразбериха... Все вдруг попрыгали в лодки. Они едва не забыли меня! А "Молния" словно взбесилась... Я видела такое на охоте с отцом, когда псы вдруг чуют лисицу. Они ведут себя точно так же. Но чтобы корабль... Никто не хотел говорить со мной, эти мерзкие гоблины, этот мерзкий баргест! Они посмели кричать на меня! Я заперлась в каюте, думала, что там безопасно. А потом!.. Взрывы, шум, мне было так страшно... И тишина. Когда я выглянула, никого вокруг уже не было. А потом появились вы...
   - Удивительно информативно. Жаль, что совсем бесполезно...
   - А я предлагаю не гадать, куда все подевались, а придумать, как нам развернуть "Молнию" на восток. Кас вон может общаться с кораблем, я сама видела! Он уговорил его выпустить нас из каюты с кристаллами.
   - Неплохо, - похвалил вампира Дэллан. Кас не отозвался. - Проблема в том, что мы не знаем, как капитан общался с "Молнией". Не думаю, что для этого достаточно просто пройтись по палубе и завести светскую беседу.
   - А, может, стоит попробовать?
   - Я уже пробовал. Пока вас не было.
   - Нужно найти что-то, - подал голос Кас. - Наверняка капитан Гарв'сту вел судовой журнал. Или хоть какие-то записи. Так мы узнаем, как управлять "Молнией".
   - Рад, что тебе уже не все равно, куда мы плывем.
   - Я пойду, поищу, а? - жалобно заскулил Кас, дергая руку.
   - Вместе поищем, - сурово заявила Касандра.
   - Начните с капитанской каюты. Она за вашей спиной. А я проверю каюту Рруверма.
   Касандра кивнула, и они с Касом исчезли в каюте капитана Гарв'сту. Дэллан, понадеявшись, что в приватной обстановке атмосфера между ними слегка разрядится, спустился на нижнюю палубу, оставив Нолену наедине с ветром и чайками. Жаловаться друг другу на жизнь они могли сколько угодно.
   Старпом держал себя в строгости. В просторных апартаментах количество измерительных приборов явно превышало количество мебели. Единственная роскошь, которую позволил себе баргест - огромная, истыканная рубиновыми булавками карта океанских течений. Крошечная "Молния" едва заметно двигалась в сторону острова Дракона, вокруг нее копошились двое кракенов, каждый не больше точки. Дэллан пригляделся: в полудюйме от нее плыла еще одна точка - не иначе, "Ихет". Удобно иметь магические карты... Итак, теперь он хотя бы знает, куда они плывут. Осталось придумать, как изменить направление и пришвартоваться на том берегу.
   Судовой журнал лежал на столе вместе с другими бумагами. Эльф покрутил в руках лежащую сверху астролябию, убрал ее на полку и погрузился в чтение капитанских записей. Гарв`сту и Рруверм пользовались странной смесью линфер, языка завроидов - веи`озшуу - и корабельного сленга. Дэллан выхватывал из текста отдельные слова и фразы, пытался выкристаллизовать из них смысл, но ничего, связанного с последними событиями найти не смог. Возможно, у старпома просто не было времени сделать запись в журнал... Последняя фраза гласила: "Синяя... гусеница (?) ... быть кокон... разбить... опасность". На счет гусеницы Дэллан не был уверен - размашистую клинопись Рруверма разобрать было непросто. Пожалуй, стоит показать журнал Касандре, она скорее разберется в языке ночного народа. Придя к такому выводу, эльф сунул журнал за пазуху, и...
   В дверь постучали.
   От неожиданности Дэллан отступил на шаг и наткнулся на стол, с того посыпались бумаги, перья... эльф едва успел подхватить чернильницу, но все же черная капля успела упасть на исчерканный лист. На нем был какой-то рисунок... Дэллан покрутил его перед глазами - проступающие сквозь чернила линии неохотно сливались в чертеж корабля. План "Молнии"? Да, вот она, комната с кристаллами, палубы, трюмы... Эльф жадно искал глазами знакомые каюты. Изнутри фрегат был огромен, чтобы разобраться в его устройстве нужна была более подробная схема. Она должна быть где-то здесь, среди бумаг, нужно только хорошо поискать.
   В двери снова постучали, уже настойчивее. Неохотно он отложил свои находки и прислушался. Стучал не Кас - его манеру эльф знал слишком хорошо. Касандра стучит деликатнее, как скребется, а Нолена более нетерпелива - она бы уже барабанила по дереву обоими кулаками. А этот стук был размеренный, даже как будто вежливый. Интересно...
   Дэллан все-таки открыл дверь. На пороге стоял почти до белизны светловолосый эльф. Удивлены они были в равной степени.
  
   Спустя минут двадцать трое эльфов и двое вампиров осуществляли в камбузе военный режим. Идея принадлежала Дэллану, которого грызло предчувствие, что появление еще одного низкорожденного восторгов у Нолены не вызовет и лучше представить их друг другу на нейтральной территории. Как ни странно, идею одобрили единогласно. Захваченные в плен продукты делились по расовому признаку: рыбу - эльфам, мясо - вампирам. На котел с бурым месивом, сильно пахнущим морской капустой, не позарился никто. Видимо, эта пища предназначалась для гоблинов.
   Обедали за широким капитанским столом. Кас и Касандра - по одну сторону, Дэллан и Тайлин - по другую, Нолена - во главе, как можно дальше от всех четверых. Собственно, никто и не смотрел на нее - Тайлин скользнул было по ней оценивающим взглядом, но вовремя вспомнил, что, несмотря на потрепанный вид, перед ним высокорожденная дщерь дома Антарес, и счел за благо держаться от нее подальше. Зато Касандра нашла в эльфе прекрасного собеседника. Вдвоем они отлично развлекали друг друга сами - пока Дэллан бродил в дебрях собственных мыслей, Нолена тонула в презрении ко всем окружающим, а Кас побитой мышью сидел над тарелкой, почти не подавая признаков жизни. Над столом то и дело раздавались взрывы задорного смеха: эльф рассказывал пошловатые анекдоты из студенческой жизни молодых чародеев, а Касандра делилась своими похождениями в Нахеме. Дэллан поймал себя на мысли, что в присутствии Каса она могла бы быть и поскромнее... Шикнув на них, он отставил тарелку в сторону и положил перед собой помятый, заляпанный чернилами листок с чертежом "Молнии".
   Впрочем, "чертежом" это можно было назвать только с натяжкой. Скорее, это был рисунок. Старательный и аккуратный рисунок существа, мало понимающего в рисовании и аккуратности. Отрисовав в меру способностей общие линии судна, Рруверм исписал все пустое пространство листа сложными формулами и столбцами цифр. Часть из них расплылась от чернил, оставшаяся ничего Дэллану не говорила. Его заинтересовало другое - сделанный тушью рисунок по краю обвели грифельным карандашом. Контур немного не совпадал с основной линией, и часть цифр явно относилась к нему.
   - Тайлин, что ты об этом думаешь? - Дэллан протянул ему лист. - А ты, Касандра, попробуй прочитать вот это.
   Судовой журнал перекочевал к вампирелле. Тайлин пробежал заинтересованным взглядом по чертежу. Глаза его загорелись.
   - Вот это да!.. - выдохнул он. - Такую махину отгрохали!..
   - В смысле?
   - Видишь это? - эльф обвел пальцем графитный контур. - Это так называемая "линия силы". Ваш корабль пышет магией вокруг себя на расстоянии... Тут пятно от чернил. Но я так думаю, футов двадцать, не меньше.
   - А обычный на сколько пышет?
   - Обычный не пышет вообще, - поморщился Тайлин. - У него же нет кристаллического сердца. Вместо него вкалывают живые чародеи, вот так-то. Такой корабль, он как магнитная аномалия, понимаете? Сбивает заклинания вокруг себя и вообще скверно действует на магический фон. Мне вон телепортацию сорвал...
   - Да, это показатель.
   - Кроме того, - чародей сделал вид, что ничего не услышал, - линия силы показывает, на каком расстоянии от себя корабль может поддерживать чары. За пределами этой линии они значительно слабеют и угасают. То есть... как бы вам объяснить... "Молния" может создать ветер, чтобы наполнить свои паруса. Но его источник будет не далее двадцати футов. Понятно?
   - А зачем создавать ветер за двадцать футов от паруса?
   - Я просто для примера. Она может... Видели, как она в нас пальнула? Орудия - просто игрушки, помогают фокусировать заряды. Магическое "ядро" формируется перед ними. Но не далее двадцати футов.
   - Ладно, с этим разобрались. Касандра, что у тебя?
   - Не знаю даже... - девушка покрутила в руках журнал, даже перевернула его, но уверенности это ей не придало. - Они как-то странно пишут. Не на линфер. А та фраза, что ты подчеркнул: "При опасности всегда можно скрыться под панцирем". Как-то так...
   - Под каким еще панцирем?
   - Может быть, в трюме? Вы в трюме смотрели?
   - Смотрели. Там даже крыс нет.
   - Если нет крыс - это ненормально! - заявил Тайлин.
   - Более ненормально, чем исчезновение команды с капитаном?
   - Команда может быть. Команды может не быть. А крысы есть всегда! - Чародей с видом знатока поднял вверх указательный палец.
   - Слушай, а ты давно на корабле, так? - Дэллан отобрал свои трофеи у вампиреллы и эльфа и с недоверием посматривал на последнего. - Ты знаешь, как им управлять?
   - Понятия не имею! - простодушно отозвался Тайлин. - Но знаю, к чему ты клонишь. Надо как-то развернуть эту громадину и плыть в Арженирр. Или, как вариант, подать знак нашим, на Ихет. Они нас заберут. Если не потопят...
   - Так ты из Арженирра?
   - Я из Твердыни, - с гордостью ответил эльф. - Это совсем рядом. Арженирр - свободный порт, через него мы торгуем с темными. И вот что я тебе скажу: если хочешь хорошо отдохнуть - поезжай в Арженирр!
   - А другие порты на том берегу есть?
   - Что звезд на небе в ясную ночь! Но Арженирр - лучший, он ближе всего к землям эльфов. К Таоренестону... К Твердыне... Все бы сейчас отдал, чтоб оказаться дома.
   - Расскажи про Арженирр. - Касандра скрестила на столе руки и чуть склонила голову набок. В ее голосе зазвучали мурлыкающие кошачьи нотки.
   - Малышка, ты когда-нибудь видела радугу? Вы, темные, не любите дождь, но радуга - это тебе бы понравилось. Семь цветов, они перетекают друг в друга, и непонятно, какой где заканчивается. Арженирр такой же. Яркий, многоголосый, даже красивый. И у него нет границ. Нет стен. Поэтому туда может прийти любой, даже темный...
   Дэллан поднялся, не дослушав лирический пассаж Тайлина, вышел на палубу. И как они не понимают всей серьезности ситуации? Они могут никогда не попасть в этот радужный Арженирр, если не найдут способ управлять кораблем. Они могут навсегда остаться на корабле-призраке. Кто знает?..
   Он попытался повернуть штурвал, но тот не поддался. "Молния" уверенно шла на север, и сворачивать на восток, в сторону материка, явно не собиралась. Ветер свистел в парусах, холодил лицо и вдруг рванул выскользнувший из-под расстегнутого ворота шнурок с серебряной маской. Дэллан снял его, взвесил на ладони и, выудив из кармана цепочку с драконьей чешуйкой, положил ее рядом. Два талисмана. Будущее и прошлое. Отчего-то ему не хотелось видеть их вместе. Чешуйка вернулась в карман, маска мягко блестела между средним и указательным пальцем. Забавная вещица, разбившая заклинание Тайлина... Или, может быть, совпадение?
   "Хочу, чтобы "Молния" плыла в Арженирр", - прошептал Дэллан амулету. Ни от него, ни от корабля реакции не последовало. Молитва Исмаргель результата тоже не принесла. Но ведь заклинание разрушил удар по спасательной капсуле, значит...
   "Или ты сделаешь, что я хочу, или я тебя выброшу", - предупредил эльф, раскачивая над водой амулет. И, для доходчивости, позволил шнурку соскользнуть с одного пальца.
   "Молнию" тряхнуло так, что эльф действительно едва не выронил злополучную маску. Нос корабля развернулся к востоку вопреки ветру и желаниям "Молнии".
   - Что это было?! - закричал Тайлин. За его спиной пол капитанской каюты был усеян осколками упавших со стола тарелок и столовых приборов. Дэллан стоял, судорожно вцепившись в борт, и его вопрос едва ли расслышал.
   - Что это было?! - повторил чародей, хватая его за плечи. - Это "Молния"?!
   - Нн... наверное, - процедил Дэллан. Волосы на его затылке стояли дыбом, в ушах звенело. Вроде бы он видел испуганное личико Сандры, видел тревогу Каса (неужели ему не все равно?..), видел... чувствовал, как Тайлин почти силой волочит его обратно в каюту. С трудом, но Дэллану удалось стряхнуть с себя оцепенение.
   - Все в порядке! - объявил он больше для себя, чем для остальных.
   - Уверен? - голос Каса. - Ты точно больше никакую пакость не куришь? А то с тобой в последнее время что-то не то творится...
   - Я велел "Молнии" плыть к Арженирру. И она... послушалась!
   Эльф и двое вампиров переглянулись. Тайлин зачем-то вышел на палубу, вернулся, поискал что-то глазами и выудил из угла упавший капитанский компас. Сомнений быть не могло: "Молния" плыла в нужном им направлении.
   - Подумай, - медленно проговорил Тайлин. - Хорошо подумай. А потом медленно и подробно расскажи, что ты делал перед тем, как "Молнии" приспичило плыть, куда надо.
   - Я... - Дэллан запнулся и обвел собравшихся пристальным взглядом.
   - Ты - что? - поторопил чародей.
   - Я сказал, что хочу попасть в Арженирр. Загадал желание. Вот на этом.
   Невзрачная с виду маска закачалась на цепочке перед носом Тайлина. Эльф попытался было схватить ее, но Дэллан тут же отдернул руку.
   - Это мое.
   - Я только хочу посмотреть!
   - Подумаешь, побрякушка... У меня тоже такая была. - Кас оказался ловчее Тайлина и выхватил маску. В ту же секунду глаза его расширились и, негромко вскрикнув, он отбросил от себя амулет. По его пальцам тонкими струйками текла кровь.
   Касандра зашипела, как кошка и, как кошка же, отпрыгнула в сторону. Тайлин, уронив стул, на всякий случай отскочил тоже.
   - Откуда у тебя это? - в образовавшейся пустоте ровный голос Нолены прозвучал, будто колокол. Эльфийка вышла вперед, подняла маску с пола. Пальцы Дэллана сами собой попытались стиснуться в кулаки.
   - Купил, - не вдаваясь в подробности, проговорил он. - Отдай.
   - Такие вещи не покупают. Они приходят сами. Спасибо, что принес ее мне.
   - Нолена, верни!
   Не слушая его, девушка повесила цепочку на шею и с независимым видом села за стол.
   - Мне кто-нибудь объяснит, что здесь происходит? - Кас, уже успевший слизать кровь с пальцев, переводил взгляд с одного эльфа на другого. Все трое молчали.
   - Я, кажется, слышала про такое, - проговорила Касандра. Взяв Каса за руку, она внимательно осмотрела его пальцы: ни царапины. - Дар Бога. Чудесные вещи... То есть такие, которые творят чудеса. Это почти как магия, только... иначе. Не знаю, как объяснить. Это ведь только легенда... Ведь так?
   Подняв с пола стул, Тайлин сел напротив Нолены. Он не сводил взгляда со слабо поблескивающей маски на ее шее.
   - Как бы тебе сказать... Я таких раньше не видел. Чудеса редко встречаются... А после Войны, считай, их и вовсе не осталось. Потому, что Боги не могут попасть в наш мир и создавать новые. А те что остались - говорят, они все исчезли.
   - Значит, это - чудо? Выглядит несолидно...
   - Дело в содержании, а не в оболочке. Тем более, если это маска Исмаргель... У Исмаргель странные вкусы.
   - Как бы там ни было, - вмешался Дэллан, - эта вещь принадлежит мне, и я хотел бы получить ее назад.
   - Ты ее недостоин, - Нолена скривилась. - Ты просто должен был принести ее мне, это судьба. Чудеса всегда следуют своей судьбе, полукровка.
   - Мне она надоела!
   Кас неуловимо быстрым движением полоснул когтем по шее эльфийки. Та вскрикнула, а по полу, соскользнув с разорванной цепочки, покатилась блестящая маска и замерла, уткнувшись в сапог Дэллана. Он быстро подхватил ее и сжал в кулаке.
   - Отдай! - завизжала Нолена.
   - Спасибо, Кас, - искренне поблагодарил эльф. Вампир фыркнул и вышел на палубу.
   - Отдай!!!
   В глазах Нолены ярким огнем полыхнуло безумие, она прыгнула вперед, на Дэллана. От неожиданности тот не удержался на ногах, и они вместе покатились по каюте, пока эльфу не удалось прижать ее к полу, подмять под себя. Нолена визжала и вырывалась, но Дэллан был сильнее.
   - Это - мое! - по голосу эльфа тоже едва ли можно было сказать, что он в своем уме. Нолена оскалилась, зашипела и резко дернулась. Возможно, ей и удалось бы освободиться, но в этот момент на сцепившихся эльфов вылилась вода из графина.
   - Предлагаю обоих связать и привязать к мачтам, - предложил Тайлин. - Пускай проветрятся.
   - Идея мне нравится, - одобрила Касандра. - А маску эту - на дно, пока еще кто-нибудь с ума не сошел.
   - Не надо на дно... - пробормотал Дэллан, отпуская Нолену и поднимаясь на ноги. - И к мачте не надо. Сам не знаю, что на меня нашло.
   - Ты меня как раз меньше волнуешь. Лобызайся со своей побрякушкой, сколько влезет, а вот ее лучше бы запереть от греха подальше.
   Нолена, все еще распростертая на полу, закрыла глаза и притворилась, что ее тут вообще никогда не было. Судя по всему, за свою вспышку ей тоже сделалось стыдно.
   - Она просто устала. Мы все устали. - Дэллан с брезгливой жалостью посмотрел на девушку. - Давайте, раз уж наши дела пошли на лад, разойдемся и отдохнем подальше друг от друга? Места на "Молнии" хватит всем...
  
   ***
   Ветер хлестал "Молнию", словно суровый отец - нерадивого сына. С запада снова тянулись тучи, но фрегат шел вперед, уверенно обгоняя непогоду, словно убегал от застелившей звёзды тяжелой тучи.
   Нолена вышла на палубу и подвязала волосы, чтобы не лезли в лицо. Довольно было и ветра.
   Так приятно было остаться одной, так приятно чувствовать, что хотя бы на этот короткий момент корабль безраздельно принадлежит ей... Вампиры уединились в каюте - похоже, их морская болезнь окончательно сдала позиции, и они спешили этим воспользоваться. Тайлин занял каюту старпома - ему нравились огромная карта и огромная кровать, парящая в футе над полом. А Дэллан... Нолена обернулась и скорчила презрительную гримасу. Дэллан остался в капитанской каюте, и никто не стал оспаривать его право на это. Собственно, похоже, этот факт тревожил только Нолену - ничем, кроме въевшегося в стены запаха табака, капитанская каюта не отличалась от прочих.
   То, где собирается разместиться сама Нолена, никого не волновало тем более.
   Осталось совсем немного... Скоро они будут дома, и ее мучениям наконец-то настанет конец. Она прикажет!.. Она отомстит!.. Она!..
   Нолена сладко зажмурилась, представляя, что сотворят с оскорбившими ее низкорожденными верные слуги дома Антарес. Вот тогда они пожалеют!.. Тогда научатся уважать ее!
   А потом она, возможно, милостиво их простит.
   Возможно даже, осыплет почестями и золотом.
   Представив, как Дэллан валяется в ее ногах и сбивчиво шепчет слова благодарности, Нолена искренне рассмеялась, впервые с тех пор, как покинула Таоренестон.
   - Чего смешного? - спросил ее голос с неба.
   Нолена подавилась смехом.
   - Там впереди корабль, - продолжал голос. - То есть, я хочу сказать: парус по левому борту.
   Кас спрыгнул откуда-то сверху и сложил подзорную трубу. Несмотря на волосы, стоящие дыбом от ветра, выглядел он вполне мирно.
   - Ты... - Нолене стоило немалых усилий взять себя в руки. - Ты что здесь делаешь?!
   - Наверху здорово, - поделился вампир. - Если, конечно, не смотреть вниз, где вода. А ты что здесь делаешь? Я думал, все спят.
   - А ты, значит, решил прогуляться в одиночестве? От Касандры убежал, подкаблучник?
   - Мне хотя бы есть, от кого убежать, - парировал Кас. И снова уставился в подзорную трубу. - Там корабль, и он плывет прямо на нас. Одна мачта, флаг... Не разглядеть, похоже, опять эльфы. Цвет зеленый с золотом.
   - Эльфы, - злорадно подтвердила Нолена. - Тебе нравится быть в компании эльфов, темный?
   - А тебе понравилось в Нахеме, светлая? - огрызнулся тот. - Ты как хочешь, а я бужу остальных.
   - Я вижу, вы с Касандрой уже помирились?
   Кас, уже было собравшийся уходить, вдруг замер и обернулся к Нолене.
   - А твое какое дело?
   - Никакого. Просто думаю, за кем она побежит в следующий раз. У нее теперь такой богатый выбор, знаешь ли...
   Напряженный взгляд вампира скользнул по собственным пальцам, длинным, вооруженным острыми, отросшими за время путешествия когтями, потом внимательно осмотрел Нолену, потом - снова пальцы, словно Кас никак не мог решить, стоит ли применить первое ко второму. Не стоит - решил он - Касандре не нравится грязь под когтями.
   Нолена скривилась, глядя в след уходящему Касу. Кажется, он учится быть гордым... Маленькое ничтожество. Его она прикажет казнить первым. Нет, казнь - это слишком просто. Нолена застонала от бессильной ярости - Кас был темным, а над темными не было власти дома Антарес. Но сделать его жизнь невыносимой - это, пожалуй, вполне в ее силах.
   Первым поднялся Тайлин. При его появлении Нолена брезгливо поморщилась: вид у чародея был живописно невыспавшийся и помятый. На ходу собирая длинные волосы в хвост, он зевнул и встал чуть поодаль эльфийки. Нолена не разговаривала с ним. А Тайлин не пытался заговорить первым. Судя по всему, Кас успел объяснить ему, в чем дело - эльф всматривался в горизонт в поисках паруса.
   Вампиры явились нескоро, довольные и растрепанные. Касандра умела устроить так, чтобы Кас надолго позабыл о ее ветреном нраве... хотя и не собиралась ради него что-то менять. Тайлин подмигнул им и махнул рукой в сторону показавшегося на горизонте эльфийского корабля - его было неплохо видно и без подзорной трубы.
   - Все ваши кораблики такие красивые! - промурлыкала Сандра. - Как игрушечные! Надеюсь, "Молния" за ним не погонится.
   - Вроде не собирается... скорее, наоборот.
   "Игрушечный" одномачтовик несся вперед на всех парусах, словно собирался протаранить фрегат длинным носом. Касандра протянула руки к нему, лаская кораблик взглядом, как кошка - мышку, промурлыкала что-то вроде: "Иди ко мне, мой хороший" и рассмеялась. Тайлин хмыкнул.
   - И ничего смешного я не вижу, правда ведь на таран идут. Они что там, ослепли, что ли?
   - "Молния" себя в обиду не даст! - отмахнулась Касандра. - Ведь не даст же?
   - Откуда я знаю? Может, эта дэлланова безделушка совсем ее деревянные мозги задурила... Кстати, сам-то он где?
   - Не знаю. Я его не будил.
   - Ну здорово!.. - закатил глаза Тайлин. - Стойте здесь, сейчас я его приведу.
   Кровать капитана Гарв'сту была норовистой, как и его корабль, и при малейшем движении уплывала куда-то под потолок. Дэллан провел половину ночи, пытаясь укротить ее, но ни пинки, ни уговоры, ни избиение амулетом толку не дали, зато неожиданный эффект возымела торчащая из стены цепь с крюком на конце. Сажать на цепь кровати Дэллану еще ни разу не приходилось, кроме того он сомневался, что капитан-чародей стал бы унижать себя подобными манипуляциями, но была кровать и была цепь, и одно подходило к другому. Так или иначе, искать новое место для сна ему не пришлось.
   Проснуться и обнаружить Тайлина, тянущего на себя его одеяло, в планы Дэллана тоже никак не входило.
   - Просыпайся, спящая королевна! - громко объявил чародей. - У нас тут без тебя, знаешь ли, неприятности!
   - Сейчас у тебя со мной неприятности будут! - Дэллан схватил другой конец одеяла. - Проваливай из моей каюты, Тайлин, я тут сплю!
   - Мы все спали. Но у нас неприятности.
   - Вы можете что-то решить без меня?! - завыл эльф и так дернул злосчастное одеяло, что Тайлин повалился на него сверху.
   - Ты что думаешь: заполучил себе чудо и можешь тут командовать? - прорычал чародей откуда-то из складок ткани. - Подумаешь, neyvne какой! У нас неприятности одни на всех, и выпутываться из них мы вместе будем!
   - А ты сам почему командуешь? - проворчал Дэллан себе под нос. - Кто тебе такое право давал?
   - Кто-то же должен? Ты спишь, вампирята бегают то друг за другом, то друг от друга, красотка благородная вообще без Совета в голове... У вас тут просто детский сад в доме для умалишенных! Короче, вам давно требуется чуткое руководство.
   - Короче, чуткий руководитель, выметайся из моей каюты и руководи себе на здоровье!
   - Да и!..
   Тайлин продолжил фразу по-эльфийски и так витиевато, что Дэллан только порадовался, что не расслышал. Уходя, чародей пнул кровать, крюк, державший ее, выскочил из паза, и Дэллан вместе со своим ложем подскочил под потолок и продемонстрировал, что тоже умеет витиевато ругаться.
   - Еще встать не успел, а уже не с той ноги... - проворчал на прощание Тайлин и от души хлопнул дверью, после чего широко улыбнулся застывшим в недоумении вампирам. - Сейчас он придет!
   Эльфийский кораблик шел с севера, резво подскакивая на волнах. За штурвалом стояла женщина в бордовом камзоле, она откровенно зевала и то и дело опускала на лицо сдуваемую ветром широкополую шляпу. Возле женщины на перевернутой бочке сидел даже для эльфа очень красивый юноша, судя по всему - судовой магик. От его ленивых жестов паруса корабля наполнялись ветром, и он летел вперед все быстрей и быстрей. "Молнию" игнорировали оба.
   Между тем, сама "Молния" не стала дожидаться столкновения и в последний момент, не меняя курса, сумела отклониться в сторону. Пассажиров побросало на палубу, Дэллан, выбравший именно этот момент, чтобы покинуть каюту, ухватился за притолоку. Эльфийскому кораблику тоже досталось: чародей вдруг схватился за лицо и упал с бочки, из-под его пальцев текла кровь. Паруса безжизненно обвисли, и одномачтовик начало сносить течением к востоку.
   - Какого гоблина тут происходит?! - завопил Дэллан.
   - А ты спи больше, - проворчал Тайлин. - Мы, кажется, счастливо избежали столкновения с полудурками, решившими покончить с жизнью путем изощренного самоубийства.
   - А поточнее?
   - В нас хотели врезаться, - пояснила Касандра, - но не смогли.
   - А глядите, как их парню досталось? - злорадно продолжал чародей. - Нечего колдовать слабенькую магию рядом с огромными и могучими нами! Теперь он трижды подумает, прежде чем чаровать снова! Идиоты, уходят курса с третьего и лезут на корабли за романтикой... И эта тоже хороша - вырядилась, как на бал. Перед кем красуется, интересно? Перед ним, что ли?
   Кораблик медленно удалялся. На палубе началась неразбериха: откуда-то высыпало еще несколько эльфов, кто-то приводил в чувство юного чародея, кто-то кричал на женщину в бордовом камзоле. Паруса снова наполнились ветром, на этот раз - от надвигающейся непогоды. На палубу падали первые капли дождя.
   - Эй вы там! - закричал Кас. - Вы что, ослепли?!
   Его не услышали. Одномачтовик отнесло в сторону, и поднявшийся ветер заглушил звуки. Вампиры переглянулись и закричали хором, с тем же успехом.
   - Все бесполезно, - Тайлин, углядев у Дэллана в руках почти пустую коробочку с сигаретами, выхватил из нее сразу две и, спрятав одну за ухом, сунул вторую в рот. - Мы с вами, господа, похоже угодили в ракушку.
   - Прекрати таскать у меня сигареты!
   - А у тебя все равно больше нет.
   - И куда мы опять угодили?
   - В ракушку. Как улитки. Это старый фокус: если чародею угрожает опасность, он прячется в ракушку. Но чтобы спрятать целый корабль...
   - Мы что, невидимы? - вмешался в рассуждения эльфа Кас.
   - Не совсем. Когда мы невидимы - мы просто невидимы. А когда мы в ракушке... Как бы тебе объяснить... Мы неощущаемы. Представь на секунду, что весь наш мир - это огромный и плоский лист бумаги. Если из этого листа вырезать кусочек с "Молнией" и поднять чуть выше... или ниже, то на его месте останется пустота. Пустоту никто не видит и не чувствует, верно? А "Молния" - она в том же месте и в то же время... просто на другом уровне. Понимаешь?
   - Не понимаю, - честно признался Кас. - Как она может быть в том же месте, если ты только что ее вырезал и поднял?
   - Это... это фигурально выражаясь. Joo foste, Дэллан, ну ты ему объясни!
   - Мы находимся в иной реальности. В той, где находится тот корабль, нас нет.
   - Тогда почему тряхнуло их чародея?
   Дэллан коротко поклонился Тайлину, предоставляя ему объяснять этот феномен.
   - Потому, что там, где мы должны были быть, образовалась большая дыра, магики это чувствуют. А поскольку он плохой магик, то экранировать давление такой силы не может.
   - А меня больше интересует, - подала голос Касандра, - как мы в этой самой ракушке оказались.
   - А вот это - вопрос из вопросов...
   - "При опасности всегда можно скрыться под панцирем". Вот вам и панцирь.
   - Все равно не понятно, куда подевалась команда.
   - Какая разница, куда она подевалась? - молчавшая до сих пор Нолена вышла вперед и обвела всех собравшихся сумрачным взглядом. - Еще день, максимум два, и мы доберемся до Арженирра, а там нас не спрячет никакая ракушка.
   - Она говорит дело, в ракушке к городу не подойдешь. Нас запалят еще на подходе.
   - В каком смысле?
   - В смысле: сожгут. Возле крупных портов такая магия запрещена. Мало того, что она подозрительная, так еще и нарушает работу всех магических приборов. Нельзя нам в ракушке в Арженирр, никак нельзя.
   - А ты можешь ее снять?
   - Нет. И хотел бы, но не смогу...
   - Ну что же, у нас есть лодки. На подходе к городу пересядем в них и поплывем дальше на веслах. Все просто.
   - На веслах?! - в ужасе закричали вампиры хором.
   - Нам никак нельзя на веслах! Золотко, скажи своему амулету, пусть снимет заклинание! Пусть "Молния" высадит нас в городе и плывет себе дальше, куда вздумается.
   - Я попробую, но...
   - Я ушел спать, - заявил вдруг Тайлин. - Здесь мое руководство больше не требуется.
  
   ***
   День выдался холодным и серым, такие бывают поздней осенью, но никак не поздней весной. Выходить на палубу не хотелось - ветер захлестывал лицо солеными брызгами, пробирал холодом до костей. Дэллан и Тайлин молча и сосредоточенно курили над магической картой старпома: у каждого осталось всего по одной сигарете, и от того, кто выкурит ее последним, зависел итог некоего важного внутреннего противостояния.
   Если судить по карте, то плыть до Арженирра оставалось не более полутора дюймов.
   - Тут кораблей, как мух на бойне, - задумчиво пробормотала Касандра, водя пальчиком от одной точки на карте до другой. Среди этих точек "Молния" казалась просто очередной крупной "мухой".
   - В Нахеме есть мухи? - без особого интереса пробормотал Кас. Он сидел на полу в дальнем углу каюты, отгородившись стулом от Нолены и всего мира.
   - В Нахеме есть бойни...
   - Нам нужен вот этот. - Нолена по-хозяйски убрала от карты руку Касандры и указала на еще одну толстую "муху". - Судя по всему, это "Сэйллю", наш торговый корабль. Он хорошо охраняется и сейчас как раз должен возвращаться в Арженирр, груженый товарами с севера.
   - Почему именно этот?
   - Он совсем рядом, мы без проблем сможем пересесть на него. Кроме того...
   - Кроме того ты так и не отказалась от затеи заполучить "Молнию". - Дэллан посмотрел на Тайлина взглядом полководца, без потерь захватившего вражеский город. Чародей тоскливо размазывал по столу окурок. - А охрана торгового корабля тебе в этом поможет.
   - Это тебя не касается, полукровка.
   - Я просто не хочу оказаться на корабле во время битвы, я видел, на что способна "Молния". Кроме того, мы задолжали капитану Гарв'сту его лоханку.
   - Ты даже не знаешь, где он.
   - Если он жив, он вернет себе "Молнию". Рано или поздно. Я не хочу, чтобы у меня появились такие враги, как капитан и Рруверм.
   - Что они тебе сделают, когда мы доберемся до Таоренестона?
   - У темных длинные руки...
   - Хватит вам разводить ссору на пустом месте, - Тайлин тоже решил поизучать карту. - "Сэйллю" и правда рядом, если мы хотим убраться с "Молнии", то это надо делать сейчас. Я лично считаю, что это неплохая идея. А вот натравливать на нее охрану - идея плохая. Без капитана у "Молнии", конечно, мало шансов, но Дэллан прав: находиться на корабле, по которому она даст залп из всех орудий, мне что-то не хочется.
   - А как мы выберемся из ракушки? - подал голос Кас.
   - Сядем в лодку и отплывем подальше, ничего сложного.
   - Это как перейти через барьер? - Сандра чуть склонила голову набок. - Я такие знаю, магики ставят их где попало по всей Нахеме.
   - Да, малышка, очень похоже.
   - Тогда вперед. Пора попрощаться с "Молнией".
   Дэллан поднялся на палубу первым, зябко поежился от колкого ветра. Сейчас идея плыть куда-то на лодке уже не казалась ему такой привлекательной - черные волны с треском разбивались о борта фрегата, и маленькую лодочку вполне могли захлестнуть. Эльф достал из кармана амулет-маску, долго смотрел на нее и сунул обратно: весь его жизненный опыт говорил, что у всего есть своя цена. У чудес - тоже. Не стоило злоупотреблять ими...
  
   ***
   Потом Нолена часто спрашивала себя, как так вышло, что в некий момент своей жизни она сидела на носу утлой лодчонки в окружении зеленых от морской болезни вампиров и двух низкорожденных, одинаково плохо знакомых с искусством управления веслами, и от того отчаянно костерящих друг друга. "Молния" нависала над лодкой, как великан над гномом, но стоило отойти от нее на несколько футов, как очертания корабля смазались, сделались тусклыми и неотчетливыми, а вскоре фрегат и вовсе растаял в воздухе. Осталось только ощущение чего-то огромного совсем рядом. Неуютное ощущение, которое тоже быстро исчезло.
   Дэллан ожесточенно налегал на весла, борясь с течением и Тайлином, который, похоже, греб в другую сторону. Прощальный взгляд на теряющие плотность контуры корабля едва не стоил их лодке резкого разворота, но в последний момент эльфы все же сообразили, как скоординировать свои усилия: лодка медленно, но верно двигалась в сторону "Сэйллю".
   Вода была очень близко. Вампиры скорчились на дне лодки, рассудив, что там безопаснее, чем возле эльфов. Касандра глотала злые слезы, размазывала их по лицу вместе с морской водой. Проклятая лодка... И где эта эльфийская посудина, "Сэйллю", как долго плыть до нее?
   - Я могу помочь? - не то прорычал, не то простонал Кас.
   - Сиди спокойно и не раскачивай лодку! - огрызнулся Тайлин.
   - Как далеко нам нужно отойти от "Молнии", чтобы ты смог использовать магию? - Дэллан глотнул ртом воздух и поудобнее перехватил весло. Лодка вильнула в сторону.
   - Я не уверен, что вообще смо... - волна захлестнула борт, обдав пассажиров холодным соленым ливнем. Вампиры завыли в голос. - Как можно дальше!
   - Сделайте уже что-нибудь! - Нолена неожиданно для всех и в первую очередь для себя принялась вычерпывать воду.
   - Это была твоя идея!
   - Ненавижу... - всхлипывала Касандра откуда-то снизу. - Воду... ненавижу!..
   Ветер играл лодкой, как ребенок - бумажным корабликом в бочке с водой.
   - Еще немного, и я попробую соорудить барьер, - попытался приободрить вампиреллу Тайлин. И, повернувшись к Дэллану, добавил: - Как с ними будем? С вампирами?
   - Ты сам говорил: за борт их не отправят. Кроме того, - эльф помедлил, - Нолена заступится.
   - Это она-то?
   - Она перед ними в долгу. Они же провели ее через Нахему...
   - Они... что сделали?!
   - Весло держи!!
   - Да ну его в shakness tedde!
   Весло, брошенное чародеем, едва не выскочило из уключины, но Кас бросился вперед и вцепился в него мертвой хваткой. Лучше делать хоть что-то, чем бессловесно страдать вместе с Касандрой...
   Дэллан ухватил своего бывшего воспитанника за шиворот, пока того не вынесло из лодки вместе с веслом.
   Над всей поднявшейся неразберихой в раскачивающейся лодке балансировала фигура Тайлина. Чародей не то ругался сквозь зубы, не то читал заклинания: так или иначе его стараниями лодку заволокло прозрачной дымкой защитного поля. Качка не прекратилась, но хотя бы волны больше не захлестывали суденышко.
   - Неплохо, - одобрил Дэллан. - А теперь гони нас к "Сэйллю"!
   - Ты думаешь, это так просто, да? - проворчал чародей, но лодка действительно взяла хорошую скорость, и вскоре среди беснующейся стихии показался корабль.
   Эльфы спустили паруса, не желая, видимо, попортить их штормовым ветром. "Сэйллю" хвасталась тремя мачтами, как и у "Молнии", но ее палуба была массивнее и длиннее. Дэллан не знал, как называются такие суда. Его больше волновал вопрос, как попасть внутрь.
   - Нас гарпунят, - известил Тайлин. И через секунду лодку словно ударило невидимым молотом и поволокло по волнам к эльфийскому кораблю. - Загарпунили...
   - И что теперь делать? - Кас все-таки выпустил весло из рук и вернулся к Касандре.
   - Ждать, что же еще? Сейчас нас выудят...
   - А что "Молния"? Она уплыла?
   - Похоже на то...
   - А что...
   - Вот у него спрашивай! - Тайлин толкнул плечом сидящего рядом Дэллана. Кас обиженно замолчал.
   Лодка быстро догнала корабль, стукнулась, едва не перевернувшись, о борт. Пассажиров побросало вниз, в хлюпающую на дне суденышка воду. К тому времени, как все разобрались, где чьи ноги, с палубы уже протянулись ребристые лианы веревочных лестниц. Дэллан одернул Каса, собравшегося было лезть первым, и подтолкнул вперед Нолену, остальные потянулись следом за ней. С палубы за ними следили два десятка удивленных эльфийских глаз.
   Это было неприятное чувство. Лестница раскачивалась на ветру, нежные ладони, расцарапанные в кровь, потеряли чувствительность, и Нолена почти с благодарностью вцепилась в протянутую ей руку. Ее вытянули на палубу, завернули в чей-то плащ, окружили мягким теплом заботливых рук... Как хорошо, как здорово быть среди подобных себе!..
   Она не видела, как на палубу выбрался Дэллан, а за ним и Тайлин, и только по разом наступившей тишине поняла, что на корабле оказались вампиры. Нолена обернулась к ним: мокрые, как крысята, неизвестно в чем перемазанные, жалкие... Ее вдруг неприятно озадачила мысль, что и сама она сейчас выглядит не лучше темных и низкорожденных.
   - Госпожа Антарес?!
   Нолена вздрогнула. Пожилой эльф в багровой капитанской повязке на лбу был ей незнаком, но, судя по всему, знал ее. Неудивительно, учитывая то, что "Сэйллю" принадлежала дому Антарес. Капитан сделал знак команде возвращаться к своим делам, и большая часть эльфов скрылась из виду. Остались лишь те, что носили военную форму. Они не отводили глаз от вампиров.
   - Госпожа Антарес, что вы здесь делаете?! - страшно тараща глаза, повторял капитан.
   - Все в порядке, - к Нолене быстро возвращалась уверенность. - Я все объясню вам. За ужином. После горячей ванны. Когда мне принесут чистую одежду.
   - Д... да, госпожа. - Капитан прожил на этом свете достаточно долго, чтобы не удивляться вышедшим из моря наглым эльфийкам. - Ваши спутники отужинают с нами?
   - Нет, они отужинают отдельно. Темных можете запереть где-нибудь... подальше от меня. Да, капитан, думаю, это будет лучше всего. И за остальными тоже присматривайте.
   - Вот ведь тварь неблагодарная! - шипел Кас, когда их уводили прочь с палубы.
   Но по крайней мере его больше не беспокоили ни волны, ни дождь...
   ***
  
   - Завтра мы приплывем в Арженирр, - прошептала Анавелен, обращаясь к дремлющему пегасу. Тот дернул ухом в ответ на ее слова. - Так быстро...
   Сумерки, темно-синие, как чернила, и густые, как мед, текли по кораблю, и девушке казалось, что она вот-вот захлебнется в этом темном, пахнущем океаном супе. На горизонте красным кругляшком моркови тонула Кантео, пока еще редкие звезды на небе казались белыми крупицами соли. Анавелен облизала пересохшие губы и повернулась на ритмичный звук шагов. К ней приближался эльф, один из тех, что присоединились к ним днем. Юноша с прекрасными глазами и грустной улыбкой. Юное сердечко Анавелен заколотилось быстрее.
   Какое прекрасное сочетание: девушка и пегас... Дэллан наблюдал за ними несколько минут прежде чем решился подойти ближе. Белоснежный крылатый единорог и юная, чистая, как горный снег, девушка. Волшебство, да и только.
   Некоторым разочарованием для него стала привязь. Пегас был пленником на корабле, в умных глазах цвета бури не сияло ни гордости, ни жажды свободы.
   Впрочем, воображение Дэллана легко дорисовало их самостоятельно.
   - Ven aryo, - поздоровался он. Девушка, совсем ребенок, покраснела до корней волос и пробормотала в ответ слова приветствия. - Можно мне сесть рядом?
   Она кивнула, и он опустился на узкую скамью напротив привязанного пегаса. Тот внимательно осмотрел незнакомца и склонил набок точеную голову.
   - Прекрасный вечер, не правда ли? - Дэллан покосился на небо, чистое после шторма, и убедился, что сказал правду.
   - О да... прекрасный вечер...
   - Мое имя Дэллан, - он попытался заглянуть в фиалковые глаза под тенью густых темных ресниц. - Могу я узнать твое?
   - Анавелен, - прошептала девушка. - А его зовут Соигет.
   Пегас дернул ухом и осторожно сунул рогатую голову под крыло.
   - Красивое имя... Это твой пегас?
   - Нет, что вы. На "Сэйллю" везут скакунов из Барнеллы, они совсем дикие. Поэтому Соигет здесь, он приглядывает за ними.
   - Я думал, "Сэйллю" плывет из Иллатина.
   - Да, так и есть. Мы делали остановку в Барнелле. Там ужасно - одни только люди. И все говорят о войне.
   - Какой войне? - живо заинтересовался Дэллан.
   - С ночным народом из Валфеллема. Вы знаете, земли людей и темных на севере совсем рядом, они все время воюют... Это ужасно! Хорошо, что это не касается нас, я бы не перенесла войны.
   - Все, что происходит на Эоноре, касается нас. Как странно... Темные из Нахемы хоть в целом и сторонятся людей, но живут с ними в мире. В Валфеллеме все иначе...
   - Ничего странного. Темные объединены под началом царицы из Нахемы, а люди живут обособленно, отдельными княжествами и королевствами. Люди Мальтессы могут и вовсе не знать, что происходит на Айдосе. Темные этим пользуются.
   - Госпожа очень умна, - улыбнулся Дэллан.
   - Что вы... - зарделась Анавелен. - Вы похожи на путешественника. Мне бы хотелось послушать о ваших странствиях. Это должно быть весьма увлекательно.
   - Скорее грустно, - Дэллан вздохнул. - Может быть сперва ты расскажешь, почему покинула Иллатин?
   - Право, это не интересно... - пробормотала Анавелен, но Дэллан не сводил с нее выжидающего взгляда. - Мы с матерью плывем в Твердыню. Там я должна выйти замуж...
   Девушка испуганно посмотрела на своего собеседника, ожидая, видимо, что это известие положит конец их беседе.
   - Судя по всему, ты не очень этому рада, так?
   - Не знаю... Прежде я не видела своего жениха, он даже не прислал мне портрет. Но родители считают, что эта партия будет выгодна нашему дому, так что я вполне счастлива.
   - Я не слышу в твоем голове счастья.
   - Ох... забудьте все, что я вам сказала!
   Девушка вскочила со скамьи и бросилась прочь, стирая текущие по щекам слезы. Дэллан и Соигет молча провожали ее взглядом. За время плавания пегас успел привязаться к этой девочке. Эльфу понадобилось для этого куда меньше времени.
   - Я думал, - заговорил эльф, - только ты здесь сидишь на цепи. Оказывается, она тоже... Мы все здесь по-своему несвободны, что скажешь?
   Соигет печально покачал головой. Подойдя к нему, Дэллан осторожно коснулся витого рога. Словно острый луч Арны.
   - Ты совсем ручной...
   Пегас с интересом обнюхал амулет Исмаргель, негромко фыркнул и положил голову на плечо эльфа. Тот обнял его шею руками, и какое-то время они простояли так, чувствуя тепло и силу друг друга.
   - Я ни разу не видел живого пегаса. Ты - прекрасное существо...
   Соигет рассмеялся на своем лошадином языке и легко ткнулся мордой в его плечо.
   - Я тоже рад познакомиться! Я навещу тебя завтра, хорошо? Думаю, она тоже придет.
   Дэллан спустился на нижнюю палубу, в покой и прохладную тишину. Совсем не похоже на вечное магическое напряжение "Молнии"... Вампиров заперли в одной из кают, с самыми крепкими замками, но приставлять к ним отдельную стражу не стали. Приоткрыв окошко в двери, Дэллан заглянул внутрь. Каюта была пуста.
  
   ***
   Эльфийский корабль был заселен куда плотнее, чем "Молния", которая даже при наличии команды казалась пустой и заброшенной. На "Сэйллю" же отовсюду слышались то смех, то слезы, то печальные вздохи, то топот ног или какой другой шум. Кроме того, корабль уже нырнул носом в сумерки, и по палубам разливался пряный аромат мудреных эльфийских яств. Из-за приоткрытой двери капитанской каюты лился теплый желтоватый свет, слышался смех и ароматы доносились самые пряные. Кас презрительно морщил нос и пытался уловить все подробности завлекательных запахов.
   - Ужинает с капитаном при свечах. А нас голодными оставили!
   - Нолена добилась, чего хотела, мы больше не нужны. Вот стерва!..
   - Надо бы ее проучить.
   Вампиры переглянулись, и их губы скривились в одинаковой, не предвещающей ничего хорошего усмешке. "Но только сперва поедим" - кивнул Кас. "Обязательно" - Касандра легко коснулась его губами.
   К тому времени, как сытые и довольные вампиры выползли из одной из кают, где был накрыт романтический, украшенный магическими фонариками в резных абажурах, ужин на двоих (сама парочка, видимо, в этот момент любовалась закатом), большинство пассажиров уже спало глубоким эльфийским сном. Никто не встал у них на дороге, когда они обшаривали корабль. Первое живое существо на пути сверкало крупными белыми зубами, громко фыркало и било копытом.
   Лошади не любят вампиров, редко какой скакун позволит темному себя оседлать. Мустанги, необъезженные и дикие, сдерживаемые только непререкаемой властью пегаса, сочли появление двух вампиров личным оскорблением и едва не перебудили весь корабль громким злым ржанием. Кас и Касандра поспешили убраться куда подальше.
   В трюмах было тепло, сухо, пахло свежей землей и перегноем. Кас влез на один из ящиков и принюхался, фыркнул пренебрежительно.
   - Вроде, семена какие-то...
   - А золото? Каменья? Рубины? Сокровища, в общем?
   - Вон в тех тюках ткань, - неуверенно продолжил вампир. - В тех тоже дрянь какая-то, кислотой пахнет. А вон там...
   В бочках был мед. Превосходный северный мед, пахнущий вереском и дикими травами. Касандра поковыряла бочку ноготком, но добраться до содержимого не смогла. Впрочем, Кас тоже. Расстроенные, они лежали, раскинувшись на полу вокруг бочки и время от времени пинали ее ногами. Очень скоро бочка перевернулась, барахтаясь в оплетавших ее веревках.
   Какое-то время вампиры наблюдали за этим зрелищем, после чего радостно рассмеялись. Кас пинками попытался вернуть бочке вертикальное положение, но та упрямилась и, поворачиваясь к нему деревянными боками, крутилась на месте.
   - Гляди, что там? - пальчик Касандры указывал на что-то справа от бочки. Что-то блестящее.
   - Бутылка? - Кас выудил тонкий фиал с резным горлышком. Повертев его в руках, он попытался выкрутить пробку, но та не поддалась даже после того, как вампир вцепился в нее зубами.
   - Гляди, красивый какой... - пробормотала девушка, отнимая у друга находку. - Интересно, что там внутри?
   - Магия... - поморщился Кас и попытался вонзить в пробку клык, словно штопор.
   Жидкость внутри была черной, маслянистой на вид. Она словно и не касалась стенок фиала, существовала будто отдельно, в своем собственном мире. Даже в темноте трюма она тускло блестела, отражаясь в глазах вампиров.
   - Прекрати, вдруг там джинн! - Касандра от души рассмеялась над недоумением Каса.
   - Что такое джинн?
   - Дух в бутылке. Есть такая детская сказка...
   - Разве духа можно засунуть в бутылку? - вампир с сомнением и некоторой долей уважения осмотрел находку. - Что его там удержит?
   - Это же просто сказка...
   - Ну, думаю, эльфы не очень расстроятся, если я позаимствую у них это...
   Фиал был осторожно упрятал во внутренний карман потертой касовой куртки. Странно, до ухода из Арисвинда она была почти новой... Но ничего, главное, что карманы целы.
   На верхнюю палубу они возвращались со всеми предосторожностями, впрочем, никто так и не встал на пути двух вампиров, никто не искал их. Сама палуба была огромной и почти пустой: там остались лишь рулевой да молодой эльфийский офицер, который мерил шагами палубу и время от времени разглядывал горизонт в подзорную трубу. Звезды купались в густом черно-фиолетовом небе, отражались от спокойной океанской глади, со всех сторон окружая корабль. Тысячи звезд, казалось, стоит протянуть руку, и можно собрать целую горсть. Прямо над их головами царицей среди звезд сияла Арна. Кас даже зажмурился от удовольствия: такая красивая ночь!.. К нему бочком прислонилась Касандра и тихонечко заурчала.
   Вампиры наслаждались романтикой целых пять минут, а потом оба углядели на палубе крылатую лошадь. Она стояла, низко опустив увенчанную единственным рогом точеную голову и явно спала.
   - Ух ты! - оценила Касандра.
   - Это пегас, - блеснул знаниями вампир. - Я таких на картинке видел. Дэллан тут должно быть на него вздыхал, он лошадей обожает...
   Кас резко замолчал, осознав, что говорит явно лишнее. Он твердо решил как можно реже напоминать Касандре про эльфов вообще и про Дэллана в частности - может тогда она и вспоминать о них будет поменьше. Что еще придумать, чтобы огородить подругу от пагубного влияния, он пока что не знал.
   - А он их сырых любит или жареных? - очень серьезно уточнила девушка.
   - Вареных! Пойдем, посмотрим?
   Дежурный офицер занервничал, и вампиры уже решили, что их укрытие в тени мостика было раскрыто, но эльф передал как из-под земли выросшему капитану подзорную трубу и что-то энергично объяснял по-эльфийски. Спустя полминуты взвыла сирена тревоги.
   - Ну вот, опять... - вздохнули вампиры, наблюдая, как на палубу высыпали сонные эльфы. Даже на таком расстоянии можно было не сомневаться, что размытое пятно на горизонте, так взбудоражившее команду, могло быть только "Молнией".
   Тайлин появился в компании трех чародеев в военной форме с нашивками в виде треугольника с включенными в него символами Богов светлой Триады. Выбравшийся на палубу следом за ним Дэллан держал под руку юную эльфийку с прелестными кудряшками и румянцем на бархатных щечках. Остальные пассажиры тревогу проигнорировали.
   - Ты гляди: кружок по интересам, - шепнул Кас. Касандра от него отмахнулась.
   Оставив свою подругу, Дэллан подозвал Тайлина, и, кивком головы указав на приближающийся корабль, принялся что-то быстро ему растолковывать. Молодой чародей хмурился и кивал, но, как вампиры ни прислушивались, понять, о чем шла речь, они не смогли.
   Тем временем "Молния" приближалась. Один из чародеев "Сэйллю" поднял руки вверх и нараспев прочитал заклинание: с кончиков его пальцев сорвалось синее пламя, взлетело вверх и рассыпалось сапфировыми искрами в ночном небе. Оба корабля в ожидании остановились.
   - Опять синим палят... Должно быть, это значит что-нибудь вроде: "Чего надо?!". Интересно, как "Молния" выбралась из ракушки?
   - И зачем гонится за нами?
   - А может, не за нами? Может, просто так гонится за тем, кого встретит?
   - Тихо ты, у них переговоры!
   "Молния" не стала утруждать себя запуском разноцветных огней, вместо этого в центре палубы воздух уплотнился и потемнел, складываясь в зыбкую фигуру завроида. Проекцию штормило, она качалась в такт движению сразу двух кораблей, но мнимый капитан Гарв'сту стоял, высоко подняв голову, и его прозрачные глаза буравили эльфийского капитана.
   - Нахожу ваше присутствие на моем корабле недопустимым, - спокойным, довольно низким голосом произнес эльф. - Немедленно покиньте его и отойдите от "Сэйллю" на расстояние, приемлемое для дальнейшего безопасного плавания.
   - Боюсь, я не могу этого сделать, - голос завроида звучал издалека, легким дуновением касаясь каждого на палубе и возвращаясь обратно к голограмме, словно эхо в горах. - У меня есть вопросы к пассажирам, недавно покинувшим мой корабль. Если не ошибаюсь, а ошибаться я не могу, сейчас они находятся под вашей опекой. Они должны вернуться на "Молнию", в таком случае никто не пострадает.
   - Ведь может не хыымкать, когда захочет! - прошептала Касандра.
   - Что вам от них нужно? - не меняя тона поинтересовался капитан эльфов.
   - Это вас не касается. Они не ваши пассажиры, и вы не несете ответственности за их жизни. Подумайте, капитан. Я не хочу применять силу.
   У Дэллана возникло стойкое чувство, что нечто подобное с ним уже было. Вроде бы все шло хорошо, и вдруг... От неизвестности и предчувствия неприятностей у него едва заметно подергивалось левое ухо. Пегас Соигет ударил копытом, привлекая его внимание. Эльф решался недолго.
   Когда-то давно, до появления в его жизни ночного народа, до смерти матери для него это не составило бы труда. Счастливое время... Время, когда он был твердо уверен, что ничего страшнее выволочки от Дэлланарен с ним случиться не может. Теперь Дэллан изменился. Проще говоря: ему было страшно. Капитан нервно говорил о чем-то с Ноленой, но у него не было ни времени, ни желания слушать. Отвязав пегаса, Дэллан вскочил к нему на спину и зажмурил глаза. Ничего не случилось. Эльфы были слишком заняты, чтобы обращать внимание на одного сумасшедшего, а Соигет недоуменно смотрел на него блестящими влажными глазами. "Ну лети же!" - прошептал ему Дэллан. "Лететь? Я уже и не помню, как это делается..." - мотнул головой пегас. "Ну так я сейчас напомню!" Эльф саданул пятками по белоснежным бокам, Соигет встал на дыбы и расправил крылья. Соленый морской ветер засвистел в перьях, и пегас, изогнувшись всем телом, подпрыгнул вверх. Несколько взмахов могучих крыльев, и...
   - А-а-а-а-а-а! А-а-а-а-атпусти меня-а-а-а-а!
   Дэллан захлебнулся криком, когда острые когти Каса впились ему в шею. Вампир повис на нем, а Соигет все набирал и набирал высоту. Кое-как перехватив руки, Кас взобрался на широкую лошадиную спину и перевел дыхание. Расстояние от своего укрытия до задумавшего улизнуть в одиночку эльфа он преодолел в один прыжок.
   - Держись крепче! - прикрикнул на него Дэллан. - Да не за мои волосы!
   "Сэйллю" быстро уменьшалась. Соигет, бешено работая крыльями, летел все выше и выше, утопая в холодном ветре. Кас закричал, его легкие заполнись восторгом полета, он дышал им, жил им. Крылья, если бы только у него были крылья!..
   Пробормотав что-то невнятное по поводу криков у него под ухом, Дэллан осмелился приоткрыть глаза. Слишком высоко - слишком долго падать... Он попытался растолковать пегасу примерную цель их побега, но Соигет, опьяненный ветром и высотой, на разумные доводы не реагировал. В ход снова пошли каблуки.
   - Держись!
   Резко сложив крылья, пегас падал к воде, все ниже и ниже. В последнюю минуту он все же соблаговолил поймать ветер и вновь взвился в воздух. Всадников тряхнуло, Дэллан невнятно заскулил и впился ногтями в мускулистую шею. Довольный своей проделкой пегас обернулся и наградил седоков лошадиной улыбкой.
   - Ты сумасшедший! - завопил Кас. - Я тебя обожаю!
   - Ты какого гоблина это сделал?! - простонал эльф. - Кто тебя просил вмешиваться? Я только хотел поговорить с капитаном!..
   - Он сказал, что ему нужны все пассажиры. Думаешь, ему хватило бы тебя одного?
   - Большего он все равно не получит, - процедил Дэллан. - Ты сейчас же вернешься на "Сэйллю"!
   - Чтобы Сандра убила меня за то, что я удрал без нее?!
   Далеко внизу крохотная вампирелла грозила им крохотным кулачком.
   - Лучше пусть она убивает. Еще не известно, какие претензии к нам у капитана Гарв'сту...
   - Ты все равно не умеешь играть в героев, - едва слышно прошептал вампир. - Правил не знаешь...
   Между тем Соигет по своему разрешил спор - он углядел внизу "Молнию" и решил познакомиться с ней поближе. Гоблины разбежались с палубы, когда на них опустилась огромная тень, и копыта глухо ударились о дерево. Соигет в последний раз хлопнул крыльями, наслаждаясь производимым эффектом, и замер мраморной статуей. Кас ловко спрыгнул с его спины, следом за ним спустился Дэллан, на всякий случай держа пегаса за гриву. Остаться на ставшей враждебной "Молнии" без средств к побегу ему не хотелось.
   - Никому не позволено так обращаться с моим кораблем.
   Голос капитана, непривычно раскатистый и сильный, зазвенел в ушах, как огромный колокол. Невысокий, незаметный завроид, как оказалось, умел внушать уважение. Гарв'сту и Рруверм, капитан и старпом, абсолютно разные, но похожие в своей ярости, надвигались на них, и, если бы не пегас, Дэллан бы уже пятился назад, как можно дальше от этой двуединой грозовой тучи.
   - Но вы сами бросили корабль! - выступил вперед Кас, вставая между ними и эльфом. Дэллан кинулся было наперерез, но Кас был вне пределов его досягаемости. Нашелся защитник!
   - Бросили корабль? - хрипло рассмеялся завроид. - Чтобы Я бросил свою лоханку? Ты слышал это, Рруверм, они, верно, смеются над нами!
   Кулак разъяренного старпома решил продемонстрировать, насколько тот не любит насмешек, но удар цели так и не достиг - Кас юркой маленькой тенью поднырнул под него и, оказавшись за спиной баргеста, выхватил неразлучный кинжал. На секунду все замерло, словно в ожидании, а потом реальность брызнула каскадом событий. Вот Рруверм, резко развернувшись назад, ухитрился схватить вампира за ворот куртки. Вот Кас, используя схватившую его руку как опору, извернулся и прошелся каблуками по животу баргеста. Вот Дэллан, оставив-таки пегаса и их единственный путь обратно на "Сэйллю", бросился ему на подмогу. Вот гоблины с криками и бранью посыпались на палубу, окружая их тесным кругом. Вот оставшийся без присмотра Соигет ударил копытом одного из них и, оставив на палубе кровавый след, взмыл в воздух. И, наконец, сам капитан Гарв'сту, закончив читать заклинание, воздел вверх чешуйчатые серые руки. Все стихло.
   - Хыым, - капитан обвел долгим взглядом замершие фигуры. - Полагаю, нам стоит подвести итоги случившегося. Что мы имеем? Когда на острове Чайки нам удалось вывести "Молнию" из боя с "Ихет" и для надежности окружить ее раковиной, вдруг оказалось, что управлять кораблем мы не можем! Кто-то присутствовал среди нас, кто-то настолько могущественный, что смог сдвинуть все живое на корабле на другой пространственно-временной уровень. А на это, хочу отметить, даже я не способен. Мнения?
   Гарв'сту щелкнул пальцами, и нелепая скульптурная композиция Рруверм-Кас распалась на части. Вампир, не успев перевернуться, рухнул на спину, а баргест взвыл и схватился за живот. Капитан безразлично задымил своей трубкой.
   - Итак, я жду.
   Кас сверкнул глазами на баргеста, с деланым равнодушием пригладил волосы и честно рассказал свою версию развития событий. Капитан и старпом хмурились, переглядываясь время от времени. Дэллан читал молитвы Исмаргель, но та не радовала его новыми чудесами.
   Капитан подошел к нему и осторожно, стараясь ненароком не коснуться руками амулета, снял с шеи с таким трудом починенную цепочку. Маска недовольно посверкивала, отражая серебристый свет Арны, но никак иначе воспротивиться не пыталась.
   - Ты правда думаешь, что все дело в этой побрякушке? - проворчал Рруверм.
   - Вне всякого сомнения. Чародеев, способных провернуть такой трюк, что случился с нами, можно пересчитать по пальцам. Можешь мне поверить, что ни один из этих детишек в их число не входит.
   - Так что же с ними делать?
   - Хороший вопрос. Одно ясно - этот амулет должен быть уничтожен. Нельзя оставлять в руках светлых артефакт такой силы.
   - Расплавить его? Утопить?
   - То, что создали Боги, не может быть уничтожено руками смертных. О нет, я знаю способ получше. И, похоже, знаю его не только я.
   На этот раз Кас не успел. А, возможно, все дело было в заклинании капитана... Рруверм заломил его руки за спину, а Гарв'сту расстегнул куртку и вытащил из кармана чудом уцелевший фиал. В глазах Дэллана потемнело - нечто подобное он уже видел. Однажды. В книжную мастерскую, где он работал, как-то забрел один ветхого вида старик, он нашел точно такой же фиал в стогу сена. Нести находку в храм или к чародеям он побоялся - вдруг ценная, отберут ведь... Дэллан тогда перекопал массу книг, но все же нашел отгадку. Черное вино, ключ от Реит, мира снов, мира душ и мира мертвых. Попасть туда было просто, а вот вернуться... Легенды гласили, что ключ позволял существу, не мертвому и в сознании, войти в Реит. Но позволял ли он выйти - легенды молчали.
   Ключ нельзя купить, его можно только найти. Над миром снов даже Боги не властны, и если с чудесными вещами все более-менее ясно, то на вопрос, откуда берутся ключи, кто посылает их смертным, книги отвечали весьма туманно. Дэллан больше не видел ни старика, ни его ключ. Возможно, он отправился в Реит и не вернулся...
   - Прими мой дар, Хозяйка, - прошептал капитан, - и будь милосердна ко мне во сне жизни и во сне смерти.
   Цепочка с амулетом коснулась узкого горлышка. Оно выгнулось, словно жадный рот сглотнуло маску. Гарв'сту осторожно опускал цепочку, пока черное вино полностью не закрыло ее. Дна фиала амулет не коснулся.
   Дэллан хотел кричать, вырваться из холода, сковавшего его тело и голос, но все впустую. Он мог только молча наблюдать за казнью. Фиал, закупоренный, с магической печатью капитана, был со всеми почестями выброшен за борт, и только тогда Рруверм отпустил Каса, и капитан снял заклятье. Эльф, освободившись наконец от действия чар, упал на колени и обхватил плечи руками. Его била дрожь.
   - Дэллан... - Кас опустился рядом. Он не знал, что делать, как помочь, чем возместить такую потерю. Эльф казался даже более несчастным, чем тогда, в Нахеме. Неужели эта безделица так много значила для него?
   - Так что с ними делать будем? - проговорил Рруверм удаляющейся спине капитана.
   Гарв'сту только пожал плечами и ушел с палубы.
   - Хыым, - протянул баргест.
  
   ***
   Сон Каса пылал. Он сидел, свернувшись, в колыбели огня, и ему было тепло и спокойно. Пламя не обжигало, лишь легко касалось лица, гладило плечи, убаюкивало мурлыкающим треском. Он скучал по нему... Очень скучал.
   ...все самое трудное позади.
   Голос, привычно возникший в его голове, не принадлежал ни мужчине, ни женщине. Он был лишен интонаций - как собственные мысли, вот только принадлежали эти мысли кому-то другому.
   Кас не хотел отвечать.
   ...сейчас ты не нуждаешься во мне. Так что, видимо, на какое-то время мне придется тебя покинуть. Но не навсегда.
   - Значит, уходишь? - Кас поймал в горсть лепестки пламени. Они щекотали ладонь, не гасли и не обжигали. - Ничего не хочешь мне объяснить?
   ...что ты хочешь узнать?
   - Как в руки Дэллана попал амулет Исмаргель? Что это за странная черная жижа и почему надо было утопить амулет в ней? Кто ты такой? И когда ты вернешься...
   Огонь минуту раздумывал, но все же ответил.
   ...амулет попал в руки твоего эльфа потому, что так было задумано самой Богиней. Черная, как ты выразился, жижа - ключ к Реит, и амулет теперь в мире снов, откуда вернуть его уже невозможно. Кто я - ты узнаешь, когда я вернусь. А вернусь я через тринадцать лет. Приблизительно.
   Кас опешил от такой откровенности. И, пока он пытался сформулировать множество новых вопросов, огонь рассыпался искрами и исчез. Вместо него перед глазами Каса возникло личико Сандры. Ее губы легко касались губ вампира, но Кас впервые был не рад такому пробуждению. Тринадцать лет! Получается, что до тех пор он не будет нуждаться в советах огня? А если все-таки будет?!
   - Это был не сон! - закричал Кас, резко садясь на кровати. Девушка отшатнулась, и на ее лице мигом нарисовалась злая гримаска.
   - Конечно, это был не сон! Как ты посмел удрать от меня?! И ты? и Золотко - вы оба еще у меня попляшете!
   - И это тоже не сон был... - разочарованно пробормотал он. - У Дэллана его амулет отняли. А что было дальше, я не помню.
   - Вас обоих бросили в лодку, а Тайлин с друзьями вас выловил, - нахмурилась девушка. - Был ли у Золотко амулет, я не видела. Он сейчас в своей каюте, пойдем к нему?
   Вместо ответа Кас соскочил с кровати и чуть не бегом бросился к двери.
  
   Амулет был утрачен. Дэллан даже представить себе не мог, какой пустотой накроет его сердце потеря. Казалось бы: всего-навсего безделушка. Всего-навсего чудо...
   Он поискал в карманах, побледнел - неужто тоже исчезла?! - и, наконец, выудил потертую драконью чешуйку. Ну что же, хотя бы это чудо осталось при нем...
   В каюту без стука ворвались оба вампира. Дэллан уже приготовился было ловить так и норовившую прыгнуть на него Касандру, но девушка ради разнообразия остановилась вовремя и чинно присела на край кровати.
   - Мы за тебя беспокоились, - заговорщицки подмигнула она.
   - И совершенно напрасно, я в полном порядке, - улыбнулся эльф. - А вы?
   - Объясни мне одну вещь, - Кас взобрался на кровать рядом с Сандрой, - что значит "ключ от Реит"? Я нашел... мы нашли его в трюме "Сэйллю", он просто так валялся.
   Эльф мысленно закатил глаза: "просто так" в понимании Каса валялось все, что было недостаточно хорошо прикручено к полу. Однажды Касандре придется что-то сделать с этой проблемой. Если, конечно, она вообще считает это проблемой...
   - Я рад, что ты хотя бы иногда заглядывал в книги, раз уж знаешь про ключ... В мир снов может попасть только душа живого существа или мертвого, верно? Ключ разрывает связь души с телом, но, говорят, сохраняет сознание. То есть, можно отправиться в Реит и, возможно, вернуться, запомнив все, что было с тобой. Во всяком случае, такова легенда... А вот про то, что в сон можно отправить что-то материальное, я слышал впервые. И видел, разумеется, тоже...
   - Еще одно чудо? - округлила глазки Касандра. - Тебе просто везет на них, Золотко!
   - Но это мы ключ нашли!
   - Думаю, ключ вы нашли именно потому, что кто-то очень не хотел видеть у меня амулет. Такие вещи, знаете, не привозят в качестве сувенира... Ключ, как и чудеса, никогда не появляется просто так.
   - Тот, кто не хотел видеть у тебя амулет... Нолена?
   Дэллан запрокинул голову и от души рассмеялся.
   - Боюсь, такое не под силу даже нашей аристократке. Хотя, наверное, сама она об этом не знает: судя по всему, она мнит себя как минимум Богом...
   Вампиры переглянулись.
   - А кто тогда?
   - Не знаю, - очень серьезно, уже без тени смеха проговорил эльф. - Но, надеюсь, он получил, что хотел и теперь оставит нас всех в покое.
   - А тебе бы этого хотелось? - В глазах Каса заплясали бесовские огни.
   Дэллан это обдумал.
   - Здорово, когда у тебя есть свое чудо. Но, пожалуй, чересчур беспокойно. Мне не нравится, когда моей жизнью управляет кто-то другой... Так что я твердо намерен жить теперь спокойно и тихо и пореже вспоминать все, что с нами случилось.
   - У него не получится, - прошептали друг другу вампиры. К счастью, Дэллан их слов не услышал.
  
   ***
   Арженирр - город-кошмар и город-мечта - смешением стилей напоминал неправильно составленную головоломку. Один из немногих городов, что темные успели отстроить на Мальтессе во время Войны Богов, после нее он много раз перестраивался и разрастался в стороны и вверх, пока восточным своим краем практически не достиг границ Таоренестона. Однако, порт оставался свободной землей, официально не принадлежавшей эльфам, и пестрел многоцветьем архитектуры и народов. А также садами, тихими сквериками и зловещими переулками, холодными, несмотря на обилие света. В городе пахло акацией.
   От Твердыни, официальной торговой столицы эльфов, до Арженирра можно было добраться верхом всего за пару часов. Нолена придержала норовистую белоснежную кобылицу, почти не объезженную и капризную. Она могла бы уже оказаться дома, но вместо этого жалкие создания из ее свиты решили устроить экскурсию по городу! И почему она должна ждать, пока им надоест любоваться окрестностями?!
   И все же она ждала...
   - Вот этот! - радостно объявила Касандра, указывая сразу двумя руками на четырехэтажный каменный домик. Окна первого этажа закрывались тяжелыми ставнями, балкон верхнего обвивался цветущим плющом. К двери была прибита табличка: "сдаются комнаты".
   - Почему этот? - Кас придирчиво осмотрел дом, прикинул в уме престижность района, уровень шума и удаленность от центра. Выходило дороговато...
   - Мне он нравится, - пожала плечами девушка. - Золотко, а тебе?
   - Очень... милый, - согласился Дэллан. - Изразцовая улица, я запомню.
   - Ты мог бы жить с нами. - Сандра подозрительно склонила голову на бок. - Так было бы лучше для всех. Ты бы не беспокоился о нас, а мы бы не беспокоились о тебе.
   - Думаю, это не самая лучшая мысль. Верно, Кас?
   - Делай, что хочешь! - ко всеобщему, и в первую очередь к своему собственному удивлению огрызнулся вампир. Дэллан подошел ближе, попытался положить руку ему на плечо, но тот увернулся.
   - Кас, я вас не бросаю. Ты ведь сам хотел жить своей жизнью... Вот, - эльф порылся в кармане и протянул ему серый неправильной формы шестиугольник. - Это поможет вам устроиться на новом месте.
   - Что это? - все как один потянулись вперед, пытаясь разглядеть подарок. Кас с ужасом смотрел на Дэллана.
   - Я не возьму! Она много для тебя значит...
   - Эта чешуя? - фыркнула Нолена, но никто ее не услышал.
   - Ты не понимаешь, - эльф все же ухитрился схватить своего бывшего воспитанника за руку и сжать его пальцы вокруг драконьей чешуйки. - Это ключ. В любом банке ночного народа тебе выдадут за него крупную сумму. Я точно не знаю, какую, прошло много лет, а деньги наверняка были положены под проценты... Но вам должно хватить на первое время.
   - У тебя все это время были деньги, и ты молчал?! - хором ахнули Нолена и Тайлин. Последний еще что-то добавил про хороший запас сигарет на все путешествие.
   - Это не мои деньги! Кас и Сандра их получат по праву.
   - Понятия не имею, о чем ты говоришь, - Кас увернулся от эльфа, неведомым образом исхитрившись оставить чешуйку в его руках. - Но денег у тебя я не возьму. Тебе они пригодятся не меньше.
   - Кас, ты...
   - Лучше приходи к нам в гости.
   - Мы будем ждать тебя! - добавила Сандра.
   Они стояли рядом, Кас обнимал подругу за талию. Они улыбались. Дэллан тяжело вздохнул - ну что с ними делать?.. - и улыбнулся тоже. А потом обнял их, обоих, и легко коснулся губами темноволосых макушек.
   - Пошли, наседка, - проворчал Тайлин, которому уже надоело стеречь лошадей в обществе Нолены. - Никуда твои цыплята не денутся.
   - Мы будем ждать! - кричала во след Касандра, пока эльфы не скрылись из виду. - Мы будем ждать тебя!..
   Такое странное чувство - тебя будут ждать... Дэллан уже, наверное, в сотый раз обернулся, хотя они давно покинули Изразцовую улицу и уже почти пересекли границы Арженирра. Его лошадь - рыжая с белой стрелкой на лбу - все время норовила сорваться в галоп, но седока слушалась, хотя бы и неохотно. Тайлину приходилось хуже - ездить верхом ему доводилось нечасто, а подаренных капитаном лошадок едва ли можно было назвать образцом смирения и послушания.
   - То, что ты сделал, было очень глупо, - после долгого молчания заявила Нолена. - Как ты собираешься жить в Твердыне без энки за душой? Думаешь, никто не видел, как ты всучил свою чешую Касандре?
   - Придумаю что-нибудь. И потом, у меня еще есть четыре теры. - Дэллан задумчиво покрутил в пальцах сигарету. Его лошадке дым совершенно не нравился. - Ну, почти четыре теры...
   - Поделишься сигаретами - пущу тебя переночевать, - пообещал Тайлин.
   - Вот видишь, Нолена, я не пропаду.
   Содержимое бумажной коробочки с ярким рисунком было торжественно разделено пополам. Эльфийка наблюдала за этим процессом с брезгливой жалостью.
   - Ну а дальше что? Тебе надолго хватит этой вонючей мерзости?
   - Не такие уж это плохие сигареты, - обиделся Дэллан. - "Adiys" какие-то, эльфийские.
   - Вообще-то Я могу тебе помочь, - медовым голоском пропела Нолена. - Если ты кое-что сделаешь для меня, и, наконец, бросишь курить.
   Дэллан и Тайлин переглянулись.
   - Плохая идея, - хором решили они.
   - Хорошо, кури дальше, - пошла на уступки эльфийка.
   - Нолена, только чтобы угомонить любопытство... Что тебе от меня нужно?
   Она сказала. Дэллан от удивления потерял дар речи, Тайлин, привычный к причудам аристократов, не зная, как еще выразить свои эмоции, начал хрипло смеяться. За что немедленно поплатился - испуганная лошадь едва не сбросила чародея.
   - Ты с ума сошла? - очень серьезно поинтересовался Дэллан.
   Эльфийка только самодовольно усмехнулась. Далеко впереди у золоченых ворот Твердыни ее уже дожидалась почетная стража дома Антарес.
  

Продолжение следует...

  
  -- Послесловие
  
   Что-то приходит, что-то уходит, но ничто не повторяется снова. За два года, что я провел в Твердыне, жизнь начала делиться на до и после, и то, что случилось до, уже не кажется таким реальным, как раньше. Иногда мне кажется, что все случившееся было одним длинным сном.
   Тайлин говорит, что мне надо поменьше думать и действовать тоже поменьше, потому как получается у меня все равно из рук вон плохо. А еще он говорит, чтобы я выметался из мастерской, ведь снимаем мы ее вместе, а я сижу здесь уже почти сутки. Хотя учеба в Академии была целиком и полностью его идеей, как и переезд из крохотной комнатки в студенческом общежитии в "роскошные хоромы" на окраине города. Целая комната под мастерскую!.. И неважно, что она еще меньше, чем моя прежняя... Но мне действительно нужно место, нужно держать холсты и растирать краски, а Тайлину надо где-то проводить свои безумные эксперименты. Мы отлично ладим, пока не находимся в одной комнате.
   Не знаю, почему он так настаивал, чтобы я шел именно на факультет изящных искусств... Так или иначе, он был прав - я понял это, едва взяв в руки кисть. Господин Сандерон тоже это понял, когда я заявился в его мастерскую в поисках хоть какой-нибудь работы для полукровки-эльфа. Теперь моего заработка вполне хватает, чтобы оплачивать комнату, половину мастерской и даже чтобы иногда пообедать.
   У Каса и Сандры дела идут несколько лучше - среди вампиров считается хорошим тоном во всем помогать новому поколению. Каса взял в подмастерья некий чародей из Арженирра. Магии он его на счастье не учит - иначе Изразцовой улицы уже не значилось бы на карте - но хотя бы платит солидно, хотя я и не могу взять в толк, за что именно.
   Когда я приезжаю к ним, Касандра играет в заботливую хозяйку дома, а Кас замыкается в себе и начинает язвить, но отчего-то я уверен, что он тоже рад меня видеть...
   Письмо от Вигора пришло через две недели после того, как я обустроился среди эльфов.
   Понятия не имею, как он меня нашел. Письмо упало на меня сверху, когда я бежал из мастерской Сандерона на встречу к Анавелен, которая ждала меня на скамеечке в парке. Анавелен - прекрасная девочка, и мне очень приятно общаться с ней. Она верна мужу, хоть и не любит его...
   Я думал прочитать письмо вместе с ней, но оно было написано на линфер жестким и напористым почерком Вигора. Как и предсказывала Касандра, он велел мне приглядывать за ними и докладывать ему обо всем, что бы ни происходило. Отчеты мы сочиняем втроем: я, Кас и Касандра. Уверен, Вигор прекрасно об этом осведомлен, но, похоже, пока что он нами доволен.
   Впрочем, Вигор теперь тоже кажется чем-то призрачным и безумно далеким.
   Из крупных неприятностей в моей жизни осталась одна Нолена. Никогда, никогда не помогайте аристократам - они не знают меры! Тайлин только смеется надо мной, мол, нечего было связываться... Хотя уж он-то отлично знает, что выбора у меня не было.
   - Просыпайся!
   Тайлин тряс Дэллана за плечи уже пару минут, но эльф, мирно дремавший над незаконченной картиной, открывать глаза не торопился. Его лицо было живописно перемазано краской, по холсту расплывались уродливые ярко-зеленые кляксы. Кисточка, заложенная за остроконечное ухо, уронила изумрудную каплю на воротник.
   - И чего тебе в комнате не спится, а?! - трагически воздел руки к потолку Тайлин. Повинуясь его воле, на голову Дэллана выплеснулось полстакана воды. Эльф подскочил, как ошпаренный. - У меня завтра экзамен по прикладной магитонике, а ты сидишь в мастерской с прошлого утра!
   - Который сейчас час? - сонно отжимая мокрые волосы, пробормотал Дэллан.
   - Полчаса, как ты должен быть у Сандерона, - мстительно собирая в кучу грифели, краски и обрывки конспектов, заявил Тайлин быстро удаляющейся спине друга. Дэллан не любил опаздывать. - Вот ведь "чудо"...
   На золотом утреннем небе одна за другой гасли последние звезды.
  

Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) М.Ртуть "Попала, или Муж под кроватью"(Любовное фэнтези) Н.Изотова "Ржавчина"(Антиутопия) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) Г.Елена "Травница"(Любовное фэнтези) Н.Трейси "Селинда. Будущее за тобой"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"