Осипцов Владимир Terramorpher: другие произведения.

Реинкарнация, Часть 2, глава 5, ч. 16 "Не верь апсарам, признающимся в ошибках"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
 Ваша оценка:

  

Запись 18-я - Глава 5. "Называй её Аютой"

  "Если где-то в глухой, неспокойной ночи
  Ты споткнулся и ходишь по краю -
  Не таись, не молчи, до меня докричи! -
  Я твой голос услышу, узнаю!
  
  Если с пулей в груди ты лежишь в спелой ржи -
  Потерпи! Я спешу - и усталости ноги не чуют!
  Мы вернёмся туда, где и воздух и травы врачуют -
  Только ты не умри, только кровь удержи!..
  
  Если конь под тобой, ты домчи, доскачи -
  Конь дорогу отыщет буланый -
  В те края, где всегда бьют живые ключи -
  И они исцелят твои раны!.."
  В. Высоцкий
  
  
  
  >Диззамаль
  
  ...Азер проверила крепления её наплечников и кивнула: "Всё, как надо". Кадомацу, похожая в своих доспехах на хищное насекомое, поднялась, ухватившись рукой за верхний поручень - "собаку" резко тряхнуло на вираже, и сразу же открылись боковые стены, сквозь которые на них глянуло облачное небо и куски горизонта, (это люди придумали модифицировать транспорт так, что из него можно было выходить хоть парадным строем). Пытаясь напрасно перекричать ветер, по поручням к ней пробрался центурион и проорал прямо в ухо:
  - Нам нужно минуты три на посадку, и ещё полминуты - на развёртывание! А идти до вас, даже без боёв будет минут пятнадцать! Вы продержитесь?!
  Она повернула к нему круглый шлем с подсвеченной изнутри светом собственных глаз смотровой щелью.
  - Так я и рассчитывала. Раньше этого срока вы мне не нужны. И главное - кровь из носа, но чтобы одна, хоть одна "собака" с легионерами была той на площадке за проходной!
  - Выполним.
  Афсане уже выпрыгнула. Гюльдан, неведомо как, что-то разглядев, уже стреляла, упираясь коленкою в край палубы. Они влетали в шлейф дыма от трубы, Азер начала подталкивать хозяйку, чтобы не упустить такую маскировку, но принцесса нарочно медлила - не хотелось бы начинать вслепую. Вот, налетел чистый ветер, палуба корабля сильнее накренилась, к большему неудовольствию легионеров - под ними пронеслись четкие квадраты заводских корпусов, и демонесса со сложенными крыльями спиной вперёд нырнула в холодную тьму Диззамаля...
  
  ...Четыре ярких точки весели в сумеречном небе - она сама, Сакагучи, Ковай и Маваши. Ну и, конечно же, сёстры Ануш - если она сама участвовала в операции, они следовали за ней. Сегодня десант прошел без осложнений - не привыкнув к подобной тактике, повстанцы, экономящие патроны и топливо, опять приняли их высадку за обычный разведывательный облёт.
  Метеа распахнула крылья, подав знак - "все ко мне", а сама, поймав порыв ветра, спланировала за трубу, так, чтобы их защищали от любопытных глаз дымные шлейфы. Остановила Гюльдан - та своей поспешной стрельбой могла выдать их маневры. Десантная "собака" быстро скрылась от взгляда в набегающих на небо жидких дождевых облаках.
  "Действуем по плану" - передала она семафором крыльев.
  "Нет сопротивления" - передал сигнал, обычный скорее для конца боя, Маваши. Он недоумевал.
  "Так и задумано" - она развернулась спиной вперёд и показала им на трубы. Это же был металлургический завод, верно?
  "Опасно" - попытался спорить Сакагучи, но среди знаков семафора не хватало нужных слов.
  Принцесса просто фыркнула и ушла в боевой разворот, набирая высоту для прыжка в трубу. Это же, в конце концов, был металлургический завод! Расплавленное железо не могло повредить Железным демонам. Остальные тоже разошлись красивым цветком каждый к своей трубе.
  "Снаружи!" - приказала принцесса суккубам, поднимаясь над трубой. Кто-то бросил бомбочку с жидким воздухом в толпу рабочих, выходящих со смены. Началась паника.
  
  ...Завод этот надо было брать сходу, ударом во фронт, но Мацукава состорожничал, опасаясь удара в восточный фланг - и встрял там намертво во внезапно оказавшемся на пути его планов укрепрайоне. А завод и территорию за это время укрепили, и, достроив внутреннюю железнодорожную ветку до злополучного узла сопротивления, ремонтировали тут технику и поставляли припасы обороняющимся. К тому же металлургический завод - слишком дорогая игрушка для мятежников, вот почему Тардеш не пожалел на его взятие целого легиона и своей драгоценной аюты.
  
  Мелкая морось дождя осыпала крылья. "Вот тебя только здесь не хватало" - подумала девушка, и, побыстрее набрав высоту, нырнула в дымное нутро заводской трубы. Крупные пылинки резко ударили по обнаженным крыльям и унеслись прочь - она открыла глаза, чем горячее, тем прозрачнее становился воздух. Сбоку вверх мерцающей полосой пронеслась частая лестница из избыточного количества скоб, все ближе и ближе, источник свечения - поверхность расплавленного металла. Демонесса, на ходу перевернувшись вниз ногами, подобрала, обвив вокруг себя, крылья, и разбив хрупкий лёд, нырнула в омут горячей домны.
  Жидкий металл всё-таки оказался поплотнее, чем морская вода её родины. Нечто подобное она испытывала, купаясь с Сабуро в соленых источниках. Да и печь была глубже, чем она рассчитывала - девушка испугалась, в самом деле бы не захлебнуться! Щель забрала закрылась от удара, спасая глаза, и затвор двери она нашла на ощупь - та ещё не поддавалась! Удар, другой - локоть провалился в маленькое квадратное окошко и расплав с шумом полился наружу. Ещё удар плечом - и дверь тяжестью металла выбило наружу, демонессу выкинуло следом, влекомую массой вытекающего расплава. "Только бы удержаться на ногах!" - подумала она, приседая, чтобы сохранить равновесие и открывая смотровую щель.
  Её, кстати ждали - жидкие автоматные очереди прозвучали из темноты, из-за границ света озера расплавленного металла. Она медленно выпрямилась, пряча крылья и открывая щель забрала, обнажила меч. Металл на ней застывал, тонкой бахромой из мелких сосулек, она ударом пальцев сбила с меча эту "наледь", и вовремя - кто-то очухался и смог прицелиться очередью в заметный силуэт. Принцесса увернулась от части пуль, часть - отбила, и бросила вслепую метательную стрелку. Попала. За её спиной разворотилась ещё одна домна, и оттуда вышел, приоткрывая смотровые щели "кабаньей головы", Сакагучи. Второй волны плеснувшего под ноги горящего металла хватило даже самым упёртым защитникам цеха.
  - Где остальные?
  - Две другие трубы - в соседнем корпусе.
  - Проклятье! Не подумали мы.
  - Будем прорываться.
  - Подожди, сейчас Азер с девочками подойдёт.
  
  Азер вошла, не уронив чести диверсантки Даэны - через одно из больших верхних окон, уронив всю раму и засыпав стёклами в панике отступающих. А потом появились обе лучницы и навели полную тишину.
  - Гюльдан, брат Ковай и Маваши вышли в другом корпусе. Живо к ним на помощь! Азер, прикроешь её.
  - Есть!
  - Афсане, как там на улице?
  - Не очень хорошо вижу, но ко входу уже немало набежало.
  - В спину им зайти можешь? Так, чтобы не видели?
  - Ну, да, вон через то окно...
  - Там ход на крышу, - показала более опытная Азер.
  - Обойди их и займи позицию. Жди, не стреляй, пока нас не увидишь.
  Кадомацу сняла с плеч лук в чехле, стряхнула остатки железа с обмотанных вокруг тряпок, собрала, натянула тетиву - и вовремя. В воротах выросли силуэты вражеских легионеров - трёх из них завалила принцесса, остальных - не послушавшаяся приказа "сидеть тихо" любовница Сакагучи.
  - Салаги, - охарактерезировал противников сам Сакагучи: - Даже выстрелить не попробовали.
  Метеа кивнула. Одной из самых устрашающих армий Вселенной был амальский легион. Повстанцы, которым досталось наследство из примкнувших к ним призраков, быстро убедились в боевой эффективности легионеров, и теперь наспех копировали их военные обычаи и организации - но без обученных командиров, без традиций и утраченных навыков подготовки, получалось банальное "пушечное мясо", страшное лишь градом пуль, или снарядами пушек, но никак не военным умением и храбростью. Их называли "вигилами" - "пожарной командой" по-амальски, или "полулегионерами" - хотя были и другие, менее достойные прозвища. Они даже плащей, которые настоящие легионеры одевали только на парад или в поход, в бою не снимали! А их реакция и смелость за последние три месяца давно стали именем нарицательным, заменив такие слова, как "цыплёнок" и "улитка".
  - Пока на полу металл, никто сюда не войдёт, - заметила принцесса: - Другое дело, нам самим надо выходить. А они нас ждут.
  - Мне, кажется, Ваше Высочество, но ваши стрелы должны пробивать эти стены. Подойдите, поближе и используем. Вроде Афсане успешно отвлекает врагов.
  - Ладно. Поспешим!
  
  ...Раздался грохот взрыва за стеной и далекие звуки канонады - высадившийся на город легион начал наступление. Повстанцы отвлеклись, почуяв большую опасность за спиной. Это был шанс вырваться из цеха.
  На ходу принцесса сбила ещё горевшие светильники, так что слегка светящиеся демоны на фоне светящейся лужи остывающего металла стали практически невидимы, а всякий, кто появлялся в створе ворот, становился идеальной мишенью. Повстанцы это быстро поняли, что, как раз, было нужно диверсантам.
  Распахнутая дверь - сплошная стальная створка, только маленькая дырочка замочной скважины. На миг её загородила тень, раздались автоматные очереди - этого было достаточно для прицела. Две стрелы сквозь дверь, одна сквозь непрочный шов меж плитами стены - в криках и выстрелах паники заметно поубавилось голосов. Это помогло осаждённой на крыше Афсане, которая, закусив мешающуюся косу зубами, взобралась на парапет, сверкая белым бедром, и с колена, взяв вернее прицел, начала смертоносное вычитание.
  Некогда считать. Метеа вышибла качнувшуюся на неё дверь ногой, под дверью кто-то пискнул, получив по макушке, перехватила оружие в правую руку, и показала, что не зря некоторые школы лучников называли своей покровительницей. Сакагучи же в то время успокоил тех, кто слева и трахнутого дверью. Как-то чересчур быстро наступила тишина.
  - Даже тревоги не объявили, - заметил хатамото.
  - Объявят, когда сядут транспорты. Да и даже если нас заметили - до кнопки тревоги ещё добежать надо.
  Сверху спрыгнула Афсане - она метила на плечи Сакагучи, но тот в последний момент сделал шаг вперёд, и она звонко хлопнулась пятой точкой о пепел выгоревшего под шагами демона газона.
  - А вот там - пулемет стоит! - показала она чумазой ручкой, другой спешно отряхивая свои аппетитные ягодицы от сажи: - Хорошо, что я его сразу заметила!
  Демонесса посмотрела - пулемётное гнездо напротив входа и правда, могло предоставить им немеряное количество проблем, успей они развернуть оружие в тыл.
  - Молодец. Что видно сверху, где меньше народу?
  - Там, - суккуба показала направо, где виднелась прозрачная полукруглая крыша товарной станции той самой железной дороги: - Кстати, над крышей можно свободно летать, её ниоткуда не видно.
  - Полетим над крышей?
  - И чтобы эти справа в тылу оказались? Нет, тем более, что брат Ковай и Маваши не полетят. Пойдём слева - большее количество трусов проще напугать. Да и думаю, что заводоуправление для нас важнее станции.
  - Как скажете.
  - Афсане, в воздух, и прикрывай нас оттуда!
  Отвлекая редких, опомнившихся после первой паники автоматчиков, от висевшей над их головами лучницы, демонесса и демон шли быстро и грозно, отрубая головы под выстрелы в упор и выдергивая врагов из кустов, и из-за углов, не давая опомниться от ужаса несущейся прочь в панике толпе людей, призраков и ракшасов (даже сиддхи там виднелись). С другой стороны, гоня навстречу такую же волну паники, шла вторая часть группы.
  Оба отряда встретились на середине дороги меж симметричными корпусами. Мятежники как-то не рассчитывали, что обороняться придётся от свалившихся с небес диверсантов, поэтому не подготовились сопротивляться, и, пользуясь темнотой, спасали свои жизни, убегая к складам и проходной. Те, кто не успел, лежали на левой аллее аккуратно разрезанные и утыканные стрелами принцессы и украшенные ударами Сакагучи, а на правой - сбитыми в яичницу комками мяса после удара монаха. Принцесса заметила и с улыбкой показала на это
  - Я ему орала, - проворчала недовольная Гюльдан: - "Брось ты его, он уже мёртвый, я подстрелила!" - а он ко всем подходил и черепа разбивал своей дубиной! Только задерживал!
  - Ну, это... Темно, проверять надо! - добродушно осклабившись, объяснил великан: - А вдруг вскочат!
  - Ладно-ладно, - принцесса снова принялась за командование. Она сняла шлем, и, растрепав под испаряющимся от прикосновения к лицу дождём волосы, стала сколупывать с него намёрзшее железо:
  - Живые есть? Допросить.
  - Сейчас будут, - пообещал Маваши, и, распахнув крылья, взлетел.
  
  Завод представлял собой два корпуса с двумя домнами каждый, которые только что вывели из строя диверсанты. Между ними пролегала широкая, ограждённая высокими цветущими кустами аллея, за литейными корпусами расходившаяся веером к 4 корпусам цехов, а впереди - упирающаяся в широкое, с большими окнами здание заводуправления, скрывающее собой проходную. Направо за цветами были узкие рельсы и склады, налево - купол железнодорожной станции и непонятное сооружение с трубой и сторожевыми башнями на углах. Принцесса остановилась, разглядывая его. Этого не было на картах, и с воздуха оно выглядело по-другому. Азер пришлось окликнуть ее, чтобы она вернулась в реальность.
  - Вон там - снайпер.
  - Вижу уже. Только, кажется, там дистанция великовата для такой винтовки.
  - Пошел менять позицию.
  - И кому от этого станет хуже?!
  - Ну, надоели! - возмутилась Гюльдан: - Пойду-ка я, сниму этого бедолагу, - подхватила лук, и, сверкнув загорелым бедром, исчезла в кустах живой изгороди.
  Афсане, изо всех сил обнимала Сакагучи сзади, спрятав своё личико промеж его крыльев. Немного нервничающая Азер скрестив руки на груди, стояла перед принцессой - аккурат на прямой линии между ней и замеченным снайпером.
  - Пойти за нашей торопыгой, госпожа?
  - Вдвоём вы только шуму наделаете. Не бойся, она справится.
  Старшая сестра всё-таки с тревогой осмотрела кусты, где скрылась младшая.
  - Хорошо, что они так много цветов насадили.
  - Мы не успеваем на станцию, Ваше Высочество, - сказал Сакагучи: - Ею уже занялись легионеры. Какие ваши распоряжения?
  - Мне очень интересен этот новый корпус. Карты времён штурма Коцита, его не указывают, что там могли делать?
  - А как же железная дорога?
  - Думаю, нам не потребуется уничтожать дорогу. Легион займёт станцию, и будет ждать распоряжений. В помощь ему я вызову 18-й и 39-й, и дивизию Мидзухары, которые начнут наступление на восточные укрепрайоны с этого направления.
  - А почему штаб сразу так не сделал? Мы же планировали центральный удар? - спросила Азер.
  - Мы думали, сторожевая артиллерия здесь получше. А тут сущая ерунда, с которой мы сегодня за пол-дня разберёмся. Так, значит, ждём передовые когорты, и разворачиваем их на заводоуправление.
  
  ...Летающая колесница со свистом прогрохотала по небу, и выпустила двенадцать окрашенных огнём дымных шлейфов ракет по угловой зенитной башне, ушла на вираж. Толкавший в спину пленных Маваши пригнулся, когда волна звука, от полёта мощной машины ударила по ушам.
  - Во! Не пожалей принц с десяток таких штучек, нам бы здесь было делать нечего.
  Принцесса показала ему на летящие ракеты:
  - Смотри!
  Тонкий луч сторожевого светомёта сверкнул, ясно заметный на фоне светлеющего неба, и половина стремительных инверсионных следов закончили свой путь в облачках разрыва. Остальные влетели в здание, с грохотом отколов заметный кусок стены под башней.
  - Понял? Намаемся мы ещё с этими башнями.
  - Если там светомёт, то что он сразу по колеснице не рубанул? И да, Ваше высочество, - заметил Сакагучи: - Думаю, разумнее будет убраться под деревья.
  - Ты о чём? - не поняла она его.
  - Светомёт не только против ракет можно использовать. Вот увидит он нас...
  - Разумно.
  В тени деревьев она развернула инженерный планшет:
  - Как-то бестолково у них организована охрана этого завода с воздуха. У них больше сотни зениток, светомёты - нет, чтобы на трубы поставить, и наш десант бы закончился, не начавшись! А они почему-то всё перебазировали на вот этот новый пристрой... - она показала на похожее на угрюмый замок, строение с четырьмя башнями по углам, и широкой, сужающейся кверху как даэнский зиккурат, трубой посредине.
  
  ...Вывернув из-за заводских корпусов, как-то боком, с сильным креном вправо и задирая корму, наконец-то показалась "собака". К ней сразу потянулись ясно видимыми пунктирами трассирующие очереди с одной из крыш - но с раскрытого борта слетела ракета - и успокоила дерзких.
  - Как по расписанию. Люблю я в них это!
  - По расписанию и идут.
  - Почему они не садятся?
  - Площадку двигателями выжигают. Положена дезинфекция местности.
  - Так, они сели, подходим!
  
  ...Первых велитов они встретили через две минуты - с трудом разглядев крадущиеся вдоль стен силуэты, разглядывающие их через свои прицелы. Мацуко помахала им рукой. Других демонов тут не могло быть, потом из теней и кустов аллеи сразу поднялось множество вооруженных фигур. Принцесса показала им жестом: "Всё чисто" - командир, отмеченный гребнем на шлеме, кивнул и построил своих бойцов строем. Один отделился, и, вскинув автомат, исчез в кустах. Офицер отдал честь, ударив себя кулаком в грудь:
  - Фархад Лечер Инсаиш, тридцатый центурион второго десантного легиона, разведгруппа пятой когорты. Товарищ аюта, мы прибыли, чтобы обеспечить вашу эвакуацию!
  - Вольно. Эвакуация отменяется. Сопротивление оказалось ниже рассчитанного. Мы захватываем объект.
  - Как прикажете...
  - Куда подевался ваш боец?
  Центурион обернулся, не сразу поняв, потом сообразил:
  - Крысу в кустах заметил, товарищ аюта, сейчас разберётся.
  Вся свита принцессы хором улыбнулась:
  - Ну-ну. Центурион-сама, похоже, вам придётся перерассчитывать свою стратегию с учетом небоеспособности одного из бойцов. Когда точно подходит ваша когорта?
  - Минуты через две, товарищ аюта.
  - У вас есть средства связи? Сообщите, что я жду всех в этой точке и нам нужен легат. Да кстати, где ваша элитная когорта?
  - Они ждут на орбите, - центурион вынул из кармана гарнитуру и связался с начальством.
  - Плохо, - покачала головой демонесса, и в этот момент кусты раздвинулись, и оттуда вышла довольная Гюльдан с луком на плече, и весь сконфуженный, потный, растрёпанный и лиловый от неловкости (призраки от стыда не краснеют, а синеют), разведчик.
  - Велит Синистер! Что это всё означает?
  Бедняга даже не смог вытянуться по стойке "смирно", и ударить себя в грудь для приветствия:
  - В-виноват, товарищ центурион. П-простите...
  - Это называется Гюльдан, дочь Ахтар мой телохранитель, и лучший стрелок Империи.
  Молодая соблазнительница озорно улыбалась, демонстрируя остальным мужчинам свои лучшие стороны.
  - Да, но... это лучший рукопашник нашего легиона!
  - Дурачок он у вас. Сразу бы прыгал, не тянул бы - может быть, и поборолись маленько. А он стал пялится - будто не знает что мы, суккубы, чувствуем и взгляды и направления...
  - Центурион, мне нужны ваши снайперы и группа с пулемётом.
  - У нашей центурии нет пулемётов на вооружении, товарищ аюта.
  - Вон там возле цеха лежит трофейный. Выделите для него расчёт.
  
  Маваши ей притащил сразу трёх упирающихся призраков в шлемах с командирскими гребнями.
  - Я командир этих солдат, - подал голос один из них, как раз бывший без шлема: - Мы сдаёмся. Перестаньте нас убивать.
  - Аюта драгонария Тардеша, Метеа. Это - авангард легиона "Ледяной Ветер", Коцит. Сколько у вас сил сопротивления, кто командует?!
  - Революционный легион двенадцать, неполный. Командует легат Рэм Кумбреш. Мы стояли на пополнении, но, получив информацию о возможном прорыве, были вызваны на службу. Похоже, не зря. Ещё два легиона нового набора и туземные войска.
  Принцесса придирчиво оглядела мятежников - их осталось всего трое, ещё один со стоном поднимался с земли, отдирая разбитый шлем от разбитой головы. Да и живые выглядели не лучше - избитые, изодранные, но с гордо поднятыми головами.
  - Хорошо. Что за объект возле проходной?
  - Завод по сборке легких кораблей. Атомный реактор. Да, ещё, товарищ аюта... - добавил он после паузы: - Считаю своим долгом предупредить, что у нас инструкция на случай прорыва периметра - взрывать реактор. Если вы продолжите наступление, то вам будет вторая "ловушка Тыгрынкээва". Вам же лучше отступить, чтобы избежать ненужных жертв.
  - Ладно, - усмехнулась Метеа. В смелости ему не откажешь, однако: - Дайте белый флаг! - Афсане оторвала что-то белое: - Возвращайтесь к своим, командир, заберите этих и раненого. Скажите, что я обещаю брать пленных, если вы действительно сдадитесь добровольно.
  
  >Брать пленных
  
  ...Отпущенные пленные парламентёрами под белым флагом прошли до середины пути, там свои их узнали и быстренько-быстренько затащили на свои позиции.
  - Снайперам - разобрать цели, - коротко приказала Кадомацу.
  - Товарищ аюта, - центурион показал на открыто стоявшие турели светомётов в окнах, так что их не могла разглядеть авиация: - А с ними что делать?
  - Подождём ответа.
  Ответ пришел со стороны этих светомётов. Один из них прошелся оранжевым, дымным под дождём лучом, где-то на уровне шеи, и деревья, осыпая хрустально-прозрачные капли с листвы, повалились как фишки домино. Другой же, тёмно-лиловый, взял угол ниже, и как каллиграф - тушью, вывел на асфальте дороги изображение фаллоса.
  - Это ответ?!
  - Он свой, что ли, рисовал? - поморщила носик Гюльдан: - Кривой какой-то и тощий.
  Метеа вскинула руку:
  - Огня не открывать! Пусть сами вылезут!
  Они, однако, были не дураки - лучи поднялись совсем немного, дрожа настороже у вероятных подходов. Вдоль них короткими перебежками, пробежали повстанцы, понявшие, что десантники просто так сами не уйдут.
  - Огонь, - сухо скомандовала принцесса.
  Глухой залп снайперок выбил из рядов атакующих почти всех офицеров. Сразу же началась паника. Те из офицеров, кто выжил, пытались их остановить, но падали, сраженные метким огнём невидимых велитов.
  Светомётчики резким зигзагом принялись шарить по кустам, но призраки задерживали дыхание и бестелесные, не получали вреда. Застрявшие на дороге солдаты почему-то не спешили поступать так же - просто отстреливались, отступая, и падали как подбитые кегли от беспощадной стрельбы.
  Демонесса пристально пригляделась к ним.
  - Отведите солдат! Это не легион, это даже не призраки!
  - Что с светомётами?
  - Да забудьте про светомёты. Где легион?!!
  И в этот момент слева, со стороны вокзала ударил легион! Чудом, только благодаря тому, что отвели солдат и трофейному пулемёту с крыши правой литейной, избежали окружения. Дождь призракам-повстанцам стрелять не мешал, на ответную стрельбу они использовали бестелесность (правда, заметно короче, чем настоящие легионеры), и только чудо позволило избежать дополнительны потерь.
  - Проклятье! Трех выбили, - выругался центурион: - Так мы долго будем валандаться, а у нас, десантников - каждый боец на счету.
  - Там две центурии, - определила демонесса: - Основные силы держат вокзал, поэтому они с этой стороны и ударили. Они думают за нами - легион, иначе бы не выделили столько. Отходим, выманиваем их на открытую местность. Пулеметчики пусть сменят позицию.
  - Я бы не купился, - с сомнением покачал головой велит: - У них отличная позиция, прикрытая светомётами. Зачем им оттуда выходить?
  - Трубы литейной. С них контролируется вся территория.
  Велиты стали осторожно отходить, стараясь сделать заметным своё движение и не попасть под вражеский огонь. Когда они оказались возле литейной, центурион вскинул бинокль, а девушка-демон не нуждалась ни в каких усилителях зрения:
  - Купились, гады...
  Повстанцы теперь выходили по всем правилам - проверившись, прикрывая друг друга, только одной центурией - вторая так и не покинула позиций. По пути разворачивались в цепь, любую подозрительную тень встречая перекрёстным огнём.
  - Боюсь, что с фланга нам их не обойти. Вторая центурия... - начал центурион.
  - Смотри!
  Лучи светомётов, дрожавшие над головами наступающих повстанцев, вдруг резко взметнулись ввысь, и рухнули вниз, пройдясь смертоносной косой по наступающей цепи. Потом ещё раз - по выжившим. Залегшая вторая центурия выбежала на открытое место, чтобы достать взбунтовавшееся оружие, но попадала от жалящего света, прежде чем центурион успел их загнать к спасительной стене.
  - Это что, это как... - удивлённо открыл рот центурион.
  - Я послала девочек за ними. Не зевайте - огонь по выжившим!
  Теперь велиты, рассыпавшись в цепь, как ожившие тени, короткими перебежками, где за укрытием, где - на задержке дыхания, двинулись в атаку. Светомёты сделали последний смертельный зигзаг и полетели из окон. Принцесса распахнула крылья и, перемахнув наступающую цепь, взлетела на помощь суккубам. Сакагучи, рывком за пояс посадил её на землю.
  - Ты чего, девочкам надо помочь!
  - В воздухе вы мишень. А враг не подавлен, - ответил неумолимый телохранитель.
  
  Возле заводоуправления, с освещёнными, несмотря на поздний час, окнами, оказалось сопротивление из засевших в кустах легионеров - они немного заставили понервничать мастерской пулемётной засадой - потом снайперы вычислили их силуэты и утихомирили хозяев.
  Тревога включилась, когда они подошли проверить трупы.
  - Действуем, как договорились. Оцепить здание! Маваши - вперёд, не давай им сжечь или стереть что-нибудь важное. Брат Ковай - замыкающим, берегите девочек. Господин центурион, окна за вами.
  Первый же враг засел за дверью, выскочив с автоматом в упор сбоку. Принцесса толкнула Маваши вперёд пинком ноги, выбив из-под смертельной очереди, и прикончила автоматчика воздушной ударной волной - магией.
  - Планировка не та, что на чертежах, - выругалась принцесса, глядя, как Маваши взлетает по лестнице, вместо которой должен был быть вестибюль: - Где ход на крышу? Там был пулемёт, как пить дать - нас встречать потащат!
  - На второй этаж надо, - сообщил, Сакагучи, осторожно снимая 'план эвакуации при пожаре'.
  - Давай за Маваши. Девочки уже наверху!
  
  По лестнице навстречу с грохотом съехал тяжелённый письменный стол. Девушка-демон легко перепрыгнула его, а монах разбил на щепки. Потом - второй этаж, много паникующих людей, призраков и ракшасов в повстанческой форме, которым, по идее этой ночью бы спать да спать.
  Демоны прошлись по ним кровавым вихрем, прежде чем со следующей лестницы застрочил пулемёт.
  Кто-то стрелял с корточек, с верхней площадки лестничного пролёта, не особо беспокоясь, в друзей попадут пули или во врагов - залегли все, и пойманные в ловушку повстанческие офицеры и демоны в неуязвимых для пуль доспехах, которым всё-таки спор о прочности с пулемётом ничем хорошим не светил.
  Пулемет прошелся по стенам и полу раз, другой, потом чихнул - и вылетел с лестницы в коридор вместе с кусками тел пулемётчиков, разрубленных по голову и пояс.
  Окровавленная Азер вышла, оттирая от крови лицо под маской.
  - Всё? - спросили у неё?
  - Какое 'всё'? Их там с полсотни! - как оказалось, засевшие на крыше легионеры просто не успели за летающей и умеющей бегать по стенам суккубой, и теперь, озверев, рванулись за пулемётом. Первых встретили меч Сакагучи и дубина Ковая, следующих - стрелы принцессы.
  Повстанцы залегли на той же площадке, где был пулемёт, и начали, не видя в темноте, стрелять по лежащим гражданским, громко обещая, что сейчас выручат. Гражданские, не зная, что и делать, кто ползком, кто на четвереньках поползли подальше от таких 'спасителей'.
  Принцесса, выстрелив пару раз, отцепила от пояса бомбочку с жидким воздухом, и метнула в лестницу. Раздался звон, шипение, ругань, поднялся белесый туман, и из него вылетела ясно заметная на его фоне граната. Маваши поймал её на лету и вернул обратно - раздался взрыв, и всё стихло.
  
  - Так, кто лежит, всем руки за голову! И не вздумайте притворяться мёртвыми - мы это видим!
  Велиты Фархада поднимались по стенам через разбитые окна. Гюльдан помахала хвостиком с другой стороны комнаты, лежа с луком на антресоли какого-то шкафа. Судя по стрельбе и крикам из другого крыла здания, Афсане там тоже не финики кушала.
  Азер за ногу притащила какого-то шибздика, в страхе скребущего доски пола ногтями:
  - Прятался за легионерами. Думала добить, но он так дрожал за свою шкуру, что может оказаться полезным.
  - Я только писец, я только писец! - заявил шибдзик свои права.
  - Сядь, 'писец', - указала когтём на пол дочь императора: - Азер, возьми Маваши, и осмотрите здесь все комнаты. Мало ли что ценное, да и эту ораву пленных надо будет куда-то запереть...
  - Есть, Госпожа Третья.
  Принцесса, очень красивая в своих черных с зеленью доспехах со светящимися за спиной оранжевыми крыльями, склонилась над пленными, опустившись на одно колено:
  - Ну, давай, рассказывай, по порядку: кто ты, и что здесь делаешь?
  - Меня зовут Ойгун-бек, я секретарь директора завода!
  - Вот как? - девушка поднялась во весь рост и сказала: - Ну, давай, пойдём.
  - Куда?
  - Покажешь нам своего начальника.
  Пленные были тихи и не бунтовали. Понимали, что это всего лишь небольшая диверсионная группа и их ещё могут освободить. Секретарь отрабатывал спасённую жизнь вовсю:
  - Начальник охраны... главный технолог... Зам директора по хозяйственной части. Мастер вагоноремонтного цеха.... - трусливая душонка выдавала всех подряд!
  - Мёртвых нам не надо.
  - Что? Да... Легат второго городского легиона - отвечает у нас за зенитчиков. Центурион из них же.
  Этих Метеа быстро отделила и допросила:
  - Сколько вас? Полный легион? Или только когорта? Сколько в зенитной когорте расчётов?
  Вместо ответа легат набрал побольше слюны и плюнул ей в лицо. Она увернулась и вспорола ему живот когтями.
  - У нас тут полный легион, - испуганно сразу заговорил центурион: - пять зенитных центурий в каждой по 12 орудий. Мы их на периметре больше выставили, не ожидали, что вы сможете в центр десантироваться.
  - Ну, мы и не смогли. Основной десант штурмует снаружи.
  - А, значит, ребята ещё держатся...
  - Вот он вот он! - подал голос шибдзик: - Директор!
  - И не директор вовсе я, - лениво заговорил очкастый толстяк в сползающем с лысины парике: - Такой же секретарь, как и он! И вообще, он вам не тех показывает.
  - Какой интересный у вас директор. Заводит сразу двух секретарей.
  - Ну, он - секретарь-референт, а я - секретарь-уборщик.
  - Да что вы такое говорите, товарищ директор! Они же вас убьют, а вы нужны заводу!
  - А ну-ка, - приказала диверсантка: - Притащите и того, кто был 'главный технолог'.
  Небритый мужчина в комбинезоне смотрел на девушку нагло, вскинув голову и выпячивая подбородок.
  - Итак, вы тут главный технолог?
  - Нет, слесарь-гинеколог.
  - Какая интересная специальность. И чем занимается слесарь-гинеколог?
  - Бабам трубы вставляет. Показать куда?!
  У шибдзика на эту речь начался настоящий приступ паники:
  - Да что вы их сердите, товарищи? Вы же всех нас под монастырь подводите! Наша хата с краю, пусть военных убивают, мы жили при Амале, жили после, и почему не жить дальше?
  - В самом деле, - усмехнулась демонесса, открывая забрало: - Давайте, я вам предложу такую вещь: - Вы соглашаетесь на сотрудничество, а потом я хлопочу за вас перед драгонарием, и призраками - что вы содействовали. Вас исключат из проскрипционных списков, даже если будет повод - моё слово выше.
  - Эх... - вздохнул директор, поправляя парик: - Ладно, только вы скажите - это уже настоящий штурм, или так, вылазка? И революционеры вернутся?
  - Моей группе поручено вывести из строя железную дорогу, и разрушить оборонительные сооружения. Основные силы десанта захватывают завод, и думаю, к концу дня все мятежники будут перебиты. Сегодня началось наступление на северном фланге, и взятие города - вопрос двух дней не больше...
  - От нас до линии фронта ещё не ближний свет. Ваш северный - это наш южный? - спросил технолог:- То есть десант захватит, и будет удерживать завод? Два дня, вы сказали?
  - Я с вами абсолютно честна.
  - Что вы просите за нашу жизнь?
  - План обороны завода и любые военные сведения. Надеюсь, вы не будете жадничать?!..
  
  Принцесса включила свой планшет и села перед разбитым окном, сравнивая то, что видит со словами и бумагами, выданными директором.
  - Всё-таки, что же это за лишнее здание? - показала она на зиккурат с башенками.
  - Директор же говорил про атомный ректор. Наверное, он там и есть.
  - А пленный - про сборочный цех.
  - В принципе, - сказал Фархад: - Одно другому не мешает.
  - Так пошли, проверим? - предложил Маваши.
  - Тихо ты! Они туда все силы стянули. Давайте так: на станцию дороги мы не пойдём, мы её вывести из строя ничем не можем, надо легион ждать. А пойдём вот на эту подстанцию, лишим их электричества... Потом закрепимся, и дождёмся легионеров.
  - Как прикажете, Ваше Высочество.
  - Центурион, закрепитесь тут. У вас теперь и пулемёт и светомёты. Если сможете, то можете и до зданий завода выдвинуться.
  - Кстати, - пискнула Афсане, меняя тетиву на своём красиво изогнутом луке (босой ножкой она удерживала один рог, а обеими ручками - натягивала другой, держа конец тетивы в зубах): - На крышу заводов ничего не поставить. Она хлипкая как картон - даже под нами проваливается.
  Все остановились и посмотрели на неё.
  - А что? Верно ведь говорю, скажи, Азер!
  
  ...Подстанцию поломали без проблем. Повстанцы как это нередко было у них в тылах, опять перемудрили с охраной и сняли с охраны ключевого узла сети всех солдат. Когда на всём заводе отключилось электричество, несколько автоматчиков появилось в дальнем конце местной узкоколейки, но, сделав пару робких выстрелов, поспешили убежать. Вместо того чтобы за ними гоняться, в темноте и под дождём, диверсанты занялись двумя дотами, охранявших проходную, которые, впрочем, просто ничего не успели сделать, развернутые в противоположную сторону - сначала суккубы через неосторожно распахнутые двери перестреляли всех, кого увидели, а потом внутрь ворвались демоны. Несколько ударов меча - и всё было кончено. Окровавленные победители, отчищая оружие и доспехи, собрались на крыше одного из дотов:
  - Опасно, Ваше Высочество. Может лучше под крышей? - с крыши было отлично видно широкое шоссе, и сплетение железнодорожных путей, выходивших из завода. Здания за заводскими стенами были ниже заводской стены, и вряд ли кто оттуда мог угрожать.
  - У нас крылья. А если мы будем внутри, нам просто влепят ракетой. Откуда по нам смогут выстрелить, чтобы мы не видели?
  
  - Центурион, слышите меня?
  - Какие будут приказы?
  - Подстанцию и проходную мы взяли, нужно несколько солдат, что разбираются в электричестве, чтобы не было сюрпризов. И пошлите бойцов осмотреть доты и проходную - может, что полезное для вас будет, да и ворота понадёжнее запереть надо бы... Нужен ваш легат!
  
  ...Легат струсил и попытался связаться только через дальневизор. Метеа наорала на него, и он мигом нашел себе и транспорт и сопровождение, чтобы предстать как штык.
  - Да что вы позорите славу своей страны! - отчитывала она его уже лично: - Ведь чем замечательны легионы Амаля - это тем, что командиры не трусят перед врагом! А вы...
  - Виноват, товарищ аюта. Я просто хотел быть на позициях своего легиона во время операции.
  - Ладно... планшет захватили? Показывайте диспозицию! - более удобные и функциональные, инженерные планшеты после Коцита заменили дальнеговорники дальневизоры в полевых штабах.
  - Элитная когорта уже спустилась?
  - Нет, ждет ваших распоряжений на орбите в немедленной готовности.
  - Сажайте как можно ближе к нам. Да и пусть колесницы проутюжат окрестности на предмет противовоздушной обороны - там, где им не мешают светомёты.
  - Светомёты малой мощности, противопехотные, "собаку" они собьют только при большой удаче. Тут, кроме светомётов есть и обычные зенитные орудия. Я хотел сначала выделить часть сил на их подавление. Вы отменяете приказ на эвакуацию?
  - Значит так, во время операции обнаружены новые сведения. Там, в этом строении, - она показала на новое здание: - Противник организовал секретное производство, судя по всему - с ядерным реактором. Так что теперь набедокурить и смотаться не выйдет. Такую игрушку надо забирать себе. К вам присоединятся 18 и 39-й легионы, они займутся зачисткой и укреплением территорий. Но позже, когда будет стационар над нами. А пока вы, под моим командованием должны установить контроль над местностью и развернуть штаб и пункт связи. Разделитесь на четыре группы, проверьте каждый из четырёх районов завода, взяв за центр заводоуправление. Элитную когорту запихните в канализацию, пусть проверит подземные коммуникации. Нам не нужно атомную бомбу под ногами в самый интересный момент. Им нужно инженерное и сапёрное оборудование, позаботьтесь, чтобы оно у них было.
  - Слушаюсь.
  - Разведгруппа Инсаис-сана переходит в моё распоряжение. Мне нужны боекомплект, сапер и устройства связи. Мы атакуем сортировочную с тыла, нажмите на них. Там, если через свалку идти, можно подойти вплотную к новому цеху.
  
  В тени здания, загородившего их от башенок со светомётами, они перемахнули через заводскую стену с тыла от вокзала, угодив в кучи кирпичей и других строительных материалов. Не задерживаясь, рванулись в атаку.
  Из-под козырька сортировочной вылез одинокий автоматчик, но принялся стрелять - и Сакагучи утихомирил его, просто уронив шпалу на голову. Когда он успел её подобрать?
  - Госпожа, один убегает - раздался крик монаха. Метеа, взлетая, оглянулась, и, видя убегающую спину, вошла в пике, но в последний момент передумала, и со свистом пролетев мимо, тоже подхватила шпалу из штабеля.
  - Не попали?! - участливо осведомился Сакагучи, когда она зависла.
  - Пусть бежит, панику наводит, - она потрясла трофейным стройматериалом: - Мне просто понравилось, как ты использовал эту штуку.
  - По-моему, там, в пристрое, достаточно большие окна, Ваше Высочество.
  - Интересно. Ковай! Хватит развлекаться, лети к нам, мы окна нашли!
  Только вот добрались первые велиты - двое снайперов. С некоторым ужасом обошли жертву шпалы, однако, не забыв подобрать у мертвецов документы и патроны.
  - Эй! - крикнула им принцесса: - Мы тут пошумим, а вы смотрите, нет ли дверей на земле!
  Солдаты, кажется, так и не поняли, в чем дело, но стая демонов в доспехах уже улетела в соседнее помещение.
  
  Выругавшийся Маваши, шедший первым, обнаружил, что два зала под одной крышей не связаны между собой.
  - Госпожа, там в окне решетки!
  - ШПАЛА! - как название фехтовального приёма объявила дочь императора и выпустила упомянутый предмет - который, словно заправская ракета, вошел в окно с гулким звоном, прорвав прутья, и разворотив стену следом. Принцесса сделала элегантную мёртвую петлю, и со сложенными крыльями впрыгнула в комнату, доставая меч.
  Даже не солдаты - двое людей-рабочих просто не успели добежать до спасительного пулемёта.
  - Уничтожьте все пулемётные гнёзда и завалите проходы! - крикнула демонесса, едва отдышалась: - Эта штука будет у нас в тылу, а всю станцию чистить нам некогда!
  
  ...- мать моя с рогами! - очень красочно выразился Синистер, (тот, кого уездила Гюльдан), когда они, наконец, перебрались через беспорядочное нагромождение стройматериалов, лежащее между рельсами железной дороги и заводской стеной. Взлетать под светомётами было самоубийством - поэтому остальная часть центурии вполне успешно отвлекала внимание защитников, атакуя со стороны станции, пока демоны ломали ноги, перебираясь через сваленные строительные обломки. Стена с тылу была сплошная и гладкая. Если директор наврал про дверь, ведь придётся подставлять головы под смертоносное изобретение людей.
  Горы застывшего цемента, разрушенные железобетонные плиты, с торчащей арматурой, отработавшие своё механизмы, пустые бочки и контейнеры, создавали фантасмагорическое нагромождение теней, и опасного металла, скрывающегося в них, об который солдаты за малым не переломали ноги в этой мгле сумеречного дождя. Пришлось идти осторожно, и из расписания они выбивались. Вот Синистер и выругался так...
  Демонесса осмотрела его вместо ответа:
  - Вы себя хорошо чувствуете?
  - Что?.. нет, всё путём...
  Девушка перевела взгляд на карабкающуюся на стрелу брошенного крана Гюльдан:
  - Что-то ты потеряла форму. Смотри, он ещё ходить может.
  Соблазнительница махнула рукой:
  - Ай, да времени всё нет!.. То там-то сям, - пропищало из тени: - Эх, жизнь полевая...
  - Э-э-э, простите, - подал голос пострадавший: - А что, у нас всё могло быть так, чтобы я ногами не ходил?
  В ночи загорелись хитрые суккубьи глаза:
  - Да всё ещё будет, будет... - ласково промурлыкала младшая суккуба: - Вот только живыми вернёмся. Вы же вроде на "Шайтане" расквартированы?
  Велит икнул.
  - Тихо! Смотрите в оба, дыра, говорят, под кучей ящиков. Не видите ничего подходящего?
  - Если о нём даже директор знает, могли завалить. Да чертова же темень!
  - Вот и посмотрим, стоит ли сохранять ему жизнь или разбомбить вместе с заводом.
  
   >Сложите оружие, и вы останетесь живы
  
   Дыру нашел Ковай. Самым простым способом - забравшись на один ящик, который не выдержал его веса. Под обломками оказался пучок толстых кабелей, под которым нашли широкий бетонированный квадратный лаз, проходящий под стеной. Мужчины подняли их вместе, напряглись - и тяжелые провода на удивление легко вышли из своего гнезда. Пришлось повозиться, чтобы вытащить их полностью.
   - Что это?
   - Тут должно было быть ещё одно здание, но его не построили. Но провода проложили.
   - И откуда вы это узнали?
   - Попалась очень говорливая птичка.
   - Вы везунчики, - заметил кто-то из велитов.
   - Слишком легко. Если они знают и не завалили - значит охраняют.
  
   Коридор был прямой и не слишком широкий, чтобы там развернулись приданные велиты. Демоны шли гуськом, призраки вдоль стен, старались прикрывать их автоматами, суккубы замыкали. Звуков боя не было слышно, пока они не прошли достаточно, где уткнулись в тупик. Тупик выглядел как стенка распределительного шкафа, и не заметно было, чтобы была какая-то дверь.
   - Сапёры, вперёд. Проверьте и доложите.
   Два призрака осторожно прокрались к железной крышке, и обследовали её своими устройствами:
   - Можно открыть. Всё чисто товарищ аюта. Снаружи идёт бой.
   - Понятно. Подготовиться к атаке! Как выходите - рассыпаться и устранить вражеское сопротивление! Мы действуем самостоятельно. Ковай, высади дверь!
   Монах, размахнувшись, одним ударом разбил шкаф на тысячи осколков, и они стремительно выбежали в залитый светом ламп цех. Повстанцы, не ожидавшие атаки из трансформаторной будки, растерялись, и вынуждены были бросить позиции у дверей, чтобы не попасть под перекрестный огонь. В широкую дверь цеха стремительно врывалась центурия Инсаиса, рассекая отступивших повстанцев надвое.
   Метеа запрыгнула на стоящую ленту транспортёра, тянувшуюся вдоль странного стапеля с незаконченной конструкцией.
   - Откуда здесь свет? - спросила она вслух: - Мы же вырубили электричество.
   - Значит, есть свой генератор, - подала голос Азер, взлетевшая, чтобы лучше осмотреться: - Лучше скажите, что это за конструкция?
   - Похоже на звездолёт. Но зачем такая секретность?
   - Если здесь есть электричество, то светомёты ещё действуют, - заметил Сакагучи: - И мешают высадке.
   - Ты прав. Ищите генератор!
   Раздался взрыв. Из стены за спиной правой группы вылетел целый кусок, и через брешь, им в тыл, с криком "Бра-а-а!", ударили легионеры. Защитники в панике отступили, прикрываемые стрелками слева от ворот и вышли на открытое место перед стапелем, став отличной мишенью. Принцесса мгновенно опустилась на колени, и, вынув лук, начала садить по ясно видимым фигурам, как в тире. К ней присоединились суккубы и меткие велиты.
   Сакагучи прыгнул, распахнув крылья, влево, ударил мечом, схватил кого-то за голову и со всей силы бросил на стапель. Мацуко обернулась, увидела, что слева атакуют, убрала лук, обнажила меч и прыгнула следом. Рубанула кого-то обухом в прыжке, приземлилась, щелкнув ключицами, кого-то подсекла крылом, подпрыгнула, резко обдав взмахом крыльев, перелетела к стенке, ещё раз щелчок ключицами - и упала в узкий проём между двумя станками, на какую-то фигуру, осторожно поднимавшую длинную снайперскую винтовку. Бедренные щитки высекли искры о железо станин, она чудом не переломала крылья, попав в такую тесную щель.
   Перед нею сразу же появился испуганный Сакагучи:
   - Вы не застряли? - заботливо поинтересовался он.
   - Ещё бы чуть-чуть... - сказала она, боком, оберегая крылья, выходя из узкой щели: - Совсем растолстела, скоро в доспех перестану влазить, - похлопала по широким бёдрам, закованным в сегменты брони.
   - Если бы так, Ваше Величество. От всех этих забот вы только худеете.
   - Если бы так. Куда они деваются? - сказала она, указывая на позиции повстанцев, где не было трупов: - Разве мы их не окружили?!
   - Помните башенки по углам здания? Внутри них, наверное, по лестнице.
   Углы цеха вдавались внутрь полукруглыми выступами, с несколькими рядами окон и дверью на уровне пола.
   - Там же светомёты, - ужаснулась девушка: - Всем, быстро, в укрытие!
   За спиной раздался звон стекла, и слепящий луч из окна башни рубанул сначала по ярким лампам, мгновенно вырубив свет, потом - по пролому, через который входили легионеры. Спустя секунду Синистер закинул в окно со светомётом гранату. Взрыв - и мёртвый светомётчик вывалился из окна со своим оружием.
   - Добейте! - приказала принцесса - велиты выбили дверь и ворвались внутрь.
   Со стороны легионеров вспыхнул второй луч, но они не пожалели взрывчатки - сапёр обрушил целую стену, с внутренними лестничными пролётами, которые с грохотом сложились как гигантские карты, расплющив меж собою расчёт светомёта. Прилетело и стапелю - недособранная конструкция рухнула, сверху упало несколько ламп, и гигантский мостовой кран покосился на один бок. Сверкнули ещё два луча - с диагональных башен, левой передней и правой задней. Но в темном цеху светомётчики сами не видели где враги, где друзья, а где станки и машины. Афсане и Гюльдан за несколько выстрелов перестреляли расчёт с левой башни, снайперы велитов - с правой задней.
   Принцесса включила дальнеговорник:
   - Центурион, доберитесь до целой башни и зачистите крышу. Живыми не брать. Я посмотрю, откуда здесь электричество! - и, перелетев через конвейер, указала своим на правую заднюю башню.
  
   - Надо было взять с собой автоматчиков, - сказал Сакагучи, заглядывая в глубину нескольких лестничных пролётов.
   - Обойдёмся. Я больше боюсь насчёт очередной бронированной двери. Сапёра заберите у них.
   Беспокойство насчёт дверей оказалось не напрасным - на лестнице никто не встретил, зато в подвале их ждала крепкая дверь с винтовым замком и предупреждение о радиоактивности. Сапёр велитов присвистнул, но как-то сумел приладить заряд, выворотивший эту махину из стены. Но даже такого взрыва хватило только на то, чтобы открыть узкую щель - Брат Ковай взялся, и, действуя своей дубиной как рычагом, открыл её. Ему еле успели крикнуть "Назад", как изнутри раздались автоматные очереди. Монах, вместо того, чтобы отступить, прыгнул вперёд, и раз-два - мощными ударами размазал растерявшихся автоматчиков по стенам.
   Кадомацу и Сакагучи вбежали следом и увидели убегающего призрака в шлеме офицера:
   - Вперёд! Живым взять!
   Призрак исчез, задержав дыхание, и толстяк, допрыгнувший до него, во весь рост растянулся по полу. Принцесса и её хатамото перепрыгнули через него, и, обнажая мечи, несколько раз рубанули воздух. Вдоль всего коридора было широкое окно с толстым, зеленоватого отлива стеклом, сквозь которое открывался вид на огромный зал с реактором посредине. Окно опоясывало зал по периметру, и патрули в других частях, увидев вторжение, зажали диверсантов с двух сторон - по правому и заднему коридору. Сакагучи резко дернул принцессу за пояс назад и закрыл спиной - вовремя, возникший из неоткуда автоматчик выстрелил прямо в упор. Прижавшаяся к своему телохранителю, Мацуко увидела, как пули прошивают его широкие крылья. Потом хатамото развернулся и ударом ладони наотмашь размазал призрака по стеклу, как букашку.
   - Назад, или нас окружат!
   Сзади Азер уже навалила импровизированный бруствер, а Ковай перекрыл боковой коридор трофейной дверью. Этого явно не ожидали - даже прекратили стрельбу. Азер воспользовалась паузой и, распахнув крылья, бросилась в атаку.
   - Быстро, Кен! - крикнула принцесса: - На помощь!
   Вовремя. Вокруг старшей сестры Ануш, спрыгнувший на вдруг опустевший угол, уже начали появляться полупрозрачные фигуры, числом девять где-то. Двух вынес ещё Маваши на подлёте, одного насмерть, а другому - отрубив руку с автоматом - тоже не боец. Аюта драгонария врубилась в их строй со спины, сразу избавив мир от двух врагов Тардеша, и вдруг оказавшись лицом к лицу с тем самым, отпущенным центурионом. Тот бросил оружие и поднял руки:
   - Товарищ аюта, я же вас предупреждал. Легат уже спустился к реактору и переводит его в режим самоуничтожения. У вас 15 минут на то, чтобы сберечь свои силы и выжить самой.
   - А я предупреждала, что буду брать пленных только в случае добровольной сдачи - и пронзила ему грудь мечом.
   Врагов больше не было. Все перевели дух, и убрали оружие:
   - Сколько мы с ними возились?
   - Две минуты.
   - Значит и у нас всего минут тринадцать. Что это?
   Подземелье потряс протяжный низкий гул взрыва.
   - Началось?
   - Нет, элитная когорта пробилась, - сказал наблюдательный Сакагучи, разглядывая реакторную через окно коридора: - Скорее всего, реактор соединяется с подземными коммуникациями.
   - Быстро к ним. Нужно предупредить трибуна. У них, кстати, есть инженер.
   - В какую сторону?
   - Давайте сюда.
   Двустворчатая дверь оказалась столовой, естественно пустой ввиду вражеского налёта. Раздосадованная принцесса, вбежав, остановилась, хотела повернуть назад, но вдруг прислушалась.
   - Что за звук снизу?
   - Стреляют.
   Демонесса попробовала ногой деревянный пол:
   - Все сюда, быстро. Прыгаем!!
   Пол дрогнул, но выдержал. Зато снизу что-то глухо ухнуло и прибавилось криков.
   - Что мы сделали?
   - Кажется, уронили люстру, - 'отвела глазки' принцесса: - Надеюсь не по своим.
   Спускаться пришлось по лестнице, хотя Ковай ещё несколько раз попрыгал по столовой, надеясь доломать пол своим весом. Внизу они застали только трупы врагов и тишину. Спустя секунду, из невидимости появились фигуры призраков, один из них подняв руку, хлопнул себя в грудь и отрапортовал:
   - Нимр Сорватеш Систерин, трибун элитной когорты, легион "Ледяной Ветер", Коцит! Задание выполнено - подземные коммуникации захвачены и взяты под контроль!
   - Вольно трибун. Пленные сообщили, что реактор оборудован системой самоуничтожения, и они попытаются её задействовать. Где ваш инженер?
   - Сейчас прибудет.
   - Как вы проникли сюда? Неужели станция не изолирована от канализации?
   - Просветили бетонированный тупик - обнаружили продолжение коридора. Взорвали, нашли черный ход в реакторную.
   - Ах да, у вас же есть оборудование.
   Подошел инженер. Он и, правда, оказался хорош - человек, а не призрак, с большим набором инструментов, чем ожидалось. Поняв с полуслова задачу, он сразу принялся за взлом системы. Легионеры по его указанию побежали перекрывать какие-то краны, а принцесса, посмотрев на его планшете местоположение центра управления, взяла своих телохранителей и отправилась туда.
   - Центурион, наши глушат связь повстанцев?
   - Только дальнюю, местную ещё не нашли частоту, а у проводной - провода.
   - Тряхните пленных, ну что вы как в первый раз!
  
   ...Караульных у двери они вырубили на лету - стремительно, из-за угла выйдя на них с Сакагучи, и просто метнув их через голову со всей силы об стену. Чуть приоткрытая бронированная дверь пошла на закрывание - но брат Ковай вставил дубину, и как рычагом распахнул её, уронив на порог солдатика, цеплявшегося за маховик запора изнутри. Кто-то выставил из-за косяка дуло автомата - но Скакгучи сжал его в кулак, там нажали на курок - кто-то заорал про своё лицо на смеси человеческого и амальского. В узком простенке меж двумя дверями у автоматчиков не было шансов против трёх непробиваемых пулями демонов. Но следующую дверь успели закрыть буквально перед носом.
   - Сталь они плохую используют, - заметила принцесса, потрогав новое препятствие. Может её можно разрубить?
   Вместо ответа Брат Ковай одним ударом выбил дверь вместе с косяком, взметнув облако пыли.
   - Тоже способ, - согласилась Кадомацу. Там кто-то взвизгнул в пыли, толстяк метнулся на голос - истошный визг заткнулся на полуноте. Принцесса выпрыгнула следом из облака пыли, и чуть не расшибла коленку о станину какого-то агрегата. Это была ещё не комната управления - а просто очередной машинный зал с лестницей наверх. Сопротивления почти не было - у повстанцев каждый боец был на счету, и здесь было только двое.
   - Пункт управления находится выше коридора. Думаю нам по лестнице, - сказал Сакагучи.
   На лестничном пролёте, где пришлось стрелами забирать засаду с двумя пулемётами, пришел вызов от инженера:
   - Мы заклинили блок управления - механически, так что стержни теперь им не поднять.
   - То есть, взрыва не будет?
   - Будет. Они слили весь охладитель из системы и если его не закачать обратно, реактор просто расплавятся.
   - Значит, оставьте тут охрану, и двигаемся к диспетчерской. Товарищ трибун, пусть ваш инженер укажет на карте другие места, которые следует поберечь от диверсий.
  
   Дверь в диспетчерскую оказалась не только закрытой, но и заваленной всяким хламом и мебелью.
   - Откуда тут столы и шкафы? Снизу, что ли притащили?
   - Сверху. Там кабинеты персонала.
   - Сверху, говоришь... Пришлите ко мне сапёра!
   ...Кабинеты наверху были пусты и разграблены, зияя распахнутыми дверями. Видно было, что их распотрошили только что, собирая тяжелые вещи для баррикады. Сапёр легиона уложил взрывчатку и просветил пол для лучшей ориентации:
   - Нам ведь пульт не надо раскурочить, так?
   - Да. Начинайте!
   ...плита толщиной полтора сяку, выдержала взрыв. От страшного удара, выметнувшего из двери пламя на несколько шагов, она не рухнула сразу. А медленно пошла трещинами, просела... и вдруг резко провалилась внутрь, повиснув на вывороченной арматуре.
   Распахивая крылья, демоны сиганули внутрь.
   Пыль оседала на весело перемигивающиеся лампочки приборов и дрожащие стрелки. Было подозрительно тихо. Метеа, Ковай и Сакагучи встали спина к спине, Маваши, наверху, резко схватив за пояс, дёрнул назад инженера, хотевшего прыгать за ними.
   - Если они дадут нам дойти до пульта... - крикнула принцесса: - Кричи изо всех сил, какой рычаг!..
   Не дали. Появились отовсюду, с автоматами наизготовку, сразу беря на прицел. Затянутые в черное тени - велиты повстанцев, в отличие от настоящих, не носящие мягкой джаханальской брони
   - Бросайте оружие и сдавайтесь, - приказал один из них с перьями центуриона: - Принцесса у нас в руках. Прикажите прекратить наступление.
   - А ещё у вас включенный режим самоуничтожения реактора, улыбнулась ему пленница: - И если он взорвётся - не станет ни вас, не принцессы.
   - МОЛЧАТЬ! - заорал центурион: - У нас принцесса! Мы выйдем, и отведём вас куда следует!
   - Залейте охладитель в реактор, - презрительно смерив его зелёными глазами, сказала демонесса: - Вы успеете выйти за пять минут? Или четыре? Время тикает!
   - Я ЗДЕСЬ КОМАНДИР! - тыкая в лицо девушке стволом пистолета, взбесился мятежник: - Я СКАЗАЛ МОЛЧАТЬ - ЗНАЧИТ...
   - Ребята, - посмотрела на его солдат та, взяв пистолет за дуло и с силой, сжав пальцами в гармошку вместе с его рукой: - Неужели вы хотите погибнуть так? Отменяйте взрыв, - и пнула корчившегося на полу центуриона, не обращая внимания на наведённые на нё автоматы.
   Кто-то громко сглотнул комок, и тотчас же, один из повстанцев склонился над пультом, что-то переключая.
   Из реакторной раздался протяжный глухой удар, потом шум насосов.
   - Охлаждается?
   - Да,- кивнул повстанец, и тут же схватился за автомат: - Но вы всё равно наша пленница!
   Сакагучи ударом из ножен разрубил его надвое...
  
   Когда отодвинули все столы и шкафы от двери, чтобы в диспетчерскую можно было пройти без крыльев, все повстанцы уже лежали.
   - Даже как-то неинтересно стало, - притворно зевнув, пошутила аюта драгонария: - И что теперь с таким количеством мужиков делать.
   - Ну, - усмехнулась Азер: - Я бы тебе подсказала, что, не будь ты столь огнеопасной... - один из лежащих поднял руку и хлопнул её по бедру: - Ах, ты, змеиный яд!..
   Все засмеялись. Шум насосов стих. Раздался протяжный гул и глухой удар: 'Всё. Реактор заглушен. Теперь не взорвётся даже при попадании бомбы' - сказал голос человека. А голос Сильвареша пробубнил: 'Надо было их сразу забросать газовыми гранатами. Не попались бы так...' - 'Так не было же!' - отвечал ему голос Маваши. 'Не додумались взять, - вздыхал спецназовец - а ведь они как раз для таких ситуаций и придуманы...'...
   Так закончилась ещё одна битва юной принцессы - ещё одна битва, в которой она не вспоминала имя Тардеша...
  
  
***

  
  >Его правая рука
  
  ...Азер говорила: 'Думаешь, ты изменила всё к лучшему?! Брось. Быть рядом с кем-то, и быть у него на побегушках - совсем не одно и то же. Твои чувства к нему ничего ни изменят, ни добавят. Все мужики - даже прозрачные, на первом деле думают о работе, а уж потом обо всём остальном, если в постель нельзя. И нечего ронять слёзы зазря! Ты сама согласилась на эту работу, так работай! - а орать со слезами ты превосходно могла и дома...'
  ...А Мацуко и сама не понимала толком, чего она хотела. Тардеш БЫЛ РЯДОМ, каждый день, всё время, он говорил с ней, смотрел на неё... но это была всего лишь работа - работа, в которой она, наверное, достигла наивысшего мастерства, ни разу не потерпев неудачи, но ни разу и не вложив всё сердце...
  Её новые обязанности были весьма расплывчаты - и как новая помощница Тардеша она была обязана разрабатывать и утверждать все специальные операции, и её обязанности представительницы царствующего дома требовали от неё одобрения всех планов, составленных её бывшим штабом, - так что работы не убавилось, а только прибавилось. Бои становились всё сложнее, а толковых офицеров не хватало как на линии фронта, так и в штабе, так и в диверсиях - по-старинке, приходилось делать всё самой. Слава богам, пятнадцати-шестнадцатилетние мальчишки матерели, превращаясь в солдат, с позолоченных дворцовых шаркунов сваливался лоск и просыпался трезвый ум и наследственные таланты, и армия сама по себе становилась сильнее и опытнее, требуя всё меньше вмешательства штабных офицеров в бои. Но младшая дочь императора всё равно по-прежнему не бегала от шанса самой поучаствовать в драке.
  Под её командованием теперь находились и демоны и призраки и ракшасы, и бхуты и люди. Колдуньи Златы тоже изредка выражали желание присоединиться к веселью, ещё расширяя список национальностей, да и с агентами из туземцев тоже надо было работать. Весь этот сброд, говорящий на разных языках, готовый на лихие дела и игры с риском для жизни, по самым разным причинам, требовал неусыпного внимания деятельной принцессы. А того, что она юная и не очень опытная девушка маленького роста, никто не отменял! Так же, как её женский пол...
  
  Незадолго до вторжения на Диззамаль - как он сам заметил, ровно за 3 часа, 13 минут, в её распоряжение прибыл ещё один необычный подчинённый - специально откомандированный представитель Иностранной Комиссии Сената, перфект Вухай Юйвей, лампоголовый сиддха, которого она прозвала Хиро Юммей, прочитав его иероглифы по-своему. Он был назначен координировать деятельность всех шпионов и тайных агентов (которых ещё надо было заслать), а заодно - заниматься контрразведкой вместо лишенного доступа партийного Прибеша, чем разгрузил несчастную Злату, явно не предназначенную с её характером для такой должности. Но новый помощник тоже фигуральным образом повис на шее у новой аюты драгонария Тардеша - умный, но вечно сомневающийся в своих силах, он вечно бегал к ней за всякой ерундой, хуже Томинары! Тот хоть влюблён был, его было можно понять... Боги, она же не всемогуща, она просто женщина...
  
  ...Мацукава на новом посту показал себя в наилучшем свете. Может, в некоторых сражениях, ему не хватало рискованности Третьей Принцессы или осторожности Томинары, но это была как раз та 'золотая середина' которая необходима армии. Командование авангардом приучило его обходиться 'тем, что есть', и Метеа сама порой восхищалась, как он, буквально горстками солдат, проводил сражения, в которых ей бы для победы потребовалась армия или две. А теперь в распоряжении старого самурая была и её поддержка (за своей обожаемой принцессой солдаты были готовы идти хоть на штурм самого Рая), и стратегический гений Томинары, - пятая компания проходила быстрее и с меньшими потерями, несмотря на ещё сильней возросшее сопротивление.
  Пусть шел уже третий год войны, Тардеш оставался всё-таки больше космическим стратегом и тактиком, (причем великолепным), а не наземным, где он очень сильно зависел от Кверкеша и от самой Аюты, которую уже звали так с недавних пор - по званию, с большой буквы. Кверкеш же ей, когда они ближе познакомились, сильно напоминал по характеру Мацукаву, только без его 'окопной бравады' - как прозывали призраки моду носить лохмотья, словно побывавшие в битве или под обстрелом. Кверкеш в отличие от скрытного Мацукавы был очень открытый, хороший, но порой, как солдат, чересчур прямой и обидчивый. Последним он напоминал Злату - тоже, оказывается, обидчивую особу - правда это недавно у неё началось, и демонесса пока не поняла - почему... Может... Нет, определённо не из-за Тардеша - и ревность ей была чуждая, и не в таких отношениях она была, чтобы ревновать. Да и сама первая подбивала и подстраивала ситуации, чтобы принцесса случилась наедине с драгонарием, только вот... Эх-эх...
  ...К Тардешу её пропускали без разговоров, только успевая отдать честь - несомненное преимущество положения аюты. Драгонарий ждал её в малом зале, чем-то напомнившим тот кабинет на атомной станции.
  Он стоял спиной к двери, лицом к карте высвеченной на стенном экране. Когда она вошла, молча показал место рядом, на стул - но она осталась стоять:
  - Господин драгонарий, операция выполнена. Завод под нашим контролем.
  - Ты взяла часть резервов? Значит, можем начать окружение. Что там было?
  - Какое-то фрагментарное производство. Стапель для сборки малых кораблей и оружейный реактор.
  - Хм... а двигательный цех? Оружейный, сборочный?
  - Нет таких. Не помню.
  - Они распределили производство - собирают один продукт на нескольких заводах. Для кораблей нужны двигатели и навигационное оборудование, для атомного оружия - корпус, детонаторы, система наведения. Должны быть другие заводы.
  - Тейтоку-доно...
  - Да?
  - Я не советую начинать окружение. Нам это невыгодно. Пускай Мацуква берёт Восточный своими силами, а мы тут закрепимся. Когда он завершит, у повстанцев будет очень невыгодный им выступ между нами - им самим придётся отступить, чтобы не попасть в 'котёл'...
  - Умно. Ты сказала Мацукаве?
  - Скажу. Сегодня вечером, на заседании штаба.
  - Ах да, - призрак, наконец, обернулся к ней, массируя шею: - Нет, надо что-то делать с этим расхождением во времени! Ты сама-то хоть когда спишь?!
  - Я ей то же самое говорю всё время, - неожиданно вставила словцо Злата, неизвестно с каких пор находившаяся в комнате: - Смотри, вся с лица спала, ещё похудеешь...
  - Сакагучи меня тоже доставал сегодня по этому поводу. Так что не зли, сорвусь! И вообще, я у вас, на орбите, превосходно выспаться успею.
  - Девочки, только не цапайтесь, не начинайте: - взмолился Тардеш: - Ты зачем пришла? - это к Злате.
  - А кто сказал, что мы цапаемся? - удивилась нага.
  - Вот именно, - поддакнула демонесса.
  - Ну, я тут грешным делом подумал, что вы меня ревнуете (обе девушки возмущенно фыркнули). Итак, пани Злата, не уводите разговор в сторону - что случилось?
  - Ах, да. Мои подчинённые предъявили ультиматум - они тоже смертные, дайте отдыха!
  - Странно... неужто мы вас так сильно загрузили?
  - Ужасно, сама подтверждаю. Но, наверное, мы сами виноваты, избаловали вас. Ну что поделать, если я такая сделана - не могу отказать, если хорошо просят! Особенно вот этой особе - с красивыми глазами...
  - Твои сами напрашиваются, между прочим!
  - Она ещё и краснеет! - змея усмехнулась: - От тебя-то как раз и меньше всех нагрузки. Мы поэтому и просимся к вам, что на твоих заданиях хоть мозгами можно отдохнуть. Нет, я о другом... Уже целый месяц как повстанцы наращивают активность своих магов. В основном - транспортировка. Не знаю, что они там перебрасывают, но от двадцати до тридцати локальных "связок" в день - не считая постоянных, которые мы постоянно бомбим и выжигаем мозги поддержке. У меня не хватает магов нужной квалификации, чтобы сохранять текущую ситуацию! А если мы перестанем противодействовать - то нам всю линию фронта порвут десантами. Я требую: разрешить сократить тыловые каналы, хоть минимум! Дайте разгрузить колдунов хотя бы на опасных направлениях - им же сменяться некогда!
  - Хм... Странно... Тридцать "связок" для повстанцев - это слишком много. Даже если они будут перебрасывать производство или беженцев - поездами выгоднее и безопаснее. Аюта Метеа, вы помните данные разведки?
  - Точно не скажу, но, по-моему, тоже, - тридцать связок слишком много для мятежников. Особенно, учитывая, что они ничего не дублируют.
  - Верно. Так что вот для вас задача - выяснить, что они так спешат перебрасывать. Да ещё и эти звездолёты! Кстати, через несколько минут ко мне зайдёт Кверкеш со Стханом и этим, "не бей лежачего". Так может, если мы так хорошо здесь собрались, устроить внеочередное заседание командования?
  - Я тогда схожу за Хиро, - кивнула Метеа.
  - Лакшмидеви уже идёт, - ехидно улыбнулась Злата: - Хорошо же быть телепатом!
  
  ...Задумавшись, аюта по специальным поручениям чуть не пробежала каюту шефа разведки. Вернулась, постучалась. Дверь моментально открылась. Серокожий сиддха, склонив большую лысую голову над ящиками комода, уже собирал материалы четырёхпалыми руками:
  - Спасибо что зашли, Явара-сяоцзе. Товарищ Злата уже меня предупредила.
  - Шутница нелеченная, - щелкнула, складывая веер, девушка-демон: - Могла бы мне сказать, чтобы я лишний раз не ходила...
  - Ну, ей, наверное, лучше знать, - сиддха натянул на нос треугольные очки с толстой оправой, которые были слишком малы для его глаз: - А я по дороге успею вас ввести в курс дела, и вы меня - тоже.
  Хиро по части магии был слабоват для сиддха - ни разу не был он замечен в злоупотреблении привычными для его расы телепортацей, левитацией, телекинезом, лишь изредка по работе - телепатия. Как он сам говорил, мощности мозга ему нужнее для развития интеллекта, чем на всякую показуху. Хотя всему флоту было любопытно - действительно ли он что-то может показать из волшебства, или нет?
  - Ну, слово "лучше знала", для нашей Златы, как-то не подходят. Что она тебе успела рассказать?!
  Коротконогий толстый разведчик перешагнул комингс люка, и, морща высокий лоб, задумчиво оглядел свою каюту:
  - Только в общих чертах... Ну... о возросшей активности магов я знаю уже дней пять... только как-то не решился докладывать...
  - Эх, учишь тебе, учишь... Всё собрал?! Смотри, голова садовая, телепортироваться-то ты не умеешь...
  
  ...По дороге демонесса рассказала во всех подробностях обо всём, что смогла вспомнить из увиденного на заводе.
  - Интересно, - кивнул шпион: - Мне докладывали о новых заказах на атомное оружие, но до сих пор не было никаких сведений о его источниках.
  - Кстати, об источниках - агенты нам солгали и о заводе и о реакторе. Я разломала две домны, прежде чем узнала о том, что оборона хуже, чем докладывали и про реактор.
  - Они могли не знать о реакторе, сяоцзе.
  - Он вообще-то отлично виден с земли, и думаю из города.
  - Ну понятно, придется проверить... И яснее с атомным оружием. Значит, вот где они хотели его делать...
  - Так реактор-то вообще-то был частью системы самоуничтожения.
  - Ну, сяоцзе, вы же сами об этом говорили, что одно другому не мешает.
  - Ладно-ладно! Давай молча подумаем?!
   Сиддха только усмехнулся, и спрятал маленький рот в высоком вороте своего горчичного свитера. Этот неизменный свитер был поводом для множества шуток всего офицерского состава. Принцесса и другие демоны шутили, что он носит прямо-таки императорские цвета, одеваясь в желтый, а сиддха только поднимал брови и говорил что свитер ни капли не желтый, а синий. Тардеш и призраки тоже удивлялись, где там желтый и синий, в черном-то свитере, и только Злата забавлялась, занимая то одну, то другую сторону.
  
  >Нешуточная угроза
  
  ...Молча подумать не получилось, и они за разговором то о деле, то об этом чортовом свитере, чуть не пропустили дверь.
  - Второй раз за день... - вслух вспомнила Мацуко.
  - Что "Второй"?!
  - Прохожу мимо... - они вошли. Никто ещё не пришел. Злата ворошила откуда-то взявшуюся кипу бумажных карт крупного масштаба, а Тардеш всё так же любовался проекцией карты на стене.
  - Что-то никто не идёт.
  - Как видимо, заняты.
  - Ты быстро обернулась.
  - Ну не в волан же играли по дороге... Господин Хиро, доложите господину драгонарию о том, что вы заметили.
  - Ах да, - сиддха взял указку, и другой рукой изредка поправляя очки, пошел показывать:
  - Мы искали штабы узлов обороны, и нашли здесь, здесь и здесь заказы на тактическое ядерное оружие. Правда, до сегодняшнего дня, были не в курсе, где находится само производство. Вычислив источник заказов, мы локализовали их штабы, но пока что, я хотел бы, придержать эту информацию, чтобы не сорвать нашу сорвиголову-принцессу в очередную авантюру, (Девушка покраснела. И правда, она бы не стала ждать, а десантировалась бы на командные центры как можно скорее), - сиддха поправил очки за дужку: - К тому же, тут нельзя спешить - нужно узнать, куда могут быть направлены эти боеприпасы, а приказа о транспортировке они не отдадут, пока заказ не будет выполнен...
  На карте Диззамаля раз за разом засвечивались новые пункты, как указываемые сиддхой так и новые, обновляемые вычислителями флота по докладам разведки. Три основных материка Диззамаля сливались в единую исчерченную горными хребтами реками фигуру, напоминавшую голову борца, наклонившегося вперед и открывшего рот, в упрямой схватке. Шея сильно вытягивалась на восток, отчего казалось, что борец стоит на корточках, нос-полуостров на западе, отделенный проливом от "лица", был сломан, и в открытой челюсти юга были видны зубы богатых портовых городов. Сброшенный год назад на устья рек в основании "челюсти" и "затылка" десант вторжения был разгромлен ударом с моря, но сделал свое дело, закрепившись, и теперь, раскинувшись линиями фронта, напоминавшими анатомию черепных костей, армия Республики методично очищала планету от мятежа, двигаясь из центра - к побережью. Точки размещения ядерного оружия нарисовали планете что-то вроде "лица". Недоброго и напряженного.
  - Чертовы бомбы. Я думал - лишил их ядерного оружия, когда вычистил первую планету... - сказал драгонарий.
  - Ну, это секрет полишинели. Особенно у нас, у "чертей". Даже суккубы имеют его! - перебила его демонесса.
  - Да, вот именно... Построить или приобрести реактор, для повстанцев было плёвым делом, - помолчав, добавил сиддха.
  - Что сейчас делают ваши агенты?
  - В настоящий момент, (он запнулся)... В настоящий момент мои агенты саботируют прохождение заказа, пытаясь спровоцировать кризис в системе снабжения и вызвать вмешательство высшего руководства - это очень хороший повод для внедр... - тут со стуком и грохотом отдания чести и щелканьем каблуками вошел Кверкеш, за ним, ненамного тише - Стхан, и командующий бхутами. Скромный толстяк-сиддха тотчас замямлил и стушевался ни их фоне.
  - Товарищ по партии драгонарий, по вашему приказанию, прибыл!
  - Спокойно, спокойно... садитесь все. Товарищ Юйвэй, повторите то, что вы сейчас нам говорили.
  Бедняга Хиро раскрыл рот, захлопнул его, попытался поднять указку - бесполезно. Только ноги его выписывали по полу какое-то невероятное "мыслете".
  - Понятно, - откомментировал Стхан: - Опять "контакт отошел"...
  - Внедрения... то есть атомные бомбы... то есть ядерное оружие... то есть, по последним сводкам... - всё ещё, под грозным взглядом адмирала, пытался выдавить из себя несчастный шпион. Метеа встала на его защиту, и сама взяла слово:
  - Позвольте мне пока доложить о результатах своей операции, а господин начальник разведки дополнит детали. Так будет лучше, не правда ли?
  - Наверное... - облегченно вздохнул сиддха.
  Был единственный способ разговорить вот так замявшегося Хиро - это говорить самой, и всё время к нему обращаться за подтверждением. Сработало, тем более что следом, подхватив эстафету, точно в таком же стиле выступила Злата, после которой шеф разведки наконец-то собрался и толкнул от себя пару довольно длинных предложений.
  - И что из этого следует? - подытожил драгонарий: - Опять они готовятся сдать планету? Сколько они думают отступать, до Шульгена что ли? Им не хватило эвакуированных с трёх планет?
  - Я бы не была столь оптимистична. Ядерные заряды это всё равно ядерные заряды. С чего вы взяли, что они отступят? Пока обстановка шаткая.
  - Боитесь трюков в стиле Тыгрынкээва?
  - Ещё как!
  - Пока что они запустили заводы так, что снимают даже рабочих с фронта - ибо им не хватает рабочих рук. С одной стороны это нам на пользу, - вздохнул Кверкеш: - Пушечное мясо хоть немного, но всё-таки нас задерживало, а та горстка профессионалов, что у них есть - нам не противники.
  - Проблема в том, что и атомные бомбы, и корабли производят не для красоты. Бомбы взрываются, корабли взлетают.
  - Новый флот? - предположила демонесса: - Чтобы снять блокаду?
  - Нет, на планете, ничего эквивалентного даже одному "Шайтану" не построить. Даже если будет массированная атака тяжелыми ракетами, максимум, чем она навредит - это заставит вспотеть наших канониров. Не тот уровень технологии, многие из них просто отсутствуют у Шульгена. Но пройти сквозь блокаду такой корабль может, и даже не один. Вот почему я подумал об эвакуации планеты.
  - Может захват орбитальных верфей? Там что-то было?
  - Я сброшу их с орбиты, чтобы не будили ненужных иллюзий - все, что могло построить боевой корабль звёздного класса, было нами уничтожено в первый день вторжения.
  - Бестолково это всё. Среди всей этой городской застройки, они могли бы годами нас сдерживать, если по уму всё делать.
  - Они могли годами нас сдерживать на изрытых подземными тоннелями равнинах Акбузата. Могли годами сдерживать в джунглях Нэркес, под кислотными дождями. Могли заморозить в снежных полях Коцита. Могли столетиям отбиваться от нас под стенами Цитадели. Однако не смогли. Товарищ стратиг - восстание рушится. Они теряют заводы, поля, города. Последователей. Единственное что им остаётся - собирать сторонников вместе на проверенных рубежах.
  - Перережем им коммуникации, будем бить на отходах, рассеивать колонны, вселять панику - и война окончена.
  - Это не так просто как сказать. Коммуникации и маршруты колонн ещё надо найти.
  - У нас полноценное господство на орбите. Найдём.
  Злата скорчила недовольную мину:
  - Только, пожалуйста, давайте каждый раз будем составлять точный план операции. А то командиры вечно ждут каких-то неожиданных откровений и дергают приданных магов туда-сюда. А некоторые заклинания ведь не в один миг произносятся. А некоторые - и отменять чревато. А то опять начнёте на меня жаловаться, что от нас никакого толку...
  - Тише, ты, страдалица. Всё составим.
  - Итак, вводная: есть основания полагать, что повстанцы готовят эвакуацию наземных сил и населения планеты. Есть многие признаки, свидетельствующие о перемещении крупных сил и перевозке больших объёмов грузов, не связанных с боевыми действиями. Возможно, они создают склады боеприпасов, оружия, провизии. Есть ли какие идеи?
  - Возможно они так же производят эвакуацию самих производств?
  - Интересная идея...
  - Шахты и скважины не эвакуируются. Это зацепка, - ткнул пальцем в горнодобывающие районы принц Стхан.
  - Слишком рискованно, паны генералы. Они не могут постоянно держать связки - мы противодействуем этому. Они это знают и не идиоты, чтобы рисковать. Мы уже не один раз схлопывали их вместе с содержимым. Масса не соответствует промышленному оборудованию. Да и живых душ мало для боевых подразделений. А на кораблях прорывать вашу блокаду, друг-драгонарий, думаю, безнадёжное дело - завод без станков никому не нужен.
  - Нет, пани Злата. Завод можно собрать и из частей. Кирпичи - вещь во вселенной нередкая.
  - Так что, вы не отрицаете возможность эвакуации производств?
  - Вполне возможно, тем более что они занялись атомным оружием. Повстанцы, в отличие от нас собираются жить на своих планетах - поэтому бомбить свой дом бы не стали. А взорвать производство, но оставить население - значит, подписать им ссылку на тюремные планеты, потому что пропадает единственный стимул Сената сохранять им жизнь и свободу.
  - Вы передёргиваете, принц.
  - А разве не так? Сколько "бесхозного" народу ушло по этапу в лагеря? И большинство из них - люди. Джаханаль всё ещё остаётся столицей людей Республики, и я обязан...
  - Прекратите пикировку! И вообще, может, стоит обсуждать на уровне штабов, чтобы наши личные предпочтения не влияли на объективность суждений?
  - Насчёт того, что они "берегут население" - заступилась перед человеком за подругу и любимого Мацуко: - На заводе, который мы сегодня взяли, была система самоуничтожения, которую повстанцы, не моргнув глазом, активировали. Не очень-то безопасная для населения тактика.
  Слово взял Хиро:
  - А это объясняет, почему они не держат сплошной фронт. Вот направления наших ударов, вот их позиции. Вот завод Явары-сяоцзе, а вот - ещё одно абсолютно подобное производство. Экстраполируя, можно предположить их вот здесь и здесь. Сценарий очень напоминает "ловушку Тыгрынкээва", которую, думаю, вы все вспомнили.
  - Странно. Какова суммарная мощность этих зарядов? - Тардеш произвел вычисления в уме: - Одновременный взрыв такого количества бомб расколет планету на части! Это основы геофизики!
  - Ну не всё же нам быть злодеями...
  - А зачем им взрывать одновременно? Мы же не по всем фронтам наступаем. А зоны разрушений и радиоактивного заражения вполне могут дополнить их систему укрепрайонов.
  - После такой нагрузки на тектонику весь материк десятки лет будут трясти землетрясения.
  - Может, так и задумано.
  - Вы видели землетрясение? Я видела. Это не развлечение - устраивать такое для себя.
  - Это было бы жестоко даже для нас. И очень глупо.
  - Я схожу в рейды по точкам Хиро... то есть товарища Юйвея, постараюсь развеять наши подозрения, и привести заряды или реакторы в негодность, если найду.
  - Только не лично. Найдите других офицеров.
  - Разумеется, - зеленоглазая принцесса улыбнулась: - Назначайте дату совместного заседания штабов. Я сегодня передам.
  - Завтра, к восьми. Успеете?
  - Разумеется, - повторила девушка опять: - Хиро, останься с господином драгонарием. Позвольте вас покинуть, у меня ещё одно заседание скоро...
  "Идите..." - это ей послышалось, или Тардеш на самом деле сказал?
  
  ...- Госпожа, вы задержались. Не забывайте, вам надо выспаться перед вечерним заседанием, - эта страсть к нравоучениям у Сакагучи, наверное, даже в могиле не пропадёт.
  - Что-то вы стали чересчур разговорчивы, господин Сакагучи?! - и вдруг неожиданно для себя очень откровенно зевнула: - Ладно, забудь... Найди мне карты Юго-Западного фронта в моём бардаке. Надо совсем немного поработать, пока не забыла...
  - Госпожа...
  - Не спорь!
  Она прошла ко столу, по дороге растряхивая волосы из плотной причёски и снимая половину тяжелых одежд. И дышать полегче и Сакагучи не войдёт - он стесняется её даже в нательном. Карты принесла Гюльдан, сама одетая в экстремальное "одно название". Мацуко готова была биться об заклад, что где-нибудь во Вселенной существует конвенция, запрещающая такие сорочки на полном мужиков корабле - как оружие, лишенное гуманности. Суккуба что-то долго стояла рядом, словно хотела что-то сказать, но убежала сама. Ну и бес с ней, что-то важное бы сразу сказала, Гюльдан не из тех, кто церемонится.
  Принцесса углубилась в материалы. Кстати, об оружии массового поражения, помощнее чем женская сорочка... Да, если хорошенько подумать, с ядерными зарядами, стратегическая обстановка выглядит очень интересной... Итак, если предположить что заводы они будут взрывать только в крайнем случае... Нет, повстанцы сделают умно, они далеко не идиоты...
  Эта мысль была последней за эти сутки... Проснулась она уже на кровати, переодетая. Азер сидела у дверей.
  - Здрасьте. И кто меня переодел?!
  - Мы. Знаешь, бессовестно всё-таки, так разваливаться посреди стола. Не все тут огнеупорные.
  - Сколько часов я так потеряла?!
  - Пять.
  - Что?! А ну-ка, платье, оружие! Вы что, не соображаете, что мне на совещание надо?!
  - Эх, надо тебе служанку попросить. Дикарку из северян или монашку.
  - Ну, вы что, не понимаете, от этого ведь чужие жизни зависят!
  - Да не бойся, не начнут они без тебя, хоть на день опоздай.
  - Вот этого я и боюсь. Проклятье. Нет, только черное, я же не буду надевать доспехи!
  
  ...Томинара встретил её на космодроме.
  - Почему не на заседании? Опять меня ждёте?!
  - Разумеется, Госпожа Третья, - ах, так вот от кого она подхватила это "разумеется"!
  - Дети, блин... я же уже вам не начальница, зачем время тянуть?! А мою резолюцию я могу и на готовый план наложить.
  - Извините... - проговорил, понурясь, юный стратег.
  Метеа остановилась, и сама посмотрела на него, убрав крыло:
  - Не обращая внимания. Я сегодня просто не выспалась.
  ...Уже в "собаке", глядя на расстилающуюся панораму, она снова отругала юношу:
  - Итак, чтобы не выяснять отношения при всех, объясните мне сейчас: почему это Западный Фронт до сих пор не дошел до моря? Сколько ещё можно воевать "на четыре стороны света"?! - последние слова она произнесла по-сиддхски.
  - Я боюсь флота, Госпожа Третья. Мы, на некоторых участках вышли к береговой линии, да и в городах тоже контролируем значительную часть застройки. Я боюсь выходить на прямую наводку - в таком случае они нас отбросят и далеко. Воевать под артиллерийским огнём - это не одно и то же, как воевать с орбитальной поддержкой.
  - Умкы тебе не Тыгрынкээв и даже не Кахкхаса. Он до таких вещей просто не додумается. А ты из-за своей нерешительности две недели сдерживаешь общее наступление.
  - Но флот, госпожа?
  - Извини - не "нерешительность", а - осторожность. А флот... сами повстанцы не понимают, на чьей он стороне. И на флоте тоже... В любом случае - Тардешу он не нужен, а орбитальная поддержка есть всегда. Доведи дело до конца, уж ты-то сможешь... И, в конце концов, - она прямо посмотрела ему в глаза: - Нам нужно хоть какое-то подобие тыла. Постарайся.
  - Да, госпожа!
  Принцесса вновь отвернулась к окну и чуть погодя подумала:
  "В глаза ведь смотрела... Не надо было так грубо... Можно было ободрить, сказать "ради меня"..." - она краешком взгляда скользнула по начальнику штаба: "А зачем врать?! Все же знают, что я ничего к нему не чувствую... Разве что как родня... и как друг..." - "собака" ловко скользнула в неожиданно открывшийся зев рукотворной пещеры, и мягко развернувшись, с одного касания села на секретную взлётную полосу. Штаб. Приехали...
  
  ...Её Высочество взяла слово, только выслушав последнего докладчика. Генералы уже привыкли не падать в обмороки и не бледнеть от ужаса, заслышав грубоватые выражения, которые на третьем году войны, зачастили в речи любимой дочери божественного микадо:
  - ...итак, господа генералы, разведка, наконец, родила нам новые данные. Всё что из этого следует, я обозначаю синими флажками, смотрите на зоны своей ответственности и делайте выводы. Это повстанческие подразделения, на участки которых ожидается доставка ядерного оружия.
  - Ядерного?!
  - Прошу не перебивать. По предварительным расчётам зоны поражения, полных разрушений и заражения наиболее выгодно сочетаются с их линией обороны при наземном взрыве. Так же, во время спецоперации обнаружено наличие ядерной установки, оборудованной для самоликвидации вот здесь. И путём вычислений мы предполагаем наличие подобных устройств здесь и здесь. Я обозначу белыми флажками. Пока линия фронта держится, они будут вырабатывать энергию. Когда мы приблизимся - возможен подрыв.
  Молодые генералы, казалось, были напуганы больше, но терпеливо ждали решения старшего начальства.
  Слово взял Коичи Сидзука:
  - Госпожа Третья, из этого следует, что противнику стал известен план нашего грядущего наступления. Если они вовремя задействуют эти ловушки, то они уничтожат значительную часть нашей армии.
  - Если бы, генерал Сидзука. Вычисления машин людей показывают, что суммарная мощность этих взрывов расколет материковую плиту до мантии. На такое не решатся ни повстанцы, ни мы - это значит уничтожить планету.
  - Госпожа Третья, обстановка выглядит немного по-другому: - вмешался Томинара: - Вот, смотрите: по новым данным, эти части отошли на сотни ри, и теперь столь ровная линия не выстраивается. А 20-я революционная дивизия уничтожена полностью - здесь теперь наши, часть генерала Ино.
  - Это правда, генерал?
  - Так точно.
  - Примите мои поздравления. (Генерал поклонился) Тогда, что же выходит? Господин начальник штаба, у вас, судя по всему наиболее новые сведения, формулируйте боевую задачу дальше.
  - Нашему штабу не мешал бы хотя бы приблизительный вариант их плана отступления. Кстати, что разведка говорит насчёт него?
  - Пока глухо. Хотя какая-то общая схема у них явно наблюдается. Не знаю, будем смотреть в рейдах - может где-нибудь удастся перехватить шифровки или "языков".
  - Благодарю вас, Ваше Высочество. На мой взгляд, мы имеем дело с многократным дублированием одного плана в расчете на будущие потери, а не на широкое использование.
  - То есть они взорвут, но меньше?
  - Может вообще один заряд.
  - Один?!- переспросил Мацукава.
  - Наиболее вероятно. Нужно просто рассмотреть ситуацию с этой точки зрения, и выбрать наиболее выгодное место для применения заряда. Таким образом, мы даже можем вычислить их план отступления!
  - Звучит заманчиво...
  - Не-а, господин Томинара, - вспомнила принцесса, глянув на диаграммы на карте: - Все заряды - разной мощности. Они не взаимозаменяемы.
  - Так как же меняется наш план действий? - это уже Намура, командир тыловых служб.
  - Никак. Во-первых, мы, этому никак помешать не можем (она особенно напёрла на слово "мы"). А во-вторых - шпионы господина Юммея уже постарались - эти заказы ещё не выполнены. А выполняться, они будут скорее всего, на объектах, помеченных белыми флажками. Я использую своих ниндзя, чтобы окончательно сорвать производство, а так же прошу командующих на этих участках проявить усердие, и попытаться доверенными им силами взять под контроль, или уничтожить эти объекты, как только они окажутся в зоне досягаемости. Прошу полевых командиров этих участков остаться на совещание командиров фронтов, остальные - свободны... - и до полного дня следующих суток, они на пару с Томинарой мучили верховных во главе с Мацукавой, то так, то этак прикидывая годные варианты.... А Томинаре в тот день надо было к орбитальному полудню (по времени - два часа разницы с планетным), быть на совместном заседании штабов... Бедняга...
  ...А для дочери Императора то был ещё один день, когда она не думала о Тардеше... Она ревела, когда поняла это вечером...
  
   >Забытый пленник
  
   ...Тюремщик уже был готов к её приходу:
   - Здравствуйте (он ещё несколько слов знал на её языке). По вам можно часы проверять.
   - Неужели?
   Азер послала ему воздушный поцелуй.
   Метеа как-то никак не могла перебороть отвращения к тем, кто охранял Агиру. Что к этому тюремщику, что к его двум сменщикам. Хотя, вроде бы они-то как раз и меньше всего виноваты... но она же женщина, имеет право на необъяснимые эмоции?!
   - Почему ты сегодня? - спросила она у Азер: - Вы же уже месяц по очереди ходите.
   - Правда? - пожала плечами суккуб: - Как-то специально не договаривались. Просто парней ты всех разогнала, Гюльдан обещание тому велиту выполняет, Афсане надо своего Сакагучи обрадовать... Осталась я.
   - Вроде Хасан собирался с нами?
   - Да он... вечно что-то думает о тебе с Агирой! Сказал - не хочет мешаться.
   - Какая глупость!
   - Ну, как посмотреть... - и скосила свои васильковые глаза на хозяйку.
   ...В тюрьме всё так же висел туман от потолка до пояса. Ангелу уже смягчили меру наказания, разрешив поселиться в обычной каюте, но пока её оборудовали для содержания, время шло - а партийные начальники призраков, никак не могли сойтись во мнении, какое же оборудование нужно. А пока - послабление режима выражалось в том, что дверь его камеры не закрывалась, и пленник свободно бродил по всему блоку, развлекаясь тем, что ремонтировал поломки в охраняющих и следящих за ним системах... Странный заключённый, говорили тюремщики...
   - ...По-моему, его опять нет, - вслух подумала принцесса.
   - Ты стой, а я загляну к нему в камеру, - телохранительница поспешила вперёд (ей-то хорошо, голову пригнула, и уже ниже уровня тумана) Из камеры донёсся крик: "Нету!". Принцесса облокотилась об открытую дверь, и попробовала оглядеться:
   - Агира-сама!
   - Он же не слышит.
   - Он немой, а не глухой. Он слышит, но не может говорить. Внизу его нет, взлети-ка и осмотрись.
   Азер послушно вспорхнула и крикнула откуда-то со второго яруса темницы:
   - Слушай-ка, верти головой почаще! Ты даже не представляешь, как далеко твои глаза видны!
   Метеа улыбнулась. Если это комплимент, то он ей понравился. Она слегка прищурила свои замечательные глаза, и как заправский маяк, обвела взглядом пустующую тюрьму.
   - Взлетай сюда! Он здесь, отойти не может!
   Демонесса распахнула крылья, и туман послушно рухнул к её ногам. Сразу найти их было мудрено, но Азер направляла свою госпожу голосом, и та вскоре увидела в одной из камер сияние, исходящее от крыльев ангела. В тумане это было красиво.
   - Здравствуйте, господин Агира.
   - Он тоже говорит "здравствуйте", - подскочила сбоку Азер: - Не отвлекай, у него высокое напряжение.
   Девушка мягко приземлилась обеими ногами на край балкона второго яруса. Гандхарв стоял спиной, чуть ссутулившись и напряженно работая. Его мягкие, нематериальные крылья струящимся фонтаном лент света взмывались высоко над его спиной и головой и освещали ему рабочее место, красиво отражаясь от обшарпанных стен камеры. Он был неисправим - опять нашел что-то, что требовалось исправить...
   Мацуко когтём поскребла стенку - вообще-то "Шайтан" был одним из новейших кораблей Амаля, но стены тюрьмы действительно выглядели старыми. Странно... время в космосе течёт быстрее, чем на планетах, но не настолько же?!
   Агира сделал знак свободной рукой: "Подожди", девушка улыбнулась - конечно же, она подождёт, она к нему пришла. Оглянулась на Азер - та даже ручки сложила от умиления, что при её пышных формах выглядело более чем забавно.
   "Кхм" - кашлянул ангел, наконец-то поворачиваясь: "Теперь должно работать" - показал руками.
   Вынул из открытой двери щитка свой инструмент - и впрямь, заработало, весь блок залился сверху до низу светом дневных огней... правда, при этом потемнело чудное сияние крыльев небожителя.
   "Целый год искал" - с гордостью объявил непутёвый пленник: "Я же им говорил, что поломка не в главном щите!"
   Метеа уже неплохо понимала язык жестов и общалась на нём:
   - Выключи обратно, пожалуйста.
   "Зачем?" - Агира даже обиделся.
   Ну что, как ему объяснить, насколь прекрасны были его крылья в том полумраке!
  
   "Драгонарий всё ещё отправляет вас на эти задания?" - написал он на планшете принцессы.
   - Конечно, - улыбнулась девушка: - А куда он денется?
   "Да... С вами спорить-то..."
   - Ну, вы прям, из меня какое-то чудище делаете, мистер ангел. Я ещё не худший демон на свете.
   "Вы умеете настоять на своём".
   - Вас скоро переводят? - поспешила перевести с себя тему разговора.
   "Наверное, ещё неделю промаринуюсь... что они ждут - не пойму. Может, когда я здесь всё починю?"
   - Может быть, - засмеялась Мацуко.
   И как в подтверждение его слов только что налаженное освещение вдруг погасло. Ангел встрепенулся, хотел обернуться, но демонесса остановила его:
   - Постойте, так лучше.
   Наверное, для него это выглядело по-другому, но девушка это видела так: высокий, светлокожий небожитель, с крыльев которого нитями в тумане стекало невозможно прекрасное сияние. Стоит напротив тоже крылатой огнеликой демонессы, свечение кожи которой больше похоже на пламя, не нитями, а мягким облаком ползущее по туману... Она представила - "А Тардеш, он тут какой бы был? Растаял бы в этом тумане, или бы она смогла увидеть черты его лица?.." Девушка вздрогнула.
   "Что-то случилось?!" - обеспокоился гандхарв.
   - Нет, ничего, просто забыла о времени... Я зайду ещё на неделе, ладно?
   "Не бойтесь. Я никуда не денусь",
   Метеа поспешила спрыгнуть и пойти к выходу. Азер явно недоумевала, а её госпожа... "Нет, никого нельзя сравнивать с Тардешем... Никто, кроме него!..".
  
   >Невоспитанность
  
   ...По канонам дворцового этикета крылья полагалось держать плотно сомкнутыми за спиной, и если потребуется совершить какой-нибудь жест, то его совершают рукой. Никогда не стоит забывать, что ты - житель Столицы, даже более - живущий за Девятивратной Оградой, даже больше - наследная принцесса. На сей час, Третья Принцесса, забыв обо всех манерах, вовсю жестикулировала крыльями, словно дикий монах из городов за Лхасой, и ходила, меряя своим мужским шагом, переоборудованный специально для её целей, тот самый зал, где судили её и Агиру.
   Господин Сакагучи со спокойной выдержкой следил за ней поворотами головы. Хотя это он должен был больше всего беспокоиться - ведь это его заместитель, Сакакибара, не выходил на связь вместе со своей группой.
   "Собака" давно вернулась пустой. Не получив условного сигнала, её пилот рискнул самостоятельно проверить основную и запасную точку эвакуации, и даже место высадки, но вернулся ни с чем, едва не попав под вражеский обстрел. Связь молчала. Оставалось только надеяться на запасные варианты.
   - Скажи ей, - попросила Азер господина Сакагучи, которой уже больно было смотреть на мучения подруги.
   Хатамото и на неё посмотрел и промолчал.
   - Да он, наверное, тоже на стенку лезет, как и она, только внутри, - через стол предположила Гюльдан, что-то чересчур откровенно разглядывающая любовника своей сестры. Афсане это заметила и закрыла ей глаза ладошкою.
   - У нас ещё есть время? - не отвлекаясь от слежения за принцессой, наконец-то проговорил телохранитель.
   - Госпожа дала ему один день, день ещё не прошел.
   - У-у-ы! - взвыла на этом месте его госпожа, и чуть ли не прокричала: - У тебя что, совсем нервов нет! Да, о господи, разве можно быть таким чурбаном! Извини... - по мере продвижения фразы её голос становился всё тише и тише по тону, пока она совсем не успокоилась и перестала бегать.
   - У Госпожи Третьей обычно выдержки на всех нас хватает. Наверное, вас что-то личное беспокоит.
   Госпожа Третья отвернулась и принялась без нужды изучать настенную карту.
   - Ты так думаешь? - это Азер.
   Черт бы побрал этого Сакагучи с его проницательностью!
  
   ...На задание Сакакибары она хотела идти сама, но кто-то из девчонок наябедничал Тардешу, и тот пошел на все крайние - вплоть до приказа арестовать её. Скрипя зубами, принцесса подготовила на замену себе заместителя Сакагучи, слишком спешно, из-за чего сейчас и переживала в большей степени. Если пошла она, она бы знала!
   - И тогда кто-нибудь другой за тебя переживал. Может быть, господин драгонарий.
   Мацуко встала и оглянулась на Азер: она что, вслух мысли говорить начала?
   - Говоришь, и немало, - телохранительница улыбнулась: - Я-то ведь хорошо слышу.
   Демонесса подошла к карте, и внимательно осмотрела голографический рельеф местности.
   - Сколько у нас отрядов вернулось?
   - Пять.
   - Сколько готово к высадке?
   - Восемь.
   - Я не о том, сколько из вернувшихся готовы к новому заданию?
   - Ни одного целого. Надо переформировывать.
   - Список боеготовых! Азер собирай группу под меня - готовим спасательную команду!
   Сакагучи попытался её остановить, но он был слишком воспитан, чтобы просто поймать девушку. Она проскользнула под его рукой, но столкнулась в дверях с запыхавшимся курьером:
   - Ваше Высочество! Генерал Учигава докладывает, что группа хатамото Сакакибары вышла в его расположение!
   Принцесса на миг оглянулась на карту. Азер вздохнула с облегчением. Сакагучи осторожно приблизился к дочери императора.
   - Готовьте "собаку", - раздался его голос: - Мы отправляемся к нему.
  
   ...В группе Сакакибары было три ниндзя, два ракшаса-янычара (один из них - Ильхан), и самурай, имени которого аюта драгонария не могла вспомнить. Лететь собралась почти вся группа с Коцита - то есть, и Хасан к ним присоединился. Ну, и Сакагучи взял с собой всех своих.
   "Собака" входила в атмосферу почти незаметно для пассажиров - сказались высокие требования, которые предъявляла принцесса к своим пилотам. Даже момент перехода с искусственной гравитации на местную ощущался по лёгкому приливу крови к ногам - а у легионеров на этот момент обычно звучит команда: "готовь тошниловку". Наверное, поэтому, им требуется столько времени на развёртывание. Кадомацу намекала Кверкешу, но тот после пары попыток навести порядок, махнул рукой: "Призраки хороши на земле и на море, а летают пусть другие!" - кстати, все пилоты у новой помощницы Тардеша были людьми.
   Но это она что-то отвлеклась. Земля за иллюминаторами расчертилась на квадратики - в этой части планеты медленно шла на убыль зима. "Собака" села криво, провалившись одной лыжей в предательский сугроб, и пилот проехал по земле дальше, чтобы не заслужить нагоняй от принцессы, но та сама открыла стенку, и спрыгнула бы на ходу, не удержи её Сакагучи ножнами меча. Она чуть было не схватилась за них, желая содрать их с хатамото вместе с поясом, но на полпути остановила руку, и передумала, дожидаясь остановки... Генерал Утигава уже ждал высокую гостью.
   - Здравствуйте, генерал. Извините, что не уделяю вам внимания, но где моя группа?!
   - Извините, прошу пройти вас сюда.
   Снаружи палатки стоял Ильхан.
   - Здравствуй, - кивнула ему принцесса: - Ты цел?!
   - Да, - кивнул тот в ответ: - А... - но она уже прошла мимо.
   - Раненые есть? - взялась за него Азер - для дочери императора было бы нарушением этикета, идя к командиру группы, расспрашивать всё у рядового.
   - Нэт, всэ цэлы. Толко усталы, как сабака!
   Метеа задержалась на секунду и нырнула в палатку под полог. Сакагучи следом.
  
   Сакакибара поднялся, приветствуя двух своих командиров по обычаю призраков (как было принято среди хатамото наследного принца), а потом - склонился в поклоне, приветствуя дочь императора по обычаю родины.
   - Доложите о состоянии группы. Есть потери, раненые?!
   - Потерь нет. Раненых тоже.
   - Теперь о задании. Что удалось выяснить, и что вы сделали?! Почему группа не вышла на точку эвакуации, и почему там были вражеские силы?!
   - Миссия выполнена успешно. Объект идентифицирован как завод по обработке расщепляемых материалов и готовый к отправке ядерный боезаряд.
   - Что вы предприняли?!
   - Мы вывели из строя грузовой терминал и похитили устройство. Это из-за него мы не смогли выйти ни к запасной, ни к основной точке эвакуации, - он развел руками: - Тяжелое оказалось!
   - Где оно?
   - Закопали в лесу, когда перешли линию фронта. Вот, карта...
   - Великолепно... Думаю, армия успеет выкопать его до завтра. Ещё один вопрос: как всё-таки противнику стали известны координаты точек эвакуации?!
   - Простите, Ваше Высочество. Это моя вина, - Сакакибара низко склонился в извинении: - Я потерял один из приборов связи.
   - Понятно... задумчиво пробормотала дочь императора: - Господин Сакакибара примите мои благодарности. Вы показали себя достойнейшим командиром. Господин Сакагучи, (Старший хатамото вышел вперёд), - господин Сакакибара и его группа получают отдых в течение недели. И на это же время освободите господина Сакакибару от обязанностей по моей охране.
   - Слушаюсь.
   - Азер передай призракам, что одно устройство связи скомпрометировано. И Томинаре тоже.
  
   С картой в руках принцесса вышла из палатки, и подошла к терпеливо ожидавшему её генералу:
   - Господин генерал, мне необходима ваша помощь. Немедленно поднимайте войска и займите этот квадрат. Там находится закопанное группой Сакакибары ядерное устройство. Вы должны извлечь его и отправить в наш тыл. Если оно уже будет к тому времени обнаружено и извлечено повстанцами, вы, генерал, организуете преследование, и постараетесь либо захватить, либо уничтожить его.
   - Есть! - Учигава кивнул адъютанту, и тот ветром сорвался к штабному шатру. Секундой позже прозвучала боевая тревога.
   Мацуко повернулась и пошла к отставшей свите. Окруженный любопытными суккубами Ильхан поднял на неё глаза:
   - Хорошо поработали, ребята. Молодцы, - ободряюще улыбнулась она в ответ.
   - Иначэ нэ дэлаем, Ханум-паша.
  
   >Минимальные потери
  
   ..."За тебя, Тардеш", "За тебя, Тардеш!", "За Тебя!" - поклявшись больше не забывать это имя, Кадомацу вкладывала его сегодня в каждый удар... И вот, пропустила - ледяной клинок нагинаты с противным визгом скользнул по пластинам нагрудника, и воткнулся меж сегментами наплечника в незащищённую подмышку. Нет, не поранил, но удар в нервный узел - это всегда больно, несмотря на сдержавший разгон шип сегмента и одежду.
   Мастера говорят - "не думай в бою", и многие неразумные ученики, следуя букве правила, уподоблялись в сражении зверям, не пуская разум к руке, нанося удары быстрее, чем могли осознать, где друзья, где враги.... А ведь смысл этой заповеди - "не думать о постороннем, не относящемся к бою". Что как раз и делала юная принцесса. Ещё один удар скользнул по доспехам - на этот раз по бедренному щитку.
   Законы фехтования подобны шахматам - есть свои фигуры, ходы, комбинации, надо так же думать на несколько шагов вперёд. Так же, как и в шахматах, забывая о разуме, начинаешь повторять один и тот же тупой ход, а, думая о постороннем - закрутишь пространную комбинацию, протаскивая пешку в ферзи, откроешь своего короля...
   Просто отбить удар и нанести свой - это ещё не мастерство. Увернуться от удара и тогда бить - тоже, это всего лишь приёмы. Выйти против меча безоружным - это уже кое-что, что ближе к хвастовству, чем к мастерству. Но истинное мастерство - это когда просто встаёшь так, что все атаки проходят мимо. Сэнсей мог без особых усилий заставить сложить оружие любого противника, но его ученица не была уверена, что тут дело обходилось без магии. А магия...
   Суставы и связки почти у всех существ устроены по-одинаковому. Просто кто-то быстрее, кто-то сильнее, кто-то крепче. Но и скорость и сила и выносливость не даются даром - получая что-то, ты должен от чего-то отказаться. Демонам, например, в бою приходится защищать ещё и громоздкие и чувствительные крылья, людям - сложные устройства своих доспехов, призракам - беречь более слабые суставы от вывихов. Это откладывает отпечаток на стиль фехтования, в основе которого - всё равно одни и те же приемы, что используют и люди и ангелы, и призраки и ракшасы. Всё остальное - как обезоружить, или парализовать руку ударом, или придать своему удару силу великана или облегчить себя, взмывая как пёрышко под потолок или вставая на вражеский клинок - всего лишь следствия знания этой техники. Но ледяной клинок не выдержал веса тела, и демонесса быстрыми шагами взбежала по древку, наступив на макушку мохнатого врага, срубила головы его товарищам, кувыркнувшись в воздухе (со сложенными крыльями это не так-то просто), спрыгнула на землю, а враг за её спиной уже падал, разрубленный надвое.
   - Наконец-то вы собрались, - похвалил господин Сакагучи, тоже в этот момент разобравшийся со своими: - А то вы на себя весь день похожи не было.
   - Слишком много думала, - ответила дочь императора, оценивая сделанную работу: - Зови инженера, - коротко приказала она. А сама закрыла глаза и сконцентрировалась:
   "Злата!"
   "Здесь я, здесь, друг-сорвиголова!" - и образ таинственной улыбки вслед словам.
   "Есть кто-нибудь за дверью?!"
   "Кажется, трое. Магов точно нет."
   "Можешь что-нибудь с ними сделать?!"
   "Вряд ли... Вы слишком глубоко под землёй. Ну ладно, постараюсь."
   Сегодня легион поддержки заменяла одна Злата - ну, вполне достойная компенсация... в некотором роде. Особенно, учитывая, что нынче они действовали в наиглубочайшем тылу противника - на рубежах Третьей линии обороны. А она как раз Третья Принцесса - чем не повод наведаться?
  
   ...Идея наведаться сюда зрела давно - на этой планете оборона была организована наилучшим образом, не чета предыдущим, где мятежники заботились только об отступлении. Глубоко эшелонированная, в девять надёжных крепостей и целыми полями мин с любой стороны возможного наступления. Именно поэтому и пересматривала принцесса с драгонарием всю тактику действий! Научились после Коцита мятежники, поняли они, наконец, как останавливать неудержимую, крылатую, но вооруженную лишь мечами и луками армию демонов! И теперь для вскрытия извергающих сотни тонн снарядов и пуль цитаделей и приходилось сначала туда наведаться самой новой аюте товарища драгонария, или одному из её отрядов. Массированные бомбардировки по плотно застроенным промышленным районам Тардеш опасался предпринимать - могло пострадать главное богатство Диззамаля - его заводы и наиглавнейшее сокровище любой планеты, из-за которого и начинаются все межзвёздные войны - население, рабочие руки для заводов и рекруты для армий. Поэтому-то такие могучие вещи как ядерное оружие, брахмастры, антивещество и другие, ещё более эффективные бомбы и виды магии использовались редко, если не совсем забывались - повторять ошибку Бали Махараджи, и обесценивать плод своих усилий, никто не хотел. Легко уничтожить жизнь, но попробуй её возроди!
   Повстанцы буквально зубами цеплялись за подготовленные рубежи, щедро снабжаемые по сети дорог из крепостей - вот и возник план - чем прогрызаться сквозь ряды заграждений, нанести с небес удары по тылам, и лишить их как боеприпасов, так и воли к победе. Конечно же, неугомонная принцесса сама вызывалась в половину авантюр. "Флаг тебе в руки" - сказала Злата, и... согласилась помогать ей "во всём этом безобразии".
  
   ...- А вы сквозь дверь прострелить не можете? - спросил инженер, с опаской подбираясь к замку: - Как там, на входе?
   - Дверь железная. Не выйдет.
   - Тогда я её взорву. Вы не против?
   - Давай, только дыма поменьше.
   Подошел Ильхан, вогнал в пол сошку, и разместился за ней со своей винтовкой. Он уже год как перешел со своего допотопного "подарка Императора" на совершенное ружьё лучшей сборки, которое смогла найти ему дочь императора. Но со своей дурацкой сошкой никак не желал расставаться. "У хорошего хозяина любая вещь найдёт применение" - любил говорить он. И находил - даже, казалось для такой бесполезной палки.
   - Берегитесь - предупредил инженер, и отошел за спины стрелков. Взрыв! - дверь медленно отошла от косяка, первым туда ворвался Сакагучи, за ним - Метеа. Маваши тоже было дёрнулся, но принцесса ему скомандовала: "Прикрывай стрелков!".
   Стрелки, кстати, чуть не пальнули сразу всем, что у них есть, но вовремя сдержали руки, изумлённо опуская оружие:
   - Что это?
   В центре комнаты неподвижными статуями стояли трое - человек, призрак и пещерный демон. Мацуко, опустив меч, тоже не понимая, долго приглядывалась к ним, потому вдруг резко срубила голову мохнатому демону-раху:
   - Вяжите этих двоих, быстро! - указала она на остальных: - Их Злата держит!
   Веревки оказались у Хасана:
   - Ух ты, генерал! - сказал он, увидев нашивки у призрака.
   - А другой - его адъютант. Не забудь поддых перетянуть, а то исчезнет.
   - Не учи учёного.
   - Теперь, ребята и девчата, смотрите в оба за ним. Один такой пленный двух крепостей стоит.
   - Заметано.
   Демонесса приблизилась к столу, и осторожно, чтобы не сжечь ненароком, перевернула лежащие там бумажки:
   "Доклад о готовности крепости к обороне" - усмехнулась: устарело. Сейчас эту кучу камней "крепостью" назовёт только фантазёр. Дальше:
   "Структура партизанских отрядов". Амальское издание, кстати.
   "Организация сопротивления в тылу врага: типовая инструкция". Тоже за печатью и подписью Сената. Ещё до восстания.
   "Список агентуры на оккупированных территориях."
   "Текущие задания действующих агентов"
   "Рапорт агента ? 286 об успешном завершении операции по дезинформации противника" - вот это она отложила.
   "Мероприятия по маскировке плана генерального отступления"
   "План генерального отступления ?2 (ложный)"
   "План минирования перешейка полуострова Сентини"...
   - Эй, кто-нибудь, кто неогнеопасен! Соберите эти бумаги, и следите за ними в оба глаза!..
  
   ...Не стоило об этом упоминать, но их ждали на выходе. Умница Злата обезоружила засаду только частично - сняла с них изоляцию. Пещерные демоны задохнулись, нага с ходу застрелил Ильхан, а вот люди в глухих доспехах стали проблемой.
   Кадомацу не зря держала наготове лук, но дальний из стрелков перебил ей тетиву. Того сразу же сняла Гюльдан, но какой от этого толк? Ещё двое бросились с флангов на принцессу и господина Сакагучи, тащившего одного из пленников, и завязалась драка. Метеа всадила в "своего" теперь уже бесполезную стрелу, но, хоть и пробила сверкающий покров брони, вреда не нанесла - попала в какой-то механизм. Сакагучи пришлось труднее - кроме того, чтобы обороняться от вооружившегося пулемётом, как дубиной, врага, ему надо было ещё и удерживать пришедшего в себя генерала. Противник принцессы неплохо владел коротким, загнутым внутрь клинком - даже "Сосновая Ветка", не смогла с первого раза пробиться сквозь нарисованное им стальное кружево. Можно было, конечно отбросить его подальше, но ещё один лучник был жив, и ни суккубы, ни янычар, что-то не торопились с ним разбираться.
   Секундная задержка едва не стоила ей жизни, но оружия стоила точно - виртуозный взмах - и словно рыбка от неуклюжего рыбака, "Сосновая Ветка" сверкнув зелёным бликом, зазвенела по камням. Но и с обезоруженной девушкой-демоном справиться было не так-то просто - её доспех все удары человека выдержал, а потом Сакагучи кинул ей своё "Пушечное лезвие" и ситуация кардинально изменилась.
   Меч телохранителя брата был тяжеловат и не совсем удобен. Девушка, конечно, пробовала его на тренировках, но чувствовалось, что оружие было сделано под мужской размах рук и мужскую силу.
   Противник поверил, что меч не по руке демонессе, рванулся в атаку, но все попытки навязать продолжение ближнего боя напоролись на светящуюся, бело-голубую сталь. Блок в клинок, уклон, обводка - защищаясь, человек увел свою руку слишком далеко, (механические доспехи ограничивали фехтовальные приёмы) - и простейший, но мощнейший удар сверху - шлем раскололся, выпустив замерзающий на морозе воздух, но клинок не удержался и прошел дальше, до середины груди. Девушка с упором ноги достала его оттуда, и только тогда заметила, что мертвец держит разрубленный нож.
   - Быстрее, - крикнул господин Сакагучи: перед ними уже сгущался туман "Небесного Пути". Его противник валялся с разбитым шлемом. Маваши подобрал лук принцессы и "Сосновую Ветку". Хасан и обе лучницы возились с ожившим адъютантом - это она видела ещё во время боя. Сейчас же Азер разобралась с этим - влила пленнику в рот чуть ли не флакон хатаки и помогала тащить его, теперь согласного на всё, лишь бы не выпускать гладкие бёдра суккубы, к туману. Господин Сакагучи, обернулся на свою госпожу и сказал ещё раз:
   - Поспешите, ваше высочество...
  
   ...Они финишировали в шлюзе "Отражения", где их уже ждала Злата и дисциплинарная когорта 1-го десантного.
   - Откуда эти-то взялись?! Такие только на Джаханале!
   - У них есть один взвод лучников. Тридцать душ.
   - Теперь уже - двадцать шесть!
   - А Ковай-то, Ковай! Когда на госпожу и господина Сакагучи накинулись эти двое, он выбежал чтобы им помочь, аж с криком - а тут Путь - и он прямо в него!
   Смех Кена оборвался, когда последним со "связки" сошел Ильхан и сгрузил с плеч мертвого инженера.
   - Ну что же... - спустя минуту, подняла глаза дочь Императора: - Операция завершена успешно. Потери - один человек.
   И в самом деле - стоит ли упоминать?
  
   >Полуостров
  
  ...- Дезинформация... - в десятый раз расстроено протянул Хиро, и снова отложил добытые с таким трудом листки.
  - Ну, в этом скорее я больше виновата, - попыталась приободрить его Мацуко: - Ведь это я настояла, чтобы вы доложили не до конца проверенные сведения.
  - Не надо, Явара-сяоцзе. Это была моя работа. И я её не выполнил...
  - Ну почему ты одну меня называешь "сяоцзе"! А Злату, например - "пани"?!
  - Потому что вы - "сяоцзе", а Злата - "пани".
  - Я вообще-то "химэ", а если уж хочется по всем правилам, то ко мне положено обращаться как "Ваше Высочество", или "Госпожа Третья".
  - Ну, какая вы "Третья", - наконец улыбнулся умный толстяк: - Вы сяоцзе.
  Метеа улыбнулась в ответ:
  - Так-то лучше. Так что мы теперь можем решить? Как разобраться, где обман, где правда?
  Шеф контрразведки снова поднял листок.
  - Ну, по крайней мере, один шифровой код мы заполучили. Теперь можно будет раскодировать некоторые из захваченных карт. Это, не считая того, что скажут эти двое.
  - Коды они теперь поменяют.
  - Без разницы. У нас тонны бумаги перехватов. Расшифруем прошлое.
  - Надеюсь, адъютант сможет говорить. Я беспокоюсь маленько, учитывая, что Азер ему в рот целый флакон вылила. А что за "агент 286"? Вычислили, кто он?
  - Ну, это теперь известно. Это адъютант Кверкеша, вы знаете его. У него брат пропал на Коците, мы думали, что погиб, а он, оказывается, в плену, и мятежники шантажируют им. Ничего страшного, мы взяли это дело в разработку.
  - А может, стоит взять - и освободить его брата? Я согласна лично провести операцию.
  - Его брат на Шульгене, в столице, там, где они держат всех важных пленников. Вряд ли вы туда проберётесь даже с легионом. Туда нужна вся армия и флот.
  - Всё равно, жалко будет, если он пострадает.
  - Мы будем осторожны. Об этом знаем только мы четверо - я, вы, сяоцзе, товарищ Тардеш и товарищ Кверкеш. Даже он сам не знает. Через руки этого агента теперь будут проходить только проверенные документы.
  - Но, если мятежники будут получать через агента только ложную информацию - они поймут, что агент раскрыт и заложника убьют.
  - Мы постараемся сохранить ценность этого агента для мятежников. Что мы ещё можем сделать?
  Демонесса встала, и гордо подобрав крылья, смерила его взглядом:
  - Мы спасём его брата, как только представится возможность. Как его имя?
  - Старший центурион 2-го десантного легиона, Гай Кёриллеш Ментор.
  - Ментор... Я запомнила.
  
  ...Тардеш нашел её перед заседанием. То есть, они случайно столкнулись на трапе в атриуме, но было такое впечатление, что он её искал:
  - Здравствуйте, госпожа ведьма.
  Мацуко вздрогнула. Что-то в её глазах затрепетало бритвеннопёрой птицей.
  - Говорят, у вас в отряде была потеря. Кто?
  - Инженер, человек. Я даже его имени не запомнила.
  - Я испугался - подумал, раз вы взяли с собой всех из своей команды с Коцита, это мог оказаться кто-то, кого я знаю.
  - Этих сорвиголов ничто не берёт, - влезла в разговор Злата, неведомо откуда появившаяся за их спинами: - Им на роду написано - на виселице путь окончить, - сразу повернулась к принцессе, и извинилась:
  - Никаких обид, подруга, это горькая, но, правда. Ну, так, мы двигаемся, или будем дорогу загораживать?
  Метеа гордо выпрямилась, и молча поднялась по трапу, и прошла в зал заседаний.
  
  ...- Итак, сличая сведения на нескольких ложных картах, а также исходя из допросов пленных, мы приходим к выводу, что мятежники усиленно пытаются замаскировать свой отход к северо-западу материка, на полуостров Сентинеи, - указка ткнула длинный узкий полуостров, как хобот слона, протянувшийся с юга на север вдоль западного побережья. Или как сломанный нос, если смотреть со стороны Тардеша.
  - Каков в этом смысл?
  - Здесь очень удобный узкий перешеек, - Томинара показал на "ноздрю" сломанного носа, или переносицу "хобота", если смотреть со стороны принцессы: - Если туда заложить несколько ядерных зарядов - он будет мгновенно отрезан от материка широким проливом.
  - Мы летаем. И основное оружие - пушки крейсеров недоступные наземным взрывам.
  - Они заложат больше. Там тектонический разлом - будут огромные сейсмические возмущения на материке, все, что мы завоевали - будет разрушено, те, кто признал нашу власть - будут убиты.
  - А сам полуостров?
  - Там другой разлом. Получится остров, который даже не тряхнёт, если им повезёт с океаном.
  - Напоминаю, что летать мы от этого не разучимся, - принцесса для выразительности, распахнула крылья, щелкнув ключицами: - Чего они этим добьются?
  - Ну, добьются они этим очень много, - взял, наконец, слово Тардеш: - "Ловушка Тыгрынкээва". Они взорвут не после эвакуации, а во время её. Они потеряют часть арьергарда, мы можем потерять значительную часть основных сил. Кроме того - мы не сможем бросить захваченные территории. Смысл завоевывать руины? Нам придётся организовать спасательную операцию, в том числе и космическими силами. А это значит - частичное свёртывание блокады. Многие смогут прорваться. Особенно если будут мелкие корабли, которые плохо фиксируются радарами. Наземную радарную группировку, я думаю, мы потеряем.
  - И мы при этом будем думать, что повстанцы тоже уничтожены катаклизмом.
  - Абсолютно верное замечание. Может, мы даже заметим старт их кораблей, но помешать им просто не сможем. Разве что магией.
  - Магией тоже не получится, - подала голос Злата: - Если бы мы были не предупреждены, но ведь мы предупреждены, так?
  - А разве мятежники не догадались, что их планы уже известны нам?
  Поднялась Кадомацу:
  - Нас с пленными видела группа на выходе. Мы их убили, но не знаем, были ли они с дальнеговорниками или телепатами. Если нет - как выяснилось, генерал совершал незапланированную инспекцию, для повстанцев он пропал без вести. К тому же он шпион - могли посчитать, что он выполняет какую-нибудь секретную миссию. Больше вероятность, что забеспокоятся из-за трупа одного его адъютанта и пропажи второго.
  - Ну, это не проблема - адъютанта мы выжали досуха, никаких трудов подкинуть его труп на линию фронта. В каком угодно виде, - Хиро всегда подавал голос неожиданно. И тем более, сейчас он был уверен в себе.
  - А это не усилит ли подозрения?
  - Мы свою работу знаем...
  Хиро и Мацуко сели.
  - Итак, теперь прошу взять слово начальникам штабов. Генерал Томинара, расскажите о новой стратегии.
  Юный полководец в нарядных одеждах поднялся, и, довольно умело, включив и настроив голографическую карту, начал:
  - До сих пор мы наступали довольно стремительно, разрушая уязвимые места во вражеской обороне, смыкая прорывы, и оставляя "котлы" в тылу, которыми занималась уже орбитальная группа. Теперь, я думаю чтобы предотвратить развитие событий по повстанческому сценарию, нам надо высвободить силы - поэтому мы должны выровнять фронт.
  - Не слишком ли рискованно сейчас? Весь фронт - сплошные дуги, мы начали множество окружений, форсировать их - дело опасное. Наши ресурсы хоть и огромны, но по части боеспособных сил - отнюдь не бесконечны, - возразила дочь Императора.
  - Кое-где можно и отступить, кое-где доверишь окружение, а где-то и просто добавить фронтальный удар. Нам ведь не нужна сейчас победа - нам нужен тот самый тыл, о котором вы просили меня недавно. Наша цель сейчас - выровнять линию фронта, и освободить как можно больше войск. Она должна быть такой... - Томинара отрезал диагональю северо-запад материка: - Мы поддержим стремление противника отступать в северо-западном направлении - пойдём по пути наименьшего сопротивления.
  - А не кажется ли вам, что не следовало бы потакать противнику?! Вдруг в таком случае, его планы увенчаются успехом?!
  - А мы не будем "потакать". Мы ими воспользуемся! Итак: для развития событий в нужном нам направлении мы организуем высадку десанта на юго-западном побережье, отрежем их от основных морских портов, и с юга подберём линию фронта до широты Отораля, где скорей всего и закрепимся до выравнивания фронтов.
  - Как обстоит дело с активностью флота повстанцев?!
  - Весьма странным образом. Мы боялись, что морской флот этой планеты будет для нас наибольшей угрозой, но там происходят весьма странные события. Моряки либо сдаются нам, либо сами топят свои корабли. Правда, это не касается мелкого флота - всяких там катеров, барж, паромов, экипажи которых всё ещё верны повстанцам. Но они действуют только на мелководье, а подводного флота у них нет.
  - Ну, это не удивительно - драгонарий Тардеш очень популярная фигура среди моряков и космонавтов. Они не хотят воевать против своего героя, и лучшие наши агенты - из числа моряков.
  - Я бы не советовал недооценивать катера. Тем более залив меж материком и полуостровом как раз мелководный. Так... а не придётся ли нам столько же времени пробиваться через южные рубежи? Ведь противник укрепил их не меньше, чем остальные.
  - Благодаря стараниям госпожи Третьей, южное направление сейчас укреплено намного меньше. Ваше Высочество, прошу вас...
  Дочь императора поднялась, уверенная в себе:
  - Согласно предыдущим планам, мои группы производили диверсии на крепостях Третьей линии, во время одной из которых мы и раздобыли эти сведения. В настоящий момент эти крепости уничтожены... только одна команда не вернулась. Но всё равно - враг, скорее всего, уже разобрался в наших намерениях, и ждёт генерального наступления с фронта - а новая стратегия предусматривает удар с фланга.
  - Но ведь, уничтоженный защитный рубеж, будет повёрнут к нам флангом? Это не облегчит задачу наступающих.
  - Это превращает всю оборону мятежников на этом направлении в сплошное решето. Куда бы не перебрасывал противник свои войска, у него образуется прореха в его плане обороны. А после десанта они будут разделены надвое, и реализация плана отступления заставит их бросить.
  - Вы уничтожали пустые крепости. А оборону держат не камни, а солдаты. Их у мятежников пока предостаточно!
  - Да, но камни здорово в этом помогают! У нас мало осадных орудий - да и те заимствованные у людей или призраков. Орбитальный удар не очень эффективен в городских условиях. Колесницы принца Стхана мы вообще должны беречь уже несколько месяцев. Наша армия с мечами и луками - против крепких стен они не очень-то эффективны, а у врага за стенами - автоматы и пулемёты.
  - Ну, это излишнее уточнение товарищ аюта. Извините за придирки - все присутствующие здесь в курсе трудностей текущей кампании. Итак, давайте по существу - что вы предпримете?
  - Мы хотели провести диверсионные акты на побережье, но разведка сорвалась, так что воспользуемся артиллерией захваченных кораблей. Если удастся закрепиться на берегу, я сразу же, пока враг не опомнился, обойду арьергарды, нанесу удар по отступающим войскам противника силами кавалерии Небесных Коней - всеми какие у нас есть. Думаю, это будет хорошим поводом для паники.
  - Товарищ аюта, мы не сомневаемся в вашем личном мужестве, и несомненном полководческом таланте, но вы уверены, что вам стоит участвовать лично?
  - Хватит сил от полка до дивизии.
  - На побережье три механизированных корпуса, и само оно - огромная штука. Даже дивизия размером с вашу, там - капля в море.
  - Господин драгонарий, будьте уверены, я знаю что делаю.
  - Господин драгонарий, не отговаривайте её, она же назло вам вообще в одиночку пойдёт! Мы и на дивизию-то её с трудом уговорили!
  - Вот именно.
  - Да нет, я думаю, что как полководец стратиг Метеа не столь отчаянная.
  - Весьма наивная надежда, - усмехнулась Злата: - Это она только при тебе такая смирная и послушная.
  - Извините, но мы отвлеклись! Конечно, лестно слышать такие высказывания о себе, но у этого заседания другая задача! Генерал Томинара, продолжайте.
  Принцесса села, брат её фрейлины встал:
  - Завершив формирование фронта, мы высадим десант легионов на полуостров Сентинеи. Десять легионов вот здесь, недалеко от перешейка.
  - Этого тоже мало. Их окружат или тупо бросят в них одну из заготовленных для взрыва перешейка бомб.
  - Да, соглашусь что, скорее всего там будет мясорубка. Именно поэтому им будет невозможно использовать атомное оружие - или они уничтожат свои войска. По предварительным выкладкам, плотность обороны там недостаточна для удержания такого десанта, поэтому им придётся снимать гарнизоны и охранные подразделения из тыла. В это время основные силы генерала Мацукавы на материке должны создать все условия для предотвращения переброски сил на полуостров. Когда противник втянется в боевые действия и перебросит на линию фронта гарнизоны, диверсионные силы Её Высочества проведут крупные десантные операции на объектах космодромной и гиперпространственной структуры. В случае успеха или неудачи десантные силы отступают в центр полуострова и формируют Третий фронт с опорой на один из городов с подходящим космодромом. Силы первого десанта, который согласился возглавить уважаемый господин полустратиг Кверкеш, сформируют Особый фонт и пойдут на соединение с третьим - фронтом Её Высочества. После зачистки полуострова Сентинеи, Третий Фронт пересечет одноимённый залив, высадившись на Западном побережье, и замкнёт с севера линю окружения. После смыкания кольца фронтов мы в любом случае - вне зависимости от доблести или трусости мятежников, заканчиваем кампанию на равнине Тираталь! - Синдзиру имел все права на этот торжественный тон.
  Тардеш впервые поднялся со своего кресла адмирала:
  - Ну что же. Вы представили сильный и продуманный план. Однако, слишком мало разведданных и слишком многое зависит от удачи (демонесса напряглась) Ладно, я одобряю его. Начинайте!
  
   >Драконы в атаке
  
   ...Ветер, разгулявшийся на палубе "дракона", растрепал и отбросил назад желтое пламя волос Кадомацу. Если бы она их не подстригла, они бы уже достигали плеч... Берег ещё не был виден.
   Она поднялась по трапу на мостик, стараясь не касаться руками слишком легкоплавких перил. Спросила у капитана, ещё не сменившего повстанческую униформу:
   - Как обстановка?
   - Товарищ стратиг, на радаре пока чисто, но согласно перехватам, на побережье объявлена тревога!
   - Катера ещё не вышли?
   - Никак нет!
   - Сколько времени объявлена тревога?
   - Три минуты, товарищ стратиг!
   - Приказ всему соединению - увеличить ход до полного! Связь с командующим.
   Это был тяжелый выбор - назначить командира для этой операции. С одной стороны, Томинара был свободен, и его талант не вызывал сомнений, но с другой стороны, у него не было опыта морских боёв, которого было в достатке у Мацукавы. Да и уже вошедшая в поговорку осторожность юного полководца могла оказаться лишней в операции, чья главная сила - внезапность и натиск. Но у Мацукавы был и свой фронт, а самой принцессе предстоял тот сумасшедший рейд по тылам - она и советчицей-то могла быть с трудом...
   Поэтому решили так: морским боем и высадкой руководит генерал Мацукава, а уже на берегу войсками займётся начальник штаба. Вот поэтому они оба и возникли на экране дальневизора:
   - На побережье объявлена тревога, - сообщила дочь императора: - Начинаем действовать по плану - я ухожу вперёд, прикрывайте. Постараемся выбрать подходящее место для высадки. Ну, удачи нам всем.
   - Вам тоже удачи, Ваше Высочество.
   Сегодня она командовала авангардом. Это была идея, что крылатые войска можно погрузить на боевые, а не на десантные корабли, и тем самым устроить неприятнейший сюрприз обороняющимся.
   "Драконы", обогнав неуклюжие, закованные в броню транспорты-триеры, вырвались на открытый простор. Это были лёгкие и скоростные корабли, вооруженные дальнобойными ракетами и легкими пушками. Броня им не требовалась - дальность ракет позволяла стрелять за горизонт, поэтому ею пожертвовали ради скорости. В незапамятные времена предки этих кораблей составляли основу морского флота призраков, и были настолько удачны, что послужили образцом для создания одноимённой разновидности звёздных кораблей.
   На экране появились лица командующих полками.
   - Готовьтесь к бою. Подходим к берегу, из-под брони пока не выходить!
   - Берег! - как раз сказал рулевой, а капитан поднял бинокль к глазам.
   Демонессе биноклей не требовалось. Желтой, с редкими вкраплениями серого и зелёного, полосой, появился берег. Над портом растягивалось тёмное облако дымовой завесы, тянущее к ним цепь дымных отростков, увенчанных мелкими бурунчиками.
   - Катера, - сказал капитан: - Товарищ стратиг, я бы советовал выводить своих солдат на палубу. Эти крошки быстрее, чем может показаться.
   - Рано ещё... не долетим. А они ещё не готовы - только начали расчехлять орудия.
   - Ладно, я объявляю боевую тревогу, - и повернулся к помощнику: - По местам стоять, к бою готовиться! Боевая тревога!
   - Есть по местам стоять, к бою готовиться!
   - Боевая тревога! - раздалось за рубкой, и весь корабль заполнился шумом сирен, свистков и топающих ног, его грозное орудие ожило, наводясь ещё на плохо видимого врага.
   - Они в зоне нашей досягаемости, товарищ стратиг. Правда, ещё далековато, но можем попытаться кое-кого из этой линии выбить.
   - Нет. Берегите оружие для береговых батарей. Атакуйте только тех, кто вам непосредственно угрожает.
   - Есть! Без команды не стрелять! - передал капитан команду по внутренней связи.
   - Есть! - отозвалось из дальнеговорника.
   - Скажите, когда мы окажемся в зоне их досягаемости.
   - Через пять минут, если не изменят скорость.
   - Ясно. Командующим полков - выводить войска на палубы. Взлетайте по моему сигналу.
   - Капитан, действуйте по усмотрению.
   Дальность ракет кораблей была потрясающей, но для точной стрельбы требовался корректировщик, которых на вражеском берегу ещё не было. Их ещё предстояло высадить.
  
   ...Принцесса спустилась на палубу. Её встретили командир дивизии и командир полка, - генерал Маки и полковник Хаяши.
   - Ваше Высочество...
   - Постарайтесь с первого же захода вывести из строя побольше катеров. Но не задерживайтесь на них, наш главный фактор - скорость. Пусть одна сотня строго следует за мной. Всё. Встретимся на берегу.
   Командиры поклонились. Аюта повернулась лицом к берегу.
   - Готовьтесь, - кинула она через плечо своей охране. Сакагучи ушел за своими, а суккубы стали проверять друг на друге и на хозяйке доспехи. Принцесса подтянулась, и спустилась с верхней палубы на боевую, где и собирались все солдаты (с крыши взлетать было неудобно - аэродинамика корабля была рассчитана так, что его в движении поднимало над волнами, там был более разряженный воздух, чего могло не хватать для взлёта).
   Сегодня под её командованием бились южане. Более угловатые лица, тонкие, мелкие черты лица. Прищуренные глаза - не узкие или раскосые, как у северян, а именно прищуренные - чего никак не могли понять горцы Императорских Провинций, обзывая островитян "обманщиками". А островитяне платили прозвищем "носатые" за крупные черты лица горцев. Женщины у них славились красивыми длинными ногами, но плоской грудью, за что над ними всегда смеялись не обделённые прелестями горянки и северянки. Южные зубоскалки, в свою очередь, не оставались в долгу и прозывали горянок 'коровами', а широкобедрых северянок - ещё более обидным прозвищем, которое при дворе Небесного Государя запретили поминать вслух. Когда-то, при распределении императорских должностей (и соответственно определении порядка сидения на императорских приёмах) пытались даже ввести ранжирование по формам головы - характерные для северян круглые или овальные лица, длинные или квадратные - для горцев, (к расе которых принадлежал и Император), треугольные или шестиугольные - для южан, и раздавали ранги в соответствии с художественным впечатлением от почётного выхода. Но после появления за Девятивратной Оградой императрицы-северянки, и рождения принцев-полукровок такая система перепуталась, и ныне под страхом смерти было запрещено говорить о превосходстве или низости какой-либо расы. А правая рука государя - господин Левый Министр Кин, прозванный "Золотым Министром" - это же тот самый Золотой Ким, Адмирал Золотой Армады, пираты которого когда-то добрались до южных ворот Новой Столицы и были рассеянны пушечным огнём Иваоропенерега. Но предрассудки так быстро не истреблялись - только нагадцы, сами в некотором роде изгои, плотно водили дружбу с "пиратами". Вот и сейчас, по сути дела чисто южанский полк, имел генералов и полковников из числа придворных фамилий.
   К принцессе Кадомацу подошел красавец-южанин, и, склонившись до пола, представился:
   - Ким Так Суан, старший сотник. Моя сотня в вашем распоряжении, Ваше Высочество.
   - Отлично. Следуйте за мной и выполняйте мои приказы в точности. Больше ничего не нужно.
   - Слушаюсь!..
  
   - Солдаты! - ветер подбросил её волосы с затылка и затрепал впереди лица: - Сегодня вы должны показать всё, на что способны! (в том, что она говорит на языке Юга без акцента, девушка была уверена, но она вдруг запнулась, боясь, что забудет или перепутает какое-нибудь важное слово - чего с ней никогда не бывало): - То, что мы сделаем сегодня, трудно и опасно, иначе бы меня с вами не было. Те, кто прежде воевал под моим командованием, могут подтвердить. Я лично выбрала из всех полков и дивизий именно вашу дивизию и ваш полк, как единственных, кто может справиться с этим, я знаю, что вы меня не подведёте!
   Громогласный хор верных голосов был ей ответом:
   - Шлем! - Скомандовала принцесса. Потом задумчиво посмотрела на то, как её суккубы воевали с ветром.
   - Господин сотник! У нас проблема, - и показала на соблазнительниц, уже измучившихся со своими крыльями.
   Сотник непонимающе посмотрел сначала на них, потом - на принцессу:
   - Простите?!
   - Им не вытянуть сквозь такие ветра. Есть у вас в сотне три здоровяка, которые смогли бы и их понести и не отстать от остальных?
   - Два! - воскликнула Афсане: - У меня уже есть свой!
   - Не смеши, ему руки свободные надо, - урезонила ту старшая сестра. Афсане надулась. А глаза Гюльдан прямо-таки сверкали в предвкушении новых удовольствий.
  
   - Ладно, выбирайте себе по вкусу, я пока проведаю Брата Ковая.
   Монах сегодня в первый раз командовал отдельной полусотней, набранной из его знакомых по монастырской братии. Их задача была - напасть на единственный большой корабль, который из-за поломки двигателя остался в порту и в руках повстанцев. Ещё идя по верхней палубе, Метеа услышала его громогласный рёв:
   - Стоять! Смирно! Подобрали животы! Вы тут здесь или как?! А ну-ка, достали мечи! Перестроиться клином! Я вас научу...
  
   - По-моему, ты уже перестарался со строевой подготовкой, - с доброй улыбкой сказала дочь императора, спускаясь в трюм по трапу.
   - Госпожа! - вытянулся по струнке великан.
   - Ваше высочество, заступница, защитите нас! Он нас скоро совсем измучает!
   - И, правда, зачем ты такой парад устроил?
   - Ну... наводил порядок... и дисциплину...
   - Отставить! Вам сейчас лететь через бурю, а они у тебя уже вспотели. Как вы драться думаете?!
   Толстяк сконфуженно замолчал. Девушка попыталась успокоить его:
   - Не бери близко к сердцу. Я, например, когда в первый раз командовала, всерьёз думала, что могу укрыть десять копейщиков за двумя деревьями, - и, обернувшись к его солдатам, добавила:
   - Не сердитесь на своего командира, ребята. Будьте, уверены - брат Ковай в деле ломания голов достоин самых высоких похвал. Вам повезло, что вы под его защитой.
   - Да мы и не сомневаемся, Ваше Высочество! Нам бы только дух перевести немного!..
   - А тебя я знаю. Ты же Брат Тедзука, верно?
   Польщенный монах поднял голову и расправил плечи:
   - Госпожа всё ещё помнит меня?
   - Это ведь ты тогда зарубил вражеского командира, в сражении при То-Та?! А почему ты всё ещё не офицер?
   - Я офицер! - гордо выпрямился бритоголовый юноша, показывая знаки отличия: - Помощник командира в этой сотне!
   - Замечательно, - Мацуко улыбнулась и Тедзуке, и понемногу веселевшему Коваю: - Я вижу, вам обоим повезло. Ладно, отдыхайте, можете взлететь чуть попозже остальных. Думаю, таким силачам, как вы, не составит труда нагнать и перегнать всех нас.
   Дочь императора приветливо помахала всем остальным, вышедшим посмотреть на неё, и опять пошла через крышу на правую сторону. Да, Тедзука, кстати, был одним из прославленных мастеров фехтования на мечах. И кой-какие другие рожицы из команды Ковая были достаточно знаменитыми. Неудивительно, что они не злились на известного всей армии толстяка даже за неумелое командование. Монах и, правда, собрал хороший отряд, представляющий грозную силу - напрасно некоторые, вроде Сакагучи, относились к силачу скептически.
   На правом борту приготовления шли полным ходом. Солдаты уже разбились по сотням и десяткам, и выстраивались на палубе. Сотня Кима стояла чуть поодаль, и выделялась наличием там весьма своеобразных фигур из её свиты.
   Маваши с негромкой руганью заряжал свои самострелы. Около каждой суккубы стояло по здоровяку-южанину - под стать войску Ковая! - но Афсане всё-таки держалась рядом с Сакагучи.
   - Нет, так не пойдёт, - сразу сказала Метеа, направляясь к ней: - Ты что, на нём собиралась лететь?!
   - Да. А он - согласился!
   - Я несогласна.
  
   - Не беспокойтесь, Госпожа Третья, вставил свой голос сам Сакагучи: - Она лёгонькая, и я её всё равно на пол-пути брошу.
   - Ты меня бросишь? - притворно надула губки его любовница.
   - Нет смысла нести тебя всю дорогу. Ты снайпер, тебе удобнее отстать от строя, чтобы иметь запас дистанции, - обдал её любовник холодной логикой.
   - И на что ты будешь годен после этого? Ты же в седле не удержишься!
   - Он - сильный! - с вызовом заявила светловолосая лучница.
   - Не волнуйтесь за меня, госпожа. Мой долг - сделать это...
   Принцесса промолчала, и всё-таки кивнула головой в знак согласия. Но, развернувшись, не удержалась и фыркнула.
   - Когда прикажете начать атаку? - осторожно спросил генерал Маки.
   - Когда корабли сойдутся для прямого выстрела. Скажите солдатам, чтобы держались подальше от пушек и ракет! - это уже полковнику.
  
  >Десант демонов
  
  ...Капитан открыл огонь осторожно - внезапно ожила одна носовая башня, пушка протарахтела короткой очередью, - вдалеке, шедший прямо на них катер клюнул носом, и, не слушаясь руля, пошел по дуге, зарываясь в каждую волну. Башня повела дулом в сторону - ещё одна очередь - и другой катер зарыскал по курсу (глазами демонов было видно, как брызнули стёкла рулевой рубки). Башня повернулась в другую сторону.
  - Генерал! Приказывайте разобрать бомбы! Первую волну - к вылету! Нужно поднять их на крыло до того, как откроют ответный огонь!
  Генерал поклонился, раздались команды.
  Ручные бомбочки были сложены на палубе в специальных укладках, которые ещё и охлаждали их - сжиженный воздух, пожалуй, единственная взрывчатка Края Последнего Рассвета, где порох было создать невозможно. И пусть мощность взрыва была не такова, как у пороховых бомб, но снежное облако запросто могло вызвать неполадки в сложном оружии, или заставить отказать магическую изоляцию - что часто было страшнее попадания пули. Они были достаточно дешевы, так как использовался снег с Коцита. Ну, и до первых выстрелов противника бомбочки надо было убрать с палубы, чтобы не пострадали свои корабли.
  Аюта взяла четыре штуки. Попрыгала - проверила, как крепления, подумала, не взять ли ещё пару - но вовремя себя одёрнула. Жадность до хорошего никогда не доводила, особенно учитывая, сколько до берега лететь на своих крыльях. Эти бы истратить. Хотя, она видела, как брали и по 10 пар - для солдат это простительно, им армией не командовать. Так же как есть искусные фехтовальщики и летуны, есть и искусные метатели гранат.
   Все офицеры смотрели на неё, ожидая приказа. Принцесса обвела взглядом линию катеров - уже кое-где были прорехи, но они неуклонно продвигались. И вот, далеко-далеко на правом фланге один из них ощетинился вспышками пушечных выстрелов. Атакованный "дракон" ответил ему ракетою. Метеа включила переносной дальнеговорник:
  - Авангарду - взлёт! - она расслышала, как по цепочке пошли команды отдельным дивизиям и полкам: - На крыло!
  Выстроившиеся в ряды готовности самураи мгновенно ожили:
  - Посотенно, раазбейсь! Четные налево, нечетные направо! Через одного - готовьсь! Равнение на предстоящего! Правый боорт! Первая, пятая, девятая сотни! На крыло! - забили барабаны, помогая самураям точнее соблюдать ритм.
  - Господин Ким, когда очередь вашей сотни?!
  - Следующими. Но вам не обязательно соблюдать порядок взлёта, Ваше Высочество.
  - Отлично. Я предпочитаю не ломать распорядок.
  Сотни выравнивались вдоль бортов, солдаты распахивали крылья - и взлетали почти без усилий, получив разгон благодаря скорости корабля. В воздухе они выстраивались в длинную линию, которая утолщалась с каждым новым пополнением. Кстати - корабли здорово прибавили хода, освобождаясь от десанта.
  
  Настал черед эскорта принцессы. У неё маленько не хватило длины ног, чтобы разом, вместе с мужчинами, одним шагом подняться на фальшборт. Стоявший слева Сакагучи успел вовремя подсадить. Сигнал - и обдувая рывками ветра, мечники перед ней стали срываться в полёт. Она подобрала крылья, терпеливо дождалась - и этот ветер сам подбросил её в воздух, стоило только стоявшему перед ней Наоре оторваться от корабля. Послышались крики восхищения.
  Чуть в сторону - там, где сталкивались два воздушных потока, отбрасываемых идущими кораблями - и могучий вихрь забросил её в высоту. Там пришлось поработать крыльями, догоняя общий строй, но вот, волна воздуха ударила снизу, и она спокойно на раскрытых крыльях полетела к берегу, лишь слегка двигая рулевыми.
  Не рождённые с крыльями такой тактики предусмотреть не могли - десантироваться с ходу. По всем правилам, войску принцессы не должно было хватить сил долететь до берега - а на рубеже взлёта их бы уже ждал заградительный огонь сторожевых орудий. Но эта невозможность была только кажущейся - строившие оборону мятежников не учли могущества воздушной стихии и того, как высотные ветра могут помочь крылатой армии. Воздух намного больше похож на воду, чем кажется, и пол-жизни живущие в нём демоны давно научились, и парить и кататься на его волнах. Режущий водную гладь скоростной корабль не только поднимал пенный бурун на море, но и нёс пред собой настоящий заградительный вал воздуха, который можно было оседлать так же, как морские звери осёдлывают волны. И теперь можно было двигаться со скоростью этих кораблей и даже не вспотеть! И обойти противовоздушную оборону - скорость позволяла набрать такую высоту, где разрывы шрапнели уже не были страшны солдатам, а очереди автоматического оружия были бессильны даже против тонкой перепонки крыльев. Это была идея Её Высочества, и она очень гордилась ею, почему и взялась возглавить летающий авангард. Правда, весь этот замечательный план мог с лёгкостью сорваться, если подобьют хоть один из 'драконов' - в наступающем строю сразу получится большой разрыв, но - пока удача была явно на стороне отчаянной принцессы. Повстанцы посчитали за главную угрозу не 'драконы' (это вообще-то были корабли для охоты на кораблей, а не для ударов по суше), а неспешно подходящие к суше тяжеловесы - вот к ним-то, в обход авангарда, они и кинули свои катера.
  Кстати, о катерах - они уже подошли достаточно, чтобы заняться бомбометанием. Сотники семафорами передали приказ: 'метать прицельно'. Из первых рядов бомбы ушли достаточно кучно - некоторые даже попали. Тут же появилось ещё одно преимущество холодных бомб - даже те, что не нанесли серьёзных повреждений, приморозили к борам корабликов тяжелые ледяные глыбы, резко убавившие скорость и затруднившие управление, (с 'драконов' не преминули этим воспользоваться). Правда из-за этого следующая волна метателей поголовно промахнулась - бомбы падали значительно впереди носов кораблей и, разрываясь в глубине, всплывали странными круглыми льдинами, вернее скоплениями таких льдин - слипшимися шарами, похожими на странных животных или статуи.
  Метеа сняла с пояса одну из своих бомб, сдёрнула скобу. Ну, сейчас проверим, как она... метать неудобно - руки-то не шевелятся, нужно просто отпустить, предугадав движение цели. Рядовые самураи тренировались несколько недель, чтобы попадать ими, принцессе было некогда, вот сейчас и проверим... Её целью будет один из второго ряда - она разжала пальцы, подтолкнув вперёд движением кисти, как это делали солдаты. Получилось - сверкающей жемчужиной круглый снаряд пошел в пенистые волны и мимо. С недолётом. Глазами демона Мацуко с высоты ясно увидела, как та взорвалась в глубине и всплыла знакомой круглой льдиной перед носом намеченного катера. Хоть бы нос сломал - нет, катер разрезал этот айсберг надвое, как нож-яблоко. Дальше она метать передумала - могло пригодиться на берегу.
  А берег приближался. Привыкнув на глаз определять расстояние в дальнобойности различных видов оружия, принцесса уже оценивала его на почти полёт стрелы - из их лука, а уже из человеческого - на прицельный выстрел. Дымовая завеса, поставленная катерами, осталась под ногами. Пора начинать атаку.
  Она просемафорила крыльями - 'начинайте', но генерал не торопился, медля с выполнением. Метеа даже разозлилась - но вот по линии пошли сигналы, и передовая волна стала выдвигаться вперёд. Проклятье, похоже, им придётся садиться по слишком крутой дуге... Ну, можно и так, просто дочь императора больше привыкла к лихим копейщикам.
  Аюта оглянулась - теперь и с боевых кораблей поднимались и строились в воздухе основные силы. Всё, теперь счёт пошел на минуты...
  
  Вот он, злополучный корабль! Стоит на причале, его сторожевые башенки живут и огрызаются вспышками выстрелов. В него полетел целый град бомбочек. 'Надеюсь, Коваю что-то останется' - подумала принцесса. А вот и он - они полетели низом, очень умно, пока команда занята войной с теми, кто наверху...
  
  ... "Драконы' остановились и выпустили ракеты по берегу. Те пролетели, чуть не зацепив нижние ряды, и взорвались в воздухе над линией укреплений, осыпав окопавшуюся пехоту осколками и острыми иглами. Стволы орудий в панике заметались - она не знали, какая цель опаснее, воздушная или морская - и тогда начался штурм!..
  
  ...Ветер, что помогал им, угас, вся армия почти одновременно заработала крыльями, сотни расходились, готовясь снижаться. Ещё один залп ракет разорвался над берегом - на этот раз, засыпав песок прозрачными кристаллами мелкого, легко испаряющегося порошка. Интересно, они чуют запах?
  Маленькая группа легионеров прорвалась к залитой кровью убитого расчёта зенитке. Один взялся прикрывать огнём, поднял автомат, сделал ОДИН выстрел...
  ...И всё побережье взорвалось огнём! 'Тяжелый газ', как и обещал Стхан, действовал! Доты внешней линии вспучило изнутри, и из дверей и амбразур полетели куски трупов и механизмов, горящие на лету. Ударная волна подбросила передовые части, даже Кадомацу в своём втором эшелоне почувствовала горячее дыханье взрыва. Вот теперь меченосцы пошли на снижение - прямо в центр бушующего пожара.
  От стены огня на берегу поднимался мощный восходящий поток, который, как отметила принцесса, может послужить неплохим подспорьем для следующих волн. Надо будет это запомнить и использовать в будущем.
  Самураи спускались в пламя, и, выходя из него, сразу же атаковали выживших, ещё полуоглушенных взрывом. Вторая линия была взята где-то за минуту. Давным-давно закончилось время лёгких побед над мятежниками. Они научились воевать ещё на
  Коците - сначала двинув вперед наёмников, потом, додумавшись закапываться по шею в землю и встречать крылатых демонов слаженным огнём из окопов. На Диззамале они нашли и способ закрыть окопы от пикирующих в них мечников, с легкостью превращавших укрепления в ловушку своими длинными мечами - натягивали над окопами ловчую сеть из колючей проволоки, наподобие тех, что ажурной позолотой укутывают самые богатые дворцы на Крае Последнего Рассвета. Здесь сети были без позолоты, из неблагородного железа, да ещё и замаскированы тряпками так, что даже опытные на родине ниндзя, пролезая сквозь них, рисковали распороть крыло или выколоть глаз о нежданный шип. Поэтому принцесса больше не атаковала ждущего её врага с наскока - а ждала когда артиллерия, флот или корабельные ракеты разрушат коварные сети.
  ...Она не спешила снижаться, по длинной дуге облетая побережье и потихоньку приближаясь к передовой. Ни Сакагучи, ни Азер не возражали - противник был слишком занят наземной обороной, чтобы обращать внимание на воздух. Наконец, она выбрала бетонную крышу одного блиндажа, и, подав знак: 'Делай как я', первой спикировала на неё.
  Мечники убрали рулевые крылья под нагрудники. Ким Так Суан взял троих - проверить что под ними - и вернулся, вытирая окровавленные мечи. 'Молодец' - мысленно похвалила его дочь Императора, а вслух сказала:
  - Итак, запоминайте: наша главная задача - найти и уничтожить вражеских магов, чего бы нам этого не стоило. Поэтому: идём вдоль линии фронта, частью пешком, частью на крыльях, будем ловить их, где заметим - пусть даже придётся углубиться в тылы противника. Остановимся, когда враг начнёт полное отступление...
  
  ...Их первой остановкой был соседний бронеколпак, где чуть ли не полусотня страдала, пытаясь открыть намертво задраенную дверь. А пушка, торчавшая с другой стороны колпака, невозмутимо вздрагивала, посылая свои снаряды в сторону наступающих войск.
  - В чём дело? - спросила Мацуко.
  - Помощник сотника Ким Хан Дон! - отрапортовался с радостью офицер: - Пытаемся захватить огневую точку!
  - А они заперлись?! Понятно... Ну-ка, отойдите-ка все! - девушка сосредоточилась, привела дыхание в норму, четко, спокойно, с нужными интонациями, произнесла мантру, подняла руку - беззвучная светло-светло желтая молния скользнула с пальцев на локоть, к поясу, на ноги - в землю, на земле разветвилась, нырнула под фундамент - и там сама нашла цели. 'Одна мёртвая - замок, и три живых' - принцесса это почувствовала... Она открыла глаза и увидела медленно раскрывающуюся дверь - вся обратная сторона той была сплавленная в нечто, похожее на гроздья винограда. Мечники молниеносно нырнули в проём и вынесли оттуда три головы - это были люди.
  Кадомацу заглянула в дверь и пальчиком поманила этого сотника:
  - Ну-ка, посмотрите-ка сюда!
  - Да! - помощник сотника недоумённо оглядел тесное помещение.
  - Видите?! - девушка буквально ткнула его носом в широкую амбразуру, предназначенную для ствола пушки:
  - Вам что, недосуг было обойти и забросить спереди пару бомбочек?! Или на худой конец, заткнуть дуло пушке? Вы же с первого года воюете, неужели ничему не научились?
  Южанин сконфуженно промолчал.
  - Возвращайтесь к своему командиру, и скажите, что я объявляю вам выговор. Всё. Больше ничего.
  Когда они удалились, Мацуко спросила у 'своего' Кима:
  - Он вам не родственник?
  - Нет, Ваше Высочество. У нас, на Островах, половина всех - Кимы да Паки.
  - Ох... Знаю-знаю... Ладно, осмотримся пока. Где, по-вашему, могут прятаться маги?! На передовой им определённо не место.
  - Я думаю, где-нибудь в городской застройке. В высотных зданиях, или в чём-то вроде этого... - он махнул рукой на захваченный бронеколпак: - Им ведь нужен хороший обзор.
  - Смотря, чем занимаются. Если от нас драпают - то им не обзор, а стена потолще нужна. Хотя, правильно думаете... - Она взяла дальневизор: - Капитан накройте парой снарядов каждую высотную точку в городе. Артиллерия из-за холмов ведёт по вам огонь? А где, по-вашему, могут быть их корректировщики? - и, выключив прибор, добавила уже для своих: - Даже если маги в астрале, их сообщения всё равно передаёт медиум. Может, повезет, и им некуда будет возвращаться, и не с кем будет разговаривать. Ладно, поднимаемся в город. Развернуться в боевое охранение!
  
  Это был красивый приморский город, вольготно раскинувшийся на прибрежных холмах. Белые стены домов, ступенями спускавшиеся к гавани, были увиты живыми ползучими травами - наверное, красота была здесь в пору цветения! Ведь даже и сейчас, каждая ветка живых изгородей была увешана гирляндами нераскрывшихся бутонов, а что будет потом... Кадомацу пожалела, ей не суметь насладиться их ароматом - нагретый до температуры родины, воздух средних планет терял все запахи... Разве что кроме самых примитивных.
  Сотник Ким отправил две пятерки солдат проверять дома по флангам, ещё две - вперёд, на разведку, но кроме напуганных обывателей, они никого не нашли - только зря и пугали. Было, похоже, что за этот город битвы не будет - об этом красноречиво говорили пустые дома и распахнутые двери, вещи разбросаные в спешке. Ну, как и предполагалось - главной атакующей силой мятежников Диззамаля были боевые колесницы, наподобие человеческих, на производстве которых в лучшие времена было занято пол-планеты. А им был нужен простор и место для маневра - а не узкие улицы города на холмах. А за городом - те же холмы, но покрытые лесом, и два-три перехода до первой настоящей равнины. Правда, был пояс укреплений и в самом городе, на границе между старой и новой застройкой. Вот к нему-то они сейчас и приближались.
  Первые секреты они сняли легко и бесшумно. Господин Сакагучи резонно заметил, что опасно рисковать столь важным офицером, как Её Высочество, позволяя ей гулять в такой близости от вражеских укреплений. На что Её Высочество, заметило, что у них целая сотня меченосцев, которых достаточно не только для удовлетворения трёх суккуб, но и для удержания трёх улиц. Нравственно-ориентированный аргумент был принят, и пристыженные телохранители согласились с разумными доводами дочери божественного правителя.
  Первым делом, они связались с флотом и навели флотскую артиллерию на левый фланг, и когда защитники со стоявших пред ними укреплений, почти поголовно снялись и побежали туда затыкать брешь в обороне, втихую перерезали оставшееся охранение, и выбежали во внутренний город.
  - Синдзиру! - крикнула на бегу в дальнеговорник Метеа: - Сажай своих прямо на второй рубеж! Я уже за ним.
  Томинара кивнул, подтверждая, (судя по всему, он сам уже был в воздухе).
  
   >Памятник
  
   ...- Построиться к бою! - скомандовала она своим меченосцам, мгновенно выстроившимся в шеренги, и вовремя - из-за поворота на них бросилось где-то с полусотни пещерных демонов. Хорошо хоть без оружия - одни гарпуны да нагинаты. Справились быстро - побежавших догнали на крыльях и добили.
   - Простые жители, - разочарованно протянул Ким, взмахом очищая прямой южный меч от крови: - Кто-то приказал им умереть вместо солдат.
   - Уф-ф, - вздохнула принцесса: - А я испугалась. Думала - а вдруг следом пулеметчик?
   - Это был своевременный испуг, который спас всех нас. Думаете - просто так мы об вас так заботимся?! - без улыбки заметил Сакагучи: - У вас талант всё делать правильно. Правда, я всё равно не одобряю...
   - Да уж, 'талант', - громко вслух подумав, перебила его принцесса: - Если бы всё... Слушайте! - возвысила она голос: - Разделитесь на две группы: одна - со мной пойдёт по правой стороне другая - с сотником Кимом по левой. На мелочи не отвлекаться, для них есть основная армия, на рожон не нарываться, отвечать, только если нас самих нападут. Наша главная задача - искать магов, не забывайте!
   На них действительно обращали даже до обидного мало внимания - то ли сослепу принимали за своих (это какое же зрение надо иметь!), то ли за не стоящую внимания разведку, то ли специально заманивали, туда, где есть силы посерьёзнее - но факт - до первого мага их всего два раза обстреляли.
   - Не нравится мне всё это - проворчал Маваши, перезаряжая свои секретки: - Ну, у кого есть мысли насчёт того, что нас заманивают? В какую-нибудь... ерунду?
   - Так и есть, - кивнула дочь Императора, (у Кена чуть челюсть не отпала - до того спокойно это она произнесла): - Если там - основные силы арьергарда, то это действительно ловушка, да ещё какая... - она обернулась ко своим сопровождающим и задорно улыбнулась: - Весь секрет в том, что мы идём туда по своей нужде. Так что ещё посмотрим, на кого эта ловушка сработает.
   ...Что больше всего поражало в городах призраков - почти полное отсутствие торговых лавок. Как в кварталах знати на родине демонессы. Но если там эти улицы граничили со дворцами, то здесь многоэтажные громадины смотрели на улицу окнами роскошных квартир. В городах других рас не было таких запретов - либо лавки выстраивались вдоль улицы (в Столице, например, дома простолюдинов и купцов сразу строились с лавкой или харчевней на первом этаже), или имелся торговый квартал, если раса предпочитала дома наслаждаться тишиной, а не шумом бойкой торговли, или хотя бы базар - у призраков всё было иначе. Тардеш как-то объяснял принцессе, что у них, чем выше дом, тем беднее жители верхних этажей, и, наоборот, нижние, которые следовало бы занять лавками и торговлей - самые престижные. Здесь были магазины - больше похожие на те жуткие в безликости нагадские склады, один-два на квартал, стоявшие подчеркнуто на отшибе - как бы говоря всем, что здесь живёт запретившая деньги раса призраков, а не какие-то там жадные якши или ракшасы. Были и общественные столовые - так назывались у призраков харчевни, где бесплатно кормили одиноких, или не умеющих готовить.
  
   Последний бой у них был на площади, где посреди треугольного, едва зазеленевшего газона, высилась статуя, с отбитой головой и рукой. Побитая полуцентурия вигилов, самым натуральным образом драпала, когда им в хвост вышел отряд принцессы. И дёрнула же какая-то нелёгкая одного дурня нажать на курок! Могли бы ведь и уйти. Нет, вся центурия развернулась принять бой, Метеа первой же стрелой свалила центуриона, его подчинённые прожили недолго - без командования и против вдвое превосходящего отряда Кима. Ким как раз докладывал о потерях, вытирая меч о траву, когда показался первый маг.
   Тоже, кстати, дурень, как и покойные - сидел бы себе тихо, никто бы не заметил, или наоборот, подождал бы с полминуты, пока принцесса подойдёт к раненым (чтобы перевязать их сложили на открытое место) - так нет же, поторопилось ему выпендриться. Мацуко почуяла что-то неладное, и задержалась на мгновение - это и спасло ей жизнь, а ещё господин Сакагучи, который быстрее молнии, метнулся к ней со спины, и, схватив в охапку, затащил назад, на крыльцо. А потом ударила и настоящая молния...
   ...Со всех острых предметов сорвались огоньки, и взметнулись в одну точку - там, где с гудением вырос мёртвенно-бледный сгусток, и немедленно разрядился целой сетью молний по памятнику, деревьям, флагштокам, громоотводам, углам козырьков и подоконников. Задело и кой-кого из самураев, но не смертельно - только слегка ощипало. Товарищи помогли им убраться под укрытия.
   Шарик, чуть уменьшившись, снизился и с нарастающим гулом медленно пошел зигзагом, рыская при каждом неосторожном движении солдат. Конечно, так быть не могло - у заклинания 'батарейка' нет глаз, маг где-то рядом, то ли глазами ведёт, то ли сконцентрировался и ищет цель другими органами чувств. Шарик-'батарейка' ещё раз разрядился, опять высоко - теперь все были готовы, никто под удар не попал. Даже в гудении 'батарейки' послышалась досада. Принцесса быстро руками... нет руками отсюда не видно - крыльями! - просемафорила: 'В дом, не высовываться, вперёд, в дальний конец площади' - и почти слово в слово повторила ближайшим:
   - В дом, быстро, за мной! - и кинулась по широкой лестнице вестибюля на второй этаж.
   За спиной ещё раз громыхнула сеть молний - выше, явно наводилась на них. На втором этаже были выбиты стёкла, и горела, заволакивая всё черным дымом, мебель. Но от 'внутреннего взора' дым не спасёт. Зато с другой стороны - нематериальному взору ничто не говорили о такой грубой прозе, как стены и перекрытия. Можно было этим воспользоваться.
   Пока вражеский маг медлил, вся полусотня перебежала опасную лестничную клетку. За нею был коридор с рядами дверей по обе стороны и окном вдалеке. К нему!
   Молнии вышибали двери, зажигали разряды - но бесполезно, две полусотни рассыпались по двум соседним домам и им разве что щепки могли повредить. Хотя было страшненько. Окно - вон, крылья привычно подхватили воздух, и перенесли в следующий дом. Шарик уже стал совсем маленьким.
   Напротив - в доме, занятом сотником Кимом, окна не оказалось, и там просто проломили стену. Молнии на этот раз ударили не в их направлении, а по домам вперёд, устраивая пожары. Метеа усмехнулась - огонь железным демонам не повредит, в отличие от электричества...
   ...Опять та же планировка. Она ей даже стала нравиться - здоровенные кабинеты и их тяжелые двери прекрасно защищали бегущих по коридору и от молний и от пожара. Хотя... зачем их столько? Кабинеты - на космическом корабле каюты меньше!
   Внезапно, вместо ожидаемого разряда, прозвучала тишина. Мацуко остановилась, распахнула дверь - шарика за окном уже не было. Она сама сосредоточилась, выбирая нужные мантры, со звоном вылетело стекло - её собственная 'батарейка' засияла в воздухе, правда вдвое меньше - атмосферного электричества уже не хватало.
   Чья-то невидимая воля зашевелилась рядом, пытаясь перехватить контроль над новым оружием - но демонесса решительно оттолкнула её, и сама же, вмиг разрядила заряд прямо в землю. Всё - теперь электричества здесь не осталось.
   - На улицу! - крикнула она (хотя... может быть, внутри здания, было бы умнее бежать, но девушка решила положиться на свою интуицию).
   Последний дом на улице был каким-то музеем, судя по вывеске. Одно окно на третьем этаже было открыто. Аюта схватила ближайшего стрелка - Афсане, за плечо:
   - Видишь?! Он вот оттуда молнии наводил! Вместе с Гюльдан!
   И тут на них пахнуло ледяным дыханием Коцита...
  
   ...Принцесса подумала, было на новую атакующую магию, но аналогия с Коцитом была не зря - огромная химера, такие даже на стенах цитадели редкостью были, мягко ухнула на все четыре лапы, отряхивая снег с серой шкуры.
   Все - без исключения! - на миг застыли. Да, их противник умел удивлять. Химера в это время приходила в себя, попав после сумрачного дня Коцита под яркое солнце Диззамаля. Но вот её ноздри вдохнули запах врагов, мышцы напряглись к прыжку, она посмотрела на отряд принцессы, и черные глаза твари зажглись злобным огнём.
   Атака была быстрейшей - все еле успели шарахнуться в сторону, и всё-таки один самурай угодил в зубастую пасть. Зверюга в остервенения тряхнула головой, не в силах прокусить доспех, выплюнула добычу (бедолага на четвереньках выполз невредимый, потеряв только один из мечей), и кинулась терзать оба отряда, зубами, когтями и хвостом.
   Дочь Императора дёрнула Сакагучи за пояс:
   - Быстро, в музей!
   Он, с мечом наготове медленно отступал спиной вперёд, прикрывая собой госпожу и будучи готовым, кинуться на помощь - и недоумённо повернул голову в шлеме на хозяйку.
   - Пошли! Они на Цитадели были, с этой тварью справятся! - и добавила: - Собери хатамото. На одного мага и нас самих хватит.
   Хатамото быстро отозвал все телохранителей, которые уже было, начали ввязываться в схватку с химерой. Афсане и Гюльдан уже засыпали стрелами открытое окошко, и Азер предложила их так и оставить - прикрывать снаружи. Принцесса на бегу согласилась, сама достала лук, и приказала всем остальным, у кого было метательное или стрелковое оружие, приготовиться.
   Музей, внутри был почти не тронут войной, разве что от скособоченных дверей намело мусора (ну, какой мусор весной?!), и разбитые окна усеивали пол крупными осколками, но сами экспонаты были в удивительной сохранности.
   Она быстро соориентировалась по планировке первого этажа, и крикнула: 'Он ещё на третьем!'. Отряд быстро разделился на три части - под командованием принцессы, господина Сакагучи и Азер, и по трём лестницам побежали наверх.
   Второй этаж, третий... казалось, тоже пустой выставочный зал, но Мацуко каким-то внутренним чутьём нашла здесь живое существо раньше, чем подумала, пустила стрелу - прямо через несколько витрин. Что-то тёмное, скрывающееся ото взора магией, метнулось к окну - блеяньем прозвучала оборванная мантра, свист стрелы, рухнувшая откуда-то сверху Азер, свист шемшира - и голова мага красиво отлетела в сторону. За окном испуганно заревела химера - смерть её господина лишила её защиты от жаркого для неё солнца и злой воли, что направляла на врагов.
  
   Метеа, выпрямившись, подошла к трупу. Человек, ещё молодой мужчина, одет даже немножечко с шиком для мага (правда, весь его 'шик' уже пропитался кровью, натёкшей большой лужей на полу)... Аюта господина драгонария прикинула по памяти план города, и расположение этого музея - нет, специально здесь его бы было глупо оставлять по всем правилам стратегии. Другое дело - чуть дальше, где было полно высотных домов с хорошим обзором - и на порт и на старую застройку и на этот музей и треугольную площадь статуи. И на дорогу - по которым двинутся как отступающие повстанцы, так и наступающие демоны. Значит, та центурия ввязалась в бой не по глупости, а прикрывая его? А он, значит, пустил все труды и жизни товарищей прахом, решив отомстить...
   Покойник сразу же перестал быть интересен принцессе, и она подошла к окну, за которым, на площади, тяжело издыхала химера, упав с перерезанными сухожилиями в лужу черной крови, натекшей из её исполосованной шкуры. Почти как её бывший хозяин... Самураи опасались к ней подходить-добивать - могла ещё броситься напоследок, ну можно было надеяться, что тихая смерть от потери крови прикончит её раньше, чем мучительные ожоги от слишком горячего для неё солнца...
   Демонесса обернулась к Азер, что под руководством Сакагучи обыскивала карманы и вообще всю одежду мага:
   - Есть что-нибудь?
   - Документы заляпаны кровью, но вот! - сестра Ануш развернула сложенный листок: - Карта!
   Метеа со своего места вгляделась, пользуясь врождённой дальнозоркостью - конечно, карта была зашифрована, но не зря она провела трое суток над таблицами Хиро: теперь для неё, в разноцветии пятен и линий чётко выступили городские кварталы с проставленными диспозициями и всеми секретами. Она решительно отстегнула и кинула Азер дальнеговорник:
   - Держи. Передай всё Томинаре.
  
   Когда они вышли на улицу, химера уже издохла. Гюльдан схватила хозяйку за руку, и куда-то потащила, не спросив разрешения.
   - Постой! Ты куда! Что это?!
   - Закрой глаза! Ну, закрой! Ну!
   Она послушалась.
   - Вот, а теперь - открывай!
   Демонесса открыла, и вначале испуганно моргала, пытаясь привести изображение в фокус - она настроилась на что-то далёкое, а её подвели практически в упор - к постаменту памятника. Наконец-то она свела глаза как надо, и с изумлением прочитала:
  "Трибуну Тардешу, капитану корабля "Беззлобный", от благодарных жителей Диззамаля"
  Только слово "благодарных" было густо заляпано кровью призраков... хотя, вообще-то, это только подчеркнуло буквы...
  
   >Рейд
  
   ...Над городом сгущались сумерки. Рейд Её Высочества с сотней мечников по тылам, получился удачным - они вырезали почти всех магов. Ну, не обошлось без происшествий - одна из точек - на диспетчерской башне аэродрома, имела отличный обзор на отходящие войска и открытые "связки" - а, учитывая дальнобойность луков Края Последнего Рассвета, что ещё было надо? Вот теперь врагу приходилось отступать не по безопасным "небесным путям", а продираясь через холмы и лес, преследуемые изобретательным Томинарой. А ещё предстоял великолепно спланированный выход принцессы.
   Сейчас она сидела в одном кимоно в выделенной ей комнате наверху небоскрёба, и смотрела сквозь разбитые окна на заходящее светило. "Гудеша" - так ведь называют эту звезду? Внизу принимал поздравления Брат Ковай - да, он действительно показал себя сегодня героем... Говорили, что это он придумал войти через борт, вернее сквозь борт, рассказывали как он одним ударом вышибал задраенные двери... Короче - вот он, корабль, лежит в порту, уткнувшись носом в дно, а кормой в небо - впечатление, не полусотня монахов там побывала, а как минимум - залп артиллерийской батареи.
   Мацуко покрепче запахнула разошедшиеся полы халата, и обняла себя крыльями. Сна не было ни в одном глазу. Да и зачем сон, когда осталось совсем-совсем немного до полного заката... а тогда и дело делать пора. Сёстры Ануш, кстати, бессовестно дрыхли - ну, им-то легче, их организм живёт по другому времени, да и не так требователен к состоянию мыслей, чтобы восполнять свои физиологические потребности... Азер, правда и пыталась отказаться и бодрствовать, но её хозяйка прямо приказала отдыхать, а не спорить. Что интересно - символы соблазна и искушений, адские гурии - суккубы, на поверку, сами не могли устоять перед этими самыми соблазнами... Что сон, что любовные утехи, что сладости... Один бродячий проповедник как-то пытался спорить с Сэнсеем - насчёт того, что, мол, в аду есть всё то же, что в раю, даже вон, свои апсары, тогда какое же это наказание? Но вот, глядя на суккуб, возникала такая мысль - а если это не для тех, кого они соблазняют, а для самих них, для душ подруг, воплотившихся в телах суккубов, наказание? Ведь, по сути дела, действительно надо очень сильно согрешить, чтобы заработать воплощение в теле, столь ненастно требующем постоянной смены мужчин - каких угодно... и предательства любви...
  
   ...Заря почти вся свернулась за западный горизонт, который был на самом деле восточным. Диззамаль вращался в обратную сторону, но призраки, схитрив, переименовали на картах Север и Юг - и стало всё, как следует, и внизу всё так же неумолчным гулом двигалась армия. Поздравления Коваю поутихли - наверное, тоже завалились спать, а у дверей кто-то стал на страже снаружи. Нет, по звуку дыхания она ещё не умела их различать...
   Мимо окон, мягко шелестя крыльями, пролетела сотня лучников. Они вроде и старались не заглядываться, но пара бедолаг, не удержались и повернули голову. Сотник рыкнул шепотом, Метеа их пожалела - трудно было удержаться, зная что, может быть, увидишь дочь Императора...
   Странно, дома, за Девятивратной Оградой, она вовсе не считалась такой уж красавицей - входила в первую сотню признанных придворных прелестниц, да и то еле-еле, в последний десяток в конце. Настоящими красавицами, например, были обе императрицы, её мать и мать Мамору, её старшая сестра - Принцесса-Жрица, Весёлый Брод вообще можно было считать прекраснейшей женщиной Империи. Кадомацу думала, что её в списки идеалов вообще записали только за происхождение. С пятнадцати лет она была редкой гостьей при дворе своего отца, переживая за незаслуженные опалы своих подруг и паломничая то по монастырям, то ночуя в дальних гарнизонах... Её любили маленькую - как милую бунтарку с характером, гнев которой только умилял взрослых, а непослушание вознаграждали сладостями. Но когда маленькая бунтарка выросла и стала защищать друзей, споря с самим Императором - это перестало нравиться. Уехала-то она сама, но была уверена, что весь Девятивратный Дворец в этот день перевёл дух. А потом она слишком редко бывала при дворе чтобы примелькаться, как известные красавицы, быстро взрослея, каждый раз была новым впечатлением - а всё новое возбуждает интерес... Но стоило посмотреть на то, какие портреты висят в лавках художников - если Госпожа Ритто или Принцесса-Жрица - на фоне цветов, птиц, осенних листьев, то Госпожа Третья - только верхом на коне и с оружием, то скачет во весь опор, то стреляет, то в замахе мечом или другим смертоносным железом... (ой, сколько она нервов извела, позируя для этих картин)... Там, где сама не могла оценить свои достоинства, взгляд художника сам говорил, что если и была у неё красота, то она была не для уюта дворцов или тихих садов, а для ярости битвы. Да и фигурой она удалась в отца - маленький рост и широкие плечи, не очень смотрятся в покое и неге, зато превосходны в движении.
  
   А-а, ну и пусть! - всё равно это относилось к прошлому, когда она была так юна и нежна... Сейчас она заматерела, загрубела, обросла мускулами - она сама стала существом, созданным убивать врагов, а не услаждать взоры... какая к чёрту может быть красота, если надо больше думать, как выдержать удар меча или пули, а не о гладкости кожи? Всё равно Тардешу от её красоты пользы не будет, так какой прок жалеть, что её потеряла? - и, не зная, как в отношении себя она ошибается, красавица-принцесса прошла в ванную, где для неё прогревалось офуро с горячей лавой, и, скинув одежды, окунулась, чтобы расслабиться.
  
   - Хозяйка, поторапливайтесь! - голос Азер вывел её из безвременья дремоты. Опять она обозвала её "хозяйкой"! Аюта открыла глаза - суккуб вошла, тщательно загородив собою дверь - значит, в комнате были мужчины. Значит, пора.
   Демонесса поднялась из ванной, роняя с кожи тяжелые капли жидкого металла. Сняла холодное, чуть ли не задубевшее полотенце, и, морщась от холода, обтёрлась, и, не спеша, оделась в чистое.
   В комнате действительно ждали мужчины - Сакагучи с Сидзукой, и Томинарой. Метеа кивнула им, а потом взглядом выставила наружу - в окно, которое сейчас завешивала Гюльдан. (Афсане было некогда - как же, кто тогда будет на плече Сакагучи висеть!). Всё правильно - кавалерийский доспех одевать - надо раздеваться полностью, неужто она это будет при них делать?!
  
   ...Улицы запрудили всадники - спахи ракшасов и самураи на Небесных Конях. Передовой полк вёл Ильхан - очень гордый и зазнавшийся. Рядом с ним, поминутно оглядываясь на строивших сердитые рожи конных янычар, верхом на Глупыше ехал Хасан. Он-то первый и заметил командиршу:
   - Эй, вон Ханум-паша! Давайте! - он спрыгнул с коня и хлопнул того по шее:
   - Во зверь! Горы своротит! Эх, мне бы с вами, я б тылы прикрывал...
   Кадомацу вместо ответа проверила и переставила правильно седло:
   - Почему разрешили ему сесть? - фыркнула она на Ильхана. И уже Хасану: - Если сбил ему спину - смотри у меня!
   Башибузук удручённо развёл руками. Метеа одним махом поднялась в седло - синхронно с ней взлетели в сёдла её хатамото. Глупыш чуток подал назад, зафыркал, девушка, двигая коленями, успокоила его, и, набрав побольше воздуха, скомандовала:
   - Вперёд!..
  
   ...Небесные Кони с места скользнули на "связку". Всё правильно, для того-то и затевался рейд принцессы по душу магов, чтобы они успели протянуть свои Пути, но не успели ими воспользоваться. Правда, удивительно, что ближайший оказался чуть ли не под копытами коня. Ну, уж раз с самого начала так везёт, может, это знак, что всё остальное завершится успехом? Догоняя её, лошади охраны выстроились полукругом. Вокруг - конные янычары, на скаку заряжавшие кто мушкет кто автомат. Надо будет вперёд пропустить спахов и лёгкую кавалерию с пиками, потом - мечников, и уж в хвосте оставить лучников - добивать уцелевших. А вот как быть с янычарами, уже зачастую вооруженными автоматами она задумалась - с этим оружием они зачастую были эффективнее мечников. Но отсутствие брони было их слабым местом - она отдала приказ перегруппироваться.
   Кони учуяли врага по другую сторону тумана, и, негромким ржанием предупредив хозяев, прыгнули в реальный мир. Мацуко вовремя остановила солдат - перед ними, освещённые редкими огнями машин, оказались беженцы. Конечно же, мирная обуза должна была плестись только позади армии. Как тени, промелькнув мимо стволов деревьев и испуганных лиц, конница оставила их позади и обрушилась на далеко ушедший вперёд обоз.
   С силою остановив рвущегося в бой Глупыша, Метеа подозвала Ильхана, и показала на неповоротливые цистерны с горючим:
   - Видишь?! Взорвите! - и сразу же дала шпоры коню. Первый взрыв прозвучал, когда она вновь прыгала на "связку".
   Странно, что повстанцы тащили с собой так много топлива - даже проехав весь полуостров, обоз бы столько не истратил. Зато теперь беженцы точно развернутся и вручат свои жизни Тардешу.
   Следующими они напоролись на какую-то канцелярию и оркестр - так и не поняли, военные были, или просто ещё очередные беженцы. Демоны хотели их проехать, но музыканты сами первыми взялись за оружие - и конец был быстр, только долго летели над ночным лесом расстроенные ноты разбитых инструментов. Мацуко пожалела, что сейчас нет связи с остальными дивизиями, повторяющими её рейд по всем фронту - но иначе бы терялась вся внезапность... Только вот, сколько сейчас невинных гибнет из-за таких же глупостей?!..
   А потом они вышли на настоящее сокровище - залитый светом прожекторов секретный склад горючего, где заправлялись две дивизии колесниц. Атака! Участок леса, размером с город, взлетел на воздух.
   ...жаль, не все молодые кони успели уйти на "связку" - их всадники погибли. Надо учить Небесных Коней бояться взрывов.
  
   ...- Госпожа, от полков Ямагавы и Каваямы осталось не больше взвода!
   Хорошие фамилии - усмехнулась про себя принцесса. Так и представляются два брата-близнеца, один из которых ходит вверх тормашками. Вообще-то, наименее подходящее к ним определение - один толстяк, другой худой старик.
   - Я же предупреждала - больше занятий с молодыми конями, даже Небесными. И не задерживаться на рубке. Ничего, это хорошие командиры, они справятся - продолжаем погоню, - да конечно, потеря почти двух полков тяжелой кавалерии могла повлиять на весь, план, но это уже "потом". Сейчас решала скорость, а не потери...
   Прыжок-туман-прыжок-нормальный мир, враги, сражение, нет, даже - резня... В ночи и без того трудно увидеть врага, а ещё и на волшебных скакунах... Так они и не привыкли к Небесным Коням - Амаль использовал их редко, по словам Тардеша даже в Академии тактику против них преподавали только инородцам. Офицерам Республики вменялось уничтожать такие подразделения с помощью космических средств поражения, и даже командиры туземных частей не много знали об этом роде войск. Лишь необходимый минимум.
   А ведь Небесные Кони - одни из самых невероятных созданий во Вселенной. Кадомацу сама не жаловала кавалерию - отчасти из-за смерти брата по вине коня, который сейчас нёс её. Но, глядя сейчас, как прекрасная в бою и на скаку эта раса - да, именно, разумная раса, а не звери - она понимала всю любовь к ним погибшего Мамору... Он и сам, наверное, не желал меньшего, чем погибнуть от такого коня. Они заранее чувствовали страх и опасность, спасали своих седоков надёжнее любой брони, предчувствовали полёт снарядов, пуль, стрел - и, что стало давней истиной - ни один Небесный конь никогда не погибал ни от какой стрелы - будь это пуля из автомата призрака или громовая стрела ангельской ваджры. Воистину, ради таких коней даже самые гордые императоры шли на поклон к Индре, готовясь в уплату отдать хоть всё царство ради небесных скакунов... и, говорили даже, что это вовсе никакие не кони, а сосланные за какие-то проступки в конскую шкуру небожители - ибо мало кто видел жеребят и табуны на свободе...
  
   ...Авангард отступающих они встретили уж совсем неожиданно - на самих Небесных Путях. Несчастные, оказавшиеся запертыми навсегда посреди межмировых туманов, тем не менее, лицом встретили смерть. Но бой всё равно был мимолётным, как удар вихря - самураи не даровали пощады обречённым на смерть, а те и сами её не просили. Кто-то ещё бравировал, жонглируя отрубленной головой на конце пики - и вот с такими атрибутами они и выскочили на основные силы, растянувшиеся на марше...
  
   ...Метеа на Глупыше приземлилась прямо на гладкую башню боевой колесницы. Понадобилось всё мастерство всадницы, чтобы удержаться в седле внезапно потерявшего равновесие коня. Наконец он толкнулся копытами, выровнялся, и... прыгнул на башню следующей! Хозяйка уже хотела как следует ему врезать шпорами в мягкие бока - за глупость, но тут краем глаза увидела вскинутое ружье и еле успела дотянуться до стрелка кончиком 'Воротного Столба'. А потом они врезались в такую гущу рубки, что о чудачествах коня пришлось забыть, и надолго.
   Длиннючий меч приходилось держать обеими руками, со всех сил вцепившись в коня коленями. Хорошо если ребра сама ему не сломала. Да и сам виноват - не скакал бы, где попало, не пришлось бы так делать. Ещё бы на деревья бы лез со своими копытами!
   Чудачества коня задержали принцессу - передовые всадники обогнали её и прикрыли своей грудью он выстрелов из пушек и пулемётных очередей опомнившихся повстанцев. Одна колесница развернула башню и одним выстрелом оставила дымный клин боли в рядах обрушившейся на них конницы. А потом сбоку, из огня, выпрыгнула сама дочь императора - и страшным ударом перерубила ствол пушки.
  
   Уже на Небесном Пути, к Её Высочеству приблизился господин Сакагучи, очень обеспокоенный:
   - Госпожа, перестаньте так лихачить, вы не удержитесь в седле!
   Мацуко с досадой развела руками:
   - Да я и рада бы, но этот 'не лошадь-не олень', опять решил выпендриться! - и в шутку замахнулась на Глупыша. Конь вздрогнул, и, словно чувствуя себя виноватым, опустил голову. Но, вместо удара, хозяйка ласково потрогала радужную гриву:
   - Глупый мальчишка. Честное слово, если бы не 'Воротный Столб', я бы точно упала.
   - Мы с Уэмацу пойдем впереди вас. Наши лошади старше, они не дадут ему спрыгнуть, где попало...
  
   ...За полтора часа скачки они прошли из конца в конец всей колонны прибрежной армии, растянувшейся на пол-дня пути. Вскоре и они кончились, но, неутомимая принцесса, сверяясь с картой, всё гнала и гнала их дальше, пока, наконец, кони сами не встали копытами на первую весеннюю траву - 'связка' кончилась. Вот именно до этого места и должны были идти отступающие по Небесным Путям.
   Демонесса огляделась: ровная, сильно поднимающаяся на север (куда они и двигались), местность, очень похожая на склон холма или начало плоскогорья. Вдали виднелся небольшой городок, который двумя лентами - черной и белой, на фоне темно-зелёного леса, крест-накрест перечеркивали шоссейная и железная дороги.
   - Слушай меня! - приказала девушка, как только её лицо осветили фонарями: - Мы займём позиции наверху! Спешиться, дать коням отдохнуть! Внимательно здесь всё осмотрите. Янычарам - зачистить город. И Каваяму с Ямакавой ко мне!
   Они поднялись почти до самого города. Обзор открывался - великолепнейший, даже давнешний дым от горевших резервуаров был виден на горизонте, подсвеченный огнём пожаров. Отличная позиция для кавалерии. Ещё бы пару пушек - никто б из леса не вышел.
   Подошли Каваяма и Ямакава, и, протянув мечи рукоятками к принцессе, упали пред Её Высочеством на колени. Она, перекинув ногу через холку Глупыша, спрыгнула перед ними на землю, даже не удостоив взгляд:
   - Значит так. Раз у вас от полков осталось с гулькин нос, объединяйтесь и прочешите эти леса и кустарники. Мне надо знать, почему именно сюда привела 'связка'. Не будут же они гнать в глушь наугад армию всего побережья?
   Командиры, считавшие себя обреченными преступниками, долго переглядывались, потом спохватились выполнять приказ.
  
   ...Первоначальный план предполагал рейд только одной дивизии под командованием дочери Императора в тыл, разворот, и удар в тыл линии фронта. Но вмешался Томинара, и на пальцах и бумагах доказал, что даже Небесные кони, на такой дистанции, да ещё и с боями, просто упадут от усталости, не говоря о всадниках. Поэтому сейчас пять дивизий - Отдельная под командованием Третьей Принцессы, 1-я Старой Столицы под командованием Кинамото, 1-я Монастыря Асахи, под командованием Преподобного Китадзавы, 7-я штрафная Ополчения Нагадо под командованием Ошо, и резервная Добровольцев Осаки Господина О, по новому плану должны были прорваться к запасным рубежам развертывания отступающих, разрушить их опорные пункты, и оттуда - ударить навстречу, рассеять, уничтожить подкрепления. Жаль, связи не было - хотелось бы знать, как обстоят дела у остальных... ну что же - по крайней мере, тихо. Они договорились, что если будут проблемы - сразу вызывать орбитальную поддержку. А работу главного калибра 'Шайтана' превосходно видно на любом месте отсюда до Западного Побережья.
   Подъехал командир янычар (Ильхан пока оставался с принцессой), доложил, что город полностью взят под контроль. Почти полночь - никто не сопротивлялся ракшасам, отлично видевшим в темноте. Они уничтожили средства связи и обезоружили гарнизон - да, именно обезоружили, потому что не то что выстрелить - униформу надеть не успели, когда их начали брать тёпленькими, прямо в казармах.
   Дочь Императора всё это выслушала с чересчур мрачным видом, кивая так, что... несчастный ага, наверное, уже подумал, что сделал что-то не то, когда она сказала:
   - Молодцы. Генераторы вообще надо сжечь. Займите казармы. Наберите на всех воды и коней напоите, и выведите из строя водопровод.
   - А.. то есть, есть, слушаюсь.
   - Мы всё равно с рассветом уходим, так что незачем оставлять врагу опорный пункт.
   ... Когда погасли огни города, она наконец-то смогла увидеть звёзды. Огромную Небесную реку, и огонёк парящего над ними 'Шайтана', где её возвращения ожидал Тардеш...
  
   Первые лучи рассвета принесли не только долгожданные сообщения о приближении противника, но и нарастающий тревожный гул с северной стороны.
   - По коням! - разнеслось над сонным городом. Под всхрап лошадей и звон амуниции, конная дивизия, цокая копытами, вышла из слишком приметного города на юг, готовясь встречать мятежников раньше, чем успеет неизвестная подмога.
   Мацуко оглянулась назад - в северных небесах, прижимаясь к лесу, вырастали крылатые тени. Авиация. Что же, надо было этого ждать. И одновременно - досада. Как-то не получается никогда всю связь им оборвать. Несмотря ни на какие усилия магов и технические помехи. Почтовыми голубями, что ли, они пользуются?!
   Гул превратился в нарастающий свист, бум-бум-бум - гулкие удары, словно шаги великана, пошли к ним, взметая столбы земли, асфальта, и обрушивая стены домов. Мятежники не пожалели своих - значит они знали что каратели в городе, но не видели самих войск.
   - Стоять! - крикнула она на паникёров. Глупыш хрипел и нервничал - судя по всему, здесь не было никаких старых 'Связок' и он не мог туда прыгнуть, чтобы спастись. Вот наконец угловатые тени крыльев бомбардировщиков их заметили, пошли в пикирование... И тогда прозвучала команда: 'Вперёд!'.
   Только Небесные Кони могут показывать столь великолепную слаженность действий. Вся дивизия, как на рисунке, рванулась с места, набирая скорость под уклон. Грохочущий многоногий великан, что спешил их растоптать, прибавил спеху, вот-вот, почти догнал, но - бесполезно. Конники прыгнули в белесый туман Небесных дорог.
  
   Тишина, обозлённым криком обманутого чудовища, рванула уши... Немного времени - и они опять в мире-где-топают. Воронки огромными следами неслись навстречу, самолёты над ними заложили вираж и пошли на второй заход.
   - Не останавливаться! - дивизия взяла такой разгон, что жалко, что под ней не было врага.
   Прыжок на "связку" - прыжок оттуда, а деревья так близко-близко... что-то сверкнуло в кустах - опять на связку, и только там она поняла, что видела пулемёт. Значит, авангарды добрались.
   - Тяжелой кавалерии - развернуться и быть внимательным! Уничтожить вражеских разведчиков! Потом догоните нас. Приказ по дивизии - к атаке!
   Вновь лес, наискось пронзённый лучами только поднимающегося солнца. Враги разлетаются от слаженного удара первой линии, дикая рубка в самой гуще - теперь-то они всех подтянули, не то, что на марше. На шоссе протяжно ухнуло большим калибром боевой колесницы - звонкие хлопки янычарских бомб - и сквозь деревья видно, как неуклюже поднимается боевая машина на ослепительном огне взрыва собственных баков.
   Дальше, дальше, некогда добивать. За спиной озаряет округу мёртвенно-сиреневый свет, доносится запах озона - орбитальный удар. Аюта срывает с седла дальневизор и командует:
   - Прекратить молчание!
   - Командиры Ямакава и Каваяма докладывают: обнаружен вражеский аэродром, запросили орбитальную поддержку!
   - Молодцы. Пробивайтесь к нам. Всем дивизиям! Доложить статус!
   - Дивизия Кинамото. Вражеские колонны полностью уничтожены. Следуем обратным путём, добиваем уцелевших.
   - Дивизия Китадзава. Недостойный враг предпринял трусливый обходной маневр с правого фланга. Несем средние по тяжести потери, восславляя павших. Благоволение Будды - имеем возможность разить врага согласно плану, утверждённого дочерью Божественного Микадо.
   - Дивизия Оши. Генерал Мамору Оши погиб. Командует полковник Бато Иванага. Ввиду деморализации личного состава рассеяны, и вынуждены перейти к оборонительным боям. Несем большие потери от авиации. Нужен орбитальный удар - но у нас не осталось в живых офицеров, имеющих необходимые полномочия.
   - Дивизий О. Противника прижата к береговой линии. Плохо, осень плохо отбивался противника, нет чего-то. (Метеа выругалась. Бес попутал взять генерала с таким выговором!)
   - Дивизии Кинамото - выделить ближайшие подразделения на поддержку Китадзаве. Я со своей стороны пошлю янычар. Полковник Бато Иванага - теперь вы генерал. Вызывайте орбитальную поддержку, передаю вам коды допуска. Генерал О, - пусть ваш адъютант передоложит обстановку. Выделите пару полков на помощь Иванаге. Командующий Мацукава - на правом фланге отступающих выбиты все их войска. Начните наступление ближайшими частями основного фронта и соединитесь с фронтом Томинары. Генерал О, я всё ещё жду доклада...
  
   ...В ту ночь ей снился сон... Тот же город, только совершенно пустынный, она идёт на площадь из дверей музея, и видит памятник Тардешу - ещё целый, но вдруг наступает такая тьма, что она не различает ни единой чёрточки лица... надпись горит кровавым цветом, так ярко, что отдельные буквы не разобрать. Она взлетает, тянет руку к лицу статуи, но лицо неожиданно плавится, не дав себя рассмотреть, стекает тяжелыми каплями, и вместо головы остаётся привычный череп... чей-то смех будит её...
  
   >Орбитальный десант
  
   ...- А, ты об этом... - усмехнулся драгонарий, когда она, наконец, сказала о памятнике: - Я понял. Моё первое доброе дело. Я тогда, наверное, моложе тебя был... да, точно. Это, когда вышел из Академии, угораздило попасть в состав флота Дактилеша. Что сказать, неудачная была кампания, тогда пришлось оставить две планеты Вельзевулу, Дактилеша разжаловали тогда за это... Я-то тогда, единственное, чем и отличился, это что нарушил приказ - взял на боевой корабль беженцев. Какой дурак - чуть не задохнулись все в полёте, с кругами перед глазами до Диззамаля дотянули, сажались в обмороке. Значит, они мне памятник поставили...
   - Товарищ драгонарий! Корабль апсар запрашивает право на вылет с Шульгена!
   - Опять? Втолкуйте им, что пока их корыто не осмотрит абордажная команда, я даже самого Индру с орбиты не выпущу!
   - Апсары?! - удивилась демонесса.
   - Да, они всё пытаются нас примирить... А я им сказал - пусть с теми разговаривают, кто им оружие и наёмников доставляет.
   Девушка вдруг вспомнила, чей это она слышала смех - Ануш, как это она могла забыть ближайшую подругу! Она всегда мечтала в следующей жизни родиться апсарой... и что-то ещё говорил Тардеш:
   - ... и памятник снести надо будет...
   - Зачем?!!! - вздрогнула его Аюта.
   - Ну, некрасиво получается - взял город - и первым делом себе памятники ставить...
   - Сегодняшнее зло не отменяет вчерашнего добра, господин драгонарий. У жителей этой планеты есть хорошая память о вас, так не вынуждайте её забыть!
   - Отменяет... - сказал Тардеш с грустью: - Нет более мерзкого преступления, чем измарать руки в том, что сам ненавидишь... особенно в отношении тех, кто тебе верил.
   Девушка немного потупилась, пристыженная, и поклонилась, торопясь уйти:
   - Извините, господин драгонарий. Я пойду, если позволите. Генерал Томинара ждёт меня, чтобы вместе завершить окружение Кираншанского Выступа...
  
   ...И он же потом:
   - Нет! Тебе - я запрещаю! Опять? Тебе мало твоей авантюры с Коцитом? Ты офицер слишком высокого ранга, хватит рисковать своей жизнью и подводить себя под суд!
   - Но господин Кверкеш сказал, что со стороны закона теперь не будет проблем...
   - У него - несколько легионов, а ты - почти одна и безо всякой связи! Где это видно?
   - Ещё неизвестно что опаснее...
   - Как ты не можешь понять! Ты здесь нужнее!
   Демонесса вспыхнула: "Да как ты не можешь понять! Что же мне остаётся делать? Я... я люблю тебя, но я проклята - я не могу дать тебе то, что может дать каждая девушка своему возлюбленному - простой нежности и ласки... так что я плачу единственным, чем я могу - работой, старанием, своей жизнью. За эту любовь, которая позволяет мне дышать на этом свете..." - такое хотела сказать зелёноглазая принцесса, но всё равно ведь промолчала. Разве можно так открываться?! Вместо признаний прозвучали доводы чистого разума:
   - Какую я пользу принесу здесь, если не будет никакой связи? Я не могу забирать действующие части у своих командиров - это будет оскорблением. А там необходимо прямое командование, иначе успех невозможен!
   - А, ты так... - он как-то отошел, кажется, даже став прозрачнее, чем обычно: - Не ожидал от тебя такого прагматизма... Ладно, иди, но постарайся вернуться поскорее, - и отвернулся к столу, опершись локтями о спинку стула.
   - Как прикажете, - ответила его спине Мацуко, и, тоже отвернувшись, вышла из каюты...
   ...Шел конец лета, только что был день рождения Сакагучи, и фронт, когда-то растянутый на длину экватора, с неумолимостью удавки стягивался к тому заминированному перешейку. Пора было действовать по плану, и уже сотни "собак" с легионерами в трёхчасовой готовностью ждали на орбите, но драгонарий в последний момент вызвал к себе свою аюту по делам специальных поручений. Как оказалось - чтобы попытаться отговорить...
  
   ...Азер сказала ей в спину:
   - Могла бы и согласиться.
   - Что?
   - Могла бы и согласиться, раз уж он сам просил.
   - И ты туда же, да?!
   - Зачем столько сложностей?! Тебе же его надо, а не всё это смертоубийство. Ну, и, раз он сам пригласил, почему бы не согласиться?!
   - Это моя обязанность. Я ДОЛЖНА быть там, и нечего меня уговаривать!
   - Бедная... Не злись, я просто забочусь о твоей безопасности... и так умиротворяюще развела руками.
   - Нашла время... Ладно, раз уж нам пришлось вернуться, давай ещё раз проверим - не забыли ли чего?
   - Хорошая мысль.
  
   ...На четкую этажерку выстроившихся "собак" не ложились тени. Они казались нереальными от этого, словно нарисованные на фоне звёзд и дневной стороны планеты, и выглядели ещё более нереальными, потому что плыли на этом фоне. Решено было десантироваться во втором часу после полудня (вместо обычных ночных часов), и, чтобы замаскировать истинную цель атаки, корабли были повешены на подвижную орбиту. Принцесса садилась позже, после второй-третьей волны, когда внимание ПВО повстанцев будет рассеяно или вообще уничтожено.
  
   ...Мацуко смотрела на эту картину сквозь иллюминаторы своего аппарата. Инженеры-выдумщики принца Стхана, специально для неё модифицировали обычную "собаку" в повстанческую командирскую машину - с маленьким отличием, что она ещё могла взлетать в космос и садиться на планеты. Правда, сейчас у неё была единственная задача - только сесть. А уж дальше...
   - Всё пройдёт удачно, - сказала принцесса, отведя взгляд от завораживающей панорамы: - А уж дальше...
   Сакагучи вопросительно поднял на неё свой взгляд. Да, сегодня с ней была самая лучшая команда - господин Сакагучи, девочки, и ещё Маваши, брат Ковай, Хасан и Ильхан, немного повздорившие...
   - Размещайтесь по местам, - предупредил пилот: - Прошел сигнал готовности.
   - Спасибо. Никто ничего не забыл? Тогда по местам и пристёгиваться.
  
   Этажерка бесстрастных силуэтов искривилась, будто срезанная ножом, потом ещё раз, ещё раз. 'Отрезанные' квадраты косо сходили вниз, выпуская каждый по сонму маленьких шариков, которые, быстро надуваясь в безвоздушной пустоте, превращались в точные копии 'собак', повторяя все их эволюции. Настоящие и ложные цели сохраняли строй до самой атмосферы, потом вдруг разом разбившись как от удара, смешавшись в единый рой который вдруг ринулся по все возможные стороны по самым замысловатым траекториям - конечно же, это был не беспорядок, а тщательно рассчитанный маневр для того, чтобы сбить с толку защитные системы. Откуда-то с краю стал надвигаться куб второй волны.
   На планете засверкали маленькие-маленькие вспышки - наконец-то заработала оборона повстанцев. Именно этого и ждали тяжелые крейсера - по направлению к вскрывшим себя огневым точкам с тонким инверсионным следом понеслись падающие бомбы и яркие лучи главного калибра. Одновременно небо озарили факела сотен выпущенных ракет - взрывы в атмосфере и на земле расцветили самыми разными цветами десантный отсек корабля.
   - Поехали! Пора! - крикнула демонесса пилоту
   - Нам по графику второй волны дожидаться надо, то есть, переждать, - попытался возразить тот: - Если поторопимся - можем под противодесантный залп попасть.
   - Посмотри на планету. Там сейчас тревога, и таких лодок как наша - не перечесть! Им сейчас впору ПВО отключать, а то своих же посбивают. Спускайтесь!
   - Есть!..
  
   ...Они рванулись с места так, что все звёзды на свете закружились хороводом ('Извините, но иначе эта штука не летает!'), и всех пассажиров, прямо-таки ощутимо подергивало во все стороны этого самого света. Рассерженно зафыркали гасители инерции, пытаясь сохранить хотя бы целостность каркаса и обшивки, если не экипаж - но пилот сам порой выключал их совсем - на такой маленькой машине искусственная гравитация сама работает как боковой двигатель, ещё сильнее замешивая ту кутерьму, в которую они нырнули. Тогда эстафету скрипов перенимали ремни, впивавшееся в тело с силой пыточных оков.
   Вдруг - всё утихло, небо неспешно качнулось туда-сюда, потом - обратно, и жемчужная пропасть планеты накрепко загородила передний обзор. Пилот расслабился в своём кресле, включил автоматику - теперь можно было ей довериться. Они, точь-в-точь повторяя все эволюции, летели вслед здоровенной БОМБЕ...
   - Нечего опасаться, - разминая руки, объяснил пилот: - Это фугаска, не атомная. Она там атмосферу поможет пройти.
   - А на тот свет тоже поможет? - пошутила немного ошарашенная Гюльдан.
   - Нас бы не посчитали за отделяемый заряд этой бомбы, - заметила сама принцесса: - Нарвёмся на сторожевые ракеты ещё лучше, чем если бы в открытую летели.
   - Положитесь на мастера, - похлопал себя по груди лётчик: - И комар носа не подточит. Я вас так посажу - закачаетесь!
   - Нет, спасибо, за сегодня мы накачались уже достаточно, - и, отстегнув ремни, осторожно потрогала пришибленную ключицу.
   - Синяк будет, - всхлипнула Афсане, разглядывая следы от ремней на своём теле.
   - Ничего, переживём, - кинула ей принцесса, которой досталось куда больнее, (её одежда была легче): - Пилот, сколько у нас времени?
   - Минуты три, а, наверное, и меньше. Скоро болтанка пойдёт, побыстрей пристёгивайтесь.
   - Ладно. Так, всем - проверить доспехи, оружие, аппаратуру. Быстро! И - пристегнуться. Кен, пусть тебе помогут, ты занимаешься только своими доспехами. Девочки, возьмите у всех аппаратуру, проверьте, пусть остальные вам оружие и броню осмотрят.
   Спускаться на планету в полной боевой было бы, конечно, полнейшей глупостью. Так никто не делал - перегрузки запросто могли превратить латника в краба, или изменить натяжение ответственных пружин в механизме оружия. Подобную роскошь могли позволить себе только люди, чьи доспехи оборудовались противоперегрузочными устройствами, а все остальные надевали латы и собирали оружие уже на подходе к цели. Патроны, например, до посадки хранили в туго завёрнутых канистрах со специальной жидкостью - иначе, пули могли выскочить из гильз, или ещё хуже - уплотнить порох, и он становился намного более мощным, чем рассчитывалось оружие. А доспех Маваши вообще был опаснее летящей перед ними бомбы.
   Мацуко сама взялась проверять оружие Кена. Тем более что с её снаряжением проблем не возникало - учитывая, что придётся дня три шататься по лесу, она взяла достаточно лёгкий доспех лучника, из числа новых, что прислал отец на её день рожденья. Доспех был черного, (вернее, тёмно-темно серого, как бы матового цвета), с её эмблемами - сосновыми ветками, нарисованными поперёк, а не вдоль. Ну, это уже стало армейской модою - после того, как прокатился слух об удивительных свойствах её 'колдовского доспеха', (того, с рисунком водорослей), и командиры, и солдаты её армии, становились всё более 'тигрополосатыми'. Злата над этим смеялась.
   - Быстрее! - предупредил пилот: - Атмосфера!
   Абрис летящей впереди бомбы очертился малиново-ярким свечением, постепенно переходящим в оранжевый, желтый, белый, бело-синий... То же пламя перекинулось и на их корабль, обзор, особенно в боковые стёкла, закрыли языки пламени, похожие на космы безумного монаха. Все как можно быстрее запихали снаряжение в тюки и закрепили их в багажные ниши, сами, поспешив занять кресла.
   Огонь бушевал и бушевал до такой степени, что породил звук - звук свиста рассекаемой атмосферы, звук рёва, огненного голода, которому уже мало было внешней оболочки... Спереди раздался негромкий щелчок - звук словно бы распахнутых крыл, наполняемых ветром парусов - с бомбы перед ними слетели лепестки той самой оболочки, и пронеслись мимо. Раздался громкий удар - это с них тоже, огненным кольцом разлетелись останки первой защиты. Пламя на миг исчезло опять, а потом начало разгораться с новой силой - каждой оболочки хватало до счёта '8', и всего их было пять.
   Небо стремительно светлело, гася звёзды, которым хватало яркости пробиться сквозь пламенные объятия атмосферы Диззамаля. Бомба заметно уменьшилась - ну конечно, ей не нужно тормозить, чем быстрее она разгонится, тем сильнее будет ущерб, а вот им вскоре придётся отворачивать.
   ...Облаков был слой тонок, притом самых верхних - перистых, едва заметных. Что пилот думал делать - было пока непонятно, лучше было не гадать, а довериться его опыту. Но вот, бомба впереди раскрылась, словно цветок, усыпав всё небо маленькими зарядами, которые смертоносным дождём посыпались на землю, а сама бывшая оболочка резко затормозив, отстала на высоте кучевых облаков. Этого и ждал пилот - всё произошло в секунду, он моментально расстрелял деталь из пушки, а потом с силой включил реверс, тормозя и зависая:
   - Вот так и пройдём. Они на корректировщики не обращают внимания - знают ведь, что уже поздно. Повисим, покуда не рванёт внизу, а потом над тем лесом свалимся ниже радара и закосим под своих.
   Принцессу передёрнуло: Надо же, выучил язык с грехом пополам, а такие слова уже знает: 'закосим!'...
   - Надеть доспехи и снаряжение!..
  
  >Во вражеский тыл
  
  ...- 'Генерал Цеста' вызывает командование. 'Генерал Цеста' вызывает командование... - 'генерал Цеста' - 'генерал-кулак' было позывным принцессы Явара. Шпионы Хиро постарались, и внесли это имя в список действующих повстанческих офицеров. Так что сейчас можно было с самым наглым видом выходить на связь с мятежниками и получать шифры и сводку последних событий от них же. Что сейчас и делал пилот.
  - Генерал Цеста вызывает командование. Требуется помощь и навигация... Эй, вы там, живые?!!
  - Генерал Цеста, говорит главный штаб обороны. Почему пользуетесь открытым каналом?
  - А я знаю ваши секреты?! - вообще натурально взорвался пилот: - Генерал в отключке, шифровальщик убит, а я должен вести машину, скрываясь от десанта, да ещё вашу частоту искать!
  - Извините, с кем я говорю?!
  - Адъютант генерала Цесты Рупан Девипад.
  - Товарищ адъютант, примите настройки вашего личного канала.
  ...немного подождали...
  - Итак, полное имя и звание вашего генерала?
  - Полустр... то есть генерал по интендантской части 308-й дивизии народного ополчения Фракас Ауриэль Цеста.
  - Давно пора привыкать к новым званиям, товарищ адъютант. Четвертый год уже Революции! Теперь - где ваша часть? Много выживших? Доложите обстановку.
  - Машины как раз стояли на заправке, когда нас накрыло, так что от матчасти теперь только одни воспоминания. Насчёт личного состава ничего сказать не могу, здесь, под Трансенталем полно вражеского десанта, легиона два-три... НЕ знаю, может, кто выбрался... Понимаете, у меня же генерал, я особенно разведывать не могу... его бы вывезти хоть как, - добавил пилот с особенным беспокойством.
  - Ладно, не рискуйте. Передам вам частоты основного и резервных каналов, и карту последних дислокаций. Генералу нужна медицинская помощь?
  - Генералу?! Да у нас тут весь штаб лежит! Ещё какие-то... незнакомые... и всем она нужна!
  - Тогда берите курс северней указанного, там, в лагере беженцев развёрнут полевой госпиталь. К вам подойдут из Комиссариата Безопасности. Конец Связи.
  - Если мы - генерал интендантской службы, - заметила Метеа: - То у нас не может быть никакого штаба. Тут ты прокололся.
  - Черт... - выругался пилот: - А, ладно, может, не заметят... Всё равно мы не туда летим. Так, где вас высаживать?
  - Заметят или нет - неважно. Главное, чтобы частоты не сменили. Высадите нас подальше от лагерей беженцев и поближе ко второй точке. После этого можете приступать к своему заданию.
  - Принято к исполнению. Ну, теперь-то обернуться можно? Я всё равно в зеркало всё вижу.
  - Нет ещё. Вы, обе, оделись мигом! И положите швабру, откуда взяли! Нашли время для танцев!..
  
  ...Они сели прямо в какой-то кустарник с прозрачной листвой. Сели на удивление мягко и спокойно, несмотря на то, что Мацуко уже приучила себя к мысли о лихости пилота. Тот, вообще-то слихачил, но по-другому - отключил двигатели на высоте и сел на планировании. Потом сказал:
  - Да не... не прививается здесь этот сорт...
  - Вы о чём?! - удивились все девушки.
  - Да вон, видите?! - он ткнул пальцем в стекло: - На Амале это - дерево. Такое громадное, что над лесом летать опасно! А здесь...
  - Ну... - поднатужилась принцесса, с трудом пристраивая свой мешок между крыльев: - С другой стороны, посмотрите, как он разросся! Ладно, все готовы?! Ничего не забыли?! Значит сегодня, до темноты, нам надо удалиться как можно дальше от места посадки. Ночью идти не будем, пока, как следует, не разведаем местность. Разведкой займёмся поутру.
  Пилот остался - у него было другое задание. Только перед этим ему предстояло очистить весь нагар и копоть, сохранившиеся при проходе атмосферы и восстановить повстанческие опознавательные знаки. Чем он и занялся, загремев швабрами и ведром по направлению к ближайшему водоёму после высадки диверсантов. Кадомацу пожелала ему удачи.
  
  Конечно же, они не собирались геройствовать вдевятером в сердце врага. Пополнения и транспорт, под руководством других хатамото должны были прибывать в течение ближайших двух-трёх дней, во время очередных бомбардировок. И Тардеш и Томинара настаивали, чтобы она взяла всех сразу, но Мацуко чуть не до скандала воспротивилась этому - какая к черту секретная операция с толпой головорезов за спиной?! Они пригодятся потом - когда уже всё будет готово, и нужен будет быстрый и решительный штурм. А пока что даже цели не были намечены...
  Шпионы и заброшенные разведчики, дали координаты нескольких космодромов, но не было уверенности, все ли они настоящие, не было ли среди них так любимых повстанцами 'обманок', к которым они прибегали всё чаще, учась отражать участившиеся атаки диверсантов новой аюты драгонария. Принцесса всё равно их вычисляла - по близости к коммуникациями, топливу, грузам, населению. Ведь космодром не только сам должен работать, а значит потреблять топливо и энергию, там ведь ещё кто-то тоже должен работать, чтоб работал космодром - и им требовалось жильё, еда вода, топливо и энергия. Да и лагеря беженцев, скорей всего, столпились неподалёку от площадок. Правда, от беженцев явно не зависели космодромы, созданные для эвакуации войск и секретных объектов - но ведь и у солдат и у рабочих тоже были семьи, которых вряд ли поселишь в казарме, цеху или лаборатории. Так что это небольшое упущение. Судя по заметной несвоевременности вообще-то правильных действий армии мятежников, в которой была только замедленность, но не нервотрёпка - их высшее командование находилось не на поле боя, а где-то в безопасности, откуда приказы идут с временной задержкой. А пушечное мясо на планете задерживать не имело смысла - если всё пройдёт по плану, Тардеш расстреляет их ещё на взлёте.
  
  ...Лагерь они разбили на склоне холма, подальше от дороги, закрывшись этим самым холмом от ближайшего города. К лагерям беженцев они опасались приближаться - их жители в поисках топлива и пропитания за войну превратились в заправских разведчиков, а вот своей разведкой принцессе пришлось обеспокоиться. Она послала обоих ракшасов в сторону города и дороги - посмотреть, послушать. На часах в первую ночь встали суккубы - лучшая стража, которую можно вообразить, потому что секс во многом заменял им сон. Маваши вызвался добровольцем помочь им в этой потребности, но Кадомацу сама сказала, чтобы больше одной на одного не лезли. Три тёмные апсары на одного мужика - это же смертельная доза! Брат Ковай испугался, что и он тоже попадёт "в ассортимент", но девчонки сами его успокоили, смеясь и поминутно снова дразня.... Принцесса же, закутавшись в крылья и одеяло, легла спать, приказав разбудить себя после возвращения ракшасов.
  
  ...Тардеш стоял, скрестив руки на груди, и молча смотрел на планету. Вообще-то это нарушение техники безопасности и распорядка на корабле - так близко подходить к экрану, но адмиралу позволительно закрывать обзор вперёдсмотрящему.
  Полуостров, похожий на перебитый нос... Где-то в его дебрях блуждают двое его лучших друзей - неугомонная сероглазая принцесса, и правильный до умопомрачения Кверкеш. Хотя, друг ему всего лишь, эта девушка... или больше?! Нет, это ерунда... Она просто ребёнок, который ему доверен, и который слишком много рискует... Да, не больше.
  На планете вспыхнула искорка - взрыв? Старт ракеты? Зачем вам так переживать, товарищ драгонарий? Она-то как раз там, где нет ничего, что ей может угрожать... Не потому, что она бежит. А потому, что не существует ничего, с чем бы она не справилась... Он отвёл взгляд. Кто бы мог подумать, до каких пределов сможет дойти эта наивная девушка, решившаяся один раз подняться ему навстречу по дворцовой лестнице?.. Сущий ребёнок, ставший солдатом... Вы становитесь сентиментальным, товарищ драгонарий. Тардеш вздохнул, и сзади раздался знакомый насмешливый голос:
  - Друг-командир заскучал? Уж не по одной ли своей аюте?
  Злата. Тоже один из ближайших друзей.
  - К сожалению, не о тебе.
  - Я те дам, "к сожалению"! И вообще, мог бы воспользоваться, раз у нас одинаковые звания - я же тебе подсказала, подыграла бы, и всё честно-честно принимала бы на свой счет. А ты бы думал о ней.
  - Не. В твоем случае это опасно. Приходится думать о тебе, даже если собирался иначе.
  - И ты об этом жалеешь?!
  - Ну...
  - Да ладно. Я всё понимаю. У меня же нет таких зелёных глаз!
  - У неё они серые.
  - Ну, на вкус и цвет товарища нет. А ты соврал.
  Драгонарий опять посмотрел на экран. Они всё долго молчали.
  - Где она?
  - Спит сейчас. Хочешь ей присниться?
  - Не надо... У них всё в порядке?
  - Разумеется. Они же только сели! Не рано ли вам начинать беспокоиться, пан драгонарий?
  - Беспокоиться никогда не рано...
  - Как знаете. Только смотрите, не накаркайте...
  
  Тардеш ненадолго задержал взгляд на ней, а потом опять вернулся к созерцанию выбранного полуострова:
  - Злата, я уже совсем не понимаю, что происходит.
  - Пан драгонарий влюбился.
  - Да нет... как можно влюбиться в чужое существо? Вот, например, разве я в тебя могу влюбиться?
  - А ты пробовал?! - игриво поинтересовалась нага.
  - Да я не о том, как тебе объяснить... Всё равно, что воспылать страстью к золотым рыбкам!
  - Я, к сожалению, не рыбка, хотя и "золотая"... Нет, послушай, а разве ты не любишь своих рыбок?
  - Я просто о них забочусь. Они меня... иногда успокаивают. (Пауза) А с тобой мы - просто друзья.
  - А с ней - ...больше?
  - С ней я веду себя как глупый мальчишка. Представляешь, сегодня с утра вызвал к себе, пытался отговорить от участия во всём этом.... Хотя отчётливо понимал, что без неё все эти планы, на которые угроблено столько сил и ресурсов - бессмысленны... И так уже не в первый раз...
  - Ну, пан драгонарий настоящий мужчина - он защищает принцесс, женщин и детей.
  - Перестань.
  - Смешной ты. Другой бы рад бы был, в такую влюбиться. Она-то в тебя влюблена безо всяких споров.
  - Это... выдумки твои, Злата! - чуть ли не резко оборвал её Тардеш. А сам сел в адмиральское кресло, и прислонился лбом к холодному экрану: "Влюбился..."...
  
  ...Ильхан вернулся первым, к большой радости Гюльдан, что сегодня поссорилась с Маваши. Мацуко поднялась невыспавшаяся, и первым делом спросила:
  - Где Хасан?
  - Отправил шайтана дорогу посмотреть, - ответил янычар, разминая затёкшую шею (темноволосая лучница поспешила предложить свои услуги): - Всэ равно он языков нэ знаэт, что эму в городэ дэлат? А машина сосчитат - многа ума нэ надо. Только что с ним говорил - он хочэт вныз, да застава спустится, можэт и выведат что.
  - Ладно. Сам докладывай, - они перешли на ракшасский:
  - В городе пусто, как в котомке дервиша, работать остались только больницы, стража и пожарные. На улицах темно как у шайтана в заднице - свет только в больницах, в домах темно. Свет отвели куда-то.
  - Куда?!
  - Не знаю. Что может быть за шайтаново семя, что столько энергии жрёт... Там даже водопровод сломан, точь-в-точь как вы в захваченных городах делали! На перекрёстках стоят бочки с питьём для всех, очереди даже ночью.
  - Вообще-то так ненормально...
  - Можно, кстати, через город пройти без проблем - там сейчас повальные грабежи, одной бандой больше, одной меньше - без разницы. Я так его и почти весь обошел...
  - Весь город? - сочувственно подластилась Гюльдан.
  - Ракшасы шустрые, - он вынул бумагу: - Вот, смотрите, карта. Я не совсем понял, для чего "план" - но город на ней весь правильно.
  На карте было написано: "План эвакуации города".
  - Интересно. И где ты это нашел? Надеюсь, не на афишной тумбе?
  - Нет, я же говорил - там банд много. Нашел одну, помог квартиру вскрыть. Квартира была богатая, большая квартира.
  - А других бумаг рядом с этой не было?
  - Нет.
  - Как бы не оказалось, что подбросили...
  В этот момент вернулся Хасан. Стреляный мародёр и на дороге успел найти трофеев:
  - Вот! - рядом с костром легла утеплённая шинель легионера: - Я бы и хозяина приволок, да он ушел, пока я думал - нужен нам язык или нет.
  - И правильно, что подумал - куда бы мы его теперь - закапывать, что ли?!
  - Тише. Как обстановка на дороге?
  - Всё время ездят какие-то шайтаны. Причем из города, пока я сидел, выехало десять машин, и все большие, а в город - две и обе маленькие. Ишаков и лошадей я не заметил вообще.
  - Ты бы ещё верблюдов там искал!
  - Перестаньте всех подряд называть "шайтанами"! Что за застава? Городская стража или войска? Патруль секретной зоны?
  - Не понял я, базару не понимаю. Да, по-моему, простая обдираловка. Дурака валяют, и дань с носа дерут.
  - Понятно. Ильхан - сходи с ним ещё раз, осмотрись и послушай, обязательно дождитесь смены караула. Да, а что шинель принёс - молодец. Там кто, полулегионеры?
  - Ну, может... Призраки!
  Принцесса осторожно развернула шинель, сверкнувшую в свете костра нашивками рядового 1-го класса. И вдруг, из складок посыпалась целая горсть длинных, похожих на волосы сосулек.
  - Познакомьтесь. Может быть, в последний раз она и была на плечах призрака, но явно шита на другое существо - пещерного демона...
  
  ...Идти всё-таки решились через город, как и предлагал Ильхан - притворяясь бандой мародёров. Конечно, от нападения стражи (и других мародёров) это не убережет, но обычные разбойники привлекают куда меньше внимания, чем диверсионная группа. А страхи, что их может выдать видовой состав, развеял тот же Ильхан, заметив, что там полно дезертиров из обеих армий, так что кто только не встречается... На что принцесса заметила, что женщин-то не встречается точно - на что Сакагучи заметил, что женщин демонов не только здесь не встречали, но и на картинке их не видели, поэтому если Её Высочество будет держаться в тени, и изменит голос, то про неё даже в женском роде не подумают (он это повежливее сказал). А Гюльдан-то вообще заявила, что дайте ей только подойти поближе, и ни один мужик не будет интересоваться вопросом, откуда она взялась. На что её старшая сестра ответила обещанием когда-то отшлёпать, а Её Высочество - посоветовала лучше держать наготове лук, а не прелести. На что та фыркнула и сказала под общий смех, что у неё всегда наготове и то, и другое, и третье. С суккубами проблем не было - это племя уже пронюхало про войну и соскучившихся до женской ласки мужиков, и встречались нередко, как среди армий, так и дезертиров.
  
  Шинель одел всё-таки Ильхан - иначе у этого брезги и аккуратиста был не слишком "мародёрский вид", в его щегольской форме, на которой не было ни складочки, ни пылинки, ни травинки, несмотря на второй день пребывания в лесу. Всё равно Хасану она оказалась узка в плечах. Это-то обстоятельство и заставило принцессу задуматься. Если пещерные демоны чем и славятся, то как раз шириной плеч. Это призраки худы и тощи как сушеная рыба. Да, но там шерсть была совсем свежая, даже не растаяла. Хотя кто знает, какие путешествия может проделать обычная шинель в мире, где не царит закона? И зачем кому-то в конце лета зимняя шинель? Да ещё пещерным демонам, - которые одевались-то только в самые жуткие морозы Коцита?
  
  Самое трудное было перейти дорогу. За полчаса их сидения в кустах, проехало машин десять - целый автопоезд, иди они друг за другом. Принцесса разглядела то, что ускользнуло от внимания ракшасов - специальные деревянные ящики. То есть вывозились не ценности или население, а какие-то документы. Сакагучи предложил захватить одну из машин, когда она будет возвращаться в город - так можно бы было быстро объехать все объекты, но, принцесса заметила, что с их внешностью, это лучше всего оставить в планах на будущее - нападение на дороге заставит повстанцев удвоить внимание и поднять тревогу, а диверсантам это было совсем ни к чему.
  Очень сильно мешал дождь - хоть в изоляции они не могли намокнуть, но поднимающийся при любом движении пар выдавал их словно целое собрание курильщиков. Азер подала идею использовать магию Её Высочества - та перемудрила, и пар стал разноцветным. Да ладно - у суккубов, наоборот, дождь замерзал на доспехах. И шаровары им пришлось надеть - иначе бы себе все ноги ошпарили...
  Дачные пригороды, окружавшие город, они прошли без задержек, тем более что там вообще никто не встретился. Поселковые улицы напоминали выбитые зубы - часть домов сгорела, остальные - все подряд были разграблены, даже огороды были вспаханы и перекопаны, как контрольно-следовая полоса.
  - Здесь больше не живут - объяснил Ильхан: - Говорят, с началом войны все из города сюда кинулись, ну а потом воевать из-за продуктов стали. Половину домов сожгли сами, а потом воду у них отключили и энергию. У них там скважины, не колодцы - вода сама не поднимется, насосом качать надо, насосы без света не работают. Потом здесь банды прятались, но и они сбежали в город - ни еды, ни воды, пожары постоянно. И в случае налёта тут укрыться негде. В городе всё то же, но там хоть воду на перекрёстках раздают. И дома каменные - от одной бомбы не рухнут...
  - Понятно. Но всё равно - проверяйте эти дома! Неохота нарваться на засаду или патруль стражников. Если найдёте хоть какие-нибудь карты или объявления - сразу ко мне!..
  
  >Не верь апсарам, признающимся в ошибках
  
   ...Тардеш лично проверил готовность первого отряда, идущего для пополнения к принцессе. Ну, проверять снаряжение - не адмиральское дело, большего внимания удостоились новые, лёгкие десантные колесницы. Их конструкция делала их незаметными для радаров. Не нужно было ни магов, ни тяжелых генераторов - открытые людьми свойства радиоволн позволяли избежать обнаружения за счёт конструкции корпуса и обшивки. Драгонарий предпочёл бы заменить такими все 'собаки' своего флота - но они были слишком дороги даже для такого государства, как Республика, а незаметный двигатель не развивал такой мощности как у стандартного транспорта. Поэтому для обычного десанта их использовать было негоже. Тардеш, хотел, если честно, именно на таком отправлять и саму принцессу, но разведка в последний момент всё переиграла, и начальница отдела диверсионных операций пошла на вражескую территорию с урезанной командой и без транспорта. Ну, раз она согласилась - им виднее... Хотя вот такой штуке бомбардировку для отвода глаз устраивать не надо - она может летать хоть под носом у врага и никто её не заметит.
  Подошел трибун дисциплинарной когорты:
  - Товарищ драгонарий. Задержанная требует аудиенции с вами.
  Драгонарий не повернув головы, кивнул:
  - Ладно, - и обратившись к командиру второй группы, Сакакикабаре, кажется: - Всё хорошо. Желаю удачи.
  Телохранитель дождался его и провёл к пассажирским каютам.
  
  ...Апсара ждала его во всей красе. Тяжелое платье, глубокое декольте - вернее даже не платье, а искусная драпировка для умопомрачительной по красоте фигуры - переливалось будящими фантазию волнами при каждом её нервном шаге по запертой каюте, и очерчивало великолепные, достойные кисти лучших живописцев, формы. Тщательно подведённые черты сердцеобразного лица, незаметные краски, подчеркивающие и без того совершенную красоту, маленькие яркие губы, духи, чей аромат возбуждает даже призраков-мужчин, даже тёмно-каштановые кудри, как у Халимы, уложены в стиле Гайцона - в их ведомстве всё учитывают! Правда, картину немного портил ребёнок - непоседливая, блондинистая девочка 3-5 лет, с огромными зелёными глазами, что постоянно теребила мамку за юбку, угрожая разрушить раньше времени явно специально ненадёжно закреплённую драпировку красивыми тканями...
  Тардеш вошел, смерил обеих холодным взглядом:
  - Итак. Что вам здесь надо?
  
  Райская гурия томно вздохнула и ответила вопросом на вопрос:
  - Товарищ драгонарий смеется? - гнев явно был непритворный, но она и в гневе была хороша: - После того, как меня, с дочерью, вопреки всем законам, преступно задержали на вашем корабле, вы спрашиваете, что я здесь делаю?! Это просто возмутительное нахальство! - она резко села на лежак, ловко усадив и свою дочь. Платье, разумеется, раздвинулось так, чтобы показать адмиралу с самого выгодного угла прекрасные в своей чистоте коленки и глубокий вырез ворота, с манящими полукружиями в пределах досягаемости.
  - На полтона ниже, - холодно ответил призрак: - Мы оба поняли, о чём я.
  'Определённо - колдунья. Говорит абсолютно без акцента, характерный прононс имитирует. Только вот действительно, зачем она здесь? И кто она? Проклятье, их макияж абсолютно меняет лицо, даже если я видел её... нет, не узнаю... Кто она может быть - из известных, из самого Конвента, или обычная подстилка? Хотя, ребенок для обычной подстилки - это слишком. Да и в случае подстилки другие бы разговоры пошли - апсары не суккубы, ерундой страдать не умеют. Но всё равно - СЛИШКОМ странно. Корабль у неё постройки асуров, приписан к Тартару, значит Майя Данава. Но кто она? Хотя, ребёнок у неё - всё-таки примечательная деталь. Это важно. Надо припомнить, кто из их Конвента и кого ублажал года три назад... из тех, кому наследники не нужны...'
  Он заметил, что слишком долго смотрит на её небольшую грудь... и тут понял, что показалось ему не так - грудь небольшая! А апсары всегда славились завидными формами, даже самые худощавые из них. 'Значит, она специально легла под нож хирурга! И ей нужно было соблазнить кого-то, для кого большая грудь - недостаток, а не женская краса'. Призраки, сиддхи, или... наги? Но апсара уже поймала направление его взгляда и не дала думать дальше:
  - Ваше поведение просто вызывающе! - небесная красавица, даже не пыталась прикрыться, она залилась легким румянцем, который только подчеркнул на её золотистой коже каждую косточку и каждый соблазнительный мускул: - А ваше обхождение - просто верх грубости! - и непритворно отвернула курносый носик.
  Драгонарий молчал (он старательно заставлял мозг думать только логически), а потом вдруг ответил:
  - Если бы я был груб и неучтив, вы бы сейчас со своей дочкой, делили бы не каюту для высших лиц, а тюремную камеру несколькими палубами ниже, где могли бы превосходно замерить у одной стороны - теплоотдачу ходового реактора, а у другой - великолепную работу системы охлаждения. Уверен, что вашему начальству бы очень пригодились ПОДОБНЫЕ шпионские сведения!
  Апсара всхлипнула, и аж слёзы появились в её больших, испуганных глазах цвета тёмного чая:
  - Ну... зачем вы так?! Я ждала воспитанного и культурного офицера высокоморальной Армии Республики... драгонария - образец нравственности даже для нас...
  'Не поддаваться! Не верить! Нельзя, это всё фальшь!..'
  - Вас нормально предупредили - система Гудешия - это провинция Республики, пусть и восставшая. И всякую помощь мятежникам, мы считаем вмешательством в наши внутренние дела, равнозначным объявлению войны. Но вы, вы лично, продолжаете упорствовать даже после третьего предупреждения. У меня лопнуло терпение. Теперь либо вы расскажите о целях ваших визитов, либо я отправляю вас в метрополию, на слушанье в Сенат. Заверяю, наши 'ястребы' с радостью набросятся на столь подходящий повод, и вердикт будет только один - объявление войны. Вы согласны взять на себя такую ответственность? О том, что будет с вами и вашим ребёнком - я не говорю. У вас ведь изучают в школе опусы того писаки, что сделал имя на рассказах об ужасах лагерей Итораля?! А это ещё достаточно приличное заведение из тех, что есть в нашем распоряжении.
  - Вы наносите удар ниже пояса, угрожая моему ребёнку, - жеманно изобразила покорность соблазнительница героев, печально сложив 'уточкой' рот красивой формы.
  - Заверяю вас - угрожать я даже не начал. Я сам нарушаю закон, столь мягко обходясь с вами. Так что давайте, раз я пошел к вам навстречу, так и вы пойдите навстречу мне, и объясните своё поведение.
  - Всё-то у вас удары ниже пояса, месье товарищ драгонарий, - игриво заметила пленница, выпрямляясь. Сидя с полным осознанием силы своей красоты, и изящной рукой поправляя небрежные складки на платье, которые внезапно, словно по волшебству перестали играть призывную и соблазнительную роль, обретя деловую элегантность: - Вначале ваши солдаты и младшие офицеры грубят мне, оскорбляют, трогают мою дочь - а потом приходит добрый месье - добрый товарищ драгонарий, он резок, чтобы не разрушить сложившиеся у меня стереотипы, и создать иллюзию, что за резкостью прячется правда, но он сочувствует, он входит в моё положение и просит войти в его. Знаете, это не ново. Политика 'кнута и пряника', так, кажется, называется? Сначала один огреет кнутом, потом другой даст пряник - и ты доверишься другому даже против воли... Тоже из категории 'ударов ниже пояса'. А вы, как вижу, их обожаете.
  Так. Оболочку межзвездной шлюхи он сковырнул, и это оказалось даже проще, чем думал. Наступила вторая фаза после 'апсары желанной' - 'апсара умная', апсара-психолог. Это всё равно продолжается игра, это ещё не истина.
  - Ну не знаю, как это вы воспримите, как аллегорию или нет (Тардеш непринуждённо перешел на язык апсар) - но я слышал, если мне не врали, конечно, что для женщин, удары ниже пояса - безболезненны.
  - Туше. Шах и мат, - в сторону сказала бесстрастная апсара. Слишком уж это хорошо укладывалась в стандартную схему. Вот теперь она признает своё поражение в логике, согласится, что всего лишь глупая женщина... надо было ломать эту атмосферу.
  - Как девочку-то зовут? - спокойным, без резкости и улыбок тоном, спросил Тардеш.
  - Лаура.
  - Лаура, извини, пожалуйста, страшного дядю, что он слишком пугает твою маму. Дядя не злой, у дяди работа такая...
  - А я вас не боюсь! Но если мама опять будет плакать - знайте! Я приду вас бить!
  - "Лаура" - значит "золотая"?! У меня есть подруга, которую зовут так же...
  - Младший архидрагонарий Тардеш... - нервно пытаясь щелкнуть пальцами, и злая, оттого что не получается, начала её мать, откинувшись сидя, упёршись затылком в холодный пластик стен, не смотря на дочь и пленителя: - Ближайший друг диктатора, Командир всего космического флота Республики, почётный сенатор - не по голосованию, а за заслуги, потомок славного рода, единственный, кому было суждено взять крепость Коцит... - она резко, изогнувшись в пояснице вопреки всем законам анатомии, поднялась к нему, глаза в глаза: - А вы не знали?!.. - апсара припустила веки, мечтательно улыбнувшись: - И в то же время - на очень плохом счету среди своих. Множество личных врагов, от козней которых не спасает даже личная дружба с верховным правителем государства и армии... И самые страшные враги - верхушка партаппарата, тайные кукловоды всех ваших дел, которые хотели бы, чтобы каждый офицер и чиновник походил на вас честностью и благородством - и ненавидят и боятся вас... лично... за что? - за то, что вам не повезло в детстве, за то, что оказались не в том месте, не в то время, по глупой случайности, которая могла случиться с каждым...
  - Если вы полагаете, что...
  - Не надо, - махнула хрупкой рукой гурия. Дорогая косметика на её лице нисколько не страдала от слез: - Я знаю - вы одна из самых достойных и выдающихся фигур в вашей 'республике' (с какой горькой усмешкой прозвучало в её устах это слово!), так что вербовать вас - было бы в первую очередь неуважением к самой себе. А соблазнять вас я и не пыталась, как ни странно это звучит в устах апсары... - она осторожно вытерла нос тыльной стороной ладони - вульгарный жест показался утончённо-благородным: - О, поверьте, уж кто-кто, а я-то имею полное право с таким презрением говорить это слово - 'республика'! (она сознаётся в телепатии, или опять очередная манипуляция?). Я ещё помню, как всё начиналось. Ведь знаете - когда-то, имя 'Амаль' действительно значило 'надежда'... надежда для многих - для угнетённых - на свободу, для свободных - на справедливость... для горстки глупых бессмертных баб - на решение их ошибки и спасение от большой беды... Увы, теперь оно означает лишь страх и угнетение... и горе побеждённым...
  'Она опять уступает позиции. Если апсара признаёт себя глупой - значит, вскоре она что-то потребует взамен за такое удовольствие...' - драгонарий посмотрел на Лауру и удивился, с каким напряженным вниманием следит этот ребёнок за их разговором. Так вот для кого это представление! Не для возомнившего себя умнее Директории драгонария, а для будущей соблазнительницы и интриганки галактического масштаба. Говорят, апсары живут долго и почти не стареют. А ещё говорят, их дети умеют читать с четырёх лет... Так что учись, девочка - вот тебе любопытный экспонат, добрый дядя среди злых призраков. Учись не мерить всех под одну гребёнку, учись верить не ужасным слухам, а своим глазам... И что призраки бывают не только злыми и добрыми, но ещё и гордыми.
  - Ну, знаете... - ответил он как можно быстрее, пока эхо от экзальтированно выкрикнутого 'горе побеждённым', ещё не отзвенело в ушах: - Это уже оскорбление.
  Апсара бессильно развела руками, и сложила руки на коленях. Расслабившись, она словно даже стала меньше:
  - Меня зовут Кристин Шраддха, товарищ драгонарий, - бесцветный голос скрипел, лишившись вмиг всех наигранных интонаций: - И знаете что - давайте-ка, забудем на время об истории и политике, и поговорим о нуждах путешествующей одинокой женщины с ребёнком...
  
  ..."Кто же она?' - ещё раз задал вопрос себе драгонарий, выудив, наконец, все необходимые для протокола сведения из упрямой гостьи: 'Если санскритское имя - значит не мелкой руки. Как минимум - глава какой-нибудь коммуны. Хотя 'Шраддха' - это, конечно, сокращение. Полностью она, наверное 'Шраддхавасена' или что-то вроде. Нет, неправильно - 'шраддхавасена' - это 'войско веры', у апсары скорее если и 'вера', то, скорее 'вера в первый поцелуй', 'вера в новую встречу'... Но не из главных, это точно... Кстати, то, что Красный Император - их 'ошибка', апсары ненароком намекают уже лет пять. Даже в Сенате эти фразочки уже заметили, хотя там концентрация костоголовых больше, чем во всей истории партии... Что это, ссора между союзниками? Ох, опасайтесь апсар, признающих свои ошибки. Им мало нашей спермы, как суккубам, они берут кровью, оптом...
  - Цель ваших визитов к Шульгену?
  - Личная. Нам нужно было взять с него один старый долг.
  - Не врите. На вашем корабле - опознавательные знаки дипломатической службы.
  - Ой, месье драгонарий, неужели вам никогда не приходилось пользоваться служебным транспортом в личных целях?!
  'Но не через пол-галактики же!' - чуть не сорвалось у драгонария. Он понял - опять манипуляция, и быстро глянул в угол, где были замаскированы микрофоны и камеры. Апсара это заметила. 'Так, один-один, в вашу пользу. Тут вы меня подловили'.
  - Какова цель переговоров?
  - Это личные счёты. Некоторым мужикам надо напоминать о совести... - она словно решилась: - Послушайте, месье товарищ драгонарий, поверьте на слово - моя миссия будет во благо и вам и вашему государству.
  - И какая же она?
  - Ну... трудно всё объяснить... просто есть...
  - Нюансы? Я пойму и войду в положение.
  - Нет, не войдёте... Вы в это положение просто не поместитесь. Но поверьте - если вы задержите меня слишком надолго, то когда-нибудь... - теперь она смотрела в глаза: - Когда-нибудь вам придётся выполнять работу моей дочери... - очень двусмысленно сказала она, но фривольный тон успел только к концу фразы.
  
  Драгонарий кинул быстрый взгляд на ребёнка - она ведь не такая маленькая, она просто коротышка! И возраст... он произвел быстрые вычисления, учитывая время Тартара: "Что я голову ломал - она родилась в год нашего вторжения! Значит, кому нужен был наследник. Её мать не очень хорошо отзывается о мятежниках - апсары не наги, они предпочитают манипулировать правдой, а не ложью. И апсары, бывают круты, когда их обманывают - возможно, это был будущий принц или военачальник... а Шульген надумал хитрить - и их будущая "надежда и опора" родилась девочкой. Она вполне могла быть дочерью Тыгрынкээва - тот был коротышкой, или даже самого Шульгена - в случае апсар биологический вид роли не играет... Если так, то их следует пропустить - такой оборот дел может сильно подорвать решимость восставших... Но с другой стороны - а если она изначально запланирована как девочка? История Астики среди нагов - одна из краеугольных камней их культуры. Тем более у Шульгена невесть когда дочь на Земле пропала - а он так её любил, что даже планету в честь неё назвал. Наследная принцесса тоже хорошее предложение в поиске союзников, а тем более апсара, а тем более - на адских планетах. Малый возраст среди вероятных союзников из государств, которые гордятся тем, что их жители называют себя "грешниками и негодяями", абсолютно не проблема - это Ад, куда по всем легендам попадают все извращенцы. И акселерация тоже не такая сложность - а взрослая женщина с умом 5-летнего ребёнка - это же подарок, а не невеста! Даже самый цивильный вариант брака с ожиданием вступления в возраст - это минимум 10 лет верности союзника, пока принцесса не вырастет. А уж Шульген, этот старый змей, сумеет выбрать жениха..." - странно, незаметно чем-то, после этих размышлений несмелая улыбка девочки напомнила ему суккуб принцессы, и стало неприятно.
  Драгонарий сразу посерьёзнел и внимательно посмотрел на пленницу. Та даже прекратила улыбаться, хоть и не могла видеть выражения его лица: "Только бы не ошибиться... Грань узка...":
  - Мы возвращаем вам ваш корабль. Через двенадцать часов орбитального времени вы отправитесь в сопровождении эскорта из двух "драконов" на звезду Гудеша, для ремонта и заправки. После - под прицелом наших орудий, вы имеете право уйти на Дорогу Демонов в направлении любой из систем, дружественных Царству Индры!..
  "Всё равно выбора не было. Даже если апсары пока на нашей стороне - Шульген всё равно хитрее..."...
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези) О.Мансурова "Идеальный проводник"(Антиутопия) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"