Вирт Андер: другие произведения.

Принцесса Пограничья. Фея

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вновь оказаться там, откуда так стремятся уйти дети и мечтают вернуться взрослые? Не самый плохой вариант нового существования. Вот только решение, что хорошенького понемножку, приняли за тебя. Придется взрослеть. Заодно всем желающим напомнить, что не стоит будить... пока "оно" тихо. --- Вторая книга цикла "Принцесса Пограничья". --- Продолжение здесь: https://author.today/work/69893 Приятного чтения!


Пролог. Где-то на Изнанке

    
    
    
   Опорный домен Вторжения
   ...
   Небольшая площадка на вершине высокой скалы, расположенной на каменном плато в окружении себе подобных. Серое, равнодушное к происходящему небо, неподвижный воздух. Впрочем, это всего лишь видимость, созданная Волей Повелителя Домена. И последнее, на что смотрят нервно бегающие глаза существа внешне напоминающего человека в глухо застегнутом сером плаще. Но небольшие загнутые рога на безволосой голове, багровая радужка с вертикальными зрачками и красная кожа не оставляют сомнений в принадлежности к совсем другой расе.
   Перед ним стоят несколько похожих существ. Отличие в деталях, особенно фиолетовой коже и черных глазах того, кто вышел чуть вперед и неторопливо произносит слова, в смертельном результате которых уже сомнений нет. Увы, небольшая пентаграмма под ногами не оставляет и шанса на спасение, блокируя все способности и саму возможность пошевелиться до наступающего конца существования. Впрочем, ожидание оказалось недолгим...
   ...
   - ... приговаривается к Развоплощению!
   - Нет! Не надо! Вы же сами... ахр-р-р...
   Дождавшись, когда тело, дергающееся в агонии на пробивших грудь когтях, превратится в черные дымные струйки и втянется в раскрытую ладонь, Ари-ну-Ран внимательным взглядом обвел стоящих вокруг демонов. Затем прокачал через восприятие их эмоции. Что же, правильный выбор подчиненных всегда был его сильной стороной, чем он не переставал гордиться. Никаких сомнений в решении своего командира, умеренный страх оказаться на месте казненного и... тщательно подавляемое понимание причины произошедшего с почти искренним желанием как можно быстрее забыть последние слова того, кто совсем недавно являлся их близким соратником.
   Увы, действительно достойный был демон, верно служил Господину и даже претендовал на место Ари-ну-Рана. Естественно, после его повышения, которое состоится, когда этот мир будет захвачен. Но... совершил фатальную ошибку. Не смог выполнить возложенное на него поручение и, более того, своими действиями нанес серьезный урон планам Вторжения. Не говоря уже о потери очень ценных подотчетных артефактов. В тюремном домене Господина, мучения за такой проступок продолжались бы вечно. Только благодаря своим заслугам он смог получить быструю смерть от руки командира и новое Возрождение. Правда, нескоро.
   И естественно, бывший помощник уже никому не расскажет, что, вообще-то, идея предварительного удара по территории, которую тут называют Пограничьем, используя для этого заботливо собранную в одном из доменов-закладок нежить, принадлежала Ари-ну-Рану. Как и решение передать артефакты высшему личу, накаченному по самую черепушку украденной у Хранительницы Серых Пределов Силой. Кстати, тоже серьезная потеря. Тасар, бывший принц уже давно несуществующего королевства. По сути, ревенант не утративший после перерождения своих талантов в командовании целой армией и получивший редкое умение Пробуждение, позволяющее проявлять сознание в подчиненных не-мертвых вместе с прижизненными навыками. Из-за навязчивой идеи о восстановлении своего государства, он был на редкость хорошо управляемой марионеткой.
   Ведь при сохранившемся разуме, умело искаженное восприятие не давало душе, удерживаемой в этом мертвом теле шлемом-филактерией, адекватно осознавать окружающую ее действительность. А с учетом того, что лича можно было легко "перезагрузить" внедренным магическим конструктом, то после "освобождения столицы королевства от захватчиков" и "зачистке территории от вражеских войск" его ждало... то же самое, только в других местах. Пока не пропадет в нем надобность. И никаких следов присутствия пришедших извне демонов и соответственно реакции этого мира. Даже Правила не нарушены, своя же нежить, местная. Превосходный инструмент для предварительной Зачистки. А Пограничье, являющееся первой целью - просто великолепный вариант для постройки внешнего контура Врат и создания плацдарма.
   Идеальный план, тщательная подготовка и... полный провал. Откуда эта проклятая богиня узнала об армии нежити? Зачем вмешалась? Такой доброты к живым у нее после перерождения не наблюдалось! Скорее сидела бы на троне и радовалась поступающей Силе от приходящих к Завесе душ, а опомнилась, естественно, когда будет поздно.
    Но главное, как так быстро оказалась в Пограничье лично, а не простой проекцией?! Ведь шпионы докладывали, что уже три местных периода времени, называемые месяцами, сидит в своем тронном зале и никого туда не пускает. А ведь Пути, ведущие в Небесные Планы, еще со времен Первого Вторжения повреждены Бездной так, что без подготовки с одной стороны, и ритуала Вызова с другой, Хранительница оставалась бы почти простым наблюдателем. И создание Аватара Смерти слишком сложная и длительная процедура, ее невозможно не заметить! В лучшем случае наделила бы кого-то из своих последователей в том месте Силой, но не большей, чем у так называемого магистра магии согласно классификации Одаренных этого мира. Ну а способность влиять на Нити Судьбы в данном случае бесполезна. Пара стежков и даже узелок на уже сотканное Полотно серьезного воздействия не дадут!
   Увы, все предварительные выкладки оказались ошибочными, что приводило в ярость. И заодно к мысли, что чуть позже надо и среди разведывательного корпуса устроить небольшую чистку. Это же их просчет, а не Ари-ну-Рана, так? Хорошо еще, что отследить по отнятым артефактам место хранения невозможно, а "история" предыдущих владельцев была стерта. Архидемон очень внимательно относился к мелочам. Ну а касаемо лича, то богиня крайне удивится тому, что сама их ему отдала. Заботливо созданные "воспоминания" это убедительно докажут. В любом случае, подобный хоть и маловероятный поворот событий все же был предусмотрен.
   Конечно, придется кое-что срочно изменить и несколько ходов сделать раньше времени, совместив создание плацдарма с Первым Ударом, но, по сути, это лишь легкая коррекция утвержденного плана по завоеванию этого мира. Еще надо попробовать прощупать так называемые Восточные королевства, слишком уверовавшие в свою безопасность из-за Разлома. А зря. Недалеко от него со стороны Изнанки есть очень интересная область по структуре похожая на Врата. Когда-то там явно экспериментировали с новым вариантом портала. Если это действительно так, то после небольшой доработки он вполне способен стать еще одной точкой Вторжения. Пропускная способность, конечно, будет мала, большое количество демонов в настоящих телах не протащишь, но создать хаос в людских государствах и направить внимание в сторону получится. К тому же хороший шанс пришлой проявить себя. Ведь место помощника освободилось.
   И похоже, пора напомнить той, кто когда-то носила имя Соланиэль о недавнем прошлом. Рановато стала приходить в себя. Жаль, что тот божок, научившийся существовать, паразитируя на Бездне, нелепо погиб, не выполнив до конца условий Контракта. Заигрался в Серых Пределах с тем, кто неожиданно оказался сильнее его. Гадать, куда сунулся - бессмысленно, но вот воспользоваться повторно его наработками определенно не помешает. Например, тот Культ Смерти... неплохие исполнители получились бы на основном этапе, однако их готовность к самопожертвованию во имя придуманных идеалов сейчас очень поможет. А заботливо подложенный в архив и, естественно, скоро "случайно" найденный ритуал Слияния с аккуратно внедренными ошибками, несомненно, понравится Хранительнице! Вернее, ее разуму. Хе-хе-хе!
   Еще решить бы вопрос с падшим ангелом или для начала... найти его.
  
  
  

 Глава 1. Изменить предназначенное. Часть 1

  
  
   Место битвы с нежитью. Пусто и тихо. Почти
   Лари часто приходилось смотреть в лицо смерти. А сегодня выяснилось, что, оказывается, даже спокойно может с ней разговаривать. Бояться же, вообще, способен только за жизнь жены и дочери. Так он думал до того, пока не взглянул в эти светящиеся багровые провалы. Невероятное и давно забытое чувство, что попытка сопротивления лишь ненадолго отсрочит путешествие в один конец и не имеет смысла. Даже если Крофф успеет создать все свои двенадцать копий и нанесет удар первым. Конечно, это было вызвано специальным воздействием, ощущаемым как положенная на плечи и пригибающая к земле каменная плита. И вполне возможно, результат будет иным. Только вот проверять не хотелось. Скорость, с которой оказалось на вытоптанном песке стоявшее перед ним существо, вылетев из леса, и воспоминания о первой встрече, были достаточным основанием для подобных сомнений.
   Естественно, Крофф серьезно воспринял слова Лестии о том, кто находится внутри ее названной внучки. Предполагал, что поскольку этот зверь справился с проклятой книгой, то слабым его не назовешь. Но даже при самом смелом допущении представить не мог, кем он является. Живой оригинал считался опаснейшим монстром проклятых земель, и встреча с ним даже для опытной высокоуровневой команды Охотников означала в лучшем случае удачное бегство, а в худшем еще несколько холмиков на "том" поле возле города. Что же тогда произойдет, когда перед тобой возникнет... демонический макхар?! Увы, похоже, Лари предстояло узнать это прямо сейчас. Если эльфа окажется не способной контролировать вырвавшегося наружу зверя.
   Несколько мгновений бесконечного ожидания и... вызывающие непроизвольную дрожь рычащие звуки, складывающиеся в наполненное внутренней болью слово:
   - Почему?!
   Ощущение пропадающей плиты и чуть повернутая в сторону морда. Опустившиеся щупальца и хвост. Беззвучный выдох Главы гильдии Охотников одновременно с возникшим облегчением и короткой мыслью: "Может!"
   - Не знаю. Но это ее решение. И сегодня оно спасло Пограничье. Прости.
   Молчание, впрочем, почему-то не оставляющее сомнений, что последнее слово поняли правильно. Движение, неуловимо переместившее зверя с песчаной косы, где они находились, на возвышающийся рядом берег. И неожиданный ответ на не успевший прозвучать вопрос:
   - Я домой.
   Миг и темное пятно растворилось среди деревьев.
   ...
   Лари повел плечами, пытаясь расслабить скованные невероятным напряжением мышцы. Несколько раз глубоко вдохнул воздух в полузабытом желании унять сердце, слишком активно разгоняющее по телу кровь. Интересно, эта эльфа точно не родственница Лестии? А то уж больно ощущения во время и после разговора похожие. И вопрос задает сразу такой, на который не ответить невозможно. При этом, совершенно не интересуясь деталями. Например: а что ты здесь делаешь и как все произошло?
   Но, по крайней мере, стало окончательно ясно, почему Сати заранее отправили в горы якобы за травой. Вряд ли настолько сильно привязавшаяся к Лестии девочка прислушалась бы к голосу разума, а богиня Смерти не тот противник, с которым получится совладать, обладая всего лишь силой демона. Остается надеяться, что она так и не узнает, кого вызвала ее бабушка перед своим уходом в Серые Пределы. Ненависть или месть, явно не то, что можно испытывать к богам. Так что ведьма права - это действительно был лучший вариант. Ну а насколько эльфе больно, Лари представлять не надо. Знает. Воспоминания не поблекли даже сейчас и время, которое он провел в приюте, останется с ним навсегда.
   Со стороны реки раздался едва слышный плеск от плавно приподнявшегося над водой тела.
   - Благодарю, Пачи, что подстраховал.
   - Так, это и была...
   - Да, ее внучка. Сати.
   - Ты серьезно? Заботиться о "таком"?! Это существо, вообще, в город-то пускать можно?
   - Не все так плохо. И выглядит на самом деле она совсем по-другому. Лесная эльфа. Я же тебе объяснял.
   - Хорошо. И что ты сейчас будешь делать?
   - Пойду за ней.
   - Может "это", то есть, эту девочку действительно стоит пока оставить в покое?
   - Хоть удостоверюсь, все ли в порядке. Обратил внимание, насколько сильно исходили из нее эманации Тьмы? Это однозначно не вторая форма, как у нас с тобой, а перевоплощение в энергетическую с использованием сути демонического зверя. И даже если она раньше так делала в Преисподней, в реальном мире явно применила впервые и неспособна достаточно хорошо ее контролировать. Если неправильно рассчитает свою Силу, то могут возникнуть проблемы.
   - Я бы не советовал, но, дело твое.
   - Обещания надо выполнять.
   - Тебе помочь?
   - Уже не нужно. Лучше вернись к рейду. И как только станет возможна транспортировка раненых, выдвигайтесь обратно в город, не дожидаясь меня.
   - Хорошо. Что ж, тогда удачи... дедушка Лари!
   Вот ехидный старикан! Наблюдая, как небольшая коренастая фигура с развевающимися длинными седыми усами, не намного медленнее, чем эльфа, исчезает в лесу, Крофф плюнул с досады на песок и расстроено покачал головой. Воистину "язык мой - враг мой", что тут говорить. Никто не заставлял его рассказывать так подробно о ситуации с внучкой Черной ведьмы и данном обещании. Сам выложил. А поскольку Лари слишком хорошо знал своего старого друга, то не сомневался, что скоро все мастера-охотники (не более, но этого за глаза хватит) будут знать столь "неудобные" подробности, после чего не преминут на ближайшем Совете пройтись пару раз по его самолюбию. Дескать, молодежь не должна зазнаваться. И то, что Главу гильдии уже давно причисляют к их поколению, значения не имеет.
   Ладно, пускай посмеиваются. У Кроффа есть чем ответить. Посмотрим, как они заговорят, когда Сати вступит в гильдию. Да, адептов Тьмы любых специальностей старались не брать в Охотники. Все-таки именно для борьбы с ее порождениями она и была создана в первую очередь. Однако в правилах это никак не оговорено, а Лари не поленился поднять архивы и кое-что посмотреть. Черной ведьмой не всегда пугали детей. Было время, когда Лестия Темная считалась лучшей в гильдии и даже числилась в списках претендентов на должность Главы. Возможно, настанет момент, когда до этой планки поднимется и юная эльфа. Только к тому времени она для всех станет уже его внучкой и подарит законный повод для гордости, пока Мариша будет в безо...
   Лари вздрогнул, понимая, что последняя мысль явно лишняя и недостойна своего существования, после чего постарался побыстрее ее подавить. Затем, решив, что слишком много думать вредно, обернулся, длинным прыжком взлетел на берег и неторопливо побежал к жилищу Черной ведьмы. Не стоит сразу навязываться, можно и оттолкнуть, а так вполне нормально, если он заглянет ближе к вечеру, поинтересуется самочувствием и предложит помощь. Правда, как уговорить эльфу отправится вместе с ним в город, он пока не знал, искренне надеясь, что необходимость найти в жизни новую опору и все же свойственное всем "измененным" уважение к старшим возьмут верх над обидой. Ну а помочь перенести боль от новой потери и стать настоящим дедушкой он постарается изо всех сил. В том числе, потому что этого действительно хочет. Если будет необходимо, даже поживет некоторое время вместе с ней в том старом доме.
   ...
   Только вот... его не было. Как и всего остального. Лишь серый пепел, неравномерно покрывающий поляну, да сидящая маленьким комочком возле деревьев фигурка со спрятанным в прижатых к телу коленках лицом. Не единого всхлипа, тишина и пульсирующая чувством смертельной опасности аура, ощутив которую и потоптавшись растерянно на месте, Лари быстро подавил в себе желание подойти и утешить. После чего подумав, превратился обратно, присел на максимально близком расстоянии, какое возможно, и стал ждать решения. Почему-то возникло ощущение, что про все предварительные выкладки и расчеты с "хотелками" можно теперь смело забыть. В лучшем случае его просто поставят в известность, в худшем... пройдут мимо.
    Как неожиданно и нелепо. Возможно, Лестия действительно хотела для названной внучки счастья, которого не достичь сидя в одиночестве посреди леса, но о том, что такое чувство противоречия и подростковый максимализм, явно не имела ни малейшего понятия. В отличие от Кроффа, который сталкивался с подобным явлением постоянно при общении с молодыми Охотниками и крупно налетел со своей дочерью. А ведь совсем недавно ведьма сама помогала исправить последствия. Пусть и сделала это так, что оборотень специально уходил в лес и рвал когтями деревья в ярости от невозможности изменить произошедшее. Сейчас же ему оставалось только мысленно стонать и готовиться к попытке исправить такую грубейшую ошибку.
   ...
   Ожидание оказалось недолгим. Неуловимое глазом движение. Замершая рядом хрупкая фигура. И удивительно спокойный голос из-под накинутого на голову капюшона:
   - Скажи... те, господин Лари Крофф, я способна обеспечить свою безопасность и могу сама решать, что мне делать?
   Почему-то до зубовного скрежета было обидно не услышать: дедушка. Но отвечать надо. Как? Наверно, несмотря на все эмоции, закружившиеся вихрем в душе, в первую очередь... правдой:
   - Да.
   Разворот. Глубокий поклон. И ни тени сомнения в его искренности.
   - Благодарю. И за то, что хотели помочь, тоже. Но я... собираюсь выбрать другой путь. Прощайте!
   Вдогонку почти исчезнувшему между деревьев, но замершему в последний миг силуэту:
   - Сати!
   Какие слова самые правильные? Что может хоть на чуть-чуть успокоить душу?
   - Я все равно буду ждать!
   Легкий шорох. Тишина. И понимание, что пора начинать выполнять обещанное.
    
    
   Опять лесная эльфа Сати. Поляна, где когда-то было жилище Черной ведьмы
   Это было больно! И не только из-за того, что ничего не объяснили и приняли решение, не спросив меня. Не потому, что отняли собственность, которой я намеревался пользоваться долго, получая максимум удовольствия от всего, что прилагается. Не по причине внезапно проснувшейся ангельской части, выдавшей свое фирменное: "это было неправильно". Нет! Просто больно.
   Я-демона, вообще, хватило только до больше несуществующего дома бабушки. После чего, оглядев поляну, покрытую пеплом, он растерянно выдал: "Знаешь, "изначальный", разбирайся-ка с этим сам", и быстренько растворился в сознании вместе с обликом макхара, уронив наше тело на землю возле ближайшего дерева. И уже я, на последних каплях сил, смог хоть как-то сесть, прижав колени к груди, и уронить на них голову.
   Так-то его понять нетрудно. На ярости от потери собственности он явно перешел за грань наших текущих возможностей и уже на берегу реки держался на чистом упрямстве. Да, энергетическая форма, которую демон применил, помогла невероятно быстро достичь нужного места. Но, увы, она потребляла неимоверно много Силы, при этом по понятной причине, времени заняться оптимизацией, не было. Источник нужного количества не обеспечивал, а Резерв, даже накаченный Тьмой после перехода сквозь Изнанку, очень быстро показал дно. Если к этому прибавить бушующие в сознании эмоции, затрудняющие контроль, то ничего удивительного, что он не выдержал и, в конце концов, спихнул все на основное "я". Слабак!
   Тело просто ломило от жуткой боли. Игла, засевшая в Источнике Света, никак не желала исчезать, и сестренка не отзывалась. Горечь, обида, злость (в первую очередь на самого себя) раздирали сознание. И ведь догадывался, предчувствовал и даже знал, но не верил до последнего. Слишком заигрался в детство. Был в таком восторге от возможности вновь в него окунуться, что совершенно забыл - вокруг не песочница и мир живет по своим жестоким "взрослым" правилам, которые наглядно продемонстрировал. Конечно, пытаться думать сейчас на тему: а если бы поступил по-другому, вот тогда... я не собирался совершенно. Программа или часть сознания, оставшаяся от предыдущего владельца тела - неважно. Все равно понятно, что настолько глупое действие смысла явно не имеет. Но легче от этого не становилось.
   ...
   Впрочем, вечно сидеть, ничего не делать и переживать из-за случившегося тоже не самая лучшая идея. Особенно когда от боли почти не можешь соображать. Поэтому как только высушенный Источник Тьмы смог выдать более-менее приличную порцию Силы, сразу протащил ее через преобразователь к сестренке. После чего, наконец-то ощутив исчезающую "иглу", услышал долгожданную фразу:
   - "Энергопитание восстановлено, функционирование возобновлено, САТИ готова..."
   - "Сестренка, помогай!"
   - "Проводится анализ. Обнаружены многочисленные нарушения в структуре энергосистемы и микроповреждения живой ткани. Причина..."
   - "Не надо. Просто вылечи".
   - "Функция усиления регенерации на данный момент недоступна. Проводится анализ..."
   - "Как больно!"
   - "Братик... сейчас... потерпи..."
   Даже сил удивляться не было. А неожиданно появившийся в районе правого сердца холодок, постепенно распространяющийся на все тело и растворяющий в себе мучительные спазмы, заставил забыть обо всем от наступающего облегчения. Да так ли уж важно, притворяется сестренка или нет? А вот то, что она со мной, всегда готова выручить и ее не смогут отнять, как бабушку - вот это главное!
   - "Я тебя люблю! Спасибо!"
   - "... тоже... САТИ подтверждает готовность выполнения поставленных задач в рамках своих функциональных возможностей".
   Ладно, в очередной раз сделаю вид, что ничего не заметил. Самое важное все равно услышал. Для меня это сейчас лучше, чем любые слова утешения. Если хочет пока побыть системным интерфейсом - ее право. В конце концов, потакать желаниям младшей сестренки для брата естественно.
   - "Внимание! Анализ завершен. Поиск нового алгоритма работы... выполнено! Усиление регенерации активировано... Внимание! САТИ предлагает "братику" в дальнейшем не применять без предварительного моделирования ранее не задействованный функционал! Внимание! САТИ не рекомендует использовать..."
   В том числе и выслушивать нотации. Тем более что теперь только сестренка будет иметь на них Право. Не хочу больше "такой" боли...
   ...
   - "Внимание! Восстановление повреждений завершено. Проверка энергосистемы... сбоев не обнаружено. Физический носитель готов к работе в основном режиме".
   Быстро. Впрочем, выручила Сила Смерти разлитая по поляне, которую сестренка без моего участия втянула в наше тело и использовала. Может же, когда нужно!
   - "Внимание! В связи с полностью израсходованным резервом веществ, задействованных в процессе метаболизма, возникла необходимость внешнего поступления биомассы и продолжительное функционирование носителя в режиме энергосбережения".
   О, уже ехидство прорезалось! Хотя, согласен. Сейчас бы поесть и лечь спать. И постараться не вспоминать, как буквально недавно все происходило. Нет ничего и никого! Забыть! Только я, лес и... этот оборотень, мечтающий стать мне дедушкой! Принесла нелегкая. Теперь сидит и ждет. Хорошо, хоть смотрит старательно в сторону - вежливость проявляет. Кстати, судя по эмоциям, тоже сильно удивился, увидев пепел вместо дома. Чего ждет, кстати? Что я пойду вместе с ним? Разбежался! Нельзя сказать, что совсем недостоин, но бабушку все равно не заменит.
   Однако если я не хочу идти с этим Лари, тогда остается... в город без него? А смысл? Те же птичьи яйца, только в профиль. Честно говоря, вообще, раздражает, что текущее положение фактически вынуждает так поступить и выполнить очередной пункт чьего-то плана. Именно! Ведь если перебрать, даже очень грубо, всю цепочку произошедших событий, то возникает четкое ощущение, что меня элементарно вели от одной узловой точки до другой. А оставшаяся от недолгого общения с "предыдущим я" память даже знает как - Нити Судьбы. Умение влиять на них является одним из основных, что присущи богам или архидемонам.
   Соланиэль? Возможно, но не факт. Да, из истории с Лестией ее уши торчат повсюду и при встрече, которая обязательно состоится, я задам парочку давно заготовленных вопросов, причем даже молчание уже будет ответом. Но... бабушка явно не собиралась так рано "уходить". Я бы наверняка почувствовал. Все произошло буквально в последние несколько дней и внутри есть твердое ощущение, пришедшее уже от ангела, что здесь явно поработал кто-то другой. Гораздо сильнее. Даже доказательства имеются. Кто? Увы, а вот этого ответа у меня нет.
   Зато есть сильное желание поступить наоборот. Нет, не переехать в склеп. Чего я забыл в этом царстве плесени и воды? А на стены "той" комнатки уже налюбовался вдоволь. Поэтому прогуляюсь я, пожалуй, в Земли демонов! Да, такого явно от меня не ждут. Конечно, поведение подростка в классическом варианте: "назло родителям отморожу уши", но ничего по-настоящему хитрого на ум не приходит. Даже смысла придумывать не вижу. Вряд ли с нынешними возможностями своего интеллекта я способен обыграть противника на его же поле. А вот поломать игру вполне. Вернее, просто уйти. Пускай других за ниточки дергает. Все, решил!
   Хм, а это что внутри возмутилось? Демон? Чего тебе? А-а, Варя Ночная Тень... наша новоприобретенная собственность. Нет, не забыл. Только ты же помнишь, как мы лазили по стене в том месте, где она упала? И расчеты, которые вечером сделала сестренка? Все верно, даже если я не оказался в тот момент рядом, она не умерла бы. С одного выступа на другой, потом на торчащее из скалы деревце и на тот каменный козырек. Вот траектория падения ее тела в оригинальном варианте без моего участия. Да, в комплекте идут сломанные кости с отбитыми внутренностями, но осталась бы жива. Конечно, еще полежала пару часиков, помучилась, однако потом ее обязательно заметил бы проходящий Патруль и спас. Так что подарили тебе Варю, мой милый демон, а не сам взял! Только ленточкой разве что не обвязали. Ну как, по-прежнему хочешь? Уже не особо? Тогда молчи. И да, ты прав, вру сам себе, но сейчас будет не так больно с ней расстаться, чем потом потерять как бабушку. Метку мы с тобой наложили хорошую, спасет от многих возможных неприятностей. Кроме того, в отличие от меня у нее есть настоящие друзья. А узнав о произошедшем случае, они вряд ли теперь оставят девушку одну.
   Все, пошли уж отсюда. Правда, сначала маленький вопросик с оборотнем урегулируем. Насчет дедушки...
    
    
   Где-то в лесу Пограничья. Внучка Черной ведьмы
   Даже немного обидно, что этот Лари спокойно меня отпустил, не сделав попытки остановить. В первую очередь из-за той легкости, с которой "прочитал" мое решение. Эмоции показали четко. И ведь явно не умеет так чувствовать окружающих как я. Просто опыт. Причем, даже внутри не позволил себе снисходительности. Только участливое внимание и желание помочь, разбавленные огорчением, что я ничего не приму. Да, настоящей причины моего поведения не знает, но, поскольку, оно действительно недалеко ушло от того, что делает подросток, не желающий мириться с несправедливостью взрослых, сказать, что оборотень неправ, в общем-то, затруднительно. Блин, какие тут все умные... прямо бесит! Ну и ладно!
   Впрочем, отбежал я недалеко. До ближайшего более-менее укромного места. Затем, старательно давя воспоминания, съел оставшееся мясо (и хлюпал носом по другой причине, да-да), запивая его водой. Потом практически провалился в сон, едва успев завернуться в вызванное из "кармана" одеяло. Все завтра!
   ...
   Ну а утром я неожиданно понял одну вещь. Да, плясать на ниточках неведомого кукловода желания, конечно, нет. Но и полностью отказываться от благ предоставляемых цивилизацией тоже уже совсем не хочется. И если кустики для отправления естественных потребностей, с растиранием тела сырым полотенцем вместо полноценного обливания водой, еще приемлемы, то самый обычный котелок с кружкой совсем не помешают. Я ведь их оставил Варе, когда бросился в попытке вернуть бабушку. Опять же, неплохо было бы запастись зубным порошком, специями и еще кучей мелочей. Да хоть теми же шерстяными шариками.
   Только вопрос, как все это достать? Учитывая нежелание появляться в Центральном. Думаю, единственный вариант, пробежаться по фермам "измененных". Может даже одной хватит. Правда, денег нет от слова совсем. Странно, что бабушка уже зная об "уходе" в Серые Пределы, не всучила мне их под каким-нибудь предлогом. Хотя, скорее всего, не рискнула, ведь тогда я бы точно стал ее подозревать. Но учитывая, как заставила взять всю свою одежду и кучу других вещей, забыть не могла. Наверное, отдала этому оборотню или даже проще - взяла с него обещание о моем полном обеспечении, предполагая, что пойду с ним. Но я решил по-другому и теперь придется использовать что-то для обмена. Скорее всего, это... зелья, точно! Мне они по большому счету не нужны, вчера так, вообще, о них забыл, а вот фермерам, уверен, пригодятся. В крайнем случае, можно забежать на одну из Застав. Там точно должно быть что-то наподобие магазина. Опять же, траву можно продать. Как я понял, довольно ценная, поскольку не каждый решится прыгать по скалам, да и растет ее не так много и только в горах.
   Теперь осталось решить, куда выдвигаться. Понятно, что пока вдоль Пограничья и с этой стороны реки. Фермы, судя по рассказам бабушки, в основном здесь. Восток или запад? Если мои размышления верны, то где-то там уже стоят ловушки в виде гибнущих от лап монстров Охотников, умирающего "измененного", которому срочно нужна помощь или даже старушки, ждущей, когда ее переведут через дорогу. Последнее, конечно, из разряда абсурда, но откуда я знаю, что в голове у этого кукловода? Все может быть. Но вряд ли он способен перекрыть "красными флажками" все Пограничье. Никаких божественных или демонических сил на это не хватит. К тому же ангел неожиданно напомнил о такой вещи, как Откат. Слишком серьезное влияние на Реальность может привести к повреждению "сути" существа и потери части Сил, если он не сможет это компенсировать, правда, о способе уже сведений не было. Как же раздражают эти всплывающие кусочки знаний "предыдущего я", но все лучше, чем ничего.
   Итак, Выбор. Думаю, кидать веточку нецелесообразно. Может повлиять. Значит, простая считалка про себя и оборвать. "Раз, два, три, четыре, пять - вышел зайчик погулять. Вдруг Охотник выбегает... стоп!" Северо-запад? Ну ладно. Теперь последнее. Глупо, конечно, но может, маска способна скрывать не только эманации Силы? Да и защита на доспехах довольно необычная, вон даже бабушка не до конца разобралась, что и как работает. Поэтому переоденусь я, пожалуй, в Призрака. И... раз! Отлично, теперь...
   - "Сестренка, активируй Печати!"
   - "Выполнено, "братик".
   Побежали!
  
  
  

Глава 1. Изменить предназначенное. Часть 2

    
    
   Лес Пограничья. Чуть позднее...
   Эти четыре огонька душ, медленно двигающихся поперек моего маршрута, я заметил еще издали. После чего специально стараясь не сосредотачивать на них свое внимание (вдруг это тоже влияет), начал аккуратно обходить по дуге. Может смысл так делать и отсутствовал, мало ли по какой причине эти "измененные" здесь находятся, но рисковать не хотел. Впрочем, хоть на таком расстоянии эмоции почти не ощущались, но всплесков явно не было, сияли души ровно и спокойно. Значит, ничего не происходило. Вскоре я пересек дорогу, по которой они, очевидно, перемещались и, успокоившись, уже оставил позади...
   - "Кто-нибудь, помогите!"
   Что за сущность-то ангельская! Вот обязательно надо "это" слышать?! И, вообще, как так? Ведь только что было все в порядке?!
   Однако, соизволив наконец-то присмотреться, я неожиданно увидел вокруг огоньков маленькие искорки неполноценных душ. Звери. Довольно слабые, но много. Ну, собственно говоря, сложить дважды два проблем не составило. Может, сами справятся? Вон, как эти искры гаснут одна за другой.
   - "А-а-а!"
   Упс, а это чего один огонек побледнел? Ранен? Но еще три осталось, и почти половины искр уже нет. Все же "измененные". Так что продолжу-ка я...
   - "Мама, мамочка!"
   Твою ж налево! Ребенок! Сука ты (разворот и переход на ускорение), кукловод!
   ...
   Дорога. Небольшая повозка, крытая серым матерчатым тентом, и местная лошадь. Ранее не видел, но бабушка рассказывала, так что я сразу узнал. Основные отличия от обычной, используемой на людских территориях - неплохие клыки и лапы с когтями вместо копыт. Довольно умное животное, недаром я издали за полноценную душу принял. Собственно говоря, у нее было все в порядке. Упряжь вовремя откинули или обрезали, кроме пары царапин, раны отсутствовали, при этом лошадь достаточно активно орудовала конечностями и зубами. Возле самой повозки трое "измененных". Ребенок и женщина с мужчиной, по всей видимости, его родители. Никаких доспехов нет, так что, скорее всего, простые фермеры. Закатанные на руках-лапах по локоть рубашки, длинная юбка и штаны на самых настоящих подтяжках, приспущенные галстуки-платки на шеях. Коричневая шерсть, короткие уши, темные кончики вполне человеческого вида носов. Не лисы и не волки. Может, еноты?
   Пытаться определить более точно, времени нет, так как ситуация у них действительно не очень. Женщина сидит, прислонившись к колесу, и зажимает бок, с которого стекает на землю струйка крови. Эмоции говорят, что ей очень больно, но огонек души довольно ровный. Умирать в ближайшее время, похоже, все же не собирается. В нее вцепился, судя по стриженой голове и коротким штанишкам, мальчик. Возраст... наверно лет семь. Всхлипывает, дергает за плечо, заглядывает в лицо. Рядом валяется что-то наподобие дубинки с шипами. Перед ними стоит мужчина и водит из стороны в сторону коротким копьем с довольно длинным лезвием. Движения уверенные, явно умеет хорошо пользоваться.
   Ну а противники... конечно, можно назвать их зайцами. Если не обращать внимания на размер по колено, выступающие клыки и длинные когтистые лапы. Оставшееся количество - где-то с десяток. Половина возле лошади, остальные напротив "измененных". Еще столько же лежат неподвижными тушками, разбросанными рядом с телегой. Хм, так все-таки, помогать или нет? Конечно, есть вероятность, что фермер даже в одиночку справится сам, но... думаю, вмешаюсь. Тем более, раз уж подловили, стоит кое-что проверить. Итак, твой первый выход, Темный Герой!
    
    
   Неожиданное нападение
   В гостях хорошо, а дома лучше! Поэтому Клоди был очень доволен, когда родители решили, что пора возвращаться в Центральный. Конечно, тетя Лати долго уговаривала остаться хотя бы на день, предлагая дождаться торговцев, которые скоро пройдут через ферму, да и папа на самом деле был не против этого. Но мама настояла на своем, подумаешь слухи о расплодившихся псевдозайцах. Покажите хоть одного!
   Так-то предлог выбрала хороший - мало ли чего учудят ее старшие сыновья без родительского контроля, пусть вроде взрослые и даже стали Охотниками, вступив в гильдию. Но материнскому сердцу неспокойно, вдруг что-то произошло? Конечно, Клоди тоже считает их глупыми. А уж сколько братья должны сладостей за молчание о своих проделках - пальцев на лапках не хватит. Ничего, в этом году пойдет в школу, научится и сосчитает. Однако на самом деле причина срочного отъезда в другом. Клоди уже не маленький и понимает слова, не предназначенные для его краснеющих ушек. Тетя Лати очень красивая, еще не замужем, а папе явно не стоило одному ходить с ней в лес за ягодами. Мама, правда, ничего не сказала, но сегодня они едут домой.
   Ехали. Псевдозайцы действительно здесь есть. Только вот если сначала было весело и интересно смотреть, как родители с ними справляются, то потом...
   - Мама, мамочка!
   - Все хорошо, сынок. Мама просто... немного устала.
   Врет! Кровь - вон она! Лицо все белое, голос прерывается. Неужели?! Как страшно! Кто-нибудь помогите!
   ...
   Неожиданно появившиеся белесые пряди тумана, скрывшего все вокруг. Оборвавшееся слитным хрипом рычание нападающих монстров. И... тишина, с постепенно проступающей во вновь исчезающей пелене темной фигурой.
   ...
   Клоди сразу понял кто это. Мама читала ему книгу и показывала картинку. Да, там нарисовано по-другому, но... черный доспех, плащ с капюшоном, мечи за спиной и белая маска. Легендарный Охотник Пограничья! Призрак! Он существует! И действительно пришел на помощь! Вот ребята обзавидуются, когда Клоди им расскажет! Родители ведь тоже это видят? Вон как папа глаза выпучил на него и на то, что осталось от псевдозайцев, а еще говорил: "Призрак - это сказка, сынок!" Смеялся! И только мама...
   - Мама, смотри, кто нас спас! Как в той книжке! Мама... мама?!
   ...
   Легкий ветерок, взъерошивший волосы. Маска, возникшая так близко, что стали видны дымные струйки, выходящие из провалов на месте глаз. Положенная на плечо рука, вызывающая странное успокаивающее чувство.
   ...
   - Дяденька Призрак, ты поможешь маме?!
   ...
   Кивок. Засветившиеся в воздухе от движения руки символы. Бросившийся к телу папа, придерживающий голову, пока в мамин рот льется розовая жидкость из появившегося неизвестно откуда флакона. Пальцы, слегка сжавшие горло и... судорожный кашель, почему-то именно сейчас заставляющий все расплываться в глазах...
   ...
   - Мама (хлюп)!
   - С-сынок...
   ...
    
    
   Внучка Черной ведьмы, ой, то есть Призрак Пограничья
   Это действительно были еноты. И с женщиной на самом деле ничего серьезного не произошло. Обычный обморок от болевого шока. Очень уж неудачно полоснули когтями. Похоже, по самому чувствительному месту. Кстати, за исключением прилично вылившейся крови, рана тоже была неопасной, задев лишь мышцы. Так что флакона зелья Здоровья и обработки фактически глубокого пореза наложенной Малой Печатью Исцеления оказалось вполне достаточно, хотя и пришлось использовать самый сложный из вариантов, которые я знаю. Впрочем, полежать пару дней женщине все равно не помешает, крови потеряла много. Кроме того, сведенные края раны обязательно должно прихватить уже не магией, а живой тканью, чтобы не разошлись. Пусть никаких ошибок в своем первом в жизни лечении только Печатью я не заметил, но мало ли.
   Ребенок быстро успокоился, да и представившийся Крассом мужчина тоже. Когда понял, что с женой будет все в порядке. Хотя надо честно признать, волноваться он себе позволил, только когда убедился, что напавшие монстры окончательно мертвы. Немного отойдя от произошедшего, енот рассказал о едва начавшемся путешествии и на мой вопрос честно признался, что они пренебрегли безопасностью (чья вина уж тут первая, пускай потом между собой разбираются). Затем, понимая, что сейчас самое время, я коротко попрощался, предупредив о необходимости вернуться, а также обязательном осмотре у настоящего лекаря, после чего... исчез. Призрак все же! Поэтому "мерцание" и еще чуть-чуть магического тумана, пришлись как нельзя кстати.
   ...
   Ну а потом, спрятавшись возле дороги, засек с помощью сестренки время и стал ждать. Заодно поздравил себя с дебютом, похвалив за предусмотрительность. Ведь маска хоть немного искажала голос, но понять, что он женский, можно без труда. А перспектива дальнейшего соотношения его с внучкой Черной ведьмы совсем не прельщала. Какой же тогда это будет таинственный Герой в Маске? Пусть собираюсь уходить из Пограничья, но все же. Поэтому посчитал хорошей идеей писать слова прямо в воздухе, ведь умение правильно и быстро рисовать пальцами символы пришло вместе с обучением составлению Печатей. Не зря же столько времени тренировался на шаблонах! Главное, не столкнуться с тем, кто читать не умеет. Впрочем, и к этому моменту можно что-нибудь придумать.
   Правда, немного удивило, что детеныш смог сразу меня узнать как Призрака, все же шестнадцать лет этот сумасшедший эльф не бегал по Пограничью. Впрочем, с учетом того, что про него созданы легенды и сказки, то наверно ничего удивительного. Вон отец-енот в каком шоке был, хотя указания, пока я оказывал помощь его жене, выполнял четко, а благодарностью фонтанировал крайне искренней. Кстати, даже не пытался спросить: "Кто ты такой?", спокойно приняв за данность внешний облик и маску на лице. Так что в целом мое первое общение с "измененными" прошло на удивление обыденно, если не считать завязку. И, за исключением внешности, особых отличий от людей я не увидел. Разве что сразу бросающаяся в глаза излишняя доверчивость, но об этом я уже и так знал по Варе. Используемая речь - забавная смесь первого и второго уровней языка с неожиданными вкраплениями интонационного выделения, как на пятом. Особых затруднений в понимании она тоже не вызвала.
   А еще я искренне надеялся, что из-за тумана отец с сыном не видели мой "талант" боя на мечах. Срам полнейший. На все, что хватило Великого Героя, это вытащить из ножен и потом не порезавшись вставить. Так как остальные движения были настолько убогими, что и представить трудно. Даже несколько раз попал по монстрам тупой стороной клинков. Конечно, благодаря скорости и силе ударов мозги из черепушек разбрызгались быстро, но тем не менее. Про возможность перед использованием подкачать энергией забыл, поэтому фактически размахивал двумя кусками металла. В общем, ощутил себя на уровне пола и дал обещание теперь каждый день перед сном тренироваться. Может, вспомню заодно еще хоть чего-то.
   Долго, кстати, сидеть в кустах и потом незаметно следовать за двинувшейся обратно повозкой, не пришлось. Вскоре в восприятии возникло множество светящихся огоньков, а пробежавшись чуть дальше, я увидел целую цепочку фургонов с перемещающейся вдоль них охраной. Похоже, как раз торговцы и несколько раньше, чем, по словам Красса, должны были ехать. Да, все верно. Хоть кукловод - редкостная сволочь, но не окончательная. Конечно, не появись я, отцу мальчика предстоял довольно тяжелый конец боя, но наверняка спасения бы дождался. Так ведь?!
   Ладно, что мне теперь делать? Понятно, семье енотов сейчас помогут, и у них все будет хорошо. Тем не менее, выходить на дорогу, а затем попробовать сторговаться на необходимые вещи точно не стоит. Делать это, естественно, придется уже лесной эльфе и наверняка что-то предусмотрено для дальнейшего присоединения к каравану и как результата - все-таки появления в городе. Не пойдет! Возобновить перемещение по выбранному маршруту? Слишком очевидно, да и задержали меня не просто так. Поэтому... сверну-ка на юг сразу. Обойдусь без котелка. Чей-нибудь череп приспособлю. Все остальное также не принципиально. Побежали!
    
    
   Спустя еще некоторое время...
   - "Кто-нибудь, помогите!"
   И почему я не удивлен? А ведь даже через реку успел перебраться, причем не вплавь, а пробежавшись по воде. Как знал, что у доспеха есть подобная функция. Уж больно странные Печати с накопительными контурами (хватит на небольшое время работы даже при отсутствии энергии) я обнаружил в каблуках сапог. Теперь, по крайней мере, окончательно ясно, почему они несколько выше, чем необходимо, даже после перестройки под мою фигуру. Конечно, по сравнению с тем, что было - "небо и земля", однако определенный дискомфорт после плоской мягкой подошвы сапожек одеяния ведьмы, побегав полдня, я все же ощущал. Хотя это скорее вопрос привычки, поскольку проверка сестренки показала - вреда даже при самых энергичных движениях подобное положение стоп не наносит. Вот чуть больше и проблемы могли возникнуть. Впрочем, вряд ли эльф ходил в изначальном варианте. Ведь сапоги, что я использовал при воссоздании доспехов, были единственной не ношеной частью, а значит, имели "заводской" облик. Вопрос, порождающий зуд любопытства, но остающийся без ответа. Как надоело.
   Да, возвращаясь к текущей ситуации, то есть предполагаемой ловушке кукловода. Еще издали я ощутил пять огоньков и, несмотря на отсутствие других живых существ (сразу проверил) и даже колебаний магического фона (мало ли в какую гадость вляпались), увидел нервную пульсацию, сопровождающуюся общим сильным страхом. Направлен он был на одного из членов группы, хотя вроде огонек был довольно четкий, впрочем, с эмоциями обреченности и боли. Смертельная рана? Да не похоже. Отравление? Тоже не то. Честно сказать, желание узнавать отсутствовало, однако просто пробежать мимо заставить себя так и не смог. По крайней мере, пока. Но сначала решил лишь аккуратно посмотреть.
   Лес в этом направлении постепенно переходил в песчаную пустошь, правда, еще оставаясь виде небольших рощиц, в одной из которых я и спрятался. После чего стал рассматривать очередную подготовленную сцену: руины, расположенные чуть дальше и команду, несомненно, Охотников возле одной из почти обвалившихся стен. Сначала даже не понял, чего это трое прислонились к ней и пыхтят, напрягаясь, судя по эмоциональным всплескам, уже из последних сил. Потом дошло, когда увидел часть туловища четвертого, что торчала снизу и пятого, вернее, пятую - девушку, которая пыталась его вытащить.
   Увы, природа ее обделила размерами гораздо сильнее, чем меня и если бы не сразу демонстрируемые взрослые (неплохие, кстати) пропорции фигуры в довольно откровенном для подобного места наряде, принял за девочку лет пяти-шести, не больше. Соответственно в лучшем случае она могла только кое-как обхватить запястье одной из мускулистых рук, бессильно шарящих по земле. Торчащие вбок остроконечные уши и прозрачные крылышки за спиной, которыми девушка безуспешно себе помогала, позволили предположить, что это одна из фей, про которых рассказывала бабушка. Естественно, выбраться застрявшему Охотнику практически не могла, предоставляя больше моральную поддержку. Хотя вряд ли откровенный плач и капающие на камни слезы способны были ее оказать. Хм, она точно взрослая?
   Остальные же "измененные", это два похожих друг на друга молодых парня в легких доспехах, с очень длинными нервно дергающимися ушами, а также женщина более чем средних лет, в мантии (ей так удобно ходить?) и странном колпаке-шляпе. Кролики и... не знаю кто, слишком уж человека напоминает. Ладно, неважно, главное, что они пытаются хоть как-то приподнять кусок стены, прижавший к земле товарища. Впрочем, оценив усилия, я сразу понял - скорее не дают раздавить и надолго Охотников не хватит. Уже четко видимая общая бледность душ говорила о явной нехватке жизненной энергии, а если проще, то об очень сильной усталости. С использованием магии тоже были проблемы, иначе бы посох с жезлом под ногами не валялись. К тому же выступ наклонившегося верха откровенно шел трещиной, грозя вскоре крупным обломком упасть уже на их головы. В общем, с виду совершенно безнадежная ситуация с бессмысленным на данный момент вопросом: "А как они умудрились-то вляпаться в такое?"
   Помочь или посмотреть со стороны, каким образом кукловод планировал решить созданную им же проблему без меня? Сестренка промолчала, как и в истории с енотами, намекая, что это вне ее компетенции, ну а ангел и демон, естественно, дружно выбрали противоположные варианты. Кто бы сомневался! Хотя второй откровенно заметил, что в обмен на девушку, душа которой выглядела довольно аппетитно (и не только она), Охотников можно и выручить. Однако забрать надо сейчас, пока не получилось, как с Варей. Даже пару образов быстро подкинул. На что возмутился уже ангел, дескать, не стыдно на ребенка зариться. От демона же в ответ прилетел небольшой кусочек знаний о подобных созданиях. Оказывается (даже не подозревал до этого момента), они обычно сильно зависят от объема текущей внутренней магической силы и в нормальном состоянии фея вполне может оказаться пышногрудой красоткой выше нас на голову. В общем, перепираться собирались явно долго, но...
    
    
   Неудачное место отдыха
   - А-а-а (хлюп), Дарин (хлюп)!
   -Тани, не плачь. Катрин, прости. И... ребят, хватит держать. Вас самих сейчас завалит.
   - Молчи, старый дурак. Я уже почти закончила пересчитывать Печать Пресса. Вот создам...
   - Силы не хватит, ты же толком отдохнуть не успела.
   - Заткнись и терпи! Рэни, Рони, вы как?
   - Еще держим.
   - Пока нормально.
   - Видишь? Тани, прекрати реветь и подай мой посох. Я сейчас протяну руку, вложишь... (громкий треск).
   ...
   Окончательно оторвавшийся и падающий сверху большой каменный обломок. Дернувшаяся ладонь, отшвыривающая последним в этой жизни движением маленькую фигурку подальше от... внезапно появившегося тумана.
   Мгновение, длящееся вечность. Раздавшийся невдалеке глухой звук падения чего-то тяжелого. И темный силуэт, проступивший сквозь исчезающую белесую дымку, стоящий возле стены и придерживающий ее одной рукой. Четко прозвучавший в оцепеневшей тишине укоризненный вздох.
   ...
   Тани поморщилась от новой боли в уже настрадавшихся ногах, непроизвольно всхлипнула, затем кое-как протерла кулачками залитые слезами глаза и в удивлении уставилась на появившегося Охотника. Черный доспех, плащ с капюшоном, белая маска. Какой он странный. Этот облик... и ощущение...
   - Ребята, кха-кха. Вы живы?!
   Голос Дарина заставил опомниться, однако попытка, вскочив, броситься к нему, неожиданно провалилась из-за руки, мягко придержавшей тело, но затем откинувшей обратно так, что Тани опять плюхнулась на колени.
   - Ай! Больно!
   Но возмутиться такому бесцеремонному обращению не дали. Покачивание капюшона и движение рукой, оставляющее в воздухе светящиеся символы:
   - "Отойдите, немедленно!"
   А затем, последовала команда Катрин, которая вдруг, отпустив стену, схватила близнецов за плечи:
   - Быстро выполняем!
   И оказавшись рядом с Тани, буквально оттащила ее назад.
   - Ой! Ты чего?!
   Вот обязательно надо было ногами по камням? Впрочем, возмущение мгновенно пропало, оставив только широко раскрывшееся глаза, поскольку появившийся из ниоткуда спаситель присел, уперся руками в стену и слегка приподняв, опрокинул назад. Клубы пыли, разлетевшаяся в разные стороны каменная крошка, но главное...
   - Да-а-арин (хлюп)! Ай, пусти, Катрин!
    
    
   И вновь Темный Герой, то есть Призрак Пограничья
   Какая же она шумная. Неужели все феи такие? Пока женщина, старательно демонстрируя спокойствие и сразу создав прекрасно узнанную Диагностическую Печать, причем более сложную, чем я пока умел, водила ею над телом освобожденного Охотника, это создание умудрилось, игнорируя предупреждения, подергать пострадавшего за конечности и, хныкая, раз десять спросить все ли в порядке. Даже попыталось помочь подняться, хотя в подобных случаях это категорически запрещено. В конце концов, не выдержав, я подхватил фею на руки и отошел в сторону, чтобы она не мешала профессионалу выполнять свою работу. А в том, что именно Катрин отвечала в этой команде за лечение, сомнений не было.
   - Что ты себе позволяешь! А ну, отпусти немедленно! Кому я сказа... (мням) м-м-м...
   Честное слово, чистой воды рефлекс. Вот чем можно быстро успокоить ребенка? Естественно, дать вкусняшку. Соответственно и я, как-то не задумываясь, вытащил из "пространственного кармана" вываренный в меду фрукт на палочке и сунул фее в рот во время очередного возмущенного вопля. Вошел идеально! Жаль, конечно, что не смог угостить Варю этой сладостью, которую бабушка делала из местного варианта дикорастущих яблок. Планировал как награду после несостоявшегося утреннего осмотра... ладно, проехали. Зато сейчас такая приятная тишина. Разве что негромкое чавканье этой Тани, сразу забывшей обо всем и теперь с упоением работающей над полученным угощением, схватив палочку в оба кулачка. Какая милота! Даже не удержавшись, потрепал по голове. Скосила глаза, но не отреагировала? Правильно, вкусняшка важнее! Жаль, что на руке перчатка, наверняка эти голубые волосы невероятно приятны на ощупь.
   Кстати, необязательно на меня всем "так" смотреть! Она же на самом деле не маленькая, чтобы сладкое было нельзя? Хм, отвернулись. Правда, из эмоций сразу пропала настороженность, присутствующая с момента моего появления, а вот благодарности прибавилось. Особенно у Катрин, которая, с облегчением вздохнув, опять сосредоточилась на осмотре. Причем, судя по хмурящемуся лицу и постепенно усиливающейся эмоции тревоги, у лежащего на земле гнома она нашла серьезные повреждения. Да-да, исходя из описания бабушки, пострадавший был именно этой расы, а учитывая ширину плеч, похоже, принадлежал к подвиду горных. И, кстати, я уже предполагал основную проблему - ему явно раздавило тазобедренный сустав.
   - "Сестренка?"
   - "Анализ закончен. Вывод "братика" подтвержден. Также фиксирую перелом голени и вывих стопы. Есть вероятность внутреннего кровотечения в брюшной полости из-за сильного сдавливания".
   Ага, как я и думал, если не лечить, то диагностировать исходя из визуальной картинки и поступающих данных со всех наших ощущений, сестренка вполне способна. Даже не стала отнекиваться, когда попросил. Не как раньше. Остается решить, что делать. Судя по эмоциям, идущим от магини, исцелить подобное на месте она явно не могла. Естественно, напрашивалась помощь в транспортировке до Центрального! Ведь с той скоростью, которую смогут обеспечить эти двое кроликов, сейчас откровенно трясущихся на заднем плане (а ведь в смертельной опасности не боялись, странно), Охотники притащат к городу только чуть теплый труп.
   - Дарин (хлюп)...
   Фея? Уже закончила есть? Быстро. Но с рук слезть пока не пытается, даже в плечо лицом уткнулась. Однако, опять всхлипывания, слезы и мокрый нос. Эмоции... хм, а не так уж глупа эта Тани, все понимает. Просто пыталась хоть как-то отвлечь себя от сильной тревоги и мое "подношение" оказалось как нельзя кстати. Действительно очень понравилось, только, увы, кончилось. Причем она знает, что не способна помочь, заодно сильно винит в происшествии себя (даже уточнять не буду, как стена обвалилась).
   Что же, остается только одно. Подходим к нервно кусающей губы женщине, рисуем в воздухе символы и...
   - "Возьми и используй!"
   - Господин Призрак ("узнала" все-таки), это же...
   Хватило несколько мгновений молчания (правда, чуть ауру выпустил, но это мелочи). После чего Катрин бросилась аккуратно вливать в рот гнома зелье из полученного флакона. Я же придержал вдруг рванувшую с рук фею и в открытый для возмущенного вопля рот сунул еще один фрукт (эх, последний), одновременно слегка покачав головой. Затем нарисовал в воздухе уже для нее:
   - "Не мешай. Лучше давай тебя лечить".
   После чего отошел, присел на один из обломков стены, поставил фею перед собой и активировал Малую Печать Исцеления. Все-таки не слепой, прекрасно почувствовал, как болят у девушки ноги, расцарапанные в кровь, особенно разодранные коленки. А ведь даже не пожаловалась. Действительно, не ребенок.
   - ...(чавк) Ай, щекотно! (хлюп)... чешется (чавк)... ой (шлепок ладонью)!
   Хотя сомнения появились опять, особенно когда начала дергаться и мешать проводимой процедуре, правда, не делая попыток убежать и не забывая активно поглощать сладость. Даже то, что неожиданно успокоилась, получив по попе (ну не удержался, уж больно по-детски себя вела), лишь вызвало новые подозрения. Впрочем, пришедшая стороны кроликов и женщины волна изумления (не моим действием, а его результатом), немного их развеяла.
   Тем временем зелье Восстановления (да-да, оно самое) подействовало, и гном поднялся на ноги. Я же в очередной раз напомнил человеческой составляющей, что нахожусь в мире магии и здесь влитая в горло жидкость способна за несколько минут срастить кости, а также полностью восстановить все повреждения живой плоти. Тани, кстати, увидев выздоровевшего друга, радостно дернулась к нему (как раз закончил ее лечить), но почему-то вдруг через мгновение быстро забралась ко мне обратно на руки и прижалась, впрочем, внимательно наблюдая за окружающими. В эмоциях... хм. Да, счастье просто плещется, но, похоже, сейчас будут капризы, надутые губки и демонстративная обида. Чтобы не надумали себе ничего лишнего и не расслаблялись. Опять не выдержав, потрепал за волосы. Милота, да и только.
   О, Дарин идет ко мне.
   - Благодарю, господин Призрак, за мое спасение, если есть чем могу...
   А вот это уже лишнее. Так что быстро (пока не опомнилась) сунул ему в руки фею, слегка поклонился и исчез. Работа Героя выполнена, смысла здесь находиться, больше нет. Заодно успел прервать исходящего слюнями демона, который уже примеривался к установке Метки. Буквально пары мгновений не хватило.
   ...
   Но ближайшую я рощу покидать не стал, ожидая, что будет дальше. Только ничего так и не случилось. В смысле не показалось на горизонте никого спешащего на помощь. Охотники же, посовещавшись, лишь перенесли стоянку в другое, более безопасное место и стали заново устраиваться, занявшись приготовлениями пищи. Заодно напомнив, что перед тем как их встретить, я тоже думал остановиться и перекусить. Что и сделал сейчас, доев последний сверток, в котором уже были просто вареные картофелины да несколько яиц. Увы, но готовые запасы подходили к концу.
   Однако почему до сих пор никого нет? Ведь в ином случае выжила бы лишь фея. Падающий кусок стены весил прилично и повреждения мог нанести серьезные. Выбраться бы у остальных не получилось. Это я ощутил, когда отталкивал его в сторону. Хм, а если представить, что задержался поесть с последующим отдыхом и не успел, то выходит... неужели вторым вариантом именно так и предполагалось? Не получилось с Варей, подсунули фею?! Как-то уж слишком грубо для кукловода. Мне показалось, что он больше ценит жизнь тех, кого использует в своей игре. Ангел тоже выразил сильное недоумение. Создание условия для принудительного обрыва Нитей Судьбы без соответствующих предпосылок чревато серьезными последствиями. Неужели мой противник настолько силен, что способен подобное компенсировать?
   И главное, как сейчас действовать? Не удивлюсь, если там дальше есть еще заготовки. Такие же или с худшим вариантом. А зелье Восстановления у меня было одно. С какого момента происходит активация ловушки, представления нет и желания становиться причиной чьей-то смерти тоже. Тогда... поменяем-ка направление: "Раз, два, три, четыре, пять... стоп!" Северо-восток? Опять реку перебегать? Ну, хорошо. Итак, следующая попытка, побежали!
    
    
   Воин-гном Дарин и маг Воды Катрин, тоже фея
   - Все, можешь подниматься, осмотр закончен.
   - Ну что?
   - Здоров.
   - Удивительно.
   - Ну, если учесть качество зелья, которое дал Призрак, то это естественно. Оно тебя даже из состояния котлеты вернуло бы в мир живых.
   - О, как? Но тогда...
   - Да, невероятно дорогое. Можно небольшую ферму спокойно купить.
   - Надо же. А настолько легко отдал.
   - Вот это и удивительно. Особенно учитывая, что я никак не могу понять, кто из Мастеров сейчас здесь был. Рост, фигура, движения. Ни один не подходит.
   - Может это настоящий Призрак?
   - Глупости. Его не существует, ты же сам знаешь. Сказка для детей, которую поддерживает Совет. Так что, возможно, это кто-нибудь из малоизвестных Охотников высокого уровня с одной из Застав. Бегает по специальному заказу, подтверждает легенду. Наверняка использует очень сильные артефакты Усиления и Иллюзий, а такие в наше время только в хранилище гильдии и остались. Вон как эффектно выглядел, да и появление-исчезновение впечатление производят, ничего не могу сказать. Был недалеко и принял сигнал о помощи, который я успела отправить со своего амулета, пока он не разрядился окончательно.
   - Как скажешь. Кстати, обратила внимание?
   - Да. Тани впервые сама забралась в этом облике кому-то на руки помимо тебя и была такой послушной. Даже заигрывать стала. А ведь знаешь, насколько она подозрительна к незнакомым мужчинам, особенно после "того" случая.
   - Значит, потихоньку отходит. Не забывай, Тани сейчас наполовину дух. Чувствует, что мы не способны увидеть. Только вот объяснить не может. Все, чего я добился, пока наша фея Воздуха не заснула, было: "Призрак хороший!"
   - Нам бы тоже подремать. Сутки, как минимум. Надеюсь, ты не решишь опять там копать, пытаясь найти это "ваше" сокровище?! Знаю, что Тани подговорила, однако собственная голова-то должна работать! Забыл, что у нее из-за недостатка энергии не только тело, но и интеллект снижен? Смотреть, куда лопату втыкаешь тоже надо, особенно с твоим потерянным "горным чутьем". Тем более, когда почти ни у кого сил не осталось, а защитные амулеты просажены после выполнения заказа в ноль. Мало ли чего там фея увидела. Или своей настойкой уже все мозги растворил?!
   - ... Прости, Катрин. Больше не буду.
   - Ого, похоже, что-то и на тебя повлияло, старый пень. Ладно, урок для нас всех. Надеюсь, мы его усвоим. Ведь если это настоящий Призрак из легенды, то ты должен помнить основное правило - от глупости он спасает только один раз.
    
    
   Тот, кто спешит на помощь...
   - "Кто-нибудь, помогите!"
   Это была не дорога, а болото. Но старушка имелась. Естественно "измененная". Ближайший аналог облика - семейство ежовые. И действительно не могла перейти. Уж как она умудрилась добраться до этой кочки, изображающей островок, осталось только ее тайной. Но судя по количеству грязи на перепачканном платье и едва пульсирующему огоньку души, выбраться уже пыталась не раз. Возможно, проторчала на нем несколько дней. Пустая и даже частично обглоданная корзинка для грибов этот вывод подтверждала. Но главное в другом моменте - вокруг никого. Специально все обежал. Затем сидел, ждал. Долго. Потом надоело, молча подскочил и...
   - Ой, сынок, напугал старую... хр-р-р (буль-буль).
   Да, грубо, но от принудительно влитого в горло зелья Здоровья ей хуже точно не будет. Теперь на руки, ускорение... есть! Вот и тропинка, с которой эта пожилая женщина начал свой путь в топь.
   - Ох!
   А сейчас "делаем ноги", сама встанет! Но проверить не помешает, поэтому спрячемся за дерево. Так, покряхтела, повертелась и слава богам, пошла прочь. Провожать не буду, опасные звери в округе отсутствуют, специально проверял. И в той стороне действительно есть небольшой домик, хотя с бабушкиной избушкой не сравнится, настоящая лачуга. Зачем в такой жить, да еще одной? Ладно, дело ее.
   Но в результате, что получается? Предполагалось - спасу, и некоторое время поживу с ней? А потом надоест, и захочу в город? Очень странно, если честно. Уж кукловод-то должен знать, что кроме Лестии, никакой другой бабушки мне не надо. Чего-то я уже совсем перестал соображать. Одно понятно, доспех Призрака не помог. Теперь опять менять направление? Недоело!
   ...
   Кажется всего-то каких-то три происшествия. Но сомневаться в своем здравом рассудке заставили. Как тогда с кучей лун на небе. А с учетом того, что день подошел к концу, и уже сильно потемнело, я решил - на сегодня достаточно. На ночлег остановился на небольшой полянке под парочкой здоровенных деревьев. Охотиться было откровенно лень, да и риск вновь вляпаться в чье-то спасение присутствовал. Поэтому ужинал найденной здесь же небольшой змеей и подножным кормом, то есть по-быстрому набранными грибами, насаженными на веточку и поджаренными над костром. Ну а вопрос, почему не поймал чего-нибудь, пока бегал, решил опять оставить на совести своего могучего интеллекта. Ему не привыкать.
   Хорошо хоть с огнем теперь проблем никогда не будет - Печать Преобразования и небольшое пламя на кончике пальца. Единственное что могу создавать в этой Силе, но большего не надо. Мелочь из того многого, что я получил от Лестии. Вспомнив про нее, опять помучился от боли в сердцах, но слава богам уже чуть более глухой. Похоже, привыкаю. Э-эх, жаль, готовить не успела научить. Так, что в человеческой памяти застряло, не более. Впрочем, использованная соль и специи (почему так мало взял) немного примирили с действительностью, хотя вкус все равно после бабушкиной еды оказался так себе.
   Завтра попробую выбраться из Пограничья еще раз. Заодно проверю одну неприятную для себя мысль, внезапно пришедшую после встречи со старушкой. Если она окажется правдой, то окутавшая меня паранойя яйца выеденного не стоит. Но перед сном... мечи в руки и вперед! Давай, хоть чего-нибудь вспомни, позорище лесное!
   ...
   Ох, как устал, зато с чистой совестью...
   - "Спокойной ночи, сестренка".
   - "Спокойной ночи, "братик".
   ... спать!
    
    
   На следующий день. Вновь внучка Черной ведьмы
   Совершенно верно. Смысла использовать доспех Призрака в текущей ситуации я не увидел. Поэтому сегодня решил идти в своем настоящем обличье. Хотя насколько правильно в моем случае можно использовать этот термин - не знаю.
   Только вот сначала после всех утренних процедур и кое-как запиханных внутрь оставшихся от ужина грибов я... опять лег спать. Да-да, именно так. Ведь за исключением старушки, другие ловушки имели ограничение по времени. Соответственно, если изменить не только направление, но и свое поведение, то уже "заряженные" события просто произойдут без меня.
   Была, кстати, еще одна вероятность, о которой я подумал вчера вечером и окончательно принял как вариант сегодня утром. Простая донельзя. Кукловод существует лишь в моем воспаленном воображении, разыгравшемся после потери бабушки, а все происходящее - результат влияния ангельской сущности, которая подсознательно выбирает путь, приводящий к тем, кто нуждается в помощи. Ведь только случай с енотами подходил для стройной теории "невидимой руки", совпадая с тем, как я встретился с Варей. Хотя сказать, что зря потерял вчерашний день, права не имею. Особенно вспоминая залитую слезами мордашку той феи. Но и менять уже принятое решение не собираюсь.
   ...
   В общем, выспавшись на сутки вперед и допив воду (остался только "неприкосновенный запас", теперь ее еще искать), я подавил вновь возникшее желание поесть (потерплю немного, пора привыкать) и в районе полудня все же отправился в путь. Причем, как минимум, намереваясь сегодня найти одну из ферм "измененных" и заглянуть к ним в гости.
    
    
   Лес Пограничья. Чуть позднее...
   Все-таки между одеянием ведьмы и доспехом Призрака есть разница, причем довольно большая. Только она не в удобности, а в том, что Пограничье действительно не парк для прогулки. Особенно в этой, ввиду отсутствия жилья и тропинок, явно малопосещаемой части леса. Ведь если вчера меня банально не замечали в течение всего дня, пока я мотался туда-сюда, изображая таинственного спасителя, то сегодня почти сразу же попытались напасть. Конечно, в результате об ужине можно было не беспокоиться, а вскоре и о пропитании в ближайшие несколько дней. Но "пространственный карман" не резиновый и, забросив туда очередную тушку какой-то прямоходящей ящерицы, решившей полакомится свежей эльфятинкой, я понял, что хорошенького помаленьку.
   Забирать с доспеха маску не хотелось, поэтому, недолго думая, полностью развернул ауру макхаров и некоторое время просто наслаждался наступившей в округе тишиной. В буквальном смысле слова, поскольку все более-менее крупное бросилось улепетывать со всех ног, а мелочь спряталась и постаралась сделать вид, что ее не существует. Включая птиц и насекомых. Но спустя некоторое время я понял, что это уже перебор. Поступающей с Источников энергии из-за недостаточного уровня магического фона стало не хватать, да и смысла быть настолько чудовищем не увидел. В конце концов, остановился просто на ауре сильного зверя, с которым лишний раз не стоит связываться. После чего уже более спокойно побежал дальше.
   ...
   Удивительно, день клонился к вечеру, однако жаждущих спасения к этому моменту так и не появилось. Что приводило к немного обидным мыслям о чересчур больной фантазии одной особи, изображающей сейчас лесную эльфу. Впрочем, постепенно меня больше занимало все усиливающееся желание поесть, о чем желудок устал напоминать. Только вот надолго останавливаться не хотелось, так как план-минимум выполнен не был и фермы на горизонте пока не показалось. Наконец, признавшись самому себе, что тайно лелеемое намерение, помимо запланированной торговой операции напроситься к столу, останется нереализованным, я решил все же покушать. А найденные к этому моменту яйца оказались очень неплохи на вкус даже сырыми. Особенно когда я насыпал через пробитую дырочку немного соли, а потом перемешал веточкой. Полые же стебли растения, напоминающего хвощ, послужили прекрасными трубочками, заодно добавляя приятно пощипывающий кончик языка эффект от оставшегося внутри сока.
   Да, может для кого-то он и был смертельно ядовит, но не для меня. Сестренка даже не соизволила сообщить о каких-либо проблемах, впрочем, с самого утра играя в молчанку. Нет, не обиделась. Просто последнее время мы все чаще понимали друг друга, не используя "внутреннюю речь" напрямую. Что служило хорошим признаком ее постепенного возвращения. С такими приятными мыслями я сидел на толстой ветке большого дерева, прислонясь к стволу, и наслаждался прекрасным яичным коктейлем, а также вновь ощущаемым чувством умиротворения. Все же жизнь не так уж и плоха!
  
  
  

Глава 1. Изменить предназначенное. Часть 3

    
    
   Лес Пограничья. Прерванный послеобеденный отдых
   ...
   Боли нет. Только какое-то покалывание во всем теле одновременно со странным онемением. Попытки пошевелиться ничего не приносят, впрочем, ощущения в лапках отсутствуют и даже невозможно понять, двигаешь ли ими. Плакать уже не получается, глаза совершенно сухие. Впрочем, открыты они или нет - неизвестно. Не чувствует. Звуки застряли в непослушном горле.
   Остается только думать. О том, что так и не выросла. Не смогла, как очень хотела, побывать в городе. И... больше никогда не увидит родителей.
   ...
   Наверное, я задремал. Надо же, какой необычный сон приснился. Это не видение или тем более просьба о помощи, ведь реакции ангела нет. Просто грустные мысли какого-то ребенка, правда, явно собирающегося умереть. А может?.. Я сосредоточился и постарался охватить восприятием все происходящее вокруг. Как ожидалось, даже на самой грани чувствительности никаких огоньков душ, хотя бы напоминающих разумных, нет. Значит, действительно сон.
   Однако, и после того как я спрыгнул с дерева, а затем немного пробежался, возникшее смутное ощущение не проходило, оставаясь где-то на грани сознания небольшой тревожной тенью. Странно.
   - "Сестренка?"
   - "Постороннего воздействия не обнаружено".
   Ничего не понимаю. Плохо. Опять проделки кукловода? Да нет, хватит, пора оставить подобный бред параноика во вчерашнем дне. Но все-таки здесь что-то не так. Без каких-либо сомнений. Слишком часто мне приходилось копаться в собственном сознании. Особенно учитывая, что оно напоминает коммунальную квартиру, из которой бывший владелец съехал со всей мебелью. Вот только комнат много, не все еще углы обшарены и иногда там или на верхних полках чулана можно неожиданно найти оставшиеся от него вещи. Но четверо (по факту) наследников, включая меня, обычно сразу определяют, кому они принадлежат. Здесь же, что-то неуловимо знакомое и одновременно нечто чужое. И исчезать не желает.
   Может все же идет извне? Тогда у этого непонятного чувства должно быть направление. Если нужно кого-то спасти, тем более ребенка, то Темный Герой, а нет, он был вчера... да боги с ним, я, да-да, я - должен это сделать! Правда, ангел с демоном сразу сбили весь пафос момента, намекнув человеческой сущности, что им просто любопытно, не более. Вот равнодушные создания!
   ...
   Направление нашлось, пусть немного неопределенное. Пришлось сделать несколько кругов, но уловить смог. Где-то ближе к северу. По мере движения в ту сторону становилось все более четким. Причем, несмотря на то, что огонька души даже на самой грани восприятия так и не показалось, ощущение чужого сознания усиливалось. Правда, оно постепенно расползалось в какое-то бесформенное пятно. Неужели не успеваю, и ребенок сейчас умрет?
   - "Сестренка, перехвати управление, пожалуйста".
   - "Принято. Определение алгоритма действий. Синхронизация. Три, два, один... успешно!"
   Даже намекать не буду, что она это сделала, не задумываясь и не говоря о невозможности. Лучше просто тихо порадуюсь еще одному отлетевшему кусочку скорлупы, а затем попытаюсь реализовать внезапно возникшую мысль. О том, что столь своеобразная "связь" может быть двусторонней. Да, самое правильное слово. Я наконец-то понял, что в этом ощущении такого знакомого. Просто давно было, сразу не сообразил. Итак, сначала попробуем самый элементарный вариант. Что-то наподобие:
   - "Эй, ты как?"
   Ничего. Ладно, надо наверно с большим усилием. Причем не спросить, а потребовать:
   - "Очнись!"
   Вроде подействовало. И уже по собственному желанию я вновь "услышал" чужой разум:
   - "А? Чей-то голос? Показалось. Никого здесь нет. Никто на помощь не придет. Даже "она" не услышит. Как тогда. Подношения-то нет. А так бы хотелось. Пусть и самую высокую плату попросит - душу. Отдам. За Тарси, Ласту и, главное, Веню. Хотя бы они спасутся. Попробовать еще раз попросить? Черная ведьма, помоги!"
   ...
   - "...помоги!"
   Что?! Если бы не сестренка - точно полетел кубарем на землю от шока! Не потому, что к ангелу наконец-то пришла мольба, и он сразу зашевелился. Просто... это ведь та самая лисичка, что ходила к идолу бабушки упрашивать спасти своего больного папу! Сомнений нет! Более того, сразу вспомнился вечерний разговор на завалинке. После чего "сделал стойку" уже демон. Оказывается, есть собственность, о которой мы не подозревали и она в опасности! Наш... фамильяр?! Неважно, почему случайно проведенный ритуал сработал так поздно, найду - разберемся.
   - "Ты где находишься?"
   - "Кто это? Черная ведьма?! Я... отдаю! Спаси..."
   Увы, похоже, переволновавшись, девочка явно превысила оставшиеся силы и окончательно потеряла сознание. Ладно, потом объясню, что внезапно появляющимся голосам в голове, "такое" с ходу предлагать нельзя! Если уж на то пошло, сначала обязательно сообщают условия Контракта и только затем решают вопрос с оплатой. Причем даже с демонами можно договориться без подобных крайних мер. Но это лирика, а вот необходимость поспешить очевидна. Риск, что в любой момент кокон решат открыть и пообедать, слишком велик. Да-да, вместе с мыслями появились образы, соответственно, происходящее стало теперь понятно, без подробностей, естественно, но это сейчас неважно.
   Лисичка и ее друзья попали в сети Прядильщиков. Вернее, уже стали заботливо положенным в хранилище кормом или, точнее, своеобразными "консервами". Можно сказать - повезло. Ведь при нехватке пропитания съели бы сразу, а не отложили на потом. Хотя все относительно. Смерть в параличе через несколько дней - тоже не самый лучший вариант. Причем, судя по последнему из пришедших образов, сейчас основная задача девочки - стать первым в жизни завтраком для "малышей", которые скоро вылупятся из яиц. Это последнее, что видела лисичка, пока вокруг нее наворачивали нити кокона. Прядильщики всегда хорошо заботятся о своем потомстве. Пауки как-никак.
   Правда, размеры впечатляющие. Должны быть. Местных я еще не встречал, а в Черном лесу, что в Землях демонов, они были ростом почти с меня. Если на лапах не приподнимались. Интересные противники. Слышат и видят не очень хорошо, да и запахи различают плохо. Но чувствуют малейшие колебания Силы вокруг и, главное, прекрасно "осязают" все, что происходит там, где расположены их нити. Достаточно коснуться только одной. А они не всегда сплетены в сеть. Часть просто висит тончайшей бахромой вокруг гнезда на довольно большом расстоянии. Незамеченным подобраться сложно. Только если поверху, затем резко пробить натянутую завесу из паутины и как можно быстрее атаковать. Эх, интересная была охота. Жаль, что больше двух или трех особей за один раз добыть не получалось. Слишком уж проворны эти пауки для своего размера, особенно самки. Ядом неплохим плюются, да и убегают хорошо по созданному липкими нитями лабиринту. Прорываться насквозь замучаешься. Кстати, яйца у них жутко невкусные. Мясо тоже так себе. Во всяком случае, в сыром виде. А вот небольшая железа, расположенная в брюшке... м-м-м... вкуснятина полная. Интересно, как у этих?
   Впрочем, гастрономические воспоминания не помешали забрать управление телом у сестренки и, сориентировавшись уже более четко, увеличить скорость бега. Сначала надо спасти фамильяра, а потом думать о еде!
   ...
   Честно сказать, если бы не "связь" - пролетел мимо. Хотя сети, развешанные в "охотничьих угодьях" Прядильщиков, я увидел. Слишком уж слабо в восприятии отобразились появившиеся огоньки душ. А приблизившись, понял почему. Во-первых, сильно "фонило" неожиданно обнаруженное прямо в гнезде пауков... Пятно Тьмы. Зачем они поселились рядом с ним - совершенно непонятно. Обычно живые существа избегают подобных мест. Во-вторых, местные пауки, оказывается, предпочитали жить под землей, так как, пробежав между деревьев с натянутой везде, где только можно, паутиной, я оказался у входа в своеобразную нору. Липкие нити, в ином случае способные задержать любое и довольно крупное, кстати, существо, проблемой не являлись, особенно после всех моих тренировок. Сила Смерти, подкачанная в ауру, которую не стал полностью разворачивать, а просто уплотнил (зачем добычу пугать), при близком приближении к телу превращала их в пыль. Правда, пару раз заставив расчихаться да хлюпнуть потекшим носом. Вот ведь какая гадость!
   Сами же пауки... слегка разочаровали. Скорость, с которой прыгали с деревьев и из-за кустов, оказалась так себе. Ядовитые жвалы какие-то тупые и хрупкие, даже поцарапать ладони не могли, только ломались. Голова на теле, вообще, не держалась. Чуть дернул - отлетала сразу. Атаковать после этого не пытались. Только лапами некоторое время бессмысленно сучили и умирали. Конечно, у других животных, пусть мутировавших под влиянием магического фона в монстров, и у "измененных", проблемы были бы куда более серьезные. Что подтверждали разбросанные на поляне кости и даже части доспеха.
   Похоже, кто-то неудачно решил заглянуть к паукам на огонек, причем это произошло не так давно, трещина в найденном костяном нагруднике выглядела свежей. Однако человекоподобных останков я не обнаружил. Возможно, для неудачливого Охотника все обошлось только потерей экипировки, которую он, вероятно, скинул, чтобы избавиться от прилипшей паутины. Надеюсь, заодно прибавило ему ума, ведь соваться в подобное место одному - верх глупости. Если это не я, конечно.
   Сам себя не похвалишь - от других не дождешься. Вот только лезть под землю все равно особого желания не было. Но делать нечего и покосившись на отдающее знакомым запахом небольшое темное марево (кстати, впервые вижу вертикально расположенное Пятно), я нырнул в нору. Странно, почему пауки не подхватили Заразу? Может, пока слишком маленькая концентрация? В любом случае надо будет потом очистить.
   Так-то внизу стало поинтереснее. Довольно широкий основной проход и множество извилистых боковых ответвлений. Неожиданные нападения. Якобы, ведь искры душ я видел прекрасно. Но платье слегка порвать умудрились. Даже запачкали своим ядом, которым пытались брызгать издалека. Только все равно не помогло. Однако задействовать Резерв пришлось. Слабоваты оказались души, энергию особо не возмещали. Кстати, Заразой здесь пахло уже довольно прилично, но все пауки оказались вполне обычными. В конце концов, кончились. Как раз перед своеобразной Родильной камерой.
   А вот она мне совсем не понравилась, поскольку... все яйца оказались заражены. И почти готовы выпустить наружу демоноподобных чудовищ. Причем вовсю шевелились, возможно, чувствуя опасность. Так-то два десятка пауков искаженных пришлой пакостью наверняка будут уже серьезной проблемой. Поэтому убедившись, что дети в коконах, включая мою лисичку, пусть без сознания, но живы, а в остальных только трупы животных, сначала я решил разобраться с будущими новорожденными. Думать особо не стал. Просто подойдя к каждому, вытянул клубящуюся внутри яйца Тьму, попутно очищая ее. Как предположил, подобного паучки не выдержали и один за другим подохли. Некоторые в попытке спастись смогли прорвать скорлупу, изобразив прыжки, но удар ребром ладони (не зря на дровах тренировался) прекрасно рассекал их еще мягкие тельца, не давая и шанса. Собственно говоря, на этом все и закончилось.
   Правда, был момент, который меня довольно сильно встревожил. Где мамаша?! Следы присутствовали, включая сплетенное из паутины большое ложе посреди камеры, а вот самка отсутствовала. Снаружи я ее не почувствовал. Все, кто на меня до этого нападали, были мужского пола, однозначно. Как странно. Ну не могла она так далеко уйти от своей кладки! Ладно, потом думать буду. Пора спасать!
   Животных не тронул (места в "кармане" уже почти нет), а коконы детей порвал быстро, не удивившись тому, что это оказались только лисицы. Помимо моей собственности, еще девочка и два мальчика примерно такого же возраста. Впрочем, один из лисов вроде помладше, а другой постарше. Немного трудновато определить. Пусть лица похожи на человеческие, но все-таки отличаются. Одеты в простенькие домотканые длинные платья, рубашечки и штанишки. На ногах старые знакомые деревянные башмачки. Были, так как их осталось лишь три штуки на восемь лапок. Неудивительно. Скорее всего, ребят тащили сюда волоком уже в путине.
   Теперь, главное - как привести в сознание? Зелий Противоядия у меня всего два! Хотя если это дети, то по половине флакона должно хватить. Итак, аккуратно приподнимаем мордашки, вливаем... есть, начинают просыпаться! Для порядка еще бы на каждого по Малой Печати Исцеления наложить. В варианте общеукрепляющего действия, без фокусировки. Только устал прилично и с концентрацией могут быть проблемы, поэтому...
   - "Сестренка?"
   - "Выполняю".
   Вот это другое дело. Да еще одновременно на всех. Умница! Ну что, поздравляю со вторым рождением, сони, особенно тебя, мой внезапно обретенный фамильяр! Кстати, даже не надо спрашивать, как зовут. Уже "знаю". Лаки. Хорошее имя!
    
    
   Лисичка Лаки и счастливое спасение
   ...
   Как приятно. Мягко и тепло. Просыпаться не хочется. Ничего, она в гостях у родственников, поэтому можно позволить понежится подольше. Рано, чтобы птиц накормить, не будят. Хочешь - помогай, нет - играй с ребятами во дворе. После того как свою работу сделают, естественно. Даже в лес могут отпустить одних. Он здесь более безопасный, чем возле фермы родителей. Кстати, вроде Тарси предлагал с утра за ягодами сходить. Говорил, что знает одну замечательную полянку. Почему тогда не разбудил? Подождите-ка. Мы ведь... уже пошли. Точно! И... пауки! Тарси!
   ...
   Однако вскинувшееся в испуге тело мягко придержали, а над ухом раздался удивительно ласковый голос, вызывающий странную приятную дрожь внутри:
   - Все хорошо! Твои друзья в безопасности.
   Как сразу успокаивает. Но почему вокруг темно?
   - Извини, сейчас.
   - Ой, ярко!
   Переждав, когда перестанут мельтешить светлые пятна, Лаки наконец-то открыла зажмуренные глаза и... какое красивое лицо! С трудом отведя взгляд, девочка посмотрела по сторонам. Проблемы это уже не составляло, поскольку в воздухе теперь плавало несколько ярких шариков, освещая паутину и лопнувшие большие яйца, истекающие какой-то темной жидкостью. Бугристые стены, нависающий потолок... пещера? Точно, ведь сюда притащили! Где... вот они!
   Ребята лежали рядом на полу, а Лаки на коленях у какой-то незнакомой девушки, к которой почему-то хочется прижаться и не отпускать. Однако...
   - Живы, и скоро придут в себя.
   - Ты кто? Что произошло? И пауки...
   - Нет их больше. Все убиты. Ну а я... сама же позвала, помнишь?
   - Черная ведьма?!
   - Прости, всего лишь ее внучка. Разочарована?
   - Нет! Ты красивая!
   - Благодарю. Лисичка, сидящая у меня на коленях, тоже очень симпатичная.
   Смущает. Внутри так тепло стало. Но, все-таки...
   Да, не переживай, видишь, уже почти очнулись? Только не стоит им про наши отношения с тобой рассказывать, ладно? А теперь иди и помоги подняться.
   ...
   - Лаки!
   - Тарси! Ласта!
   - Сестренка!
   - Веня, братик!
   Как же хорошо, что ребята живы!
   ...
    Бессвязные восклицания, объятья и немного слез. Совсем чуть-чуть, ведь почти взрослые.
   ...
   - Отлично, все пришли в себя. Ваши имена я уже знаю, а меня зовут Сати. Давайте выбираться отсюда.
   - Ай!
   - Не пугайтесь, они мертвы. Ну что, идем?
   - Это ты их?
   - Да.
   - Круто! А как? У тебя же меча нет!
   - Секрет.
   - У-у-у...
   Лаки во все глаза смотрела вокруг, правда, не забывая держать за руку спасительницу. Почему-то это казалось более важным, чем паутина и мертвые чудовища. Уже, кстати, совершенно нестрашные. Вскоре, с другой стороны пристроился Веня. Ладно, ему можно. Ребята же обойдутся, нечего так глазами сверкать, она только моя! Только вот моя... кто?
   ...
   А снаружи-то почти ночь, даже уже звезды видно. Впрочем, небо к этому моменту особо Лаки не заботило, так как все мысли занимало нечто другое. Очень личное. Но оно, оказывается, было уже предусмотрено.
   - Молодцы, дети! А теперь... вон там растут кусты. Слева мальчики, справа девочки. О пауках не переживайте, они тут тоже убиты. Не надо мяться, знаю, что всем хочется, а кое-кому немного поздно. Потом подойдете - все почищу и обработаю.
   ...
   - Так, а сейчас возьмите по очереди эту бутыль. Каждый сделает по несколько глотков. Извините, но больше нет, придется потерпеть до дома. Теперь передохните немного и мы пойдем.
   Допив остаток предложенной воды, Лаки отошла в сторону и опустилась на землю, прислонившись к дереву. Да, ноги слегка дрожат, так что чуть-чуть посидеть, совсем не помешает. Девочка вновь посмотрела на небо, и тут до нее наконец-то дошло, что если так темно, то тетя с дядей наверняка сильно беспокоятся! Всем им очень попадет, особенно Тарси, он же считается самым взрослым, к тому же дал личное обещание, что вернутся к ужину вовремя. Объясняться тоже ему, ведь чья идея сходить на ту злосчастную поляну? Надо, кстати, этим поддеть, а то зазнался со своей разницей в возрасте на год.
   - Эй, "старший" братик, ты как, уже готовишь попу? Твоя мама будет сильно сердиться! Тарси? Ласта? Веня?!
   - Успокойся, они просто заснули. Устали.
   - Тогда... ладно.
   - Знаешь, Лаки. Конечно, пауки убиты, но оставаться здесь все-таки опасно. Давай, раз возникла такая ситуация, я вас просто отвезу.
   - Э-э-э, а где ты возьмешь лошадь?
   - Мне она не нужна. Если сейчас не испугаешься...
   - Тетя Сати, так ты оборотень?!
   - Не совсем. Давай без теть, а то обижусь. Просто Сати. Повтори!
   - Сати.
   - Умница. Так что, точно бояться не будешь?
   - Нет!
   ...
   Шу-у-ух.
   ...
   - Ух-ты! Щупальца! А хвост-то, какой! Тетя... ой, Сати, так ты кто?
   - Потом расскажу (рычащий, но четко звучащий голос). Лично тебе. И то, что видела - секрет. Хорошо?
   - Да!
   - Теперь давай я тебя подхвачу...
   - Ой!
   - Больно?
   - Нет! Это от неожиданности. Твои щупальца такие мягкие.
   - Спасибо. Теперь берем остальных. Дорогу сможешь найти?
   - Ну, если увижу...
   - Поняла. Давай пока, просто, отбежим подальше.
   ...
   Как здорово! Да еще так быстро! Эх, жаль нельзя будет рассказать, Тарси бы позеленел от зависти. Хотя, пусть не знает. Так и должно быть! Ведь она только моя...
    
    
   Внучка Черной ведьмы и спасенные дети
   Увы, противоядие не панацея, заложенный в нем бодрящий эффект действует недолго. Поэтому выбравшись из пещеры, я четко понял - далеко мы не уйдем. Ребята были сильно ослаблены и едва держались на ногах. Ведь в коконах они провели дня три, не меньше (но я им этого не сказал, к чему лишние волнения). Неудивительно, что при попытке отдохнуть, дети опять отключились. Лаки в этом плане было гораздо лучше, она уже вовсю неосознанно забирала у меня энергию (откуда бабушка взяла, что будет по-другому), соответственно прямо на глазах приходила в норму. Что, впрочем, не отменяло также четко видимую необходимость поспать, но, по крайней мере, девочка могла терпеть.
   К сожалению, Зелье Здоровья использовать опасно, Лестия предупреждала про определенные ограничения по возрасту, да и помочь надолго оно тоже не способно. На полпути опять заснут. К тому же, пускай у них лапки, а не человеческие ступни, но по лесу Пограничья не зря ходят в обуви. Конечно, можно было разбудить, переместиться чуть-чуть дальше и устроится на ночлег. Двух одеял вполне хватит, не замерзнут, а я могу так поспать. Накормить тоже не проблема, не думаю, что поджаренное на костре мясо сильно удивит, можно сказать, выросших в лесу детей. С водой сложнее - отдал последнюю. Но где-то здесь должен быть родник, ведь Прядильщики "на сухую" не селились. Просто пробегусь и найду по запаху.
   Однако вряд ли жилье лисоидов находится далеко, да и гнездо пауков, пусть с мертвыми хозяевами, но вызывало определенный дискомфорт. Опять же, странное Пятно Тьмы, не найденная самка (даже восприятием души не могу обнаружить). К тому же их родственники, я уверен, жутко переволновались. Если стал правильно представлять обычное поведение "измененных", то сейчас весь лес прочесывают вдоль и поперек. Даже удивительно, почему сюда еще не добрались. Только не хватало, чтобы взрослые попали в какие-нибудь неприятности.
   Так что отвести детей по-быстрому на себе, превратившись в макхара, было лучшим вариантом. Проснуться не должны, а Лаки, естественно, будет молчать. Конечно, откуда появилась подобная способность и насколько она опасна для настоящего тела, разобраться времени не было. Плохо, что данное сестренке обещание нарушил, но лучше варианта не придумал. К тому же демон, забрав в этот раз управление лишь частично (странное ощущение - вроде я бегу, а вроде и нет), пообещал тщательно контролировать все эманации, сделав своеобразную нейтральную пленку. Соприкосновение с моим энергетическим телом вреда нанести не должно. Для девочки, вообще, подобное полезно, обеспечивая более быструю перестройку организма под Силу хозяина. Хотя как это происходит с местным вариантом фамильяров точно сказать пока нельзя. О многом другом тоже.
   Собственно говоря, только сейчас стал задумываться, что с ней делать дальше. Но ничего определенного на ум не приходило, кроме пока совершенно не устраивающего меня варианта. Поэтому решил отложить эти мысли на потом и сосредоточиться на беге. Увы, сестренка опять отключилась, полагаться приходилось только на себя. Главное, чтобы энергии хватило, а Лаки все-таки вспомнила, в каком направлении находится ферма. Особенно с учетом того что почти наступила ночь.
   ...
   Впрочем, бег и темнота переговариваться с девочкой не помешали. Узнал, как она здесь оказалась. Даже особо не удивился тому, что после случившегося родители решили отправить ее с братом на время к сестре мамы в другую, по их мнению, более безопасную часть Пограничья. С тем самым Веней, сопящим у меня на загривке. Возможно, решение было правильным, но безопасность здесь является вещью относительной. Что произошедший случай и подтвердил. Всего-то решили сходить за ягодами на дальнюю полянку, которую Тарси, кстати, приходящийся Лаки сводным двоюродным братом, нашел в прошлом году. В это время года как раз начинал плодоносить местный кустарник, ближайшим аналогом которого из человеческой памяти наверно является малинник.
   Естественно, никто не подозревал, что где-то там уже поселились неизвестно откуда появившиеся Прядильщики, которых здесь извели еще много лет назад. Кстати, Лаки призналась, что ушли самовольно. Так далеко без сопровождения детей не отпускали. Соответственно и место, где будут в лесу, указали взрослым в совсем другой стороне. По меркам Пограничья это уже не шалость, а серьезный проступок, но шило в попе, характерное для такого возраста, никто не отменял. Дальше все понятно.
   Только вот меня немного смутило, как поймали ребят. Ведь обнаружив первую паутину, они сразу же повернули назад. Пограничье быстро учит осторожности. Но потом решили заглянуть в овраг к роднику, чтобы попить воды и там... детей просто накрыло сверху большой сетью, спланировавшей с ближайшего дерева. Впрыскивание парализующего яда с переноской в гнездо уже прилагались бесплатным и обязательным дополнением. Честно говоря, даже не подозревал о таком способе охоты у этих монстров. Может местная особенность?
   Еще более странным был тот факт, что схватили-то их пауки-самцы, однако руководила ими, похоже, самка. Во всяком случае, слова про чудовище больше остальных в два раза, я смог понять только так. Бред полный! Мамаша сидит на кладке и ждет, когда принесут поесть. Может даже самцом откушать, если "подношение" будет по ее мнению убогим. Уж никак не станет гоняться по лесу за добычей. А если она хоть немного похожа на демона, то тем более должна сейчас пытаться создать наподобие собственного домена... стоп!
   Я второй раз за сегодня чуть не упал на бегу. Едва удержался, хотя в сторону и повело. Так как лишь в этот момент, являлась воплощением существа Изнанки с преобладанием в сознании соответствующей составляющей, сообразил, куда пропала самка. Оставалось только ругать себя за вновь продемонстрированную глупость. Все правильно! Вот почему Пятно Тьмы было таким странным. Ничего удивительного, ведь это... открытый проход в демонический домен! Совершенно верно! После окончательного перерождения, ощутив необходимость создания "правильного" гнезда и имея под боком дыру на Изнанку, самка ушла туда, прямо на входе создав новое. Эх, чего раньше не сообразил?! Правда, почему не дождалась созревания яиц и не заразила самцов? Ладно, все равно планировал завтра вернуться. Заодно с этой пародией на демона разберусь. По крайней мере, основная тайна разгадана. Уже легче.
   ...
   А Лаки действительно не смогла определиться с направлением. О чем спустя некоторое время с небольшим испугом призналась. Думала, что отругаю? Глупая. Будто не догадывался. Все же не местная, хотя небольшая надежда была. Так-то я уже давно перемещался постепенно расширяющимся зигзагом, благо ту часть леса, из которой пришел, исключил сразу, значит, по крайней мере, точно не бежал в противоположном направлении.
   Соответственно в один прекрасный момент я ощутил на грани восприятия яркие огоньки душ разумных и с облегчением припустил к ним. Честно говоря, через несколько минут остановился бы на ночлег по любому, так как Резерв уже показывал дно. Лаки практически присоединилась к остальным лисичкам, бессильно повиснув на моей шее и откровенно похрапывая. Оставалось радоваться щупальцам, не позволяющим никому из ребят не то что свалиться, а даже ощутить более-менее серьезную тряску. Хватит, настрадались.
   На месте мы оказались быстро. У самой опушке леса я наконец-то аккуратно снял с себя детей, растолкал Лаки и с невероятным облегчением убрал энергетическую форму. Слава богам такой сильной боли как в первый раз не было, но тело все равно ломило прилично. С трудом заставил сонную девочку взять на руки брата (тяжеловат для нее, но потерпеть-то всего чуть-чуть) и подхватил двух других детей. После чего мы поплелись к небольшому дому с ярко освещенными окнами.
    
    
   Ферма лисоидов
   С чем может сравниться счастье папы с мамой внезапно увидевших на пороге детей, которых, боясь признаться самим себе, уже считали мертвыми? Особенно если в этот момент как раз сидели и обсуждали дальнейший план поиска хотя бы тел. Рыдания, слезы, объятья. Затискивание до потери пульса и понимания происходящего. Впрочем, сами ребята, за исключением Лаки, изначально неспособные понять, как, заснув перед логовом пауков, вдруг оказались в родном доме, вскоре по всхлипываниям и слезам начали стремительно догонять взрослых. Особенно когда узнали, сколько времени они отсутствовали на самом деле.
   Ну а я? Честно скажу. Хоть немного странно и нелепо получилось, но даже был рад, что в этой суматохе про ту, кто привел домой столь ценную потерю, хм, немного забыли. Нет, глазами шарили, даже выбегали во двор, высматривая кого-то, а эмоции показывали искреннее желание поблагодарить, чуть ли не валяясь в ногах. Меня же... вежливо и с поклонами попросили немного подождать, почему-то приняв за простую путешественницу лишь по случайности оказавшуюся здесь одновременно с детьми. Возможно, тут сыграла свою роль внешность, поскольку желание спросить про возраст уловил четко, соответственно совсем не тянул на настоящую спасительницу.
   Впрочем, лишние расспросы действительно ни к чему, поэтому почувствовав, как все внимание окончательно сосредоточилось на детях, я тихо выскользнул во двор, оставив рассказ о случившемся на них. После чего с облегчением вздохнув, занялся приведением себя в порядок. А уж сколько воды выпил, когда дошло дело до колодца...
   Потом просто сидел возле стены дома на завалинке и под нотации очнувшейся сестренки, чувствовал, как потихоньку из тела уходила ломота. Заодно, пусть это немного нехорошо, но... кушал. Правда, увы, только пока плескавшиеся в доме эмоции. Пусть направлены они не совсем на меня, а на счастливое спасение, но частично усваивались, да и плотность была очень высокой. Демон довольно урчал, даже выработка энергии Источников заметно увеличилась. Причем в обоих. Что окончательно подтвердило некоторые мои предположения о взаимодействии энергетических сущностей с физическими носителями душ.
   М-да, с чего это на заумное потянуло? Кроме того, духовная пища, конечно, хорошо, но от двух или лучше трех подносов с пирожками я бы не отказался. Хотя, похоже, с такой тенденцией придется идти за околицу и жрать железы с пауков, которые, естественно, прихватить не забыл. Честно говоря, была мысль исчезнуть совсем, но кое-что купить все-таки хотелось. Да и вопрос с фамильяром надо решать. Правда, не знаю как. И так уже, почувствовав волнение Лаки, пришлось по "связи" отправлять успокаивающую эмоцию и игнорировать пока еще неосознанно сформированное ожидание приказа. Увы, завтра подобное уже не прокатит. Если только...
   ...
   Однако последнюю мысль мне додумать не дали, так как про девушку, появившуюся вместе с детьми, неожиданно вспомнили, и вектор эмоций в доме стал стремительно перемещаться в моем направлении. Судя по всему, сначала не очень поверив невнятному рассказу Лаки и остальных ребят, возможно, даже несколько раз переспросив, через некоторое время лисы все же осознали, что как минимум из паучьего гнезда привела их я. Нашли быстро.
   - Извините, э-э-э...
   - Меня зовут Сати.
   Женщина. Средних лет. Не знаю почему, но, несмотря на совмещенные с человеческим обликом характерные черты животного, эта "измененная" показалась мне довольно красивой. Подрагивающие уши и нервно ходящий из стороны в сторону пышный рыжий хвост, кроме сильного желания потрогать и зарыться пальцами в мех, не вызвали ничего. Впрочем, я уже знал, с кем планирую его реализовывать и достаточно спокойно подавил. Да, Лаки, крепись, но это будет одна из основных твоих будущих обязанностей. Кстати, насколько я помню первые мгновения встречи, передо мной стоит ее тетя. Ну а в доме второй муж (интересно, куда первый делся) и его брат занимаются сейчас укладыванием детей спать. Почему не наоборот? Так кто ж его знает.
   - Очень приятно, я Рида. Сати, прошу (низкий поклон), простите нас, что сразу не поняли...
   - Ничего страшного. Заставили дети поволноваться?
   - Д-да. Скажите, а... вы там были одни?
   Какой странный вопрос. Все же не верит, что это я спасла ребят? Судя по эмоциям, так оно и есть. Ну, бить себя кулаком в грудь смысла пока не вижу.
   - А почему вы об этом спрашиваете?
   - Просто к нам вчера забегал один Охотник. Тоже девушка. Постарше вас. Вызвалась разыскать. Может...
   Значит, кого-то почти моего возраста они считают достойной быть спасительницей, а меня нет?
   - Я была там одна.
   - Но...
   Хм, сильное удивление и думает, что с ней все-таки не до конца откровенны? Как-то уже совсем обидно становится. Неужели настолько сильная "соперница"? О, похоже, эта Рида наконец-то поняла, насколько расспросы могут выглядеть некрасиво.
   - Простите за сомнения, я только подумала... вы все-таки фея, а она оборотень...
   Понятно. Естественно, в ее глазах подобный "измененный" выглядит сильнее и именно тем, кто мог спасти детей и справиться с пауками. Эльфу во мне, получается, не опознали, приняв за более привычный вариант расы. Однако становится все интереснее. Только вот одновременно в памяти начинает всплывать кое-что нехорошее, быстро обрастая подтверждающими подробностями. Вернее, очень плохое! Есть большая вероятность, что я уже знаю, куда пропала эта девушка.
   Все благодушное настроение как рукой сняло. Заодно в голову невольно вновь полезли мысли о кукловоде. Если он существует, то явно переоценил мой интеллект, организовав такую "двойную ловушку". Эпическое спасение не состоялось. Или еще не поздно?! Вот засада! Впрочем, прости меня неизвестный Охотник, но даже если ты жива (что вряд ли), то придется потерпеть до завтра. Может, даже до полудня. В ином случае - хорошей следующей жизни. На сегодня у "Темного Героя и Ко" рабочий день закончен. Ничего личного, просто устал. Однако, чисто ради вежливости, перед тем как сказать: "нет, я ее не знаю", надо что-нибудь уточнить, например:
   - Оборотень? А какой?
   - Волколак.
   Эй, а это уже совсем не смешно! Честное слово, по телу пробежали мурашки и шевельнулись на голове волосы. Даже непроизвольно ауру чуть-чуть выпустил. Вон, как лиса вздрогнула. Не дай боги...
   - А как звали ту девушку?!
   - Рейна Бал... нет, Бла... точно. Рейна Блатт!
   ...
   Твою ж налево! Подставил, зажмурившись, одну щеку, а прилетело по другой! Изображать копание в памяти, смысла нет, ведь не так уж много я знал волколаков. И если сначала подумал, что это будет дочка или внучка старика Кроффа, то оказалось - сестра того самого Кэвина Блатта! Слова Даниэля о ней я не забыл, даже вспоминал не так давно. Зная, что где-то здесь живет, искренне надеялся никогда не встретиться. Нет, виноватым себя не чувствовал совершенно, но смотреть в глаза родственников тех разумных, кого ты лично убил - не самое приятное ощущение. Да и формально, пусть ни к чему не обязывающий, Долг как бы присутствовал.
   - Э-э-э, Сати?
   Прости Рида, но мне сейчас не до тебя. Нужно решить главное - что делать?! Теперь девушку "незнакомкой" уже не назовешь. Более того... блин, к демонам все эти рассуждения, как же ненавижу так себя чувствовать! Причем откуда-то знаю, что "предыдущий я" постоянно попадал в подобные ситуации и эмоции от этого, только сильнее. Вот не мог оставить более нормальный "талант"?! Почему я должен ее спасать?! Разве я обязан это делать?! Шанс, что Рейна еще не умерла - мизерный. Хотя есть один вариант... а-а-а, вот точно - это проклятье какое-то!
   Ведь воздействовать на Реальность можно по-разному. Дергать за Нити Судьбы совсем необязательно. Достаточно предложить Выбор. И если кому-то очень захочется повлиять на него, тогда... да пошло оно все!
   ...
   Внезапно поднявшаяся на ноги хрупкая фигурка. Взгляд, устремленный на небо и звуки, сплетающиеся в журчащее кружево слов речи давно несуществующей расы:
   - Если она будет жива, то... я останусь в Пограничье и отправлюсь в Центральный!
   ...
   Ускорение, "мерцание", уже в лесу переход к энергоформе (ай, как больно-то). Побежали! Оставив далеко позади растерянную фразу:
   - Сати, вы куда?!
   Странный вопрос. Совершать очередную глупость, конечно. Это же я...
    
    
   Где-то в людских землях...
   Сидевший перед храмом в большом городе нищий юноша с волосами цвета спелой соломы вдруг задергался в конвульсиях. Из его рта и носа резко хлынула кровь, а глаза закатились. На удивление сознание не пропало, но засуетившиеся вокруг, пытающиеся хоть как-то помочь соседи стали восприниматься лишь едва заметным фоном.
   Увы, он знал, что потратил сейчас больше, чем мог себе позволить, пройдясь по самой грани очередного небытия и теперь на некоторое время опять остался простым наблюдателем.
   Но... (ладонь судорожно сжала странный трехцветный камень) это единственное, что сейчас получиться подложить под жернова, собирающиеся перемолоть Мир. И по любому стоит своей платы. Ведь пепел от предыдущей "мельницы" все еще лежит в той долине...
  
  
  

Глава 2. Благими намерениями... Часть 1

    
    
   Неизвестно где...
   Рейна внезапно очнулась. Неужели она еще не умерла?! Как странно, ведь последнее, что девушка чувствовала - это идущая снизу живота раздирающая внутренности жуткая боль и наконец-то уплывающее в темноту сознание. Только вот отчего? Что-то пронзило ее... нет, вспомнить не получается. Впрочем, разве это имеет значение? С трудом приоткрыв тяжелые как камни веки, Рейна убедилась, что она по-прежнему висит на дереве, растянутая за руки и ноги паутиной. А значит, какая разница, станет ли наведенный ядом морок реальностью или ей предстоит нечто другое - конец один.
   Глаза почти не двигались, но отсутствие хоть кого-то на поляне показали. Удивительно, но, несмотря на ночное небо, все вокруг было странным образом освещено, застыв от листочка до последней травинки в полной неподвижности и тишине. Девушка даже дыхания своего не чувствовала. Куда чудовище ушло и когда вернется, неизвестно. Почему до сих пор жива, тоже.
   Однако какой смысл удивляться отсутствию ветра и столь растянувшейся во времени смерти? Может лучше стоит в который раз сказать самой себе: "Разве не этого ты добивалась, бегая по Землям демонов и Пограничью якобы в поисках брата?" Неужели не понимала, что он давно мертв?! Естественно, да! И жаждала найти не его, а кое-чего другое. Конечно, потом почти перестала так делать, демонстрируя окружающим, что успокоилась, но... в результате все равно получила то, к чему стремилась.
   Теперь осталось только дотерпеть. И вспоминать свою жизнь и ошибки, которые невозможно исправить, а лишь попытаться искупить. Все равно прятавшаяся до этого внутри сознания боль мучила сильнее, чем ожоги от яда и раны, почему-то прекрасно ощущаемые, несмотря на парализованное тело. Надо признать, Рейна лишь делала вид, что забыла про Кэвина и больше не переживает. Теперь наконец-то никчемное существование во лжи подошло к концу. Может, неожиданно, но наверно так всегда и происходит.
   ...
   А ведь всего-то решила вернуться одна в Центральный, оставив сдавшую экзамен группу Охотников в их временном лагере. Очень уж Рейну заинтересовало, почему на сигнальные амулеты, включая собственный "особый", не пришел код срочного возвращения в город в отличие от случайно пересекшейся с ними другой команды. Так-то ее ребята - молодцы, показали достаточную степень готовности для успешного выполнения заданий в Землях демонов. Даже ранен никто не был, хотя выложились так, что на восстановление сил дня два точно уйдет.
   И как хорошо, что специальный экзаменационный артефакт с подтверждающей меткой она решила оставить им, а не взяла с собой. Пересдавать не придется. Увы, про себя подобное Рейна сказать не могла. И объективно заставила бы такую сотрудницу гильдии вновь пойти на курсы базового обучения с последующей строжайшей переэкзаменовкой на право занимать должность.
   Конечно, девушка не представляла, к чему приведет поиск пропавших детей, за который она взялась, забежав по дороге к лисоидам с надеждой напроситься к столу и поесть их свежей выпечки. В городе такую вкуснятину почти не купишь, а после того как Глава угостил колобком, принесенным с подобной фермы, слюни во рту появлялись от каждого воспоминания. И казалось, все будет легко, ведь наверняка ребятишки просто заблудились, а мысли купались в предвкушении, как вдруг Рейна увидела до боли знакомую паутину и... неспособная поступить по-другому, с полным осознанием неправильности и абсурдности своих действий пошла вперед.
   Невероятно глупо, так как самого начала было понятно - противник не по зубам. Пусть с использованием таланта "скрытность", наложенным на облик волколака, ее и не замечали, но пауков здесь находилось много. Слишком. Никто слова бы не сказал, если Рейна развернется и убежит, оставив попытку спасти детей. Не говоря уже о том, что, увидев неизвестное Пятно Тьмы, Охотник обязан любыми способами сообщить о нем в гильдию с правом прервать выполнение даже самого важного задания.
   Да, горе родителей безмерно и смотреть в их глаза было бы невыносимо больно, но принесенная информация означала мгновенно выданный официальный Заказ на уничтожение гнезда Прядильщиков и блокировку Пятна, почти сразу взятый и выполненный двумя или тремя высокоуровневыми группами, объединившимися в малый рейд. И никого бы эти существа не смогли еще убить. Просто не успели.
   Увы, голова отказала. Почему-то Рейна решила, что есть шанс тихо прокрасться во второй форме в логово и забрать ребят до того, как пауки опомнятся. Висевшая на поясе парочка отпугивающих зелий с жутко неприятным для монстров запахом внушала небольшую уверенность в успехе. В крайнем случае, на пять или шесть особей при преследовании ее бы хватило, тем более в норе, хоть это было и странно, девушка совершенно никого не чувствовала. Главное - выбежать за пределы "охотничьих угодий", дальше погоня остановится сама собой.
   Будто не зубрила в свое время лекцию и соответствующую главу учебника об особенностях этих пауков, включая отсутствие полноценного обоняния! А ведь считалась лучшей на учебных курсах, дура! Про все забыла и детей к тому же так и не спасла. По своей глупой привычке засмотрелась на Пятно Тьмы и даже в нору не успела спуститься, как вдруг на поляне появился монстр, поражающий своими размерами, а само место окружили пауки гораздо в большем количестве, чем Рейна предполагала. Так и не смогла понять - откуда они взялись, ведь даже Поисковая Печать не показывала до этого наличия поблизости живых существ.
   Возможно, попытайся она сразу бежать, спастись получилось бы. Но, увы, почему-то слишком поздно девушка узнала ощущение, идущее от чудовищного паука, а также что оно означает. И даже целых восемь убитых особей-самцов помочь уже не смогли. Впрочем, под конец боя движения Рейны наверняка никак не соответствовали профессионалу шестого уровня, а скорее новичку первого. Даже свои погибшие копии повторно создать не смогла, хотя объем доступной на тот момент Силы позволял сделать если не все четыре, то еще две точно.
   А потом, полностью потеряв концентрацию, девушка не удержала и вторую форму. И дело было не только в начавшем действовать яде, попавшем в раны. Тщательно подавляемые до этого мысли, возникшие, когда увидела первую паутину, и влияющие на принимаемые решения, окончательно вырвались и затопили разум, требуя принять очевидное - вот то, что она так ждала и жаждала! Ее Искупление! За брата и все его преступления.
   И приняв окончательное решение, Рейна не стала уклоняться от последнего удара демона Заразы, бывшего когда-то самкой Прядильщиков. Хруст раскалывающегося нагрудника и боль, отправившая в темноту, были приняты с улыбкой облегчения. Но, увы, Судьба решила, что девушка должна ответить по высшей ставке, поскольку через некоторое время Рейна очнулась притянутая паутиной к дереву без доспехов и одежды. И, конечно, Великая Слепая была права, ведь простая смерть - слишком небольшая цена за сделанное Кэвином.
   Потому что именно в сети Прядильщиков тогда попалась группа брата. Те, кого он... предал. И это слово жжет сильнее, чем капли яда щедро обрызгавшие кожу. Рейна видела мертвые искаженные мукой тела, извлеченные из коконов. И читала отчет о результатах обследования. Кэвину достаточно было просто признаться, что убежал, когда появился на Заставе. И их успели бы спасти. Даже ту девушку - мага. Она ведь оставалась в сознании до последнего, несмотря на частично объеденное тело...
   ...
   Почему?! Почему брат стал таким?! И ответ один - только по ее вине! Да, с самого начала Кэвин был слабее сестры, хотя родились одновременно. Пусть не близнецы, а двойняшки, но тем не менее! Однако зачем надо было так потакать всем желаниям брата, стремясь исправить подобную несправедливость, стараться во всем заменить погибших родителей и не прекратить все это даже после того, как выросли?
   Когда же решили вступить в гильдию Охотников, то неужели сложно было убедить, что без надлежащих тренировок любой потенциал в умения просто так не превратится. И у брата есть шансы добиться большего! Увы, пока Рейна каждый день добросовестно выполняла все сказанное учителями, Кэвин валялся с утра до вечера в кровати. Подумаешь, он не хотел! Да, заставила бы, в конце концов! Хоть раз, можно было ударить?! Выбить весь зарождающийся гонор и непонятную спесь! Нет, струсила и решила показать на личном примере, дескать, если сестра столь многого достигла, то и ты способен! А в результате? Еще большая разница в личных возможностях, непонятная ненависть и постоянные скандалы, да драки в тавернах. Неприятные последствия, из которых она устала его вытаскивать.
   Ну и закономерная трагедия - тот поход Кэвина. И ведь обрадовалась, думая, что наконец-то взялся за ум. Перепугалась, узнав, что из всей группы, с которой брат пошел, выжил лишь он один, и была счастлива от этого. А потом... появилось сообщение о еще двух Охотниках, спасенных командой отправившейся в то же подземелье и за теми же кристаллами, только на три дня позже. Редкий случай, когда заказы совпали по месту назначения и добыче с такой небольшой разницей во времени. Обычно за этим в гильдии следят строго, но группа брата была с их родной Западной заставы, а те из Центрального. Вовремя не провели согласование и... сохранили несколько жизней.
   Заодно, увы, вскрылись очень неприятные подробности того, как неприглядно повел себя Кэвин. Сумев освободиться, не попытался помочь остальным, забрал принадлежавшие им вещи и фактически оставил на смерть... такие поступки в Пограничье не прощают. Впрочем, даже в этом случае Рейна смогла что-то сделать, и приговор был относительно мягким: всего лишь пожизненная блокировка гильдейской метки и уровня Силы, проявляемого выше, чем первый ранг. Даже перекидывание оставили для самозащиты, правда, с ограничением по времени. Но все это стать фермером не мешало бы! А подвернется случай - реабилитировать себя! Совет за достойные деяния иногда меняет свои решения.
   Однако вместо того, чтобы хоть с каким-то достоинством принять наказание и попытаться исправиться, брат, наоборот, в произошедшем случае винил всех, кроме себя самого. И обижался на несправедливость. Даже совершил бессмысленную попытку убежать в Центральный и спрятаться в нем от приведения приговора в исполнение. Почему-то забыв, что Система едина, и в магазине гильдии, куда он зачем-то зашел, тоже стоит ее артефакт, пусть используемый для обычной оплаты. Соответственно осуществить судебную процедуру Система может и через него, причем без дополнительного распоряжения.
   А вечер того дня оказался последним моментом, когда можно было чего-нибудь предпринять. Например, не оставлять пьяного брата в таверне, грозящего кулаком потолку и выкрикивающего, что он всем докажет! Вот только Рейна ушла, думая, что поговорит завтра и... больше никогда не сможет этого сделать. Так же как и простить себя за малодушный поступок.
   ...
   Ну а дальше, когда уже стало поздно, были судорожные поиски и рюкзак, найденный возле одного из ближайших Пятен Тьмы. Неверие в происходящее, нарастающая внутри боль, новые метания по Пограничью и... дознаватели, прибывшие из Королевства Света. Правда, о них девушке сказали уже потом, так как банально отослали накануне с простеньким заданием по сбору травы в довольно труднодоступном месте на границе с Землями демонов.
   Конечно, было подозрение, что с заказом не все в порядке, так как Рейна уже к тому времени устроилась секретарем Оксары Грозной - Главы гильдейского филиала на Западной заставе, и по заданиям почти не ходила, но отказать в личной просьбе начальнице не смогла. А вернувшись и узнав про "гостей" немного потеряла контроль над собой. Хотя остыв, девушка поняла, что действительно при посторонних наделала бы больших глупостей. Затем долго просила прощения и помогала рабочим восстанавливать разрушенный кабинет.
   Увы, не поверить тому, что сказали людские дознаватели, было невозможно, но комок боли внутри окончательно так и не исчез. А непонятные ей самой периодические пробежки по всем известным Пятнам Тьмы с ожиданием неизвестно чего, едва только в район их местонахождения выпадало задание - стали насущной необходимостью, немного пугая те группы, с которыми Рейна ходила. Даже когда перевелась в Центральный на должность помощницы Главы гильдии, она уже дважды напросилась и побывала возле ранее недоступных Пятен.
   Тут, в перебирании воспоминаний о своей небольшой жизни, девушка болезненно споткнулась. Ведь Лари Крофф - единственный, перед которым сейчас Рейне было искренне и невыносимо стыдно. Лишь чуть меньше чем за брата. Обманула доверие, и прощения вымолить не сможет. Эх, сложись все немного по-другому, как бы она хотела стать его второй женой или даже простой любовницей. Пусть кто-то и считает Кроффа стариком, да и дочка лишь слегка младше самой Рейны - неважно. Девушка с детства восхищалась этим волколаком, которого воспитатели постоянно ставили им с братом в пример, а потом неистово боготворила, особенно когда выяснила, что будущий Глава гильдии также вырос в сиротском приюте, не зная своих родителей, и достиг всего сам.
   Естественно, Рейна не смела и мечтать, что будет его личной помощницей. Дважды не отвечала на письмо, даже не вскрывая его, посчитав глупой шуткой тех, кто знал про ее предмет обожания. Пока не поступил официальный запрос через гильдию. Причем так и не смогла понять, чем привлекла внимание легендарного Охотника. Наоборот, ее стояние на коленях в течение двух дней в холле перед залом Совета, когда решался вопрос о судьбе брата, кроме презрения, ничего вызвать же было не должно. И тренировочный бой, неожиданно назначенный, скорее всего, как наказание за назойливость, позорно проиграла, продержавшись лишь несколько минут.
   Увы, даже счастье каждый день видеть своего кумира не могло заглушить жгучее чувство вины за брата. А робкая надежда на нечто большее так и осталась лишь в ее мыслях. Вероятно, к лучшему. Хоть ненамного, но меньше внутренней боли и...
   ...
   Ощущение чуждого присутствия, заставляющее бессознательно содрогнуться от ужаса. Наконец-то первые услышанные звуки, похожие на поскрипывание и вызывающие мурашки по всему телу. Чудовище вернулось...
   ...
   Странно, но девушке, совершившей усилие и опять открывшей глаза, по слегка настороженным движениям демона Заразы показалось, что он находится в каком-то недоумении. Особенно когда паук приблизился и тщательно ощупал передними лапами живот девушки. Потом чуть отодвинулся и замер о чем-то думая. Кстати, ситуация была изначально необычная, поскольку вместо того, чтобы съесть или запаковать в кокон для будущего обеда, Рейну зачем-то подвесили в паутине на дереве. Хотя впрыснуть парализующего яда не забыли.
   Скорее всего, предполагалось, что девушка скоро тоже станет еще одним демоном и новым подчиненным, ведь Заразы в яде наверняка достаточно, только вот... оборотни имеют очень большую сопротивляемость, а Рейна, как в свое время выяснила, вообще, обладает полным иммунитетом. Очень ценная способность, которая, увы, брата также обошла стороной. Соответственно, сейчас оставалось дождаться, когда чудовище разочаруется и все-таки приступит к трапезе, затем потерпеть немного боли и...
   Но оказалось, что "оно", ни о чем не думало, а почему-то именно в этот момент решило отложить яйца. Поскольку напряглось, приподнялось на лапах, а из выпяченного вперед брюшка показалось нечто похожее на яйцеклад. Странно, ведь подобного органа у обычных пауков нет. Впрочем, недоумение у девушки быстро прошло, а глаза непроизвольно расширились. Даже тело смогло слегка дернуться в бессмысленной попытке избежать того, что сейчас будет. Как Зараза так повлияла на бывшую самку Прядильщика непонятно, но внезапно стало очевидно, что она собирается отложить яйцо... прямо в живот жертвы. Во всяком случае, зависший между раздвинутых ног девушки и слегка подрагивающий конец яйцеклада об этом недвусмысленно намекал.
   Более того, теперь становилось ясно, почему тушки крупных животных и даже убитых в бою самцов-пауков, также развешаны на других деревьях, что ранее вызывало легкое любопытство с недоумением. Похоже, процесс уже отработан. Только вот... Рейна, конечно, жаждала Искупления, но в такой форме?! К подобному она точно оказалась не готова, ведь получалось, что ее сейчас фактически... и к тому же "первый раз", да и последний тоже, у девушки будет с пауком-монстром?! А ведь такой толщиной "там" точно все разорвет! Умереть от этого?! Неправильно! Так нельзя! Пускай лучше прямо сейчас живьем съест! Нет!
   Увы, ни мычание из непослушного рта, ни задергавшиеся конечности неспособные порвать паутину выручить не могли. И на перекидывание Силы не было совсем, Источник не отзывался, как Рейна не пробовала. А яйцеклад тем временем шевелился все сильнее и от брюшка по его сегментам пошло заметное утолщение, в то время как конец уткнулся в низ живота девушки, сразу попав заостренным краем "куда нужно" и принеся сильный укол боли. Предварительный намек на предстоящие ощущения.
   Несколько мгновений ужаса от неизбежности происходящего и ярко сверкнувшее воспоминание о недавнем мучительном сне, который становился явью. Наконец, последний хриплый звук из непослушного горла, выдавленный под положенными на ее плечи лапами, очевидно, чтобы жертва не дернулась в "ответственный момент" и...
   - "Умоляю, кто-нибудь, помогите!"
   ...
   Резко отпрянувшее назад чудовище, вдруг издавшее невероятно высокий визг наполненный болью. Наступившая следом оглушающая тишина.
   И возникшая на краю поляны небольшая фигура в красном плаще с накинутым на голову капюшоном, держащая в вытянутой руке... ту часть яйцеклада, которая была только что между ног девушки.
   А затем прозвучал, с четкими нотками усталости, но все равно очень мелодичный голосок:
   - Прости, Рейна, я... задержалась.
   ...
    
    
   Когда место действия - Преисподняя
   Чего было больше, невероятного облегчения или удивления, в первый момент Рейна сказать не могла. Даже как выглядит ее спасительница, не совсем поняла, так как из глаз наконец-то хлынули слезы, заставляя расплываться все вокруг, а тело содрогнулось в рыданиях. Но совершив усилие и прогнав из сознания образ того, что могло сейчас произойти, девушка моргнула, попыталась всмотреться и...
   ...
   Стоящая на обломке одной из стен маленькая фигурка. Человеческий ребенок в свободном светлом платье на тонких лямках. За спиной небольшой непонятный мешок. Распущенные по плечам белые волосы и красивое кукольное личико со странной улыбкой. Мелодичный детский голосок, необычно выговаривающий слова:
   - Прости, *****, я задержаться.
   ...
   Людская девочка? Кому она сейчас говорит? Хотя имя Рейна не расслышала, возникло ощущение, что эта фраза была предназначена не ей. А главное, что за остатки стены и... куда исчезла поляна?!
   Но долго рассматривать резко изменившийся пейзаж и появившиеся вместо деревьев руины не получилось. Неожиданно чьи-то пальцы грубо схватили Рейну за подбородок, повернули голову, и она увидела... своего брата, находившегося в частичной трансформации! А ведь Кэвину никогда не удавалось подобное, пока был жив. Подождите, так брат не умер?!
   ...
   - Уже скоро, потерпи немного, дорогая, и мы будем вместе навсегда!
   ...
   Что он несет?! И... брат никогда не делал подобных намеков! Даже за руку стеснялся брать, не то что за лицо. А тут...
   Увы, попытки произнести хоть что-нибудь оказались опять безуспешны, тем временем Кэвин посмотрел в сторону спасительницы и...
   ...
   - Девочка, ты кто?
   - ***.
   - А что ты тут делаешь?
   - Гулять.
   - Сосуд Причастия верни.
   - Взять, твой, - ответила девочка и поставила его рядом на один из обломков. Потом отошла в сторону, показывая рукой, что путь свободен.
   ...
   Почему все воспринимается, как будто Рейна смотрит спектакль?! Даже реплики соответствующие. И что это за кружка? Вроде недавно на том месте лежал оторванный яйцеклад?!
   Неожиданно держащая лицо рука стала большой когтистой паучьей лапой, а к груди устремились острые жвала и...
   ...
    Удар!
   ...
   Кэвин, превратившийся в чудовищного паука, улетел в стену, где был погребен под обломками, а напротив Рейны замерла небольшая фигура в красном плаще. Слегка повернутый провал капюшона, негромкие слова:
   - Ты действительно хочешь искупить его поступки? Неужели "он" достоин этого?!
   Ответить Рейна не успела, да и не знала что...
   ...
   Грохот. Здоровенная туша, уже слабо напоминающая человека, поднимается на месте разлетающихся во все стороны камней. Прыжок и она мгновенно оказывается в центре площадки.
   - Разо-орр-ву-у, - можно было расслышать в раздавшемся утробном рыке.
   ...
   Неестественно утрированная вторая форма волколака неожиданно перетекла в уродливого паука, прыгнувшего на... маленькую девочку в белом полупрозрачном платьице с рюкзаком за спиной (она-то здесь опять откуда). Впрочем, встречал атаку уже не менее чудовищный зверь, смутно знакомый по когда-то виденной картинке - гигантская кошка с обнаженным черепом, гривой щупалец на шее и хвостом скорпиона. Мгновение и... паук вновь улетает в непонятно откуда взявшуюся каменную стену, разнеся ее и оказываясь под грудой камней.
   А напротив Рейны стоит... человеческий ребенок. Вызывающая странную дрожь улыбка. Необычно звучащие слова:
   - Я уйти? Сестра и брат вместе навсегда? Яйцеклад отрастать быстро...
   - "Прошу, нет!"
   Увы, крик был лишь мысленным, так как голос по-прежнему не повиновался. И вроде это действительно был Кэвин, но... не такой, каким Рейна видела его в своих мыслях и... она больше не хотела умирать! Только не подобным образом!
   В голове все смешалось. Девушка никак не могла понять происходящее, особенно когда неожиданно осознала - тело не просто ощущается по-другому, а, вообще, не ее. И висит она почему-то на каком-то кресте из балок, а не на дереве. Более того, в сознании сами собой появились странные мысли, что: "**** не надо было приходить ее спасать, и не дай боги сейчас артефакт откажет. Ведь тогда погибнут уже они вдвоем!" При этом странная боль от беспокойства за девочку почему-то намного превосходила чувства Рейны, переживающей за брата.
   Дальнейшие события некоторое время воспринимались какими-то фрагментами.
   ...
   Появившиеся со всех сторон пауки внезапно оказавшиеся волколаками и бросившиеся на маленькую девочку, ставшую вновь зверем со щупальцами на шее.
   ...
   Неожиданно подкравшийся сзади брат, ударивший дубинкой фигуру в красном плаще, которая в это время руками разрывала пополам последнего паука.
   ...
   Девочка в белом платьице, улетевшая в стену, внезапно оказавшуюся деревом. А на месте Кэвина уже находится демон Заразы, правда, слегка скособоченный из-за потери части лап и окутанный черной дымкой из рваных ран на теле.
   ...
   Неожиданно повернутая в сторону девушки головогрудь и опять появившийся на месте чудовища брат, со странной усмешкой смотрящий на Рейну багровыми глазами с черными вертикальными зрачками.
   ...
   Окружающее вдруг опять приобрело некую целостность и наполнилось каким-то хлюпаньем. Потом Кэвин сдвинулся в сторону, и стало видно, как девочка уже без платья и рюкзака не в силах подняться барахтается в большой луже крови между кусков тел, в которых попеременно угадываются то останки пауков, то убитых волколаков. Над ухом раздался до боли знакомый хриплый голос:
   ...
   - А твоя подруга побудет свидетелем на нашей с тобой Свадьбе, раз больше никого не оставила. Затем... скромным праздничным угощением для двоих! Я покажу тебе, как правильно есть, чтобы пища подольше оставалась живой. Так, гораздо вкуснее, поверь мне!
   ...
   Опять дернувшийся в изменении мир и застывшие перед Рейной две фигуры. Кэвин в своем обычном облике и перемазанная кровью девочка, которую он держит на вытянутой руке, вонзив трансформированные когти под ключицу.
   Неожиданно брат поворачивает голову и, глядя прямо в глаза сестре, с интонацией явного наслаждения произносит:
   ...
   - Смотри, дорогая, какой нам вкусный и живой ужин предстоит. Нежная, детская человечина под соусом. Мм-м, объеденье!
   ...
   Так нельзя! Он не прав! Возмущение было настолько велико, что наконец-то после неоднократных попыток Рейне удается выдавить:
   - Бр-ра-а-ат! Не-ет!
   Но Кэвин никак не реагируя, продолжает улыбаться, при этом на другой, уже приготовившейся к удару руке, пальцы также обзаводятся длинными когтями, и становится понятно - сейчас они просто располосуют девочку пополам. Только вот почему сзади брата... стоит она же, приставив к его спине длинный каменный обломок, напоминающий осколок меча с сохранившейся рукоятью?!
   Вдруг оба ребенка одновременно перевели взгляды на девушку и спокойно спросили:
   - Итак, что ты выбрать, Рейна?
   После чего все вокруг замирает.
   Хотя и не совсем. Рука Кэвина постепенно начала свое движение и девушка почувствовала, что только от ее решения зависит, нанесет ли брат удар или будет пронзен каменным обломком. Мучительные мгновения с пониманием того, что выбор сделать не в силах и лишь в последний момент...
   Рейна ощутила сильный удар под ребра, вынуждающий содрогнуться в спазме и выплеснуть изо рта пузырящуюся кровь, заливая подбородок. Следом пришла острая боль в плече и осознание, что это она висит на руке брата, получив предназначенное ребенку. Да, так будет правильно...
   - Ты уверенный быть?
   И оглянувшись на раздавшийся сбоку насмешливый голос, Рейна неожиданно увидела... растянутую на кресте из балок обнаженную и окровавленную девочку, перед которой застыл демон Заразы, покачивая вновь целым яйцекладом между ее раздвинутых ног. Что за?..
    Миг и это был уже Кэвин держащий одной рукой ребенка за подбородок, а другой подносящий к ее рту кружку с какой-то дымящейся жидкостью.
   ...
   - Ну же, открой свой ротик и прими "наш" Дар!
   ...
   - Не-ет!
   Вновь замерший мир, а затем... ощущение шершавой поверхности в стиснутых ладонях. Рейна вдруг поняла, что находится за спиной брата, сжимая обломок каменного меча и уперев его кончиком под лопатку. Опять звучит насмешливая фраза, правда, голос уже другой, более взрослый и не искажающий произношение:
   - Не хочешь сама его остановить?!
   Стоящая рядом фигура в красном плаще. Неприятный жесткий взгляд из клубящейся под капюшоном тьмы. И ожидание принятия решения.
   Не смогла. И кусок камня вывалился из бессильно разжавшихся пальцев. А затем Рейна... снова оказалась в паутине на дереве. Руины исчезли, кровавая лужа с останками монстров тоже. Только пустая поляна и идущие непонятно откуда отдающие странным гулким эхом слова:
   - Какое Право ты имеешь на Искупление, когда даже Выбор сделать не можешь! Но если еще не передумала...
   И опять, как и в самом начале, вновь стоящий напротив девушки демон Заразы. Упершийся в ее "сокровенное место" яйцеклад. Лапы на плечах. Произнесенная откуда-то сбоку неожиданно спокойная и даже деловито звучащая фраза:
   - Так что, оставляем как есть? Ты готова?
   Увы, но... Рейна тоже не смогла. От ощущения своей безвольности из глаз хлынули потоком слезы, а непослушное горло уже торопливо выталкивало:
   - Не-е-т, прошу...
   - Тогда чего ты хочешь?
   - Жи-ить.
   - Не слышу.
   - Жить!
   - Хорошо.
   ...
   Кэвин, стоящий перед Рейной и с недоумением рассматривающий кончик каменного острия, торчащий из груди. Вышедшая из-за его спины девочка, наблюдающая за медленно падающим навзничь телом. Грустный и усталый, почему-то совсем без насмешки, голосок:
   - Да, он умереть именно так. Но это быть только его Выбор.
   ...
   Демон Заразы, бессильно повисший на вытянувшихся и пронзивших все его тело щупальцах другого чудовища. Рычащие, складывающиеся во фразу звуки:
   - А это уже мой и опять не принадлежит тебе.
   ...
   Упавший на поляну труп гигантского паука. И медленно, как будто с каким-то усилием, изменяющаяся фигура монстра со щупальцами, постепенно превращающаяся в юную обнаженную девушку с белоснежной кожей, распущенными длинными серебристыми волосами и залитыми чернотой глазами. Вот она делает шаг к Рейне и... за ее спиной распахиваются пепельные крылья. Ангел?!
   - Я не принимаю такого Искупления и в наказание лишаю Права на собственную судьбу! Да будет так!
   Содрогнувшееся пространство. Странное ощущение прошедшей невидимой волны, как будто забравшей изнутри нечто важное. Что происходит?
   - Это цена твоей глупости, Рейна. И поверь очень небольшая. А сейчас...
   Рвущаяся паутина, падение и тонкие руки, подхватившие тело. Правда, держит его уже фигура в плаще с накинутым на голову капюшоном.
   - Давай-ка выбираться отсюда, моя новая Младшая. Все закончилось.
   Конечно, Рейна попыталась что-то произнести и спросить, но... до этого почти не воспринимаемая из-за происходивших событий боль вдруг напомнила о себе, резко опоясав все тело, как будто его облило кипятком. Затем заставила изогнуться в судороге и зажмурить глаза от вонзившихся под веки игл. А следом неожиданно обожгло огнем в груди, вызывая мучительный спазм с невозможностью вдохнуть.
   ...
   Несколько мгновений вновь подступающего страха, что она все же сейчас умрет. Твердая поверхность под спиной, ладошка приподнимающая затылок и...
   ...
   Неожиданно что-то теплое и мягкое прижалось к губам, а надавившие на подбородок пальцы заставили открыть рот. Язык вдруг стал переплетаться с чем-то проникшим внутрь и заставляющим глотать какую-то стекающую по нему жидкость. Потом еще раз. И еще. Желание вдохнуть воздух и боль в груди пропали. При этом теплая мягкость продолжала скользить по губам, вызывая странный приятный зуд, потихоньку начинающий распространяться по всему телу и вместе с каждыми глотком попадающей в горло жидкости убирающий боль от прокатывающихся по нему непроизвольных конвульсий.
   Вдруг все ощущения на губах и во рту пропали. Рейна невольно подалась вперед, чтобы вернуть, но была удержана с прозвучавшими опять насмешливо словами:
   - Хорошенького понемножку, Младшая. Рад, что тебе понравилось, и обязательно повторим, только слишком большое количество моей слюны скорее навредит, а не вылечит от яда.
   Честно сказать, в этот момент Рейне было уже слишком хорошо, чтобы думать над сказанным. Правда, глаза по-прежнему не открывались, одаривая каждую попытку появлением колючек, но зачем оно надо? Если бы еще только кожу перестало жечь, особенно между ног. Тогда бы все было замечательно. На это она и пожаловалась, стараясь показать рукой:
   - Ай, больно-о-о... там... и тут...
   Получив в ответ задумчивое:
   - Да, вижу сам. Проблема, однако. Бабушкина мазь у меня в основном от порезов да царапин. С такими ранами и повреждениями от яда тоже справится, но хуже. Боль почти не уберет, и шрамы точно останутся, а Печать не создашь - сестренка отключилась вместе с Источником. Остается одно... э-эх, Младшая, опять в долги залезаешь, не расплатишься ведь...
   Прикосновение пальцев к телу исчезло, заставляя Рейну вздрогнуть в испуге, вдруг ее такую беззащитную и маленькую бросят (хнык), но тут неожиданно руки и ноги что-то оплело, подвешивая в воздухе. Девушка непроизвольно заскулила от прошедшей по коже болезненной волны:
   - Ай-ай (хнык).
   Перекатывающийся рык, складывающийся в слова:
   - Знаешь, все же такие вещи надо делать в постели и взаимно, а не так, как будет сейчас. И то чем ты запачкана, особенно между ног, совсем не напоминает взбитые сливки!
   Короткое ощущение жуткого холода, на мгновение окутавшее тело, и вызвавшее вместе с ознобом уже откровенный плач со всхлипываниями:
   - Бо-ольно-о-о (хлюп-хнык)...
   - Зато чистая! Ну, более-менее (нюх-нюх). Запах, конечно, еще есть и... похоже, моя слюна в сочетании с паучьим ядом обладает очень интересным побочным эффектом. Надеюсь, что непостоянным и завтра "агукать" не будешь, тем более кружевные тонкие трусики на тебе будут смотреться все же гораздо лучше, чем подгузники, младшая. Хм... ладно, хватит тянуть.
   И Рейна неожиданно почувствовала, как что-то горячее, шершавое и очень сырое начало ходить по телу тщательно обрабатывая его и не упуская ни одного места. Постепенно боль растворялась, принося невероятное облегчение, и благодарное сознание стало потихоньку уплывать в темноту. И уже только смутно девушка восприняла, как ее опять положили, затем в некоторых местах чем-то помазали и тщательно замотали.
   Потом было ощущение мягкого одеяла, прижавшегося к боку теплого тела и уже почти не услышанные слова:
   - Наконец-то. Как же я устал. Все, спокойной ночи, Младшая. Можешь с утра, если приспичит, смело "ходить" под себя. Пока не высплюсь, даже не пошевелюсь. Не переживай, специально тряпку дополнительную накрутил. Считай это первым наказанием в новой жизни. И благодари богов, что про настоящее Искупление тебе будет объяснять уже "основа"...
  
  
  

Глава 2. Благими намерениями... Часть 2

    
    
   Высший демон Элинэ. Чуть ранее...
   Я был в ярости.
   Нет, по сути, нормальное состояние для истинного демона. Все-таки это наша основная характеристика, позволяющая преобразовывать духовную энергию в Силу. Более упрощенно - эмоции, причем свои тоже прекрасно подходят и часто бывают единственным источником. Конечно, если не считать захваченные души. Ну а коэффициент преобразования, скорость накопления и максимальный объем определяют твой уровень Воли и соответствующий ранг в демонической иерархии. Правда, это очень поверхностно, поскольку параметров больше десятка.
   Причем никакого отношения к Первостихиям ярость не имеет, хотя прекрасно с ними сочетается, особенно с Тьмой, собственно говоря, в которой часто и живем, используя энергетическую форму для существования. Естественно, не каждый демон способен сохранить при этом физическую оболочку. И не всякая сущность, пребывающая в этой стихии, является демоном, даже если она им считается. Нюансов много, но перечисление можно сделать. Так, коротенько, минут на сорок, больше думаю не надо...
   ...
   Фух-х... прочел сам себе лекцию и немного успокоился. Стало легче. Увы, не в том я сейчас состоянии, чтобы контролировать и преобразовывать такой объем отрицательных эмоций, пускай и собственных. Правда, ангел тоже очень здорово подсобляет, хотя вроде пернатым по статусу злиться не положено, пускай и падшим. Кстати, я уверен, осознавай себя "основа", то обязательно присоединился бы к нам. Может оно и хорошо, что его сейчас нет - явно наделал бы глупостей, а остыв, жалел. Человеческая сущность не всегда способна обуздать свои чувства и по жестокости часто превосходит демонов, тем самым приводя их в искреннее восхищение, недаром истинные многое переняли у людей, включая внешний облик.
   Впрочем, причина нашего с ангелом состояния довольно веская. И, несмотря на то, что в памяти содержатся более емкие по передаче эмоций слова, применю все-таки самый мягкий вариант. Я же культурный демон, в отличие от некоторых. Так вот, мы понимаешь, нарушаем данные себе и сестре обещания, потом, с риском повредить свои оболочки и энергетическую структуру, мчимся спасать героического Охотника, схваченного мерзким чудовищем, в надежде, что он еще жив, а в результате... видим редкостную дуру, которая умудрилась вляпаться в Искупление! Заодно и нас втянула! Хорошо хоть не статистами, а Судьей, но особо от этого не легче!
   Да, может, мы почти ничего не помним из прошлого существования, но здесь базовые понятия! И чтобы ангел не узнал столь характерную для подобного действия мизансцену? Не ощутил особым образом перекрученную Нить Судьбы? Тем более предыдущий "основа", чуть больше полугода назад при нас создал подобную ситуацию, воспользовавшись ритуалом Призыва Бездны. Ну а если учесть, что в том событии мы участвовали сами, то все становится более чем понятно и прозрачно.
   Кстати, в данном случае наличие некоего кукловода находится уже под большим вопросом, поскольку Искупление заложено во Все Сущее самим Творцом и триггером для его запуска служит искреннее желание Жертвы получить Прощение. В чем состоит ее Вина, своя она или кого-то другого - неважно. Главное, это постоянный бессознательный поиск. И если ты очень сильно хочешь, то Реальность (можно и так называть Все Сущее, оно не обидится) сама запускает цепочку событий, приводящих к нужному результату. Конечно, боги или подобные им сущности способны ускорить или замедлить происходящее, в конце концов, даже назначить Искупление, если Жертва готова, но не более того. Заставить или подстроить не получится, каким бы тонким воздействие ни было - триггер просто не сработает.
   Правда, ангел, когда мы с разбегу нырнули в проход на Изнанку, почувствовал кое-что, сильно напоминающее локальный откат времени назад. Такое вполне возможно осуществить, пока влияние случившегося на общий Поток довольно небольшое. Скорее всего, это сделала сама Реальность, дождавшись Судьи. Но если вмешался кукловод, то ему сильно повезет не развоплотиться и остаться в живых. Подобное воздействие при наличии События от Творца очень опасно. И теперь у него серьезные проблемы и как минимум потеря на долгий срок (или навсегда) возможности влиять на Нити Судьбы и тем более на Реальность.
   Здесь все зависит от уровня сущности. Создатель этого Мира, например, обойдется двумя-тремя годами. Однако здесь, как мы с ангелом предполагаем, уже второе поколение, которому и столетия может не хватить. Значит, если кукловод был, нам он явно уже не противник и можно смело о нем забыть. Хотя вопрос, почему "основу" так настойчиво пытались задержать в Пограничье и отправить в Центральный, остался открытым. Впрочем, тут проблем нет, скоро сами увидим.
   А если вдруг мы действительно столкнемся там с этим существом, то обязательно попрошу на пару мгновений контроль тела у "основы" и, не скрывая радости, пожму его шею, до полного отделения головы. Потом прослежу, чтобы она не приросла обратно. Пусть я демон и души - моя еда, но здесь с ангелом согласен полностью - нельзя использовать в "таких" играх, разумных, не достигших возраста ответственности за свои решения. Это я про фамильяра "основы" и её друзей. Правда, аргументы у меня свои и пернатому крайне не нравятся, но это его проблемы.
   Только вот что делать с глупым оборотнем, распятым сейчас паутиной на дереве, я, честно говоря, не знал. И ангела слушать не хотел. Не его территория. Во всяком случае, несмотря на неплохое зрелище (симпатичная фигурка, признаю) брать в собственность суицидницу желания не было никакого. Особенно учитывая воспоминания о ее брате. Я, в отличие от пернатого, Кайнэ ему не прощу никогда. А обещание отправиться в Центральный (увы, сказано вслух, поэтому выполнить придется) "основа" давал с формулировкой: "если она будет жива". Про спасение не говорил ничего.
   Нет, в принципе, как поступить идеи были. Например, сделать из энергии Тьмы кнут, подойти, перевесить поудобнее и... в общем, это Преисподняя, детка, а нездоровая фантазия высшего демона способна придумать многое. И Искупление полноценно помогу пройти до конца и сам удовольствие получу. А потом из души неплохую батарейку сделаю. Вон ангел хоть и не согласен, но молчит. Ведь девушка добровольно себя Жертвой назначила, даже следа принуждения, за который можно зацепиться, нет, соответственно от Права на помощь отказалась.
   Еще есть желание просто развернуться и уйти, но, к сожалению, поскольку это событие из тех, что заложены Творцом, досмотреть спектакль нужно до конца. Причин же вмешиваться пока не вижу совсем.
   ...
   Поэтому я просто сидел на торчащем из земли толстом корне одного из деревьев, что обступили поляну, любовался открывающимся видом на обнаженное постанывающее тело и "слушал" исповедь этой Рейны, которая с талантом истинной мазохистки старательно вспоминала свою "жизнь, полную ошибок". Все же вокруг была Изнанка, на самом деле состоящая из чистой энергии. Даже мысли здесь подвержены ее влиянию и имеют свое частичное воплощение, соответственно знать, что думает не имеющий защиты разум, проблем для меня не составляло. Впрочем, ничего интересного там не было. Гипертрофированный "комплекс брата" в варианте мамочки, дрожащей над своим чадом, и причитания, что недосмотрела, недоглядела и тому подобное. Тьфу, аж тошно. Нет, одна здравая мысль промелькнула - что не дала вовремя в морду, но она быстро потонула в болоте сомнений и переживаний.
   Особого желания вслушиваться, искренне говоря, не было. К тому же еще приходилось терпеть боль, ломающую все тело и пытаться хоть как-то привести энергетику в порядок. Покорежило ее знатно. Сильно не хватало сестры с ее контролем внутренних структур и Силой Света, но пока мы отсюда не уйдем, они оставались недоступными. Хорошо, что ангел взял на себя поддержание безопасного существования физической оболочки и преобразование Тьмы в энергию Смерти. Хоть не полностью, но перекос по составляющим она убирала. И прости, "основа", не скажу, что ты тоже совершил глупый поступок, все же подобное заложено в твоем естестве и иначе не мог, однако у нас будут проблемы. Ничего серьезного, но про форму макхара, после того как выйдем отсюда, придется на некоторое время забыть.
   Кстати, пусть эта самка Прядильщиков и была принудительно превращена лишь в подобие демона, но полноценный домен-гнездо создать сумела. Во всяком случае, Воли на воплощение маленького кусочка физического мира у нее хватило. Правда, только на небольшую поляну с деревьями, имитирующую точно такую же, как снаружи, но что еще можно ожидать от обычного животного. Скрепляющие нити Силы очень грубы, а в качестве якоря использован сам переход в физический мир. Да, неплохой вариант в плане экономии энергии, только в результате защита от чужого влияния представляла сплошную дыру, поэтому частично перехватить управление оказалось довольно легко. Для высшего демона естественно.
   Соответственно даже для хозяйки домена, которая опять находилась неизвестно где (но раз событие запущено - скоро должна появиться), я бы сейчас выглядел и ощущался упавшей с дерева веткой, не говоря уже о не замечающей меня и старательно "приносящей себя в Жертву" девушке. Эх, вот честное слово, Рейна, ведь ты даже представления не имеешь, что такое настоящее Искупление! Потерпеть немного боли, пускай очень сильной, и все? Как бы не так! Реальность всегда предлагает самый неприятный способ. Иначе, какой в предстоящем действии смысл? Это же не просто "слово", сопровождающееся ощущениями физического тела. Разумный должен пройти через те страдания, которые именно для него являются настоящими! Ничего другого в качестве оплаты за очищение души Судьба не возьмет. И ведь что самое интересное - совершенно необязательно умирать или испытывать сильную боль. Действие может пройти и по другому сценарию, но почему-то большинство, если самостоятельно идет на Искупление, выбирает именно такой самый жесткий вариант, упорно не видя других.
   Рейна в том числе, но она явно не выдержит. Не готова по-настоящему. В результате и брату не поможет, и себе навредит. Наказание за неистинное Искупление тоже предусмотрено. Причем неосознанное "знание" об этом заложено во всех разумных, чтобы толпами не лезли на распятья и не восходили добровольно на костры. Творец слишком сильно любил свои создания, чтобы позволять им подобное. Конечно, частенько они все равно так делают, но это не более чем обычное самоубийство. Да, влияющее на душу в ту или иную сторону в зависимости от обстоятельств, но никакого отношения к настоящему Искуплению, способному полностью убрать Вину или Грех (есть нюанс) не имеющее.
   Здесь все на другом уровне и гораздо жестче. И в отличие от девушки я уже догадываюсь о предстоящем действии. Благо характерные искры душ в тушках, развешанных вокруг, видел прекрасно. Очень оригинальный способ защитить своих отпрысков от энергии Изнанки с помощью чужой физической оболочки, которая сразу при рождении станет для них кормом. Даже трупы самцов-пауков Прядильщиков оказались использованы. А вот животным яйца откладывали, пока они были еще живы и некоторые, кстати, до сих пор так и не умерли, а висят парализованными. Наверняка с Рейной сделают то же самое.
   Причем оборотни довольно выносливы, да и демоны могут при необходимости поддерживать некоторое время существование своих жертв. Так что не удивлюсь, если девушка должна дожить до "родов", ощущая, как тело постепенно растворяется под действием энергии Изнанки, а потом оценить всю палитру чувств, когда тебя выедают изнутри. И ведь, похоже, как минимум один раз она это уже испытала. Во всяком случае, процедуру засовывания яйца внутрь точно. Пусть и помнит о произошедшем довольно смутно. Откат времени как наказание за неготовность к Искуплению? Странно, пусть наша с ангелом память почти пуста, но вроде так обычно не происходит.
   ...
   Хм, может все же дать ей шанс? Пусть я и демон, но про сочувствие знаю. Только вот зацепиться хотя бы за что-то в трагическом пафосе, идущем от девушки, невозможно. Семьи нет, друзей тоже, а детей тем более. Ответственность за кого-то из разумных кроме брата? Да не брала она ее никогда. Нет, в работе, перед начальством и за подчиненных присутствует, но это не то. Вежливость, аккуратность и дисциплинированность, вообще, не из этой категории. Конечно, когда начнется действие, Рейна передумает и резко захочет жить, только вот аргумент "для себя" уже не поможет. Спасти своей Волей? Так не настолько глуп, прекрасно понимаю, что Все Сущее этого и ждет. Мигом прицепит ее Нить Судьбы, и не отвертишься. А оно мне надо? Да, красивая и фигуристая, если поднатаскать - неплохой помощник в бою. Соответственно варианты использования вырисовываются довольно интересные. Однако... я ненавижу, когда меня так принуждают! И "основа" тоже. Пернатые же идут лесом.
   Поэтому извини, дорогуша, но единственное, чем могу выручить - провести Искупление лично. Не скажу, что страдать будешь меньше, скорее наоборот, но все пройдет быстрее, и влияние столь глупого поступка на следующую жизнь я блокирую. Более того, все полученное очищение оставлю тебе. Чтобы хоть капля ушла через Завесу к тому, кто когда-то был Кэвином Блаттом? Не дождется! Даже душу не заберу, а спокойно отпущу сразу в Серые Пределы. Да, так и сделаю... стоп! Подождите-ка. А это кто там у тебя в мыслях появился? Ого, как интересно! Старичок Крофф собственной персоной! Неужели некая Рейна к нему "неровно дышит"? И довольно сильно! Хм, а если этот пожилой волколак тоже...
   - "Вероятность пересечения Нитей Судьбы высока, брат!"
   Ха, надо же, как ангел сразу дернулся. Даже соизволил столь четкую мысль-фразу оформить.
   - "Тебе бы всех спасать, брат. Ладно, согласен. Только тогда лично проследишь, чтобы этот Лари вместо меня с нее потом шкуру спустил, понял?"
   Уверен, что может, я бабушкину фразу про "строгость в воспитании" хорошо помню. И если девушка Кроффу действительно нравится, то такое отношение к собственной жизни он не простит, особенно учитывая их стайную иерархию. Недельку на попе не посидит, зато мозги сразу на место вернутся. У подобных воздействий в физическом мире хороший коэффициент понятийного преобразования. А введет постоянную профилактику, так, вообще, образцовой женой станет. И это будет такая мелочь по сравнению с тем, что должно здесь произойти. Ну а я сейчас ее предварительно подготовлю, чтобы даже думать забыла про своего братца и попытки самоубийства столь экстравагантным способом!
   Кроме того, у нас же еще формально Долг есть, так? Значит, брать в собственность не надо. Объявлю Младшей с соответствующими обязательствами, и дело с концом. Нить Судьбы, конечно, накинуть на себя придется, но потом я ее быстренько переведу на дедулю. Как раз когда стану вручать "подарок". Думаю, в этот момент красная ленточка с бантиком будет прекрасно смотреться на Рейне. Вместо одежды естественно. Заодно в красивом футляре хлыст вручу. Надо только покачественней подобрать, чтобы надолго хватило. Какой хороший и замечательный план!
   - "Мешать не будешь, пернатый?"
   - "Нет".
   Отлично! Ну что, Все Сущее, съело? Не тягаться тебе с нашим дуэтом. Если бы еще "основа" с сестрой не прохлаждались в отключке, тогда у тебя совсем шансов не было. Теперь надо сосредоточиться. Если я правильно понимаю, то...
    
    
   Это просто такая работа...
   Да, вот и начало основного действия. Демон Заразы со своей свитой пожаловал! Понятно, похоже, ходил на охоту тут же на Изнанке. А ведь тем, что внутри девушки ничего нет, чудовище удивлено. Эмоцию недоумения ощущаю четко. Но решение принято быстро. Ого! Какой... хм, яйцеклад! М-да, не скажу, что завидно, так как если соотнести по размерам и пропорционально уменьшить, я все равно с "таким" в раскоряку бы ходил, но впечатляет, ничего не скажешь. Ладно, это лирика, сейчас для моей задумки нужно аккуратно перехватить еще больше нитей управления доменом. Есть!
   Хорошо, что демон Заразы лишь животное, пусть и довольно сообразительное. Заставить себя вести, как мне надо, можно без проблем, причем задумываться, что именно бывшая самка Прядильщиков и ее гарем из демонических пауков (как быстро-то нашли друг друга) будут "видеть" - не нужно. Малый Лабиринт Иллюзий сам все сделает. И фундамент создать легко. Тот самый бой с братом Рейны подойдет прекрасно. Правда, есть одна проблема - из-за повреждений в энергетической структуре создать полноценную "марионетку" и управлять со стороны не получиться. Во всяком случае, без подготовки. Придется участвовать лично.
   Так-то ничего опасного, главное, не потерять контроль над доменом, иначе все происходящее станет сразу реально и может пойти по собственному сценарию со всеми вытекающими последствиями. А застревать без тела надолго на Изнанке в мои планы не входит. Ну и такая мелочь, что все ощущения необходимо полностью оставить, даже не стоит упоминания. Тем более, часть из них я уже испытывал. Подумаешь, второй раз почувствую. Есть даже небольшая приятность. Вновь вспомню, как был одиннадцатилетней маленькой девочкой.
   - "Умоляю, кто-нибудь, помогите!"
   Как и предполагал. Мгновенно передумала, отказавшись быть Жертвой, впрочем, остаток памяти о "прошлом разе" тоже помог. Прости, глупенькая, но уже давно поздно. С того момента когда опустила руки в бою. Ну что ж, пора начинать? Как же я устал...
   ...
   Откровенно сказать, это была самая настоящая халтура. Если оценивать по пятибалльной системе, то тройка с минусом, не выше. Надерганные на скорую руку, слабо связанные между собой эпизоды, перемежающиеся с происходящим "по-настоящему" буквально бросались в глаза своей неестественностью. Конечно, все было сделано по шаблону с классическим предоставлением Выбора из двух зол, но действие и произносимые фразы остались почти без изменений. Впрочем, Рейне хватило и такого. Я даже больше уделил сил и внимания демону Заразу, поскольку паучиха неплохо на тварях Тьмы отъелась. Пришлось вновь задействовать свой уже потрепанный козырь - форму макхара. И еще раз прости, "основа", но проблем в ближайшем будущем будет несколько больше. Надеюсь, ты найдешь достойный способ, чтобы "отблагодарить" эту... это... Нет, культурными словами не выразишь. Так как...
   Она, вообще, не смогла сделать Выбор! Особенно восхитило вновь возникшее желание пожертвовать собой, но только бы не принимать решение. Ладно, будем считать, что сначала не поняла, хотя вроде все разжевал и в рот положил. Тяжело себя ломать, понимаю. Но повторно? После ну очень жирного намека с использованием ее фобии и четким указанием, что произойдет, если девушка не остановит происходящее?! Достаточно было лишь тени мысли! Однако она... Ничего! Не! Решила!
   Честное слово, только усталость и все более плывущий контроль над Лабиринтом не позволили продемонстрировать, что должно было произойти, после отказа выбирать. Наглядно и прямо на себе! Ненамного это больнее, чем когда Великое Древо выдирало свой корень. А повреждения потом сестра вылечила бы. Правда, "основа" меня за "такое", хм... Так что, действительно, не стоило. И последствия для девушки получились бы очень плохие. Полная потеря Права Выбора, даже без вердикта Судьи. Но желание чувствовал сильное.
   Слава богам, что жить после такого спектакля Рейна действительно захотела активно и неправоту в своем отношении к Кэвину стала осознавать. Естественно, находясь только в начале этого пути. Но мы с пернатым прикрепили все произошедшее ассоциативными цепочками к ее воспоминаниям и запрятали поглубже. Заодно еще пару картинок от себя добавили, но здесь пришлось немного пофантазировать. Хотя Даниэль читал "основе" о похождениях зараженного оборотня напрямую с присланных из города бумаг, но по понятным причинам приложенных гравюр и рисунков не было. Силы проверить результат уже отсутствовали, но думаю, при попытке опять попереживать о своем брате, Рейну ждет неприятный сюрприз. Пусть лучше о том седовласом оборотне начинает обстоятельно мечтать. Заодно о доме и будущих детях.
   Вообще, под конец мне было откровенно плохо. И даже ритуальную фразу приговора попросил сказать ангела. Ему соприкоснуться с Нитью Судьбы, так, чтобы потом скинуть на другого - ничего не стоит, а мне кучу энергии тратить. С демоном Заразы уже откровенно смухлевал, показав статичную картинку. Убил-то я его гораздо раньше. Потом только оставалось снять девушку с дерева и, запустив разрушение домена, выйти наружу. Искать все отложенные яйца желания не было, а так они сами погибнут, растворившись в энергии Изнанки.
   ...
   К сожалению, ничего еще не закончилось. И да, может со стороны все последующие вынужденные действия выглядели для кого-то красиво или эротично, но мне было настолько уже плохо, что, кроме глухого раздражения, они никаких чувств не вызывали. Особенно учитывая, что ангел, все это время тащивший на себе функционирование нашей тушки, отвалился сразу. Я сам едва не терял сознание от усталости, поэтому сил на другие эмоции не было совсем. Хотя по привычке и разговаривал с девушкой в ехидной манере. Однако будь в наличии зелья Противоядия, то явно не стал бы заставлять глотать свою слюну, изображая глубокий поцелуй. Про последнее решение, вообще, молчу. Подумаешь, помучалась бы несколько дней от сильных болей. Ну, осталась бы вся в уродливых шрамах от разъевших кожу ядовитых ожогов и рваных ран, нанесенных пауками. Сама же виновата!
   Лишь понимание, что вручать поврежденный подарок Кроффу будет некрасиво, а также зная эстетические предпочтения "основы", который потом мне всю плешь проест нытьем, почему не сделал, не дало оставить Рейну без лечения. А надо было! Так как пришлось, испытывая уже "ну очень богатую" палитру ощущений, и только благодаря наличию рядом дыры на Изнанку с дармовой Тьмой, позволяющей не задействовать свой Источник, опять перекидываться в макхара и... вылизывать, беря слюну напрямую из физической оболочки. Другого лекарства-то нет! Тщательно, не пропуская ни одной складочки и того, что между ними. Особенно глаза. Там уже намечалось разрушение хрусталика. Заодно мелочно сохранив все ощущения в памяти. Пускай "основа" помучается. В том числе и тем, что его любимые ночнушки разорваны на бинты. Ничего, в городе новых тряпок накупит!
   ...
   Как же я хочу спать! Одеяло на землю, другое сверху, а "эту" обхватить, чтобы не сбежала, хотя вряд ли завтра даже стометровку осилит. Девушке еще надо свою энергетику стабилизировать после Изнанки. Если не сделает, то сердечный приступ через пару месяцев вполне реален. И Источник у нее совсем квелый стал, непонятно когда из коллапса выйдет. Так что пускай сосет мою Силу, как узаконенная Младшая, этих капелек не жалко. Эх, точно потом договорюсь с "основой" и у дедули займу на недельку. Для получения компенсации. Только сперва свиток Высшего Исцеления найду или куплю. Он ей в конце ох как пригодится.
   - "Энергопитание восстановлено, функционирование САТИ..."
   - "Наконец-то, соизволила очнуться! С добрым утром, сестра! И прекрати, перед "ним" притворяться будешь! Давай перехватывай контроль над телом".
   - "Уже. Вы чего тут с крылатым наделали? Откуда такие повреждения?!"
   - "Потом начитаешь нотации. Прости, но я уже все..."
   ...
   - "Одно слово, мужчины! Наломали дров и в сторону. Вот не дай боги, братику серьезные проблемы создали! Навечно заблокирую..."
  
  
  

Глава 2. Благими намерениями... Часть 3 

    
    
   Охотник на демонов Рейна Блатт. Утро нового дня
   ...
   "Как тепло и уютно. Тело расслаблено настолько, что даже шевельнуться лень. Так хочется понежиться в постели подольше, но придется вставать. Похоже, зря вчера решила на ночь чайку попить. Сильно в туалет хочется. Впрочем, наверно уже утро, только свет из окна не видно, так как зачем-то в одеяло с головой укуталась. Простыня куда-то делась. И подушка. Подождите... ее кровать, конечно, не очень, ведь чего еще ожидать от съемной комнаты, но все-таки помягче будет. А здесь жестко, как на земле... точно, она же отправилась с группой Охотников на экзаменационную проверку, и сейчас в палатке с ними... хотя вроде ушла в город, разве нет? Верно, затем была на лисьей ферме, там попросили найти детей и... пауки!"
   ...
   Ничего так не способствует окончательному пробуждению лучше, чем испуг! Внезапное ощущение, что тебя что-то крепко держит с одновременно возникшим в голове воспоминанием о начале глупого и безнадежного боя с пауками.
   Позорное взвизгивание результатов не принесло, но положительный момент в судорожных трепыханиях оказался - одеяло кое-как откинуть удалось. И обнаружить себя лежащей на поляне под опутанным паутиной деревом в окружении здоровенных паучьих трупов. Конечно, это было очень неприятно, только вот быстро стало не так важно, поскольку оказалось, что Рейна по-прежнему не может подняться, так как ее обхватила руками и ногами какая-то девица с длинными серебристыми волосами и спит, улегшись щекой прямо на... почему они голые?!
   Нет, сама Рейна была частично замотана в какие-то рваные ленты, в том числе "внизу", даже что-то между ног засунуто. Однако если одна грудь находилась под материей, то обнаженную вторую, незнакомка спокойно использовала в качестве подушки, причем на ней самой ничего не было. Совсем! Теперь Рейна это ощущала очень четко и всем боком, зажатой рукой, а главное, бедром, которое девица спокойно оплела своими ногами, фактически полностью разлегшись на ее теле. Что все это значит? И... как неправильно и стыдно!
   - Э-э-э, девушка... девушка! Вы кто? Проснитесь!
   Увы, в ответ полное молчание, а еще одна попытка освободиться результата так и не принесла. С всевозрастающим удивлением, смешанным с небольшим шоком, Рейна убедилась - она не может сдвинуть хоть на чуть-чуть даже мизинец одной из рук незнакомки. И, несмотря на всю ощущаемую мягкость, эти объятья совершенно не поддаются никаким усилиям. Подняться тоже не получается, как будто прижавшаяся к ней хрупкая и небольшая фигурка весит подобно скале и, собственно говоря, является ее частью, а не лежит рядом на одеяле.
   Более того, когда Рейна расслабившись, обдумывала свое положение, девица шевельнулась, спокойно нашарила рукой откинутое одеяло и, вновь укрыв им их обоих, прижалась поплотнее, после чего опять засопела! Попытка сразу же разбудить успеха не принесла, причем Рейна откуда-то была уверена - незнакомка не притворялась, а действительно сделала движения сквозь сон. Правда, в этот момент в голове у опытного Охотника шестого ранга были совсем другие мысли, больше связанные с нарастающим неприятным чувством внизу живота.
   - Девушка, прошу, проснитесь. Ну, пожалуйста, я же... описаюсь!
   Ужасно неловко так честно признаваться, но вдруг поможет? И действительно, голова на груди чуть дернулась, а затем...
   - Сикай прямо так, я же сказала тряпку засу... ла... хр-р-р...
   Не может быть! Это... но как?! Ой, как стыдно...
    
    
   Внучка Черной ведьмы Сати. Спустя несколько часов...
   - "Доброе утро, сестренка!"
   - "Добрый день, братик!"
   - "Намек понял, похоже, слегка разоспался. Что с нашим телом? Только коротко".
   - "Использование двигательных функций частично возможно. Восстановление физической оболочки через четыре часа двенадцать минут с учетом обязательного пополнения запасов биомассы и необходимого объема жидкости. Время восстановления энергетической структуры еще не определено в связи с незаконченным анализом части полученных повреждений. На этот период будет введен ряд ограничений по внешнему воздействию, со списком которых "братик" может ознакомиться по первому требованию".
   - "Ясно, похоже, он длинный и демон с ангелом явно набедокурили, прости уж их, хорошо? И большое спасибо. Я тебя люблю".
   - "Я... САТИ готова к работе с пользователем "братик".
   Эх, сестренка, всего три слова и вся твоя холодность сразу улетает. Давай разбивай свою скорлупу. Если не обнимемся, то хоть наговоримся всласть.
   Так-то, можно сказать, что я выспался. Конечно, эта Рейна в подметки не годится Кайнэ, как подушка-обнимашка. Отсутствует такая "особая" мягкость. Даже Варе проигрывает. Нельзя сказать, что совсем костлявая, да и грудь уверенного третьего размера с хорошей стоячей формой, но тем не менее. Впрочем, признаю, здесь я привередничаю. И основная причина - никакого удовольствия использовать ее в качестве оного предмета, нет. Моя демоническая сущность ни капли не утаила из произошедшего, включая свои мысли и... я соглашусь, пожалуй. Почти со всем. Хотя действовал бы по-другому. И мои такие красивые с рюшечками ночные рубашечки я обязательно ему припомню! Сволочь! Лучше бы сарафаны разорвал, все равно парочка уже немного выцвела. А вот на обработку языком ран как-то сильно положить и приплюснуть. Надо - значит, надо. Но со сливками, конечно, было бы лучше.
   Кроме того (нюх-нюх), "подобное" тоже перебор. Причем ситуация явно скопирована со встречи Вари. И ведь даже сестренку подговорил. Если я не мог еще толком прийти в себя, то она вполне способна была управлять телом и позволить девушке сходить до кустиков. И никуда бы Рейна не убежала. Слишком слаба сейчас, чтобы обернуться. Хотя признаю, такое наказание почти ничего собой не представляло и никаких дополнительных усилий не требовало, но страдания были настоящие и Нить немного очистилась. Недели на две. Ведь пусть ангел с демоном и прервали Искупление, заблокировав откат и приняв на наш Путь судьбу девушки, однако ничего не проходит бесследно.
   Уж очень долго она искала, и слишком больших усилий, по мнению Реальности, стоило спасение. Эффект Воздаяния никто не отменял и возникли искажения, подобные кругам на воде от брошенного камня. Так что Рейне придется периодически страдать на протяжении ближайших нескольких лет от разного рода событий или... срочно завести ребенка. Желательно от любимого. Да хотя бы двинуться в этом направлении. Сразу пойдет встречная волна, блокирующая все скопившееся негативное воздействие. Так что если девушка не хочет вскоре, случайно споткнувшись, вывихнуть палец или получить в бою болезненную рану, то ей срочно надо начинать встречаться с Кроффом. Как-то так.
   Кстати, похоже, пора просыпаться. Тело в объятиях почти каменное, а уж эмоции... наказание состоялось в полном объеме и дальнейшее продолжение не нужно. Эх, как же жаль, что это не Варя...
    
    
   Охотник на демонов Рейна Блатт и... фея?
   - И долго ты стоять собираешься? Да, это Пятно Тьмы! Будто не помнишь, что оно тут находилось. Подумаешь так близко. Если внутрь не шагнуть, то и проблем никаких. Или тебе помочь?
   - Нет! Я... просто за другое дерево зайду, ладно?
   - Меня-то чего спрашивать.
   Агхр-р-р! Как же много всего Рейна хотела высказать этой наглой девице, из-за которой так ужасно опозорилась! И сейчас насмешливый полудетский голосок просто сводил с ума, заставляя кипеть внутри от злости, только вот... слова совсем не желали покидать рот. К тому же надо было сосредоточиться над тем, что "дотерпела" до дерева и удержаться на ногах, которые, как оказалось, просто дрожали от невероятной слабости, охватившей все тело, стоило лишь сделать несколько шагов. Заодно опять постараться не думать о той, кто сунул ей в руку с жутко ехидной улыбкой шерстяные шарики и небольшой нож, чтобы разрезать бинты. Ведь когти действительно не пожелали вылезать. Еще бы вспомнить, что произошло и чего эта девица так раскомандовалась. Как вернется на поляну - обязательно заставит рассказать!
   ...
   - Уже все? Тогда подожди немного, я освежусь, затем помогу тебе остальные бинты снять. Надо посмотреть и под ними. Так-то по тому, где ты срезала, вижу - зажило хорошо. И говорю сразу, что спрашивать, чем я воспользовалась не стоит. Но надо промыть и еще раз тщательно осмотреть. И хватит стесняться, здесь, хм, мужчин нет.
   Ну вот как можно так спокойно и откровенно ее рассматривать, разговаривать, да к тому же стоять прямо посреди поляны голой и обливать себя водой?! А потом еще, не стесняясь, вытираться полотенцем! Хоть бы за деревьями это делала! Совсем бесстыжая девица!
   - Так, теперь давай займемся...
   - Э-э-э, может, оденешься? И как тебя зовут? Ты кто? Что здесь происходит?!
   ...
   Неожиданно быстро приблизившееся лицо, пальцы, взявшие за подбородок, острый взгляд странных разноцветных глаз, от которого почему-то не получается отвернуться...
   ...
   - Хм, как интересно. Ничего не помнишь? Совсем?
   Рейна вновь попыталась сосредоточиться на своей памяти, но последним моментом оставалось только появление на поляне и начало боя. Причем девушка не могла понять, почему в него ввязалась, а не бросилась прочь, увидев Пятно Тьмы. Хотя...
   - Я сражалась с пауками и... здесь же где-то дети! Их срочно надо спасти!
   Возникшая внутри обида на себя, что сразу не вспомнила, заколотившееся сердце. Резкое движение. Только голова вдруг сильно закружилась, а ноги, окончательно ослабнув, подкосились, и... тело подхватили тонкие руки, вызывая смутно-знакомое ощущение. После чего мелодичный голосок, в этот раз без раздражающей насмешливой интонации, произнес над ухом странную фразу:
   - Молодец. Засчитывается за одно будущее страдание, что сразу о детях подумала. Не переживай, ребята уже на ферме, я их еще вчера туда доставила. Что же касается произошедшего и нас, то давай для начала я тебя подлечу. Пускай, паучий яд нейтрализован, но токсины явно еще не все вышли. Заодно может, вспомнишь, кое-что... не сопротивляйся...
   - О чем ты говоришь? И чего собираешься де... (м-м-м).
   ...
   Постепенно рассеивающийся туман и разочарование, что все закончилось так быстро. Желание продолжить... да, что с ней творится?! Ужасно злит!
   - Ну, как там наша память?!
   И вдруг от этого ехидного голоса действительно порвалась какая-то пленка, после чего Рейна вспомнила! Проигранный бой, закончившийся ударом в грудь, потеря сознания, затем висение в паутине и...
   ...
   - Давай-ка выбираться отсюда, моя новая Младшая. Все закончилось.
   ...
   Да, те самые тонкие руки, что сейчас ее и держат. Тот же голос. И трупы пауков, включая останки демона Заразы, вокруг. Жуткий страх умереть. Накатывающаяся боль, исчезающая от мягких и нежных ощущений на губах. Что-то горячее, растирающее тело и объятия с укрыванием одеялом.
   Пусть не до конца, но случившееся прояснилось, а недоумение и злость сразу испарились. Нет смысла обижаться на такой крепкий сон незнакомки, если она сумела сделать то, на что Рейна неспособна и еще ей помочь. Наверняка очень сильно устала. А вот стыд уже за свои поступки и забывчивость появился.
   - Ты меня спасла, а я неблагодарная дура!
   - Хм, значит, не все вспомнила.
   Получается, было еще хуже? Тогда остается одно.
   - На мне Долг Жизни!
   - Не надо. Иначе никогда не расплатишься, хватит и того, что забыла. Потом поймешь. По крайне мере уровень своего интеллекта оцениваешь верно. Сунуться в одиночку на демона Заразы!
   - Я не знала!
   - И на Пятно Тьмы не обратила внимания?
   Рейна чувствовала скептический взгляд и понимала, что говорит неправду. Однако, не желая окончательно сдаваться, попыталась воспользоваться старым как мир способом:
   - Но ты тоже здесь одна!
   После чего посмотрела на спасительницу, по-прежнему непринужденно державшую ее на руках, удивилась уже одетому (когда успела) прямому платью на лямках и замерла не в силах отвести взгляд от залитых чернотой провалов, внезапно оказавшихся на месте разноцветных глаз.
   - Вот мне-то как раз здесь находиться можно! Даже вполне естественно!
   ...
   Осознание пришло быстро. Вместе с окончательным пониманием, как эта хрупкая девушка справилась с демоном Заразы. Все же Рейна хорошо училась в школе и на гильдейских курсах. Разнообразие "измененных" велико, а вопрос о расе считается крайне некультурным, особенно при знакомстве, но внешний облик быстро очерчивает нужные рамки, а дальше немного специфических черт и... только ведь учителя говорили, что "они" существуют лишь в теории!
   - Фея Тьмы?!
   - И эта туда же.
   Ой, как невежливо, нельзя же вслух. Нужно срочно извиниться!
   - Прошу, прости, я не хотела.
   - Хм, похоже, стоит учесть на будущее. Ладно, давай вернемся к нашим баранам, то есть паукам. Вот за них тебе надо просить прощения! Причем не у меня! Не хочешь, ни про кого вспомнить?!
   Странный вопрос, но не успела Рейна сообразить, что отвечать, как...
   ...
   Бр-р-р...
   ...
   Живот вдруг решил тоже принять участие в беседе и довольно громко, заставляя краснеть, впрочем, фея сразу спохватилась и, аккуратно положив девушку на внезапно оказавшееся под ними одеяло, вскочила и засуетилась:
   - Точно, нам же срочно надо позавтракать, то есть уже пообедать, только...
   Замерла. Пристальный взгляд вновь разноцветных глаз.
   - Давай-ка сначала, закончим все процедуры до конца, ладно? И в первую очередь снимем оставшиеся бинты.
   ...
   Это было стыдно. Но Рейна уже все терпеливо сносила. Даже требование закрыть глаза выполнила. И честно не пыталась смотреть. Чувства осязания хватало. Да, ничего "этакого" в движениях рук, зачем-то тщательно ощупывающих тело, не было. Слишком жестко действовали чужие пальцы, оставляя после себя странное покалывание, заставляющие шипеть сквозь зубы и... все более прерывисто дышать. А неприятные ощущения вдруг начали стремительно переходить в странный жар, идущий от кожи внутрь, и... захотелось еще. Еще больнее...
    - Достаточно. Вполне неплохо, только на груди рана слишком глубокая. Потом обязательно к лекарю сходишь. Полноценный осмотр, затем тщательно пролечиться до конца, иначе останется шрам, ясно? Сейчас помажу там и где еще немного воспалено, а потом наложу повязки. Не дергайся. Да, можешь открыть глаза.
   Разочарование. И невысказанные слова про то, что сделает сама, так как внезапно возникло желание, чтобы все выполнили именно эти, жесткие пальцы! Почти оправдавшиеся ощущения и нетерпеливое ожидание, а вдруг...
   - ...Не переживай, вторую грудь тоже закрою парой витков. И между ног сделаю трусиками. Вот так. Извини, но из своей одежды дать тебе нечего, все будет слишком мало. Придется до фермы потерпеть. Теперь...
   - А-а (разочарованно).
   Задумчивый и внимательный взгляд. Мучительная пауза.
   - Ладно (усмешка). Заслужила награду. М-м-м, хватит! Не ты одна есть хочешь!
   Как же мало. Но... все впереди! Особенно если поможет с костром и готовкой! Ведь обязательно оценит и...
   ...
   "Всего два глоточка. Недостаточно! Конечно, мясо тоже было вкусным, только быстро закончилось. Но раз фея сказала, что больше пока нельзя, надо терпеть. Однако кружка с заваренным травяным настоем лишь одна и это просто замечательно! А плечом так приятно прислоняться. Можно так же немного потереться щекой о руку, лизнуть пальцы... и... она ведь правильно себя ведет? Да! Если постарается, то обязательно будет еще одна награда! Хотя бы разочек. И еще...
   Интересно, что там за шум..."
   ...
   Сквозь вернувшийся странный, но очень приятный туман, окончательно окутавший сознание, Рейна вдруг увидела, как на поляне появились... Охотники? Да это же ее команда! Та самая, которую она экзаменовала и... пускай идут дальше. Только отвлекли, а ведь почти решилась! Впрочем, наверное, придется поприветствовать, иначе не вежливо будет.
   - Чин, Дейт, привет! И Галя здесь? Хорошо выглядишь. О, и сэр Ракофф! Вжука! Вы чего тут делаете?
   - ... Госпожа Блатт! Вы в порядке?
   Интересно, почему у Чина голос такой встревоженный, а оружие в руках? И у остальных тоже? Все же хорошо!
   - Девочка, стой! Ты куда?! Это опасно!
   Неожиданно что-то рыжей молнией выскользнуло из-за спин Охотников и прижалось к фее с другого бока. Раздались судорожные всхлипывания, а затем...
   - Са-а-а-ти (хлюп)!
   - Я в порядке, малышка. Рада тебя видеть!
   ...последовали наглые попытки убрать одну из рук Рейны, что она осторожно подвела сзади и уже почти... нет, не пущу!
   - Отстань от нее, тетя, она моя!
   Так, это ребенок. Лисичка.
   - Куда лезешь, не выросла еще!
   - А ты... уже старая, да!
   - Вот ведь мелкая, ну я тебе сейчас...
   - Прекратили, обе! Сидеть! В наказание обняться! Теперь с вами...
   ...
   Болезненная пустота под плечом. Фигурка феи, замершая перед командой Охотников. Внезапно сгустившаяся посередине дня темнота и спокойные, но вызывающие мурашки по всему телу слова:
   - Посмотрели налево. Подумали. Посмотрели на меня. Подумали еще раз. Если закончу счет, а оружие опущено не будет, присоединитесь к паукам. Три... два... умные ребята. Ну а сейчас, давайте немного отойдем и поговорим.
   Царапнувший тело взгляд, от которого... захотелось еще сильнее получить награду, но... сказали обниматься. А лисичка смешная. Злится, однако также делает. Между прочим, что им мешает договориться? Все равно, на... на "это"... ну... в общем, пока претендовать не может (как же внутри стало горячо, поскорей бы все ушли)!
   - Меня зовут Рейна, а тебя? Давай дружить, хорошо? И почему бы нам, как подругам...
   ...
   Но на самом интересном месте, когда она распределяла с усердно кивающей лисичкой обязанности по дому и кто, в какой момент будет находиться рядом с феей (такое ощущение, что чего-то забыла... ну ладно), внезапно Охотники вернулись и встали рядом. Причем ближе, чем фея. Обидно. Затем Галя, как-то странно проговаривая слова, вдруг сказала:
   - Госпожа Блатт, не хотите одеться? Помните, вы свою сумку нам оставили? Смотрите, вот ваши вещи!
   Да, было такое. Только сейчас-то зачем? Наоборот, надо развязать даже эти бинты, ведь ткань помешает "этому"! Жаль пальцы путаются. Ничего, вот сейчас все уйдут, она сосредоточится и...
   - Гос-спож-жа Блатт, прош-шу пос-смотрите на меня!
   Вжука. Хороший малый, хоть и инсектоид. Обижается, когда пугаются и путают с дикими. Ой, его глаза так мерцают... и спать хочется... нельзя, ведь тогда она не сможет сделать "это" с... хр-р-р...
   ...
   Неподвижно замершая большая грузная фигура рыцаря в латном доспехе, закрепившего на своей шее люльку из скрученного одеяла, в которое завернуто тело. Судя по очертаниям и свешивающимся черным волосам - женское. Рядом переминаются два мечника с необычной формы арбалетами на поясах и в кожаных доспехах, напоминающих куртки. Сбоку дергается в еле сдерживаемом нетерпении девушка в синем комбинезоне, вся увешанная каким-то непонятным оружием с зубчатыми колесиками и прицелами. На голове поблескивают в солнечных лучах странные очки-лупы. Чуть дальше, испуская жужжание прозрачными крылышками, повис в воздухе маленький зеленый человечек с огромными фасетчатыми глазами, в мантии и с посохом в руке.
   Перед ними стоит небольшая фигура. Длинные серебристые волосы, худенькие плечи, костлявые коленки. Короткий сарафан на лямках и деревянные башмачки. Милая своей юностью хрупкая девушка-подросток. Вроде ничего необычного, только... головы перед ней склонили очень низко. И поднимать опасаются. Чтобы не увидеть лишний раз залитые чернотой глаза, еще более страшно выглядящие на фоне красивого личика. Звучит мелодичный голосок:
   - Ребята, ну что, все поняли?
   - Да, госпожа фея, сделаем, как вы сказали.
   - На всякий случай коротко повторю. Не слушайте ничего, что она говорит, пока не приведете в гильдейскую больницу, и не будет сделан полноценный осмотр. Основное, что надо знать лекарям: серьезное отравление ядом Прядильщиков и, хм, нестандартное лечение, включающее эманации Тьмы. Пусть все проверят.
   - Да, госпожа.
   - Главе гильдии сообщите сразу и дождетесь, когда он с Рейной встретится лично. И... передавайте Кроффу от меня привет. Скажите, от феи Исчезнувшего Домика. Он поймет.
   - Да, госпожа.
   - И не надо так переживать о ребенке. Клянусь Тьмой (Охотники дружно вздрогнули), со мной она в безопасности! Лично отведу домой. Ну, успокоились? Идите!
   ...
   Чуть позже.
   - Сати?..
   - Да, Лаки?
   - Эта тетя... она была какой-то странной.
   - Согласна. И мне это не нравится... ладно, хватит переживать, лучше скажи, мяса хочешь?
   - Да!
   ...
   - Вкусно?
   - Очень (зевает)... ой.
   - Что-то смотрю, совсем носом клюешь. Дай догадаюсь - рано подняли, чтобы проводила, и в придачу ты слегка заблудилась?
   - Ага (виноватое смущение).
   Маленькие кулачки вдруг начинают тереть совсем уж закрывающиеся глазки.
   - Иди сюда. Я тоже что-то устала, давай вместе подремлем?
   Радостный прыжок и довольное ерзанье в объятьях под одеялом, впрочем, почти сразу успокоившееся и оставившее после себя лишь умиротворенное сопение.
   ...
   Негромкий разговор с самим собой, совершенно не мешающий спать уставшему ребенку.
   - Сестренка, вот почему такое ощущение, что еще чуть-чуть и меня бы прямо на этом одеяле и разложили. Как-то уже поубавилось уверенности, что Элинэ сделал все правильно. Да, понятно, что виновата слюна, но ты же сама перепроверяла выкладки и понимаешь - такого эффекта возникнуть не должно! И наши инъекции Силы Света под кожу для окончательного убирания шрамов здесь тоже совершенно ни при чем. И точно не должны были возбудить. Что-то явно еще накладывается дополнительно. Когда говоришь, демон очнется? Не знаешь? Ну а ангел? Через недельку? Оторвались по полной программе, ничего не скажешь.
   Ладно, вроде появившиеся Охотники - ребята хорошие. И обещание передать девушку лично Кроффу сдержат, я уверен. Ну а дальше будем надеяться, что сработает та самая любовь, увиденная нашими самоуверенными братьями. Причем ленточка и футляр, думаю, пока не нужны. И так, похоже, перебор с "определенной" направленностью получился. Надеюсь, временно. Лекари в гильдии хорошие и наверняка все лишнее из организма и мозгов выведут. Впрочем, если дедуля обработает ей разик попу - хуже не будет. Здесь я с Элинэ соглашусь.
   Что? Конечно, пойду в город. Обещание надо выполнять. Только не сразу. Ведь вопрос с Лаки необходимо все же решать. Просто отнять у семьи нехорошо и стоит серьезно подумать. И, кроме того, впереди у нас еще самое главное - смертельная битва! Не с кем, а с чем. С пирожковым войском, естественно! И пока я два, нет, три раза не проиграю, то шага с этой фермы не сделаю! Бойтесь колобки - иду на вы!
   Ну а пока действительно стоит немного поспать...
  
  
  

Глава 3. Все дороги ведут в Центральный. Часть 1

    
    
   То, что нас закаляет...
   ...
   Тишина. Такая, что слышно тяжелое дыхание. Лицом к лицу. Глаза в глаза. Вокруг лежат лишь жалкие останки тех, кто посмел выйти против меня, но сейчас... сил уже почти не осталось и "он" это понимает. Даже серьезная рана, показывающая часть внутренностей, не способна заставить побледнеть румяные щеки и стереть надменную улыбку, говорящую: ну, попробуй... попробуй меня еще раз... если сможешь!
   Да, рука поднимается и тянется, но... пришедшее изнутри и распирающее все естество чувство ставит перед непреложной истиной - не смогу. Увы, но финальный бой, я проиграл. Остается лишь покорно склонить голову, а затем упасть набок, прихватывая ладошками и поджимая коленками самое ценное сейчас место. И сквозь властно накатывающуюся дремоту, поглаживая так долго сопротивляющуюся врагу часть меня, признать: да, "он" - опасный противник.
   Прости животик. Ты достойно сражался. Да, понимаю, больше не влезет. Даже самый маленький кусочек! Но проигранный бой еще не конец войны, а новая битва уже совсем близко. И я еще не раз тебя съем - колобок!
   ...
   - Сати! Ты где? Хватит загорать, пошли купаться!
   Эх, Ласта, вот надо было прерывать такие приятные воспоминания? А главное, тщательно лелеемое предвкушение сегодняшнего реванша! С другой стороны, я согласен. Конечно, это замечательно - раскинув руки и ноги в стороны, разлечься на мягкой зеленой травке высокого холма, нависающего над озером, ощущая, как кожу ласкает влажный ветерок, идущий от воды. К тому же на небе ни облачка и солнце приятным горячим прессом давит на кожу, пытаясь яркими лучиками проникнуть сквозь плотно закрытые веки. Осталось прибавить навевающее дремоту негромкое гудение насекомых и шелест листвы. Вечность бы так лежать, но... день в самом разгаре и все-таки можно найти более приятные занятия, особенно если ты в компании.
   Ах да, точно, сарафан-то на тело надо вернуть. Действительно, не один. И "покров" тоже, нечего детей своими шрамами пугать. Тем более уже убедился - на ультрафиолет моей коже, даже без защиты, ровно параллельно. Не загорит и солнечных ожогов не получу, только прилично увеличивается выработка Силы Света в Источнике. Так что ходить мне бледной немочью, пока чего-нибудь не придумаю. Заодно к этому времени решу, а есть ли в смуглой коже, вообще, смысл?
   - Сати? Ага, ты здесь, я так и знала! Давай вставай, там мальчишки уже наглеют, помогай! Кстати, смотри, что я тут нашла, пока поднималась - пятилистник! Скажи, а действительно, если загадать желание и съесть, то оно обязательно сбудется? Правда, Тарси говорит, что надо это делать в полночь и залезть на крышу, после чего...
   Так, понятно.
   - "Сестренка, как с чувствительностью?"
   - "Удерживаю пятидесятипроцентное усиление".
   - "Мало. Добавь еще".
   - "Неоправданный расход энергии..."
   - "Только на "данный" момент. И не говори, что не видишь, как она подбирается".
   - "... Принято к исполнению".
   Да, знаю, тебе такое не нравится. Более того, ты хотела бы до вечера заставить меня здесь лежать, учитывая дополнительную подпитку от солнца, что сейчас особенно важно, но ничего поделать, надо...
   ...
   Ш-шу-ух-х (плесь).
   ...
   - Ай-ай, холодно!
   - Ха-ха-ха, попалась! - дружный и радостный вопль.
   - Ах вы мелкие, ну я вам сейчас задам!
   - Поймай сначала! Ха-ха-ха! - довольный топот ног и детский смех, стихающий в опоясывающем низ холма кустарнике.
   Замечательно! А главное, действительно непроизвольно вырвалось. Особенно учитывая, что сестренка мстительно перестаралась, и ощущения были ну очень "бодрящими". Даже настоящие мурашки по коже пошли. Но, что поделать, какой интерес тогда во всех этих играх и шутках, если я почти ничего не почувствую? И удовольствие от эмоций, включая собственные, будет совсем не такое, как хочется. Зато сейчас... и, подхватив деревянную бадейку, из которой Лаки только что облила меня водой, предвкушающее улыбаясь, я, не торопясь, пошел следом.
   Ну, держитесь девочки, мстя будет страшна и беспощадна. И зря вы в озеро забежали, чтобы заранее привыкнуть. Воду ведь можно специально еще немного охладить, хе-хе. Заодно, так уж и быть, мальчикам достанется. Причем даже побольше и причина, на мой взгляд, довольно серьезная. Увы, купальники у "измененных" оказались не в ходу, но если мужская часть спокойно щеголяла в коротких шортах, то женская вынуждена (по крайней мере, при совместном купании) обходиться сарафанами. Пусть специально сделанными для этой цели и прихватываемыми у талии веревочками, только это все-таки не то. А ведь у Риды, которая немного с нами поплескалась, но уже давно ушла готовить обед, явно было на что посмотреть. Между прочим, сейчас на мне как раз ее старый купальный сарафан. Подошел прекрасно, только дырочку для хвоста зашили. Однако возраст, в котором она им пользовалась, я решил не уточнять. В общем, подобная несправедливость требовала беспощадного воздаяния.
   ...
   Кстати, несмотря на кажущуюся беззаботность, это все же Пограничье. Пусть и считающаяся самой безопасной его часть, неоднократно вычищенная под мелкую гребенку. Но Прядильщики-то внезапно объявились. И Клод - отец Тарси, уже дважды незаметно для детей прошелся сюда от фермы и обратно. Место купания было плотно огорожено сетями, а в воде на треногах стояла пара специальных артефактов. Такие же находились по пути следования на ферму и в определенных местах вокруг нее. Пассивная защита от диких "измененных". Довольно простая, но достаточно эффективная, чтобы ее применяли здесь повсеместно. Причем на основных дорогах Пограничья использовались уже более мощные стационарные варианты, а город Центральный так, вообще, был перекрыт ими полностью. В том числе Западная и Восточная заставы (или поселки, кому как нравится). Увы, неожиданно это стало серьезной проблемой.
   Естественно, я знал про артефакты и раньше, бабушка рассказывала, только вот как-то не сподобились мы с ней обсудить специфику их работы. В результате сестренка уже второй день проводила расчеты и пыталась подобрать оптимальный алгоритм функционирования нашего организма на ближайшую перспективу. В чем причина? Если коротко, то появились определенные сомнения, а смогу ли я, вообще, войти в город?! Ведь принцип действия защиты заключался в... снижении уровня магического фона в зоне покрытия.
   Судя по всему, у монстров, мутировавших под его влиянием из разной живности, это вызывало сильный дискомфорт и подсознательное желание избегать подобных мест, в то время как обычные разумные "измененные" почти ничего не ощущали. Печальный намек, к кому я по своей сути ближе. И ведь почувствовал в первое появление на ферме, что Источники работают слабее обычного, но списал на полученное из-за перенапряжения серьезное повреждение энергетической структуры, да и сестренка, тоже сразу не сообразила, очевидно, слишком занятая судорожным латанием нашего тела.
   Однако когда мы три дня назад вечером вернулись с Лаки на ферму, то предупреждение о резком падении магического фона на одну десятую от принятого в свое время базового уровня оказалось неприятным сюрпризом. Притом что в этой местности он и так был довольно прилично занижен. Вроде бы немного, но на самом деле в относительной величине это составляло порядка тридцати двух процентов. А если считать от поляны, где мы жили с бабушкой, то все сорок.
   Конечно, методика адаптации была давно отработана, так что на текущий момент я ощущал лишь небольшую слабость, да физическая усталость накапливалась несколько быстрее обычного. Но вот применение способностей без использования Резерва или форсирования Источников оказалось серьезно ограничено. Насколько все станет хуже на дорогах и тем более в городе, пока оставалось только гадать. Ох, не зря желание идти туда полностью отсутствовало.
   Так что, увы, как бы я круто ни выглядел, не обладал набором невероятных для простого смертного возможностей и кучей сущностей внутри, все это не отменяло вновь сунутый под нос очевидный факт: мое тело - выброшенная за ненадобностью сломанная кукла с вырванной вместе с гнездом для питания батарейкой. По сути, я биомеханический кадавр, уже дважды возрожденный сначала старым гениальным химерологом, а затем последним Великим Древом, и способный функционировать в реальном мире только в пораженной магическим излучением местности. Ну а текущая жизнь лишь попытка забыть про это и хоть ненадолго продлить свое не-существование.
   Впрочем, вынужден признать, эпитет "никому не нужная" в подобном самоуничижительном выводе отсутствовал. Не из-за гипотетического кукловода и его усилий направить меня в Центральный, а потому что я все-таки смог кое-что понять...
   ...
   Ш-шу-ух-х (плесь).
   ...
   - Ай!
   - Ой!
   ...
   Ш-шу-ух-х (плесь-плесь).
   ...
   - И-и-и! Хватит! Ну, пожалуйста, мы больше не будем!
   - Ай! А нас-то за что, тетя фея?! И почему она такая холодная?
   - Специально для вас постаралась, детишечки! Хе-хе-хе (очень злобный смех мстительного и могущественного существа).
   - Ах, так! Тогда... Ласта, Веня, Лаки, ну-ка вместе! Делаем волну и...
   - Да, Тарси!
   ...
   Ш-шу-ух-х, ш-шу-ух-х (плесь-плесь).
   ...
   - Ай-ай-ай!
   - Загоняй ее... не давай уйти в глубину!
   ...
   Я понял и принял своим недалеким умом одну простую истину: мы сами решаем, для кого и кому быть нужными! Надо лишь захотеть и сделать хоть один шаг вперед - рядом обязательно кто-нибудь, да появится. А если что... всегда можно сделать следующий! И прошлое надо оставлять там, куда оно уходит, живем-то мы в настоящем! Даже удовольствие можно получить от чего угодно, в том числе и от того, что тебя окунают в воду с головой.
   ...
   Бултых!
   ...
   Или ты всех окружающих.
   ...
   Плюх! Бултых-бултых!
   ...
   - Ай (буль-буль)! Тьфу! Тьфу! Все... мы сдаемся!
   - То-то же!
   И желание жить... оно здесь, совсем рядом. Да, это мгновение пройдет, но будет следующее. Зато в памяти навсегда останется голубое небо, яркое солнце и улыбающиеся детские мордашки. А также...
   ...
   Доносящийся издалека звук колокола.
   ...
   Вкусная еда! Ура! Обед! Между прочим, щи у лисиц замечательные, не хуже, чем бабушкины! Ну а на второе, насколько помню, сегодня должно быть тушеное мясо с кусочками овощей, сильно напоминающих тыкву. М-м-м, тоже вкуснотища.
   Так... вроде я сейчас о чем-то серьезном и возвышенном думал? А, неважно! Кушать хочу!
   - Все ребят, было весело, но выходим, вы ведь слышали? И мячик не забудьте!
   - Да (слегка разочарованно), Сати/тетя фея!
   - Мы налево от холма, вы направо, как вытерлись и переоделись, огибаем только спереди и сразу на тропинку. После чего ждем остальных и никуда не уходим. Тарси, если как вчера сделаешь вид, что перепутал, то штаны на уши натяну! Так до фермы и пойдешь! Ясно?
   ...
   Дружный детский смех.
   ...
   - Да, тетя фея (с легкой боязнью, а вдруг действительно сможет).
   ...
   Кстати, когда вчера в первый раз сюда пришли, стало интересно, как лисы планируют после купания вытираться и, главное, сушить свою шерстку, особенно хвосты. Так-то ее оказалось немного и почти все тело голое с вполне человеческой кожей. В наличии лишь ушки, торчащие из копны самых настоящих волос, полоска по спинке до копчика, да на голенях с предплечьями. Причем, судя по взрослым, у мужчин с возрастом ее становится больше, а вот у женщин, наоборот, меньше и могут остаться, вообще, только по-другому расположенные органы слуха и длинное пышное чудо. Однако способ оказался вполне обычным - полотенце. Но для хвоста делалось предварительное исключение, впрочем, тоже стандартного звериного типа. Особое напряжение мышц, приходящее волной к попе, несколько резких круговых движений из стороны в сторону и...
   - Ай!
   - Хи-хи!
   Да, девочки опять, как и вчера, не отказали себе в удовольствии направить все брызги на меня. Ну, ничего. Я этим вертихвосткам (в прямом смысле слова) чуть позже это припомню.
   ...
   - Так, все готовы? Пошли!
   - Да, Сати/тетя фея!
   ...
   Вот честное слово, как же раздражает подобное обращение, но если я легко смог заставить Ласту вслед за Лаки называть меня просто по имени, то с мальчиками неожиданно сложилась прямо противоположная ситуация. В первую очередь из-за Тарси, который почему-то искренне считал, что говоря "тетя фея", проявляет ко мне уважение. Веня же просто начал за ним повторять. Так-то оно, конечно, правильно и даже есть из-за чего. Ведь как бы лисы ни любили своих детей и не были счастливы видеть их живыми, но факта обмана и серьезного нарушения правил никто не отменял. И спокойно подождав, когда ребята окончательно восстановят силы, провели с ними воспитательную беседу. Не далее как позавчера вечером. Причем пусть и с трудом, но я решил допустить, что моего фамильяра на нее тоже попросили заглянуть. И то, только потому, что она, чувствуя вину, сама была согласна. Ведь в ином случае наказывать, как хозяину, пришлось бы уже мне.
   Но если ей и остальным ребятам досталось, можно сказать, чисто символически, как закрепление того, что так делать нельзя, все-таки несколько дней в паучьих коконах дают очень хороший намек к чему могут привести подобные действия, то Тарси получил по самой верхней планке. Причем даже не за вранье, а по словам Риды: "Потому что тем самым полностью взял на себя ответственность за жизнь остальных и не справился".
   Так что лежать бы ему сейчас еще неделю в постели на животе и с холодным компрессом на одном месте, но вмешалась добрая тетя фея. Ей сначала совершенно не понравилось играть с морщащимися и периодически потирающими одно место детьми, а потом она решила, что в отряде и так слишком мало бойцов, чтобы терять даже одного. И запланированное на вчера и сегодня совместное купание явно получилось бы не таким приятным. Соответственно Малая Печать Исцеления пришлась как нельзя кстати. Правда, использовать Силу Света пришлось украдкой, под требование не поворачиваться и тщательное втирание остатков бабушкиной мази в пострадавшие части тел, но дополнительно шокировать окружающих существованием в этом мире такого индивидуума, как я, не хотелось.
   Что интересно, даже слова на следующее утро в свой адрес от Риды и ее мужа не услышал, а вот благодарность почувствовал. Особенно от Тедди, брата Клода, который удивительно неровно дышал к своим младшим, был счастлив чуть ли не больше родителей их спасению и, распереживавшись, на время "беседы" даже убежал в лес. И теперь уже второй день подряд этот, на самом деле довольно еще молодой парень, лично помогал Риде замешивать тесто для моих пирожков, которые здесь называли удивительно знакомым и знаковым словом - колобками. И румяные рожицы на них действительно вылепляли.
   Да и смотрят на меня лисы уже совсем по-другому. Скорее, как на приехавшую ненадолго погостить еще одну, только почти взрослую племянницу, а не на как существо из сказок. Да-да, я все-таки решил не переубеждать. Менять одну ложь на другую? Раз фея - значит, фея. Почему сказочная? Так, никто никогда их не видел. Фей Тьмы в смысле. Впрочем, про лесных эльфов здесь так же думают. Так что, какая разница? Главное, уже не боятся и детей спокойно со мной отпускают в лес и на озеро. Особенно, после того как, решив помочь с колкой дров, я по привычке стал рубить их ребром ладони.
   А вчера, услышав, что мужчины собрались на охоту, и выяснив на кого, молча вывалил несколько тушек этого зверя прямо на крыльце. Причем крупнее, чем лисы, вообще, когда-либо видели. Сегодня, кстати, спросив, не нужно ли еще, с удовольствием освободил "карман" от каких-то ящериц. Прямоходящие, размером выше меня на голову, они были точно дурные. Нападая, визжали и размахивали лапами как ужасные монстры, однако умирали от простого удара по шее. Ну что это за хищники с таким хрупким позвоночником?
   На невероятно широко раскрытые глаза внимания решил не обращать. Мало ли какие физиологические особенности есть у "измененных", проявляющиеся с утра и о которых я не подозревал. Зато на повторное купание и завтрак на природе, причем всем вместе, удивительно легко уговорил. Была еще идея ненадолго устроить небольшой, хм, девичник на самом дальнем краю озера, но, увы, Рида не поддалась. Жаль.
   ...
   Обед, как и ожидалось, оказался выше всяких похвал. Причем лисица теперь без особых сомнений накладывала в тарелку добавку, а дети не таким восторженным шепотом обсуждали, когда я лопну. Уже поняли - не дождутся. Ну а ответа на вопросы: как в такое худенькое тело все помещается и куда так быстро исчезает, я, честно говоря, не знал и сам. Хотя и признавал необходимость после такого марафона потратить некоторое время на отдых, тем более присутствующий на ферме сеновал подходил для этих целей идеально.
   Кстати, если ранее ко мне присоединялась только Лаки, то сегодня забрались и остальные. Конечно, по эмоциям и шаловливым глазкам сразу стало понятно, что они появились не совсем с похожими целями, но надо думать, с кем закрываться в полутьме сарая! Так что... невинная просьба полежать немного всем в обнимку, незаметная откачка столь лишней сейчас для юных организмов энергии, требование сестренке разбудить через полтора часика и блаженный нырок в приятную дремоту, под постепенно затихающее в своей бесполезности трепыхание тел.
   Ну а при пробуждении я принял за аксиому еще одну истину - нет лучше одеяла, чем четыре пушистых лисьих хвоста! До вечера бы так лежал! Увы, вскоре в сарай заглянула Рида, с напоминанием детям, что настала пора поухаживать за птицей и животными (внешние отличия есть, а так вполне обычные куры и свиньи с поросятами). К сожалению, они почему-то ужасно боялись "феи", прячась по углам сараев и загонов, так что в попытке помочь мне мягко отказали.
   На полях и в огороде тоже делать было особо нечего - полив на сегодня не планировался, а насекомых-вредителей я лисам оприходовал везде еще вчера (немного Силы Смерти в ауру и небольшая пробежка для нагуливания аппетита перед сражением с колобками). Другой работы предлагать не стали. Вообще, я обратил внимание, что у "измененных" проблемы с урожаем почти отсутствовали. Созревало все моментально, да еще великолепного качества. А собственную живность содержали скорее для удовольствия. Например, тех же колобков. Остальное с легкостью отдавал лес, главное - соблюдать простые меры безопасности.
   Бездельничать не хотелось, поэтому пришлось выпрашивать пару корзинок и отправляться туда, пока ребята заняты. От грибов с ягодами точно не откажутся, тем более Тедди уже успел разобрать мою предыдущую партию. Заодно я решил потренироваться с клинками и в создании изученных у бабушки Печатей. Ведь будет ли такая возможность в городе, еще не известно.
    
    
   Вечер этого же дня...
   - Ну, так что ты все-таки решила, Сати?
   Честно говоря, я ждал этого вопроса. Эмоции читались легко, да и не просто так Рида присела рядом со мной на завалинке, а не позвала сразу в "бой". Ведь судя по запаху, армия противника была готова, выложена на столе и остывала перед генеральным сражением. Но сначала с главным стратегом противоборствующей стороны стоило решить несколько серьезных вопросов. Впрочем, ответы уже были, оставалось только озвучить.
   - Она ведь в этом году должна опять пойти школу?
   - Да. Нолита планировала забрать их с Веней через месяц, а потом через два привезти уже с вещами, и мы сразу всех вместе отправили бы в Центральный.
   Так-то я знал и спрашивал только для порядка. Бабушка про систему образования в Пограничье рассказывала. Для столь сурового края она была налажена на удивление хорошо. Может, не особо мудреная, но здесь такого не требовалось.
   Основными являлись три года обучения за счет гильдии Охотников всех детей от семи до четырнадцати лет в своеобразных интернатах, расположенных в городе и двух поселках. Осуществлялось оно в холодный период примерно с начала одного сезона дождей до конца другого. Требовалось только пройти небольшое собеседование, оформить документы да согласовать сроки. Изучали чтение, письмо, счет. И основной предмет - монстрологию. Очень полезный для выживания в Пограничье.
   Потом были еще два года для тех, кто имел магические способности, собирался стать Охотником, а может, просто желал получить больше знаний. Правда, уже платно или с обязательной отработкой на гильдию, но лишь с шестнадцати лет. Причем независимо от того, будешь ты вступать в нее или нет. Существовали углубленные курсы по выбранной специализации для особо жаждущих.
   Кстати, не хочешь - не учись, заставлять не будут. Посещать подряд каждый год тоже необязательно. Тедди, по-моему, начальное образование так и не окончил, даже читать толком не умел. Впрочем, можно сделать это гораздо позже, например, в двадцать лет. Хоть опять пойти в первый класс. Никто слова не скажет. Вопрос о возрасте у "измененных" такой же некультурный, как про расу. Допускается только уточнять про совершеннолетие. А оно здесь в целом соответствовало законам империи и делилось на несколько частей.
   Первое в двенадцать лет - подтверждение личности с правом на наследство. Затем в четырнадцать шел возраст согласия, когда родители или опекуны могли разрешить отношения с противоположным полом вплоть до проживания вместе. Последнее при условии, что одному из "измененных" больше шестнадцати лет. Этот возраст уже считался вторым или полным совершеннолетием. Достиг его - живи, с кем хочешь и где хочешь, хоть регистрируйся Охотником. Но существует небольшое поражение в правах и ограничение в работе на гильдию пока тебе не исполнится восемнадцать, то есть окончательное совершеннолетие. Как-то так.
   Конечно, возникали нюансы в зависимости от расы. Например, инсектоид в шестнадцать мог быть уже дедушкой, а горные гномы тебя только в двадцать выпустят из пещеры. Кролики не станут считать взрослым, пока не проведешь с кем-нибудь ночь. Что же касается Лаки, то насколько я помню бабушку, лисы растут несколько быстрее людей, но...
   - Пусть сначала окончит школу. Потом посмотрю.
   Верно. Надо подождать, когда ей будет четырнадцать.
   - А...
   - Не переживайте, я уже все необходимое сделала. С расстоянием проблемы нет, а то, что она фамильяр, девочка понять не успела, и просто начнет скучать по хорошей подруге.
   - ... Благодарю вас, Сати (глубокий поклон).
   - Не надо. Это моя ошибка. Я готова взять на себя полную ответственность за ее жизнь и благополучие, но насильно отнимать ребенка у родителей не буду.
  
  
  
   Наш второй разговор о судьбе маленькой лисички. Причем на момент начала первого, произошедшего почти сразу после возвращения из гнезда пауков, Рида с Клодом уже знали, что Лаки стала моим фамильяром. Как и про непосредственное отношение к Тьме девушки, которая привела на ферму детей. Все же категорического приказа не говорить я лисичке не давал, да и сложно ничего не заподозрить, если ребенок вдруг во время завтрака встревает в разговор взрослых и начинает спокойно рассказывать, что тетя фея уже убила последнего монстра, спасла охотницу, и они сейчас просто спят. При этом не понимая, откуда знает, но пребывая в уверенности, что именно так и есть. Несколько наводящих вопросов, настороженное замечание мага-инсектоида из той самой гильдейской команды, что вокруг девочки ощущаются непонятно откуда берущиеся эманации Тьмы... собственно говоря, этого оказалось достаточно.
   Удивительно еще, как Охотники, появившиеся тогда утром на ферме, определить, чем я владею, смогли, а вот что девочка стала фамильяром - нет. Рида же свою догадку так и не озвучила. Но характерный момент: когда "измененные" узнав о гнезде Прядильщиков, бросилась на спасение своей экзаменаторши от непонятного существа, то лисичку в качестве проводника спокойно отпустили с ними одну, будучи уже уверенными - рядом со мной Лаки ничего не грозит.
   Собственно говоря, единственное, что попросила в том первом разговоре Рида, это не забирать девочку прямо сейчас, хотя и понимала - подобный вариант почти невозможен. Слишком крепка связь между хозяином и фамильяром, соответственно со временем каждый день, проведенный вдали от меня, для лисички будет невероятно мучителен. Я обещал подумать и... уже третий день аккуратно пережимал нашу "связь" держа на сестренке тщательный контроль состояния Лаки. Воспоминания о том периоде, когда я был химерой Даниэля, здорово помогли, и последняя проверка буквально пару часов назад показала - все получилось, как задумывалось.
   Так что теперь девочка искренне считает меня просто взрослой подругой. Да, ей нравится находиться рядом, общаться, даже спать ночью в обнимку. Будет сильно скучать, когда я уйду, но не более того. И на текущий момент подобное состояние для Лаки является лучшим вариантом. Использовать ребенка, как боевого питомца, существу способному в одиночку справиться с самым сильным монстром или демоном Пограничья - жуткий моветон. Ну а страдания из-за отсутствия рядом пушистого хвоста и мягких ушек, которые невероятно приятно гладить, так и быть, перетерплю.
   Конечно, блокировка продержится в лучшем случае несколько лет, а может и того меньше, и повторно наложить уже не получится, но к этому времени я буду в состоянии обеспечить ей нормальную жизнь. Которая в первую очередь начинается с дома, куда можно после любого самого длинного путешествия или опасного приключения вернуться. К тому же никто не мешает нам увидеться уже через три месяца в городе, раз все равно туда иду. Ну а то, что я поставил лисичке, пока лечил попу, самую сильную защитную Метку, о которой знал демон, замкнув силовой контур на зажатую, но все же действующую "связь", даже не стоит упоминания. О безопасности собственности надо заботиться всегда. Особенно когда ты ей разрешил находиться в другом месте. Хм, кстати, интересно, а как там поживает Варя? Пусть хвоста нет, но в качестве подушки-обнимашки будет более чем достойной заменой. А потом... стоп!
   - "Элинэ, ты никак соизволил очнуться?"
   - "..."
   Странно, ведь уверен, что...
   - "Сестренка?"
   - "Зафиксирован кратковременный всплеск активности во временно незадействованной части сознания".
   Понятно. По-прежнему дрыхнет, но на упоминание о собственности среагировал даже в таком состоянии. Вот ведь... коллекционер.
   - Сати?
   - Что, Рида? Прости, задумалась.
   - Это... пироги уже готовы.
   Точно, финальное сражение! Ну, колобки, держитесь, мой животик сегодня преподаст такой урок, который вы запомните надолго! Наше дело правое и...
   ...
   Увы, опять проиграл. О боги... только бы не лопнуть, пока ползу до кровати. Так, теперь обнять Лаки, ее сопящую мордашку на грудь, а пальцы в рыжее пушистое чудо. Все.
   - "Спокойной ночи, сестренка".
   Хр-р-р...
   ...
  
  
  

Глава 3. Все дороги ведут в Центральный. Часть 2 

    
    
   Труден только первый шаг...
   Прощание с лисами вышло очень трогательным, причем в буквальном смысле слова - едва не задушили в объятиях. В основном постарались дети, включая осмелевшего Тарси. Но и взрослые поучаствовали, а Рида... в общем, хотелось бы, конечно, в губы, ну да ладно. Тем более девочки сразу ревниво повторили, однако подобное им делать немного рановато. Естественно, у Лаки слезы текли ручьем и под конец, вообще, вцепилась, отказываясь отходить. Еще чуть-чуть и блокировка точно бы слетела, но удержал, а потом уже успокоил ребенка, под поцелуи в лобик и клятвенные заверения, что по ее приезду в школу обязательно встретимся и будем видеться каждый день. Самому стало больно, и пару слезинок вытер, но ничего не поделать - надо. Ну а затем я, наконец, совершил тот самый первый шаг.
   Сейчас-то счет приближался уже к нескольким тысячам. И пока было вполне терпимо. Не такими уж страшными оказались эти пятнадцать сотых от базового уровня, о которых сообщила сестренка, когда я, глубоко вдохнув, сошел с фактически широкой тропы ведущей к ферме (только-только повозке между деревьев проехать) на одну из основных дорог Пограничья. Тем более, уровень воздействия в зоне покрытия артефактов, выглядевших как небольшие каменные столбы, в отличие от тех, что использовали лисы, оказался полностью линейным. Специально несколько раз потрогал и даже, прижавшись, обхватил руками - никаких изменений. Только на этом хорошие новости заканчивались.
   Увы, меры, предпринятые сестренкой, оказались очень жесткими. Под нож оптимизации попали все несущественные для основной жизнедеятельности организма процессы. Нет, "покров" отстоял, да и не требовал он при отсутствии стороннего воздействия особо энергии. Но вот внешние модули от питания оказались отключены, и пространственный карман просто так стал недоступен. Терморегуляция тоже сильно пострадала, ведь я не потел, а принудительный отвод излишнего тепла от кожи был признан необязательным и не работал. Не говоря уже о том, что в мышцы и капли лишней энергии не поступало. Неприятные ощущения ведь не смертельны, так? А если устал, то всегда можно присесть на обочину в тенечек и отдохнуть.
   В результате... сейчас по дороге неторопливо брела девушка, одетая в легкое без рукавов платье чуть ниже колен и сандалии на веревочках. На плече холщевая сумка, на поясе фляжка с водой, а на голове соломенная шляпа с большими полями над хвостом приподнятых и прихваченных заколкой длинных серебристых волос. Заодно она в который раз мысленно искренне благодарила Риду за то, что та, распотрошив свой старый сундук, отдала ей все эти вещи.
   Да, увы, с неработающими Печатями и нарушенной терморегуляцией в довольно-таки плотном наряде от бабушки, даже без надетого плаща, особо под палящим солнцем не походишь. Ну а мои сарафаны все же несколько домашняя одежда и появляться в подобном виде в городе почему-то не хотелось. А так вполне неплохое платье с красивым цветастым рисунком. Не просвечивает, поэтому все лишнее из-под него я убрал, чтобы тело дышало. Сандалии удобные, не жмут, а сумка, вообще, спасает, набитая самыми необходимыми вещами, например, большим свертком с пирожками, в который так удобно во время ходьбы засунуть руку. Ведь пространственный карман для бытовых целей теперь под запретом.
   Нет, можно отойти в лес, за зону действия артефактов, но тогда какой смысл в такой своеобразной тренировке? В городе-то подобной возможности не будет и надо привыкать уже сейчас. В том числе и к наваливающейся усталости. Правда, есть одна небольшая уловка.
   - Сестренка?
   - "В отслеживаемой области пространства разумных живых существ не обнаружено".
   Да, в восприятии я тоже душ не видел, но оно как-то странно себя сегодня вело, и перестраховка не помешает. А раз никого рядом нет, то...
   - Давай выпускай!
   - "Выполняю".
   Небольшой зуд в лопатках с легкими уколами боли и... золотистые полупрозрачные крылышки за спиной. Приятно радующий своей эффективностью результат работы гениального ума с моей стороны и практической реализации от любимой сестренки. От которого сразу появилась бодрость, и перестали ныть мышцы ног. Причем несмотря на то что это энергетическая имитация, можно даже помахать, ощущая приятный ветерок. Красота!
   Откуда такое счастье? Начало положило первое купание на озере, когда я обнаружил то замечательное место на холме, не просматриваемое с близлежащей округи. А затем решил выпустить крылья. Это было невероятное блаженство! Ощущение теплого низвергающегося сверху водопада. Как будто солнечные лучи сами притягивались и обрушивались на меня широким потоком. И я даже не удивился, обнаружив, что весь окутан свечением, а перья резко побелели. Правда, левое крыло сильно пощипывало, и с него на траву стекал странный черный туман из эманаций Тьмы, но удовольствие было сильнее этих неприятных ощущений. А уменьшение выработки темного Источника компенсировалось светлым. Жаль только что было четкое чувство - пытаться взлететь сейчас явно рановато.
   Зато сразу возникла идея использовать крылья в зоне действия артефактов защиты. По крайней мере, в дневное время они бы здорово выручили. Но ходить так - напрашиваться на ненужные вопросы. Однако потом я вспомнил про энергетические копии, пусть и с меньшим эффектом, но работающие аналогично (кроме полета). Ну а следом в логическое построение вмешалось раздражение, что меня постоянно обзывают феей. Раз так всех "клинит", то почему бы и нет?! Тем более сестренка признала - внешний облик на функционал копий не повлияет. Да и размер можно сделать не такой большой. Правда, фантазии не хватило и пришлось в лесу ловить насекомое напоминающее стрекозу и держать в разных ракурсах перед глазами, чтобы зафиксировать все пропорции и движения. После чего дело наконец-то пошло.
   С первого раза не получилось. Со второго тоже. Но уже вчера вечером, после тренировки, под светом уходящего солнца я смог оценить последний вариант разработанный сестренкой и остался доволен. Хотя создание и внешний вид могла контролировать пока только она. У меня же при попытках повторить получалось нечто размытое и радужное или выпускались настоящие крылья. Ничего осилю, тем более чувствовал я их как собственные и убирать уже научился.
   Главное, они замечательно помогали, впитывая солнечную энергию, причем сестренка продолжала работать над эффективностью, утверждая, что еще далеко не предел! Была только одна проблема. Настоящую фею я видел всего раз и как выглядят ее крылья, точно не запомнил. Так что существовала вероятность серьезной ошибки во внешнем виде. Естественно, в планах у меня стояло, попав в город, выяснить все ли в порядке и провести корректировку. Ну а пока их лучше раскрывать без посторонних глаз. Например, как сейчас.
   ...
   В общем, путешествие спокойно продолжалось. На дороге пока почему-то было пусто. Сестренка чего-то там мудрила с оптимизацией поступления энергии от крыльев, а я просто махал ими и наслаждался прохладой. Заодно вынашивал идею, когда-нибудь научится со столь неожиданно придуманным атрибутом летать. Только обязательно надо сначала найти серебряные башмачки. Как же без них-то? Ну а потом...
   - Ой, жжется! Ты чего творишь?!
   - "Небольшая ошибка в расчетах из-за неверно примененной физической константы. Провожу обратную корректировку".
   - Предупредить не судьба?! А-а-а, меняй быстрее!
   Ощущения были, как будто на спину плеснули даже не кипятком, а расплавленным металлом, сжигающим тело и постепенно стекающим к пояснице. И ведь это явно вполне реальная боль! Вот, дура! Сумка полетела на дорогу, а я запрыгал, подвывая и ощупывая спину. Сама бы попробовала терпеть такое с текущей чувствительностью, причем не в бою, а просто так, ни с того ни с сего! К счастью, кожа под судорожно снятым "покровом" все-таки не слезла, и крови не было, хотя те места на лопатках, где выходили крылья, ощутимо распухли. Похоже, и ниже, уже под платьем, приятного мало.
   - Ну, что? Лечить будешь? Или в лес надо бежать?
   - "Снятие ограничения с Резерва. Запуск повышенной регенерации. Время полного восстановления девять минут двадцать три секунды. САТИ простит прощения у пользователя "братик" за доставленные неудобства".
   Нет, ну как злиться, особенно когда почувствовал в голосе сестренки... эмоцию вины, "спалившую" ее притворство в очередной раз! Эх.
   - Ладно, проехали.
   - "САТИ просит прощения..."
   - Все, успокойся. Я больше не сержусь. Только предупреждай в следующий раз, чтобы хоть морально подготовился.
   - "Принято к исполнению".
   ...
   Так, вроде нормально. Заодно, пока сидел на обочине, пару колобков умял, для подкрепления сил. Еще раз потрогаем. Фух. Хорошо. Теперь вернуть "покров", глотнуть воды, сумку на плечо и вперед!
   ...
   - Дэвочка, тебя подвэзти?
   - Нет, спасибо, ребят, я сама!
   - Харашо, как скажэшь.
   Третья повозка проезжающая мимо и почти одни те же фразы. Да и сами средства передвижения одинаковы, представляя собой обычные фургоны с разницей только в размерах, степени новизны и нескольких незначительных деталях. На оставленной ферме в большом сарае я видел такой же. Деревянный низ и колеса, да натянутый на дуги верх из очень плотной, выгоревшей на солнце ткани, которую при желании можно легко убрать. Одна или две лошади.
   Отличались только сами "измененные". Сначала опять лисы, затем большое и шумное семейство барсуков. Причем после встречи с последними я долго не мог перестать улыбался. Уж больно своеобразную ассоциацию вызвали их полоски на лицах. Ну а сейчас это были явно кто-то из медведей. Ближе к черным, судя по кудрявым бородам в половину лица. Конечно, назвать здоровенных молодцев ребятами можно лишь с некоторой натяжкой, но почему-то непроизвольно вырвалось, зацепившись за смутную ассоциацию из человеческой памяти. Правда, там были воняющие отработанными газами большие черные машины. Впрочем, обижаться медведи и не подумали. Лишь усмехнулись в бороды и отправились дальше.
   И, кстати, все. За целое утро. И только в одну сторону. Туда, куда иду я. А ведь, по словам Риды, город совсем недалеко, буквально в одном дне пути. И по идее, проезжающего и проходящего народа должно быть гораздо больше. Особенно с учетом того, что я уже добрался до развилки и брел по более широкой дороге. Лес прилично разошелся в стороны, уступив место лугам с небольшими холмами, а к зеленому цвету добавился оранжевый, показывая, что в Пограничье трава под солнцем выгорает точно так же.
   Пару раз видел небольшие группы зверьков, похожих на тех, что напали на енотов, только более мелких. И сюда они не приближались. Еще однажды что-то крупное проступило на границе леса, затем, постояв, исчезло. Судя по искре души, монстр был довольно сильный, но на дорогу выйти не решился. Значит, артефакты явно работали. И все бы хорошо, однако ноги уже сильно ныли, даже крылья не спасали и потихоньку зрело предположение, что за сегодня я такими темпами до города не доберусь. А по заходу солнца, как уже знал, ворота закрывались без исключений. Ничего, спешить некуда. Завтра - значит, завтра. Уж зайти в лес и переночевать, было сущей мелочью.
    ...
   - "Для повышения поступления энергии "сестренка" предлагает "братику" провести новую корректировку работы имитационных эффекторов и дополнительную оптимизацию внутренних распределяющих структур".
   - Опять? Надеюсь, не как в прошлый раз?!
   - "САТИ может по требованию пользователя провести повторный расчет".
   Как сухо! Впрочем, никто не любит, когда напоминают о совершенных ошибках, особенно если пришлось за них извиняться.
   - Ладно, разрешаю. Хотя подожди.
   На самом деле я уже давно искал повод, чтобы остановиться и передохнуть. Но глупая гордость заставляла идти вперед, не обращая внимания на стонущие мышцы и живот, усердно напоминавший про оставшиеся в сумке колобки, приличный кусок мяса с хлебом, а также бутыль с очень неплохим морсом. Теперь можно смело притвориться, что сделал это из-за просьбы сестренки. И как раз здесь дорога совершала поворот, огибая невесть откуда взявшийся большой плоский камень. Самое то, чтобы забраться с ногами, расслабиться и перекусить.
   ...
   - Ай, горячо!
   Увы, первая попытка была неудачной - камень оказался "слегка" нагретым. Но если очень хочется, но нельзя, то, естественно, можно.
   - Сестренка, требую выделения энергии из Резерва на Малую Печать Холода!
   - "Неоправданный расход..."
   - Мне повторить?!
   - "... Выполняю".
   Ну вот, другое дело. Приятная прохладная поверхность. Взгромождаемся...
   - Спасибо. И не дуйся. Обещаю, что по таким поводам использовать Силу и Печати больше не будем, хорошо?
   - "Принято".
   Так, теперь осталось разложить специально взятую тряпицу, сглатывая слюну достать сверток и...
   - Все (чавк), можешь начинать!
    ...
   Эх, вкусно, но кончилось. И как-то подозрительно быстро. Причем полностью. Придется теперь ждать вечера, вынимать уже чего-нибудь свое из "кармана" и жарить над костром. Как раз несколько зверей лисы забраковали, сказав, что они сильно ядовиты. Но мне-то все равно, даже неплохо, специи заменит.
   - Сделала?
   - "Корректировка проведена. Предварительный анализ... эффективность работы внутренних структур повышена на пять процентов, внешнее поступление энергии увеличено на семь процентов".
   - Значит, двенадцать суммарно. Ты у меня умница, сестренка!
   - "САТИ благодарит пользователя "братик" за высокую оценку ее работы".
   И ведь не поймешь, искренне ответила или съехидничала. Ладно, что дальше? Честно сказать, так медленно идти немного надоело, но день был в самом разгаре, а солнце едва перевалило зенит. К тому же сильно захотелось спать... а почему бы и нет? Ноги поджать, голову на коленки. Приятное ощущение теплоты, идущее от расправленных крылышек.
   - Сестренка, я подремлю немного, разбудишь через часик?
   - "Принято".
    
    
   Чуть позже...
   - Девочка, девочка! С тобой все в порядке? Помощь не нужна?
   Странное мутное ощущение. Голова жутко тяжелая и гудит, как будто сильно ею приложился. Яркий свет режет глаза, проникая иглами под вновь зажмурившиеся веки. Слегка тошнит. Что происходит и откуда эти голоса?
   - Так, муж, давай ее в повозку!
   - Хорошо, Сара.
   - Осторожно, крылья не повреди!
   - Да знаю я.
   Чьи-то руки. Аккуратно подхватывают. Двигающиеся и взволнованно переговаривающиеся силуэты. Приятная полутьма.
   - "САТИ просит прощения у братика!"
   - Сест-тренка?
   Язык едва шевелится. Горло стянуло жуткой сухостью.
   - Очнулась? Слава Несравненной!
   - Какую-то сестру зовет. Здесь есть еще следы?
   - Нет, не видно. Возьми ее сумку.
   - Бедненькая. Надо же, додумалась на таком солнцепеке заснуть. Дай воду.
   - Держи.
   - "САТИ простит прощения у братика!"
   ...
   Глоть-глоть-глоть...
   ...
   Струйка, стекающая с подбородка, приятная прохлада с каждым глотком растворяющая какой-то противный комок внутри.
   - "САТИ простит прощения у братика!"
   - Возьми поленце, смочи, положи на лоб.
   - Сейчас...
   Как хорошо! Даже в глазах прояснилось. И наконец-то стал более-менее соображать.
   - "Сестренка, что произошло?"
   - "САТИ простит прощения..."
   - "Хватит. Я уже понял - опять накосячила. Говори по делу!"
   ...
   В общем, это был обычный тепловой удар. Не знаю уж, где сестренка снова ошиблась, но если коротко, какая-то часть тепла от крыльев без преобразования в энергию стала переходить на тело, потихоньку повышая его температуру. Ненамного, но оказалось достаточно, чтобы, когда она попыталась меня разбудить, ничего не вышло. Обычные физиологические процессы никуда не делись и в отсутствии нормальной терморегуляции и ограничения в циркуляции магической энергии мозги перегрелись и просто отказали. А потом проявилась вторая ошибка, из-за которой сестренка потеряла возможность самостоятельно убирать и выпускать эту имитацию, замкнув контур питания на внешний канал поступающей энергии физически чуть дальше, чем кожные покровы. То есть вне зоны своих функциональных возможностей. Ну и до кучи из-за перенасыщения тела светлой составляющей пошло резкое падение мощности темного Источника.
   Так-то не смертельно и даже не слишком опасно. Причем вариантов решить проблему было множество. От банального перехвата управления и перемещения нашей тушки в лес, до активации "форсажа", после чего уже бы я очнулся с выпученными глазами и сделал на рефлексах то же самое. Да хотя бы обычные крылья выпустить поверх этих. Или еще с десяток разных решений придумать. Но... не смогла. Запуталась в наших договоренностях, самоограничениях и оптимизации. Заодно, похоже, распсиховалась и перенервничала. Ведь как не притворяется компьютерным интерфейсом, девчонка, есть девчонка. Конечно, вскоре бы собралась и проблему решила, но тут на дороге показались "измененные" и все сделали за нее.
   Ругаться и обижаться, смысла не было, а вот поблагодарить семейство кроликов, что мне помогли, надо обязательно. Вроде совершенно чужое существо, но с таким волнением смотрят как я, морщась, осторожно пытаюсь двигаться! И эмоции невероятно искренние и сочувствующие.
   - Ты как, девочка?
   - Уже... лучше. Благодарю.
   - Прости, сможешь убрать крылья? Надо на спину лечь.
   - ... Да.
   Сами попросили? И не удивились, когда я выполнил просьбу? Значит, феи на это способны, запомним.
   - Отлично. Муж, переложи ее сюда. И намочи еще полотенце. Прости, я тебе грудь накрою. Платье намокнет, но станет легче.
   - Ничего страшного и большое вам спасибо. Глупо получилось.
   - Все нормально. Повезло, что вовремя мимо проезжали. Наверно первый раз путешествуешь по дороге? Запомни, нельзя на солнце спать! Особенно вам, лесным феям!
   Ну почему все сразу-то так "догадываются"? Даже интересно, кем дальше стану. Однако нужно ответить.
   - Хорошо.
   - Кстати, ты звала сестру. Она где-то недалеко живет?
   - Нет, я одна. Бабушка была. Недавно умерла. Больше никого.
   - Бедненькая...
   ...
   Это были обычные фермеры. Жена, явно любящая поболтать, терпеливый муж и двое сыновей лет четырнадцати, изображающих из себя умудренных опытом взрослых и поэтому демонстративно молчаливых. Везли урожай на продажу в Центральный. И да, присмотревшись к мешкам, не улыбнуться не смог - это была морковка и капуста! Тем временем мне рассказали, что из-за внезапно обнаруженной поломки оси они выехали позже обычного. Затем объяснили, почему на дороге так пусто.
   Во-первых, в эту сторону, оказывается, кроме мелких ферм ничего нет, а Охотники почти не ходят - местность считается полностью вычищенной и безопасной. Относительно, естественно. Во-вторых, сейчас середина жаркого сезона и по дорогам стараются перемещаться рано утром или поздним вечером. А если далеко, то и ночь не помеха. И Рида ведь предлагала отправиться, пока солнце еще не взошло. Жаль не объяснила почему. Наверно смутил демонстрацией своей силы. Зато сейчас хороший щелчок по носу получил. Зациклился на магическом фоне, а про обычную погоду, которая тоже может преподнести сюрприз, забыл. Впрочем, ночью я был занят. Колобков переваривал.
   ...
   - Значит, идешь к знакомому в Центральный? Мы как раз туда. Довезем. Не вздумай отказываться. А он точно тебя примет? Знаешь, просто так остановиться в городе нельзя. И обычный пропуск больше чем на три дня не дают. Тем более если несовершеннолетняя...
   - Мне уже восемнадцать.
   Да. Еще на лисьей ферме решил придерживаться этого версии. Пусть на пару лет старше возраста, предложенного Лестией, зато никакого ограничения в правах. К тому же я отказался верить в ее вариант моего происхождения. Наотрез. Ведь только по человеческой памяти могу насчитать несколько десятков лет, а учитывая "предыдущего я", тут спокойно добавится один или два нолика в порядковом исчислении.
   - Ох, смотри. Стражники каким-то артефактом пользуются - не обманешь!
   Взгляд слегка изумленный, но вроде эмоции говорят, что ответ принят. Неудивительно. Рида обмолвилась, что у фей часто очень сложно определить настоящий возраст, особенно у молодых. Отличное сочетание с моим чудным телом, обожающим откатывать его назад и дополнительный плюс к новой "маске". Ладно, слушаем дальше.
   - Но все равно, потом только специальное разрешение. При этом обязательно нужно указать, где ты будешь жить и работать. Затем оформят документ, который надо всегда с собой носить. Не покажешь при проверке - задержат, объясниться не сможешь - сразу за стенами очутишься.
   Надо же. И не подозревал о таких строгостях.
   - Мой совет. Если что - отправляйся в школу при гильдии Охотников. Училась там? Или, может, в поселках?
   - Нет.
   - Замечательно. Так и скажешь на воротах. Без проблем пропустят. И объяснят, как добраться. Затем зарегистрируйся на начальную и попросись в помощницы гильдии, до начала учебного года. Тогда оставят и обязательно что-нибудь подыщут. Да хоть улицы убирать. Зато сможешь снять койку в общежитии и есть в тамошней столовой, она дешевая. Более того, сразу туда иди, если со знакомым не получится. Без вопросов дадут переночевать и накормят, только потом отработать заставят. Но это нормально.
   Не верит в то, что меня кто-то ждет. И правильно делает. Похоже, таких желающих, отправляющихся в Центральный с надеждой там жить, довольно много. Но изображать из себя беспризорницу я не собирался. Некий Лари Крофф вроде обещал ждать. Так что на воротах попрошу сразу к нему отвести. Пусть заботится, раз хотел. Заодно узнаю, как принял мой "подарок". Ну а дальше по обстоятельствам. Еще неизвестно, какой возраст упомянутый артефакт покажет. Может действительно придется идти в школу и два года учится хотя бы до второго совершеннолетия. Хи-хи.
   - "САТИ подготовила комплексную корректировку оптимизационного алгоритма работы энергетической структуры организма".
   Хм, как осторожно. Не предлагает установить, а уведомила.
   - "И проблем больше не будет?"
   - "САТИ простит прощения у братика!"
   - "Успокойся. Знаю, что не специально и сейчас лишь уточнил".
   - "САТИ немедленно приступает к повторной перепроверке расчетов".
   - "Стоп. Не надо. Запускай корректировку".
   - "САТИ простит прощения..."
   - "Еще раз сегодня услышу эти слова - отключу от Источника до утра, клянусь! Дура ты моя любимая, все мы совершаем ошибки, только не надо на этом зацикливаться, а двигаться вперед! Действуй уже!"
   - "САТИ... тоже любит братика!"
   Та-ак. Неужели пробило?
   - "Сестренка?"
   - "САТИ приступает к исполнению разрешенной процедуры".
   Ладно, проехали. Еще потерплю. Но, похоже, недолго осталось.
   ...
   После внесенных сестренкой изменений полегчало. Только голова немного закружилась, когда схлынула боль, да опять спать захотелось.
   - Ой, прости, заболтала тебя совсем! Больше не буду. Ты закрывай-закрывай глазки, поспи. Силы быстрее восстановишь. Нам еще несколько часов ехать.
   - Спасибо!
   Хорошая женщина. И надо воспользоваться советом. Только здесь я им мешаться буду. Ничего не скажут, но зачем это нужно? Да и засматриваться некоторым четырнадцатилетним оболтусам на мое сырое платье, вернее, пытаться разглядеть, что под ним, рановато. Так-то все равно, но приличия соблюсти стоит. И как раз между углом повозки и мешком с морковкой есть пустое место. Вполне влезу.
   - Можно я здесь присяду?
   - А удобно будет?
   - Конечно! Да, спасибо за полотенца, больше не надо. Мне уже гораздо лучше.
   - Ладно, смотри сама. И... возьми, завернись накидку, хорошо? Не надо сырое платье о мешки пачкать.
   Хм, мама она тоже умная, взгляды своих мальчиков сразу заметила. Так, все. Действительно пора поспать. А если не высохну до ворот, просто активирую Резерв и поменяю платье на сарафан.
   - "Сестренка, я..."
   - "САТИ осуществляет постоянный мониторинг состояния физического носителя. На данный момент опасных отклонений не обнаружено".
   - "...Хорошо".
   Как нервно-то звучит. А хотел всего лишь попросить разбудить, когда к воротам подъедем. Наверно лучше не стоит. Пусть успокоится сначала, а то еще что-нибудь отчудит. Ладно, кролики предупредят.
    
    
   Незаконное проникновение
   - Прости, девочка.
   Это было неожиданно, но... они про меня забыли. Случайная череда обстоятельств. Еще одно семейство кроликов, встреченное по дороге, к которому пересела жена с детьми, чтобы поболтать, да и, похоже, приценится на будущее, так как там были дочери. Неспособный от усталости нормально соображать муж, целый день управляющий повозкой. Стражник, прекрасно знающий фермеров и пропустивший в город без особого досмотра, ведь чего может быть опасного в морковке с капустой? Все вместе и сложилось.
   И только когда разгружались на торговом складе, за последним мешком обнаружилась с трудом разбуженная сладко спящая пассажирка, которая теперь стала самым настоящим нелегалом. Зато отдохнула, да и последствия перегрева полностью прошли. Даже платье высохло. Уже хорошо. Ну а что касается внезапно возникшей проблемы...
   - Ничего страшного. Вернусь к воротам.
   - Э-э-э. Прости еще раз, но они, скорее всего, уже закрылись. А ночная дежурная смена стражи пропуска не выписывает.
   Вполне возможно, они правы. Хотя еще светло, но по небу видно, что солнце действительно где-то у горизонта. Увы, точно сказать нельзя, ведь это город. Только особо смотреть пока не на что. Вокруг были склады. Даже теперь четко ощущаемое море эмоций бушевало где-то там, правда, начиная уже периодически накрывать меня с головой прилетающими волнами. Пришлось вспомнить создаваемую когда-то стенку, снизившую ощущения до глухого, разбивающегося об нее шума-шепота. Но сразу стало понятно - там дальше ее придется сделать гораздо прочнее. Впрочем, в отличие от прошлого раза я уже могу озадачить этим кое-кого другого.
   - "Сестренка?"
   - "Приступаю к расчету противодействующих адаптационных мер".
   - "Спасибо".
   Ну а пока перед глазами небольшая выложенная серым булыжником площадь. Обступившие ее стены из слегка выветрившегося кирпича почти такого же цвета и высотой где-то с двухэтажный дом. Узкие проходы, разделяющие здания и один широкий, достаточный, чтобы разъехались две повозки. И кроме той, на которой прибыли кролики, находящейся перед открытыми воротами склада, на площади стоят еще три, но уже разгруженные. Мы, похоже, оставались последними. Причем лошади у всех были распряжены и отведены в своеобразные стойла возле одной из стен, к длинным деревянным кормушкам, где уже чем-то активно хрустели.
   - Тогда расскажите, как пройти к гильдии Охотников. Я там сама все объясню.
   - Может, лучше переночуешь с нами? И поужинаешь заодно, наверняка проголодалась.
   Это значит опять в повозке, поставленной здесь же перед складом. Видел я связку одеял внутри. Похоже, фермеры обычно на гостинице экономят, договариваясь с хозяином склада. Он же, скорее всего, является их оптовым покупателем, продавая дальше на рынке уже сам.
   Логично и наверно правильно принять предложение, но что-то оставаться совсем не хочется. Да и этот мрачный енот, похоже, тот самый хозяин, прислушивающийся к разговору и стоящий рядом с недовольным выражением на лице, мне доверия не внушает, особенно своими эмоциями. Кушать, кстати, тоже почему-то желания нет совершенно. Впрочем, после такого теплового удара подобное состояние не удивительно.
   - Спасибо, но думаю, не стоит больше вас беспокоить.
   ...
   Сильно не уговаривали. Особенно когда пообещал, почувствовав тревогу, что не скажу страже, как попал в город. Дольше показывали и чертили схему угольком на брусчатке. Понять их можно. Все же я действительно посторонняя личность для этих кроликов. Кстати, интересный момент: хоть они меня спасли и довезли до города, но имя так и не спросили, да и свои не назвали. По ощущаемой легкой тени вины знаю, что сделали так специально. Своеобразная попытка создать дистанцию. Скорее всего, далеко не первый раз такие девочки и мальчики присаживались к ним в повозку, и иногда подобное оборачивалось неприятными последствиями. Ведь есть разумные, почему-то искренне считающие, что все вокруг им что-то должны, а предложивший один раз помощь теперь обязан оказывать ее постоянно. И подобной "болезнью" чаще всего страдают именно те, кто только-только вступил во взрослую жизнь.
   - "Сестренка, весь маршрут запомнила?"
   - "Полученная информация полностью внесена в базу данных".
   - "Ну и хорошо. Кстати, как там с магическим фоном?"
   - "Ноль целых одна десятая от базового уровня с округлением от тысячной части".
   Хм. Еще на тридцать процентов. Но особо вроде незаметно, значит, последняя корректировка сестренки оказалась удачной. Ладно, пройдусь, увижу.
   В общем, еще раз поблагодарив кроликов, я вышел из ворот, затем, как показали, прошел сквозным проулком между стен двух других складских помещений, потом завернув за угол, выполнил это еще раз. Наконец, уже видя двигающиеся силуэты, слыша шум толпы и ощущая даже сквозь выставленную защиту водовороты чувств и эмоций, сделал очередной шаг вперед... чтобы тут же улететь обратно в проулок от сильного удара в грудь!
   ...
   Оставив в стороне, почему это, вообще, произошло, вынужден признать - дальше сестренка отработала мгновенно, выдав порцию энергии из Резерва, что позволило слегка ускориться и остановить неуправляемые кульбиты уже со второго оборота резким выбросом рук, вонзившихся пальцами в брусчатку. После чего она бодро отрапортовала об отсутствии физических повреждений и вероятной угрозы. Собственно говоря, так и было. Пострадало только испачкавшееся и слегка порвавшееся на подоле платье, да лопнувшая посередине соломенная шляпа, на которую я умудрился сесть попой и слегка проехаться. Про гордость и самомнение могущественного существа промолчим, разборки еще будут (хватит на сегодня).
   А вот что делать с небольшой фигурой, замершей сломанной куклой возле противоположной стены, я, честно говоря, слегка растерявшись, не знал. Нет, понятно, что это она воткнулась в меня головой, куда-то сильно спеша и не увидев препятствие. Соответственно сразу была наказана за свою невнимательность. Но вот тоненькая струйка крови, показавшаяся из-под гривы спутанных черных волос, накрывших облаком голову, и расплывающееся красное пятно на бежевом с синими вставками платье сильно напрягли. Как-то не хочется начинать свою жизнь в городе с "такого". Неужели она...
   - Ай! Вс-с-с! Больно-то как!
   Фух, не умерла! Слава богам! Ну а все остальное лечится. Однако довольно оригинально меня встречает город. И как на это реагировать? Наверно, будучи вежливым существом, сначала поприветствовать:
   - Ну, здравствуй, Центральный!
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"