Видина Нелли: другие произведения.

Башня первого мага

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 7.28*185  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Вика знала, что назначение на должность демонолога Академии Чёрной Магии не принесёт ничего хорошего, но она и предположить не могла, что новая работа обернётся покушением, сомнительной командировкой и увязанием в интригах коллег, затеявших передел власти.


    Завершено
    На СИ выложен ознакомительный фрагмент.
    Приобрести можно на ЛитРес

Башня первого мага

Глава 1

Я сидела за кухонным столом и смотрела, как Артур заваривает чай. Идти налаживать хозяйство сразу он меня не отпустил, заявив, что сначала мне нужно хоть немного отдохнуть и прийти в себя.

- Вика, что планируешь?

- Разобраться с демонами, продолжить учиться. Сам знаешь, что экзамены я сдавала нечестным способом. Ты сказал, стрясти с агатов домик. И последнее, наверное, меня хотят видеть преподавателем Академии.

- Понятно, - прозвучало не слишком довольно.

- Артур, - я нахмурилась, - В чём дело? Что-то не так?

- Нет, всё правильно.

- Точно?

Артур кивнул. Кажется, врёт. Так и хочется воспользоваться нашей связью и узнать, что он на самом деле думает, но ведь нехорошо вторгаться в личное пространство человека.... Я вздохнула и отставила опустевшую чашку.

- Будь добр, ещё налей.

Я размышляла о будущем, и оно мне нравилось. Преподавать в Академии - нет проблем. Хотят, чтобы я стала штатным демонологом? Пусть для начала материалом обеспечат. Да и вообще, найду, как отбрыкаться.

Единственное, что меня беспокоит и сильно, это необходимость наладить отношения с теми, кто оказался от меня зависим. И если с Артуром и Ифом я найду общий язык, то с двумя ненавидящими меня демонами договориться будет очень сложно. Невозможно я бы сказала.

Чай закончился. Пора приниматься за дело. Артур открыл портал обратно в Академию. И тут я задумалась. Первый раз, когда мне доставили демона, я должна была дать пропуск на этаж. В этот раз пропуск я не давала.

- Артур, а демона при тебе доставили?

- Да. Только это она.

- Не важно, - отмахнулась я, - Где она?

- Там, где и положено.

Артур указал на дверь, где была клетка. Вот чёрт! Как мне убедить клыкасто-когтистую девицу, посаженную на цепь на моей территории, что зла я ей не желаю?

- Зачем там? - спросила Артура.

- А где её оставлять? Первого демона ты подчинила и ограничения ввела.

- Да, ты прав. Извини.

Я распахнула указанную дверь и замерла на пороге. Подчинённый мне демон обнимал рыдающую демоницу и уговаривал бежать пока не поздно. Картинка сложилась мгновенно: входить в это помещение я не запрещала. И когда все ушли, демон зашёл в комнату, отыскал ключи и выпустил подругу, которую сейчас пытался утешить и убедить бежать, пока есть шанс.

- Я не могу, а ты справишься, - шептал он ей, она же только сильней за него цеплялась.

Дверь стукнулась о стену. Демоница отреагировала первой. Она разом затихла и спряталась за спину мужчины. Он же шагнул вперёд, пытаясь её собой загородить. Вот теперь он смотрел не с ненавистью, хотя она никуда не пропала. На его лице явно читался страх за подругу.

С трудом удержала нейтральное выражение на лице. Теперь я знаю, как с ним торговаться, как заставить начать переговоры. А там и сложится.

- Как это понимать? - спокойно спросила я.

- Запрета не было, - процедил демон.

- Не было, - согласилась я, и демон чуть растерялся, видимо, не ожидал, и я решила продолжить в том же духе, - Кстати. Я Виктория, можно просто Вика. А тебя как зовут?

Демоница чуть высунулась из-за спины мужчины и уставилась на меня широко раскрытыми ярко голубыми глазами. Демон тоже таращился. Я держала паузу, разглядывала своих... подопечных. Злость у демона почти пропала, сменившись ступором. Молчание затягивалось.

- Я Вика, а тебя как звать? - повторила я вопрос. Демон моргнул.

- Что?

- Я спрашиваю, как тебя зовут. Как мне к тебе обращаться?

- Демон.

- Это я понимаю, - кивнула я, - Но это же не имя. Я же не говорю всем подряд: 'Эй, человек', значит, и тебе не могу. Если не хочешь называть имя, просто скажи, как обращаться.

Снова молчание.

- И что мне делать? - спрашиваю демона, чтобы окончательно его 'добить'. Молчит, но вижу, снова злиться начинает. Наверное, решил, что издеваюсь. Перестаралась.

- Ладно. Кому-то из вас медицинская помощь нужна? У меня есть зелье, подстёгивающее регенерацию. Пока жить будете либо в одной комнате, либо в соседних. Здесь точно делать нечего. Еду сейчас организую, - я вышла, Артур за мной.

Дальше были исключительно хозяйственные хлопоты. Накормить демонов, оставить им склянку с зельем. Оформить документы в связи с новым статусом, сдать браслет адептки. Магистрам его носить не полагалось. Вернуться на этаж.

Демон вышел в коридор моментально. Замер у двери и не спускал с меня глаз. Я ответила примерно тем же: смотрела ему в глаза, ждала.

- Кто ты? - спросил он.

- Виктория, Вика. Являюсь главой рода Лада.

- Ты чёрный маг.

- Да, я магистр.

На лице у демона появилась гримаса отвращения.

- Я тоже не в восторге, - пожала плечами.

Снова удивление, но не сильное

- Чего ты хочешь? - демон продолжил допрос, - Я не знаю, зачем пытаешься прикинуться милашкой, но говори прямо. Ради неё, - кивок на комнату, - я всё сделаю.

- Я хочу договориться. Мне ни ты, ни она не нужны. Но обстоятельства, а именно магистры, вынуждают.... Установить между нами связь мне приказали магистры. Затем Академия вас обоих мне подарила, - я замолчала, давая ему время осмыслить, что я говорю.

- И?

- Во-первых, я хочу мирное сосуществование. Во-вторых, я готова вас обоих отпустить.

- Ты полагаешь, я в это поверю? Или.... Это испытание было, да?! - в глазах снова ужас, - Только её не трогай.

- Не трону. Но вести себя будете хорошо. Да?

- Да, он закивал, я сделаю..., - и осёкся. Конечно, он выполнит любой приказ. Не может не выполнить.

- Я хочу договориться. Мне, действительно, ничего не нужно.

Демон отрывисто кивнул.

- Ваши требования? - уже на 'вы'?

- Первое. Не вредить мне и членам моего рода. Второе. Учитывать, что причинение вреда Академии неизбежно зацепит и меня. Третье. Отлежитесь с подругой, придите в себя, потом скажете, чего хотите.

- Не понимаю....

- Демоны все одинаковы по характеру?

- Нет.

- Так почему думаешь, что маги сделаны под копирку? И вообще, я девушка, априори отличаюсь.

- Простите. Я больше никогда ничего..., - демон запрокинул голову, прижимаясь затылком к стене.

- Не извиняйся, я понимаю. Тебе нужно время прийти в себя.

- Кажется, я сошёл с ума.

- Отдыхай и иди к своей подруге. Думаю, вместе вам будет легче.

Демон скрылся за дверью своей комнаты.

- Вика, думаю, он прав, - тихо сказал Артур.

- В смысле?

- С головой у него плохо.

- Неизвестно, что он пережил в Пустоле, потом находился в коконе, очнулся - подчинили. Ничего удивительного. Но заметь, он точно знает, что хочет освободить подругу, и почти справился, если бы она сама ему не помешала.

- Я просто хочу, чтобы ты была осторожней.

- Спасибо. И потом, - я хитро прищурилась, - ты же не дашь мне наделать глупостей?

Артур только фыркнул и словно бы случайно чуть приобнял:

- Куда теперь?

- Думаешь здесь их оставлять или в дом забрать?

- Полагаю, ты хочешь их забрать.

- Я советуюсь, - уклончиво ответила я. Всё же дом принадлежит Артуру, пусть официально владелицей значусь я.

- Бери.

- Спасибо. Когда к агатам за домиком отправляемся?

- Не сейчас. Там может быть эпидемия в самом разгаре.

Я кивнула. А потом задала вопрос, который давно начал меня беспокоить:

- Артур, а ты что планируешь?

- В смысле? - он посмотрел на меня с недоумением.

- Экзамены я сдала, опасности больше нет, с агатами проблемы улажены. Зачем тебе дальше со мной нянчиться?

- Ты хочешь, чтобы я ушёл? - сухо уточнил Артур.

- Артур, нет, конечно! Просто.... Чего ты хочешь?

- Я буду рядом.

Я благодарно улыбнулась.

- И всё-таки, чего ты хочешь?

Артур не ответил, рука с моего плеча убралась.

- Ты в любой момент можешь посмотреть мои воспоминания, узнать мысли.

- Артур, я не буду этого делать.

- Настолько неинтересно? - с лёгкой грустью уточнил он.

- Очень интересно. Но я не считаю, что моё любопытство - это достаточная причина, чтобы лезть, куда не звали.

- Идём твоих демонов переправлять в дом.

Про свои желания Артур так и не сказал.

В комнату демонов я постучалась. Ответа не последовало.

- Можно? - я снова побарабанила по двери костяшками пальцев.

Дверь приоткрылась. На пороге стоял демон, его подруга стояла за его спиной.

- Мы перебираемся в дом Артура. Есть возражения? Кстати, может, наконец, скажете, как кого зовут.

Нет ответа. Демон крепко прижал к себе подругу, надо бы разобраться, кто она ему. Артур взял демона, спокойно протянувшего руку, за запястье. Всё-таки Артур нахватался у агатов лишнего. Меня Артур свободной рукой обхватил за плечи, и мы переместились в небольшую светлую комнату, казавшуюся мне уже родной.

- Для начала, - обратилась я к демону, - ваша подруга принесёт мне временную клятву о не причинении вреда.

Демон медленно кивнул, и по-прежнему стоящая за его спиной женщина тихо но твёрдо произнесла требуемые слова. Артур подтвердил, что клятва дана.

- Вам одну комнату на двоих или лучше соседние? - деловито уточнил он.

- Одну, - осторожно отозвался демон.

- Тогда идёмте.

Артур провёл демонов в холл, из него по коридору в жилую часть. Я шла последней на небольшом расстоянии, чтобы не слишком нервировать подопечных, и с лёгкой завистью смотрела на демоницу. Это же надо, какая трогательная забота. Артур ткнул пальцем в одну из дверей и, посчитав вопрос решённым, обернулся ко мне.

- Вик...

- Вика? - распахнулась соседней дверь комнаты, и на пороге появился Иф. Демоны уставились на него, Иф на них. Я подошла ближе. Сначала мелькнула мысль представить парочке Ифа, но потом я передумала. Обычаев демонов я толком не знаю, лучше не рисковать.

- Разберётесь без нас? - спросила я.

- Да, Вика, - ответил Иф ещё несколько ошеломлённо, а потом перевёл взгляд с меня на Артура и промолчал.

- Тогда мы пойдём, - я поймала Артура за руку и потянула за собой. Артур не возражал, но когда мы отошли подальше всё же уточнил:

- Уверена?

- Не очень. Навредить не должны. Пусть уж с сородичем поговорят, вдруг легче станет.

Кивнул.

- Посидим? - спросил он у меня, когда мы вышли в гостинную.

- Давай, - я немного удивилась. Всё-таки его действия порой ставят меня в тупик. С одной стороны у меня сложилось впечатление, что я Артуру не безразлична, с другой - он практически не проявляет инициативы, мимолётные касания не в счёт. Воспитание у агатов? Вероятно. Эх, хочется понять, что он обо мне думает, чего хочет.... В одном уверена: сидеть вдвоём на диване и молчать очень уютно, все проблемы как-то забываются, кажутся несущественной мелочью.

Шаги, и в гостиную вошёл Иф, разрушая идиллию, остановился. Похоже, что присутствие Артура его нервирует.

- Вика, им бы зелье, подстёгивающее регенерацию.

- Я им предлагала, мужчина отказался. Теперь возьмут?

- Не уверен, - Иф пожал плечами.

- Иф, не стой, присядь. Что можешь о них рассказать?

Иф прошёл в комнату и устроился в кресле напротив. Артур молчал, я мельком взглянула на него: на лице никаких эмоций.

- Они муж и жена. Его зовут Ялин, она - Рифия. Оба напуганы, не понимают, чего от тебя ждать. Ялин очень боится, что ты начнёшь шантажировать его женой.

- Этого не будет.

- Примешь их тоже в род?

- А оно им надо?

- Лучше бы ты подумала, что нужно тебе, - проворчал Артур.

- Поясни.

- Зачем они тебе?

- Ни зачем, но что я могу? Мне подарили, значит, я за них отвечаю.

Артур отвернулся.

- Вик, если ты им не поможешь, никто не поможет, - тихо, на грани слышимости, произнёс Иф.

Артур сжал кулаки. Я накрыла ладонью его руку. Артур немного расслабился:

- Вика, вот ты для них будешь стараться, делать. Что получишь взамен? Я даже не уверен, что тебе скажут спасибо. Зачем тебе обуза? Ещё и в роду? Принять, если захотят! Ты всех подряд пускать будешь? Вик, я понимаю, ты ответственной себя посчитала. Но о себе подумай.

- А Вика и есть ответственная, - заметил Иф.

- И чем ты отплатил? Про диадему я в курсе.

Иф смотрел ровно.

- Я сделаю то, что мне скажет моя глава рода, - подтекст: ты мной не командуй, - И отчитаюсь перед ней.

- Вот видишь, Вика, - Артур усмехнулся, - благодарность.

- Нууу..., - что сказать, я не знала.

- Ну? - Артур искренне удивился, а потом заговорил, и голосе явно чувствовалась злость, - В роду существует строгая иерархия. И в благодарность Иф этой самой иерархией пренебрегает. Самовольно ставит себя на ступень выше той, что ему полагается.

- Поясни, пожалуйста, - если заставить объяснять, эмоции, должны поутихнуть.

- Иф был принят последним и должен подчиняться всем, кто над ним. Если Иф заявляет, что отчитывается только перед главой рода, то он заявляет, что он второй после тебя.

Для Артура иерархия важна, я прониклась. Перевела взгляд на Ифа. Было в нём какое-то нетерпеливое ожидание. И я с удивлением поняла, что для Ифа вопрос иерархии не менее важен. Но в отличие от Артура он снова пытается мной манипулировать. Не стал бы Иф так подчёркивать, что подчиняется главе рода, если бы не хотел потеснить Артура. Я со своей идеей сотрудничества явно опять прогадала.

Впервые я чётко осознала, чем семья отличается от рода. Рано я расслабилась, а если говорить совсем точно, то расслабляться у меня права нет. Иерархия? Хотят - будет. Я вновь посмотрела на Артура. Правильно он всё сказал. Остаётся определиться с этой самой иерархией. То, что Иф последний, сомнений не вызывает. А как быть с Артуром? Глава рода здесь я, но, будем откровенны, весьма слабенькая. Себе я хочу оставить право определять общий курс, а остальное можно и на откуп Артуру дать, под присмотром.

- Артур, какие могут быть сомнения? Если я должна проговорить вслух, то говорю: без твоей помощи, без твоих советов и подсказок я бы не справилась. Ты для меня давно стал, - слово подсказала диадема, - Алым.

У Артура глаза на лоб вылезли. Иф не понял, но насторожился.

- Как ты сказала? - заикаясь, спросил Артур.

- Ты для меня давно Алый рода Лада.

- Бывает только Алая, - медленно, с сомнением проговорил Артур.

- Закон не запрещает, так что имею право. Или ты не хочешь?

- Да я и предположить не мог.... Вика, ты уверена? Ты понимаешь, что значит Алый?

- Тот же глава рода, только название другое. И по мелочи.... Главе рода Алый подчиняется.

Артур кивнул.

- Ты серьёзно?

- Более чем. У тебя лучше получится руководить, - я только прослежу, чтобы ты руководил в соответствии с моими планами.

- Иф, - Артур обернулся к демону, - Оставь нас.

Иф метнул на меня вопросительный взгляд, но я не отреагировала. Иф заметно сник, поднялся и вышел из комнаты. Артур дождался, когда шаги стихнут и тихо уточнил:

- А ты осознаёшь, что дала мне право его наказывать?

- Осознаю, - даже более чем. Разделение труда в действии: я, всеми любимая, раздаю пряники, а Артур по части кнута.

- И?

- Артур, я совершенно искренне хотела, чтобы отношения основывались на дружбе, доверии или хотя бы партнёрстве. Вместо этого я вижу начало грызни за место под солнцем. Однажды от партнёрства Иф отказался, потом говорил, что раскаивается. Но сейчас я понимаю, что это у него хроническая модель поведения, поэтому иерархии в отношениях с ним быть.

Я замолчала.

- И? - повторил Артур.

- Нельзя добиться подчинения приказам без магической привязки или без угрозы наказания. Я понимаю. Артур, я уверена, что ты знаешь разницу между наказанием, соответствующим проступку и вседозволенностью сильного.

- Знаю. На собственной шкуре узнал.

Я прижалась щекой к его плечу.

- Я буду делать всё с твоего ведома, - качнул головой Артур.

- Если ты считаешь нужным.

- Вика, во-первых, учись быть главой. Во-вторых, о твоём несогласии я предпочитаю знать заранее.

- Ага.

Я прикрыла глаза.

- Вик?

- Ему обязательно было всё портить?

Артур не ответил, помолчали и вдруг спросил довольно холодно:

- Если бы не он, Алым ты бы меня не назвала?

Глаза пришлось открыть. И столкнуться с внимательным взглядом серых с голубыми прожилками глаз.

- Артур, если бы не Иф, мне бы в голову не пришло, что это нужно. В лучшем случае сообразила бы, когда мы пошли к агатам за домиком. Я не привыкла к иерархии, титулам и званиям. Для меня все равны, Артур. В моём восприятии, мы на одной ступени.

- Опять ты агатское высшее общество дразнишь. Устала? - Артур чуть улыбнулся, недовольства как не бывало.

- Морально устала.

- Тогда давай отдыхать. А с остальным, не волнуйся, разберусь. Предлагаю демонов, которые супруги, не беспокоить. Пусть приходят в себя, лечатся. Ифу доверим помощь сородичам. Твоё присутствие их будет нервировать, а он худо-бедно свой. К тому же они старше его по возрасту, пусть воспитывают.

- Мне нравится.

- Пойду распоряжусь. И ещё, как ты и говорила, пусть Иф библиотекой занимается. А ты готовься.

- К чему?

- К отдыху, разумеется.

Артур фыркнул и вышел за дверь. Я потянулась и подумала, что есть человек рядом со мной, который возьмёт на себя основные проблемы. Ещё бы понять, что этот человечек хочет, потому как, понять Артура у меня не получается. Впрочем, захочет - скажет. Я ещё раз потянулась, поднялась.

- Вик, - вернулся Артур, - на сборы тебе пять минут. Ты любишь плавать?

- Да, - захлопала я глазами.

- Вот, мы отправляемся на Землю, на, кажется, Средиземное море.

- Правда?! - я готова была его расцеловать, Артур лишь повторно фыркнул и первый пошёл за вещами.

Глава 2

Следующие несколько дней мы отдыхали. К отдыху Артур добавил обязательные занятия, и я продолжала под его присмотром практиковаться в заклинаниях. Демонов он полностью взял на себя, и я наслаждалась спокойной жизнью, пока не пришли известия из Академии: заболел магистр Дайнич, и на время его болезни мне предлагалось взять на себя курс 'Неотвратимое проклятие на основе самоубийства'.

Я только рот открыла. Неожиданно. Причём неожиданна и болезнь магистра, и предложение. Я поделилась с Артуром. Он поморщился, исчез и появился через четверть часа.

- Я узнал, - обрадовал он меня, - сейчас слушателей на курсе нет, так что преподавателем ты будешь только формально.

- Советуешь принять предложение?

- Да.

Я кивнула.

- Это пойдёт в счёт трудов на благо Академии, - продолжил Артур, - А как ты и без меня знаешь, заставлять тебя работать круглосуточно ректор не может.

- Чем больше я сделаю сейчас, тем легче отказаться от роли демонолога мне будет потом.

- Именно.

- Тогда мне нужно отправить подтверждение.

- Всё так, - кивнул Артур.

На этом тему мы закрыли и до поздней ночи провозились с отработкой навыка придавать магии форму. Получалось у меня в разы лучше, но всё ещё недостаточно хорошо.

А с утра я была в кабинете ректора. Сидела в приёмной, и ожидала, когда первый маг Академии появится на рабочем месте. Ждать пришлось минут двадцать пять, я отчаянно зевала, и сожалела, что повелась на уговоры Артура явиться вовремя. Глаза я прикрыла, ещё раз сладко зевнула, и хотела уже прикорнуть, как услышала отвратительно бодрый голос секретаря:

- Магистр Лада, прошу в кабинет.

Я потянулась и неспешно вошла к ректору.

- Доброе утро, - сказала я.

- Здравствуй, Вика, присаживайся, - мне указали на кресла и низенький столик с двумя чашками, чайником и конфетницей на подносе.

Начинать разговор ректор не спешил. Сначала сделал несколько глотков, съел пару печений.

- Вика, сложностей быть не должно. Адептов, изучающих курс, нет. Просто требуется, чтобы некоторое время ты присутствовала в Академии. Поразмышляй, какой курс ты точно сможешь вести.

- Что с магистром Дайничем?

- Заболел.

- При наличии в Академии целителей? И существовании лечебных артефактов, зелий.

- Вика, - ректор неожиданно устало вздохнул, - маги не бессмертны, хотя продолжительность жизни у нас хорошая. Ведь можно то же самое сказать и про жителей Земли. У них технологии, лекарства! Против природы не попрёшь.

- Всё плохо?

- Зачем так сразу? Магистр переволновался, помощь была оказана, теперь ему рекомендован отдых и постельный режим. В общем, преподавать пока Дайнич не сможет. А для тебя отличный шанс почувствовать себя педагогом.

- Я поняла.

- Вот и славно. Вика, я, действительно, от тебя многого жду. И в частности, что ты станешь лицом Академии.

- Послом что ли? - я спросила просто так, не думала, что угадаю.

- Да.

- Согласна, - ещё одна обязанность, которая не сильно напрягает, на первый взгляд.

- Замечательно. Тогда иди к Верису, он тебя проинструктирует.

Я молча поднялась и пошла к дверям, но не удержалась и обернулась:

- А если учеников нет, обязательно в такую рань вставать?

Первый момент ректор опешил, потом буркнул:

- Обязательно.

Вымелась из кабинета и направилась к магистру Верису.

- Аааа, пришла? - меня ждали, Верис указал на стул. Я послушно села и приготовилась ждать. Верис занимался документами, и на меня внимания не обращал. Я ещё раз зевнула. Верис поднял голову смерил меня взглядом, полным неодобрения:

- Вика, ты ведь на самом деле порталы не освоила?

Всё благодушие с меня слетело. Постаралась себя не выдать.

- Так и думал. А ещё я думаю, что не только с порталами ты мухлевала.

- Мне казалось, это тему следовало бы поднять до присвоения мне звания магистра, а не после.

- Как раз после, Вика, - Верис поставил локти на стол, пальцы переплёл в замок и поставил на них подбородок, - Отменить присвоение звания нельзя, так что самое время.

- Тогда чего вы хотите?

- Для начала очевидного. Освой магию как можно скорее. Во-вторых, будь осторожна. Таир жаждет мести. Уж не знаю, что вы не поделили. Пока что её осаживает Дайнич.

- Он заболел? - меня заинтересовала версия Вериса.

- Да, болен и весьма серьёзно. Но я не об этом. Хочу дать тебе добрый совет. Найди своё место в Академии до того, как тебе его определят.

- Я постараюсь.

- Тебя, слышал, в представители записали? - уточнил Веирс.

- Да.

- Ну-ну.

- Это плохо? - я насторожилась.

- Нет, зачем.... Сложного тебе не доверят, а там сама разберёшься. А теперь о деле, - посерьёзнел Верис, - Поскольку учеников нет, приготовь план первого занятия. На всякий случай. А потом реши, какой курс ты хочешь преподавать и разработай его программу. Результат покажешь мне. Более не задерживаю.

- Да, магистр.

- Можно просто Эвиль и на 'ты'.

- Спасибо, Эвиль - с запинкой произнесла я.

- Иди, - отмахнулся он, возвращаясь к бумагам.

Я потопала на этаж, где меня ждала работа и Артур, который, выяснив, что мне предстоит разбираться с планами уроков и программами курсов ближайшие несколько часов, удрал обратно приглядывать за демонами. А я устроилась за письменным столом, достала чистый лист, достала тетрадь с конспектом лекций по 'Неотвратимому проклятию на основе самоубийства' и обнаружила, что учебного пособия как такового не существует. Есть несколько различных пособий по проклятиям и ни в одном из них моя тема отдельным разделом не прописана.

Вздохнув, принялась за работу. Решила, что Дайнич преподаватель со стажем, я набросала план нашего первого занятия, который сводился к чтению вводной лекции, для разнообразия добавила использование учебного пособия по проклятиям в качестве источника картинок, и потопала к Верису.

Читал магистр мои писульки секунд двадцать, после чего перечеркнул лист крест-накрест и вернул мне, бросив скупое:

- Переделать.

Понуро кивнула и потопала обратно. Вторая версия плана вводного занятия получилась не в пример лучше. Я даже мысленно себя похвалила и вернулась к Верису. На чтение он потратил полминуты и снова всё перечеркнул.

- Переделать.

- Эвиль, переделать что?

- Всё. От начала и до конца.

- А можно поконкретней?

Веирс закатил глаза и извлёк из ящика стола камень:

- Скопируй и верни.

Третью попытку я начала с того, с чего следовало начать первую. Я коснулась выданного мне Верисом камня и над столом развернулась иллюзия текста. Я запросила требования к плану урока. Текст изменился. Я пробежала глазами перечень из нескольких десятков пунктов и приуныла.

К Верису я примчалась без плана, но с камнем.

- Это же убиться можно! - рявкнула я с порога. А этот... нехороший человек расхохотался.

- Вика, - отсмеявшись, сказал он, - сделай лицо попроще. План урока по правилам желателен, но не обязателен. Извини, было забавно.

- А мне - нет.

- В общем, давай, сделай хороший план.

Я чуть не взвыла, но послушно убралась из кабинета.

Решила, что четвёртая попытка с планом будет последней. Я положила перед собой чистый лист бумаги и в поисках вдохновения начала вспоминать школьные годы. Воспользуюсь опытом профессионалов с нетрадиционным для Нозаны подходом. Дело пошло на лад. Я расписала цели и задачи урока, обосновала актуальность, описала ход урока, а закончила анализом того, как эти самые задачи реализуются. И пошла к Верису.

Разглядывал он моё творение пару минут, покивал своим мыслям и одобрил. А затем ехидно ухмыльнулся:

- Молодец, педагог-начинашка. А теперь топай и разработай программу курса, который хочешь вести. И помни, программу одобряет ректор, а получивший одобрение магистр разрабатывает учебное пособие по своему курсу. Исключения, конечно, бывают. Но тебе не светит.

- Да, Эвиль.

Вернувшись к себе, села за стол и обхватила голову руками. Это во что я ввязалась?! Но в одном Верис прав: лучше выбрать самой, а не ждать, когда мне подсунут кота в мешке. Я задумалась. Очевидно, что преподавать одушевлённую магию я пока не тяну. Должен ли мой будущий курс быть по демонологии? С одной стороны - да, это моя специальность, а с другой - нет, потому как, чем дальше я от демонологии, тем сложнее превратить меня в штатного демонолога. Значит, выбираю что-то третье.

Побарабанила по столу пальцами. Вот обидно! Информацией моя голова забита под завязку благодаря диадеме, а легко выбрать тему не получается. Потёрла виски, и меня осенило! Магистерскую работу я писала по ритуалам и обрядам. Вот и возьму обряды, принятые на Нозане.

Пошла с этой умной мыслью к Верису.

- Вика, и в чём суть курса? Провести обряд - много ума не нужно. А существующие обряды и вовсе можно пересчитать на пальцах одной руки: изгнание из рода, принятие в род, брачный обряд и обряд-пожелание счастья девочке.

- Как же? Я в работе...

- Да, сравнение - это было интересное исследование, принято. Но какой в нём практический смысл? Обряды касаются дел семейных и в Академии не изучаются. Есть пособие-инструкция, и её достаточно. Не пойдёт.

Я кивнула и сникла.

Тема никак не хотела находиться. А потом у меня появилась ещё одна идея. Я же землянка, и мир у нас не магии, а технологий, но при этом маги к нам частенько заглядывают. Так почему бы не рассказать им о моём мире, и, например о том, как те или иные проблемы люди решают без магии? Раз существуют зелья, артефакты и талисманы, способные заблокировать магию у человека, то почему бы не подготовить мага к альтернативе? Я помчалась к Верису.

- Вика, - Эвиль страдальчески закатил глаза, - Нельзя в Академии Чёрной Магии преподавать, как жить без магии.

- Но тогда у меня вообще идей нет!

Верис поморщился.

- Почему не хочешь взять курс в рамках демонологии?

- Нельзя в Академии Чёрной Магии преподавать, что демоны тоже личности, от рождения наделённые правом на жизнь, свободу....

Верис схватился за голову. Пришлось замолчать.

- Вот поэтому я против иномирян в стенах данного учебного заведения, - выдал он с лёгкой злостью.

Я ничего не ответила.

- Вика, как там у тебя? - пришла мысль от Артура.

- Сочиняю тему курса, который буду вести. Верис уже схватился за голову.

- Тогда не смею мешать, - хохотнул Артур.

Я же снова попыталась думать. Мне нужно что-то простое и понятное.

- Есть же 'Всезнание', - говорю Верису.

Магистр кивнул.

- А знаешь, откуда этот курс в Академии?

Я отрицательно помотала головой.

- Эх, ты. Рассказываю. Два магистра, один преподавал 'Высшие приёмы проклятийников', другой - 'Приготовление наиболее сложных зелий', поспорили, можно ли в один курс собрать знания из совершенно разных областей. Вот 'Всезнание' и было создано. На него неожиданно записались адепты, слышавшие про спор. Из любопытства. Полагали, что курс закроют, но он прижился.

- То есть случайность.

- Да, изначально его даже по всем правилам не оформляли.

Я вздохнула.

- Курс-то хороший.

Верис развёл руками. Я снова попыталась думать. Преподавать одушевлённую магию я пока не готова. Демонология не подходит с точки зрения морали и дальнейших перспектив превратиться в штатного демонолога-практика. Все немагические инициативы Верис зарубил на корню. Обряды ректор не одобрит. Говорить об агатах и их магии нельзя точно. Что у меня остаётся? Оказывается, остаются зелья. Для их приготовления ума не надо, нужны навыки готовки.

- Зелья! - радостно возвестила я.

- Что зелья?

- Я могу вести курс по зельям.

Верис на минуту задамался, потом кивнул:

- Можешь. Согласен. А теперь иди и сочиняй программу. Только для начала сформулируй тему. Ты же не можешь вести просто 'Зелья'. И согласуй со мной.

- Агаа.

Верис посмотрел время.

- Не обязательно сейчас. Положенный срок ты в Академии отсидела. Завтра будь вовремя.

Я закивала и покинула кабинет.

- Артур, я на сегодня всё.

- Жду тебя на этаже.

Артур стоял у дверей. Собранный, слегка отстранённый. Даже не дал слова сказать, открыл портал. Переместились мы не в дом, как я ожидала, а на улицу рядом с кафе, где мы уже когда-то ужинали. Увидев, что столик у стены, за которым мы тогда сидели, свободен, я кивнула на него Артуру. Он чуть слышно хмыкнул и согласился.

Меню принесли даже быстрее, чем в прошлый раз. Здорово, что Артур решил позаботиться. Только немного напрягает, что он не ведёт меня домой. Там же ничего не произошло? Демоны ему навредить не могли, а вот он к ним относится не слишком радушно.

Хотя... не убил же он их, вот и не переживаю.

- Артур, какие планы на день?

- Учёба, Вика. Ты должна начать соответствовать требованиям к магистру как можно скорее.

Я постаралась подавить вздох разочарования. Прав Артур, нужно собрать себя в кучу и действовать. В заклинаниях мне ещё практиковаться и практиковаться. А ещё талисманы на очереди. Ещё раз вздохнув, изложила Артуру свою идею вести курс по зельеварению.

Артур тему одобрил, посочувствовал, отпустил пару безобидных шуток по поводу моей новой работы и предложил заниматься не дома, где могут отвлечь, а в Академии, в библиотеке. Там точно не помешают, слишком уж место непопулярное.

В своих подозрениях, что Артур не хочет вести меня домой, я уверилась. И очень захотела притвориться бревном, мол, не заметила. Только не имею права. Глава рода - это моя ответственность.

- Можно и в библиотеке, - согласилась я, - Только почему они должны помешать? Демон с женой сидят в комнате, в себя приходят, и очень сомневаюсь, что от нас чего-то сейчас будут хотеть. Ифа отправят, а его достаточно попросить не отвлекать по мелочам. Или я чего-то не знаю?

Артур поморщился. Угадала. Решила дальше не спрашивать. Сам пусть расскажет. Сижу, молча смотрю.

- Вик, вот зачем они тебе? - кажется, этот вопрос он уже задавал мне.

- Ифа мне дали на экзамене в качестве подопытного материала с формулировкой привязать так, как никто раньше демона к себе не привязывал. Иерархию следовало сохранить. Ничего умней придумать не смогла.

- А эти?

- Подарок от Академии.

- Они все больные на голову, - смотрел Артур испытующие. А ведь сам от подобного недалеко ушёл, но напоминать об этом я не буду.

- Артур, их лишили свободы, их унижали, превратили в рабов, мучили физически. Какими они ещё могут быть?

Артур снова замолчал. Я не торопила. Махнула официантке и попросила принести чай нам обоим. Девушка управилась в пару минут, и водрузила на стол чайник, из носика которого валил густой пар, и две чашки. Сноровисто разлила, улыбнулась и упорхнула к следующим клиентам.

- Я запер демона с женой в комнате.

Я продолжала молчать, только чуть придвинулась к столу и подалась вперёд, демонстрируя готовность внимательно слушать.

- Демон отказался подчиняться. Сказал, что я могу быть хоть красным, хоть серым в жёлтую крапинку. У него хозяйка ты, а к роду Лада он не принадлежит.

- А за что ты его запер?

- Он собирался покинуть дом. Ты же это не запретила.

Еле сдержала пару крепких словечек. Так и хотелось высказаться.

- Куда он идти собирался, не знаешь?

- От магов подальше. Жалеть пойдёшь?

Я посмотрела на Артура с удивлением.

- Нет, жалеть не буду. Но разобраться нужно. Кстати, почему ты говоришь только о нём? Разве жена с ним не пыталась уйти?

Я подхватила чайник и долила в чашку чай. Если Артур демона запер, можно не торопиться. Лучше прикинуть варианты. Вот почему некоторым не сидится?

- Нет, один. Странно....

- Жди беды, - я помрачнела.

Артур вопросительно на меня посмотрел.

- Сомневаюсь, что демон её бросит. Полагаю, он хотел выйти, чтобы что-то сделать и за ней вернуться. Ладно, поживём увидим, - я побарабанила пальцами по столешнице, - Артур, а зачем вообще магам демоны?

- В смысле?

- Вот смотри, - начала я, - Находится умник, решающий обзавестись экзотичным рабом, и постепенно формируется демонология, как она есть сейчас.

- Да.

- Демоны опасны и дорого стоят. Зачем они? Рабы, источники ценных ингредиентов.... Недостаточная причина.

Артур потёр переносицу и с сомнением на меня посмотрел.

- Не так уж и дороги. То есть чёрный маг со средним достатком вполне может позволить себе такое приобретение. И ещё ты упускаешь престиж.

Я вопросительно приподняла брови, ожидая разъяснений. Их не последовало.

- Как ректор собирался разбогатеть, если демоны стоят не так уж дорого?

- Он был бы единственным поставщиком. А наличие у мага демона - ещё и статусное отличие. На Земле ведь кто-то приобретает автомобиль, чтобы ездить, кто-то обходится общественным транспортом, а кто-то выкладывает круглую сумму за марку, новизну модели, наличие всяких ненужных дополнений.

- Допустим.

- Возможно, я чего-то не знаю, - пожал плечами Артур. Я откинулась на спинку стула. Сейчас расплатимся, вернёмся в дом, и буду наводить порядок. Неприятно.

По улице шли молча. Я рассматривала прохожих, здания.

- Что посоветуешь? - сама не ожидала, что спрошу.

Артур остановился, внимательно посмотрел на меня, так что прохожим пришлось обходить нас.

- Вика, знаешь, как устроен род?

Я мотнула головой.

- В идеале глава рода отвечает за будущее рода, за его безопасность, отвечает за каждого члена рода. В ответ ей беспрекословно подчиняются.

- Взаимные обязательства.

- Да. Можно много плохого сказать об Айше Сольской, но она всегда давала защиту от других родов. Мы с ней не сошлись отчасти из-за того, что её защита, в том виде, как она её даёт, мне была не нужна, и платить её цену я не был готов. Если ты хочешь хоть что-то наладить в роду, ты должна определить, что даёшь ты, а что - тебе.

- Ты прав. Только я очень слабо представляю, что от них требовать.

Мы тронулись дальше по улице. Артур не спешил. Похоже, размышлял, куда приспособить демонов в хозяйстве. Я шла рядом, тоже прикидывая, что я могу потребовать от демонов. Какой бы ужасной система агатов мне ни казалась, она показала свою жизнеспособность, пусть и с натяжкой. То, что допускаю сейчас я гибельно, и в первую очередь для меня. Только вот беда, полностью отдавать разборки с демонами на откуп Артуру я не могу, каким бы Алым он ни был.

Мы вышли на улицу, где стоял наш дом. Прошли мимо соседних зданий, я мельком взглянула на наш заросший сад. Артур распахнул дверь дома, пропуская меня вперёд. Глубокий вздох. Я напомнила себе об осанке и пошла в комнату, где моих внушений ждали демоны. Я вошла в гостиную, и навстречу поднялся Иф.

- Вика, привет, - он бросил осторожный взгляд мне за спину.

- Привет.

- Рад, что ты, наконец, пришла, - большего он говорить не стал. А я замерла на полушаге. Надо будет выяснить, что Иф с Артуром не поделили. Слишком уж искры летят. Но сейчас демоны.

Глава 3

Распахнула дверь комнаты с ноги и оказалась перед полупрозрачной плёнкой. Артур умудрился посадить демонов в гигантский магический пузырь. Я неспешно рассматривала сидящих в обнимку демонов. Он смотрел на меня настороженно и довольно зло, демоница просто всхлипывала.

- Ты пытался покинуть дом? - обратилась я к демону.

- Да.

- А как же жена? - я наигранно удивилась.

- Жену я бы забрал.

Я кивнула и продолжила их рассматривать. Демоны как демоны, крылья выглядят вполне здоровыми, руки тоже, то есть когти эти господа продемонстрируют мне в любой момент.

- А куда бежать собрались?

Демон передёрнул плечами:

- Не у магов же оставаться.

- Вышли бы на улицу, так там другой маг. Чем он лучше меня?

- Нет, я выбрался за город, а оттуда бы нашёл способ вернуться в наш мир. Думаешь, только маги между мирами перемещаться могут?

А вот это похоже на корявый, но план. И план этот мне понравился. Точнее, он мне категорически не нравится, и воплощать я его не позволю, но сам факт - цель есть.

- Тебе известен способ возвращения?

- Да. Демоны используют специальный артефакт, вы у нас украли этот метод, как и остальные.

- Артефакты, которые есть у магов, не позволяют перемещаться с их помощью живым. Слишком высока вероятность гибели при таком переходе.

- Да, вы бескрылые, - кивнул демон.

- У тебя есть такой артефакт? У твоей жены? Ты знаешь, где он?

- В мире демонов. Я бы к нему просто обратился. Жаль, здесь защита мешает. Я бы и отсюда смог.

- Я запрещаю выходить из дома. Приказы Артура выполнять, как мои собственные.

Демон кивнул, а его жена почти перестала всхлипывать.

- Ты не такая, - вдруг сказала демоница совершенно ясным голосом.

- Не такая, - кивнула я.

Больше демоница говорить не пожелала. А я ещё раз осмотрела компанию, и подвела итог:

- Успокаивайтесь, приходите в себя уже, и поговорим позже, - развернулась и пошла прочь. Раздался лёгкий хлопок, я резко обернулась: пузыря больше не было.

- Ты запретила выходить, - пояснил Артур.

- Учиться? - спросила я.

- Учиться.

Остаток дня мы провели за попытками научить меня перемещаться с помощью портала. Плетения по-прежнему не давались. Целый час Артур посвятил талисманам.

- Ужин, - сказал он, наконец.

- А воспитательная беседа с крылатыми?

- Утром.

- Как скажешь, - сегодня я сама покладистость.

- Подожди здесь, - Артур вышел. А заниматься, мы, кстати, ушли в мою комнату. Уселись прямо на полу, довольно удобно. Я стянула с кровати подушку и откинулась на спину, благо ковёр очень даже тёплый.

Артур вернулся минут через десять-пятнадцать с подносом в руках, водрузил его рядом со мной, и посмотрел на меня с доброй усмешкой. Я засмеялась в ответ. Вечер заканчивался мирно, весело, даже, я бы сказала, по-семейному.

А вот утро.... Я привыкла высыпаться и начинать день с мысленного привета от Артура. Вчерашний день стал исключением, пришлось вставать рано. В Академии, я, разумеется, режим соблюдала, но за время, проведённое с Артуром, отвыкла. Утро началось с того, что Артур довольно бесцеремонно зашёл в мою спальню. Стулом я дверь больше не подпирала, потому что, во-первых, телепорту он не помеха, во-вторых, начала Артуру доверять.

Артур попытался меня разбудить, но я вяло отбрыкивалась и пыталась спрятаться под одело. И у меня получилось: Артур, кажется, сдался, попытки меня растрясти прекратились, и послышался шум воды. Воду выключили, одеяло вновь было сдвинуто. А дальше я завизжала: Артур положил мне на загривок руку, мокрую и холодную, которую до этого подержал под струями ледяной воды.

Я подскочила, а он ещё брызгаться начал мне в лицо.

- Артур!

- Доброе утро, - невозмутимо откликнулся он, - Тебе до работы ещё с демонами в воспитательных беседах тренироваться.

Жуткую побудку искупило то, что завтрак Артур принёс мне в комнату.

- А почему не на двоих? - удивилась я.

- Я уже поел, но с удовольствием за компанию выпью с тобой чаю.

Я закивала. День надо начинать с приятного. Демоны подождут.

Их я обнаружила сидящими на кухне за столом, они завтракали, причём все трое. Иф посмотрел на меня с каким-то затаённым ожиданием, старший демон - настороженно, а вот его жена - скорее с любопытством.

- Приятного аппетита и доброго утра, - поздоровалась я и присела за стол. Артур пристроился у меня за спиной.

Демоница чуть склонила голову, давая понять, что меня услышала и сказанное приняла.

- Я правильно понимаю, что вы с супругой желаете вернуться в свой мир?

- Да, - подтвердил демон, сжимая в кулак до того спокойно лежавшую на столе руку.

- Я предлагаю договор. Вы соглашаетесь мне служить, а я обязуюсь по окончании вашей службы отпустить вас в родной мир. Я не требую ответа сейчас. Размышляйте.

Я поднялась из-за стола и вышла из кухни, Артур тенью следовал за мной, и прямо из коридора открыл портал в Академию.

- Отметься, что пришла, - напомнил он и исчез.

Битый час я сидела с программой курса. Я всё-таки пошла по пути наименьшего сопротивления и взяла тему 'Нетрадиционное применение наиболее простых в приготовлении зелий'. Подразделы, касающиеся перечня зелий и способов их приготовления я нагло перекопировала у своих предшественников, и мне оставалось лишь придумать, как зелья нетрадиционно применять.

Вот тут можно просто дать разгуляться фантазии. Например, зелье сна, а по-земному снотворное, маги применяли, чтобы улучшить свой сон или, на худой конец кого-нибудь усыпить. Для такого замечательного зелья этого мало, и я начала придумывать: уменьши дозу - и принявший зелье будет зевать, чувствовать себя усталым, получаем средство снижения внимания и замедления реакций, увеличь частоту приёма зелья - и пациент никогда не проснётся. Такое когда-то Артур с Дайничем проделывал при помощи заговорённой дощечки. Я потёрла руки и помчалась к Верису. Вчера он картинно хватался за голову, думаю, сегодня повторит для меня на бис.

Ошиблась. Верис не хватался, он взял у меня листы, углубился в чтение, универсальным жестом постучал указательным пальцем по виску и... продолжил читать.

- Что-то в этом, конечно, есть, - Верис отложил листы, - Идея принимается, а теперь иди, сочиняй программу, - и мои бумаги были аккуратно перечёркнуты крест-накрест.

Преисполненная трудового энтузиазма, я вышла из кабинета.

- Вика! - раздался в голове мысленный крик Артура, я аж пошатнулась.

- Да?

- У нас беда. Демоны.

- Что демоны? - просто так Артур бы не паниковал.

- Они смогли позвать своих сородичей. По периметру дома установлены артефакты, которые блокируют любую попытку перемещения: и талисман пути, и портал.

- Это же вред, - опешила я.

- Насколько я понял, они связались с демонами и просили тех тебя не трогать, формально получилась забота о твоей безопасности, то есть твой приказ нарушен частично.

Я выругалась.

- Вик, будь осторожна, а я пока пытаюсь незаметно выбраться из дома.

- Береги себя.

- Слушаюсь, - фыркнул Артур.

Меня мелко затрясло. Они же могут его убить. Надо что-то предпринять, пока не поздно. Первая мысль - бежать к Верису за помощью. Он поднимет тревогу, соберёт магов, они возьмут дом штурмом, будет бой.... Стоп. Не будет боя. Маги же не самоубийцы. Приложат чем-нибудь глобальным на расстоянии. Демоны, обернутся крыльями, закуклятся, и их, неспособных уже сопротивляться повяжут. Читала я, как чёрный маг не справился с демоном, и коллеги вмешались: демона обратно на цепь посадили, а чёрный товарищ вмешательства не пережил.

Значит, магам ни слова. Я поспешила убраться из коридора к себе на этаж. Нез чем внимание привлекать. А теперь думаю, что я могу сделать? Как помочь Артуру. Может, он сможет выбраться сам?

- Артур? - осторожно позвала я, - Много их?

- С десяток.

- Вот думаю, я же в дом попасть смогу, если....

- Ты дура?! Не смей! Жить надоело?!

- А тебе?!

- Я уже тут, ты мне не поможешь.

- Прошлый раз ты мне говорил то же самое, - напомнила я, - Я могу демону приказать, могу магов привести, могу договориться. Ладно, ты, главное, постарайся им не попасться, а я побуду паинькой.

В том, что я сделаю всё, чтобы его вытащить, я не сомневалась ни секунды. Артур мой и точка. Заставила себя чуть успокоиться и начать думать. Бросаться на выручку сломя голову нельзя. Артур ещё не пойман, и я ему только помешаю.

Что я могу? Ничего. Остаётся играть на моей непохожести и попытаться договориться. Кого мог позвать демон? Полагаю, не бандитов, а именно отряд, то есть разговор может состояться. Мне есть что им предложить: у меня есть привязанный ко мне демон и Иф, принятый в род. Демон, кстати, выйти из дома не может, и чтобы его забрать, 'гостям' понадоблюсь я, неизбежно. Меня будут искать. Уж лучше провести встречу хоть частично по своим правилам. Но сначала:

- Артур? Артур!

Так, спокойно. Мало ли, почему он не отвечает. Вытерпела полминуты. И снова попыталась позвать. Засечь наши разговоры демоны не должны, на слишком личном уровне они идут.

- Артур?

Самообладание мне отказало, и я настойчивей потянулась мыслями к Артуру. Жив. От сердца отлегло. Появилось чёткое ощущение, что Артур спит, и сон этот наведённый. Всё-таки его поймали.

- Артур! - крикнула я вслух и заметалась по комнате. Не отдам я им, его не могу! Остановилась у стены и со всей силы ударила по ней кулаком. Боль в руке помогла собраться с мыслями. Пойти к Верису? Хочется, но итог сомнений не вызывает: Артур умрёт. Значит сама и только сама.

Как бы узнать, что там творится. Впрочем, зря я что ли Ифу камешек давала? Диадема, не подведи.

- Иф, - обратилась я.

- Вика?! - изумлённоё. Меня не ждали? Интересненько.

- Что дома происходит?

- Я точно не знаю, прибыл отряд стражей, взломал защиту дома. Я о наших, отряд демонов. Они в доме.

- Артур? - я нетерпеливо перебила Ифа.

- Усыплён.

- Он ранен?

- Нет, пока, - радости не чувствуется. Зато мне в разы легче стало, даже руки дрожать перестали. Вдох-выдох.

- Чего они хотят?

- Освободить обоих и демона, и его жену. И меня.

Это я им дать могу. Надо только прояснить?

- А ты? - что там Иф про нежелание возвращаться говорил?

- Я член твоего рода, - опять безрадостно.

- Это....

- Сюда идут.

Разговор пришлось оборвать. Узнала главное: Артур цел, и конкретно сейчас ничего плохого с ним не происходит. Постаралась составить план действий. Первое. Я делаю всё, чтобы Артура вытащить, даже если это риск для меня. Просто не могу от него отказаться. С демонами я стараюсь договориться. Второе. Я иду туда.

Понятно, что говорить можно через Ифа, но игру в испорченный телефон я себе позволить не могу. Должна сама быть там. А теперь думаю о деталях.... Например, как попасть в дом. Консультация диадемы не помешает. Но пользы мало, все ответы устарели за те годы, что диадема пылилась на статуе.

А теперь самое сложное - выработать стратегию поведения. Я иду говорить, поэтому магию я не применяю ни при каком раскладе, только как последнее средство. И цель у меня одна: выжить. Цель включает меня и Артура.

Я должна себя 'подать'. Как говорится, встречают по одёжке. Я подошла к зеркалу. Хочется скорее рвануть на помощь Артуру, но нельзя. Руки снова трястись начали. А если его... Нет. Сначала создать образ, максимально непохожий на образ чёрного мага. Брюки из формы Академии - единственное, если не считать туфель, что я оставила. Просто, ничего лучше у меня нет. Водолазку заменила красным топом от агатов, который лежал у меня в сумке, добавила широкий золотой пояс из тех же запасов. На шею повязала алый платок и приказала диадеме проявиться. Камушки же от защитного 'шарфика' я оставила под кожей.

Как минимум впечатление я произведу.

- Иф, ты сказал им о диадеме?

- Нет, - чёткий и уверенный ответ.

- А что ты им сказал?

- Меня не спрашивали. Ты же знаешь, я по меркам демонов ещё несовершеннолетний. Они пытаются говорить с Рифией. Она в истерике.

Рифия - демоница.

- А её муж?

- Он частично нарушил приказ не вредить. Закуклился, чтобы не умереть.

- Ясно.

Последний взгляд в зеркало. Знаю, что ставлю на кон свою жизнь. Точно так же бы я поступила ради мамы, отчима. Не довелось. Немного странно осознавать, что в этот короткий список попал Артур. Но сейчас это не важно. Я готова.

Талисман пути сработал идеально, мир провернулся каруселью, и я оказалась в своей комнате. Первый момент я просто прислушивалась: шаги на первом этаже, приглушённые голоса. Чувствую, что руки холодеют, выдавая, что при всём внешнем спокойствии меня внутри трясёт. Пока окончательно не потеряла самообладание, я вышла в коридор. Меня никто не ждал, это удача.

Я дошла до лестницы и успела ступить на первую ступень. Четвёрка демонов появилась из гостиной. Увидев меня, они остановились. Впечатление произвести удалось. Я тоже остановилась. Резких движений не делаю. Так и стояла на верхней ступени, а демонам пришлось смотреть на меня снизу вверх.

- Приветствую гостей в своём доме, - да, это бред, но лучше это, чем назвать их захватчиками, потому что гость с хозяином не враждует, а скажи я 'захватчик' они схватятся за оружие и меня захватят, как по заказу. И тогда разговора не будет, - Прошу прощения, меня не уведомили о вашем визите заранее.

Демоны смотрели на меня, как на дуру. Да уж, заверений в дружбе, равенстве, братстве они не ждали. Я стала медленно спускаться по лестнице. Но меня остановили вопросом:

- Кто вы?

- Виктория Лада, глава рода Лада, по совместительству маг. Как вы поняли, хозяйка дома.

- И хозяйка трёх демонов, - уточнил тот же, что и задавал первый вопрос.

Ура, у меня получилось. Хватать меня и вязать они не спешат. Ну да, не ждали, что появится радушная девица с их диадемой на лбу.

- Нет, - ответила я.

Демон недовольно прищурился, почуяв ложь, и я поспешила пояснить:

- Я только формальная хозяйка для супружеской пары, что касается подростка, то Иффин является полноправным членом рода Лада. Он свободен даже по законам Нозаны.

Снова лёгкая растерянность, большего и не жду, с улыбкой продолжаю:

- По законам Нозаны мне принадлежат Ялин и Рифия. Но. Поскольку они выходцы из другого мира, полагаю, нозанские законы распространяться на них в полном объёме не могут. Поправьте, пожалуйста, если я в чём-то заблуждаюсь. И, господа, понимаю, за разговорами забылось, но... Мне бы хотелось знать, с кем я говорю.

- Потрудитесь пройти за нами, полагаю, с вами будет беседовать капитан.

- Разумеется, - я снова улыбнулась и кивнула.

Я медленно спустилась по лестнице, демоны настороженно замерли по бокам от меня, готовые броситься в бой с чёрным магом в любой момент. Неуютно. Но будем считать, что первый раунд я выиграла. Я добилась того, что со мной говорят.

В гостиной я хотела пристроиться на диван, но мне указали на кресло. Послушно села, руки положила на подлокотники, так, чтоб демоны их хорошо видели и лишнего не нервничали. Один из четвёрки отошёл. А я не скрываясь разглядывала оставшихся в комнате. Уже привычная оливковая кожа, яркие глаза, за спиной кожистые крылья, одеты в нечто, напоминающее земную военную форму прошлых эпох: тёмно-зелёные мундиры. Оружие я заметила только холодное. Демоны меня рассматривали в ответ, момента знакомства явно не хватило. Да уж, заявилось чудо в перьях, простите в камнях.

В комнату вошёл новый демон. Высокий, синеглазый и мундир богаче, сразу четыре ряда пуговиц, в отличие от двух рядов у подчинённых. Он не спешил действовать, смотрел. Я решила, что ему следует помочь.

- Добрый день, буду рада знакомству.

- Рады? - спокойно переспросил демон.

- Разумеется, рада. Чувствуйте себя, как дома. Чем могу быть полезна?

- Чёрные маги так не разговаривают.

- Я землянка, немного агатка и совсем капельку маг.

Демон прищурился.

- Полагаю, у вас много вопросов? Отвечу с удовольствием.

Кстати, правду говорю. Отвечу, не думаю, что меня о каких-то великих тайнах спросят.

Демон кивнул. Первый раунд я выиграла.

- Как к вам попали мои собратья?

- А может быть, всё-таки для начала познакомимся? Как я уже говорила, меня зовут Виктория, и я глава рода Лада.

- Я задал вопрос, - довольно жёстко отчеканил демон, напоминая, кто здесь командует.

- Супруги были переданы мне Академией Чёрной Магии в качестве подарка в честь получения мною звания магистра. Способствовал данному решению ректор.

- А третий?

- Иффин жил в Академии, выразил желание стать членом моего рода и был принят.

- Все трое возвращаются домой.

- Они свободные существа, и если они хотят, они возвращаются, - уточнила я тоном, не терпящим возражения, и добавила, - Но есть некоторые осложнения.

- Какие? - взгляд демона не обещал ничего хорошего.

- Установленные между нами связи, разумеется. Если ваши собратья хотят уйти, то связь нужно разорвать.

- Откуда у вас венец?

Я от резкой смены темы растерялась. Он о диадеме? Сложный вопрос. Если не упоминать Ифа, получается воровство, если упоминать, то можно создать ему проблемы.

- Венец находился в Академии, точнее в музее Академии, который рядом с библиотекой. Был передан мне, поскольку больше на него никто не претендовал.

Демон щурился, видимо, не совсем понимал, как со мной поступить. Вроде я из чёрных магов, но не похожа, на демонов не претендую. Всё зависит от инструкций, которые были даны демону. Главное, чтоб не решил прибить на месте. С остальным справлюсь.

Я прищурилась в ответ, медленно, чтобы не нервировать конвой, подалась вперёд:

- Уважаемый, почему я до сих пор не вижу своего Алого?

- Кого?

- Алый. Так у агатов называют того, кто заменяет главу рода.

Демон кивнул одному из подчинённых. Хоть бы с Артуром всё было в порядке! Хоть бы не выдать, насколько он мне важен. Может, зря спросила? Нет, не могла не спросить. Внутри всё замирает. Шаги. В комнату вошли двое демонов и втащили Артура, без церемоний сгрузили его на пол. Глаза у парня были закрыты, но дышал ровно, повреждений видимых нет. Сердце у меня забилось с бешеной скоростью. Теперь, когда я Артура увидела, мне стало по-настоящему страшно.

- Что с Артуром?

- Всего лишь спит. Пока, - старший демон позволил себе усмешку.

Нашёл, чем на меня давить? Так он бы рано или поздно догадался и без моих подсказок.

- Тогда поговорим о цели вашего визита, - я перешла на деловой тон, - Вы хотите забрать своих товарищей. Меня это более чему устраивает, с моей стороны никаких препятствий.

- Полагаете, этого достаточно?

- Уверена, что нет. Я, разумеется, готова передать ректору Академии, какую компенсацию вы желаете. Поскольку все эти годы демоны находились в ведении ректора, полагаю, обращаться следует к нему.

Надо бы скорее разговор закруглить, чувствую уже, как сдаю позиции. Первый интерес ко мне пропал, а по-взрослому играть я просто не умею.

- Сейчас ты разорвёшь связь с каждым из трёх, потом... посмотрим, - демон принял решение не в мою пользу.

- Мне не нравится тон, которым вы заговорили, - спокойно ответила я.

Демон кивнул своим подчинённым. Двое наклонились над Артуром, довольно грубо вздёрнули его и подтащили к старшему. Демон выпустил коготь и, глядя мне в глаза, провёл по шее Артура, оставляя кровавую царапину.

Руки разом заледенели. Чувствую, как побледнела. Второй раунд - моё поражение. Даже пытаться сделать вид, что меня не проняло бесполезно: все видели мою реакцию. Если только чуть зубы показать? В ответ можно. Только, боюсь, что разговор на этом закончится.

- Тон вполне уместен, - заявил демон.

- А если я перейду на подобный тон вслед за вами?

- Это как? - с лёгким любопытством спросил он, не верил.

- Я ведь могу приказать вашему сородичу убить окружающих и себя.

- Думаешь, докричишься?

И я поняла, что это маленький шанс. Демон подумал, что я о Ялине.

- Не Ялин, он в кокон упаковался. Я про Иффина. Венец. Как бы я ещё узнала о происходящем в доме?

Демон выпустил Артура, который тут же осел на полу. Артефакта я так и не увидела, то есть не факт, что смогу разбудить сама.

Демон проследил за моим взглядом и прищурился.

Глава 4

Во рту стало сухо, кажется, руки опять дрожать начинают. Кое-как я ещё держалась, но эмоции, запертые глубоко внутри, снова начинали пробиваться.

- Мой собрат медленно умирает, потому что последствия его действий идут в разрез с приказом. Отмените приказ.

- Отменю. И связь разорву. Но мне нужны гарантии моей безопасности и безопасности моего Алого.

- Думаете, вы в том положении, чтобы требовать?

- Нет, не в том. Я рассчитываю исключительно на ваше понимание. Хозяйкой для демонов я стала не по доброй воле. Я не нозанка. И я хочу договориться. Ведь я могла пойти к ректору Академии, сказать, что мой дом захватили демоны, и вам бы пришлось иметь дело с отрядом боевых магов.

- Возможно, - демон задумался.

Я решила подкинуть информации:

- Ялин с женой и Иффин далеко не все демоны, захваченные магами.

Взгляд демона сделался острым.

- Обо всех не знаю, точно несколько находятся в Пустоле.

- Если ты такая замечательная, почему сразу не отпустила попавших к тебе демонов.

- Куда? О том, что с вами так легко связаться я не знала. Я предлагала Ялину договориться, он меня не слышал. Не удивительно, впрочем.

Демон резко поднялся.

- Идём к Ялину, отмени свой приказ.

- Гарантии?

- Никаких гарантий, - спокойно произнёс демон, - Либо ты делаешь то, что я сказал, либо..., - и выразительный взгляд на Артура.

- Гарантии, - спокойно повторила я, - Без минимальных гарантий я приказ не отменю.

- Девочка, думаешь, только чёрные маги практикуют пытки?

- У меня будут гарантии. Так или иначе.

- Я теряю терпение.

Идею я придерживала про запас на крайний случай, и, кажется, время пришло. Я медленно поднялась и двинулась к выходу, понуро опустив голову и всячески демонстрируя, что сдалась. Демон усмехнулся. Я поравнялась с ним, нас разделял какой-то метр. Я резко дёрнулась к капитану демонов, навалилась на него и успела прижать ладонь к его затылку - камешек перекочевал под кожу демону.

Дальше я задохнулась от боли, капитан меня отшвырнул, его подчинённые меня ещё и скрутили, лезвие коснулось шеи.

- Вы забыли, что я могу и так сделать? - прохрипела я. Боль стала чуть терпимей, и я смогла сосредоточиться. Вояки не учли: у меня топик, то есть они напрямую касались моей кожи своей: пальцы, ладони. Державшие меня демоны тоже получили по камешку. Не так удачно, как капитан, но это вопрос времени - камешки переместятся, куда надо, дайте только срок.

- Что ты сделала? - капитан трогал затылок.

- Ты знаешь. Я очень не люблю, когда меня в угол загоняют. Ты не оставил мне выбора. И отзови своих.

Демон сжал кулаки, но приказ отдал:

- Отпустить.

Лезвие убралось, меня выпустили и сделали шаг назад. Я тут же оказалась сидящей на полу. Сил подняться не находилось. Я вскинула голову и уставилась на капитана. Он был зол, но помимо злости во взгляде мелькала какая-то ещё эмоция, определить я никак не могла.

- Что теперь?, - спросил демон.

- Теперь ты приведёшь его в чувства.

Демон наклонился к Артуру, дальше я не рассмотрела. Капитан распрямился и продемонстрировал мне металлическую звёздочку. В голове тут же всплыла подсказка диадемы: 'Артефакт, вызывающий беспробудный сон. Человек, после того, как артефакт снимут, проспит не меньше часа'. Плохо.

- Кроме этого артефакта, на Артура было оказано какое либо воздействие? - я обратилась к капитану мысленно, через камешек.

- Нет, - не лжёт.

Уже хорошо. Остаётся выпроводить демонов к демонам.

- Отойдите все.

- Отойдите, - повторил за мной капитан.

Я с трудом поднялась на ноги и, пошатываясь, перебралась на диван, к Артуру ближе.

- Дальше? - поинтересовался капитан, - Будем ждать, пока он не очнётся?

- Не совсем. В левом нижнем ящике стола лежит чистая бумага. Садитесь и сочиняйте перечень претензий. Писать на имя ректора Академии Чёрной Магии. Я ему обязательно передам.

- Претензии?

- Претензии, - не говорить же, что я жду, когда камешки у его коллег на место встанут. Один из демонов очень удачно взъерошил пятернёй волосы, так что ждать оставалось пару минут. Тогда можно и дальше разбираться, а пока подумать ещё раз. Да, камешек - это подспорье, но в безопасности я себя не чувствую совершенно. Я хочу как можно скорее оказаться подальше от демонов и при этом с Артуром. Переместиться в Академию я смогу, как только с дома снимут блокировку, а это я поручу демону, как только камешек начнёт работать.

Что с демонами? Чем они дальше, тем мне легче. Пусть забирают супружескую пару и валят. Переписку с ректором я им обеспечу. Разбежимся - поговорим на тему изъятия камешка. Мне рабы не нужны. В этом я по-прежнему убеждена, как и в том, что наши с Артуром шкуры значат больше этого принципа.

Демон вздрогнул. Ага, дождалась, камешек встал и готов к работе.

- Всё ясно? - обратилась к нему мысленно.

- Да, - ответил он с запинкой.

- Тогда иди и разблокируй дом, чтобы его можно было покинуть с помощью магии, - это уже вслух.

Демон метнул взгляд на командира.

- Выполняй, - подтвердил капитан, оторвавшись от написания.

- И не надо никому ничего говорить, - сказала я вдогонку.

За демоном я внимательно следила, впрочем, он не пытался ничего предпринять. Обошёл дом по периметру, собирая разложенные камни - матовые белые шары, размером с куриное яйцо. Складывал он их в специальный чемоданчик с ячейками. Вернулся в дом.

- Пригласи сюда Иффина, - распорядилась я.

Демон выполнил требуемое, и в комнату вернулся он сам с чемоданчиком в руках, а следом вошёл Иф.

- Вика?

- Иф, у меня к тебе вопрос. Ты хочешь с этими господами вернуться в родной мир или останешься со мной?

Демоны из отряда дружно округлили глаза. Да, это не только вопрос к Ифу, могла и через камешек уточнить, это ещё и маленькое шоу для 'гостей'.

- С ними хочу, - уверенно произнёс Иф.

Я кивнула. Раньше не хотел, теперь перехотел. Не моё дело.

- Я закончил, - сказал капитан, поднимаясь из-за стола.

- Иф, будь добор, принеси.

- Конечно, Вик.

Иф забрал лист у капитана и подал мне. Я проглядела текст по диагонали. На имя ректора, и отлично.

- Ялин, я отменяю приказ не покидать территорию дома.

Капитан сощурился.

- Итак, - обратилась я к нему, - я возвращаюсь в Академию с целью передать бумагу ректору. Демонов, всех троих, забирайте с собой. Мне ни один из вас за даром не нужен. Когда буду в Академии, приказ не причинять вреда тоже отменю, так что не умрёт. А как нам разрешить остающиеся проблемы, будем договариваться отдельно.

Мысленно передав Ифу пожелание удачи, я с дивана опустилась на пол, крепко прижала к себе спящего Артура и магией коснулась талисмана пути. Сработало. Мир крутанулся, и мы оказались на полу в коридоре моего этажа.

Боги, у меня получилось!

Отложила лист с претензией и двумя руками вцепилась в Артура.

- Ялин, я отменяю приказ о не причинении вреда мне и моему роду.

Закончилось. Я прижалась к Артуру ещё сильней и разрыдалась. Ничего не могла с собой поделать. Чувствовала я себя преотвратно. Артур пошевелился. Сейчас проснётся, отстранённо поняла я, а потом меня как ледяной водой обдало. Он же сейчас проснётся! Заставила себя замолчать. Шейным платком протёрла лицо. Небось всё опухшее, а глаза красные. Впрочем, в коридоре полумрак. Может и не рассмотрит, в каком я виде.

- Артур, - позвала я.

Он мотнул головой, поморщился и открыл глаза. Резко дёрнулся, вскочил на ноги, озираясь. Обернулся, увидел меня.

- Вика? Академия? Как?

- Я договорилась с демонами?

- Ты что сделала? - Артур шагнул ко мне и теперь с недоверчивым изумлением смотрел сверху вниз.

- Договорилась, - промямлила я.

Артур схватил меня за плечи, вздёрнул на ноги и почти что вытряс объяснения, как я не пошла к Верису, как переместилась в дом, как пыталась договориться и, в конце концов, просто воспользовалась диадемой.

- Ты идиотка?! - рявкнул Артур, встряхивая меня за плечи, так что голова мотнулась назад.

- Ар....

- Нет, ты идиотка?! Да тебя чудом не убили! Недооценили, потому что ты девочка и ребёнок! - Артур продолжал меня встряхивать.

- А иначе бы убили тебя!

- Убили, но ты не должна рисковать собой! ты должна была идти к ректору.

- А ты? - заикаясь, спросила я, чувствуя, как на глазах снова слёзы наворачиваются.

- Я бы не выжил, зато ты....

Слёзы хлынули. Я попыталась отвернуться, отойти. Поплачу в одиночестве, приду в себя, тогда и поговорим. Ему мои сопли ни к чему.

- Вика? Вика, ну что ты, - Артур неожиданно нежно притянул меня к себе, обнял, стал гладить по голове, плечам.

- Зачем ты так говоришь? - вырвалось у меня.

- Как? Лучше б сам сдох, чем тебя подставлять.

Я замотала головой:

- Не смей так говорить, ты мне нужен. Я...., - я прикусила язык, и фразу не закончила. Я, кажется, влюбилась в тебя, Артур, иначе бы, ты прав, побежала к ректору, а не к демонам на переговоры. Слёзы прошли, теперь меня просто мелко трясло, а Артур обнимал, уговаривал успокоиться. Я успокаивалась.

Артур отстранился не скоро, посмотрел на меня, щёлкнул по носу.

- Я тебе чай принесу, хорошо? А ты пока умойся.

Я кивнула. Потянулась к листу, так и лежавшим на полу. Артур опередил. Нагнулся, подал мне.

- Могу узнать, что это?

- Читай, - я вручила ему лист, - Потом в кабинете на стол брось.

Мне захотелось поскорей остаться в одиночестве.

- Претензия? На имя ректора? От демонов? - раздалось мне вслед.

- Ага. Вручу ему в обязательном порядке.

Я закрыла за собой дверь, ведущую в мои личные комнаты, и прямиком прошла в ванную. Пустила воду и уставилась на своё отражение в зеркале. Красотища: лицо опухшее, отёкшее, глаза краснющие. Губы, оказывается, я в кровь искусала, даже не заметила, когда. В общем, из зеркала на меня смотрела страшненькая, растрёпанная плакса. Я прикрыла глаза и сунула лицо под струю воды. Распрямилась, отфыркиваясь. Снова посмотрела в зеркало.

Страшно признавать. Раньше я не задумывалась, а теперь осознала. Я втюрилась. В Артура. Настолько, что полезла к демонам, чего сама от себя никак не ожидала. Даже интересно, какую дурь я ещё сделаю. А ведь сделаю. Как же. Сначала 'Ах, какие глаза', а теперь 'Ах, без него не могу'.

- Дура, - сказала я своему отражению.

Понятия не имею, что мне делать с открывшимися чувствами. Был уже в моей жизни парень, но ради него, даже в самый пик наших недолгих отношений, я бы подобного не сделала. Я тогда порхала, ничего не замечая вокруг. А теперь, получается, в разы хуже.

Я зябко передёрнулась. Справлюсь. Из всего по-настоящему меня пугает то, что я совершенно не понимаю, чего хочет Артур и как он ко мне относится. Вроде бы заботится. Но как он там сказал? - Ребёнок. Детей любят, но вот романы с ними не заводят. Я снова нырнула под струю воды. А в душе одновременно и облегчение от того, что с Артуром всё хорошо, и ноющая боль от того, что не похоже, чтобы я была ему нужна как девушка.

Я утёрлась полотенцем. Как не хочется выходить. Но навечно же не спрятаться, особенно от себя. Заставила себя растянуть губы в улыбку. Получился оскал. Убрала его к чёрту и решительно вышла. Артур уже сидел за столиком, на котором обнаружился поднос с чайником, чашками и вкусностями.

Медленно подошла, села. Артур, как ни в чём не бывало, разливал чай. Покосился на меня, широко улыбнулся, и пододвинул мне пирожок.

- Спасибо, - не знаю, как теперь себя с ним вести. Но на шею вешаться точно не буду, постараюсь сохранить всё, как раньше.

Артур завёл разговор ни о чём, то есть стал рассказывать о том, что многие маги увлекаются выведением магических ездовых зверюшек вроде зинчика, на котором мне так нравилось ездить. Спросил, не хотела бы я создать своего. Я позволила втянуть себя в этот бесполезный разговор: мы оба понимали, что болтаем для того, чтобы меня отвлечь и привести в норму. Я, наконец, смогла улыбнуться.

- Кстати, к ректору надо. Оценил послание?

- Уже решила, что ему сказать?

Я поморщилась:

- В дом ворвался вооружённый отряд демонов, защита дома оказалась недостаточной, демон передал собратьям сообщение. Смогла спастись, дала слово передать послание.

Артур кивнул:

- Я с тобой пойду.

- Здорово.

Он хмыкнул и напомнил спрятать диадему под кожу.

К ректору было решено идти, не откладывая, пока первый маг Академии на месте. Но мы всё равно не успели. Секретарь сообщил, что ректор уже час как отбыл.

- Это очень срочно, - я оперлась руками на стол секретаря, показывая, что пока своё не получу никуда не уйду.

Секретарь посмотрел на меня со злостью, на Артура, стоящего за мной и достал чёрный прямоугольный артефакт связи.

- Ректор приглашает вас к себе, - сообщил секретарь через минуту.

- Хорошо.

Я отступила на шаг, зато Артур теперь навис над секретарём.

- Зарегистрируйте письмо.

Ой, а я и не подумала. А Артур молодец. Пока бумага была не оформлена, как полагается, ректор мог её порвать, сжечь, а теперь Устав обязывает его написать ответное послание. Смешок я не сдержала.

Из приёмной я вышла в лёгком недоумении: ректор собирался принять меня непосредственно в своих апартаментах. До сих пор мне казалось, что он живёт вне Академии, и появляется каждый день на работу. Оказывается, всё интересней.

Где живёт ректор ни я, ни Артур не знали, и нам был выдан специальный указатель: камешек, который при прикосновении выпускал путеводный огонёк. Артур взял дело в свои руки, то есть взял камешек, покрутил и сообщил, что пешком идти не обязательно, и он может открыть портал. Я согласилась. Артур стоял с отсутствующим видом около минуты, затем притянул к себе, и мы оказались в небольшом холле.

- Нам туда, - уверенно сообщил Артур и потянул меня за собой в переход.

- Где мы?

- Я здесь раньше не был.

Оглядевшись, поняла, что окошек нигде нет. Странно. Артур же шёл вперёд, и мы очутились перед дверью, которая открылась при нашем приближении. Нас ждал ректор.

- Единоразовый доступ на нижний уровень, - сообщил он нам и кивком предложил заходить. За дверью была обыкновенная гостиная, отделанная в мягких тёмно-зелёных тонах и разделённая на две зоны: рабочую и неформальную. Ректор прошёл в рабочую: сел за большой прямоугольный стол, нам предложил места по бокам.

Инициативу взял Артур.

- Ваш секретарь только что оформил пришедшее на ваше имя послание. Я взял на себя смелость побыть курьером, - Артур протянул ректору написанную капитаном демонов.

Ректор спокойно взял лист, пробежал по тексту взглядом, резко притянул бумагу к лицу, отшвырнул:

- Что. Это. Такое. Крайне скверная шутка, Артур.

Никогда ещё ректора таким не видела. Но Артур и глазом не моргнул.

- О нет, какая же тут шутка? Всё более чем серьёзно. Особенно когда вы на Вику повесили сразу трёх демонов, с которыми и опытный чёрный маг не управится. Вот результат.

- Какой результат? - понимания на лице ректора не было.

- Вика пожелала взять демонов в дом, где мы проживаем. Защита там не как в Академии. Демон связался с родиной, и в дом вломился вооружённый отряд.

- Тогда каким образом вы до сих пор живы?

- Чудесным. Демоны забрали всех троих, и желают теперь добраться до Академии, в связи с чем вам послание.

Ректор посмотрел на меня:

- Вика?

- Да, письмо писал глава их отряда.

Ректор углубился в чтение письма.

- Вика, чем ты думала, когда тащила этих тварей в дом?! - рявкнул ректор, отшвыривая лист.

- А чем вы думали, когда доверяли их адептке, проучившийся меньше года? - холодно спросил Артур, - Про то, что Вика уже пять минут носила звание магистра можете мне не говорить.

Ректор заскрежетал зубами.

- Раз уж ты взялся меня критиковать, мальчик, скажи, где в это время был ты? Куда смотрел?

Артур был невозмутим:

- Я подчиняюсь своей главе рода. Во всём.

Ректор стукнул кулаком по столу.

- Подробности нападения интересуют? - уточнил Артур.

- Да.

Артур начал с того, как демон попытался покинуть дом, рассказал, как я приказала находиться исключительно на территории дома.

- Насколько я понял, демон пробрался на чердак, а там эркер, то есть формально оставаясь на территории, демон через окно выбрался за пределы защиты дома и смог послать просьбу о помощи.

Дальше шли малопонятные для меня подробности о взломе защиты, блокировки перемещений. Мужчины сыпали непонятными терминами, диадема просто не успевала выдавать мне их значения. Короче, им было уже не до меня. Возникло стойкое ощущение, что сижу я исключительно для мебели.

Глава 5

- Ты поняла, где мы побывали, - с лёгким любопытством уточнил Артур, когда мы, наконец, вышли от ректора. Я отрицательно покачала головой. Артур прищурился и неспешно двинулся по коридору.

- Почему не телепорт?

- Тебе не интересно узнать, как пройти в апартаменты ректора? А мне любопытно.

Я пожала плечами. Любопытно, так любопытно. Мне пройтись не сложно. Могу сказать, что новых впечатлений мне уже хватило с головой, и идти на поиски приключений совсем не тянет.

Артур рванул к окну.

- Ого!

- Что ты там увидел?

Артур оглянулся на меня, а затем спросил, обращала ли я внимание на архитектуру Академии. Как-то не доводилось.

- Все башни Академии круглые. И только одна - квадратная, та самая, куда не имеют право без личного разрешения ректора заходить ни адепты, ни магистры. Всегда хотел знать, чем она особенная.

- Удовлетворён?

- Да нет.

Я вопросительно изогнула бровь.

- Я теперь знаю, что это башня первого мага, - пояснил Артур, - но по-прежнему не знаю, что в ней.

- Ааа, - протянула я.

- Викусь, ты чего?

Я не ответила, только головой мотнула. Что я? Я в очередной раз загнала свои переживания поглубже, снова делаю вид, что всё в порядке. Но хуже всего, что я в себе открыла: влюбилась со страшной силой в парня, которому, не факт, что нужна. Настаивать Артур не стал.

Зато день закончился, мы разбрелись по своим комнатам и легли спать. Я долго крутилась, мысли путались, вспоминались похороны родителей. Потом я провалилась в сон, и мне виделось, что я несу на могилу отчима цветы, только вместо его могилы не нахожу, зато вижу Ифа, который копает глубокую яму.

- А, хорошо, что принесла, - говорит он мне, вылезает из ямы, - Это для тебя, нравится?

Я начинаю пятиться, но он уже сзади, обнимает со спины:

- Ну куда же ты? Не волнуйся, и спуститься помогу, и лечь И закопаю хорошо.

-Вика! - в мой сон ворвался голос Артура, и я резко раскрыла глаза, попыталась сесть, но, оказалось, Артур держал меня за плечи.

- Что? - прошептала я, не совсем ещё осознавая действительность.

- Ты кричала.

- Не знала.

Артур уселся на мою кровать, притянул меня к себе, погладил по волосам.

- Демоны снились?

- Почти.

- Хочешь рассказать?

Не уверена. Я покачала головой. Артур продолжал меня обнимать. Мне так хорошо стало, я зевнула и снова провалилась в сон. На сей раз мне виделось что-то приятное, тёплое, невразумительное. Проснулась я, как ни удивительно, рано. Попыталась пошевелиться и не смогла, зато обнаружила, что Артур вчера никуда не ушёл, а так и остался со мной. Против воли расплылась в счастливой улыбке.

Решила, что постараюсь ещё подремать, чтобы не вставать и не мешать, потому что, учитывая, каким клубком мы лежим, если пошевелюсь, точно его разбужу. Заснуть удалось. Мне традиционно приснился мой плюшевый мишка из детства, которого я обнимала за шею крепко-крепко.

- Вика, пусти, задушишь, - прохрипел мишка голосом Артура, разрушая чудесную идиллию. Пришлось открывать глаза, возвращаться в реальность и разжимать объятия. На повестке дня проблемы с демонами. Мне совершенно не хочется, чтобы маги от них узнали о моей диадеме. Буду советоваться с Артуром.

Завтрак разговорами о проблемах я решила не портить. Мы почти не разговаривали, только обменялись парой ничего не значащих фраз, а когда был выпит последний глоток чая, я отставила чашку и начала:

- Артур, ректор же теперь обязан написать и отправить ответ?

- Да.

- И, так или иначе, начнутся переговоры. Пусть и в форме обмена угрозами.

- Да, - Артур внимательно меня слушал.

- И демоны могут сказать про мою диадему.

- Да.

- Не хотелось бы.

- Я бы на твоём месте, - хмыкнул Артур, - подумал о возможных куда более серьёзных проблемах.

Я поморщилась. Думать как-то не хотелось. Поэтому я просто уставилась на Артура, показывая, что желаю получить разъяснения.

- Как ты сказала, переговоры будут, и мне очень сомнительно, что они состоятся без нашего участия.

- Нашего? - переспросила я. Про себя мне понятно, а вот почему их не будет без Артура?

- Ты участвуешь. Или есть сомнения по этому поводу?

- Я участвую. А ты?

- А я, - тон стал жёстким, не терпящим возражений, - тебя без присмотра больше не оставлю ни на минуту. Сидела бы сейчас, программу своего курса сочиняла, а не с демонами подставлялась.

- Тогда ты бы....

- Я знаю, Вика. И, тем не менее, за тобой нужен глаз да глаз.

Возражать я и не подумала. Если честно, то наоборот, приятно такое беспокойство. Я спрятала улыбку.

- А в качестве кого? Думаешь, ректор даст согласие? Мало ли.

- Как минимум в качестве твоей свиты. Ты имеешь на это полное право.

Мы переместились в кабинет, где Артур скептично на меня посмотрел, затем молча положил передо мной чистый лист бумаги.

- Давай, перечень, что лично тебя связывает с демонами, начиная от принятого в род Ифа.

При упоминании имени подростка, по телу пробежал холодок, картинка из сна встала перед глазами, как реальная. Записала Ифа, Ялина, Рифию, капитана демонов и двух его подчиненных, которые тоже получили по камешку. Кажется, никого не забыла.

- Теперь пиши напротив каждого, что ты хочешь в идеале, и на какой минимум согласна

- В идеале они мне не нужны, - спокойно ответила я.

Иф ушёл - скатертью дорога. Он меня утомил. От Ялина и его жены одни проблемы, тоже не нужно за даром, тем более я по-прежнему считаю, что они беззаконно захваченные пленные, обращённые в рабов, и прав у меня на них никаких быть не может, если по совести. То же касается и капитана. Камешек я ему воткнула ради спасения. Давно пора изъять. Сейчас Артур мне скажет, что он думает про меня вообще, и моё бескорыстие в частности. Сдержав смешок, изложила ему своё видение ситуации.

Артур только выдохнул резко, но затем заговорил вполне миролюбиво:

- Вика, я, наверное, понимаю, твою логику, но ты уверена, что поступать подобным образом разумно?

- Артур, когда я через годи или два подойду к зеркалу, я не хочу увидеть там последнюю мразь. Не практично. Но для меня эта главный критерий, извини.

Артур кивнул.

- В таком случае, я полагаю, будет разумно как можно скорее завершить все дела с демонами, а дальше ректор пусть разбирается без тебя. Мол, тебя учили демонов подчинять и ломать, а не переговоры с ними вести.

Я кивнула.

- Тогда свяжись со своим капитаном, - продолжил Артур, - и изложи ему, в какой последовательности и какие связи будешь рвать. Начнём с Ифа.

- Почему?

- У демонов отношения строятся по родам?

'Нет' - пришло от диадемы.

- Нет, - повторила я.

- Тот факт, что Иф принадлежит роду Лада для них не значит ровным счётом ничего, а тебе эту связь важно порвать.

Какой Артур всё-таки умный.

С планом дальнейших действий мы определились за полчаса. Сначала, разумеется, Иф, потом Ялин. И с ним выходила серьёзная проблема: нас связал ритуал, и порвать связь можно тоже только ритуалом, то есть при личной встрече, а это мне совсем не нравилось. Решили, что постараюсь с обоими разобраться в один присест.

Жену Ялина я могу от клятвы освободить на расстоянии, с этим проблем нет. Остаётся капитан и его подчинённые. Тут тоже легко: дать команду камешку покинуть тело. Обсудив всё ещё несколько раз, мы решили, что ничего не упустили, пора связываться с капитаном, но Артур щёлкал по столу пальцем и отмашку не давал.

Я терпеливо ждала, наконец, он перевёл на меня взгляд:

- Вика, а если ты и мне дашь камень, то я смогу участвовать в переговорах?

- Да.

- Тогда дай. Не помешает.

Легко. Я встала, обошла стол. Артур продолжал сидеть, и я прислонила ладонь к его затылку. Пара секунд:

- Готово, - я отняла руку.

- У тебя на ладони кровь.

- Да, всегда так.

Я села поудобнее. Артур пристроился рядом, на подлокотник, чуть приобнял меня и пододвинул лист с перечнем поближе, чтобы я точно не сбилась и договаривалась строго о том, что мы обсудили.

- Капитан, - позвала я мысленно.

- Да?

- Я готова забрать камни из венца.

Полминуты капитан просто обдумывал сказанное.

- И что вам мешает это сделать?

- Это единственный способ связи с вами. Для начала я хочу решить проблему с Иффином и Ялином. Чтобы полностью ликвидировать их зависимость от меня требуется личная встреча.

Демон снова задумался, затем уточнил:

- Условия?

- Мне нужны, как я уже говорила, гарантии безопасности.

- Я не могу лично принимать решение, - спокойно проговорил демон.

Я обернулась к Артуру. Он спокойно кивнул.

- Хорошо, - я разорвала контакт.

Оставалось только дождаться, что скажет демон. Я пока не беспокоилась. В Академии мне ничего не грозит. Артур, судя по всему, твёрдо намерен не дать мне наделать ошибок. Я хотела посвятить день безделью, но пришло сообщение, что всех магистров, находящихся в Академии, срочно ожидает ректор.

Я подумала, что дело касается демонов. В общем-то теперь, когда демоны точно знают, кто из чёрных магов непосредственно виновен в похищениях, и, главное, где их искать, могут на Академию и войной ведь пойти.

Артур открыл телепорт, и мы перенеслись в коридор, в котором располагался зал, куда всех срочно вызывали. Поскольку для меня особых указаний от ректора не поступило, я предпочла сесть подальше. Артур не возражал.

Магистры выглядели встревоженными, нахохленными, тихо переговаривались между собой. В зал стремительной походкой вошёл ректор.

- Господа, прошу рассаживаться. У меня для вас крайне печальное известие.

Разговоры стихли.

- Я пригласил вас, чтобы сообщить, что сегодня, после затяжной болезни, нас покинул магистр Дайнич, большую часть жизни посвятивший трудам на благо Академии. Мы лишились замечательного специалиста, сильного мага, знатока своего дела, талантливого преподавателя и просто друга. Магистр скончался утром у себя в поместье. Мне будет его не хватать.

Все, кто находился в зале, поднялись. Над столом появилась иллюзия: портрет Дайнича и горящая свеча перед ним. Свеча вспыхнула ярче. И пока фантомный огонь не сжёг картинку, никто не шелохнулся. Затем ректор повторно предложил присаживаться.

- Магистр Дайнич, как вы понимаете, оставил два завещания. Одно семейное. Главой рода должна стать его внучка Таир, которую вы хорошо знаете. Обряд посвящение она уже прошла, на её ауре теперь метка главы рода. И завещание, касающееся Академии. Оно будет прочтено во время прощания с магистром в Башне смерти сегодня в полночь.

Ректор покинул зал.

Мы с Артуром переглянулись. Я с трудом осознавала, что Дайнича-старшего больше нет. Нет, рвать на себе волосы от горя я не собиралась, всё же семейка та ещё оказалась, но магистра мне было жаль по двум причинам: во-первых, он сдерживал Таир, во-вторых, всё-таки я была ему благодарна за помощь в первые дни, хоть я и осознавала, что помощь была исключительно корыстной.

Артур потянул меня прочь из зала. Мы молча вышли в коридор, Артур довёл меня до лестницы, а затем сработал телепорт. В кабинет я прошла первой, оглянулась. Артур был на редкость сумрачным.

- Что? - уточнила я.

- Она чокнутая. И теперь её никто не сдерживает. А ты знаешь, чего хочет.

- А как она так легко стала главой рода?

Артур недоумённо приподнял брови:

- Почему нет? Дайнич много лет назад для неё всё подготовил. К тому же Таир магистр.

Я мотнула головой, и тут пришёл зов от Ифа. Да, у него же тоже камешек.

- Вика? - спросил он нерешительно.

- Да?

- Мне сказали, ты хочешь исключить меня из рода.

- Верно.

- Но как же? - растерянно выдал он.

Артур приподнял брови, заметив, что я отвлеклась и я, секунду поколебавшись, передала ему наш разговор.

- Если ты его не исключишь, - сказал он вслух, - то ты, - и постучал кончиком указательного пальца по виску.

- Иф, - я старалась, чтобы интонации были твёрдыми, - я отвечаю за членов своего рода. Ты ушёл, следовательно, быть главой твоего рода я не могу.

- Но, Вика, - заканючил он.

- Иф, вопрос решён. Ты сам ушёл.

Артур одобрительно закивал. Надеюсь, Иф не устроит мне препон в своём стиле. Иф отвечать не стал.

- Странно, - сказала я, обращаясь к Артуру.

- Что?

И я рассказала о своём знакомстве с Ифом, 'дружбе', предательстве. Как потом отношения налаживались: отправила его к Дайничу, приняла она его обратно, снова отпустила и вот, теперь опять.

- Жди сюрприза, - резюмировал Артур, пожав плечами, - Помнится, когда я учился, он был вполне разумным.

На это мне ответить было нечего. Делать тоже ничего не хотелось. Я чувствовала себя разбитой, опустошённой и предложила просто подождать ответ капитана демонов. Артур посмотрел на меня и согласился.

Только ответа я так и не дождалась. Уже вечером сама позвала капитана. Оказалось, демоны совещаются, ответ будет не раньше утра.

- Мы пойдём на похороны? - уточнила я у Артура.

- Лучше сходить. В наши разногласия мало кто посвящён полностью, будет странно не появиться. Я кивнула.

В Башню смерти мы пошли за полчаса до полуночи, как раз успеем к началу церемонии прощания. Я вцепилась в локоть Артура, и позволила ему себя вести. Состояние странной апатии никуда не делось. Я бездумно перебирала ногами.

- Вик, в чём дело? - мысленно спросил Артур.

- Ничего особенного.

Артур мне не поверил. Мы поднялись на самый верх, круглую площадку под куполом, где в центре на возвышении покоилось тело Дайнича. Таир стояла рядом, гладила край покрывала и тихо плакала. Рядом с ней не было нико го, остальные магистры, включая ректора, соблюдали дистанцию.

На площадке царила тишина, нарушаемая только тихим звуком шагов. Артур отвёл меня ближе к стене и встал так, чтобы ректору мы были заметны, но в поле зрения Таир не попадали. Впрочем, кажется, ей было не до нас.

Время приближалось к полуночи, и ректор взял слово. Говорил о невосполнимой утрате, постигшем горе.... Слов было много, и все они отдавали приторным пафосом настолько, что я просто перестала слушать.

- Завещание, - вклинился в мои мысли голос ректора.

Я заставила себя прислушаться. Но пока напрасно. Под завещанием, оказалось, подразумеваются благодарности и пожелания. Что-то вроде прощального письма. Полезное я только одно выловила: Дайнич в завещании представлял Таир своей единоличной наследницей и выражал надежду, что начнётся новая эпоха, когда на благо Академии будут служить не только мужчины, но и женщины.

По залу пронёсся вздох. Говорить-то из уважения к покойному сейчас нельзя, право речи только у ректора, а остальным, похоже, не терпелось высказаться: кто-то был согласен, что женщины могут быть магами, но большинство.... Убили бы на месте, если бы не Устав, в котором вопрос пола просто не был прописан.

Ректор замолчал. Было без четырёх минут полночь. Купол пришёл в движение, открываясь, словно бутон. Треугольники-лепестки медленно погрузились в стены, оставляя площадку абсолютно открытой, словно плывущей среди тёмно серых облаков на чёрном, беззвёздном небе. Факел вспыхнул ярче.

- Таир, отходи, - произнёс ректор напряжённо. Таир не отреагировала, даже наоборот, она выпустила покрывало и вцепилась в руку деда. Огонь разгорался. Пламя взвилось сильнее.

- Таир, - позвал кто-то ещё.

Девушка не реагировала. Ещё чуть-чуть, и она загорится. Ректор уверенно шагнул к ней, схватил за плечи и стал оттаскивать. Вот тут Таир прорвало, она закричала на одной высокой ноте, забилась, лягнулась и, высвободившись на секунду из рук ректора, рванулась вперёд и буквально упала на тело Дайнича.

- Нет, деда, нет! - зашлась она воем.

Я невольно вцепилась в ладонь Артура, и он в ответ притянул меня ближе к себе.

Покрывало уже горело, вспыхнула одежда на Таир. Я смотрела с ужасом. Первым порывом было броситься её оттаскивать, но Артур меня удержал, да и спасателей толпа. Ректор ударил каким-то заклинанием, и Таир кубарем скатилась с противоположной стороны возвышения. Там одновременно и одежду ей погасили, и прижали к полу, чтобы не дёргалась.

Огонь взметнулся к небу, пожирая тело. Я слышала треск пламени, но всё больше смотрела на Таир. Вот уж от кого столь бурного проявления чувств не ожидала. Пламя бушевало, не знаю, сколько это продолжалось. Огонь стих, наступила гробовая тишина, даже Таир затихла. И порыв ветра подхватил пепел, унёс, от мага не осталось ничего.

Купол пришёл в движение, треугольные пластины поднялись из стен и сомкнулись куполом над площадкой.

- Срочно, доставьте магистра Дайнич к целителям, у неё сильнейшие ожоги, - распорядился ректор.

Началась суета. Артур потянул меня прочь, сначала на лестницу, потом по коридору в сторону нашего этажа.

Глава 6

- Вик, ты чего какая-то неживая?

Я лишь невнятно мотнула головой.

- Вика? - Артур внезапно стал очень серьёзным.

- Да?

- А спроси-ка ты у своей диадемы, сколько точно дней прошло с пожара в больницы у агатов?

Я чуть прищурилась. Спрашивать мне было лениво, да и, вообще, мне было безразлично, только ощущение, что что-то со мной не то. А ещё было желание сделать для Артура что-нибудь полезное.

- Сам спроси. Я только что дала тебе через камешек полный доступ к диадеме.

Артур вытаращился на меня, как на ненормальную. Затем встряхнулся, похоже, спросил, и полученный ответ ему не понравился. Артур подхватил меня под руку и потащил за собой на наш этаж. Точнее, как только мы покинули Башню смерти, Артур открыл портал. И стоило переместиться, как он развернул меня к себе, внимательно всмотрелся в мои глаза, а потом одним резким движением стащил с меня кофту.

Я только глазами захлопала, а Артур прошипел сквозь зубы какие-то ругательства.

- Что? - не поняла я.

- Сама смотри.

Я опустила голову и обнаружила, что весь живот у меня в красных пятнах. Я посмотрела на Артура.

- Я ошибся, - выдал он, - Там не эпидемия была. В смысле эпидемия, но не та.

- Что?

Артур от меня отмахнулся. Сказал никуда не уходить и добавил, что скоро вернётся. Я не возражала, добрела до ближайшего кресла и села. Шевелиться не хотелось, ничего не хотелось. Пришла в себя, когда Артур начал меня трясти, потом подхватил на руки и потащил в свою комнату.

- Артур? - вяло спросила я, когда он стащил с меня брюки, разул и уложил на свою кровать.

- Потом объясню, - буркнул он и вышел.

Я спокойно лежала, несколько не смущаясь, что я в одном белье в его кровати. Скорее, наоборот, с тоской подумала, что точно ничего не будет. Артур вернулся с двумя вёдрами в руках. Я лишь бровь подняла, а он ни слово не говоря, одно поставил, второе поудобней перехватил и вылил на меня. Я завизжала.

- Эй! - даже села.

Артур толкнул меня обратно на кровать, пододвинул ближе второе ведро и, зачерпнув из него, шлёпнул мне на живот тёплую густую массу, пахнущую травами, и принялся втирать. Потом ещё. Перевернул меня и, кажется, на спину 'крем' из ведёрка он просто вытряхнул. Затем я была замотана в одеяло, и напоминала самой себе гусеницу в коконе. Артур пристроился рядом, вытянувшись на кровати и спросил:

- Хочешь спать или слушать?

Я зевнула, было мокро, мазь начала пощипывать кожу, я посмотрела на Артура, повторно зевнула, веки наливались тяжестью.

- Хочу..., - я заснула, так и не успев ответить, что хочу на самом деле. Спать мне Артур не дал, то есть оставил всего на час-полтора, а потом.... Просыпаться начала, когда он развернул одеяло, а вот окончательно в себя прийти пришлось, когда Артур опустил меня в ванную, полную воды.

- Сама справишься или помочь? - деловито уточнил он.

- Сама, - я покраснела. Былой апатии как не бывало.

- Вот здесь полотенца, - указал Артур и вышел.

Я не торопясь отмывалась, смесь оказалась даже в волосах. Потом просто полежала в горячей воде, и, наконец, вылезла из ванной. Сперва соорудила на голове тюрбан, в другое полотенце завернулась и вышла. Ой! На комнату, точнее, на кровать, я смотрела с лёгким ужасом. Постель залита чем-то серовато-бурым, и вся в кляксах из тёмно-зелёной массы. Всё, естественно, мокрое. На полу была брошена и моя одежда, и одежда Артура, которую он скинул, после того как повалялся со мной на всём мокром. И в довершении, в центр комнаты был выдвинут стул, на котором для меня лежали чистые тёплые носки.

Носки я натянула, обнаружила под стулом незамеченные раньше тапки, обулась, поправила полотенце и вышла в коридор. Артур обнаружился в моей комнате. Увидев меня он, указал мне на кровать.

- Забирайся под одеяло, сейчас дам горячий чай, потом переоденешься, когда выйду.

Я послушно выполнила его распоряжения, и тотчас получила кружку. Артур присел рядом.

- Пока ты пьёшь, я рассказываю. Договорились?

- Рассказывай.

- Помнишь мужчину, из-за которого я решил, что началась эпидемия?

Я кивнула и сделала очередной глоток.

- У него были явные признаки той заразы, но сейчас я понимаю, что ошибся. У него была крайняя степень поражения кожи, какая бывает у тех, кто работает на Норских шахтах. Вероятно, он согласился на экспериментальное лечение, иначе бы его в больницу никто не взял. Мы же с тобой были в корпусе, где работают со всем необычным....

- А пожар?

- Пожар был, думаю, самый обыкновенный. Загорелось. А ты не из числа тех, кого будут спасать в первую очередь, Вик.

- Хорошо, просто пожар, случайный мужчина. Но со мной что?

- По всем признакам совсем другая зараза. Агаты зовут её 'неволька'. Лечится легко, а распространяется ещё легче. Болеют ею только женщины, агатки с детства делают прививку. Не удивляйся, подсмотрели этот метод на Земле и успешно применяют.

- А у меня не было защиты, - протянула я.

- Да.

- И что теперь?

- Лечиться. Допила? Молодец, переодевайся. Я сейчас вернусь.

Когда дверь захлопнулась, я вылезла из-под одеяла, скинула полотенце и потянулась к уже приготовленной пижаме. Вопрос, как сушить волосы. 'Заклинанием', - подсказала диадема. В итоге, до возвращения Артура, я упражнялась в придании магии формы. Получилось.

Послышался предупреждающий стук, и Артур появился на пороге.

- Видела, что с моей кроватью стало?

- Видела.

- Надеюсь, возражений, что я ночую в твоей комнате, нет.

Я приглашающее похлопала по кровати рядом с собой. Хоть так, похоже, другого я от Артура не дождусь. Как-то он не проявляет никакой инициативы. Тяжело, конечно, но переживу.

- Так всё прошло? - уточнила я.

- Нет, конечно.

Свет погас, и я почувствовала, что Артур, пользуясь тем, что кровать широкая, устраивается от меня на расстоянии. Я вздохнула и повернулась на бок. Спать хотелось неимоверно.

Утром я проснулась в одиночестве. Артура не было. Я удивилась, но звать его не стала. Села и попыталась собрать мысли в кучу. Вспоминались демоны, которые должны скоро дать ответ, и я должна быть в форме, чтобы не совершить очередную глупость. А ещё я вернулась мыслями к последнему дню у агатов. Я подцепила 'невольку'. Допустим, случайно. Но почему в больнице был пожар и тот мужчина? Артур уверен, что совпадение. А я.... Вот какова вероятность того, что Артур прав? Значительная, конечно, но подумать не мешает. Но это потом.

- Утро доброе, - вошёл Артур, и в руках он держал поднос с завтраком.

Я радостно захлопала в ладоши и потянулась к булочке, когда поднос был поставлен передо мной.

- Не, это для здоровых, - поймал меня за руку Артур, - а больные начинают с лекарства.

И мне была вручена небольшая бутылочка с тёмной жидкостью.

- Залпом, - подсказал Артур с улыбкой.

Мне не сложно. Свинтила крышку, отложила на поднос и махом проглотила. О боги! Дышать я перестала, потому что вкус был... наверное, такой вкус должны иметь перебродившие неделю помои, приправленные изрядной порцией васаби. Артур участливо хлопнул меня по спине.

- Ну же, вдох.

Вдох я сделала с трудом, потом второй.

- Предупреждать же надо! - выпалила я.

- Предупреждаю. Пить настойку каждый день утром и вечером в течении недели, - сообщил Артур, и отправил в рот сразу половину той самой булочки, на которую я нацеливалась.

Вот за что мне это? На мой несчастный, полный немого укора взгляд Артур ответил:

- Рекомендую поторопиться. Думаю, демоны скоро объявятся.

Я не выдержала и, схватив подушку, запулила в Артура. Он отбил и посоветовал не быть мазилой.

- И советую поесть быстрее ещё потому, что еда поможет забить неприятный привкус во рту.

К этому аргументу я прислушалась в полной мере. И следующие десять минут мы молча жевали, а потом пришёл зов от капитана:

- Решение принято.

- И? - поторопила я.

- Мы встретимся в вашем доме. Мой отряд, Иффин и Ялин.

- Нет, - вслух произнёс Артур, слушавший наш разговор.

- Нет, - повторила я.

- То есть? - уточнил капитан, и я вопросительно изогнула бровь, глядя на Артура.

- Тебе нужны только Иф и Ялин, на остальных не соглашайся.

Что же, разумно. Надеюсь, демонов удастся убедить.

- Должны появиться только Иффин и Ялин, - я постаралось, чтобы тон не допускал сомнений в моём решительном настрое.

Капитан помолчал, похоже, совещался.

- Мы не..., - начал он.

Я перебила:

- Нет. Только мои условия. Или решайте проблему не напрямую со мной, а с ректором Академии.

Снова тишина в ответ. Я посмотрела на Артура: сидит хмурый, напряжённый. Может, стоило в любом случае действовать через Академию? Да нет, пожалуй, нет. Лучше по-быстрому разобраться. Не в ущерб безопасности, разумеется.

Наконец, пришёл ответ:

- Согласны. В дом прибудут Иффин и Ялин.

На этом беседа закончилась, и я повернулась к Артуру. Он бросил на меня недовольный взгляд и вздохнул.

- У тебя есть план, да? - спросила я, хотя в положительном ответе не сомневалась.

- Когда они вдвоём окажутся в доме, свяжешься с Ифом. Я буду их ждать через несколько переулков, сразу открою портал сюда, в Академию. Потом верну.

- Один пойдёшь?

- Это не обсуждается. Ты, Вика, не высовываешься, не хватало ещё, чтобы пришлось тебя от демонов выцарапывать.

Я понуро кивнула.

- Чего куксишься? Для профилактики вторую дозу лекарства выдать?

Я передёрнулась и смирилась. Впрочем, пусть командует, у Артура лучше получается. Тем более, насколько я успела понять, боевой опыт у него не плохой.

- Только изволь вернуться целым и невредимым, - сказала я, отодвигая поднос.

- Не волнуйся, - Артур легонько щёлкнул меня по носу.

На этом всё закончилось, предстояло снова ждать.

Демоны объявились через час, капитан сообщил, что Иффин и Ялин находятся в доме одни. Артур тотчас исчез в телепорте и мысленно передал мне первые указания для демонов.

- Иф, - позвала я.

- Да?

- Вы одни?

- Да.

- Возьмите в комнате Артура плащи, и выходите из дома, сначала направо.

- Э?

- Не в дом же я приду.

- Понял.

Снова потекли минуты ожидания. Честно говоря, я ожидала возражений, споров, но оба демона спокойно выполняли мои указания, точнее, не мои, а Артура, я служила лишь передатчиком. Артур ждал их в закоулке под пологом невидимости, и стоило демонам в него шагнуть....

- Встречай иди, - пришла от него усмешка.

Я выбежала в коридор.

Демоны стояли несколько ошарашенные, Ялин к тому же смотрел на меня с подозрением. Артур появился за их спинами. Я заговорила:

- Итак, вы в Академии, будем рвать связи. Идёмте в комнату, разбираемся по очереди.

Развернувшись, первой же прошла в пустовавшее помещение. Рисунки мелом на полу я вделала заранее, так что сейчас уселась на пол и приглашающее махнула рукой Ифу, предлагая сесть.

- А ты изменилась, - протянул Иф, усаживаясь в круг, - Больше так легко собой манипулировать не позволяешь.

- Стараюсь, - откликнулась я.

Иф покосился на Ялина, подпиравшего стенку:

- Я и не думал, что смогу вот так легко вернуться к своим.... Метался, пытался понять, что делать с этой долгожданной, но, оказалось, малопонятной свободой. Знаешь, Вик, наверное, ты права, что из рода меня надо исключить. При всём моём хорошем к тебе отношении, ты для меня всегда будешь чёрным магом.

На такие откровения мне ответить было нечего.

- Приступаем? - уточнила я и получила кивок.

О, плюхнулась, а свечи зажечь забыла. Пришлось подняться и щёлкать зажигалкой. Я оглянулась на Артура.

- Я присматриваю, - пришла его мысленная усмешка.

Можно начинать. Магия откликнулась, и свечи потухли, лёгкий дымок стал сплетаться в фигуры, следуя рисунку на полу. Для меня всё исчезло, остались лишь магия и Иф. Я чувствовала, как сила окутывает нас с демоном, и постепенно, все связавшие нас нити истаивают, обращаясь в тот же дым, а он поднимается вверх, и медленно растворяется в воздухе, не оставляя ни единого следа.

Свечи вспыхнули, ритуал окончен.

- Всё, - сказала я.

- Оставишь мне камень?

- Нет, но с ним потом. Сначала, - я оглянулась к Ялину, - прошу, - и зажгла свечи, расставленные для второго ритуала. Оба, конечно, относятся к группе 'разрыв связи', и между собой очень похоже, но небольшие отличия всё-таки имеются.

Ялин уселся в отведённое для него место, я уселась почти напротив.

- Не могу поверить, что это сделаешь.

- Начинаем?

Демон согласно склонил голову.

И всё повторилось: гаснущие свечи, охватывающая только нас двоих темнота, дым, уносящий все связывающие нас путы. Я отстранённо ощущала, что Ялин напряжён и готовится к подвоху, но, в чём я уверена, так это в том, что в ритуал он вмешаться не сможет при всём желании. Всё-таки отличное приобретение моя диадема. Дым растаял под потолком, и свечи вновь полыхнули.

- Всё, - радостно сообщила я Ялину.

Он кивнул.

- Возвращаю клятву о не причинении вреда, данную мне Рифией.

Демон кивнул снова и впервые посмотрел на меня с искренним интересом.

- Надо же, отпустила.

- Мне рабы не нужны. Более, кстати, не задерживаю.

Ялин не шевельнулся. Стоял, хмурился, и что-то прикидывал в уме, но потом, приняв какое-то решение, отступил к Ифу и промолчал.

- Готовы? - уточнил Артур.

И сработал телепорт. Я замерла в напряжённым ожидании. Артур должен вернуться сразу, как их перебросит. Я досчитала до десяти, пятнадцати, двадцати, Артур ещё не возвращался. Я до боли закусила губу. Только не опять, пожалуйста.

Двадцать пять, я с трудом удержала себя от того, чтобы не начать Артура звать, отвлекать, если на него напали нельзя. Тридцать. Воздух подёрнулся рябью, и передо мной был мой Артур. 'Ты чего так долго? Я чуть с ума не сошла!', - мысленно взвыла я, и только спустя пару секунд осознала, что вцепилась в него, как клещ, да ещё и ногу попыталась закинуть.

- Вика, Вика, не волнуйся ты так, всё хорошо. Мы переместились, потом Ялин попросил передать тебе 'спасибо', потом вернулся.

- Не смей меня так пугать.

Артур вздохнул.

- Что? - не поняла я.

- Вик, мне не верится, что девушка, которой кто-то небезразличен, не станет рыться в его памяти, мыслях. Ты ни разу не преступила черты. Не преувеличивай для меня переживания, я и без этого никуда не денусь.

Я аж рот раскрыла, а Артур аккуратно меня обогнул взял влажную тряпку и принялся стирать меловые линии.

- Артур, - позвала я сдавленным голосом, - Сколько раз мне повторить, что я не они. А, главное, скажи мне, как доказать? Честно, не знаю.

Он обернулся, уставился на меня своими серыми с голубыми прожилками глазами, но так ничего и не ответил.

- Как по мне, так если роется - значит, как раз, безразличен. В том смысле, что нужен не ты, а нечто с тобой связанное, начиная с собственного удовольствия. Если важен ты, то и думать будут о тебе и твоём комфорте. Понравится, если я полезу в твою голову?

- Нет.

- Вот и я так думаю, - всё, выговорилась. Пойду-ка я к себе, не готова я узнать, какие ещё обо мне Артур гадости думает. И вообще, у меня дела не окончены.

В комнате пару минут я сидела в прострации и пялилась в пространство. Чувствовала себя гадко. Ладно, не отвлекаюсь. Начинаю с Ифа.

- Иф, - позвала я, - вы с Ялином вернулись к демонам?

- Да.

- Отлично. Тогда мои наилучшие пожелания, прощай. Камень, как я и обещала, ликвидирую.

И прежде чем он успел ответить, связь была разорвана, я знала, что камешек проступил на коже, соскользнул к земле, рассыпаясь при падении. Сделано. Теперь остался капитан и его подчинённые.

- Капитан, - обратилась я.

- Да?

- Иффин, Ялин и Рифия от меня полностью свободны. Ваша очередь.

Ответа я опять ждать не стала. Камни у всех троих демонов выступили на коже и отпали, рассыпались. Связи порваны, обещания выполнены. Я почти свободна ото всех обязательств. Звание чёрного магистра, который должен трудиться на благо Академии, не в счёт. Теперь по-настоящему меня гнетёт одно: с Артуром мне не разойтись никак. Разрыв связи, который установлен между нами, придётся оплатить его жизнью. Но даже если на секунду представить, что я перестану быть для него главой рода, связь наших магий никуда не деть. Перед глазами встал кошмарик: я в него влюблена, а он приходит ко мне, как к главе с просьбой принять в род другую, любимую. Встряхнулась. Угораздило меня втюриться.

Дверь открылась и в комнату вошёл Артур. Показалось, что выглядит смущённым.

- Я всё убрал в комнате.

- Хорошо, спасибо, - получается, говорить об отношениях не будем, не очень-то и хотелось, - Тогда я чай организую.

Не хочу сейчас оставаться с ним в одной комнате, не представляю, о чём говорить. Я вышла.

Глава 7

Чай я принесла в комнату, на подносе стояли как всегда заварочный чайник, две чашки, ваза с конфетами. Чай по привычке разливал в чашки Артур.

- Я тут подумал, - начал он, - раз эпидемии у агатов всё-таки нет, надо забрать домик, и дать знать, что ты жива.

- Зачем? - не поняла я, - Если думают, что мы погибли, лезть к нам точно не станут.

- Не преувеличивай, Вик. У тебя там один враг, Айша Сольская.

- Один ли?

- Остальным не до тебя, относятся, они к тебе, конечно, плохо, но тратить своё время и свои силы на то, чтобы усложнить нам жизнь не будут.

Я кивнула. Допустим, в этом вопросе суждениям Артура я полностью доверяю.

- Вик, тебе нужна альтернатива Академии. Куда ты пойдёшь, если здесь всё вдруг станет плохо? Землю не предлагай, там тебе никто помогать не станет.

- А агаты? - скептично уточнила я.

- Агаты будут защищать главу древнего рода от магов-отступников.

Верю.

- Меня только одно настораживает, - продолжил Артур.

- Что?

- Пожар. Я сначала решил, что это случайность. А теперь сомневаюсь....

Тут мне сказать совсем нечего, в пожарах и причинах их возникновения я совсем не разбираюсь. Лучше чай допью, пока не остыл.

- Когда отправляемся?

- Когда переоденешься, - фыркнул Артур, - Ты не забыла, что глава древнего рода должна быть во всём красном и с золотым поясом.

- Помню.

- Вик, два вопроса.

Я посмотрела на Артура, но он не спешил из задавать, барабанил по столу пальцами, затем, словно решившись, поднял на меня глаза.

- Ты подтверждаешь, что я твой Алый? Перед агатами?

- Само собой.

Артур кивнул. Похоже, второй вопрос интересует его на порядок больше:

- Диадема. Ты помнишь, что дала мне полный доступ?

Я чуть нахмурилась. Помнилось с трудом, воспоминание было блёклым, размытым, похожим на сон. Да, дала. И молодец я, надо было сообразить и раньше дать. Только не говорите, что он решил, будто я отберу? Вот дурак.

- Помню. Дала. Была бы сообразительнее, дала бы раньше, так что извини.

Артур ничего не ответил, а я, подумав, что пожалуй можно и к агатам, потопала к кровати и стала раскладывать одежду, доставшуюся от агатов. Надо что-то приличное подобрать. Я бы, конечно, брюки предпочла, но не солидно, придётся влезать в платье.

- Сейчас? - только и уточнил Артур.

- А чего тянуть?

- Тогда я тоже переодеваться.

И вышел, оставив меня одну. Эх, знать бы, что он там думает, чего хочет. Но это не значит, что я полезу в его голову. Как-нибудь и без столь экстремальных мер проясним.

Выбрала платье с широкой юбкой, традиционным рукавом три четверти. Совсем парадное ни к чему, топик с шароварами больше подходит для домашнего использования, а больше у меня толком ничего и нет.

Артур постучался, когда я уже закончила переодеваться и обматывала сумку алым шарфом, чтоб соответствовала. Вошёл и замер в дверях. Да уж, переоделся. Брюки остались чёрные, а вот рубашку он надел красную, добавив ещё и красный жилет. Должна признать, Артуру совершенно не шло. Слишком яркий цвет его просто 'убивал'. Я чуть поморщилась. Ещё один повод долго у агатов не задерживаться.

Закинула на плечо сумку, ещё раз посмотрела в зеркало и подошла к Артуру. Он протянул мне руку ладонью вниз. Ой, а что, уже пора вспоминать про дурацкие агатские традиции? Положила свою руку поверх его и обхватила пальцами запястье. Мир тут же мигнул, и мы оказались перед главным административным зданием города.

Я почувствовала, как Артур потянул руку на себя, и отпустила. Он тотчас шагнул мне за спину, оставаясь чуть справа, а не строго за мной. Я напомнила себе об осанке, полагающейся главе рода, и медленно двинулась к зданию. Где там мой домик.

Меня встретил местный секретарь. Первый момент он был спокоен и невозмутим, как скала, но потом, рот его открылся, глаза выпучились, и он замер не в силах осознать увиденное. Да, уж, скульптурная композиция 'рыбу вытащили из воды'.

Секретарь вздохнул, издал какой-то непонятный звук, снова вздохнул.

- Уважаемый, - я решила ему помочь, - что вы, в самом деле?

- Госпожа глава рода Лада, вы живы? И он ваш алый?

- С какой стати мне не быть живой? Проведите меня уже в комнату. Долго я на пороге должна стоять?

Секретарь закивал и повёл меня в ту сторону, где располагались приёмные. Артур не отставал, так и держался за моей спиной, не проронив ни слова.

В приёмной я опустилась в кресло, Артур остался стоять сзади. Очень надеюсь, что здесь не придётся ночевать.

- Я желаю узнать, как продвигаются работы с моим домом.

Секретарь чуть побледнел, отвесил неуклюжий полупоклон и, так и оставшись в позе вопросительного знака, зачастил:

- Госпожа глава рода, сочли, что вы погибли, мы, конечно, очень счастливы, что вы живы. Но, понимаете....

- Нет, не понимаю.

- Было приказано стройку приостановить, - выпалил он на одном дыхании.

- Возмутительно, - проговорила я спокойно.

Секретарь закивал и развёл руками, мол, он не виноват, это всё начальство. Я держала паузу. Жаль бедолагу, его потряхивать даже начало, но чем больше я соответствую образу главы рода, тем лучше. Я и так позволила себе слишком много отступлений.

- И где мне жить? - спросила я.

- Сию секунду распоряжусь, в Общем доме, где и раньше, - секретарь вылетел из комнаты, а я оглянулась на Артура. По лицу, как всегда, ничего не понять.

Вернулся секретарь очень быстро, и при этом в сопровождении двоих, в смысле, сопровождал он их: появилась немолодая строгая дама с зализанными волосами и ещё один мужчина, следовавший за ней на расстоянии.

- Госпожа глава рода, - дама отвесила церемонный поклон.

'Вика, соберись', - пришла мысль от Артура. А почему он встревожился вдруг? Ладно, играю: я лениво кивнула даме, поощряя продолжать.

- Госпожа, счастлива видеть вас в добром здравии.

На самом деле, не в таком уж и добром, 'неволька', никуда не делась, но ей об этом знать ни к чему, я согласно кивнула: госпожа глава рода рада, что за неё счастливы.

- Ваше возвращение настолько радостная неожиданность..., - могла бы и более красивые слова подобрать, - Позвольте задать несколько уточняющих вопросов, вы же понимаете....

Понимаю, что ответить придётся, пусть не ей лично, так зачем откладывать неизбежное? Я милостиво кивнула.

- Госпожа, позвольте представиться, я руководитель третьего подразделения второго отдела Раяна Гольфс, - мне это ни о чём не сказало, особенно про отделы, - Расскажите, пожалуйста, что произошло в больнице?

- Зачем?

Женщина помялась, но ответила, близко к истине что меня несколько удивило:

- Видите ли, возгорание было тщательно расследовано, и выяснилось, что в больнице появились шахтёры с последней стадией повреждения кожи.

- Да, очень похоже на начало эпидемии, - встряла я.

- Именно, госпожа. А при подобной угрозе всё зачищается огнём. Удивительно, что вы смогли преодолеть барьер. Или, - взгляд метнулся на Артура, - был использован портал?

- Портал, - подтвердила я.

- Да, возможность переместиться с помощью телепорта барьер не блокирует.

Я приподняла брови, ожидая продолжения.

- Когда вы считались погибшей, госпожа, вся эта прискорбная история приравнивалась к трагическому несчастному случаю.

- Но я жива.

- Да. И теперь встаёт вопрос о расследовании покушения на вас.

Постаралась сдержать ярость. Убили - делу конец, а раз не добили, поищем виноватых. Я просто в восторге от их логики.

- Расследование - это хорошо, - согласилась я, - только что сказать? Я была на лечебном сеансе, врач по окончании процедуры не пришла, а когда я вышла в коридор, увидела этих, - я брезгливо поморщилась, - вернулась в палату, а потом, когда поняла, что пожар, переместилась на Нозану, в безопасность.

Дама покивала.

- То есть о вашем лечении знали?

- Да, это был не первый сеанс.

- Госпожа, а почему ваш мальчик одет в красное?

- Потому что я назначила Артура Алым рода Лада.

Женщина закусила губу. Возражать ей по статусу не положено, она предпочла свернуть разговор, заверила, что поиски начнутся уже сейчас, стройка продолжится, а пока мне предлагалось вернуться в Общий дом. Я не возразила. Её компания успела поднадоесть, предпочту остаться наедине с Артуром.

В Общий дом я отправилась пешком, поскольку подходящего талисмана пути у меня нет, да и пройтись не помешает. Жаль только, что по дороге не поболтать, мне приходится изображать госпожу, а Артуру - полагающуюся мне свиту. Можно, конечно, устроить обмен мыслями, но это не то. Во-первых, по ощущениям слишком личный уровень затрагивается, с праздной болтовнёй никак не вяжущийся. Во-вторых, непринуждённо перекидываться мыслями я ещё не привыкла, невольно сосредотачиваюсь, забывая про всё вокруг, не то, что нужно делать на улице под пристальными взглядами раскланивающихся встречных агатов.

Так что добраться до дома я была очень даже рада. И встречала меня Ария. Даже не ожидала, что мне в качестве служанки снова дадут её. Что же, хоть что-то положительное: она девочка понятливая, неплохая, оказала пару услуг, начиная с того что не поленилась предупредить, что Мила заинтересовалась Артуром и жаждет с ним развлечений.

Я улыбнулась девушке, и тут же услышала, что стол накрыт, если я желаю. И накрыт, девушка помнила мои предпочтения, в спальне, на двоих. Я поблагодарила и прошла в спальню. Стоило Артуру закрыть дверь, я с шумом выдохнула и плюхнулась в кресло.

- Как они меня бесят, - пожаловалась я.

Артур тихонько рассмеялся. Представляю, точнее, не представляю, как они его бесят, если уж меня допекли.

В остальном день прошёл бы на удивление хорошо, если бы не кумушки, а именно Лира Ореш и Мила Тильян. Обе желали сообщить, как они рады, что я в порядке.

- Назначила Алым? - перешла Лира к тому, что её в действительности интересовало, указывая кивком на Артура.

- Назначила.

- Этого решения никто не одобрит, - спокойно заметила Лира, - Он мужчина.

- По Закону мне одобрение не требуется, более того, Закон не запрещает назначить Алым мужчину.

- Верно, - протянула Лира, - Только зачем создавать себе лишние неприятности, - пожала она плечами.

Я молчала. Не умею объяснять очевидное. Лира ждала, а Мила, похоже, пришла исключительно для того, чтобы бросать на Артура крайне красноречивые взгляды.

- Я надеюсь, ты станешь благоразумнее, - вздохнула Лира на прощание и исчезла прямо из гостиной. Мила, понимая, что ей ничего не светит, тоже попрощалась и отбыла.

Я буквально почувствовала, как стоящий за моей спиной Артур расслабляется. Он обогнул моё кресло и опустился в соседнее, где ещё пару минут назад сидела Лира, и уставился на меня чуть лукаво.

- Что? - не поняла я.

- Безопасней ночевать в одной комнате.

- Ага, - вяло кивнула я, и Артур первым ушёл в комнату. Мне хотелось посидеть в тишине и одиночестве хоть пару тройку минут. А когда я собиралась уже подняться, передо мной оказалась Ария.

- Госпожа, - она неуверенно теребила кончик рукава.

Здравствуй, новая проблема. Интересно, что моей служанке от меня понадобилось.

- Госпожа, - повторила она.

- Говори.

- Вы только не гневайтесь, госпожа.

Я начала терять терпение, и девушка тотчас перешла к сути волновавшего её вопроса.

- Госпожа, вы ведь знаете, что я племянница главы рода. Моя глава уже в очень преклонном возрасте, последнее время она тяжело болеет. Доктора прогнозируют, что смена главы произойдёт очень скоро.

- И? - я так и не поняла, чего от меня хочет девушка.

- Наследница не раз говорила, что хочет, чтобы я не заработками занималась, а прислуживала ей.

- Что ты от меня хочешь?

Девушка затеребила рукав ещё сильнее и опустив голову залепетала:

- Я лишь хотела предупредить, что, возможно, вам потребуется подобрать другую служанку, раз я вас не устраиваю.

Вроде бы речь шла о том, что замену Арии искать нужно из-за того, что новая глава собирается её отозвать. Клюнула я на удочку, задала вопрос. Девушка, всячески смущаясь ответила:

- Если бы вы пожелали меня оставить, вы бы это сделали.

Я нахмурилась. В Законе об этом не было ничего, в книжке о традициях агатов - тоже, спрашивается, как я могу её оставить?

- Госпожа, я не могу такое говорить, простите меня.

- Почему?

- Я не хожу слов, чтобы объяснить правильно.

Я ничего не сказала. Нутром чую, разговор идёт в неправильную для меня сторону. А девушка, поняв, что поощрять её никто не будет выпалила:

- Госпожа может удочерить меня, назвав ненаследной младшей дочерью рода, так что все ваши родные дочери будут считаться старше меня, несмотря на возраст. И я тогда осталась бы при вас служанкой.

- А твоя глава рода?

- Не может возразить, потому что моё положение становится очевидно выше.

- Я думала, женщина не может сменить род.

- Не может, - согласилась Ария, - Но в исключительных случаях....

И вдруг она всхлипнула.

- Что?

- Простите, госпожа. Я это из эгоизма всё говорю. Наследница меня очень не жалует, а ваш Алый будет резко протии меня, - она снова всхлипнула.

- Почему Артур должен быть против?

Девушка опустила голову ещё ниже, но отмалчиваться не стала:

- Я в самом начале не знала, как вы к нему относитесь, он был без метки на ауре, и... я выразила ему симпатию.

- Что ты?

- Нет-нет, госпожа, я просто улыбалась, пару раз разговаривала, а как я поняла, так ни-ни.

- Это всё?

Она кивнула.

- Я подумаю.

Девушка принялась благодарить так, словно я уже дала согласия. Я поднялась, Ария тотчас отступила, кланяясь. Я толкнула дверь комнаты. Артур уже лежал. Я подхватила пижаму и скрылась в ванной.

Ария ошиблась, Артура она не знает. Из-за простой демонстрации симпатии он точно возражать не будет. Кто-нибудь другой, местный, мог бы возражать из страха лишиться всевозможных благ от главы рода по причини ревности и недовольства со стороны главы. Но не Артур.

Вернувшись в комнату, забралась под одеяло и приподнявшись на локте посмотрела на Артура:

- Ария просилась в род Лада младшей ненаследной дочерью.

Артур практически подскочил и уставился на меня с лёгким ужасом:

- Ты же не приняла и согласия ещё не дала?

- Нет, конечно! - неужели в его представлении я настолько безмозглая? Похоже.

Артур успокоился.

- Вот и нечего. Как она объяснила?

- Она не из древнего рода, и попасть в мой - повышение. В обоих случаях наследницей она не является.

- Да? - и столько яда в голосе. Я растерялась. Артур театрально вздохнул и стал объяснять, - Она не наследует титул если есть хоть один другой претендент на место главы рода. И я им быть не могу при всём желании, если по поводу Алого в Законе ограничений нет, то про главу рода чётко сказано - только женщина.

- И? - можно уже и самой догадаться, но пусть скажет.

- Девочка становится твоей младшей ненаследной дочерью, Вика, иными словами в очереди на наследство она последняя.

- А в нашем случае единственная.

- Именно. Думаешь, ей долго тебя убить?

Я откинулась на подушку. Нет, не думаю, что долго.

- Вик, - Артур кончиком пальца провёл по моему локтю, - чем быстрее ты сплавишь эту девочку, тем лучше.

- Хочешь сам? У тебя же есть полномочия.

- Почему ты не хочешь?

- Не 'не хочу'. Мне всё равно, - не стану же я говорить, что пытаюсь дать Артуру ощущение, что хозяин - он. Не желаю я быть похожей на агаток в его глазах. А хочу к нему прижаться, только раз он никак инициативу не проявляет, ни в какой форме, значит, не нужна я Артуру. Нет, что относится он ко мне по-особенному, я вижу, так могут относиться к любимой сестре. Я повернулась на бок. Хоть бы скорей заснуть. Но сон не шёл.

- Вик, - вкрадчиво позвал Артур, - спать собралась? А лекарство?

Перевернулась на спину, бросила на него не самый дружелюбный взгляд и потянулась к сумочке. Под присмотром лекарственная пакость была выпита, Артур даже капли оставить не дал на донышке. Я повторно попыталась улечься, и тут раздался крик Арии:

- Госпожа, простите, госпожа, - и девушка забарабанила в дверь.

Мы с Артуром переглянулись. Я заняла сидячее положение и подтянула одеяло почти к подбородку. Я не стеснялась, просто не хотела показывать, насколько я одета. Артур даже в кровати умудрился сесть чуть позади меня, обозначая иерархию. Чёртовы порядки даже в кровать пробрались, а я, наивная, полагала, что они остались за порогом спальни.

- Войди.

Дверь тотчас была распахнута, девушка влетела к нам и упала на колени:

- Госпожа, простите, умоляю.

- Говори уже, - довольно холодно потребовал Артур.

- Госпожа, из дома пришли известия, что нынешняя глава совсем плоха, до утра не доживёт. Вот-вот меня отзовут. Я обещаю служить верно, из всех сил. Пожалуйста, возьмите меня сейчас.

- Нет, Ария, роду Лада ты не нужна, - отвечал по-прежнему Артур.

- Госпожа! - взвизгнула она и протянула ко мне руки.

- Ария, ты ставишь под сомнение слова моего Алого? - бесцветно спросила я.

Девушка подорвалась на ноги и бросила на Артура испепеляющий взгляд.

- Не знаю, что он наговорил, госпожа, только правда в том, что симпатией дело не ограничилось. Боялся, что я буду принята, госпожа узнает? - теперь Ария смотрела на Артура, - Так я и сейчас скажу всё, как было, - и снова на меня, - Когда вы только прибыли, госпожа, и на нём не было метки, мы провели вместе ночь. В смысле не саму ночь. В гостевых комнатах чуть больше часа вечером, - она хмыкнула, - покувыркались, пока вы были заняты.

Девушка выскочила из комнаты, не забыв закрыть за собой дверь, и в помещении воцарилась напряжённая тишина.

Глава 8

Я физически ощущала, как напрягся Артур. Это правда? Имеет право развлекаться, как хочет, Артур взрослый мальчик, постарше меня. Это я на ревность не имею права. Тоже мне, собственница. Я судорожно вздохнула и медленно обернулась. Артур был чуть бледен, кожа на скулах натянулась. И взгляд какой-то лихорадочный.

- Вика, врёт она. Не было у меня ничего с ней, поговорили пару раз и всё.

- Артур, - я старалась держать лицо и ничем не выдать своих эмоций, - я же не против, если ты хочешь....

Артур схватил меня за плечи.

- Не было у меня с ней ничего! Вика, да хоть воспоминания посмотри, хоть с первого года жизни. Не было у меня с ней!

Так приятно стало. Наверное, нехороший я человек.

- Артур, верю, успокойся. Ты чего? - положила ладони на его плечи.

- Не хочу, чтоб ты думала о том, чего не было. Прости, я не имел право так..., - голос стал совсем тихим, виноватым.

- Артур, если хочешь подругу, я никаких препятствий чинить не буду, - как же больно это говорить, а уж как больно будет выполнять обещание.

- Не хочу, - довольно резко бросил он, вылетел из кровати и скрылся в ванной. Не поняла.

И оставаться без объяснений я не намерена. Я откинулась на подушки и принялась ждать, но уснула. Проснулась уже утром. И в одиночестве. Я приподнялась на локте. И где это он ночь провёл? Не важно, как я уже сказала, не имею права, взрослый мальчик.

Это утро было неправильным. Все предыдущие начинались с привета от Артура, сейчас меня встречала тишина. Противное ощущение, ощущение ненужности. Я поднялась на ноги. Чтобы я себе ни напридумывала, чтобы ни чувствовала, я должна действовать дальше.

Умылась. Я же сегодня никуда не иду? Надела топик и шаровары. Пояс золотой обязательно. На секунду приложила руки к лицу, отняла. Будем считать, что я готова к новым свершениям. Я вышла в холл, собираясь дать Арии распоряжение приготовить завтрак и всё-таки узнать, куда сбежал мой Алый.

Арии на посту не было. Зато я обнаружила Артура. Сидел в кресле и смотрел на меня взглядом побитой собаки. Уверенность я свою подрастеряла. Медленно подошла, остановилась. Артур молчал.

- Арию отозвали, да? - спросила я первое пришедшее в голову.

- Нет, - спокойный ответ, - я её уволил вчера и отослал. И пару проклятий добавил.

- Ясно.

- Так что служанки у тебя пока нет, завтрака, соответственно тоже.

- Не имеет значения, - тихонько вздохнула я.

Что ещё можно сказать, мне на ум не шло. Чувствовала себя глупо.

- Вика, - внезапно позвал Артур ясным и при этом донельзя усталым голосом. Я посмотрела в его серые с голубыми прожилками глаза. Он молчал, рассматривал меня.

- Артур....

- Ви, зачем ты меня мучаешь?

- Мучаю? - я сделала шаг вперёд.

- Подпускаешь так близко..., - он опустил голову, замолчал, и резко, на выдохе, - Дразнишь. А в лоб поцеловать не хочешь.

Наверное, если бы он сейчас сказал, что любит меня, потрясение было бы меньше.

- Но откуда я знаю, чего ты хочешь? - растерянно выдала я, - Ты же молчишь. И вообще, на Земле принято, что инициатива у мужчины.

Артур поднял голову, в глазах явно читалось затаённое ожидание. Посмотрел на меня и снова голову опустил. Кажется, у меня к Айше Сольской появился личный счёт. В чём-то она Артура сломить не смогла. Но довоспитывать до такого в отношениях с женщинами! Значит, инициатива моя.

Я присела на подлокотник, обвила руками его за шею и коснулась губами его лба, отстранилась, не выпуская из объятий. Артур поднял голову, и я повторно испытала шок: никак не ожидала, что увидеть смесь счастья и недоверия.

С минуту мы просто смотрели друг другу в глаза, а потом я почувствовала его руки у себя на талии, и Артур осторожно пересадил меня с подлокотника к себе на колени.

- Вика, - прошептал он, крепче прижимая меня к себе.

Мы поцеловались, а потом ещё раз. Вселенная сжалась до размеров кресла, где мы сидели. Я растаяла окончательно и бесповоротно. Не знаю, сколько прошло, вечность, минута.... Раздался стук в дверь. Я решила не реагировать, Артур тоже. Стук повторился.

- Госпожа глава рода Лада, я вынуждена настаивать, - не самый удачный фон для поцелуев, к тому же Артур стал отстраняться.

- Сейчас войдут, - пояснил он тихо, и настойчиво, хоть и невероятно нежно, отодвинул меня.

Дверь открылась. Я, ещё толком не придя в себя встала, а на пороге уже стояла вчерашняя Раяна Гольфс, начальница из администрации, и оглядывала холл. Её взгляд натолкнулся на меня, на Артура, по-прежнему сидящего в кресле, я встала так, что ему было не подняться, глаза Раяны округлились:

- Госпожа, ваш Алый, - звание она практически выплюнула, - позволяет себе сидеть в вашем присутствии?

Я всё ещё пыталась прийти в себя. Какой момент испортила. Пока мой взгляд делался нехорошим, она ещё и продолжила:

- И даже не думает подняться, когда в помещение вошла вторая женщина!

- Вероятно, от двери, госпожа Рояна, вам не видно: если Артур позволит себе вскочить в честь вашего появления, то неизбежно толкнёт меня на пол. Разве он может?

Женщина чуть поджала губы, а я сделала в её сторону шаг, так, чтобы Артур мог переместиться ко мне за спину.

- Вик, - позвал он мысленно, - она права, я ни при каких условиях не имел права сидеть, когда ты стоишь.

- В Законе этого нет, - ответила я также мысленно.

- Традиции, - пришло в ответ.

На это я не ответила, пауза и так затягивалась. Рояна успела сказать:

- Тем не менее, мужчина не может сидеть в кресле, когда глава рода стоит.

Я молчала, перекидываясь мыслями с Артуром.

- Госпожа Рояна, - обратилась к ней вкрадчиво, - поверьте, я вполне способна разобраться с внутриродовыми делами.

- Госпожа Лада, я не смею сомневаться, но я искренне беспокоюсь за вас. Как глава рода вы слишком неопытны. А Артур, всем известно, какие трудности доставлял госпоже Сольской. Не знаю, в курсе ли вы, но ей несколько раз приходилось наказывать его прямо на улице, а не как принято, в стенах дома. И я всячески готова оказать вам содействие. Из личной симпатии и по долгу службы.

- Благодарю за участие, но уверяю, в этом вопросе вам не стоит утруждаться. Я опустилась в кресло и приглашающее махнула женщине рукой. Рояна Гольф приглашение приняла и опустилась в кресло напротив меня, за её спиной возвышались двое мужчин, за спинкой моего кресла стоял только Артур.

Дама качнула головой.

- Госпожа Лада, я прибыла к вам по двум причинам. Во-первых, есть первые данные расследования покушения на вас. Во-вторых, рано утром прибыла ваша служанка Ария с довольно странной информацией, и я должна убедиться, что вы в безопасности во всех смыслах, лично.

- Бывшая служанка, - поправила я.

- Можно ли узнать причину увольнения?

- Неуместные симпатии и поползновения в отношении моего мужчины. Я, знаете ли, не привыкла делиться собственностью.

Женщина нахмурилась.

- Госпожа, Ария служанка. Без согласия вашего Алого никаких поползновений быть не могло, - спокойно заметила она. Боги, и ведь она искренне, похоже.

- В этом отношении я спокойна. Но дело в том, что я лично наблюдала, как Ария поглядывала на Артура, как улыбалась. А вчера ночью она вломилась ко мне в спальню с просьбой сделать её приёмной младшей ненаследной дочерью. Госпожа Рояна, давайте всё-таки перейдём к делу. Как продвигается расследование?

Гольф словно сдулась. Глазки забегали. Интересно.

- Госпожа, пожар, как вы знаете, был результатом сработавшей системы безопасности. При подозрении на...

- Да, я знаю, что шахтёрам с больной кожей ошибочно приписали другое заболевание.

- Да, и пожар полностью легитимен.

Я ждала продолжения, и оно последовало:

- Появление шахтёров было организовано с целью поднять тревогу.

- И сжечь больницу, где я находилась.

Голь подтвердила.

- Госпожа Лада, от имени администрации я прошу вас согласиться признать это несчастным стечением обстоятельств.

- Что?!

- Если вы согласия не дадите, то результаты расследования придётся обнародовать, а это пятно на репутации другого древнего рода.

- И почему меня это должно беспокоить?

- Потому что пятно будут смывать кровью, твоей, Вик, - мысленно ответил Артур.

- Кто? - сухо спросила я, прекрасно зная, что ответ - Айша Сольская.

- Госпожа глава рода Мила Тильян, - спокойно ответила Гольф.

Рот я только каким-то чудом не раскрыла, всё же не к лицу. Услышать это имя я никак не ожидала. Какие у Милы могут быть ко мне претензии? Артура не дала, но из-за такой мелочи организовывать моё убийство она не стала бы. Что ещё? Она предлагала совместный поход за властью, а я её сильно разочаровала в храме. Стоп. В храме я без всякой задней мысли показала своё истинное отношение к традициям агатов. Не отсюда ли ноги растут? У Милы с жрицами очень неплохие отношения.

- Цель? - также сухо задала я следующий вопрос.

- Госпожа Лада, - аккуратно начала Гольф, - вам не доводилось общаться с главами древних родов, приближённых к власти, но это не значит, что вами не интересовались. Слишком необычный случай. Ваше особое отношение к Закону вызывает много вопросов. И госпожа Тильян решила оказать услугу. Не вам, разумеется.

- Если бы меня хотели убить....

- Нет, госпожа Лада. Пока не хотели, но если бы Миле удалось, жрицы бы выразили ей благодарность, неформально.

Очень похоже на Милу. Я смотрела на свою собеседницу и пыталась найти хоть какое-то решение.

- Что ещё известно? - спросила я.

- Детали: сколько заплатили шахтёрам, как их незаметно доставили в больницу. Больше ничего. Ваше решение, госпожа Лада. В больнице был несчастный случай?

- Мне нужно подумать.

- Разумеется, госпожа. Но время есть, - она помолчала, - до завтрашнего утра. Мне нужно предоставить отчёт.

- Как мне с вами связаться?

Гольф оставила мне талисман, бросила на Артура пару неприязненных взглядов.

- Ваш Алый меня не проводит?

- Провожу, - мысленно ответил Артур, мне оставалось только кивнуть. Знает, что делает.

Гольф покинула холл, Артур шёл за ней, отставая шагов на пять. И я не утерпела. Мало ли. Набросив полог невидимости, осторожно двинулась следом. Оказалось, напрасно. У выхода из дома Гольф притормозила и обернулась к Артуру.

- Тебе всё мало, мальчик? Забыл уже про фонтан? Так зря. Пусть твоя госпожа не слишком чувствует дух наших традиций, но ты-то знаешь, как именно следует себя вести. Очень не советую тебе госпожу Ладу так подставлять, - и вышла.

Артур, когда дверь за Гольф закрылась, так и остался стоять. Я подошла, положила руку ему на плечо, прислонилась щекой.

- Что она от тебя хотела?

- Помнишь, я когда-то тебе уже говорил. Закон агаты соблюдают неукоснительно. Если тебя заподозрят в распространении идей, из-за которых агаты оставили Нозану и переселились сюда, то тебе не жить.

- Ты говорил, что для подобного обвинения должны быть очень серьёзные основания.

- Да, пока речь об этом не идёт. Но именно что пока.

- В Академии меня более или менее приняли, хотя и не хотели. И здесь справимся.

Артур молчал.

- Что?

- Вик, ты ведь последуешь её совету?

Не знаю, что под её советом подразумевается, но судя по его настрою ответ один::

- Нет.

На лице лёгкое удивление и благодарность. А я нахмурилась. Артура словно назад отбросило, в тот момент, когда я только приняла его в род, и как он тогда сказал, 'сделаю всё, что прикажешь'. Я решила, что лучшее лекарство от хандры - это поцелуй.

Артур оттаял моментально, кто бы сомневался. Только с романтикой пришлось повременить.

- Как она вошла? - спросила я.

- Мы в Общем доме, Вик. Хоть холл и отдан под твои нужды, твоей личной территорией считается только спальня. Это ещё одна причина, почему я не хочу иметь здесь отдельную комнату. Ко мне могли бы вот так вломиться.

- Закрывать глаза на то, что Мила сделала нельзя, - перешла я к главному.

- Вик, - неуверенно позвал Артур, - давай сначала поедим, потом будем думать.

Мир мигнул, и мы оказались снова в Академии. Артур отстранился и, как я поняла, собрался накрывать на стол в одиночку. Нет, в чём-то, конечно, подход агатских дам мне нравится, но не настолько же. Едой мы занимались вдвоём.

За столом я старалась о проблемах не говорить и аппетит не портить, но когда чашки были отставлены, пришлось перейти к серьёзному и малоприятному. Мила создала ту ещё проблему.

- Пожар - несчастный случай? - спросила я.

- Не знаю, - как-то беспомощно протянул Артур, - Если дать расследованию ход, ты станешь живым напоминанием о позоре рода Тильян: напали, убить не смогли, даже скрыть провал не сумели. К открытому столкновению ты не готова.

- А если не давать?

- То никаких претензий роду Тильян ты предъявить не сможешь.

- Это неприемлемо.

- Вик, эта Гольф пришла не просто так. Мила стремится подняться повыше. Разбирательству не обрадуются. Лучше признать несчастный случай, но получить гарантии, что повтора не будет. А разборки с Милой отложить.

- Показать слабость?

- Вик, если птенец признаёт себя птенцом, это его не слишком украшает, но вопросов не вызывает. Если птенец начинает вести себя как орёл, а взлететь не может, он просто смешон. Разобрались?

- Да.

- Хорошо, тогда идём в кабинет. Если ты не забыла, у нас учёба в списке срочных дел. Ты до сих пор не освоила порталы.

Артур снова заставил меня упражняться в придании магии формы. По-прежнему не получалось на должном уровне, но Артур был доволен и уверял, что ещё немного и я всё смогу. Это безумно радовало. Мы провозились до ужина. Поесть Артур предложил в Академии, поскольку служанки у меня больше не было. Ещё одна мелочь, которой предстоит заняться.

С Гольф было решено встретится вечером. Я передала ей приглашение через оставленный утром талисман, и дама прибыла в рекордные сроки. Мы расположились в холле, Артур занял место за моей спиной.

- Госпожа Гольф, - заговорила я, - вы заинтересованы в признании пожара несчастным случаем?

- Да, госпожа Лада.

- Мне нужны гарантии, что подобное в отношении меня и моего рода не повторится.

- Это я должна обсудить с главой рода Тильян.

- Обсуждайте. Продолжим разговор завтра.

- Разумеется, - Гольф поднялась, слегка поклонилась и выплыла из комнаты, Артура в провожатые не затребовала. Да и весь вечер не обращала на него внимания.

Мы остались вдвоём.

Артур, судя по выражению лица, размышлял о встрече с Гольф. Я встала с кресла и прошла в ванную. Хотелось бы полежать в тёплой воде с какими-нибудь вкусно пахнущими цветочными добавками, но я ограничилась душем. Накинула белую сорочку в голубой цветочек. Не лучший образчик ткацкого производства, но быть ей на мне не долго.... К тому же альтернатива - любо закрытая пижама, совсем не подходит, либо другая сорочка, ярко красная. Мне нравится, а вот Артур, полагаю, цвет не оценит.

Посмотрела на себя в зеркало. Неужели?

Когда я вышла, Артур был уже в комнате. Уверено подошла к нему, и просто прислонилась. Только сейчас поняла, что эту ночь мы собираемся провести у агатов. Не хочу что-то.

- В Академию? - спросила я.

Артур без слов положил руку мне на талию, и мы переместились в коридор на моём этаже.

- Ви, - обнимая меня крепче, прошептал он, - ты не передумала?

Отвечать я не стала, поцеловала. Всё существенное и несущественное из головы у меня вылетело, остался только Артур. И стало совершенно непонятно, почему он чуть отстранился, говоря:

- Вика, не здесь же.

В следующую секунду я была подхвачена на руки, думать и идти в таком состоянии я просто не смогла, слишком хорошо мне было. Только отмечала происходящее.

Спальня, кровать, новый головокружительный поцелуй и съезжающая с плеча бретелька.

Глава 9

Утро наступило неоправданно рано. Я не выспалась, но чувствовала себя помятой и абсолютно счастливой. Артур уже не спал, ласково перебирал мои волосы и улыбался. Чмокнула его в нос, после секундного размышления ещё и в лоб, чтоб глупости в голову не лезли.

Вставать категорически не хотелось, но ведь надо. Артур понял, сел и сообщил:

- Лежи ещё, завтрак сейчас принесу.

- Не, меняю завтрак на поцелуй.

Артур засмеялся, поцеловал, а вставать всё равно пришлось. Я начала с ванной, а когда вышла, завтрак и правда ждал.

- Вик, соберись, нам с госпожой Гольф встречаться.

Я понуро кивнула и приступила к еде. Помню, знаю. Пока одевалась, мне пришла в голову идея: почти всё время готовит Артур. Надо бы специальное для него что-то вкусное придумать, сюрприз чтоб был.

В платье я влезла самостоятельно, пояс помогал застегнуть Артур.

- Красивая, - шепнул он мне на ухо, и мы оказались в Общем доме. Гольф уже сидела в кресле, ждала. При виде нас она поднялась. Я махнула и села напротив, Рояна уселась обратно. Я спокойно ждала, что она скажет. Гольф вздохнула:

- Госпожа глава рода Тильян готова гарантировать, что не станет причиной аналогичных несчастных случаев по личной инициативе.

- Этого мало, - спокойно произнесла я.

- Я понимаю, но большего госпожа Тильян предложить не может.

- Артур? - мысленно позвала я.

- Большего она тебе не предложит, а к открытому противостоянию мы не готовы. Соглашайся.

- Пусть так, - величественно кивнула я.

Гольф заметно расслабилась:

- Очень хорошо, очень.

- Вика, - мысль от Артура была неожиданно тревожной, - а лекарство?

- В пролёте, - и я переключилась на госпожу Гольф. Мы обсудили гарантии, я выслушала пару комплиментов в довольно неумелом исполнении, отказалась от помощи в выборе служанке, поговорили немного о родах, храме и традициях. Три раза Артур отвлекал советом закругляться. В общем, обговорили всё, что можно. Как только Гольф покинула помещение, Артур сунул мне в руки бутылочку с отвратительной на вкус жидкостью и прошипел:

- Осложнений хочешь?

Покорно выпила до последней капли. А затем была учёба, нудная и необходимая. Мы вернулись в Академию, Артур был убеждён, что от агатов стоит держаться подальше, только ещё пару раз наведаться, чтобы получить дом и обустроить его на случай бегства от чёрных магов. Вероятность, что дом понадобится небольшая, но лучше иметь местечко, где можно скрыться и отсидеться, чем не иметь.

К тому же встал вопрос о том, что нужно восстанавливать защиту нозанского дома, взломанную демонами. Но идти туда мы пока не рисковали, в итоге сидели на моём этаже в Академии, я упражнялась, Артур присматривал.

Ближе к вечеру пришло сообщение, что меня желает видеть ректор. Артур открыл для меня портал, сам остался ждать в приёмной, а я прошла в кабинет. Ректор предложил сесть и уставился на меня немигающим взглядом.

- Вика, объясни мне, зачем было регистрировать претензию от демонов через секретаря?

- Чтобы они гарантированно получили ответ.

Ректор бросил мне бумагу.

- Читай, что ты устроила.

Я послушно развернула лист и вчиталась. И впечатлилась. Нет, если вдуматься, чего-то подобного и следовало ждать. Демоны прислали требования выдать всех своих, компенсировать ущерб, установить дальнейшие рамки отношений и всё это в ультимативной форме, приправленное угрозами. Я присвистнула.

- А вы полагали, что можно безнаказанно похищать разумных существ? - спокойно спросила я.

Судя по кислому выражению лица, ректор так и полагал.

- Ты участвуешь в переговорах, - сказал он мне, - Демонов придётся отпускать.

- Хорошо.

- На этом пока всё. Убил бы тебя, Вика, если бы не Устав. Такое устроить.

Вернула лист на стол, и вышла. Не быть мне демонологом. Ура! Артур только головой качнул и напомнил, что без него я ни на какие переговоры не пойду. Ему легче предотвратить проблемы, чем разбираться с последствиями моих действий. Похоже, до сих пор не смирился, что я к демонам ради него полезла. Что сказать? Сама знаю, что было глупо.

Остаток дня прошёл в прежних хлопотах: учёба, практика. Артур прикидывал, остались ли у кого-то из магов демоны, или только в Пустоле. Выходило, что парочка найдётся. Получается, что ещё и владельцам Академия будет выплачивать компенсацию за изъятие имущества.

- Артур, - позвала я, - а давай на Землю прогуляемся?

- Куда конкретно?

- Купить всякие юридические книжечки. Декларацию прав человека, например. Там формулировки, знаешь, какие? Для переговоров пригодятся.

- Сделаем, - кивнул Артур, - Кстати, о переговорах. Оформляешь меня в качестве личного секретаря или помощника. Чтоб я официально имел право с тебя глаз не спускать.

- Да, мой генерал.

Именины сердца начались с вечером. Вкуснейший ужин и потрясающая ночь. Утром меня вновь переполняло счастье. Настроение не испортило даже лекарство и срочный вызов к ректору. Опять. Оказалось, показанное мне письмо было прислано уже несколько дней назад, а сейчас пришло очередное, в котором демоны подтверждали готовность к переговорам, и первая встреча была уже назначена - сегодня.

- Твоё присутствие демоны особо оговорили. И возразить было невозможно.

Конечно, я же с одной стороны демонолог, а с другой Иф наверняка рассказал про мою склонность рвать связи. Словом, демоны хотят меня видеть, что вполне понятно.

- Со мной будет Артур, - сообщила я ректору.

- Это не....

- Артур будет в качестве моего личного помощника и это не обсуждается.

Ректор нахмурился, но начать возражать я не дала.

- Артур идёт. В конце концов, вам какой убыток от его участия?

Дверь хлопнула, и вошёл Верис.

- С демонами дела не имел, так что я тоже в составе группы, - пояснил он мне. Я улыбнулась. Дальше мы обговаривали детали. Я в основном слушала. Организацией пусть взрослые дяди занимаются, им полезней.

- И всё-таки, - напомнила я, когда стало ясно, что обсуждение закругляется, - Артур.

Ректор чуть хмыкнул:

- Вот упёртая. Представляешь, - обратился он к Верису, - помощника ей подавай. Ладно, - и выражение лица у ректора стало, как у школьника, подкладывающего на стул учителя кнопку, - Пойдёт в качестве личного слуги.

Ответ ректора я тут же передала Артуру и, получив его согласие, сказала:

- Хорошо.

Ректор зашуршал бумагами, а Верис укоризненно покачал головой:

- Вик, осторожней. Не знаю, что тебя с Артуром связывает, и почему он до сих пор тебя не убил, чтобы стать новым главой рода, но я очень сомневаюсь, что он станет терпеть, что ты его, как щенка на поводке за собой таскаешь.

Это я тоже Артуру передала. Он только хохотнул, и сказал, что ещё не встречал собак, умеющих самостоятельно влезать в ошейник, пристёгивать поводок и вкладывать его в руки хозяина, который совершенно этого не желает.

Улыбнулась, качнула головой.

- Мы разберёмся.

Верис не слишком поверил, но при ректоре продолжать разговор не стал.

- Будь готова к полудню, - сообщил мне первый маг Академии и отпустил.

Артур, разумеется, ждал под дверью.

- Что думаешь? - спросил он меня.

- Да ничего, - я несколько удивлённо пожала плечами, - Демоны согласились разбить претензии на группы и обсуждать их независимо друг от друга. Сейчас мы занимаемся тем, с чем маги вынуждены были согласиться: возвращаем похищенных. Будут просто подтверждения уже достигнутых договорённостей.

- Я о Пустоле, Вик.

Я скривилась. Демонов, находящихся на Нозане, доставят в Академию, чтобы передать собратьям, а тех, что до сих пор находятся в Пустоле, трогать не рискнут. И обсуждать на встрече с демонами мы в основном будем экспедицию в этот чёртов город. Кажется, от участия не отвертеться.

- Я бы не пошла с ними, но кто мне даст?

- Вот и я о том же.

- Ничего, в этот раз я умнее буду, - и я рассказала Артуру, как уже была там однажды, как не сняла защитный комбинезон и чуть за это не поплатилась.

Встреча проходила на 'нейтральной' территории. Демоны воспользовались тем, что ректор меняет состав делегации, и настояли на том, чтобы переговоры проходили в доме Артура. Мы с ним возражать не стали по двум причинам: территория знакома и у Артура в доме припрятано несколько сюрпризов как раз на случай подобных гостей.

Единственный момент, который не устраивал лично меня, это роль Артура: ему полагалось опять стоять за моей спиной молчаливой тенью. Артура же перспектива нисколько не расстраивала.

Наша компания 'переговорщиков', включавшая ректора, Вериса, незнакомого мне магистра и меня, собралась в приёмной.

- Вика, очень надеюсь, что больше неприятностей вы нам не создадите, - процедил ректор.

- Буду стараться, - пообещала я.

Диадему, кстати, я по-прежнему держала под кожей. Забавно получится, если демоны зададут вопрос, будет сюрприз для магов. А ещё, если вдуматься, Артур до сих пор не знает, что я владею одушевлённой магией. Надо бы рассказать....

Открытие портала сразу на всех решено было доверить Артуру, он легко согласился. Протянул магам левую руку, мне - правую, выделив меня таким образом, как свою непосредственную начальницу. Мы попали в небольшую светлую комнату, как обычно. Я с тоской подумала, что дом перестал ощущаться личным уютным гнёздышком.

Мы прошли в гостиную. Маги передвинули стол в центр комнаты, из соседней комнаты принесли стулья, и мы расположились спиной к стене, лицом к дверям. Артур остался стоять за спинкой моего стула. Вот уж не повезло парню.

Я неоправданно расслабилась. Во-первых, Артуру я доверяла полностью, во-вторых, я была единственным магом, не владеющим боевой магией, так что, когда демоны вошли, я чуть вздрогнула от неожиданности. Их было, как и нас, пятеро. Я узнала только капитана. Четверо сели за стол, пятый остался на ногах за спиной у не знакомого мне демона.

Молчание прерывать никто не хотел, из начальства, я имею в ввиду. Я бы прервала, но слова не давали, поэтому сижу в качестве декорации. Спасает, что с Артуром мыслями можно перекидываться. Я в этом наловчилась уже, но всё равно страшно отвлекает, вот и Артур посоветовал думать о деле, а не о пустяках спрашивать.

Молчание явно затянулось. И чем дальше, тем больше все мрачнели, но заговорить первым так никто и не решался. Я взяла в руки карандаш, лежавший передо мной, стала медленно поворачивать в пальцах, а потом уронила, якобы случайно.

- Простите, - громко сказала я, - и полезла под стол. Ура, переговоры начаты.

-Леди..., - протянул главный демон.

- Виктория, Виктория Лада.

- Я о вас слышал, - вот перетягивать на себя всё внимание я точно не собиралась, из-под стола я благополучно выбралась и снова вертела карандаш. Демону я улыбнулась как можно невиннее.

- Меня интересуют соотечественники, находящиеся на Нозане, - он, наконец, перешёл к делу.

В разговор вступил ректор и начал рассказывать, как тяжело, но успешно продвигаются поиски демонов, попавших на Нозану. Я слушала в пол уха, потому как меня, кто кого когда и зачем похитил не интересовало. Ректор выложил документы сообщающие о судьбе нескольких крылатых, все в статусе 'мёртв'.

На меня главный демон не обращал внимания ровно до перерыва.

- Леди, я желаю поговорить с вами наедине.

Я медленно кивнула:

- У меня нет секретов от Артура, поэтому говорить можем втроём, вчетвером.

- Не доверяете?

- На этот вопрос я отвечу, когда мы останемся в приватной обстановке.

Демон, как ни странно, принял мои условия, и вчетвером мы переместились в гостевую комнату.

- Ответьте, - улыбнулся он в, демонстрируя внушительные клыки.

Я приказала диадеме появиться.

- У Артура камень из венца, - спокойно произнесла я, - Я посчитала нечестным скрывать от вас, что у разговора будет свидетель.

- Маги не знают о венце?

- Зачем их беспокоить понапрасну. У них и так забот полон рот. Впрочем, большой тайной это уже не является. Я скрывала венец, когда была адепткой, сейчас я магистр и продолжаю скрывать больше по привычке, чем по необходимости.

- Это вы мне объяснили, что шантажировать вас данной информацией не получится? - весело уточнил демон.

- Именно так.

- Тогда перейдём к тому, зачем я попросил вас пообщаться с глазу на глаз.

- Да?

- Виктория, я о вас слышал, и по слухам на чёрного мага вы совсем не похожи.

- Вик, аккуратней, - пришла мысль от Артура, - он сейчас будет пытаться втянуть тебя в игру против Академии.

- Не волнуйся, догадалась, - и уже вслух, - До восемнадцати лет я жила и воспитывалась на Земле, о существовании магии даже не подозревала, поэтому мои взгляды и привычки не могут не отличаться.

- Могу я узнать, как лично вы относитесь к тому, что делали маги с демонами?

- Не могу судить, я своими глазами не видела. Что видела, мне не понравилось. Я убеждена, что любое разумное существо по рождению имеет право на жизнь, на свободу, уважительное отношение. А ещё я считаю, что разумные существа между собой равны.

- Знаете, когда демонология появилась?

Я ответила.

- Несколько раньше, - возразил демон, - Магистры-основатели Академии с нами сотрудничали. Пожалуй, мы ни с кем никогда так плодотворно не сотрудничали.

Странно, что я этого не знала. Ответ от диадемы пришёл мгновенно: до сих пор меня интересовала не сама история, а то, как она описана в конкретных книгах. А демон продолжал рассказывать, что магистры и его предки проходили через связующий ритуал: демон в результате становился магом, а маг увеличивал свою силу в десятки раз.

- Вы бы хотели вернуться к сотрудничеству?! - я была потрясена до глубины души.

- Не сейчас, разумеется. Но в очень отдалённой перспективе.... Виктория, понимаю ваше удивление, но слишком много даёт демону связь с магом, чтобы отказываться от сотрудничества навсегда.

Я лишь кивнула. Определённый смысл в словах главного демона есть, только не думаю, что всё так поверхностно.

- Вы же не за этим меня пригласили?

- Я хочу попросить вас оказать содействие в установлении отношений максимально близких к норме, Виктория. Я, например, хотел бы узнать, если маги решили не выдавать моих соотечественников, находящихся в рабстве.

Поняла, меня в шпионы вербуют. Прелесть какая.

- Я искренне хочу, чтобы отношения были налажены, но я связана Уставом Академии Чёрной Магии, и, к сожалению, не могу сделать больше, чем возможно для рядового магистра.

- Разве вы не хотите способствовать их освобождению?! - возмущение выглядит вполне натуральным.

- Я буду способствовать освобождению ваших соотечественников всеми легальными способами, - ответила я.

Демон чуть помрачнел.

- Благодарю, Виктория. Я рассчитываю на вас, - поняв, что большего он от меня сейчас не добьётся, демон завершил разговор и встал, первым покинув комнату.

- Весёлые ребята, - прокомментировала я.

Артур неопределённо фыркнул, а потом, не забыв похвалить и сказать, что я неплохо держалась, напомнил, что пора возвращаться. Вторая часть переговоров было посвящена демонам, находящимся в Пустоле. Маги их отдавали без сожалений. Всё обсуждение касалось только вопросов, кто, как и когда их будет забирать.

Сошлись на том, что демоны отправят в Пустоль своих представителей, маги их сопровождают, в том числе и мы с Артуром. Я бы предпочла отсидеться дома, но моё мнение не интересовало ни демонов, ни ректора, поэтому я молча кивала, подписала по итогам встречи бумагу. Её даже читать не пришлось: вдумчиво подписи ставили главный демон и ректор, остальные лишь свидетельствовали подписание.

Наконец, Академия. Магистры быстро ретировались по своим делам, ректор тоже спешил, только буркнул, чтобы в Пустоль не опаздывала. Что будем вовремя, заверил его Артур, и увлёк меня к нам на этаж, чтобы поесть и продолжить мучить меня учёбой.

Я честно старалась под его руководством придать магии нужную форму. У меня уже выходили сложные плетения, а вот сверхсложные, к которым и относились порталы, пока ещё не давались.

- Ладно, всё на сегодня, - хлопнул в ладони Артур.

- Как скажешь.

Я подняться не спешила. Артур пообещал чай и вышел, а я, расслабившись, позволила магии снова течь из моих пальцев. Магия сплеталась в узор, я лишь лениво наблюдала, как собираются неподдающиеся мне петельки. Артур обещал, что скоро у меня получится. Магия сплеталась. Я с лёгким удивлением следила за тем, как узор завершается. Ещё немного. Последняя линия изогнулась в спиральку, наклонилась. Мир мигнул, и я только две секунды спустя сообразила, что получалось взаправду, и я переместилась.

Глава 10

В новом месте меня окружала темнота, куда я попала, я не поняла. Что я там такое сплела? Диадема выдала, что плетение взято из позаимствованных у Артура архивов, и обозначено магом, как музей под номером четыре.

Это было несколько странно, поскольку в музее был свет, а я оказалась в темноте. Тогда я спросила у диадемы про плетение портала, который вернёт меня на обратно. Ответ пришёл с небольшой задержкой. Я попыталась придать магии нужную форму, разумеется, снова не получилось.

- Вика? - пришла мысль от Артура, - ты куда сбежала?

- В музей под номером четыре, Артур.

- Куда?!

- Я случайно. У меня портал сработал.

Дальше я услышала несколько ругательств.

- Сейчас я заберу тебя, потерпи. Только оставайся на месте.

- А я уже, - договорить я не смогла, потому что в этот момент я оступилась и упала, и полетела под откос, подо мной оказалась очень скользкая поверхность, и я летела как с горки.

Летела недолго, склон стал пологим, скольжение прекратилось. Я лежала на спине, распластавшись, как морская звезда. Радовало, что я ничего себе не повредила. Ощупав ближайшую поверхность, поняла, что выбраться наверх мне не удастся. Вздохнула и мысленно позвала:

- Артур!

- Где ты? Я же сказал ждать.

- Когда ты сказал, я уже отошла в сторону, - оправдалась я, - и тут склон, я не знаю, где я.

Артур выругался и потребовал объяснений, куда и как я отошла. Пару минут я сидела в тишине.

- Кажется, нашёл, - сообщил мне Артур, - Да уж.

- Что?

- Особая территория, здесь магия, как надо не работает. Жди.

И снова тишина. Я обхватила колени, интересно, куда я угодила. Надо же, оставил без присмотра, теперь расхлёбываем. Артур по моим ощущениям не появлялся довольно долго, я успела поволноваться, расслабиться. Знать бы, куда меня занесло. И вдруг меня в спину что-то небольно ударило. Я чуть не завизжала от неожиданности.

- Ви, - пришла мысль от Артура, - рядом с тобой должен появиться конец верёвки. Как найдёшь, скажи.

- Он меня сам нашёл, - ответила я недовольно.

- Ты чего?

- Он меня испугал.

Артур фыркнул.

- Давай, залезай обратно по склону, - нарочито бодро сказал Артур, и мне его бодрость не понравилась, но я послушно взялась за верёвку, и принялась карабкаться наверх. С трудом, медленно я продвигалась наверх. Наверное, пару метров преодолела, а потом услышала ругательства Артура, и совсем не мысленные, а вслух. Следующий миг - верёвка перестала быть натянутой. Следующий - я свалилась вниз, а сверху рухнул Артур.

Я лишь сдавленно охнула, Артур разразился тирадой ругательств, слез с меня и крепко обнял. А через минуту объяснил, что ещё адептом исследовал музей Академии, лабиринт, в который из музея можно попасть. И для некоторых, особо интересных мест, он рассчитывал плетения портала. Точка под четвёртым номером в его списке переносила в область, где невозможно применить магию, ни чёрную, ни практикуемую агатами.

- Я же был слабым магом, - пояснил Артур, - предполагал, что здесь можно спастись, если понадобится.

- А как выбраться?

Артур подозрительно молчал.

- Артур?

- Конкретно в эту часть я не совался ещё.

- Оу, - только и смогла выдать я.

- Вот именно, - согласился Артур.

Дальше он размышлял молча и, приняв решение, уточнил:

- Ты поняла, почему мы рухнули сюда?

Я мотнула головой, сообразила, что в темноте не видно и сказала:

- Случайно?

- Вик, я в состоянии удержать верёвку. Спуск зачарован так, чтобы подняться наверх было нельзя.

Я обратилась к диадеме. Карты данной местности у неё не оказалось. Жаль.

- Так, держимся друг за друга, я иду первым, и ищем выход.

Хотела спросить, уверен ли Артур, что выход есть, и не стала. Вместо это сказала совсем другое:

- Знаешь, что-то мне уже не нравится идея быть магистром и преподавать.

- Почему?

- Просто посчитала, сколько я тебе проблем во время учёбы устраиваю.

- Вик, это мой недогляд, не волнуйся. Спорим, выберемся меньше, чем за полчаса?

Спорить я не стала, и мы двинулись прочь от склона. Я старалась не мешать, прекрасно осознавая, что в данной ситуации я балласт. Артур медленно, но уверенно шёл вперёд, пока мы не упёрлись в стену. Он двинулся вправо, я следом. И мне не давала покоя мысль: в музее самый интересный из виденных мной залов был на нижнем уровне лабиринта, я про зал с храмом. И попала я туда через узкую щель между полом и стеной.

На всякий случай стала проверять стену внизу. Так мы двигались минут пять, и тут мне повезло. Точнее, это в первый миг я решила, что повезло. Нога стала куда-то проваливаться, я обрадовалась обнаруженной щели, потянула ногу на себя и поняла, что её что-то не пускает.

- Артур, - позвала я.

- Да?

- Я куда-то ногой попала и застряла, кажется.

- Боги! - выдохнул он, оборачиваясь.

Артур присел передо мной на корточки и принялся ощупывать ловушку. Попала, так попала. Я услышала щелчок.

- Давай! - коротко скомандовал Артур, и я освободилась, а вот он продолжал сидеть на корточках, и у меня появилось нехорошее предчувствие.

- Артур?

- Там лесенка вниз.

- Пошли?

- Я первый.

Артур первым протиснулся в щель у пола. Когда я пробралась следом, Артур стоял и ощупывал стену, точнее рельеф на ней.

- Вик, будь рядом, что я тебя чувствовал. Мало ли....

- Что ты нашёл? - спросила я, подходя вплотную.

Артур помедлил, а потом рассказал о своих предположениях. Академию ведь строили агаты, лабиринт, соответственно, их рук дело. Подобная, защищённая от магии зона, всегда создавалась вокруг захоронений.

- Кладбище? - пискнула я.

- Знаешь, я специально сюда не ходил, чтобы не нарваться на могилы магистров-основателей.

Узнавать подробности мне резко расхотелось. Артур взял меня за руку и потянул за собой. Лесенка кончилась довольно быстро, и мы оказались в огромном зале, слабо освещённым сиреневатым мерцающим светом.

- Оно, - тихо сказал Артур и сделал шаг вперёд. Уверенно вышел к центру помещения, огляделся и вздохнул с облегчением.

- Что?

- Лезть к могилам не придётся. Они там, - он махнул рукой вправо, - а мы пойдём - и взмах влево, - Там должна быть площадка, открытая для перемещений агатов.

И мы пошли искать площадку, которая обнаружилась буквально через десять минут поисков. Нет, я бы может и вообще её не нашла, но, в отличие от меня, Артур знал, на что именно следует обращать внимание. Вошли в круглое помещение, освещённое не в пример ярче. На полу обнаружилась мозаика с растительным рисунком, а вот на стенах... картина из жизни агатов, причём изображения двигались, и больше походили на мультфильм без звука.

- Разновидность защиты, - тихо пояснил Артур, - ты должна приложить ладонь к 'своему' изображению.

- 'Своё' - это как?

- Глава рода, разумеется.

Это не сложно. Я оглядела всех нарисованных человечков, и показала Артуру на даму в алом платье с золотым поясом и браслетами на руках.

- Верно.

Я приблизилась к картинке. Дама сидела в кресле, закинув ногу на ногу, и качала мыском. Приложила ладонь. Дама встрепенулась, повернула голову, словно могла меня видеть, затем встала, повела плечом и прошла к небольшому возвышению, нарисованному на той же стене.

Следующим выбор делал Артур. Приложил ладонь к сидящему на корточках пареньку. Тот тоже встрепенулся, но на Артура не взглянул, поднялся на ноги, низко опустил голову и тоже пошёл к возвышению.

- Как я это ненавижу, - тихо прошептал Артур. Все человечки, кроме тех, что мы выбрали, поблёкли и исчезли. Дама в алом поднялась на возвышение и повернулась к нам лицом. Рука, которая до сих пор была не видна, оказалась зажатой в кулак. Дама раскрыла ладонь, и я увидела странный кругляк. Похоже на талисман пути. Артур подтвердил мою догадку.

Изображённый мальчик приблизился к возвышению, склонился, застыл. Артур тихо считал. Когда он дошёл до пяти, дама взмахнула рукой, затем сделала непонятный мне жест, картинка пошла рябью, и исчезла.

- Артур? - уточнила я.

- Это инструкция.

Пол дрогнул, и я увидела, как фрагмент мозаики приподнимается, и появляется возвышение.

- Вика, я буду подсказывать мысленно. Когда мы начнём, говорить нельзя. Хорошо?

Я кивнула.

- Сейчас встанешь на постамент, развернёшься лицом к тому месту на стене, где была картина. Возьмёшь талисман пути. И стой. Когда я скажу, взмахнёшь рукой, как дама на картинке.

- Я второе движение не поняла, - тут же сказала я.

- Нет, Вик, только взмах рукой. И снова стоишь, на меня внимания не обращаешь. Я скажу, положишь руку мне на щёку и сразу активируй талисман. Всё поняла?

- Думаю, да, - ответила я, хотя понятно было не очень, но я решила, что дождусь объяснений, когда мы будем дома в безопасности.

- Начали, - подсказал Артур.

Я поднялась на постамент, повернулась, как сказал Артур, и достала из кармана талисман пути, который должен отправить нас обратно на этаж. Замерла. Артур приблизился, согнулся в поклоне, как было в 'мультике'.

- Давай, - пришла от него мысленная команда.

Я взмахнула рукой. Началось действо, которое нарисованные человечки не показывали. Артур, не распрямляясь, шагнул ко мне на возвышение. Кто бы сомневался, это же агаты, опустился на колени. Снова пауза.

- Свободную руку мне на щёку.

Я коснулась его лица, выпустила каплю силы и ударила её по талисману пути. Мир провернулся каруселью, мы снова были в коридоре нашего этажа. Артур моментально вскочил на ноги.

- Ненавижу их, - грустно сообщила я ему.

- Кого?

- Агатов, разумеется.

Артур улыбнулся.

- Завтра в Пустоль, рано вставать. Давай агатов в другой раз обсудим?

Я надеялась на объяснения, но Артур прав, не убегут никуда агаты, потом расскажет.

Утро началось с традиционного привета, дарящего мне настроение, если ни на весь день, то на полдня точно. Я рассчитывала поваляться в кровати после побудки, но мои планы нарушил ректор, желавший меня видеть у себя, причём срочно. И приглашал он не в приёмную, а в свои апартаменты в башне.

Ректор ждал, пришлось поторопиться. Кстати, ждал он исключительно меня: удивления при виде Артура он скрыть не сумел, покачал головой, махнул, чтобы проходили, дал единоразовый доступ, а потом, ни к кому не обращаясь, обронил, словно для себя:

- Хотел бы я знать, что вас связывает, и почему ты с ней так возишься.

Мы промолчали.

В гостиной расселись по диванам, ректор сцепил руки в замок, посверлил меня недовольным взглядом:

- Что хотели от тебя демоны?

Насколько стоит быть откровенной? Врать точно не следует.

- Желали видеть меня своим шпионом. Но, увы. Хоть я и не одобряю порабощение демонов, я чту Устав.

- Устав тебя защищает.

- Поэтому и чту.

- Что ещё?

- Демоны подозревают, что вы собираетесь отдать им далеко не всех похищенных.

- Всех.

Я лишь безразлично дёрнула плечом. Своих сплавила, а остальные - не мои трудности, мне своих бед хватает.

- Полагаю, ты можешь согласиться, - сообщил вдруг ректор.

Я скептично прищурилась. Передавать своими руками ложную или просто специально отобранную информацию я не собираюсь.

- При условии, что я им об этом сообщу.

- Что? - ректор озадачился.

- Я не шпион, бумажки передать могу, но на официальном или полуофициальном уровне. Всё в рамках Устава, который, как вы правильно сказали, меня защищает.

- Вика....

- Давайте сойдёмся на том, что вы можете предложить, но не приказать мне обманывать демонов. Врать нехорошо, я этого делать не буду. И на этом закончим?

- Какая смелая девочка стала.... И всё же, Артур, ты до сих пор не глава рода Лада. Почему?

Артур на секунду напрягся, если бы рядом не сидела, не заметила бы. Ух, кажется, для него вопрос не просто больной, а очень больной. Я зря наивно полагала, что его всё устраивает. Алый.... Вчерашний поход по подземельям Академии показал, у кого какое место, чтобы я себе ни думала.

- Меня моё нынешнее положение устраивает, - медленно ответил Артур, - оно на порядок лучше того, что у меня было. А сидеть на вершине не всегда хорошо, слишком легко упасть.

Ректор нахмурился.

- Это ни в коей мере не намёк, - фыркнул Артур, - исключительно ответ на вопрос.

- Получается, стать главой рода ты можешь, а удержаться нет..., - ректор понял всё по-своему. А если быть откровенной, то понял правильно. Случись что со мной, Айша Сольская вспомнит, что у неё есть внук, которого просто необходимо повоспитывать.

От ректора мы ушли минут через десять, поговорили немного о демонах вообще, и предстоящей вылазке в Пустоль в частности. Я шла молча. Не ожидала, что тема рода Артура настолько цепляет. Кажется, он понял, что я думаю вовсе не о посещении Пустоши в демонической компании.

- Вика, - подожди, - мы уже выходили из башни первого мага, когда Артур буквально заставил остановиться, встав у меня на дороге.

- Что?

- Вик, ты считала, что вопрос рода исчерпан?

- Честно говоря, да, я так считала.

- И правильно, - вдруг сказал Артур.

Я нахмурилась. Он полагает, я ничего не заметила и вот так просто поверю?!

- Вик, когда мы остаёмся вдвоём, я забываю про род, иерархию, положение. Оно не становится неважным, нет. Иерархия словно бы исчезает. Куда ты её деваешь, а?

Я неуверенно улыбнулась.

- А вопрос родовой для меня не будет исчерпан, наверное, никогда. Слишком весело мне было в доме Айши и слишком упорно традиции не дают о них забыть.

- Давай бросим всё, и на Землю. Там этих заморочек нет?

- И кем мы там будем, Вик? Давай лучше собираться в Пустоль, - Артур открыл портал.

Пустоль, так Пустоль. В этот раз наша задача только показать демонам их соплеменников, спасательные работы не планируются. Нас собралось трое: я с Артуром, и Верис. Поскольку он лично демонам ничего плохого не сделал, будет расплачиваться - общаться в качестве представителя.

Делегацию демонов представляли также трое. Представляться они не пожелали, сообщив, что обращаться к любому из них можно 'капитан', а к любому из нас они собирались обращаться исключительно 'магистр'. Чести быть выделенной удостоилась только я, получив обозначение 'магистр, которая наших сама отпустила'.

Некоторое время ушло на последние приготовления. Демоны расспрашивали о Пустоши, отвечал, разумеется, Верис. Мы с Артуром спокойно стояли и ждали, когда все окончательно соберутся.

- Магистр, - демон обращатился ко мне, - я настаиваю, чтобы портал открыли вы.

- Но...

- Отказ неприемлем.

- Вика, ты справишься. Ты уже умеешь открывать портал, - передал мне Артур мысль.

- Я....

- Вик, я верю, что ты справишься, - снова только для меня.

- Я открою портал.

Верис смотрел внимательно, моим участием он был недоволен, прекрасно понимал, что 'магистр' только название, а уровень у меня адептки. Я закусила губу, сосредотачиваясь. Артур не дал, кинув:

- Вика, воспользуйся мелом.

Точно! Я извлекла мелок и стала расчерчивать пол каракулями. Свернуть магию в нужную форму, используя такую шпаргалку в разы легче. Артур прав, я должна справиться. Перепроверила плетение. Верис в это время принёс защитные комбинезоны, шесть штук. Я оделась второй, Артур меня опередил, и приступила к плетению. Артур стоял на незначительном отдалении и страховал.

Работать было намного спокойнее, зная, что он вовремя вмешается, если потребуется. Плетение получалось идеальным, последние две петельки завершили узор. Артур шагнул ко мне, обхватил за талию. Я с трудом удержала улыбку: оставшейся четвёрке он протянул руку, чтобы ко мне никто не притронулся даже пальцем.

Я ещё раз мысленно себя проверила: комбинезоны надеты, Артур рядом, компания в сборе. Можно двигаться. Я открыла портал. Мир мигнул, и мы оказались в Пустоле.

Конец ознакомительного фрагмента


Оценка: 7.28*185  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) М.Олав "Охота на инфанту "(Боевое фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) А.Эванс "Дракон не отдаст свое сокровище"(Любовное фэнтези) Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"