Осипцов Владимир Terramorpher: другие произведения.

Реинкарнация, Часть 2, глава 5, ч. 36 "Нет ветра"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:

  

Запись 18-я - Глава 5. "Называй её Аютой"

  "Если где-то в глухой, неспокойной ночи
  Ты споткнулся и ходишь по краю -
  Не таись, не молчи, до меня докричи! -
  Я твой голос услышу, узнаю!
  
  Если с пулей в груди ты лежишь в спелой ржи -
  Потерпи! Я спешу - и усталости ноги не чуют!
  Мы вернёмся туда, где и воздух и травы врачуют -
  Только ты не умри, только кровь удержи!..
  
  Если конь под тобой, ты домчи, доскачи -
  Конь дорогу отыщет буланый -
  В те края, где всегда бьют живые ключи -
  И они исцелят твои раны!.."
  В. Высоцкий
  
  
  
  >Диззамаль
  
  ...Азер проверила крепления её наплечников и кивнула: "Всё, как надо". Кадомацу, похожая в своих доспехах на хищное насекомое, поднялась, ухватившись рукой за верхний поручень - "собаку" резко тряхнуло на вираже, и сразу же открылись боковые стены, сквозь которые на них глянуло облачное небо и куски горизонта, (это люди придумали модифицировать транспорт так, что из него можно было выходить хоть парадным строем). Пытаясь напрасно перекричать ветер, по поручням к ней пробрался центурион и проорал прямо в ухо:
  - Нам нужно минуты три на посадку, и ещё полминуты - на развёртывание! А идти до вас, даже без боёв будет минут пятнадцать! Вы продержитесь?!
  Она повернула к нему круглый шлем с подсвеченной изнутри светом собственных глаз смотровой щелью.
  - Так я и рассчитывала. Раньше этого срока вы мне не нужны. И главное - кровь из носа, но чтобы одна, хоть одна "собака" с легионерами была той на площадке за проходной!
  - Выполним.
  Афсане уже выпрыгнула. Гюльдан, неведомо как, что-то разглядев, уже стреляла, упираясь коленкою в край палубы. Они влетали в шлейф дыма от трубы, Азер начала подталкивать хозяйку, чтобы не упустить такую маскировку, но принцесса нарочно медлила - не хотелось бы начинать вслепую. Вот, налетел чистый ветер, палуба корабля сильнее накренилась, к большему неудовольствию легионеров - под ними пронеслись четкие квадраты заводских корпусов, и демонесса со сложенными крыльями спиной вперёд нырнула в холодную тьму Диззамаля...
  
  ...Четыре ярких точки весели в сумеречном небе - она сама, Сакагучи, Ковай и Маваши. Ну и, конечно же, сёстры Ануш - если она сама участвовала в операции, они следовали за ней. Сегодня десант прошел без осложнений - не привыкнув к подобной тактике, повстанцы, экономящие патроны и топливо, опять приняли их высадку за обычный разведывательный облёт.
  Метеа распахнула крылья, подав знак - "все ко мне", а сама, поймав порыв ветра, спланировала за трубу, так, чтобы их защищали от любопытных глаз дымные шлейфы. Остановила Гюльдан - та своей поспешной стрельбой могла выдать их маневры. Десантная "собака" быстро скрылась от взгляда в набегающих на небо жидких дождевых облаках.
  "Действуем по плану" - передала она семафором крыльев.
  "Нет сопротивления" - передал сигнал, обычный скорее для конца боя, Маваши. Он недоумевал.
  "Так и задумано" - она развернулась спиной вперёд и показала им на трубы. Это же был металлургический завод, верно?
  "Опасно" - попытался спорить Сакагучи, но среди знаков семафора не хватало нужных слов.
  Принцесса просто фыркнула и ушла в боевой разворот, набирая высоту для прыжка в трубу. Это же, в конце концов, был металлургический завод! Расплавленное железо не могло повредить Железным демонам. Остальные тоже разошлись красивым цветком каждый к своей трубе.
  "Снаружи!" - приказала принцесса суккубам, поднимаясь над трубой. Кто-то бросил бомбочку с жидким воздухом в толпу рабочих, выходящих со смены. Началась паника.
  
  ...Завод этот надо было брать сходу, ударом во фронт, но Мацукава состорожничал, опасаясь удара в восточный фланг - и встрял там намертво во внезапно оказавшемся на пути его планов укрепрайоне. А завод и территорию за это время укрепили, и, достроив внутреннюю железнодорожную ветку до злополучного узла сопротивления, ремонтировали тут технику и поставляли припасы обороняющимся. К тому же металлургический завод - слишком дорогая игрушка для мятежников, вот почему Тардеш не пожалел на его взятие целого легиона и своей драгоценной аюты.
  
  Мелкая морось дождя осыпала крылья. "Вот тебя только здесь не хватало" - подумала девушка, и, побыстрее набрав высоту, нырнула в дымное нутро заводской трубы. Крупные пылинки резко ударили по обнаженным крыльям и унеслись прочь - она открыла глаза, чем горячее, тем прозрачнее становился воздух. Сбоку вверх мерцающей полосой пронеслась частая лестница из избыточного количества скоб, все ближе и ближе, источник свечения - поверхность расплавленного металла. Демонесса, на ходу перевернувшись вниз ногами, подобрала, обвив вокруг себя, крылья, и разбив хрупкий лёд, нырнула в омут горячей домны.
  Жидкий металл всё-таки оказался поплотнее, чем морская вода её родины. Нечто подобное она испытывала, купаясь с Сабуро в соленых источниках. Да и печь была глубже, чем она рассчитывала - девушка испугалась, в самом деле бы не захлебнуться! Щель забрала закрылась от удара, спасая глаза, и затвор двери она нашла на ощупь - та ещё не поддавалась! Удар, другой - локоть провалился в маленькое квадратное окошко и расплав с шумом полился наружу. Ещё удар плечом - и дверь тяжестью металла выбило наружу, демонессу выкинуло следом, влекомую массой вытекающего расплава. "Только бы удержаться на ногах!" - подумала она, приседая, чтобы сохранить равновесие и открывая смотровую щель.
  Её, кстати ждали - жидкие автоматные очереди прозвучали из темноты, из-за границ света озера расплавленного металла. Она медленно выпрямилась, пряча крылья и открывая щель забрала, обнажила меч. Металл на ней застывал, тонкой бахромой из мелких сосулек, она ударом пальцев сбила с меча эту "наледь", и вовремя - кто-то очухался и смог прицелиться очередью в заметный силуэт. Принцесса увернулась от части пуль, часть - отбила, и бросила вслепую метательную стрелку. Попала. За её спиной разворотилась ещё одна домна, и оттуда вышел, приоткрывая смотровые щели "кабаньей головы", Сакагучи. Второй волны плеснувшего под ноги горящего металла хватило даже самым упёртым защитникам цеха.
  - Где остальные?
  - Две другие трубы - в соседнем корпусе.
  - Проклятье! Не подумали мы.
  - Будем прорываться.
  - Подожди, сейчас Азер с девочками подойдёт.
  
  Азер вошла, не уронив чести диверсантки Даэны - через одно из больших верхних окон, уронив всю раму и засыпав стёклами в панике отступающих. А потом появились обе лучницы и навели полную тишину.
  - Гюльдан, брат Ковай и Маваши вышли в другом корпусе. Живо к ним на помощь! Азер, прикроешь её.
  - Есть!
  - Афсане, как там на улице?
  - Не очень хорошо вижу, но ко входу уже немало набежало.
  - В спину им зайти можешь? Так, чтобы не видели?
  - Ну, да, вон через то окно...
  - Там ход на крышу, - показала более опытная Азер.
  - Обойди их и займи позицию. Жди, не стреляй, пока нас не увидишь.
  Кадомацу сняла с плеч лук в чехле, стряхнула остатки железа с обмотанных вокруг тряпок, собрала, натянула тетиву - и вовремя. В воротах выросли силуэты вражеских легионеров - трёх из них завалила принцесса, остальных - не послушавшаяся приказа "сидеть тихо" любовница Сакагучи.
  - Салаги, - охарактерезировал противников сам Сакагучи: - Даже выстрелить не попробовали.
  Метеа кивнула. Одной из самых устрашающих армий Вселенной был амальский легион. Повстанцы, которым досталось наследство из примкнувших к ним призраков, быстро убедились в боевой эффективности легионеров, и теперь наспех копировали их военные обычаи и организации - но без обученных командиров, без традиций и утраченных навыков подготовки, получалось банальное "пушечное мясо", страшное лишь градом пуль, или снарядами пушек, но никак не военным умением и храбростью. Их называли "вигилами" - "пожарной командой" по-амальски, или "полулегионерами" - хотя были и другие, менее достойные прозвища. Они даже плащей, которые настоящие легионеры одевали только на парад или в поход, в бою не снимали! А их реакция и смелость за последние три месяца давно стали именем нарицательным, заменив такие слова, как "цыплёнок" и "улитка".
  - Пока на полу металл, никто сюда не войдёт, - заметила принцесса: - Другое дело, нам самим надо выходить. А они нас ждут.
  - Мне, кажется, Ваше Высочество, но ваши стрелы должны пробивать эти стены. Подойдите, поближе и используем. Вроде Афсане успешно отвлекает врагов.
  - Ладно. Поспешим!
  
  ...Раздался грохот взрыва за стеной и далекие звуки канонады - высадившийся на город легион начал наступление. Повстанцы отвлеклись, почуяв большую опасность за спиной. Это был шанс вырваться из цеха.
  На ходу принцесса сбила ещё горевшие светильники, так что слегка светящиеся демоны на фоне светящейся лужи остывающего металла стали практически невидимы, а всякий, кто появлялся в створе ворот, становился идеальной мишенью. Повстанцы это быстро поняли, что, как раз, было нужно диверсантам.
  Распахнутая дверь - сплошная стальная створка, только маленькая дырочка замочной скважины. На миг её загородила тень, раздались автоматные очереди - этого было достаточно для прицела. Две стрелы сквозь дверь, одна сквозь непрочный шов меж плитами стены - в криках и выстрелах паники заметно поубавилось голосов. Это помогло осаждённой на крыше Афсане, которая, закусив мешающуюся косу зубами, взобралась на парапет, сверкая белым бедром, и с колена, взяв вернее прицел, начала смертоносное вычитание.
  Некогда считать. Метеа вышибла качнувшуюся на неё дверь ногой, под дверью кто-то пискнул, получив по макушке, перехватила оружие в правую руку, и показала, что не зря некоторые школы лучников называли своей покровительницей. Сакагучи же в то время успокоил тех, кто слева и трахнутого дверью. Как-то чересчур быстро наступила тишина.
  - Даже тревоги не объявили, - заметил хатамото.
  - Объявят, когда сядут транспорты. Да и даже если нас заметили - до кнопки тревоги ещё добежать надо.
  Сверху спрыгнула Афсане - она метила на плечи Сакагучи, но тот в последний момент сделал шаг вперёд, и она звонко хлопнулась пятой точкой о пепел выгоревшего под шагами демона газона.
  - А вот там - пулемет стоит! - показала она чумазой ручкой, другой спешно отряхивая свои аппетитные ягодицы от сажи: - Хорошо, что я его сразу заметила!
  Демонесса посмотрела - пулемётное гнездо напротив входа и правда, могло предоставить им немеряное количество проблем, успей они развернуть оружие в тыл.
  - Молодец. Что видно сверху, где меньше народу?
  - Там, - суккуба показала направо, где виднелась прозрачная полукруглая крыша товарной станции той самой железной дороги: - Кстати, над крышей можно свободно летать, её ниоткуда не видно.
  - Полетим над крышей?
  - И чтобы эти справа в тылу оказались? Нет, тем более, что брат Ковай и Маваши не полетят. Пойдём слева - большее количество трусов проще напугать. Да и думаю, что заводоуправление для нас важнее станции.
  - Как скажете.
  - Афсане, в воздух, и прикрывай нас оттуда!
  Отвлекая редких, опомнившихся после первой паники автоматчиков, от висевшей над их головами лучницы, демонесса и демон шли быстро и грозно, отрубая головы под выстрелы в упор и выдергивая врагов из кустов, и из-за углов, не давая опомниться от ужаса несущейся прочь в панике толпе людей, призраков и ракшасов (даже сиддхи там виднелись). С другой стороны, гоня навстречу такую же волну паники, шла вторая часть группы.
  Оба отряда встретились на середине дороги меж симметричными корпусами. Мятежники как-то не рассчитывали, что обороняться придётся от свалившихся с небес диверсантов, поэтому не подготовились сопротивляться, и, пользуясь темнотой, спасали свои жизни, убегая к складам и проходной. Те, кто не успел, лежали на левой аллее аккуратно разрезанные и утыканные стрелами принцессы и украшенные ударами Сакагучи, а на правой - сбитыми в яичницу комками мяса после удара монаха. Принцесса заметила и с улыбкой показала на это
  - Я ему орала, - проворчала недовольная Гюльдан: - "Брось ты его, он уже мёртвый, я подстрелила!" - а он ко всем подходил и черепа разбивал своей дубиной! Только задерживал!
  - Ну, это... Темно, проверять надо! - добродушно осклабившись, объяснил великан: - А вдруг вскочат!
  - Ладно-ладно, - принцесса снова принялась за командование. Она сняла шлем, и, растрепав под испаряющимся от прикосновения к лицу дождём волосы, стала сколупывать с него намёрзшее железо:
  - Живые есть? Допросить.
  - Сейчас будут, - пообещал Маваши, и, распахнув крылья, взлетел.
  
  Завод представлял собой два корпуса с двумя домнами каждый, которые только что вывели из строя диверсанты. Между ними пролегала широкая, ограждённая высокими цветущими кустами аллея, за литейными корпусами расходившаяся веером к 4 корпусам цехов, а впереди - упирающаяся в широкое, с большими окнами здание заводуправления, скрывающее собой проходную. Направо за цветами были узкие рельсы и склады, налево - купол железнодорожной станции и непонятное сооружение с трубой и сторожевыми башнями на углах. Принцесса остановилась, разглядывая его. Этого не было на картах, и с воздуха оно выглядело по-другому. Азер пришлось окликнуть ее, чтобы она вернулась в реальность.
  - Вон там - снайпер.
  - Вижу уже. Только, кажется, там дистанция великовата для такой винтовки.
  - Пошел менять позицию.
  - И кому от этого станет хуже?!
  - Ну, надоели! - возмутилась Гюльдан: - Пойду-ка я, сниму этого бедолагу, - подхватила лук, и, сверкнув загорелым бедром, исчезла в кустах живой изгороди.
  Афсане, изо всех сил обнимала Сакагучи сзади, спрятав своё личико промеж его крыльев. Немного нервничающая Азер скрестив руки на груди, стояла перед принцессой - аккурат на прямой линии между ней и замеченным снайпером.
  - Пойти за нашей торопыгой, госпожа?
  - Вдвоём вы только шуму наделаете. Не бойся, она справится.
  Старшая сестра всё-таки с тревогой осмотрела кусты, где скрылась младшая.
  - Хорошо, что они так много цветов насадили.
  - Мы не успеваем на станцию, Ваше Высочество, - сказал Сакагучи: - Ею уже занялись легионеры. Какие ваши распоряжения?
  - Мне очень интересен этот новый корпус. Карты времён штурма Коцита, его не указывают, что там могли делать?
  - А как же железная дорога?
  - Думаю, нам не потребуется уничтожать дорогу. Легион займёт станцию, и будет ждать распоряжений. В помощь ему я вызову 18-й и 39-й, и дивизию Мидзухары, которые начнут наступление на восточные укрепрайоны с этого направления.
  - А почему штаб сразу так не сделал? Мы же планировали центральный удар? - спросила Азер.
  - Мы думали, сторожевая артиллерия здесь получше. А тут сущая ерунда, с которой мы сегодня за пол-дня разберёмся. Так, значит, ждём передовые когорты, и разворачиваем их на заводоуправление.
  
  ...Летающая колесница со свистом прогрохотала по небу, и выпустила двенадцать окрашенных огнём дымных шлейфов ракет по угловой зенитной башне, ушла на вираж. Толкавший в спину пленных Маваши пригнулся, когда волна звука, от полёта мощной машины ударила по ушам.
  - Во! Не пожалей принц с десяток таких штучек, нам бы здесь было делать нечего.
  Принцесса показала ему на летящие ракеты:
  - Смотри!
  Тонкий луч сторожевого светомёта сверкнул, ясно заметный на фоне светлеющего неба, и половина стремительных инверсионных следов закончили свой путь в облачках разрыва. Остальные влетели в здание, с грохотом отколов заметный кусок стены под башней.
  - Понял? Намаемся мы ещё с этими башнями.
  - Если там светомёт, то что он сразу по колеснице не рубанул? И да, Ваше высочество, - заметил Сакагучи: - Думаю, разумнее будет убраться под деревья.
  - Ты о чём? - не поняла она его.
  - Светомёт не только против ракет можно использовать. Вот увидит он нас...
  - Разумно.
  В тени деревьев она развернула инженерный планшет:
  - Как-то бестолково у них организована охрана этого завода с воздуха. У них больше сотни зениток, светомёты - нет, чтобы на трубы поставить, и наш десант бы закончился, не начавшись! А они почему-то всё перебазировали на вот этот новый пристрой... - она показала на похожее на угрюмый замок, строение с четырьмя башнями по углам, и широкой, сужающейся кверху как даэнский зиккурат, трубой посредине.
  
  ...Вывернув из-за заводских корпусов, как-то боком, с сильным креном вправо и задирая корму, наконец-то показалась "собака". К ней сразу потянулись ясно видимыми пунктирами трассирующие очереди с одной из крыш - но с раскрытого борта слетела ракета - и успокоила дерзких.
  - Как по расписанию. Люблю я в них это!
  - По расписанию и идут.
  - Почему они не садятся?
  - Площадку двигателями выжигают. Положена дезинфекция местности.
  - Так, они сели, подходим!
  
  ...Первых велитов они встретили через две минуты - с трудом разглядев крадущиеся вдоль стен силуэты, разглядывающие их через свои прицелы. Мацуко помахала им рукой. Других демонов тут не могло быть, потом из теней и кустов аллеи сразу поднялось множество вооруженных фигур. Принцесса показала им жестом: "Всё чисто" - командир, отмеченный гребнем на шлеме, кивнул и построил своих бойцов строем. Один отделился, и, вскинув автомат, исчез в кустах. Офицер отдал честь, ударив себя кулаком в грудь:
  - Фархад Лечер Инсаиш, тридцатый центурион второго десантного легиона, разведгруппа пятой когорты. Товарищ аюта, мы прибыли, чтобы обеспечить вашу эвакуацию!
  - Вольно. Эвакуация отменяется. Сопротивление оказалось ниже рассчитанного. Мы захватываем объект.
  - Как прикажете...
  - Куда подевался ваш боец?
  Центурион обернулся, не сразу поняв, потом сообразил:
  - Крысу в кустах заметил, товарищ аюта, сейчас разберётся.
  Вся свита принцессы хором улыбнулась:
  - Ну-ну. Центурион-сама, похоже, вам придётся перерассчитывать свою стратегию с учетом небоеспособности одного из бойцов. Когда точно подходит ваша когорта?
  - Минуты через две, товарищ аюта.
  - У вас есть средства связи? Сообщите, что я жду всех в этой точке и нам нужен легат. Да кстати, где ваша элитная когорта?
  - Они ждут на орбите, - центурион вынул из кармана гарнитуру и связался с начальством.
  - Плохо, - покачала головой демонесса, и в этот момент кусты раздвинулись, и оттуда вышла довольная Гюльдан с луком на плече, и весь сконфуженный, потный, растрёпанный и лиловый от неловкости (призраки от стыда не краснеют, а синеют), разведчик.
  - Велит Синистер! Что это всё означает?
  Бедняга даже не смог вытянуться по стойке "смирно", и ударить себя в грудь для приветствия:
  - В-виноват, товарищ центурион. П-простите...
  - Это называется Гюльдан, дочь Ахтар мой телохранитель, и лучший стрелок Империи.
  Молодая соблазнительница озорно улыбалась, демонстрируя остальным мужчинам свои лучшие стороны.
  - Да, но... это лучший рукопашник нашего легиона!
  - Дурачок он у вас. Сразу бы прыгал, не тянул бы - может быть, и поборолись маленько. А он стал пялится - будто не знает что мы, суккубы, чувствуем и взгляды и направления...
  - Центурион, мне нужны ваши снайперы и группа с пулемётом.
  - У нашей центурии нет пулемётов на вооружении, товарищ аюта.
  - Вон там возле цеха лежит трофейный. Выделите для него расчёт.
  
  Маваши ей притащил сразу трёх упирающихся призраков в шлемах с командирскими гребнями.
  - Я командир этих солдат, - подал голос один из них, как раз бывший без шлема: - Мы сдаёмся. Перестаньте нас убивать.
  - Аюта драгонария Тардеша, Метеа. Это - авангард легиона "Ледяной Ветер", Коцит. Сколько у вас сил сопротивления, кто командует?!
  - Революционный легион двенадцать, неполный. Командует легат Рэм Кумбреш. Мы стояли на пополнении, но, получив информацию о возможном прорыве, были вызваны на службу. Похоже, не зря. Ещё два легиона нового набора и туземные войска.
  Принцесса придирчиво оглядела мятежников - их осталось всего трое, ещё один со стоном поднимался с земли, отдирая разбитый шлем от разбитой головы. Да и живые выглядели не лучше - избитые, изодранные, но с гордо поднятыми головами.
  - Хорошо. Что за объект возле проходной?
  - Завод по сборке легких кораблей. Атомный реактор. Да, ещё, товарищ аюта... - добавил он после паузы: - Считаю своим долгом предупредить, что у нас инструкция на случай прорыва периметра - взрывать реактор. Если вы продолжите наступление, то вам будет вторая "ловушка Тыгрынкээва". Вам же лучше отступить, чтобы избежать ненужных жертв.
  - Ладно, - усмехнулась Метеа. В смелости ему не откажешь, однако: - Дайте белый флаг! - Афсане оторвала что-то белое: - Возвращайтесь к своим, командир, заберите этих и раненого. Скажите, что я обещаю брать пленных, если вы действительно сдадитесь добровольно.
  
  >Брать пленных
  
  ...Отпущенные пленные парламентёрами под белым флагом прошли до середины пути, там свои их узнали и быстренько-быстренько затащили на свои позиции.
  - Снайперам - разобрать цели, - коротко приказала Кадомацу.
  - Товарищ аюта, - центурион показал на открыто стоявшие турели светомётов в окнах, так что их не могла разглядеть авиация: - А с ними что делать?
  - Подождём ответа.
  Ответ пришел со стороны этих светомётов. Один из них прошелся оранжевым, дымным под дождём лучом, где-то на уровне шеи, и деревья, осыпая хрустально-прозрачные капли с листвы, повалились как фишки домино. Другой же, тёмно-лиловый, взял угол ниже, и как каллиграф - тушью, вывел на асфальте дороги изображение фаллоса.
  - Это ответ?!
  - Он свой, что ли, рисовал? - поморщила носик Гюльдан: - Кривой какой-то и тощий.
  Метеа вскинула руку:
  - Огня не открывать! Пусть сами вылезут!
  Они, однако, были не дураки - лучи поднялись совсем немного, дрожа настороже у вероятных подходов. Вдоль них короткими перебежками, пробежали повстанцы, понявшие, что десантники просто так сами не уйдут.
  - Огонь, - сухо скомандовала принцесса.
  Глухой залп снайперок выбил из рядов атакующих почти всех офицеров. Сразу же началась паника. Те из офицеров, кто выжил, пытались их остановить, но падали, сраженные метким огнём невидимых велитов.
  Светомётчики резким зигзагом принялись шарить по кустам, но призраки задерживали дыхание и бестелесные, не получали вреда. Застрявшие на дороге солдаты почему-то не спешили поступать так же - просто отстреливались, отступая, и падали как подбитые кегли от беспощадной стрельбы.
  Демонесса пристально пригляделась к ним.
  - Отведите солдат! Это не легион, это даже не призраки!
  - Что с светомётами?
  - Да забудьте про светомёты. Где легион?!!
  И в этот момент слева, со стороны вокзала ударил легион! Чудом, только благодаря тому, что отвели солдат и трофейному пулемёту с крыши правой литейной, избежали окружения. Дождь призракам-повстанцам стрелять не мешал, на ответную стрельбу они использовали бестелесность (правда, заметно короче, чем настоящие легионеры), и только чудо позволило избежать дополнительны потерь.
  - Проклятье! Трех выбили, - выругался центурион: - Так мы долго будем валандаться, а у нас, десантников - каждый боец на счету.
  - Там две центурии, - определила демонесса: - Основные силы держат вокзал, поэтому они с этой стороны и ударили. Они думают за нами - легион, иначе бы не выделили столько. Отходим, выманиваем их на открытую местность. Пулеметчики пусть сменят позицию.
  - Я бы не купился, - с сомнением покачал головой велит: - У них отличная позиция, прикрытая светомётами. Зачем им оттуда выходить?
  - Трубы литейной. С них контролируется вся территория.
  Велиты стали осторожно отходить, стараясь сделать заметным своё движение и не попасть под вражеский огонь. Когда они оказались возле литейной, центурион вскинул бинокль, а девушка-демон не нуждалась ни в каких усилителях зрения:
  - Купились, гады...
  Повстанцы теперь выходили по всем правилам - проверившись, прикрывая друг друга, только одной центурией - вторая так и не покинула позиций. По пути разворачивались в цепь, любую подозрительную тень встречая перекрёстным огнём.
  - Боюсь, что с фланга нам их не обойти. Вторая центурия... - начал центурион.
  - Смотри!
  Лучи светомётов, дрожавшие над головами наступающих повстанцев, вдруг резко взметнулись ввысь, и рухнули вниз, пройдясь смертоносной косой по наступающей цепи. Потом ещё раз - по выжившим. Залегшая вторая центурия выбежала на открытое место, чтобы достать взбунтовавшееся оружие, но попадала от жалящего света, прежде чем центурион успел их загнать к спасительной стене.
  - Это что, это как... - удивлённо открыл рот центурион.
  - Я послала девочек за ними. Не зевайте - огонь по выжившим!
  Теперь велиты, рассыпавшись в цепь, как ожившие тени, короткими перебежками, где за укрытием, где - на задержке дыхания, двинулись в атаку. Светомёты сделали последний смертельный зигзаг и полетели из окон. Принцесса распахнула крылья и, перемахнув наступающую цепь, взлетела на помощь суккубам. Сакагучи, рывком за пояс посадил её на землю.
  - Ты чего, девочкам надо помочь!
  - В воздухе вы мишень. А враг не подавлен, - ответил неумолимый телохранитель.
  
  Возле заводоуправления, с освещёнными, несмотря на поздний час, окнами, оказалось сопротивление из засевших в кустах легионеров - они немного заставили понервничать мастерской пулемётной засадой - потом снайперы вычислили их силуэты и утихомирили хозяев.
  Тревога включилась, когда они подошли проверить трупы.
  - Действуем, как договорились. Оцепить здание! Маваши - вперёд, не давай им сжечь или стереть что-нибудь важное. Брат Ковай - замыкающим, берегите девочек. Господин центурион, окна за вами.
  Первый же враг засел за дверью, выскочив с автоматом в упор сбоку. Принцесса толкнула Маваши вперёд пинком ноги, выбив из-под смертельной очереди, и прикончила автоматчика воздушной ударной волной - магией.
  - Планировка не та, что на чертежах, - выругалась принцесса, глядя, как Маваши взлетает по лестнице, вместо которой должен был быть вестибюль: - Где ход на крышу? Там был пулемёт, как пить дать - нас встречать потащат!
  - На второй этаж надо, - сообщил, Сакагучи, осторожно снимая 'план эвакуации при пожаре'.
  - Давай за Маваши. Девочки уже наверху!
  
  По лестнице навстречу с грохотом съехал тяжелённый письменный стол. Девушка-демон легко перепрыгнула его, а монах разбил на щепки. Потом - второй этаж, много паникующих людей, призраков и ракшасов в повстанческой форме, которым, по идее этой ночью бы спать да спать.
  Демоны прошлись по ним кровавым вихрем, прежде чем со следующей лестницы застрочил пулемёт.
  Кто-то стрелял с корточек, с верхней площадки лестничного пролёта, не особо беспокоясь, в друзей попадут пули или во врагов - залегли все, и пойманные в ловушку повстанческие офицеры и демоны в неуязвимых для пуль доспехах, которым всё-таки спор о прочности с пулемётом ничем хорошим не светил.
  Пулемет прошелся по стенам и полу раз, другой, потом чихнул - и вылетел с лестницы в коридор вместе с кусками тел пулемётчиков, разрубленных по голову и пояс.
  Окровавленная Азер вышла, оттирая от крови лицо под маской.
  - Всё? - спросили у неё?
  - Какое 'всё'? Их там с полсотни! - как оказалось, засевшие на крыше легионеры просто не успели за летающей и умеющей бегать по стенам суккубой, и теперь, озверев, рванулись за пулемётом. Первых встретили меч Сакагучи и дубина Ковая, следующих - стрелы принцессы.
  Повстанцы залегли на той же площадке, где был пулемёт, и начали, не видя в темноте, стрелять по лежащим гражданским, громко обещая, что сейчас выручат. Гражданские, не зная, что и делать, кто ползком, кто на четвереньках поползли подальше от таких 'спасителей'.
  Принцесса, выстрелив пару раз, отцепила от пояса бомбочку с жидким воздухом, и метнула в лестницу. Раздался звон, шипение, ругань, поднялся белесый туман, и из него вылетела ясно заметная на его фоне граната. Маваши поймал её на лету и вернул обратно - раздался взрыв, и всё стихло.
  
  - Так, кто лежит, всем руки за голову! И не вздумайте притворяться мёртвыми - мы это видим!
  Велиты Фархада поднимались по стенам через разбитые окна. Гюльдан помахала хвостиком с другой стороны комнаты, лежа с луком на антресоли какого-то шкафа. Судя по стрельбе и крикам из другого крыла здания, Афсане там тоже не финики кушала.
  Азер за ногу притащила какого-то шибздика, в страхе скребущего доски пола ногтями:
  - Прятался за легионерами. Думала добить, но он так дрожал за свою шкуру, что может оказаться полезным.
  - Я только писец, я только писец! - заявил шибдзик свои права.
  - Сядь, 'писец', - указала когтём на пол дочь императора: - Азер, возьми Маваши, и осмотрите здесь все комнаты. Мало ли что ценное, да и эту ораву пленных надо будет куда-то запереть...
  - Есть, Госпожа Третья.
  Принцесса, очень красивая в своих черных с зеленью доспехах со светящимися за спиной оранжевыми крыльями, склонилась над пленными, опустившись на одно колено:
  - Ну, давай, рассказывай, по порядку: кто ты, и что здесь делаешь?
  - Меня зовут Ойгун-бек, я секретарь директора завода!
  - Вот как? - девушка поднялась во весь рост и сказала: - Ну, давай, пойдём.
  - Куда?
  - Покажешь нам своего начальника.
  Пленные были тихи и не бунтовали. Понимали, что это всего лишь небольшая диверсионная группа и их ещё могут освободить. Секретарь отрабатывал спасённую жизнь вовсю:
  - Начальник охраны... главный технолог... Зам директора по хозяйственной части. Мастер вагоноремонтного цеха.... - трусливая душонка выдавала всех подряд!
  - Мёртвых нам не надо.
  - Что? Да... Легат второго городского легиона - отвечает у нас за зенитчиков. Центурион из них же.
  Этих Метеа быстро отделила и допросила:
  - Сколько вас? Полный легион? Или только когорта? Сколько в зенитной когорте расчётов?
  Вместо ответа легат набрал побольше слюны и плюнул ей в лицо. Она увернулась и вспорола ему живот когтями.
  - У нас тут полный легион, - испуганно сразу заговорил центурион: - пять зенитных центурий в каждой по 12 орудий. Мы их на периметре больше выставили, не ожидали, что вы сможете в центр десантироваться.
  - Ну, мы и не смогли. Основной десант штурмует снаружи.
  - А, значит, ребята ещё держатся...
  - Вот он вот он! - подал голос шибдзик: - Директор!
  - И не директор вовсе я, - лениво заговорил очкастый толстяк в сползающем с лысины парике: - Такой же секретарь, как и он! И вообще, он вам не тех показывает.
  - Какой интересный у вас директор. Заводит сразу двух секретарей.
  - Ну, он - секретарь-референт, а я - секретарь-уборщик.
  - Да что вы такое говорите, товарищ директор! Они же вас убьют, а вы нужны заводу!
  - А ну-ка, - приказала диверсантка: - Притащите и того, кто был 'главный технолог'.
  Небритый мужчина в комбинезоне смотрел на девушку нагло, вскинув голову и выпячивая подбородок.
  - Итак, вы тут главный технолог?
  - Нет, слесарь-гинеколог.
  - Какая интересная специальность. И чем занимается слесарь-гинеколог?
  - Бабам трубы вставляет. Показать куда?!
  У шибдзика на эту речь начался настоящий приступ паники:
  - Да что вы их сердите, товарищи? Вы же всех нас под монастырь подводите! Наша хата с краю, пусть военных убивают, мы жили при Амале, жили после, и почему не жить дальше?
  - В самом деле, - усмехнулась демонесса, открывая забрало: - Давайте, я вам предложу такую вещь: - Вы соглашаетесь на сотрудничество, а потом я хлопочу за вас перед драгонарием, и призраками - что вы содействовали. Вас исключат из проскрипционных списков, даже если будет повод - моё слово выше.
  - Эх... - вздохнул директор, поправляя парик: - Ладно, только вы скажите - это уже настоящий штурм, или так, вылазка? И революционеры вернутся?
  - Моей группе поручено вывести из строя железную дорогу, и разрушить оборонительные сооружения. Основные силы десанта захватывают завод, и думаю, к концу дня все мятежники будут перебиты. Сегодня началось наступление на северном фланге, и взятие города - вопрос двух дней не больше...
  - От нас до линии фронта ещё не ближний свет. Ваш северный - это наш южный? - спросил технолог:- То есть десант захватит, и будет удерживать завод? Два дня, вы сказали?
  - Я с вами абсолютно честна.
  - Что вы просите за нашу жизнь?
  - План обороны завода и любые военные сведения. Надеюсь, вы не будете жадничать?!..
  
  Принцесса включила свой планшет и села перед разбитым окном, сравнивая то, что видит со словами и бумагами, выданными директором.
  - Всё-таки, что же это за лишнее здание? - показала она на зиккурат с башенками.
  - Директор же говорил про атомный ректор. Наверное, он там и есть.
  - А пленный - про сборочный цех.
  - В принципе, - сказал Фархад: - Одно другому не мешает.
  - Так пошли, проверим? - предложил Маваши.
  - Тихо ты! Они туда все силы стянули. Давайте так: на станцию дороги мы не пойдём, мы её вывести из строя ничем не можем, надо легион ждать. А пойдём вот на эту подстанцию, лишим их электричества... Потом закрепимся, и дождёмся легионеров.
  - Как прикажете, Ваше Высочество.
  - Центурион, закрепитесь тут. У вас теперь и пулемёт и светомёты. Если сможете, то можете и до зданий завода выдвинуться.
  - Кстати, - пискнула Афсане, меняя тетиву на своём красиво изогнутом луке (босой ножкой она удерживала один рог, а обеими ручками - натягивала другой, держа конец тетивы в зубах): - На крышу заводов ничего не поставить. Она хлипкая как картон - даже под нами проваливается.
  Все остановились и посмотрели на неё.
  - А что? Верно ведь говорю, скажи, Азер!
  
  ...Подстанцию поломали без проблем. Повстанцы как это нередко было у них в тылах, опять перемудрили с охраной и сняли с охраны ключевого узла сети всех солдат. Когда на всём заводе отключилось электричество, несколько автоматчиков появилось в дальнем конце местной узкоколейки, но, сделав пару робких выстрелов, поспешили убежать. Вместо того чтобы за ними гоняться, в темноте и под дождём, диверсанты занялись двумя дотами, охранявших проходную, которые, впрочем, просто ничего не успели сделать, развернутые в противоположную сторону - сначала суккубы через неосторожно распахнутые двери перестреляли всех, кого увидели, а потом внутрь ворвались демоны. Несколько ударов меча - и всё было кончено. Окровавленные победители, отчищая оружие и доспехи, собрались на крыше одного из дотов:
  - Опасно, Ваше Высочество. Может лучше под крышей? - с крыши было отлично видно широкое шоссе, и сплетение железнодорожных путей, выходивших из завода. Здания за заводскими стенами были ниже заводской стены, и вряд ли кто оттуда мог угрожать.
  - У нас крылья. А если мы будем внутри, нам просто влепят ракетой. Откуда по нам смогут выстрелить, чтобы мы не видели?
  
  - Центурион, слышите меня?
  - Какие будут приказы?
  - Подстанцию и проходную мы взяли, нужно несколько солдат, что разбираются в электричестве, чтобы не было сюрпризов. И пошлите бойцов осмотреть доты и проходную - может, что полезное для вас будет, да и ворота понадёжнее запереть надо бы... Нужен ваш легат!
  
  ...Легат струсил и попытался связаться только через дальневизор. Метеа наорала на него, и он мигом нашел себе и транспорт и сопровождение, чтобы предстать как штык.
  - Да что вы позорите славу своей страны! - отчитывала она его уже лично: - Ведь чем замечательны легионы Амаля - это тем, что командиры не трусят перед врагом! А вы...
  - Виноват, товарищ аюта. Я просто хотел быть на позициях своего легиона во время операции.
  - Ладно... планшет захватили? Показывайте диспозицию! - более удобные и функциональные, инженерные планшеты после Коцита заменили дальнеговорники дальневизоры в полевых штабах.
  - Элитная когорта уже спустилась?
  - Нет, ждет ваших распоряжений на орбите в немедленной готовности.
  - Сажайте как можно ближе к нам. Да и пусть колесницы проутюжат окрестности на предмет противовоздушной обороны - там, где им не мешают светомёты.
  - Светомёты малой мощности, противопехотные, "собаку" они собьют только при большой удаче. Тут, кроме светомётов есть и обычные зенитные орудия. Я хотел сначала выделить часть сил на их подавление. Вы отменяете приказ на эвакуацию?
  - Значит так, во время операции обнаружены новые сведения. Там, в этом строении, - она показала на новое здание: - Противник организовал секретное производство, судя по всему - с ядерным реактором. Так что теперь набедокурить и смотаться не выйдет. Такую игрушку надо забирать себе. К вам присоединятся 18 и 39-й легионы, они займутся зачисткой и укреплением территорий. Но позже, когда будет стационар над нами. А пока вы, под моим командованием должны установить контроль над местностью и развернуть штаб и пункт связи. Разделитесь на четыре группы, проверьте каждый из четырёх районов завода, взяв за центр заводоуправление. Элитную когорту запихните в канализацию, пусть проверит подземные коммуникации. Нам не нужно атомную бомбу под ногами в самый интересный момент. Им нужно инженерное и сапёрное оборудование, позаботьтесь, чтобы оно у них было.
  - Слушаюсь.
  - Разведгруппа Инсаис-сана переходит в моё распоряжение. Мне нужны боекомплект, сапер и устройства связи. Мы атакуем сортировочную с тыла, нажмите на них. Там, если через свалку идти, можно подойти вплотную к новому цеху.
  
  В тени здания, загородившего их от башенок со светомётами, они перемахнули через заводскую стену с тыла от вокзала, угодив в кучи кирпичей и других строительных материалов. Не задерживаясь, рванулись в атаку.
  Из-под козырька сортировочной вылез одинокий автоматчик, но принялся стрелять - и Сакагучи утихомирил его, просто уронив шпалу на голову. Когда он успел её подобрать?
  - Госпожа, один убегает - раздался крик монаха. Метеа, взлетая, оглянулась, и, видя убегающую спину, вошла в пике, но в последний момент передумала, и со свистом пролетев мимо, тоже подхватила шпалу из штабеля.
  - Не попали?! - участливо осведомился Сакагучи, когда она зависла.
  - Пусть бежит, панику наводит, - она потрясла трофейным стройматериалом: - Мне просто понравилось, как ты использовал эту штуку.
  - По-моему, там, в пристрое, достаточно большие окна, Ваше Высочество.
  - Интересно. Ковай! Хватит развлекаться, лети к нам, мы окна нашли!
  Только вот добрались первые велиты - двое снайперов. С некоторым ужасом обошли жертву шпалы, однако, не забыв подобрать у мертвецов документы и патроны.
  - Эй! - крикнула им принцесса: - Мы тут пошумим, а вы смотрите, нет ли дверей на земле!
  Солдаты, кажется, так и не поняли, в чем дело, но стая демонов в доспехах уже улетела в соседнее помещение.
  
  Выругавшийся Маваши, шедший первым, обнаружил, что два зала под одной крышей не связаны между собой.
  - Госпожа, там в окне решетки!
  - ШПАЛА! - как название фехтовального приёма объявила дочь императора и выпустила упомянутый предмет - который, словно заправская ракета, вошел в окно с гулким звоном, прорвав прутья, и разворотив стену следом. Принцесса сделала элегантную мёртвую петлю, и со сложенными крыльями впрыгнула в комнату, доставая меч.
  Даже не солдаты - двое людей-рабочих просто не успели добежать до спасительного пулемёта.
  - Уничтожьте все пулемётные гнёзда и завалите проходы! - крикнула демонесса, едва отдышалась: - Эта штука будет у нас в тылу, а всю станцию чистить нам некогда!
  
  ...- мать моя с рогами! - очень красочно выразился Синистер, (тот, кого уездила Гюльдан), когда они, наконец, перебрались через беспорядочное нагромождение стройматериалов, лежащее между рельсами железной дороги и заводской стеной. Взлетать под светомётами было самоубийством - поэтому остальная часть центурии вполне успешно отвлекала внимание защитников, атакуя со стороны станции, пока демоны ломали ноги, перебираясь через сваленные строительные обломки. Стена с тылу была сплошная и гладкая. Если директор наврал про дверь, ведь придётся подставлять головы под смертоносное изобретение людей.
  Горы застывшего цемента, разрушенные железобетонные плиты, с торчащей арматурой, отработавшие своё механизмы, пустые бочки и контейнеры, создавали фантасмагорическое нагромождение теней, и опасного металла, скрывающегося в них, об который солдаты за малым не переломали ноги в этой мгле сумеречного дождя. Пришлось идти осторожно, и из расписания они выбивались. Вот Синистер и выругался так...
  Демонесса осмотрела его вместо ответа:
  - Вы себя хорошо чувствуете?
  - Что?.. нет, всё путём...
  Девушка перевела взгляд на карабкающуюся на стрелу брошенного крана Гюльдан:
  - Что-то ты потеряла форму. Смотри, он ещё ходить может.
  Соблазнительница махнула рукой:
  - Ай, да времени всё нет!.. То там-то сям, - пропищало из тени: - Эх, жизнь полевая...
  - Э-э-э, простите, - подал голос пострадавший: - А что, у нас всё могло быть так, чтобы я ногами не ходил?
  В ночи загорелись хитрые суккубьи глаза:
  - Да всё ещё будет, будет... - ласково промурлыкала младшая суккуба: - Вот только живыми вернёмся. Вы же вроде на "Шайтане" расквартированы?
  Велит икнул.
  - Тихо! Смотрите в оба, дыра, говорят, под кучей ящиков. Не видите ничего подходящего?
  - Если о нём даже директор знает, могли завалить. Да чертова же темень!
  - Вот и посмотрим, стоит ли сохранять ему жизнь или разбомбить вместе с заводом.
  
   >Сложите оружие, и вы останетесь живы
  
   Дыру нашел Ковай. Самым простым способом - забравшись на один ящик, который не выдержал его веса. Под обломками оказался пучок толстых кабелей, под которым нашли широкий бетонированный квадратный лаз, проходящий под стеной. Мужчины подняли их вместе, напряглись - и тяжелые провода на удивление легко вышли из своего гнезда. Пришлось повозиться, чтобы вытащить их полностью.
   - Что это?
   - Тут должно было быть ещё одно здание, но его не построили. Но провода проложили.
   - И откуда вы это узнали?
   - Попалась очень говорливая птичка.
   - Вы везунчики, - заметил кто-то из велитов.
   - Слишком легко. Если они знают и не завалили - значит охраняют.
  
   Коридор был прямой и не слишком широкий, чтобы там развернулись приданные велиты. Демоны шли гуськом, призраки вдоль стен, старались прикрывать их автоматами, суккубы замыкали. Звуков боя не было слышно, пока они не прошли достаточно, где уткнулись в тупик. Тупик выглядел как стенка распределительного шкафа, и не заметно было, чтобы была какая-то дверь.
   - Сапёры, вперёд. Проверьте и доложите.
   Два призрака осторожно прокрались к железной крышке, и обследовали её своими устройствами:
   - Можно открыть. Всё чисто товарищ аюта. Снаружи идёт бой.
   - Понятно. Подготовиться к атаке! Как выходите - рассыпаться и устранить вражеское сопротивление! Мы действуем самостоятельно. Ковай, высади дверь!
   Монах, размахнувшись, одним ударом разбил шкаф на тысячи осколков, и они стремительно выбежали в залитый светом ламп цех. Повстанцы, не ожидавшие атаки из трансформаторной будки, растерялись, и вынуждены были бросить позиции у дверей, чтобы не попасть под перекрестный огонь. В широкую дверь цеха стремительно врывалась центурия Инсаиса, рассекая отступивших повстанцев надвое.
   Метеа запрыгнула на стоящую ленту транспортёра, тянувшуюся вдоль странного стапеля с незаконченной конструкцией.
   - Откуда здесь свет? - спросила она вслух: - Мы же вырубили электричество.
   - Значит, есть свой генератор, - подала голос Азер, взлетевшая, чтобы лучше осмотреться: - Лучше скажите, что это за конструкция?
   - Похоже на звездолёт. Но зачем такая секретность?
   - Если здесь есть электричество, то светомёты ещё действуют, - заметил Сакагучи: - И мешают высадке.
   - Ты прав. Ищите генератор!
   Раздался взрыв. Из стены за спиной правой группы вылетел целый кусок, и через брешь, им в тыл, с криком "Бра-а-а!", ударили легионеры. Защитники в панике отступили, прикрываемые стрелками слева от ворот и вышли на открытое место перед стапелем, став отличной мишенью. Принцесса мгновенно опустилась на колени, и, вынув лук, начала садить по ясно видимым фигурам, как в тире. К ней присоединились суккубы и меткие велиты.
   Сакагучи прыгнул, распахнув крылья, влево, ударил мечом, схватил кого-то за голову и со всей силы бросил на стапель. Мацуко обернулась, увидела, что слева атакуют, убрала лук, обнажила меч и прыгнула следом. Рубанула кого-то обухом в прыжке, приземлилась, щелкнув ключицами, кого-то подсекла крылом, подпрыгнула, резко обдав взмахом крыльев, перелетела к стенке, ещё раз щелчок ключицами - и упала в узкий проём между двумя станками, на какую-то фигуру, осторожно поднимавшую длинную снайперскую винтовку. Бедренные щитки высекли искры о железо станин, она чудом не переломала крылья, попав в такую тесную щель.
   Перед нею сразу же появился испуганный Сакагучи:
   - Вы не застряли? - заботливо поинтересовался он.
   - Ещё бы чуть-чуть... - сказала она, боком, оберегая крылья, выходя из узкой щели: - Совсем растолстела, скоро в доспех перестану влазить, - похлопала по широким бёдрам, закованным в сегменты брони.
   - Если бы так, Ваше Величество. От всех этих забот вы только худеете.
   - Если бы так. Куда они деваются? - сказала она, указывая на позиции повстанцев, где не было трупов: - Разве мы их не окружили?!
   - Помните башенки по углам здания? Внутри них, наверное, по лестнице.
   Углы цеха вдавались внутрь полукруглыми выступами, с несколькими рядами окон и дверью на уровне пола.
   - Там же светомёты, - ужаснулась девушка: - Всем, быстро, в укрытие!
   За спиной раздался звон стекла, и слепящий луч из окна башни рубанул сначала по ярким лампам, мгновенно вырубив свет, потом - по пролому, через который входили легионеры. Спустя секунду Синистер закинул в окно со светомётом гранату. Взрыв - и мёртвый светомётчик вывалился из окна со своим оружием.
   - Добейте! - приказала принцесса - велиты выбили дверь и ворвались внутрь.
   Со стороны легионеров вспыхнул второй луч, но они не пожалели взрывчатки - сапёр обрушил целую стену, с внутренними лестничными пролётами, которые с грохотом сложились как гигантские карты, расплющив меж собою расчёт светомёта. Прилетело и стапелю - недособранная конструкция рухнула, сверху упало несколько ламп, и гигантский мостовой кран покосился на один бок. Сверкнули ещё два луча - с диагональных башен, левой передней и правой задней. Но в темном цеху светомётчики сами не видели где враги, где друзья, а где станки и машины. Афсане и Гюльдан за несколько выстрелов перестреляли расчёт с левой башни, снайперы велитов - с правой задней.
   Принцесса включила дальнеговорник:
   - Центурион, доберитесь до целой башни и зачистите крышу. Живыми не брать. Я посмотрю, откуда здесь электричество! - и, перелетев через конвейер, указала своим на правую заднюю башню.
  
   - Надо было взять с собой автоматчиков, - сказал Сакагучи, заглядывая в глубину нескольких лестничных пролётов.
   - Обойдёмся. Я больше боюсь насчёт очередной бронированной двери. Сапёра заберите у них.
   Беспокойство насчёт дверей оказалось не напрасным - на лестнице никто не встретил, зато в подвале их ждала крепкая дверь с винтовым замком и предупреждение о радиоактивности. Сапёр велитов присвистнул, но как-то сумел приладить заряд, выворотивший эту махину из стены. Но даже такого взрыва хватило только на то, чтобы открыть узкую щель - Брат Ковай взялся, и, действуя своей дубиной как рычагом, открыл её. Ему еле успели крикнуть "Назад", как изнутри раздались автоматные очереди. Монах, вместо того, чтобы отступить, прыгнул вперёд, и раз-два - мощными ударами размазал растерявшихся автоматчиков по стенам.
   Кадомацу и Сакагучи вбежали следом и увидели убегающего призрака в шлеме офицера:
   - Вперёд! Живым взять!
   Призрак исчез, задержав дыхание, и толстяк, допрыгнувший до него, во весь рост растянулся по полу. Принцесса и её хатамото перепрыгнули через него, и, обнажая мечи, несколько раз рубанули воздух. Вдоль всего коридора было широкое окно с толстым, зеленоватого отлива стеклом, сквозь которое открывался вид на огромный зал с реактором посредине. Окно опоясывало зал по периметру, и патрули в других частях, увидев вторжение, зажали диверсантов с двух сторон - по правому и заднему коридору. Сакагучи резко дернул принцессу за пояс назад и закрыл спиной - вовремя, возникший из неоткуда автоматчик выстрелил прямо в упор. Прижавшаяся к своему телохранителю, Мацуко увидела, как пули прошивают его широкие крылья. Потом хатамото развернулся и ударом ладони наотмашь размазал призрака по стеклу, как букашку.
   - Назад, или нас окружат!
   Сзади Азер уже навалила импровизированный бруствер, а Ковай перекрыл боковой коридор трофейной дверью. Этого явно не ожидали - даже прекратили стрельбу. Азер воспользовалась паузой и, распахнув крылья, бросилась в атаку.
   - Быстро, Кен! - крикнула принцесса: - На помощь!
   Вовремя. Вокруг старшей сестры Ануш, спрыгнувший на вдруг опустевший угол, уже начали появляться полупрозрачные фигуры, числом девять где-то. Двух вынес ещё Маваши на подлёте, одного насмерть, а другому - отрубив руку с автоматом - тоже не боец. Аюта драгонария врубилась в их строй со спины, сразу избавив мир от двух врагов Тардеша, и вдруг оказавшись лицом к лицу с тем самым, отпущенным центурионом. Тот бросил оружие и поднял руки:
   - Товарищ аюта, я же вас предупреждал. Легат уже спустился к реактору и переводит его в режим самоуничтожения. У вас 15 минут на то, чтобы сберечь свои силы и выжить самой.
   - А я предупреждала, что буду брать пленных только в случае добровольной сдачи - и пронзила ему грудь мечом.
   Врагов больше не было. Все перевели дух, и убрали оружие:
   - Сколько мы с ними возились?
   - Две минуты.
   - Значит и у нас всего минут тринадцать. Что это?
   Подземелье потряс протяжный низкий гул взрыва.
   - Началось?
   - Нет, элитная когорта пробилась, - сказал наблюдательный Сакагучи, разглядывая реакторную через окно коридора: - Скорее всего, реактор соединяется с подземными коммуникациями.
   - Быстро к ним. Нужно предупредить трибуна. У них, кстати, есть инженер.
   - В какую сторону?
   - Давайте сюда.
   Двустворчатая дверь оказалась столовой, естественно пустой ввиду вражеского налёта. Раздосадованная принцесса, вбежав, остановилась, хотела повернуть назад, но вдруг прислушалась.
   - Что за звук снизу?
   - Стреляют.
   Демонесса попробовала ногой деревянный пол:
   - Все сюда, быстро. Прыгаем!!
   Пол дрогнул, но выдержал. Зато снизу что-то глухо ухнуло и прибавилось криков.
   - Что мы сделали?
   - Кажется, уронили люстру, - 'отвела глазки' принцесса: - Надеюсь не по своим.
   Спускаться пришлось по лестнице, хотя Ковай ещё несколько раз попрыгал по столовой, надеясь доломать пол своим весом. Внизу они застали только трупы врагов и тишину. Спустя секунду, из невидимости появились фигуры призраков, один из них подняв руку, хлопнул себя в грудь и отрапортовал:
   - Нимр Сорватеш Систерин, трибун элитной когорты, легион "Ледяной Ветер", Коцит! Задание выполнено - подземные коммуникации захвачены и взяты под контроль!
   - Вольно трибун. Пленные сообщили, что реактор оборудован системой самоуничтожения, и они попытаются её задействовать. Где ваш инженер?
   - Сейчас прибудет.
   - Как вы проникли сюда? Неужели станция не изолирована от канализации?
   - Просветили бетонированный тупик - обнаружили продолжение коридора. Взорвали, нашли черный ход в реакторную.
   - Ах да, у вас же есть оборудование.
   Подошел инженер. Он и, правда, оказался хорош - человек, а не призрак, с большим набором инструментов, чем ожидалось. Поняв с полуслова задачу, он сразу принялся за взлом системы. Легионеры по его указанию побежали перекрывать какие-то краны, а принцесса, посмотрев на его планшете местоположение центра управления, взяла своих телохранителей и отправилась туда.
   - Центурион, наши глушат связь повстанцев?
   - Только дальнюю, местную ещё не нашли частоту, а у проводной - провода.
   - Тряхните пленных, ну что вы как в первый раз!
  
   ...Караульных у двери они вырубили на лету - стремительно, из-за угла выйдя на них с Сакагучи, и просто метнув их через голову со всей силы об стену. Чуть приоткрытая бронированная дверь пошла на закрывание - но брат Ковай вставил дубину, и как рычагом распахнул её, уронив на порог солдатика, цеплявшегося за маховик запора изнутри. Кто-то выставил из-за косяка дуло автомата - но Скакгучи сжал его в кулак, там нажали на курок - кто-то заорал про своё лицо на смеси человеческого и амальского. В узком простенке меж двумя дверями у автоматчиков не было шансов против трёх непробиваемых пулями демонов. Но следующую дверь успели закрыть буквально перед носом.
   - Сталь они плохую используют, - заметила принцесса, потрогав новое препятствие. Может её можно разрубить?
   Вместо ответа Брат Ковай одним ударом выбил дверь вместе с косяком, взметнув облако пыли.
   - Тоже способ, - согласилась Кадомацу. Там кто-то взвизгнул в пыли, толстяк метнулся на голос - истошный визг заткнулся на полуноте. Принцесса выпрыгнула следом из облака пыли, и чуть не расшибла коленку о станину какого-то агрегата. Это была ещё не комната управления - а просто очередной машинный зал с лестницей наверх. Сопротивления почти не было - у повстанцев каждый боец был на счету, и здесь было только двое.
   - Пункт управления находится выше коридора. Думаю нам по лестнице, - сказал Сакагучи.
   На лестничном пролёте, где пришлось стрелами забирать засаду с двумя пулемётами, пришел вызов от инженера:
   - Мы заклинили блок управления - механически, так что стержни теперь им не поднять.
   - То есть, взрыва не будет?
   - Будет. Они слили весь охладитель из системы и если его не закачать обратно, реактор просто расплавятся.
   - Значит, оставьте тут охрану, и двигаемся к диспетчерской. Товарищ трибун, пусть ваш инженер укажет на карте другие места, которые следует поберечь от диверсий.
  
   Дверь в диспетчерскую оказалась не только закрытой, но и заваленной всяким хламом и мебелью.
   - Откуда тут столы и шкафы? Снизу, что ли притащили?
   - Сверху. Там кабинеты персонала.
   - Сверху, говоришь... Пришлите ко мне сапёра!
   ...Кабинеты наверху были пусты и разграблены, зияя распахнутыми дверями. Видно было, что их распотрошили только что, собирая тяжелые вещи для баррикады. Сапёр легиона уложил взрывчатку и просветил пол для лучшей ориентации:
   - Нам ведь пульт не надо раскурочить, так?
   - Да. Начинайте!
   ...плита толщиной полтора сяку, выдержала взрыв. От страшного удара, выметнувшего из двери пламя на несколько шагов, она не рухнула сразу. А медленно пошла трещинами, просела... и вдруг резко провалилась внутрь, повиснув на вывороченной арматуре.
   Распахивая крылья, демоны сиганули внутрь.
   Пыль оседала на весело перемигивающиеся лампочки приборов и дрожащие стрелки. Было подозрительно тихо. Метеа, Ковай и Сакагучи встали спина к спине, Маваши, наверху, резко схватив за пояс, дёрнул назад инженера, хотевшего прыгать за ними.
   - Если они дадут нам дойти до пульта... - крикнула принцесса: - Кричи изо всех сил, какой рычаг!..
   Не дали. Появились отовсюду, с автоматами наизготовку, сразу беря на прицел. Затянутые в черное тени - велиты повстанцев, в отличие от настоящих, не носящие мягкой джаханальской брони
   - Бросайте оружие и сдавайтесь, - приказал один из них с перьями центуриона: - Принцесса у нас в руках. Прикажите прекратить наступление.
   - А ещё у вас включенный режим самоуничтожения реактора, улыбнулась ему пленница: - И если он взорвётся - не станет ни вас, не принцессы.
   - МОЛЧАТЬ! - заорал центурион: - У нас принцесса! Мы выйдем, и отведём вас куда следует!
   - Залейте охладитель в реактор, - презрительно смерив его зелёными глазами, сказала демонесса: - Вы успеете выйти за пять минут? Или четыре? Время тикает!
   - Я ЗДЕСЬ КОМАНДИР! - тыкая в лицо девушке стволом пистолета, взбесился мятежник: - Я СКАЗАЛ МОЛЧАТЬ - ЗНАЧИТ...
   - Ребята, - посмотрела на его солдат та, взяв пистолет за дуло и с силой, сжав пальцами в гармошку вместе с его рукой: - Неужели вы хотите погибнуть так? Отменяйте взрыв, - и пнула корчившегося на полу центуриона, не обращая внимания на наведённые на нё автоматы.
   Кто-то громко сглотнул комок, и тотчас же, один из повстанцев склонился над пультом, что-то переключая.
   Из реакторной раздался протяжный глухой удар, потом шум насосов.
   - Охлаждается?
   - Да,- кивнул повстанец, и тут же схватился за автомат: - Но вы всё равно наша пленница!
   Сакагучи ударом из ножен разрубил его надвое...
  
   Когда отодвинули все столы и шкафы от двери, чтобы в диспетчерскую можно было пройти без крыльев, все повстанцы уже лежали.
   - Даже как-то неинтересно стало, - притворно зевнув, пошутила аюта драгонария: - И что теперь с таким количеством мужиков делать.
   - Ну, - усмехнулась Азер: - Я бы тебе подсказала, что, не будь ты столь огнеопасной... - один из лежащих поднял руку и хлопнул её по бедру: - Ах, ты, змеиный яд!..
   Все засмеялись. Шум насосов стих. Раздался протяжный гул и глухой удар: 'Всё. Реактор заглушен. Теперь не взорвётся даже при попадании бомбы' - сказал голос человека. А голос Сильвареша пробубнил: 'Надо было их сразу забросать газовыми гранатами. Не попались бы так...' - 'Так не было же!' - отвечал ему голос Маваши. 'Не додумались взять, - вздыхал спецназовец - а ведь они как раз для таких ситуаций и придуманы...'...
   Так закончилась ещё одна битва юной принцессы - ещё одна битва, в которой она не вспоминала имя Тардеша...
  
  
***

  
  >Его правая рука
  
  ...Азер говорила: 'Думаешь, ты изменила всё к лучшему?! Брось. Быть рядом с кем-то, и быть у него на побегушках - совсем не одно и то же. Твои чувства к нему ничего ни изменят, ни добавят. Все мужики - даже прозрачные, на первом деле думают о работе, а уж потом обо всём остальном, если в постель нельзя. И нечего ронять слёзы зазря! Ты сама согласилась на эту работу, так работай! - а орать со слезами ты превосходно могла и дома...'
  ...А Мацуко и сама не понимала толком, чего она хотела. Тардеш БЫЛ РЯДОМ, каждый день, всё время, он говорил с ней, смотрел на неё... но это была всего лишь работа - работа, в которой она, наверное, достигла наивысшего мастерства, ни разу не потерпев неудачи, но ни разу и не вложив всё сердце...
  Её новые обязанности были весьма расплывчаты - и как новая помощница Тардеша она была обязана разрабатывать и утверждать все специальные операции, и её обязанности представительницы царствующего дома требовали от неё одобрения всех планов, составленных её бывшим штабом, - так что работы не убавилось, а только прибавилось. Бои становились всё сложнее, а толковых офицеров не хватало как на линии фронта, так и в штабе, так и в диверсиях - по-старинке, приходилось делать всё самой. Слава богам, пятнадцати-шестнадцатилетние мальчишки матерели, превращаясь в солдат, с позолоченных дворцовых шаркунов сваливался лоск и просыпался трезвый ум и наследственные таланты, и армия сама по себе становилась сильнее и опытнее, требуя всё меньше вмешательства штабных офицеров в бои. Но младшая дочь императора всё равно по-прежнему не бегала от шанса самой поучаствовать в драке.
  Под её командованием теперь находились и демоны и призраки и ракшасы, и бхуты и люди. Колдуньи Златы тоже изредка выражали желание присоединиться к веселью, ещё расширяя список национальностей, да и с агентами из туземцев тоже надо было работать. Весь этот сброд, говорящий на разных языках, готовый на лихие дела и игры с риском для жизни, по самым разным причинам, требовал неусыпного внимания деятельной принцессы. А того, что она юная и не очень опытная девушка маленького роста, никто не отменял! Так же, как её женский пол...
  
  Незадолго до вторжения на Диззамаль - как он сам заметил, ровно за 3 часа, 13 минут, в её распоряжение прибыл ещё один необычный подчинённый - специально откомандированный представитель Иностранной Комиссии Сената, перфект Вухай Юйвей, лампоголовый сиддха, которого она прозвала Хиро Юммей, прочитав его иероглифы по-своему. Он был назначен координировать деятельность всех шпионов и тайных агентов (которых ещё надо было заслать), а заодно - заниматься контрразведкой вместо лишенного доступа партийного Прибеша, чем разгрузил несчастную Злату, явно не предназначенную с её характером для такой должности. Но новый помощник тоже фигуральным образом повис на шее у новой аюты драгонария Тардеша - умный, но вечно сомневающийся в своих силах, он вечно бегал к ней за всякой ерундой, хуже Томинары! Тот хоть влюблён был, его было можно понять... Боги, она же не всемогуща, она просто женщина...
  
  ...Мацукава на новом посту показал себя в наилучшем свете. Может, в некоторых сражениях, ему не хватало рискованности Третьей Принцессы или осторожности Томинары, но это была как раз та 'золотая середина' которая необходима армии. Командование авангардом приучило его обходиться 'тем, что есть', и Метеа сама порой восхищалась, как он, буквально горстками солдат, проводил сражения, в которых ей бы для победы потребовалась армия или две. А теперь в распоряжении старого самурая была и её поддержка (за своей обожаемой принцессой солдаты были готовы идти хоть на штурм самого Рая), и стратегический гений Томинары, - пятая компания проходила быстрее и с меньшими потерями, несмотря на ещё сильней возросшее сопротивление.
  Пусть шел уже третий год войны, Тардеш оставался всё-таки больше космическим стратегом и тактиком, (причем великолепным), а не наземным, где он очень сильно зависел от Кверкеша и от самой Аюты, которую уже звали так с недавних пор - по званию, с большой буквы. Кверкеш же ей, когда они ближе познакомились, сильно напоминал по характеру Мацукаву, только без его 'окопной бравады' - как прозывали призраки моду носить лохмотья, словно побывавшие в битве или под обстрелом. Кверкеш в отличие от скрытного Мацукавы был очень открытый, хороший, но порой, как солдат, чересчур прямой и обидчивый. Последним он напоминал Злату - тоже, оказывается, обидчивую особу - правда это недавно у неё началось, и демонесса пока не поняла - почему... Может... Нет, определённо не из-за Тардеша - и ревность ей была чуждая, и не в таких отношениях она была, чтобы ревновать. Да и сама первая подбивала и подстраивала ситуации, чтобы принцесса случилась наедине с драгонарием, только вот... Эх-эх...
  ...К Тардешу её пропускали без разговоров, только успевая отдать честь - несомненное преимущество положения аюты. Драгонарий ждал её в малом зале, чем-то напомнившим тот кабинет на атомной станции.
  Он стоял спиной к двери, лицом к карте высвеченной на стенном экране. Когда она вошла, молча показал место рядом, на стул - но она осталась стоять:
  - Господин драгонарий, операция выполнена. Завод под нашим контролем.
  - Ты взяла часть резервов? Значит, можем начать окружение. Что там было?
  - Какое-то фрагментарное производство. Стапель для сборки малых кораблей и оружейный реактор.
  - Хм... а двигательный цех? Оружейный, сборочный?
  - Нет таких. Не помню.
  - Они распределили производство - собирают один продукт на нескольких заводах. Для кораблей нужны двигатели и навигационное оборудование, для атомного оружия - корпус, детонаторы, система наведения. Должны быть другие заводы.
  - Тейтоку-доно...
  - Да?
  - Я не советую начинать окружение. Нам это невыгодно. Пускай Мацуква берёт Восточный своими силами, а мы тут закрепимся. Когда он завершит, у повстанцев будет очень невыгодный им выступ между нами - им самим придётся отступить, чтобы не попасть в 'котёл'...
  - Умно. Ты сказала Мацукаве?
  - Скажу. Сегодня вечером, на заседании штаба.
  - Ах да, - призрак, наконец, обернулся к ней, массируя шею: - Нет, надо что-то делать с этим расхождением во времени! Ты сама-то хоть когда спишь?!
  - Я ей то же самое говорю всё время, - неожиданно вставила словцо Злата, неизвестно с каких пор находившаяся в комнате: - Смотри, вся с лица спала, ещё похудеешь...
  - Сакагучи меня тоже доставал сегодня по этому поводу. Так что не зли, сорвусь! И вообще, я у вас, на орбите, превосходно выспаться успею.
  - Девочки, только не цапайтесь, не начинайте: - взмолился Тардеш: - Ты зачем пришла? - это к Злате.
  - А кто сказал, что мы цапаемся? - удивилась нага.
  - Вот именно, - поддакнула демонесса.
  - Ну, я тут грешным делом подумал, что вы меня ревнуете (обе девушки возмущенно фыркнули). Итак, пани Злата, не уводите разговор в сторону - что случилось?
  - Ах, да. Мои подчинённые предъявили ультиматум - они тоже смертные, дайте отдыха!
  - Странно... неужто мы вас так сильно загрузили?
  - Ужасно, сама подтверждаю. Но, наверное, мы сами виноваты, избаловали вас. Ну что поделать, если я такая сделана - не могу отказать, если хорошо просят! Особенно вот этой особе - с красивыми глазами...
  - Твои сами напрашиваются, между прочим!
  - Она ещё и краснеет! - змея усмехнулась: - От тебя-то как раз и меньше всех нагрузки. Мы поэтому и просимся к вам, что на твоих заданиях хоть мозгами можно отдохнуть. Нет, я о другом... Уже целый месяц как повстанцы наращивают активность своих магов. В основном - транспортировка. Не знаю, что они там перебрасывают, но от двадцати до тридцати локальных "связок" в день - не считая постоянных, которые мы постоянно бомбим и выжигаем мозги поддержке. У меня не хватает магов нужной квалификации, чтобы сохранять текущую ситуацию! А если мы перестанем противодействовать - то нам всю линию фронта порвут десантами. Я требую: разрешить сократить тыловые каналы, хоть минимум! Дайте разгрузить колдунов хотя бы на опасных направлениях - им же сменяться некогда!
  - Хм... Странно... Тридцать "связок" для повстанцев - это слишком много. Даже если они будут перебрасывать производство или беженцев - поездами выгоднее и безопаснее. Аюта Метеа, вы помните данные разведки?
  - Точно не скажу, но, по-моему, тоже, - тридцать связок слишком много для мятежников. Особенно, учитывая, что они ничего не дублируют.
  - Верно. Так что вот для вас задача - выяснить, что они так спешат перебрасывать. Да ещё и эти звездолёты! Кстати, через несколько минут ко мне зайдёт Кверкеш со Стханом и этим, "не бей лежачего". Так может, если мы так хорошо здесь собрались, устроить внеочередное заседание командования?
  - Я тогда схожу за Хиро, - кивнула Метеа.
  - Лакшмидеви уже идёт, - ехидно улыбнулась Злата: - Хорошо же быть телепатом!
  
  ...Задумавшись, аюта по специальным поручениям чуть не пробежала каюту шефа разведки. Вернулась, постучалась. Дверь моментально открылась. Серокожий сиддха, склонив большую лысую голову над ящиками комода, уже собирал материалы четырёхпалыми руками:
  - Спасибо что зашли, Явара-сяоцзе. Товарищ Злата уже меня предупредила.
  - Шутница нелеченная, - щелкнула, складывая веер, девушка-демон: - Могла бы мне сказать, чтобы я лишний раз не ходила...
  - Ну, ей, наверное, лучше знать, - сиддха натянул на нос треугольные очки с толстой оправой, которые были слишком малы для его глаз: - А я по дороге успею вас ввести в курс дела, и вы меня - тоже.
  Хиро по части магии был слабоват для сиддха - ни разу не был он замечен в злоупотреблении привычными для его расы телепортацей, левитацией, телекинезом, лишь изредка по работе - телепатия. Как он сам говорил, мощности мозга ему нужнее для развития интеллекта, чем на всякую показуху. Хотя всему флоту было любопытно - действительно ли он что-то может показать из волшебства, или нет?
  - Ну, слово "лучше знала", для нашей Златы, как-то не подходят. Что она тебе успела рассказать?!
  Коротконогий толстый разведчик перешагнул комингс люка, и, морща высокий лоб, задумчиво оглядел свою каюту:
  - Только в общих чертах... Ну... о возросшей активности магов я знаю уже дней пять... только как-то не решился докладывать...
  - Эх, учишь тебе, учишь... Всё собрал?! Смотри, голова садовая, телепортироваться-то ты не умеешь...
  
  ...По дороге демонесса рассказала во всех подробностях обо всём, что смогла вспомнить из увиденного на заводе.
  - Интересно, - кивнул шпион: - Мне докладывали о новых заказах на атомное оружие, но до сих пор не было никаких сведений о его источниках.
  - Кстати, об источниках - агенты нам солгали и о заводе и о реакторе. Я разломала две домны, прежде чем узнала о том, что оборона хуже, чем докладывали и про реактор.
  - Они могли не знать о реакторе, сяоцзе.
  - Он вообще-то отлично виден с земли, и думаю из города.
  - Ну понятно, придется проверить... И яснее с атомным оружием. Значит, вот где они хотели его делать...
  - Так реактор-то вообще-то был частью системы самоуничтожения.
  - Ну, сяоцзе, вы же сами об этом говорили, что одно другому не мешает.
  - Ладно-ладно! Давай молча подумаем?!
   Сиддха только усмехнулся, и спрятал маленький рот в высоком вороте своего горчичного свитера. Этот неизменный свитер был поводом для множества шуток всего офицерского состава. Принцесса и другие демоны шутили, что он носит прямо-таки императорские цвета, одеваясь в желтый, а сиддха только поднимал брови и говорил что свитер ни капли не желтый, а синий. Тардеш и призраки тоже удивлялись, где там желтый и синий, в черном-то свитере, и только Злата забавлялась, занимая то одну, то другую сторону.
  
  >Нешуточная угроза
  
  ...Молча подумать не получилось, и они за разговором то о деле, то об этом чортовом свитере, чуть не пропустили дверь.
  - Второй раз за день... - вслух вспомнила Мацуко.
  - Что "Второй"?!
  - Прохожу мимо... - они вошли. Никто ещё не пришел. Злата ворошила откуда-то взявшуюся кипу бумажных карт крупного масштаба, а Тардеш всё так же любовался проекцией карты на стене.
  - Что-то никто не идёт.
  - Как видимо, заняты.
  - Ты быстро обернулась.
  - Ну не в волан же играли по дороге... Господин Хиро, доложите господину драгонарию о том, что вы заметили.
  - Ах да, - сиддха взял указку, и другой рукой изредка поправляя очки, пошел показывать:
  - Мы искали штабы узлов обороны, и нашли здесь, здесь и здесь заказы на тактическое ядерное оружие. Правда, до сегодняшнего дня, были не в курсе, где находится само производство. Вычислив источник заказов, мы локализовали их штабы, но пока что, я хотел бы, придержать эту информацию, чтобы не сорвать нашу сорвиголову-принцессу в очередную авантюру, (Девушка покраснела. И правда, она бы не стала ждать, а десантировалась бы на командные центры как можно скорее), - сиддха поправил очки за дужку: - К тому же, тут нельзя спешить - нужно узнать, куда могут быть направлены эти боеприпасы, а приказа о транспортировке они не отдадут, пока заказ не будет выполнен...
  На карте Диззамаля раз за разом засвечивались новые пункты, как указываемые сиддхой так и новые, обновляемые вычислителями флота по докладам разведки. Три основных материка Диззамаля сливались в единую исчерченную горными хребтами реками фигуру, напоминавшую голову борца, наклонившегося вперед и открывшего рот, в упрямой схватке. Шея сильно вытягивалась на восток, отчего казалось, что борец стоит на корточках, нос-полуостров на западе, отделенный проливом от "лица", был сломан, и в открытой челюсти юга были видны зубы богатых портовых городов. Сброшенный год назад на устья рек в основании "челюсти" и "затылка" десант вторжения был разгромлен ударом с моря, но сделал свое дело, закрепившись, и теперь, раскинувшись линиями фронта, напоминавшими анатомию черепных костей, армия Республики методично очищала планету от мятежа, двигаясь из центра - к побережью. Точки размещения ядерного оружия нарисовали планете что-то вроде "лица". Недоброго и напряженного.
  - Чертовы бомбы. Я думал - лишил их ядерного оружия, когда вычистил первую планету... - сказал драгонарий.
  - Ну, это секрет полишинели. Особенно у нас, у "чертей". Даже суккубы имеют его! - перебила его демонесса.
  - Да, вот именно... Построить или приобрести реактор, для повстанцев было плёвым делом, - помолчав, добавил сиддха.
  - Что сейчас делают ваши агенты?
  - В настоящий момент, (он запнулся)... В настоящий момент мои агенты саботируют прохождение заказа, пытаясь спровоцировать кризис в системе снабжения и вызвать вмешательство высшего руководства - это очень хороший повод для внедр... - тут со стуком и грохотом отдания чести и щелканьем каблуками вошел Кверкеш, за ним, ненамного тише - Стхан, и командующий бхутами. Скромный толстяк-сиддха тотчас замямлил и стушевался ни их фоне.
  - Товарищ по партии драгонарий, по вашему приказанию, прибыл!
  - Спокойно, спокойно... садитесь все. Товарищ Юйвэй, повторите то, что вы сейчас нам говорили.
  Бедняга Хиро раскрыл рот, захлопнул его, попытался поднять указку - бесполезно. Только ноги его выписывали по полу какое-то невероятное "мыслете".
  - Понятно, - откомментировал Стхан: - Опять "контакт отошел"...
  - Внедрения... то есть атомные бомбы... то есть ядерное оружие... то есть, по последним сводкам... - всё ещё, под грозным взглядом адмирала, пытался выдавить из себя несчастный шпион. Метеа встала на его защиту, и сама взяла слово:
  - Позвольте мне пока доложить о результатах своей операции, а господин начальник разведки дополнит детали. Так будет лучше, не правда ли?
  - Наверное... - облегченно вздохнул сиддха.
  Был единственный способ разговорить вот так замявшегося Хиро - это говорить самой, и всё время к нему обращаться за подтверждением. Сработало, тем более что следом, подхватив эстафету, точно в таком же стиле выступила Злата, после которой шеф разведки наконец-то собрался и толкнул от себя пару довольно длинных предложений.
  - И что из этого следует? - подытожил драгонарий: - Опять они готовятся сдать планету? Сколько они думают отступать, до Шульгена что ли? Им не хватило эвакуированных с трёх планет?
  - Я бы не была столь оптимистична. Ядерные заряды это всё равно ядерные заряды. С чего вы взяли, что они отступят? Пока обстановка шаткая.
  - Боитесь трюков в стиле Тыгрынкээва?
  - Ещё как!
  - Пока что они запустили заводы так, что снимают даже рабочих с фронта - ибо им не хватает рабочих рук. С одной стороны это нам на пользу, - вздохнул Кверкеш: - Пушечное мясо хоть немного, но всё-таки нас задерживало, а та горстка профессионалов, что у них есть - нам не противники.
  - Проблема в том, что и атомные бомбы, и корабли производят не для красоты. Бомбы взрываются, корабли взлетают.
  - Новый флот? - предположила демонесса: - Чтобы снять блокаду?
  - Нет, на планете, ничего эквивалентного даже одному "Шайтану" не построить. Даже если будет массированная атака тяжелыми ракетами, максимум, чем она навредит - это заставит вспотеть наших канониров. Не тот уровень технологии, многие из них просто отсутствуют у Шульгена. Но пройти сквозь блокаду такой корабль может, и даже не один. Вот почему я подумал об эвакуации планеты.
  - Может захват орбитальных верфей? Там что-то было?
  - Я сброшу их с орбиты, чтобы не будили ненужных иллюзий - все, что могло построить боевой корабль звёздного класса, было нами уничтожено в первый день вторжения.
  - Бестолково это всё. Среди всей этой городской застройки, они могли бы годами нас сдерживать, если по уму всё делать.
  - Они могли годами нас сдерживать на изрытых подземными тоннелями равнинах Акбузата. Могли годами сдерживать в джунглях Нэркес, под кислотными дождями. Могли заморозить в снежных полях Коцита. Могли столетиям отбиваться от нас под стенами Цитадели. Однако не смогли. Товарищ стратиг - восстание рушится. Они теряют заводы, поля, города. Последователей. Единственное что им остаётся - собирать сторонников вместе на проверенных рубежах.
  - Перережем им коммуникации, будем бить на отходах, рассеивать колонны, вселять панику - и война окончена.
  - Это не так просто как сказать. Коммуникации и маршруты колонн ещё надо найти.
  - У нас полноценное господство на орбите. Найдём.
  Злата скорчила недовольную мину:
  - Только, пожалуйста, давайте каждый раз будем составлять точный план операции. А то командиры вечно ждут каких-то неожиданных откровений и дергают приданных магов туда-сюда. А некоторые заклинания ведь не в один миг произносятся. А некоторые - и отменять чревато. А то опять начнёте на меня жаловаться, что от нас никакого толку...
  - Тише, ты, страдалица. Всё составим.
  - Итак, вводная: есть основания полагать, что повстанцы готовят эвакуацию наземных сил и населения планеты. Есть многие признаки, свидетельствующие о перемещении крупных сил и перевозке больших объёмов грузов, не связанных с боевыми действиями. Возможно, они создают склады боеприпасов, оружия, провизии. Есть ли какие идеи?
  - Возможно они так же производят эвакуацию самих производств?
  - Интересная идея...
  - Шахты и скважины не эвакуируются. Это зацепка, - ткнул пальцем в горнодобывающие районы принц Стхан.
  - Слишком рискованно, паны генералы. Они не могут постоянно держать связки - мы противодействуем этому. Они это знают и не идиоты, чтобы рисковать. Мы уже не один раз схлопывали их вместе с содержимым. Масса не соответствует промышленному оборудованию. Да и живых душ мало для боевых подразделений. А на кораблях прорывать вашу блокаду, друг-драгонарий, думаю, безнадёжное дело - завод без станков никому не нужен.
  - Нет, пани Злата. Завод можно собрать и из частей. Кирпичи - вещь во вселенной нередкая.
  - Так что, вы не отрицаете возможность эвакуации производств?
  - Вполне возможно, тем более что они занялись атомным оружием. Повстанцы, в отличие от нас собираются жить на своих планетах - поэтому бомбить свой дом бы не стали. А взорвать производство, но оставить население - значит, подписать им ссылку на тюремные планеты, потому что пропадает единственный стимул Сената сохранять им жизнь и свободу.
  - Вы передёргиваете, принц.
  - А разве не так? Сколько "бесхозного" народу ушло по этапу в лагеря? И большинство из них - люди. Джаханаль всё ещё остаётся столицей людей Республики, и я обязан...
  - Прекратите пикировку! И вообще, может, стоит обсуждать на уровне штабов, чтобы наши личные предпочтения не влияли на объективность суждений?
  - Насчёт того, что они "берегут население" - заступилась перед человеком за подругу и любимого Мацуко: - На заводе, который мы сегодня взяли, была система самоуничтожения, которую повстанцы, не моргнув глазом, активировали. Не очень-то безопасная для населения тактика.
  Слово взял Хиро:
  - А это объясняет, почему они не держат сплошной фронт. Вот направления наших ударов, вот их позиции. Вот завод Явары-сяоцзе, а вот - ещё одно абсолютно подобное производство. Экстраполируя, можно предположить их вот здесь и здесь. Сценарий очень напоминает "ловушку Тыгрынкээва", которую, думаю, вы все вспомнили.
  - Странно. Какова суммарная мощность этих зарядов? - Тардеш произвел вычисления в уме: - Одновременный взрыв такого количества бомб расколет планету на части! Это основы геофизики!
  - Ну не всё же нам быть злодеями...
  - А зачем им взрывать одновременно? Мы же не по всем фронтам наступаем. А зоны разрушений и радиоактивного заражения вполне могут дополнить их систему укрепрайонов.
  - После такой нагрузки на тектонику весь материк десятки лет будут трясти землетрясения.
  - Может, так и задумано.
  - Вы видели землетрясение? Я видела. Это не развлечение - устраивать такое для себя.
  - Это было бы жестоко даже для нас. И очень глупо.
  - Я схожу в рейды по точкам Хиро... то есть товарища Юйвея, постараюсь развеять наши подозрения, и привести заряды или реакторы в негодность, если найду.
  - Только не лично. Найдите других офицеров.
  - Разумеется, - зеленоглазая принцесса улыбнулась: - Назначайте дату совместного заседания штабов. Я сегодня передам.
  - Завтра, к восьми. Успеете?
  - Разумеется, - повторила девушка опять: - Хиро, останься с господином драгонарием. Позвольте вас покинуть, у меня ещё одно заседание скоро...
  "Идите..." - это ей послышалось, или Тардеш на самом деле сказал?
  
  ...- Госпожа, вы задержались. Не забывайте, вам надо выспаться перед вечерним заседанием, - эта страсть к нравоучениям у Сакагучи, наверное, даже в могиле не пропадёт.
  - Что-то вы стали чересчур разговорчивы, господин Сакагучи?! - и вдруг неожиданно для себя очень откровенно зевнула: - Ладно, забудь... Найди мне карты Юго-Западного фронта в моём бардаке. Надо совсем немного поработать, пока не забыла...
  - Госпожа...
  - Не спорь!
  Она прошла ко столу, по дороге растряхивая волосы из плотной причёски и снимая половину тяжелых одежд. И дышать полегче и Сакагучи не войдёт - он стесняется её даже в нательном. Карты принесла Гюльдан, сама одетая в экстремальное "одно название". Мацуко готова была биться об заклад, что где-нибудь во Вселенной существует конвенция, запрещающая такие сорочки на полном мужиков корабле - как оружие, лишенное гуманности. Суккуба что-то долго стояла рядом, словно хотела что-то сказать, но убежала сама. Ну и бес с ней, что-то важное бы сразу сказала, Гюльдан не из тех, кто церемонится.
  Принцесса углубилась в материалы. Кстати, об оружии массового поражения, помощнее чем женская сорочка... Да, если хорошенько подумать, с ядерными зарядами, стратегическая обстановка выглядит очень интересной... Итак, если предположить что заводы они будут взрывать только в крайнем случае... Нет, повстанцы сделают умно, они далеко не идиоты...
  Эта мысль была последней за эти сутки... Проснулась она уже на кровати, переодетая. Азер сидела у дверей.
  - Здрасьте. И кто меня переодел?!
  - Мы. Знаешь, бессовестно всё-таки, так разваливаться посреди стола. Не все тут огнеупорные.
  - Сколько часов я так потеряла?!
  - Пять.
  - Что?! А ну-ка, платье, оружие! Вы что, не соображаете, что мне на совещание надо?!
  - Эх, надо тебе служанку попросить. Дикарку из северян или монашку.
  - Ну, вы что, не понимаете, от этого ведь чужие жизни зависят!
  - Да не бойся, не начнут они без тебя, хоть на день опоздай.
  - Вот этого я и боюсь. Проклятье. Нет, только черное, я же не буду надевать доспехи!
  
  ...Томинара встретил её на космодроме.
  - Почему не на заседании? Опять меня ждёте?!
  - Разумеется, Госпожа Третья, - ах, так вот от кого она подхватила это "разумеется"!
  - Дети, блин... я же уже вам не начальница, зачем время тянуть?! А мою резолюцию я могу и на готовый план наложить.
  - Извините... - проговорил, понурясь, юный стратег.
  Метеа остановилась, и сама посмотрела на него, убрав крыло:
  - Не обращая внимания. Я сегодня просто не выспалась.
  ...Уже в "собаке", глядя на расстилающуюся панораму, она снова отругала юношу:
  - Итак, чтобы не выяснять отношения при всех, объясните мне сейчас: почему это Западный Фронт до сих пор не дошел до моря? Сколько ещё можно воевать "на четыре стороны света"?! - последние слова она произнесла по-сиддхски.
  - Я боюсь флота, Госпожа Третья. Мы, на некоторых участках вышли к береговой линии, да и в городах тоже контролируем значительную часть застройки. Я боюсь выходить на прямую наводку - в таком случае они нас отбросят и далеко. Воевать под артиллерийским огнём - это не одно и то же, как воевать с орбитальной поддержкой.
  - Умкы тебе не Тыгрынкээв и даже не Кахкхаса. Он до таких вещей просто не додумается. А ты из-за своей нерешительности две недели сдерживаешь общее наступление.
  - Но флот, госпожа?
  - Извини - не "нерешительность", а - осторожность. А флот... сами повстанцы не понимают, на чьей он стороне. И на флоте тоже... В любом случае - Тардешу он не нужен, а орбитальная поддержка есть всегда. Доведи дело до конца, уж ты-то сможешь... И, в конце концов, - она прямо посмотрела ему в глаза: - Нам нужно хоть какое-то подобие тыла. Постарайся.
  - Да, госпожа!
  Принцесса вновь отвернулась к окну и чуть погодя подумала:
  "В глаза ведь смотрела... Не надо было так грубо... Можно было ободрить, сказать "ради меня"..." - она краешком взгляда скользнула по начальнику штаба: "А зачем врать?! Все же знают, что я ничего к нему не чувствую... Разве что как родня... и как друг..." - "собака" ловко скользнула в неожиданно открывшийся зев рукотворной пещеры, и мягко развернувшись, с одного касания села на секретную взлётную полосу. Штаб. Приехали...
  
  ...Её Высочество взяла слово, только выслушав последнего докладчика. Генералы уже привыкли не падать в обмороки и не бледнеть от ужаса, заслышав грубоватые выражения, которые на третьем году войны, зачастили в речи любимой дочери божественного микадо:
  - ...итак, господа генералы, разведка, наконец, родила нам новые данные. Всё что из этого следует, я обозначаю синими флажками, смотрите на зоны своей ответственности и делайте выводы. Это повстанческие подразделения, на участки которых ожидается доставка ядерного оружия.
  - Ядерного?!
  - Прошу не перебивать. По предварительным расчётам зоны поражения, полных разрушений и заражения наиболее выгодно сочетаются с их линией обороны при наземном взрыве. Так же, во время спецоперации обнаружено наличие ядерной установки, оборудованной для самоликвидации вот здесь. И путём вычислений мы предполагаем наличие подобных устройств здесь и здесь. Я обозначу белыми флажками. Пока линия фронта держится, они будут вырабатывать энергию. Когда мы приблизимся - возможен подрыв.
  Молодые генералы, казалось, были напуганы больше, но терпеливо ждали решения старшего начальства.
  Слово взял Коичи Сидзука:
  - Госпожа Третья, из этого следует, что противнику стал известен план нашего грядущего наступления. Если они вовремя задействуют эти ловушки, то они уничтожат значительную часть нашей армии.
  - Если бы, генерал Сидзука. Вычисления машин людей показывают, что суммарная мощность этих взрывов расколет материковую плиту до мантии. На такое не решатся ни повстанцы, ни мы - это значит уничтожить планету.
  - Госпожа Третья, обстановка выглядит немного по-другому: - вмешался Томинара: - Вот, смотрите: по новым данным, эти части отошли на сотни ри, и теперь столь ровная линия не выстраивается. А 20-я революционная дивизия уничтожена полностью - здесь теперь наши, часть генерала Ино.
  - Это правда, генерал?
  - Так точно.
  - Примите мои поздравления. (Генерал поклонился) Тогда, что же выходит? Господин начальник штаба, у вас, судя по всему наиболее новые сведения, формулируйте боевую задачу дальше.
  - Нашему штабу не мешал бы хотя бы приблизительный вариант их плана отступления. Кстати, что разведка говорит насчёт него?
  - Пока глухо. Хотя какая-то общая схема у них явно наблюдается. Не знаю, будем смотреть в рейдах - может где-нибудь удастся перехватить шифровки или "языков".
  - Благодарю вас, Ваше Высочество. На мой взгляд, мы имеем дело с многократным дублированием одного плана в расчете на будущие потери, а не на широкое использование.
  - То есть они взорвут, но меньше?
  - Может вообще один заряд.
  - Один?!- переспросил Мацукава.
  - Наиболее вероятно. Нужно просто рассмотреть ситуацию с этой точки зрения, и выбрать наиболее выгодное место для применения заряда. Таким образом, мы даже можем вычислить их план отступления!
  - Звучит заманчиво...
  - Не-а, господин Томинара, - вспомнила принцесса, глянув на диаграммы на карте: - Все заряды - разной мощности. Они не взаимозаменяемы.
  - Так как же меняется наш план действий? - это уже Намура, командир тыловых служб.
  - Никак. Во-первых, мы, этому никак помешать не можем (она особенно напёрла на слово "мы"). А во-вторых - шпионы господина Юммея уже постарались - эти заказы ещё не выполнены. А выполняться, они будут скорее всего, на объектах, помеченных белыми флажками. Я использую своих ниндзя, чтобы окончательно сорвать производство, а так же прошу командующих на этих участках проявить усердие, и попытаться доверенными им силами взять под контроль, или уничтожить эти объекты, как только они окажутся в зоне досягаемости. Прошу полевых командиров этих участков остаться на совещание командиров фронтов, остальные - свободны... - и до полного дня следующих суток, они на пару с Томинарой мучили верховных во главе с Мацукавой, то так, то этак прикидывая годные варианты.... А Томинаре в тот день надо было к орбитальному полудню (по времени - два часа разницы с планетным), быть на совместном заседании штабов... Бедняга...
  ...А для дочери Императора то был ещё один день, когда она не думала о Тардеше... Она ревела, когда поняла это вечером...
  
   >Забытый пленник
  
   ...Тюремщик уже был готов к её приходу:
   - Здравствуйте (он ещё несколько слов знал на её языке). По вам можно часы проверять.
   - Неужели?
   Азер послала ему воздушный поцелуй.
   Метеа как-то никак не могла перебороть отвращения к тем, кто охранял Агиру. Что к этому тюремщику, что к его двум сменщикам. Хотя, вроде бы они-то как раз и меньше всего виноваты... но она же женщина, имеет право на необъяснимые эмоции?!
   - Почему ты сегодня? - спросила она у Азер: - Вы же уже месяц по очереди ходите.
   - Правда? - пожала плечами суккуб: - Как-то специально не договаривались. Просто парней ты всех разогнала, Гюльдан обещание тому велиту выполняет, Афсане надо своего Сакагучи обрадовать... Осталась я.
   - Вроде Хасан собирался с нами?
   - Да он... вечно что-то думает о тебе с Агирой! Сказал - не хочет мешаться.
   - Какая глупость!
   - Ну, как посмотреть... - и скосила свои васильковые глаза на хозяйку.
   ...В тюрьме всё так же висел туман от потолка до пояса. Ангелу уже смягчили меру наказания, разрешив поселиться в обычной каюте, но пока её оборудовали для содержания, время шло - а партийные начальники призраков, никак не могли сойтись во мнении, какое же оборудование нужно. А пока - послабление режима выражалось в том, что дверь его камеры не закрывалась, и пленник свободно бродил по всему блоку, развлекаясь тем, что ремонтировал поломки в охраняющих и следящих за ним системах... Странный заключённый, говорили тюремщики...
   - ...По-моему, его опять нет, - вслух подумала принцесса.
   - Ты стой, а я загляну к нему в камеру, - телохранительница поспешила вперёд (ей-то хорошо, голову пригнула, и уже ниже уровня тумана) Из камеры донёсся крик: "Нету!". Принцесса облокотилась об открытую дверь, и попробовала оглядеться:
   - Агира-сама!
   - Он же не слышит.
   - Он немой, а не глухой. Он слышит, но не может говорить. Внизу его нет, взлети-ка и осмотрись.
   Азер послушно вспорхнула и крикнула откуда-то со второго яруса темницы:
   - Слушай-ка, верти головой почаще! Ты даже не представляешь, как далеко твои глаза видны!
   Метеа улыбнулась. Если это комплимент, то он ей понравился. Она слегка прищурила свои замечательные глаза, и как заправский маяк, обвела взглядом пустующую тюрьму.
   - Взлетай сюда! Он здесь, отойти не может!
   Демонесса распахнула крылья, и туман послушно рухнул к её ногам. Сразу найти их было мудрено, но Азер направляла свою госпожу голосом, и та вскоре увидела в одной из камер сияние, исходящее от крыльев ангела. В тумане это было красиво.
   - Здравствуйте, господин Агира.
   - Он тоже говорит "здравствуйте", - подскочила сбоку Азер: - Не отвлекай, у него высокое напряжение.
   Девушка мягко приземлилась обеими ногами на край балкона второго яруса. Гандхарв стоял спиной, чуть ссутулившись и напряженно работая. Его мягкие, нематериальные крылья струящимся фонтаном лент света взмывались высоко над его спиной и головой и освещали ему рабочее место, красиво отражаясь от обшарпанных стен камеры. Он был неисправим - опять нашел что-то, что требовалось исправить...
   Мацуко когтём поскребла стенку - вообще-то "Шайтан" был одним из новейших кораблей Амаля, но стены тюрьмы действительно выглядели старыми. Странно... время в космосе течёт быстрее, чем на планетах, но не настолько же?!
   Агира сделал знак свободной рукой: "Подожди", девушка улыбнулась - конечно же, она подождёт, она к нему пришла. Оглянулась на Азер - та даже ручки сложила от умиления, что при её пышных формах выглядело более чем забавно.
   "Кхм" - кашлянул ангел, наконец-то поворачиваясь: "Теперь должно работать" - показал руками.
   Вынул из открытой двери щитка свой инструмент - и впрямь, заработало, весь блок залился сверху до низу светом дневных огней... правда, при этом потемнело чудное сияние крыльев небожителя.
   "Целый год искал" - с гордостью объявил непутёвый пленник: "Я же им говорил, что поломка не в главном щите!"
   Метеа уже неплохо понимала язык жестов и общалась на нём:
   - Выключи обратно, пожалуйста.
   "Зачем?" - Агира даже обиделся.
   Ну что, как ему объяснить, насколь прекрасны были его крылья в том полумраке!
  
   "Драгонарий всё ещё отправляет вас на эти задания?" - написал он на планшете принцессы.
   - Конечно, - улыбнулась девушка: - А куда он денется?
   "Да... С вами спорить-то..."
   - Ну, вы прям, из меня какое-то чудище делаете, мистер ангел. Я ещё не худший демон на свете.
   "Вы умеете настоять на своём".
   - Вас скоро переводят? - поспешила перевести с себя тему разговора.
   "Наверное, ещё неделю промаринуюсь... что они ждут - не пойму. Может, когда я здесь всё починю?"
   - Может быть, - засмеялась Мацуко.
   И как в подтверждение его слов только что налаженное освещение вдруг погасло. Ангел встрепенулся, хотел обернуться, но демонесса остановила его:
   - Постойте, так лучше.
   Наверное, для него это выглядело по-другому, но девушка это видела так: высокий, светлокожий небожитель, с крыльев которого нитями в тумане стекало невозможно прекрасное сияние. Стоит напротив тоже крылатой огнеликой демонессы, свечение кожи которой больше похоже на пламя, не нитями, а мягким облаком ползущее по туману... Она представила - "А Тардеш, он тут какой бы был? Растаял бы в этом тумане, или бы она смогла увидеть черты его лица?.." Девушка вздрогнула.
   "Что-то случилось?!" - обеспокоился гандхарв.
   - Нет, ничего, просто забыла о времени... Я зайду ещё на неделе, ладно?
   "Не бойтесь. Я никуда не денусь",
   Метеа поспешила спрыгнуть и пойти к выходу. Азер явно недоумевала, а её госпожа... "Нет, никого нельзя сравнивать с Тардешем... Никто, кроме него!..".
  
   >Невоспитанность
  
   ...По канонам дворцового этикета крылья полагалось держать плотно сомкнутыми за спиной, и если потребуется совершить какой-нибудь жест, то его совершают рукой. Никогда не стоит забывать, что ты - житель Столицы, даже более - живущий за Девятивратной Оградой, даже больше - наследная принцесса. На сей час, Третья Принцесса, забыв обо всех манерах, вовсю жестикулировала крыльями, словно дикий монах из городов за Лхасой, и ходила, меряя своим мужским шагом, переоборудованный специально для её целей, тот самый зал, где судили её и Агиру.
   Господин Сакагучи со спокойной выдержкой следил за ней поворотами головы. Хотя это он должен был больше всего беспокоиться - ведь это его заместитель, Сакакибара, не выходил на связь вместе со своей группой.
   "Собака" давно вернулась пустой. Не получив условного сигнала, её пилот рискнул самостоятельно проверить основную и запасную точку эвакуации, и даже место высадки, но вернулся ни с чем, едва не попав под вражеский обстрел. Связь молчала. Оставалось только надеяться на запасные варианты.
   - Скажи ей, - попросила Азер господина Сакагучи, которой уже больно было смотреть на мучения подруги.
   Хатамото и на неё посмотрел и промолчал.
   - Да он, наверное, тоже на стенку лезет, как и она, только внутри, - через стол предположила Гюльдан, что-то чересчур откровенно разглядывающая любовника своей сестры. Афсане это заметила и закрыла ей глаза ладошкою.
   - У нас ещё есть время? - не отвлекаясь от слежения за принцессой, наконец-то проговорил телохранитель.
   - Госпожа дала ему один день, день ещё не прошел.
   - У-у-ы! - взвыла на этом месте его госпожа, и чуть ли не прокричала: - У тебя что, совсем нервов нет! Да, о господи, разве можно быть таким чурбаном! Извини... - по мере продвижения фразы её голос становился всё тише и тише по тону, пока она совсем не успокоилась и перестала бегать.
   - У Госпожи Третьей обычно выдержки на всех нас хватает. Наверное, вас что-то личное беспокоит.
   Госпожа Третья отвернулась и принялась без нужды изучать настенную карту.
   - Ты так думаешь? - это Азер.
   Черт бы побрал этого Сакагучи с его проницательностью!
  
   ...На задание Сакакибары она хотела идти сама, но кто-то из девчонок наябедничал Тардешу, и тот пошел на все крайние - вплоть до приказа арестовать её. Скрипя зубами, принцесса подготовила на замену себе заместителя Сакагучи, слишком спешно, из-за чего сейчас и переживала в большей степени. Если пошла она, она бы знала!
   - И тогда кто-нибудь другой за тебя переживал. Может быть, господин драгонарий.
   Мацуко встала и оглянулась на Азер: она что, вслух мысли говорить начала?
   - Говоришь, и немало, - телохранительница улыбнулась: - Я-то ведь хорошо слышу.
   Демонесса подошла к карте, и внимательно осмотрела голографический рельеф местности.
   - Сколько у нас отрядов вернулось?
   - Пять.
   - Сколько готово к высадке?
   - Восемь.
   - Я не о том, сколько из вернувшихся готовы к новому заданию?
   - Ни одного целого. Надо переформировывать.
   - Список боеготовых! Азер собирай группу под меня - готовим спасательную команду!
   Сакагучи попытался её остановить, но он был слишком воспитан, чтобы просто поймать девушку. Она проскользнула под его рукой, но столкнулась в дверях с запыхавшимся курьером:
   - Ваше Высочество! Генерал Учигава докладывает, что группа хатамото Сакакибары вышла в его расположение!
   Принцесса на миг оглянулась на карту. Азер вздохнула с облегчением. Сакагучи осторожно приблизился к дочери императора.
   - Готовьте "собаку", - раздался его голос: - Мы отправляемся к нему.
  
   ...В группе Сакакибары было три ниндзя, два ракшаса-янычара (один из них - Ильхан), и самурай, имени которого аюта драгонария не могла вспомнить. Лететь собралась почти вся группа с Коцита - то есть, и Хасан к ним присоединился. Ну, и Сакагучи взял с собой всех своих.
   "Собака" входила в атмосферу почти незаметно для пассажиров - сказались высокие требования, которые предъявляла принцесса к своим пилотам. Даже момент перехода с искусственной гравитации на местную ощущался по лёгкому приливу крови к ногам - а у легионеров на этот момент обычно звучит команда: "готовь тошниловку". Наверное, поэтому, им требуется столько времени на развёртывание. Кадомацу намекала Кверкешу, но тот после пары попыток навести порядок, махнул рукой: "Призраки хороши на земле и на море, а летают пусть другие!" - кстати, все пилоты у новой помощницы Тардеша были людьми.
   Но это она что-то отвлеклась. Земля за иллюминаторами расчертилась на квадратики - в этой части планеты медленно шла на убыль зима. "Собака" села криво, провалившись одной лыжей в предательский сугроб, и пилот проехал по земле дальше, чтобы не заслужить нагоняй от принцессы, но та сама открыла стенку, и спрыгнула бы на ходу, не удержи её Сакагучи ножнами меча. Она чуть было не схватилась за них, желая содрать их с хатамото вместе с поясом, но на полпути остановила руку, и передумала, дожидаясь остановки... Генерал Утигава уже ждал высокую гостью.
   - Здравствуйте, генерал. Извините, что не уделяю вам внимания, но где моя группа?!
   - Извините, прошу пройти вас сюда.
   Снаружи палатки стоял Ильхан.
   - Здравствуй, - кивнула ему принцесса: - Ты цел?!
   - Да, - кивнул тот в ответ: - А... - но она уже прошла мимо.
   - Раненые есть? - взялась за него Азер - для дочери императора было бы нарушением этикета, идя к командиру группы, расспрашивать всё у рядового.
   - Нэт, всэ цэлы. Толко усталы, как сабака!
   Метеа задержалась на секунду и нырнула в палатку под полог. Сакагучи следом.
  
   Сакакибара поднялся, приветствуя двух своих командиров по обычаю призраков (как было принято среди хатамото наследного принца), а потом - склонился в поклоне, приветствуя дочь императора по обычаю родины.
   - Доложите о состоянии группы. Есть потери, раненые?!
   - Потерь нет. Раненых тоже.
   - Теперь о задании. Что удалось выяснить, и что вы сделали?! Почему группа не вышла на точку эвакуации, и почему там были вражеские силы?!
   - Миссия выполнена успешно. Объект идентифицирован как завод по обработке расщепляемых материалов и готовый к отправке ядерный боезаряд.
   - Что вы предприняли?!
   - Мы вывели из строя грузовой терминал и похитили устройство. Это из-за него мы не смогли выйти ни к запасной, ни к основной точке эвакуации, - он развел руками: - Тяжелое оказалось!
   - Где оно?
   - Закопали в лесу, когда перешли линию фронта. Вот, карта...
   - Великолепно... Думаю, армия успеет выкопать его до завтра. Ещё один вопрос: как всё-таки противнику стали известны координаты точек эвакуации?!
   - Простите, Ваше Высочество. Это моя вина, - Сакакибара низко склонился в извинении: - Я потерял один из приборов связи.
   - Понятно... задумчиво пробормотала дочь императора: - Господин Сакакибара примите мои благодарности. Вы показали себя достойнейшим командиром. Господин Сакагучи, (Старший хатамото вышел вперёд), - господин Сакакибара и его группа получают отдых в течение недели. И на это же время освободите господина Сакакибару от обязанностей по моей охране.
   - Слушаюсь.
   - Азер передай призракам, что одно устройство связи скомпрометировано. И Томинаре тоже.
  
   С картой в руках принцесса вышла из палатки, и подошла к терпеливо ожидавшему её генералу:
   - Господин генерал, мне необходима ваша помощь. Немедленно поднимайте войска и займите этот квадрат. Там находится закопанное группой Сакакибары ядерное устройство. Вы должны извлечь его и отправить в наш тыл. Если оно уже будет к тому времени обнаружено и извлечено повстанцами, вы, генерал, организуете преследование, и постараетесь либо захватить, либо уничтожить его.
   - Есть! - Учигава кивнул адъютанту, и тот ветром сорвался к штабному шатру. Секундой позже прозвучала боевая тревога.
   Мацуко повернулась и пошла к отставшей свите. Окруженный любопытными суккубами Ильхан поднял на неё глаза:
   - Хорошо поработали, ребята. Молодцы, - ободряюще улыбнулась она в ответ.
   - Иначэ нэ дэлаем, Ханум-паша.
  
   >Минимальные потери
  
   ..."За тебя, Тардеш", "За тебя, Тардеш!", "За Тебя!" - поклявшись больше не забывать это имя, Кадомацу вкладывала его сегодня в каждый удар... И вот, пропустила - ледяной клинок нагинаты с противным визгом скользнул по пластинам нагрудника, и воткнулся меж сегментами наплечника в незащищённую подмышку. Нет, не поранил, но удар в нервный узел - это всегда больно, несмотря на сдержавший разгон шип сегмента и одежду.
   Мастера говорят - "не думай в бою", и многие неразумные ученики, следуя букве правила, уподоблялись в сражении зверям, не пуская разум к руке, нанося удары быстрее, чем могли осознать, где друзья, где враги.... А ведь смысл этой заповеди - "не думать о постороннем, не относящемся к бою". Что как раз и делала юная принцесса. Ещё один удар скользнул по доспехам - на этот раз по бедренному щитку.
   Законы фехтования подобны шахматам - есть свои фигуры, ходы, комбинации, надо так же думать на несколько шагов вперёд. Так же, как и в шахматах, забывая о разуме, начинаешь повторять один и тот же тупой ход, а, думая о постороннем - закрутишь пространную комбинацию, протаскивая пешку в ферзи, откроешь своего короля...
   Просто отбить удар и нанести свой - это ещё не мастерство. Увернуться от удара и тогда бить - тоже, это всего лишь приёмы. Выйти против меча безоружным - это уже кое-что, что ближе к хвастовству, чем к мастерству. Но истинное мастерство - это когда просто встаёшь так, что все атаки проходят мимо. Сэнсей мог без особых усилий заставить сложить оружие любого противника, но его ученица не была уверена, что тут дело обходилось без магии. А магия...
   Суставы и связки почти у всех существ устроены по-одинаковому. Просто кто-то быстрее, кто-то сильнее, кто-то крепче. Но и скорость и сила и выносливость не даются даром - получая что-то, ты должен от чего-то отказаться. Демонам, например, в бою приходится защищать ещё и громоздкие и чувствительные крылья, людям - сложные устройства своих доспехов, призракам - беречь более слабые суставы от вывихов. Это откладывает отпечаток на стиль фехтования, в основе которого - всё равно одни и те же приемы, что используют и люди и ангелы, и призраки и ракшасы. Всё остальное - как обезоружить, или парализовать руку ударом, или придать своему удару силу великана или облегчить себя, взмывая как пёрышко под потолок или вставая на вражеский клинок - всего лишь следствия знания этой техники. Но ледяной клинок не выдержал веса тела, и демонесса быстрыми шагами взбежала по древку, наступив на макушку мохнатого врага, срубила головы его товарищам, кувыркнувшись в воздухе (со сложенными крыльями это не так-то просто), спрыгнула на землю, а враг за её спиной уже падал, разрубленный надвое.
   - Наконец-то вы собрались, - похвалил господин Сакагучи, тоже в этот момент разобравшийся со своими: - А то вы на себя весь день похожи не было.
   - Слишком много думала, - ответила дочь императора, оценивая сделанную работу: - Зови инженера, - коротко приказала она. А сама закрыла глаза и сконцентрировалась:
   "Злата!"
   "Здесь я, здесь, друг-сорвиголова!" - и образ таинственной улыбки вслед словам.
   "Есть кто-нибудь за дверью?!"
   "Кажется, трое. Магов точно нет."
   "Можешь что-нибудь с ними сделать?!"
   "Вряд ли... Вы слишком глубоко под землёй. Ну ладно, постараюсь."
   Сегодня легион поддержки заменяла одна Злата - ну, вполне достойная компенсация... в некотором роде. Особенно, учитывая, что нынче они действовали в наиглубочайшем тылу противника - на рубежах Третьей линии обороны. А она как раз Третья Принцесса - чем не повод наведаться?
  
   ...Идея наведаться сюда зрела давно - на этой планете оборона была организована наилучшим образом, не чета предыдущим, где мятежники заботились только об отступлении. Глубоко эшелонированная, в девять надёжных крепостей и целыми полями мин с любой стороны возможного наступления. Именно поэтому и пересматривала принцесса с драгонарием всю тактику действий! Научились после Коцита мятежники, поняли они, наконец, как останавливать неудержимую, крылатую, но вооруженную лишь мечами и луками армию демонов! И теперь для вскрытия извергающих сотни тонн снарядов и пуль цитаделей и приходилось сначала туда наведаться самой новой аюте товарища драгонария, или одному из её отрядов. Массированные бомбардировки по плотно застроенным промышленным районам Тардеш опасался предпринимать - могло пострадать главное богатство Диззамаля - его заводы и наиглавнейшее сокровище любой планеты, из-за которого и начинаются все межзвёздные войны - население, рабочие руки для заводов и рекруты для армий. Поэтому-то такие могучие вещи как ядерное оружие, брахмастры, антивещество и другие, ещё более эффективные бомбы и виды магии использовались редко, если не совсем забывались - повторять ошибку Бали Махараджи, и обесценивать плод своих усилий, никто не хотел. Легко уничтожить жизнь, но попробуй её возроди!
   Повстанцы буквально зубами цеплялись за подготовленные рубежи, щедро снабжаемые по сети дорог из крепостей - вот и возник план - чем прогрызаться сквозь ряды заграждений, нанести с небес удары по тылам, и лишить их как боеприпасов, так и воли к победе. Конечно же, неугомонная принцесса сама вызывалась в половину авантюр. "Флаг тебе в руки" - сказала Злата, и... согласилась помогать ей "во всём этом безобразии".
  
   ...- А вы сквозь дверь прострелить не можете? - спросил инженер, с опаской подбираясь к замку: - Как там, на входе?
   - Дверь железная. Не выйдет.
   - Тогда я её взорву. Вы не против?
   - Давай, только дыма поменьше.
   Подошел Ильхан, вогнал в пол сошку, и разместился за ней со своей винтовкой. Он уже год как перешел со своего допотопного "подарка Императора" на совершенное ружьё лучшей сборки, которое смогла найти ему дочь императора. Но со своей дурацкой сошкой никак не желал расставаться. "У хорошего хозяина любая вещь найдёт применение" - любил говорить он. И находил - даже, казалось для такой бесполезной палки.
   - Берегитесь - предупредил инженер, и отошел за спины стрелков. Взрыв! - дверь медленно отошла от косяка, первым туда ворвался Сакагучи, за ним - Метеа. Маваши тоже было дёрнулся, но принцесса ему скомандовала: "Прикрывай стрелков!".
   Стрелки, кстати, чуть не пальнули сразу всем, что у них есть, но вовремя сдержали руки, изумлённо опуская оружие:
   - Что это?
   В центре комнаты неподвижными статуями стояли трое - человек, призрак и пещерный демон. Мацуко, опустив меч, тоже не понимая, долго приглядывалась к ним, потому вдруг резко срубила голову мохнатому демону-раху:
   - Вяжите этих двоих, быстро! - указала она на остальных: - Их Злата держит!
   Веревки оказались у Хасана:
   - Ух ты, генерал! - сказал он, увидев нашивки у призрака.
   - А другой - его адъютант. Не забудь поддых перетянуть, а то исчезнет.
   - Не учи учёного.
   - Теперь, ребята и девчата, смотрите в оба за ним. Один такой пленный двух крепостей стоит.
   - Заметано.
   Демонесса приблизилась к столу, и осторожно, чтобы не сжечь ненароком, перевернула лежащие там бумажки:
   "Доклад о готовности крепости к обороне" - усмехнулась: устарело. Сейчас эту кучу камней "крепостью" назовёт только фантазёр. Дальше:
   "Структура партизанских отрядов". Амальское издание, кстати.
   "Организация сопротивления в тылу врага: типовая инструкция". Тоже за печатью и подписью Сената. Ещё до восстания.
   "Список агентуры на оккупированных территориях."
   "Текущие задания действующих агентов"
   "Рапорт агента ? 286 об успешном завершении операции по дезинформации противника" - вот это она отложила.
   "Мероприятия по маскировке плана генерального отступления"
   "План генерального отступления ?2 (ложный)"
   "План минирования перешейка полуострова Сентини"...
   - Эй, кто-нибудь, кто неогнеопасен! Соберите эти бумаги, и следите за ними в оба глаза!..
  
   ...Не стоило об этом упоминать, но их ждали на выходе. Умница Злата обезоружила засаду только частично - сняла с них изоляцию. Пещерные демоны задохнулись, нага с ходу застрелил Ильхан, а вот люди в глухих доспехах стали проблемой.
   Кадомацу не зря держала наготове лук, но дальний из стрелков перебил ей тетиву. Того сразу же сняла Гюльдан, но какой от этого толк? Ещё двое бросились с флангов на принцессу и господина Сакагучи, тащившего одного из пленников, и завязалась драка. Метеа всадила в "своего" теперь уже бесполезную стрелу, но, хоть и пробила сверкающий покров брони, вреда не нанесла - попала в какой-то механизм. Сакагучи пришлось труднее - кроме того, чтобы обороняться от вооружившегося пулемётом, как дубиной, врага, ему надо было ещё и удерживать пришедшего в себя генерала. Противник принцессы неплохо владел коротким, загнутым внутрь клинком - даже "Сосновая Ветка", не смогла с первого раза пробиться сквозь нарисованное им стальное кружево. Можно было, конечно отбросить его подальше, но ещё один лучник был жив, и ни суккубы, ни янычар, что-то не торопились с ним разбираться.
   Секундная задержка едва не стоила ей жизни, но оружия стоила точно - виртуозный взмах - и словно рыбка от неуклюжего рыбака, "Сосновая Ветка" сверкнув зелёным бликом, зазвенела по камням. Но и с обезоруженной девушкой-демоном справиться было не так-то просто - её доспех все удары человека выдержал, а потом Сакагучи кинул ей своё "Пушечное лезвие" и ситуация кардинально изменилась.
   Меч телохранителя брата был тяжеловат и не совсем удобен. Девушка, конечно, пробовала его на тренировках, но чувствовалось, что оружие было сделано под мужской размах рук и мужскую силу.
   Противник поверил, что меч не по руке демонессе, рванулся в атаку, но все попытки навязать продолжение ближнего боя напоролись на светящуюся, бело-голубую сталь. Блок в клинок, уклон, обводка - защищаясь, человек увел свою руку слишком далеко, (механические доспехи ограничивали фехтовальные приёмы) - и простейший, но мощнейший удар сверху - шлем раскололся, выпустив замерзающий на морозе воздух, но клинок не удержался и прошел дальше, до середины груди. Девушка с упором ноги достала его оттуда, и только тогда заметила, что мертвец держит разрубленный нож.
   - Быстрее, - крикнул господин Сакагучи: перед ними уже сгущался туман "Небесного Пути". Его противник валялся с разбитым шлемом. Маваши подобрал лук принцессы и "Сосновую Ветку". Хасан и обе лучницы возились с ожившим адъютантом - это она видела ещё во время боя. Сейчас же Азер разобралась с этим - влила пленнику в рот чуть ли не флакон хатаки и помогала тащить его, теперь согласного на всё, лишь бы не выпускать гладкие бёдра суккубы, к туману. Господин Сакагучи, обернулся на свою госпожу и сказал ещё раз:
   - Поспешите, ваше высочество...
  
   ...Они финишировали в шлюзе "Отражения", где их уже ждала Злата и дисциплинарная когорта 1-го десантного.
   - Откуда эти-то взялись?! Такие только на Джаханале!
   - У них есть один взвод лучников. Тридцать душ.
   - Теперь уже - двадцать шесть!
   - А Ковай-то, Ковай! Когда на госпожу и господина Сакагучи накинулись эти двое, он выбежал чтобы им помочь, аж с криком - а тут Путь - и он прямо в него!
   Смех Кена оборвался, когда последним со "связки" сошел Ильхан и сгрузил с плеч мертвого инженера.
   - Ну что же... - спустя минуту, подняла глаза дочь Императора: - Операция завершена успешно. Потери - один человек.
   И в самом деле - стоит ли упоминать?
  
   >Полуостров
  
  ...- Дезинформация... - в десятый раз расстроено протянул Хиро, и снова отложил добытые с таким трудом листки.
  - Ну, в этом скорее я больше виновата, - попыталась приободрить его Мацуко: - Ведь это я настояла, чтобы вы доложили не до конца проверенные сведения.
  - Не надо, Явара-сяоцзе. Это была моя работа. И я её не выполнил...
  - Ну почему ты одну меня называешь "сяоцзе"! А Злату, например - "пани"?!
  - Потому что вы - "сяоцзе", а Злата - "пани".
  - Я вообще-то "химэ", а если уж хочется по всем правилам, то ко мне положено обращаться как "Ваше Высочество", или "Госпожа Третья".
  - Ну, какая вы "Третья", - наконец улыбнулся умный толстяк: - Вы сяоцзе.
  Метеа улыбнулась в ответ:
  - Так-то лучше. Так что мы теперь можем решить? Как разобраться, где обман, где правда?
  Шеф контрразведки снова поднял листок.
  - Ну, по крайней мере, один шифровой код мы заполучили. Теперь можно будет раскодировать некоторые из захваченных карт. Это, не считая того, что скажут эти двое.
  - Коды они теперь поменяют.
  - Без разницы. У нас тонны бумаги перехватов. Расшифруем прошлое.
  - Надеюсь, адъютант сможет говорить. Я беспокоюсь маленько, учитывая, что Азер ему в рот целый флакон вылила. А что за "агент 286"? Вычислили, кто он?
  - Ну, это теперь известно. Это адъютант Кверкеша, вы знаете его. У него брат пропал на Коците, мы думали, что погиб, а он, оказывается, в плену, и мятежники шантажируют им. Ничего страшного, мы взяли это дело в разработку.
  - А может, стоит взять - и освободить его брата? Я согласна лично провести операцию.
  - Его брат на Шульгене, в столице, там, где они держат всех важных пленников. Вряд ли вы туда проберётесь даже с легионом. Туда нужна вся армия и флот.
  - Всё равно, жалко будет, если он пострадает.
  - Мы будем осторожны. Об этом знаем только мы четверо - я, вы, сяоцзе, товарищ Тардеш и товарищ Кверкеш. Даже он сам не знает. Через руки этого агента теперь будут проходить только проверенные документы.
  - Но, если мятежники будут получать через агента только ложную информацию - они поймут, что агент раскрыт и заложника убьют.
  - Мы постараемся сохранить ценность этого агента для мятежников. Что мы ещё можем сделать?
  Демонесса встала, и гордо подобрав крылья, смерила его взглядом:
  - Мы спасём его брата, как только представится возможность. Как его имя?
  - Старший центурион 2-го десантного легиона, Гай Кёриллеш Ментор.
  - Ментор... Я запомнила.
  
  ...Тардеш нашел её перед заседанием. То есть, они случайно столкнулись на трапе в атриуме, но было такое впечатление, что он её искал:
  - Здравствуйте, госпожа ведьма.
  Мацуко вздрогнула. Что-то в её глазах затрепетало бритвеннопёрой птицей.
  - Говорят, у вас в отряде была потеря. Кто?
  - Инженер, человек. Я даже его имени не запомнила.
  - Я испугался - подумал, раз вы взяли с собой всех из своей команды с Коцита, это мог оказаться кто-то, кого я знаю.
  - Этих сорвиголов ничто не берёт, - влезла в разговор Злата, неведомо откуда появившаяся за их спинами: - Им на роду написано - на виселице путь окончить, - сразу повернулась к принцессе, и извинилась:
  - Никаких обид, подруга, это горькая, но, правда. Ну, так, мы двигаемся, или будем дорогу загораживать?
  Метеа гордо выпрямилась, и молча поднялась по трапу, и прошла в зал заседаний.
  
  ...- Итак, сличая сведения на нескольких ложных картах, а также исходя из допросов пленных, мы приходим к выводу, что мятежники усиленно пытаются замаскировать свой отход к северо-западу материка, на полуостров Сентинеи, - указка ткнула длинный узкий полуостров, как хобот слона, протянувшийся с юга на север вдоль западного побережья. Или как сломанный нос, если смотреть со стороны Тардеша.
  - Каков в этом смысл?
  - Здесь очень удобный узкий перешеек, - Томинара показал на "ноздрю" сломанного носа, или переносицу "хобота", если смотреть со стороны принцессы: - Если туда заложить несколько ядерных зарядов - он будет мгновенно отрезан от материка широким проливом.
  - Мы летаем. И основное оружие - пушки крейсеров недоступные наземным взрывам.
  - Они заложат больше. Там тектонический разлом - будут огромные сейсмические возмущения на материке, все, что мы завоевали - будет разрушено, те, кто признал нашу власть - будут убиты.
  - А сам полуостров?
  - Там другой разлом. Получится остров, который даже не тряхнёт, если им повезёт с океаном.
  - Напоминаю, что летать мы от этого не разучимся, - принцесса для выразительности, распахнула крылья, щелкнув ключицами: - Чего они этим добьются?
  - Ну, добьются они этим очень много, - взял, наконец, слово Тардеш: - "Ловушка Тыгрынкээва". Они взорвут не после эвакуации, а во время её. Они потеряют часть арьергарда, мы можем потерять значительную часть основных сил. Кроме того - мы не сможем бросить захваченные территории. Смысл завоевывать руины? Нам придётся организовать спасательную операцию, в том числе и космическими силами. А это значит - частичное свёртывание блокады. Многие смогут прорваться. Особенно если будут мелкие корабли, которые плохо фиксируются радарами. Наземную радарную группировку, я думаю, мы потеряем.
  - И мы при этом будем думать, что повстанцы тоже уничтожены катаклизмом.
  - Абсолютно верное замечание. Может, мы даже заметим старт их кораблей, но помешать им просто не сможем. Разве что магией.
  - Магией тоже не получится, - подала голос Злата: - Если бы мы были не предупреждены, но ведь мы предупреждены, так?
  - А разве мятежники не догадались, что их планы уже известны нам?
  Поднялась Кадомацу:
  - Нас с пленными видела группа на выходе. Мы их убили, но не знаем, были ли они с дальнеговорниками или телепатами. Если нет - как выяснилось, генерал совершал незапланированную инспекцию, для повстанцев он пропал без вести. К тому же он шпион - могли посчитать, что он выполняет какую-нибудь секретную миссию. Больше вероятность, что забеспокоятся из-за трупа одного его адъютанта и пропажи второго.
  - Ну, это не проблема - адъютанта мы выжали досуха, никаких трудов подкинуть его труп на линию фронта. В каком угодно виде, - Хиро всегда подавал голос неожиданно. И тем более, сейчас он был уверен в себе.
  - А это не усилит ли подозрения?
  - Мы свою работу знаем...
  Хиро и Мацуко сели.
  - Итак, теперь прошу взять слово начальникам штабов. Генерал Томинара, расскажите о новой стратегии.
  Юный полководец в нарядных одеждах поднялся, и, довольно умело, включив и настроив голографическую карту, начал:
  - До сих пор мы наступали довольно стремительно, разрушая уязвимые места во вражеской обороне, смыкая прорывы, и оставляя "котлы" в тылу, которыми занималась уже орбитальная группа. Теперь, я думаю чтобы предотвратить развитие событий по повстанческому сценарию, нам надо высвободить силы - поэтому мы должны выровнять фронт.
  - Не слишком ли рискованно сейчас? Весь фронт - сплошные дуги, мы начали множество окружений, форсировать их - дело опасное. Наши ресурсы хоть и огромны, но по части боеспособных сил - отнюдь не бесконечны, - возразила дочь Императора.
  - Кое-где можно и отступить, кое-где доверишь окружение, а где-то и просто добавить фронтальный удар. Нам ведь не нужна сейчас победа - нам нужен тот самый тыл, о котором вы просили меня недавно. Наша цель сейчас - выровнять линию фронта, и освободить как можно больше войск. Она должна быть такой... - Томинара отрезал диагональю северо-запад материка: - Мы поддержим стремление противника отступать в северо-западном направлении - пойдём по пути наименьшего сопротивления.
  - А не кажется ли вам, что не следовало бы потакать противнику?! Вдруг в таком случае, его планы увенчаются успехом?!
  - А мы не будем "потакать". Мы ими воспользуемся! Итак: для развития событий в нужном нам направлении мы организуем высадку десанта на юго-западном побережье, отрежем их от основных морских портов, и с юга подберём линию фронта до широты Отораля, где скорей всего и закрепимся до выравнивания фронтов.
  - Как обстоит дело с активностью флота повстанцев?!
  - Весьма странным образом. Мы боялись, что морской флот этой планеты будет для нас наибольшей угрозой, но там происходят весьма странные события. Моряки либо сдаются нам, либо сами топят свои корабли. Правда, это не касается мелкого флота - всяких там катеров, барж, паромов, экипажи которых всё ещё верны повстанцам. Но они действуют только на мелководье, а подводного флота у них нет.
  - Ну, это не удивительно - драгонарий Тардеш очень популярная фигура среди моряков и космонавтов. Они не хотят воевать против своего героя, и лучшие наши агенты - из числа моряков.
  - Я бы не советовал недооценивать катера. Тем более залив меж материком и полуостровом как раз мелководный. Так... а не придётся ли нам столько же времени пробиваться через южные рубежи? Ведь противник укрепил их не меньше, чем остальные.
  - Благодаря стараниям госпожи Третьей, южное направление сейчас укреплено намного меньше. Ваше Высочество, прошу вас...
  Дочь императора поднялась, уверенная в себе:
  - Согласно предыдущим планам, мои группы производили диверсии на крепостях Третьей линии, во время одной из которых мы и раздобыли эти сведения. В настоящий момент эти крепости уничтожены... только одна команда не вернулась. Но всё равно - враг, скорее всего, уже разобрался в наших намерениях, и ждёт генерального наступления с фронта - а новая стратегия предусматривает удар с фланга.
  - Но ведь, уничтоженный защитный рубеж, будет повёрнут к нам флангом? Это не облегчит задачу наступающих.
  - Это превращает всю оборону мятежников на этом направлении в сплошное решето. Куда бы не перебрасывал противник свои войска, у него образуется прореха в его плане обороны. А после десанта они будут разделены надвое, и реализация плана отступления заставит их бросить.
  - Вы уничтожали пустые крепости. А оборону держат не камни, а солдаты. Их у мятежников пока предостаточно!
  - Да, но камни здорово в этом помогают! У нас мало осадных орудий - да и те заимствованные у людей или призраков. Орбитальный удар не очень эффективен в городских условиях. Колесницы принца Стхана мы вообще должны беречь уже несколько месяцев. Наша армия с мечами и луками - против крепких стен они не очень-то эффективны, а у врага за стенами - автоматы и пулемёты.
  - Ну, это излишнее уточнение товарищ аюта. Извините за придирки - все присутствующие здесь в курсе трудностей текущей кампании. Итак, давайте по существу - что вы предпримете?
  - Мы хотели провести диверсионные акты на побережье, но разведка сорвалась, так что воспользуемся артиллерией захваченных кораблей. Если удастся закрепиться на берегу, я сразу же, пока враг не опомнился, обойду арьергарды, нанесу удар по отступающим войскам противника силами кавалерии Небесных Коней - всеми какие у нас есть. Думаю, это будет хорошим поводом для паники.
  - Товарищ аюта, мы не сомневаемся в вашем личном мужестве, и несомненном полководческом таланте, но вы уверены, что вам стоит участвовать лично?
  - Хватит сил от полка до дивизии.
  - На побережье три механизированных корпуса, и само оно - огромная штука. Даже дивизия размером с вашу, там - капля в море.
  - Господин драгонарий, будьте уверены, я знаю что делаю.
  - Господин драгонарий, не отговаривайте её, она же назло вам вообще в одиночку пойдёт! Мы и на дивизию-то её с трудом уговорили!
  - Вот именно.
  - Да нет, я думаю, что как полководец стратиг Метеа не столь отчаянная.
  - Весьма наивная надежда, - усмехнулась Злата: - Это она только при тебе такая смирная и послушная.
  - Извините, но мы отвлеклись! Конечно, лестно слышать такие высказывания о себе, но у этого заседания другая задача! Генерал Томинара, продолжайте.
  Принцесса села, брат её фрейлины встал:
  - Завершив формирование фронта, мы высадим десант легионов на полуостров Сентинеи. Десять легионов вот здесь, недалеко от перешейка.
  - Этого тоже мало. Их окружат или тупо бросят в них одну из заготовленных для взрыва перешейка бомб.
  - Да, соглашусь что, скорее всего там будет мясорубка. Именно поэтому им будет невозможно использовать атомное оружие - или они уничтожат свои войска. По предварительным выкладкам, плотность обороны там недостаточна для удержания такого десанта, поэтому им придётся снимать гарнизоны и охранные подразделения из тыла. В это время основные силы генерала Мацукавы на материке должны создать все условия для предотвращения переброски сил на полуостров. Когда противник втянется в боевые действия и перебросит на линию фронта гарнизоны, диверсионные силы Её Высочества проведут крупные десантные операции на объектах космодромной и гиперпространственной структуры. В случае успеха или неудачи десантные силы отступают в центр полуострова и формируют Третий фронт с опорой на один из городов с подходящим космодромом. Силы первого десанта, который согласился возглавить уважаемый господин полустратиг Кверкеш, сформируют Особый фонт и пойдут на соединение с третьим - фронтом Её Высочества. После зачистки полуострова Сентинеи, Третий Фронт пересечет одноимённый залив, высадившись на Западном побережье, и замкнёт с севера линю окружения. После смыкания кольца фронтов мы в любом случае - вне зависимости от доблести или трусости мятежников, заканчиваем кампанию на равнине Тираталь! - Синдзиру имел все права на этот торжественный тон.
  Тардеш впервые поднялся со своего кресла адмирала:
  - Ну что же. Вы представили сильный и продуманный план. Однако, слишком мало разведданных и слишком многое зависит от удачи (демонесса напряглась) Ладно, я одобряю его. Начинайте!
  
   >Драконы в атаке
  
   ...Ветер, разгулявшийся на палубе "дракона", растрепал и отбросил назад желтое пламя волос Кадомацу. Если бы она их не подстригла, они бы уже достигали плеч... Берег ещё не был виден.
   Она поднялась по трапу на мостик, стараясь не касаться руками слишком легкоплавких перил. Спросила у капитана, ещё не сменившего повстанческую униформу:
   - Как обстановка?
   - Товарищ стратиг, на радаре пока чисто, но согласно перехватам, на побережье объявлена тревога!
   - Катера ещё не вышли?
   - Никак нет!
   - Сколько времени объявлена тревога?
   - Три минуты, товарищ стратиг!
   - Приказ всему соединению - увеличить ход до полного! Связь с командующим.
   Это был тяжелый выбор - назначить командира для этой операции. С одной стороны, Томинара был свободен, и его талант не вызывал сомнений, но с другой стороны, у него не было опыта морских боёв, которого было в достатке у Мацукавы. Да и уже вошедшая в поговорку осторожность юного полководца могла оказаться лишней в операции, чья главная сила - внезапность и натиск. Но у Мацукавы был и свой фронт, а самой принцессе предстоял тот сумасшедший рейд по тылам - она и советчицей-то могла быть с трудом...
   Поэтому решили так: морским боем и высадкой руководит генерал Мацукава, а уже на берегу войсками займётся начальник штаба. Вот поэтому они оба и возникли на экране дальневизора:
   - На побережье объявлена тревога, - сообщила дочь императора: - Начинаем действовать по плану - я ухожу вперёд, прикрывайте. Постараемся выбрать подходящее место для высадки. Ну, удачи нам всем.
   - Вам тоже удачи, Ваше Высочество.
   Сегодня она командовала авангардом. Это была идея, что крылатые войска можно погрузить на боевые, а не на десантные корабли, и тем самым устроить неприятнейший сюрприз обороняющимся.
   "Драконы", обогнав неуклюжие, закованные в броню транспорты-триеры, вырвались на открытый простор. Это были лёгкие и скоростные корабли, вооруженные дальнобойными ракетами и легкими пушками. Броня им не требовалась - дальность ракет позволяла стрелять за горизонт, поэтому ею пожертвовали ради скорости. В незапамятные времена предки этих кораблей составляли основу морского флота призраков, и были настолько удачны, что послужили образцом для создания одноимённой разновидности звёздных кораблей.
   На экране появились лица командующих полками.
   - Готовьтесь к бою. Подходим к берегу, из-под брони пока не выходить!
   - Берег! - как раз сказал рулевой, а капитан поднял бинокль к глазам.
   Демонессе биноклей не требовалось. Желтой, с редкими вкраплениями серого и зелёного, полосой, появился берег. Над портом растягивалось тёмное облако дымовой завесы, тянущее к ним цепь дымных отростков, увенчанных мелкими бурунчиками.
   - Катера, - сказал капитан: - Товарищ стратиг, я бы советовал выводить своих солдат на палубу. Эти крошки быстрее, чем может показаться.
   - Рано ещё... не долетим. А они ещё не готовы - только начали расчехлять орудия.
   - Ладно, я объявляю боевую тревогу, - и повернулся к помощнику: - По местам стоять, к бою готовиться! Боевая тревога!
   - Есть по местам стоять, к бою готовиться!
   - Боевая тревога! - раздалось за рубкой, и весь корабль заполнился шумом сирен, свистков и топающих ног, его грозное орудие ожило, наводясь ещё на плохо видимого врага.
   - Они в зоне нашей досягаемости, товарищ стратиг. Правда, ещё далековато, но можем попытаться кое-кого из этой линии выбить.
   - Нет. Берегите оружие для береговых батарей. Атакуйте только тех, кто вам непосредственно угрожает.
   - Есть! Без команды не стрелять! - передал капитан команду по внутренней связи.
   - Есть! - отозвалось из дальнеговорника.
   - Скажите, когда мы окажемся в зоне их досягаемости.
   - Через пять минут, если не изменят скорость.
   - Ясно. Командующим полков - выводить войска на палубы. Взлетайте по моему сигналу.
   - Капитан, действуйте по усмотрению.
   Дальность ракет кораблей была потрясающей, но для точной стрельбы требовался корректировщик, которых на вражеском берегу ещё не было. Их ещё предстояло высадить.
  
   ...Принцесса спустилась на палубу. Её встретили командир дивизии и командир полка, - генерал Маки и полковник Хаяши.
   - Ваше Высочество...
   - Постарайтесь с первого же захода вывести из строя побольше катеров. Но не задерживайтесь на них, наш главный фактор - скорость. Пусть одна сотня строго следует за мной. Всё. Встретимся на берегу.
   Командиры поклонились. Аюта повернулась лицом к берегу.
   - Готовьтесь, - кинула она через плечо своей охране. Сакагучи ушел за своими, а суккубы стали проверять друг на друге и на хозяйке доспехи. Принцесса подтянулась, и спустилась с верхней палубы на боевую, где и собирались все солдаты (с крыши взлетать было неудобно - аэродинамика корабля была рассчитана так, что его в движении поднимало над волнами, там был более разряженный воздух, чего могло не хватать для взлёта).
   Сегодня под её командованием бились южане. Более угловатые лица, тонкие, мелкие черты лица. Прищуренные глаза - не узкие или раскосые, как у северян, а именно прищуренные - чего никак не могли понять горцы Императорских Провинций, обзывая островитян "обманщиками". А островитяне платили прозвищем "носатые" за крупные черты лица горцев. Женщины у них славились красивыми длинными ногами, но плоской грудью, за что над ними всегда смеялись не обделённые прелестями горянки и северянки. Южные зубоскалки, в свою очередь, не оставались в долгу и прозывали горянок 'коровами', а широкобедрых северянок - ещё более обидным прозвищем, которое при дворе Небесного Государя запретили поминать вслух. Когда-то, при распределении императорских должностей (и соответственно определении порядка сидения на императорских приёмах) пытались даже ввести ранжирование по формам головы - характерные для северян круглые или овальные лица, длинные или квадратные - для горцев, (к расе которых принадлежал и Император), треугольные или шестиугольные - для южан, и раздавали ранги в соответствии с художественным впечатлением от почётного выхода. Но после появления за Девятивратной Оградой императрицы-северянки, и рождения принцев-полукровок такая система перепуталась, и ныне под страхом смерти было запрещено говорить о превосходстве или низости какой-либо расы. А правая рука государя - господин Левый Министр Кин, прозванный "Золотым Министром" - это же тот самый Золотой Ким, Адмирал Золотой Армады, пираты которого когда-то добрались до южных ворот Новой Столицы и были рассеянны пушечным огнём Иваоропенерега. Но предрассудки так быстро не истреблялись - только нагадцы, сами в некотором роде изгои, плотно водили дружбу с "пиратами". Вот и сейчас, по сути дела чисто южанский полк, имел генералов и полковников из числа придворных фамилий.
   К принцессе Кадомацу подошел красавец-южанин, и, склонившись до пола, представился:
   - Ким Так Суан, старший сотник. Моя сотня в вашем распоряжении, Ваше Высочество.
   - Отлично. Следуйте за мной и выполняйте мои приказы в точности. Больше ничего не нужно.
   - Слушаюсь!..
  
   - Солдаты! - ветер подбросил её волосы с затылка и затрепал впереди лица: - Сегодня вы должны показать всё, на что способны! (в том, что она говорит на языке Юга без акцента, девушка была уверена, но она вдруг запнулась, боясь, что забудет или перепутает какое-нибудь важное слово - чего с ней никогда не бывало): - То, что мы сделаем сегодня, трудно и опасно, иначе бы меня с вами не было. Те, кто прежде воевал под моим командованием, могут подтвердить. Я лично выбрала из всех полков и дивизий именно вашу дивизию и ваш полк, как единственных, кто может справиться с этим, я знаю, что вы меня не подведёте!
   Громогласный хор верных голосов был ей ответом:
   - Шлем! - Скомандовала принцесса. Потом задумчиво посмотрела на то, как её суккубы воевали с ветром.
   - Господин сотник! У нас проблема, - и показала на соблазнительниц, уже измучившихся со своими крыльями.
   Сотник непонимающе посмотрел сначала на них, потом - на принцессу:
   - Простите?!
   - Им не вытянуть сквозь такие ветра. Есть у вас в сотне три здоровяка, которые смогли бы и их понести и не отстать от остальных?
   - Два! - воскликнула Афсане: - У меня уже есть свой!
   - Не смеши, ему руки свободные надо, - урезонила ту старшая сестра. Афсане надулась. А глаза Гюльдан прямо-таки сверкали в предвкушении новых удовольствий.
  
   - Ладно, выбирайте себе по вкусу, я пока проведаю Брата Ковая.
   Монах сегодня в первый раз командовал отдельной полусотней, набранной из его знакомых по монастырской братии. Их задача была - напасть на единственный большой корабль, который из-за поломки двигателя остался в порту и в руках повстанцев. Ещё идя по верхней палубе, Метеа услышала его громогласный рёв:
   - Стоять! Смирно! Подобрали животы! Вы тут здесь или как?! А ну-ка, достали мечи! Перестроиться клином! Я вас научу...
  
   - По-моему, ты уже перестарался со строевой подготовкой, - с доброй улыбкой сказала дочь императора, спускаясь в трюм по трапу.
   - Госпожа! - вытянулся по струнке великан.
   - Ваше высочество, заступница, защитите нас! Он нас скоро совсем измучает!
   - И, правда, зачем ты такой парад устроил?
   - Ну... наводил порядок... и дисциплину...
   - Отставить! Вам сейчас лететь через бурю, а они у тебя уже вспотели. Как вы драться думаете?!
   Толстяк сконфуженно замолчал. Девушка попыталась успокоить его:
   - Не бери близко к сердцу. Я, например, когда в первый раз командовала, всерьёз думала, что могу укрыть десять копейщиков за двумя деревьями, - и, обернувшись к его солдатам, добавила:
   - Не сердитесь на своего командира, ребята. Будьте, уверены - брат Ковай в деле ломания голов достоин самых высоких похвал. Вам повезло, что вы под его защитой.
   - Да мы и не сомневаемся, Ваше Высочество! Нам бы только дух перевести немного!..
   - А тебя я знаю. Ты же Брат Тедзука, верно?
   Польщенный монах поднял голову и расправил плечи:
   - Госпожа всё ещё помнит меня?
   - Это ведь ты тогда зарубил вражеского командира, в сражении при То-Та?! А почему ты всё ещё не офицер?
   - Я офицер! - гордо выпрямился бритоголовый юноша, показывая знаки отличия: - Помощник командира в этой сотне!
   - Замечательно, - Мацуко улыбнулась и Тедзуке, и понемногу веселевшему Коваю: - Я вижу, вам обоим повезло. Ладно, отдыхайте, можете взлететь чуть попозже остальных. Думаю, таким силачам, как вы, не составит труда нагнать и перегнать всех нас.
   Дочь императора приветливо помахала всем остальным, вышедшим посмотреть на неё, и опять пошла через крышу на правую сторону. Да, Тедзука, кстати, был одним из прославленных мастеров фехтования на мечах. И кой-какие другие рожицы из команды Ковая были достаточно знаменитыми. Неудивительно, что они не злились на известного всей армии толстяка даже за неумелое командование. Монах и, правда, собрал хороший отряд, представляющий грозную силу - напрасно некоторые, вроде Сакагучи, относились к силачу скептически.
   На правом борту приготовления шли полным ходом. Солдаты уже разбились по сотням и десяткам, и выстраивались на палубе. Сотня Кима стояла чуть поодаль, и выделялась наличием там весьма своеобразных фигур из её свиты.
   Маваши с негромкой руганью заряжал свои самострелы. Около каждой суккубы стояло по здоровяку-южанину - под стать войску Ковая! - но Афсане всё-таки держалась рядом с Сакагучи.
   - Нет, так не пойдёт, - сразу сказала Метеа, направляясь к ней: - Ты что, на нём собиралась лететь?!
   - Да. А он - согласился!
   - Я несогласна.
  
   - Не беспокойтесь, Госпожа Третья, вставил свой голос сам Сакагучи: - Она лёгонькая, и я её всё равно на пол-пути брошу.
   - Ты меня бросишь? - притворно надула губки его любовница.
   - Нет смысла нести тебя всю дорогу. Ты снайпер, тебе удобнее отстать от строя, чтобы иметь запас дистанции, - обдал её любовник холодной логикой.
   - И на что ты будешь годен после этого? Ты же в седле не удержишься!
   - Он - сильный! - с вызовом заявила светловолосая лучница.
   - Не волнуйтесь за меня, госпожа. Мой долг - сделать это...
   Принцесса промолчала, и всё-таки кивнула головой в знак согласия. Но, развернувшись, не удержалась и фыркнула.
   - Когда прикажете начать атаку? - осторожно спросил генерал Маки.
   - Когда корабли сойдутся для прямого выстрела. Скажите солдатам, чтобы держались подальше от пушек и ракет! - это уже полковнику.
  
  >Десант демонов
  
  ...Капитан открыл огонь осторожно - внезапно ожила одна носовая башня, пушка протарахтела короткой очередью, - вдалеке, шедший прямо на них катер клюнул носом, и, не слушаясь руля, пошел по дуге, зарываясь в каждую волну. Башня повела дулом в сторону - ещё одна очередь - и другой катер зарыскал по курсу (глазами демонов было видно, как брызнули стёкла рулевой рубки). Башня повернулась в другую сторону.
  - Генерал! Приказывайте разобрать бомбы! Первую волну - к вылету! Нужно поднять их на крыло до того, как откроют ответный огонь!
  Генерал поклонился, раздались команды.
  Ручные бомбочки были сложены на палубе в специальных укладках, которые ещё и охлаждали их - сжиженный воздух, пожалуй, единственная взрывчатка Края Последнего Рассвета, где порох было создать невозможно. И пусть мощность взрыва была не такова, как у пороховых бомб, но снежное облако запросто могло вызвать неполадки в сложном оружии, или заставить отказать магическую изоляцию - что часто было страшнее попадания пули. Они были достаточно дешевы, так как использовался снег с Коцита. Ну, и до первых выстрелов противника бомбочки надо было убрать с палубы, чтобы не пострадали свои корабли.
  Аюта взяла четыре штуки. Попрыгала - проверила, как крепления, подумала, не взять ли ещё пару - но вовремя себя одёрнула. Жадность до хорошего никогда не доводила, особенно учитывая, сколько до берега лететь на своих крыльях. Эти бы истратить. Хотя, она видела, как брали и по 10 пар - для солдат это простительно, им армией не командовать. Так же как есть искусные фехтовальщики и летуны, есть и искусные метатели гранат.
   Все офицеры смотрели на неё, ожидая приказа. Принцесса обвела взглядом линию катеров - уже кое-где были прорехи, но они неуклонно продвигались. И вот, далеко-далеко на правом фланге один из них ощетинился вспышками пушечных выстрелов. Атакованный "дракон" ответил ему ракетою. Метеа включила переносной дальнеговорник:
  - Авангарду - взлёт! - она расслышала, как по цепочке пошли команды отдельным дивизиям и полкам: - На крыло!
  Выстроившиеся в ряды готовности самураи мгновенно ожили:
  - Посотенно, раазбейсь! Четные налево, нечетные направо! Через одного - готовьсь! Равнение на предстоящего! Правый боорт! Первая, пятая, девятая сотни! На крыло! - забили барабаны, помогая самураям точнее соблюдать ритм.
  - Господин Ким, когда очередь вашей сотни?!
  - Следующими. Но вам не обязательно соблюдать порядок взлёта, Ваше Высочество.
  - Отлично. Я предпочитаю не ломать распорядок.
  Сотни выравнивались вдоль бортов, солдаты распахивали крылья - и взлетали почти без усилий, получив разгон благодаря скорости корабля. В воздухе они выстраивались в длинную линию, которая утолщалась с каждым новым пополнением. Кстати - корабли здорово прибавили хода, освобождаясь от десанта.
  
  Настал черед эскорта принцессы. У неё маленько не хватило длины ног, чтобы разом, вместе с мужчинами, одним шагом подняться на фальшборт. Стоявший слева Сакагучи успел вовремя подсадить. Сигнал - и обдувая рывками ветра, мечники перед ней стали срываться в полёт. Она подобрала крылья, терпеливо дождалась - и этот ветер сам подбросил её в воздух, стоило только стоявшему перед ней Наоре оторваться от корабля. Послышались крики восхищения.
  Чуть в сторону - там, где сталкивались два воздушных потока, отбрасываемых идущими кораблями - и могучий вихрь забросил её в высоту. Там пришлось поработать крыльями, догоняя общий строй, но вот, волна воздуха ударила снизу, и она спокойно на раскрытых крыльях полетела к берегу, лишь слегка двигая рулевыми.
  Не рождённые с крыльями такой тактики предусмотреть не могли - десантироваться с ходу. По всем правилам, войску принцессы не должно было хватить сил долететь до берега - а на рубеже взлёта их бы уже ждал заградительный огонь сторожевых орудий. Но эта невозможность была только кажущейся - строившие оборону мятежников не учли могущества воздушной стихии и того, как высотные ветра могут помочь крылатой армии. Воздух намного больше похож на воду, чем кажется, и пол-жизни живущие в нём демоны давно научились, и парить и кататься на его волнах. Режущий водную гладь скоростной корабль не только поднимал пенный бурун на море, но и нёс пред собой настоящий заградительный вал воздуха, который можно было оседлать так же, как морские звери осёдлывают волны. И теперь можно было двигаться со скоростью этих кораблей и даже не вспотеть! И обойти противовоздушную оборону - скорость позволяла набрать такую высоту, где разрывы шрапнели уже не были страшны солдатам, а очереди автоматического оружия были бессильны даже против тонкой перепонки крыльев. Это была идея Её Высочества, и она очень гордилась ею, почему и взялась возглавить летающий авангард. Правда, весь этот замечательный план мог с лёгкостью сорваться, если подобьют хоть один из 'драконов' - в наступающем строю сразу получится большой разрыв, но - пока удача была явно на стороне отчаянной принцессы. Повстанцы посчитали за главную угрозу не 'драконы' (это вообще-то были корабли для охоты на кораблей, а не для ударов по суше), а неспешно подходящие к суше тяжеловесы - вот к ним-то, в обход авангарда, они и кинули свои катера.
  Кстати, о катерах - они уже подошли достаточно, чтобы заняться бомбометанием. Сотники семафорами передали приказ: 'метать прицельно'. Из первых рядов бомбы ушли достаточно кучно - некоторые даже попали. Тут же появилось ещё одно преимущество холодных бомб - даже те, что не нанесли серьёзных повреждений, приморозили к борам корабликов тяжелые ледяные глыбы, резко убавившие скорость и затруднившие управление, (с 'драконов' не преминули этим воспользоваться). Правда из-за этого следующая волна метателей поголовно промахнулась - бомбы падали значительно впереди носов кораблей и, разрываясь в глубине, всплывали странными круглыми льдинами, вернее скоплениями таких льдин - слипшимися шарами, похожими на странных животных или статуи.
  Метеа сняла с пояса одну из своих бомб, сдёрнула скобу. Ну, сейчас проверим, как она... метать неудобно - руки-то не шевелятся, нужно просто отпустить, предугадав движение цели. Рядовые самураи тренировались несколько недель, чтобы попадать ими, принцессе было некогда, вот сейчас и проверим... Её целью будет один из второго ряда - она разжала пальцы, подтолкнув вперёд движением кисти, как это делали солдаты. Получилось - сверкающей жемчужиной круглый снаряд пошел в пенистые волны и мимо. С недолётом. Глазами демона Мацуко с высоты ясно увидела, как та взорвалась в глубине и всплыла знакомой круглой льдиной перед носом намеченного катера. Хоть бы нос сломал - нет, катер разрезал этот айсберг надвое, как нож-яблоко. Дальше она метать передумала - могло пригодиться на берегу.
  А берег приближался. Привыкнув на глаз определять расстояние в дальнобойности различных видов оружия, принцесса уже оценивала его на почти полёт стрелы - из их лука, а уже из человеческого - на прицельный выстрел. Дымовая завеса, поставленная катерами, осталась под ногами. Пора начинать атаку.
  Она просемафорила крыльями - 'начинайте', но генерал не торопился, медля с выполнением. Метеа даже разозлилась - но вот по линии пошли сигналы, и передовая волна стала выдвигаться вперёд. Проклятье, похоже, им придётся садиться по слишком крутой дуге... Ну, можно и так, просто дочь императора больше привыкла к лихим копейщикам.
  Аюта оглянулась - теперь и с боевых кораблей поднимались и строились в воздухе основные силы. Всё, теперь счёт пошел на минуты...
  
  Вот он, злополучный корабль! Стоит на причале, его сторожевые башенки живут и огрызаются вспышками выстрелов. В него полетел целый град бомбочек. 'Надеюсь, Коваю что-то останется' - подумала принцесса. А вот и он - они полетели низом, очень умно, пока команда занята войной с теми, кто наверху...
  
  ... "Драконы' остановились и выпустили ракеты по берегу. Те пролетели, чуть не зацепив нижние ряды, и взорвались в воздухе над линией укреплений, осыпав окопавшуюся пехоту осколками и острыми иглами. Стволы орудий в панике заметались - она не знали, какая цель опаснее, воздушная или морская - и тогда начался штурм!..
  
  ...Ветер, что помогал им, угас, вся армия почти одновременно заработала крыльями, сотни расходились, готовясь снижаться. Ещё один залп ракет разорвался над берегом - на этот раз, засыпав песок прозрачными кристаллами мелкого, легко испаряющегося порошка. Интересно, они чуют запах?
  Маленькая группа легионеров прорвалась к залитой кровью убитого расчёта зенитке. Один взялся прикрывать огнём, поднял автомат, сделал ОДИН выстрел...
  ...И всё побережье взорвалось огнём! 'Тяжелый газ', как и обещал Стхан, действовал! Доты внешней линии вспучило изнутри, и из дверей и амбразур полетели куски трупов и механизмов, горящие на лету. Ударная волна подбросила передовые части, даже Кадомацу в своём втором эшелоне почувствовала горячее дыханье взрыва. Вот теперь меченосцы пошли на снижение - прямо в центр бушующего пожара.
  От стены огня на берегу поднимался мощный восходящий поток, который, как отметила принцесса, может послужить неплохим подспорьем для следующих волн. Надо будет это запомнить и использовать в будущем.
  Самураи спускались в пламя, и, выходя из него, сразу же атаковали выживших, ещё полуоглушенных взрывом. Вторая линия была взята где-то за минуту. Давным-давно закончилось время лёгких побед над мятежниками. Они научились воевать ещё на
  Коците - сначала двинув вперед наёмников, потом, додумавшись закапываться по шею в землю и встречать крылатых демонов слаженным огнём из окопов. На Диззамале они нашли и способ закрыть окопы от пикирующих в них мечников, с легкостью превращавших укрепления в ловушку своими длинными мечами - натягивали над окопами ловчую сеть из колючей проволоки, наподобие тех, что ажурной позолотой укутывают самые богатые дворцы на Крае Последнего Рассвета. Здесь сети были без позолоты, из неблагородного железа, да ещё и замаскированы тряпками так, что даже опытные на родине ниндзя, пролезая сквозь них, рисковали распороть крыло или выколоть глаз о нежданный шип. Поэтому принцесса больше не атаковала ждущего её врага с наскока - а ждала когда артиллерия, флот или корабельные ракеты разрушат коварные сети.
  ...Она не спешила снижаться, по длинной дуге облетая побережье и потихоньку приближаясь к передовой. Ни Сакагучи, ни Азер не возражали - противник был слишком занят наземной обороной, чтобы обращать внимание на воздух. Наконец, она выбрала бетонную крышу одного блиндажа, и, подав знак: 'Делай как я', первой спикировала на неё.
  Мечники убрали рулевые крылья под нагрудники. Ким Так Суан взял троих - проверить что под ними - и вернулся, вытирая окровавленные мечи. 'Молодец' - мысленно похвалила его дочь Императора, а вслух сказала:
  - Итак, запоминайте: наша главная задача - найти и уничтожить вражеских магов, чего бы нам этого не стоило. Поэтому: идём вдоль линии фронта, частью пешком, частью на крыльях, будем ловить их, где заметим - пусть даже придётся углубиться в тылы противника. Остановимся, когда враг начнёт полное отступление...
  
  ...Их первой остановкой был соседний бронеколпак, где чуть ли не полусотня страдала, пытаясь открыть намертво задраенную дверь. А пушка, торчавшая с другой стороны колпака, невозмутимо вздрагивала, посылая свои снаряды в сторону наступающих войск.
  - В чём дело? - спросила Мацуко.
  - Помощник сотника Ким Хан Дон! - отрапортовался с радостью офицер: - Пытаемся захватить огневую точку!
  - А они заперлись?! Понятно... Ну-ка, отойдите-ка все! - девушка сосредоточилась, привела дыхание в норму, четко, спокойно, с нужными интонациями, произнесла мантру, подняла руку - беззвучная светло-светло желтая молния скользнула с пальцев на локоть, к поясу, на ноги - в землю, на земле разветвилась, нырнула под фундамент - и там сама нашла цели. 'Одна мёртвая - замок, и три живых' - принцесса это почувствовала... Она открыла глаза и увидела медленно раскрывающуюся дверь - вся обратная сторона той была сплавленная в нечто, похожее на гроздья винограда. Мечники молниеносно нырнули в проём и вынесли оттуда три головы - это были люди.
  Кадомацу заглянула в дверь и пальчиком поманила этого сотника:
  - Ну-ка, посмотрите-ка сюда!
  - Да! - помощник сотника недоумённо оглядел тесное помещение.
  - Видите?! - девушка буквально ткнула его носом в широкую амбразуру, предназначенную для ствола пушки:
  - Вам что, недосуг было обойти и забросить спереди пару бомбочек?! Или на худой конец, заткнуть дуло пушке? Вы же с первого года воюете, неужели ничему не научились?
  Южанин сконфуженно промолчал.
  - Возвращайтесь к своему командиру, и скажите, что я объявляю вам выговор. Всё. Больше ничего.
  Когда они удалились, Мацуко спросила у 'своего' Кима:
  - Он вам не родственник?
  - Нет, Ваше Высочество. У нас, на Островах, половина всех - Кимы да Паки.
  - Ох... Знаю-знаю... Ладно, осмотримся пока. Где, по-вашему, могут прятаться маги?! На передовой им определённо не место.
  - Я думаю, где-нибудь в городской застройке. В высотных зданиях, или в чём-то вроде этого... - он махнул рукой на захваченный бронеколпак: - Им ведь нужен хороший обзор.
  - Смотря, чем занимаются. Если от нас драпают - то им не обзор, а стена потолще нужна. Хотя, правильно думаете... - Она взяла дальневизор: - Капитан накройте парой снарядов каждую высотную точку в городе. Артиллерия из-за холмов ведёт по вам огонь? А где, по-вашему, могут быть их корректировщики? - и, выключив прибор, добавила уже для своих: - Даже если маги в астрале, их сообщения всё равно передаёт медиум. Может, повезет, и им некуда будет возвращаться, и не с кем будет разговаривать. Ладно, поднимаемся в город. Развернуться в боевое охранение!
  
  Это был красивый приморский город, вольготно раскинувшийся на прибрежных холмах. Белые стены домов, ступенями спускавшиеся к гавани, были увиты живыми ползучими травами - наверное, красота была здесь в пору цветения! Ведь даже и сейчас, каждая ветка живых изгородей была увешана гирляндами нераскрывшихся бутонов, а что будет потом... Кадомацу пожалела, ей не суметь насладиться их ароматом - нагретый до температуры родины, воздух средних планет терял все запахи... Разве что кроме самых примитивных.
  Сотник Ким отправил две пятерки солдат проверять дома по флангам, ещё две - вперёд, на разведку, но кроме напуганных обывателей, они никого не нашли - только зря и пугали. Было, похоже, что за этот город битвы не будет - об этом красноречиво говорили пустые дома и распахнутые двери, вещи разбросаные в спешке. Ну, как и предполагалось - главной атакующей силой мятежников Диззамаля были боевые колесницы, наподобие человеческих, на производстве которых в лучшие времена было занято пол-планеты. А им был нужен простор и место для маневра - а не узкие улицы города на холмах. А за городом - те же холмы, но покрытые лесом, и два-три перехода до первой настоящей равнины. Правда, был пояс укреплений и в самом городе, на границе между старой и новой застройкой. Вот к нему-то они сейчас и приближались.
  Первые секреты они сняли легко и бесшумно. Господин Сакагучи резонно заметил, что опасно рисковать столь важным офицером, как Её Высочество, позволяя ей гулять в такой близости от вражеских укреплений. На что Её Высочество, заметило, что у них целая сотня меченосцев, которых достаточно не только для удовлетворения трёх суккуб, но и для удержания трёх улиц. Нравственно-ориентированный аргумент был принят, и пристыженные телохранители согласились с разумными доводами дочери божественного правителя.
  Первым делом, они связались с флотом и навели флотскую артиллерию на левый фланг, и когда защитники со стоявших пред ними укреплений, почти поголовно снялись и побежали туда затыкать брешь в обороне, втихую перерезали оставшееся охранение, и выбежали во внутренний город.
  - Синдзиру! - крикнула на бегу в дальнеговорник Метеа: - Сажай своих прямо на второй рубеж! Я уже за ним.
  Томинара кивнул, подтверждая, (судя по всему, он сам уже был в воздухе).
  
   >Памятник
  
   ...- Построиться к бою! - скомандовала она своим меченосцам, мгновенно выстроившимся в шеренги, и вовремя - из-за поворота на них бросилось где-то с полусотни пещерных демонов. Хорошо хоть без оружия - одни гарпуны да нагинаты. Справились быстро - побежавших догнали на крыльях и добили.
   - Простые жители, - разочарованно протянул Ким, взмахом очищая прямой южный меч от крови: - Кто-то приказал им умереть вместо солдат.
   - Уф-ф, - вздохнула принцесса: - А я испугалась. Думала - а вдруг следом пулеметчик?
   - Это был своевременный испуг, который спас всех нас. Думаете - просто так мы об вас так заботимся?! - без улыбки заметил Сакагучи: - У вас талант всё делать правильно. Правда, я всё равно не одобряю...
   - Да уж, 'талант', - громко вслух подумав, перебила его принцесса: - Если бы всё... Слушайте! - возвысила она голос: - Разделитесь на две группы: одна - со мной пойдёт по правой стороне другая - с сотником Кимом по левой. На мелочи не отвлекаться, для них есть основная армия, на рожон не нарываться, отвечать, только если нас самих нападут. Наша главная задача - искать магов, не забывайте!
   На них действительно обращали даже до обидного мало внимания - то ли сослепу принимали за своих (это какое же зрение надо иметь!), то ли за не стоящую внимания разведку, то ли специально заманивали, туда, где есть силы посерьёзнее - но факт - до первого мага их всего два раза обстреляли.
   - Не нравится мне всё это - проворчал Маваши, перезаряжая свои секретки: - Ну, у кого есть мысли насчёт того, что нас заманивают? В какую-нибудь... ерунду?
   - Так и есть, - кивнула дочь Императора, (у Кена чуть челюсть не отпала - до того спокойно это она произнесла): - Если там - основные силы арьергарда, то это действительно ловушка, да ещё какая... - она обернулась ко своим сопровождающим и задорно улыбнулась: - Весь секрет в том, что мы идём туда по своей нужде. Так что ещё посмотрим, на кого эта ловушка сработает.
   ...Что больше всего поражало в городах призраков - почти полное отсутствие торговых лавок. Как в кварталах знати на родине демонессы. Но если там эти улицы граничили со дворцами, то здесь многоэтажные громадины смотрели на улицу окнами роскошных квартир. В городах других рас не было таких запретов - либо лавки выстраивались вдоль улицы (в Столице, например, дома простолюдинов и купцов сразу строились с лавкой или харчевней на первом этаже), или имелся торговый квартал, если раса предпочитала дома наслаждаться тишиной, а не шумом бойкой торговли, или хотя бы базар - у призраков всё было иначе. Тардеш как-то объяснял принцессе, что у них, чем выше дом, тем беднее жители верхних этажей, и, наоборот, нижние, которые следовало бы занять лавками и торговлей - самые престижные. Здесь были магазины - больше похожие на те жуткие в безликости нагадские склады, один-два на квартал, стоявшие подчеркнуто на отшибе - как бы говоря всем, что здесь живёт запретившая деньги раса призраков, а не какие-то там жадные якши или ракшасы. Были и общественные столовые - так назывались у призраков харчевни, где бесплатно кормили одиноких, или не умеющих готовить.
  
   Последний бой у них был на площади, где посреди треугольного, едва зазеленевшего газона, высилась статуя, с отбитой головой и рукой. Побитая полуцентурия вигилов, самым натуральным образом драпала, когда им в хвост вышел отряд принцессы. И дёрнула же какая-то нелёгкая одного дурня нажать на курок! Могли бы ведь и уйти. Нет, вся центурия развернулась принять бой, Метеа первой же стрелой свалила центуриона, его подчинённые прожили недолго - без командования и против вдвое превосходящего отряда Кима. Ким как раз докладывал о потерях, вытирая меч о траву, когда показался первый маг.
   Тоже, кстати, дурень, как и покойные - сидел бы себе тихо, никто бы не заметил, или наоборот, подождал бы с полминуты, пока принцесса подойдёт к раненым (чтобы перевязать их сложили на открытое место) - так нет же, поторопилось ему выпендриться. Мацуко почуяла что-то неладное, и задержалась на мгновение - это и спасло ей жизнь, а ещё господин Сакагучи, который быстрее молнии, метнулся к ней со спины, и, схватив в охапку, затащил назад, на крыльцо. А потом ударила и настоящая молния...
   ...Со всех острых предметов сорвались огоньки, и взметнулись в одну точку - там, где с гудением вырос мёртвенно-бледный сгусток, и немедленно разрядился целой сетью молний по памятнику, деревьям, флагштокам, громоотводам, углам козырьков и подоконников. Задело и кой-кого из самураев, но не смертельно - только слегка ощипало. Товарищи помогли им убраться под укрытия.
   Шарик, чуть уменьшившись, снизился и с нарастающим гулом медленно пошел зигзагом, рыская при каждом неосторожном движении солдат. Конечно, так быть не могло - у заклинания 'батарейка' нет глаз, маг где-то рядом, то ли глазами ведёт, то ли сконцентрировался и ищет цель другими органами чувств. Шарик-'батарейка' ещё раз разрядился, опять высоко - теперь все были готовы, никто под удар не попал. Даже в гудении 'батарейки' послышалась досада. Принцесса быстро руками... нет руками отсюда не видно - крыльями! - просемафорила: 'В дом, не высовываться, вперёд, в дальний конец площади' - и почти слово в слово повторила ближайшим:
   - В дом, быстро, за мной! - и кинулась по широкой лестнице вестибюля на второй этаж.
   За спиной ещё раз громыхнула сеть молний - выше, явно наводилась на них. На втором этаже были выбиты стёкла, и горела, заволакивая всё черным дымом, мебель. Но от 'внутреннего взора' дым не спасёт. Зато с другой стороны - нематериальному взору ничто не говорили о такой грубой прозе, как стены и перекрытия. Можно было этим воспользоваться.
   Пока вражеский маг медлил, вся полусотня перебежала опасную лестничную клетку. За нею был коридор с рядами дверей по обе стороны и окном вдалеке. К нему!
   Молнии вышибали двери, зажигали разряды - но бесполезно, две полусотни рассыпались по двум соседним домам и им разве что щепки могли повредить. Хотя было страшненько. Окно - вон, крылья привычно подхватили воздух, и перенесли в следующий дом. Шарик уже стал совсем маленьким.
   Напротив - в доме, занятом сотником Кимом, окна не оказалось, и там просто проломили стену. Молнии на этот раз ударили не в их направлении, а по домам вперёд, устраивая пожары. Метеа усмехнулась - огонь железным демонам не повредит, в отличие от электричества...
   ...Опять та же планировка. Она ей даже стала нравиться - здоровенные кабинеты и их тяжелые двери прекрасно защищали бегущих по коридору и от молний и от пожара. Хотя... зачем их столько? Кабинеты - на космическом корабле каюты меньше!
   Внезапно, вместо ожидаемого разряда, прозвучала тишина. Мацуко остановилась, распахнула дверь - шарика за окном уже не было. Она сама сосредоточилась, выбирая нужные мантры, со звоном вылетело стекло - её собственная 'батарейка' засияла в воздухе, правда вдвое меньше - атмосферного электричества уже не хватало.
   Чья-то невидимая воля зашевелилась рядом, пытаясь перехватить контроль над новым оружием - но демонесса решительно оттолкнула её, и сама же, вмиг разрядила заряд прямо в землю. Всё - теперь электричества здесь не осталось.
   - На улицу! - крикнула она (хотя... может быть, внутри здания, было бы умнее бежать, но девушка решила положиться на свою интуицию).
   Последний дом на улице был каким-то музеем, судя по вывеске. Одно окно на третьем этаже было открыто. Аюта схватила ближайшего стрелка - Афсане, за плечо:
   - Видишь?! Он вот оттуда молнии наводил! Вместе с Гюльдан!
   И тут на них пахнуло ледяным дыханием Коцита...
  
   ...Принцесса подумала, было на новую атакующую магию, но аналогия с Коцитом была не зря - огромная химера, такие даже на стенах цитадели редкостью были, мягко ухнула на все четыре лапы, отряхивая снег с серой шкуры.
   Все - без исключения! - на миг застыли. Да, их противник умел удивлять. Химера в это время приходила в себя, попав после сумрачного дня Коцита под яркое солнце Диззамаля. Но вот её ноздри вдохнули запах врагов, мышцы напряглись к прыжку, она посмотрела на отряд принцессы, и черные глаза твари зажглись злобным огнём.
   Атака была быстрейшей - все еле успели шарахнуться в сторону, и всё-таки один самурай угодил в зубастую пасть. Зверюга в остервенения тряхнула головой, не в силах прокусить доспех, выплюнула добычу (бедолага на четвереньках выполз невредимый, потеряв только один из мечей), и кинулась терзать оба отряда, зубами, когтями и хвостом.
   Дочь Императора дёрнула Сакагучи за пояс:
   - Быстро, в музей!
   Он, с мечом наготове медленно отступал спиной вперёд, прикрывая собой госпожу и будучи готовым, кинуться на помощь - и недоумённо повернул голову в шлеме на хозяйку.
   - Пошли! Они на Цитадели были, с этой тварью справятся! - и добавила: - Собери хатамото. На одного мага и нас самих хватит.
   Хатамото быстро отозвал все телохранителей, которые уже было, начали ввязываться в схватку с химерой. Афсане и Гюльдан уже засыпали стрелами открытое окошко, и Азер предложила их так и оставить - прикрывать снаружи. Принцесса на бегу согласилась, сама достала лук, и приказала всем остальным, у кого было метательное или стрелковое оружие, приготовиться.
   Музей, внутри был почти не тронут войной, разве что от скособоченных дверей намело мусора (ну, какой мусор весной?!), и разбитые окна усеивали пол крупными осколками, но сами экспонаты были в удивительной сохранности.
   Она быстро соориентировалась по планировке первого этажа, и крикнула: 'Он ещё на третьем!'. Отряд быстро разделился на три части - под командованием принцессы, господина Сакагучи и Азер, и по трём лестницам побежали наверх.
   Второй этаж, третий... казалось, тоже пустой выставочный зал, но Мацуко каким-то внутренним чутьём нашла здесь живое существо раньше, чем подумала, пустила стрелу - прямо через несколько витрин. Что-то тёмное, скрывающееся ото взора магией, метнулось к окну - блеяньем прозвучала оборванная мантра, свист стрелы, рухнувшая откуда-то сверху Азер, свист шемшира - и голова мага красиво отлетела в сторону. За окном испуганно заревела химера - смерть её господина лишила её защиты от жаркого для неё солнца и злой воли, что направляла на врагов.
  
   Метеа, выпрямившись, подошла к трупу. Человек, ещё молодой мужчина, одет даже немножечко с шиком для мага (правда, весь его 'шик' уже пропитался кровью, натёкшей большой лужей на полу)... Аюта господина драгонария прикинула по памяти план города, и расположение этого музея - нет, специально здесь его бы было глупо оставлять по всем правилам стратегии. Другое дело - чуть дальше, где было полно высотных домов с хорошим обзором - и на порт и на старую застройку и на этот музей и треугольную площадь статуи. И на дорогу - по которым двинутся как отступающие повстанцы, так и наступающие демоны. Значит, та центурия ввязалась в бой не по глупости, а прикрывая его? А он, значит, пустил все труды и жизни товарищей прахом, решив отомстить...
   Покойник сразу же перестал быть интересен принцессе, и она подошла к окну, за которым, на площади, тяжело издыхала химера, упав с перерезанными сухожилиями в лужу черной крови, натекшей из её исполосованной шкуры. Почти как её бывший хозяин... Самураи опасались к ней подходить-добивать - могла ещё броситься напоследок, ну можно было надеяться, что тихая смерть от потери крови прикончит её раньше, чем мучительные ожоги от слишком горячего для неё солнца...
   Демонесса обернулась к Азер, что под руководством Сакагучи обыскивала карманы и вообще всю одежду мага:
   - Есть что-нибудь?
   - Документы заляпаны кровью, но вот! - сестра Ануш развернула сложенный листок: - Карта!
   Метеа со своего места вгляделась, пользуясь врождённой дальнозоркостью - конечно, карта была зашифрована, но не зря она провела трое суток над таблицами Хиро: теперь для неё, в разноцветии пятен и линий чётко выступили городские кварталы с проставленными диспозициями и всеми секретами. Она решительно отстегнула и кинула Азер дальнеговорник:
   - Держи. Передай всё Томинаре.
  
   Когда они вышли на улицу, химера уже издохла. Гюльдан схватила хозяйку за руку, и куда-то потащила, не спросив разрешения.
   - Постой! Ты куда! Что это?!
   - Закрой глаза! Ну, закрой! Ну!
   Она послушалась.
   - Вот, а теперь - открывай!
   Демонесса открыла, и вначале испуганно моргала, пытаясь привести изображение в фокус - она настроилась на что-то далёкое, а её подвели практически в упор - к постаменту памятника. Наконец-то она свела глаза как надо, и с изумлением прочитала:
  "Трибуну Тардешу, капитану корабля "Беззлобный", от благодарных жителей Диззамаля"
  Только слово "благодарных" было густо заляпано кровью призраков... хотя, вообще-то, это только подчеркнуло буквы...
  
   >Рейд
  
   ...Над городом сгущались сумерки. Рейд Её Высочества с сотней мечников по тылам, получился удачным - они вырезали почти всех магов. Ну, не обошлось без происшествий - одна из точек - на диспетчерской башне аэродрома, имела отличный обзор на отходящие войска и открытые "связки" - а, учитывая дальнобойность луков Края Последнего Рассвета, что ещё было надо? Вот теперь врагу приходилось отступать не по безопасным "небесным путям", а продираясь через холмы и лес, преследуемые изобретательным Томинарой. А ещё предстоял великолепно спланированный выход принцессы.
   Сейчас она сидела в одном кимоно в выделенной ей комнате наверху небоскрёба, и смотрела сквозь разбитые окна на заходящее светило. "Гудеша" - так ведь называют эту звезду? Внизу принимал поздравления Брат Ковай - да, он действительно показал себя сегодня героем... Говорили, что это он придумал войти через борт, вернее сквозь борт, рассказывали как он одним ударом вышибал задраенные двери... Короче - вот он, корабль, лежит в порту, уткнувшись носом в дно, а кормой в небо - впечатление, не полусотня монахов там побывала, а как минимум - залп артиллерийской батареи.
   Мацуко покрепче запахнула разошедшиеся полы халата, и обняла себя крыльями. Сна не было ни в одном глазу. Да и зачем сон, когда осталось совсем-совсем немного до полного заката... а тогда и дело делать пора. Сёстры Ануш, кстати, бессовестно дрыхли - ну, им-то легче, их организм живёт по другому времени, да и не так требователен к состоянию мыслей, чтобы восполнять свои физиологические потребности... Азер, правда и пыталась отказаться и бодрствовать, но её хозяйка прямо приказала отдыхать, а не спорить. Что интересно - символы соблазна и искушений, адские гурии - суккубы, на поверку, сами не могли устоять перед этими самыми соблазнами... Что сон, что любовные утехи, что сладости... Один бродячий проповедник как-то пытался спорить с Сэнсеем - насчёт того, что, мол, в аду есть всё то же, что в раю, даже вон, свои апсары, тогда какое же это наказание? Но вот, глядя на суккуб, возникала такая мысль - а если это не для тех, кого они соблазняют, а для самих них, для душ подруг, воплотившихся в телах суккубов, наказание? Ведь, по сути дела, действительно надо очень сильно согрешить, чтобы заработать воплощение в теле, столь ненастно требующем постоянной смены мужчин - каких угодно... и предательства любви...
  
   ...Заря почти вся свернулась за западный горизонт, который был на самом деле восточным. Диззамаль вращался в обратную сторону, но призраки, схитрив, переименовали на картах Север и Юг - и стало всё, как следует, и внизу всё так же неумолчным гулом двигалась армия. Поздравления Коваю поутихли - наверное, тоже завалились спать, а у дверей кто-то стал на страже снаружи. Нет, по звуку дыхания она ещё не умела их различать...
   Мимо окон, мягко шелестя крыльями, пролетела сотня лучников. Они вроде и старались не заглядываться, но пара бедолаг, не удержались и повернули голову. Сотник рыкнул шепотом, Метеа их пожалела - трудно было удержаться, зная что, может быть, увидишь дочь Императора...
   Странно, дома, за Девятивратной Оградой, она вовсе не считалась такой уж красавицей - входила в первую сотню признанных придворных прелестниц, да и то еле-еле, в последний десяток в конце. Настоящими красавицами, например, были обе императрицы, её мать и мать Мамору, её старшая сестра - Принцесса-Жрица, Весёлый Брод вообще можно было считать прекраснейшей женщиной Империи. Кадомацу думала, что её в списки идеалов вообще записали только за происхождение. С пятнадцати лет она была редкой гостьей при дворе своего отца, переживая за незаслуженные опалы своих подруг и паломничая то по монастырям, то ночуя в дальних гарнизонах... Её любили маленькую - как милую бунтарку с характером, гнев которой только умилял взрослых, а непослушание вознаграждали сладостями. Но когда маленькая бунтарка выросла и стала защищать друзей, споря с самим Императором - это перестало нравиться. Уехала-то она сама, но была уверена, что весь Девятивратный Дворец в этот день перевёл дух. А потом она слишком редко бывала при дворе чтобы примелькаться, как известные красавицы, быстро взрослея, каждый раз была новым впечатлением - а всё новое возбуждает интерес... Но стоило посмотреть на то, какие портреты висят в лавках художников - если Госпожа Ритто или Принцесса-Жрица - на фоне цветов, птиц, осенних листьев, то Госпожа Третья - только верхом на коне и с оружием, то скачет во весь опор, то стреляет, то в замахе мечом или другим смертоносным железом... (ой, сколько она нервов извела, позируя для этих картин)... Там, где сама не могла оценить свои достоинства, взгляд художника сам говорил, что если и была у неё красота, то она была не для уюта дворцов или тихих садов, а для ярости битвы. Да и фигурой она удалась в отца - маленький рост и широкие плечи, не очень смотрятся в покое и неге, зато превосходны в движении.
  
   А-а, ну и пусть! - всё равно это относилось к прошлому, когда она была так юна и нежна... Сейчас она заматерела, загрубела, обросла мускулами - она сама стала существом, созданным убивать врагов, а не услаждать взоры... какая к чёрту может быть красота, если надо больше думать, как выдержать удар меча или пули, а не о гладкости кожи? Всё равно Тардешу от её красоты пользы не будет, так какой прок жалеть, что её потеряла? - и, не зная, как в отношении себя она ошибается, красавица-принцесса прошла в ванную, где для неё прогревалось офуро с горячей лавой, и, скинув одежды, окунулась, чтобы расслабиться.
  
   - Хозяйка, поторапливайтесь! - голос Азер вывел её из безвременья дремоты. Опять она обозвала её "хозяйкой"! Аюта открыла глаза - суккуб вошла, тщательно загородив собою дверь - значит, в комнате были мужчины. Значит, пора.
   Демонесса поднялась из ванной, роняя с кожи тяжелые капли жидкого металла. Сняла холодное, чуть ли не задубевшее полотенце, и, морщась от холода, обтёрлась, и, не спеша, оделась в чистое.
   В комнате действительно ждали мужчины - Сакагучи с Сидзукой, и Томинарой. Метеа кивнула им, а потом взглядом выставила наружу - в окно, которое сейчас завешивала Гюльдан. (Афсане было некогда - как же, кто тогда будет на плече Сакагучи висеть!). Всё правильно - кавалерийский доспех одевать - надо раздеваться полностью, неужто она это будет при них делать?!
  
   ...Улицы запрудили всадники - спахи ракшасов и самураи на Небесных Конях. Передовой полк вёл Ильхан - очень гордый и зазнавшийся. Рядом с ним, поминутно оглядываясь на строивших сердитые рожи конных янычар, верхом на Глупыше ехал Хасан. Он-то первый и заметил командиршу:
   - Эй, вон Ханум-паша! Давайте! - он спрыгнул с коня и хлопнул того по шее:
   - Во зверь! Горы своротит! Эх, мне бы с вами, я б тылы прикрывал...
   Кадомацу вместо ответа проверила и переставила правильно седло:
   - Почему разрешили ему сесть? - фыркнула она на Ильхана. И уже Хасану: - Если сбил ему спину - смотри у меня!
   Башибузук удручённо развёл руками. Метеа одним махом поднялась в седло - синхронно с ней взлетели в сёдла её хатамото. Глупыш чуток подал назад, зафыркал, девушка, двигая коленями, успокоила его, и, набрав побольше воздуха, скомандовала:
   - Вперёд!..
  
   ...Небесные Кони с места скользнули на "связку". Всё правильно, для того-то и затевался рейд принцессы по душу магов, чтобы они успели протянуть свои Пути, но не успели ими воспользоваться. Правда, удивительно, что ближайший оказался чуть ли не под копытами коня. Ну, уж раз с самого начала так везёт, может, это знак, что всё остальное завершится успехом? Догоняя её, лошади охраны выстроились полукругом. Вокруг - конные янычары, на скаку заряжавшие кто мушкет кто автомат. Надо будет вперёд пропустить спахов и лёгкую кавалерию с пиками, потом - мечников, и уж в хвосте оставить лучников - добивать уцелевших. А вот как быть с янычарами, уже зачастую вооруженными автоматами она задумалась - с этим оружием они зачастую были эффективнее мечников. Но отсутствие брони было их слабым местом - она отдала приказ перегруппироваться.
   Кони учуяли врага по другую сторону тумана, и, негромким ржанием предупредив хозяев, прыгнули в реальный мир. Мацуко вовремя остановила солдат - перед ними, освещённые редкими огнями машин, оказались беженцы. Конечно же, мирная обуза должна была плестись только позади армии. Как тени, промелькнув мимо стволов деревьев и испуганных лиц, конница оставила их позади и обрушилась на далеко ушедший вперёд обоз.
   С силою остановив рвущегося в бой Глупыша, Метеа подозвала Ильхана, и показала на неповоротливые цистерны с горючим:
   - Видишь?! Взорвите! - и сразу же дала шпоры коню. Первый взрыв прозвучал, когда она вновь прыгала на "связку".
   Странно, что повстанцы тащили с собой так много топлива - даже проехав весь полуостров, обоз бы столько не истратил. Зато теперь беженцы точно развернутся и вручат свои жизни Тардешу.
   Следующими они напоролись на какую-то канцелярию и оркестр - так и не поняли, военные были, или просто ещё очередные беженцы. Демоны хотели их проехать, но музыканты сами первыми взялись за оружие - и конец был быстр, только долго летели над ночным лесом расстроенные ноты разбитых инструментов. Мацуко пожалела, что сейчас нет связи с остальными дивизиями, повторяющими её рейд по всем фронту - но иначе бы терялась вся внезапность... Только вот, сколько сейчас невинных гибнет из-за таких же глупостей?!..
   А потом они вышли на настоящее сокровище - залитый светом прожекторов секретный склад горючего, где заправлялись две дивизии колесниц. Атака! Участок леса, размером с город, взлетел на воздух.
   ...жаль, не все молодые кони успели уйти на "связку" - их всадники погибли. Надо учить Небесных Коней бояться взрывов.
  
   ...- Госпожа, от полков Ямагавы и Каваямы осталось не больше взвода!
   Хорошие фамилии - усмехнулась про себя принцесса. Так и представляются два брата-близнеца, один из которых ходит вверх тормашками. Вообще-то, наименее подходящее к ним определение - один толстяк, другой худой старик.
   - Я же предупреждала - больше занятий с молодыми конями, даже Небесными. И не задерживаться на рубке. Ничего, это хорошие командиры, они справятся - продолжаем погоню, - да конечно, потеря почти двух полков тяжелой кавалерии могла повлиять на весь, план, но это уже "потом". Сейчас решала скорость, а не потери...
   Прыжок-туман-прыжок-нормальный мир, враги, сражение, нет, даже - резня... В ночи и без того трудно увидеть врага, а ещё и на волшебных скакунах... Так они и не привыкли к Небесным Коням - Амаль использовал их редко, по словам Тардеша даже в Академии тактику против них преподавали только инородцам. Офицерам Республики вменялось уничтожать такие подразделения с помощью космических средств поражения, и даже командиры туземных частей не много знали об этом роде войск. Лишь необходимый минимум.
   А ведь Небесные Кони - одни из самых невероятных созданий во Вселенной. Кадомацу сама не жаловала кавалерию - отчасти из-за смерти брата по вине коня, который сейчас нёс её. Но, глядя сейчас, как прекрасная в бою и на скаку эта раса - да, именно, разумная раса, а не звери - она понимала всю любовь к ним погибшего Мамору... Он и сам, наверное, не желал меньшего, чем погибнуть от такого коня. Они заранее чувствовали страх и опасность, спасали своих седоков надёжнее любой брони, предчувствовали полёт снарядов, пуль, стрел - и, что стало давней истиной - ни один Небесный конь никогда не погибал ни от какой стрелы - будь это пуля из автомата призрака или громовая стрела ангельской ваджры. Воистину, ради таких коней даже самые гордые императоры шли на поклон к Индре, готовясь в уплату отдать хоть всё царство ради небесных скакунов... и, говорили даже, что это вовсе никакие не кони, а сосланные за какие-то проступки в конскую шкуру небожители - ибо мало кто видел жеребят и табуны на свободе...
  
   ...Авангард отступающих они встретили уж совсем неожиданно - на самих Небесных Путях. Несчастные, оказавшиеся запертыми навсегда посреди межмировых туманов, тем не менее, лицом встретили смерть. Но бой всё равно был мимолётным, как удар вихря - самураи не даровали пощады обречённым на смерть, а те и сами её не просили. Кто-то ещё бравировал, жонглируя отрубленной головой на конце пики - и вот с такими атрибутами они и выскочили на основные силы, растянувшиеся на марше...
  
   ...Метеа на Глупыше приземлилась прямо на гладкую башню боевой колесницы. Понадобилось всё мастерство всадницы, чтобы удержаться в седле внезапно потерявшего равновесие коня. Наконец он толкнулся копытами, выровнялся, и... прыгнул на башню следующей! Хозяйка уже хотела как следует ему врезать шпорами в мягкие бока - за глупость, но тут краем глаза увидела вскинутое ружье и еле успела дотянуться до стрелка кончиком 'Воротного Столба'. А потом они врезались в такую гущу рубки, что о чудачествах коня пришлось забыть, и надолго.
   Длиннючий меч приходилось держать обеими руками, со всех сил вцепившись в коня коленями. Хорошо если ребра сама ему не сломала. Да и сам виноват - не скакал бы, где попало, не пришлось бы так делать. Ещё бы на деревья бы лез со своими копытами!
   Чудачества коня задержали принцессу - передовые всадники обогнали её и прикрыли своей грудью он выстрелов из пушек и пулемётных очередей опомнившихся повстанцев. Одна колесница развернула башню и одним выстрелом оставила дымный клин боли в рядах обрушившейся на них конницы. А потом сбоку, из огня, выпрыгнула сама дочь императора - и страшным ударом перерубила ствол пушки.
  
   Уже на Небесном Пути, к Её Высочеству приблизился господин Сакагучи, очень обеспокоенный:
   - Госпожа, перестаньте так лихачить, вы не удержитесь в седле!
   Мацуко с досадой развела руками:
   - Да я и рада бы, но этот 'не лошадь-не олень', опять решил выпендриться! - и в шутку замахнулась на Глупыша. Конь вздрогнул, и, словно чувствуя себя виноватым, опустил голову. Но, вместо удара, хозяйка ласково потрогала радужную гриву:
   - Глупый мальчишка. Честное слово, если бы не 'Воротный Столб', я бы точно упала.
   - Мы с Уэмацу пойдем впереди вас. Наши лошади старше, они не дадут ему спрыгнуть, где попало...
  
   ...За полтора часа скачки они прошли из конца в конец всей колонны прибрежной армии, растянувшейся на пол-дня пути. Вскоре и они кончились, но, неутомимая принцесса, сверяясь с картой, всё гнала и гнала их дальше, пока, наконец, кони сами не встали копытами на первую весеннюю траву - 'связка' кончилась. Вот именно до этого места и должны были идти отступающие по Небесным Путям.
   Демонесса огляделась: ровная, сильно поднимающаяся на север (куда они и двигались), местность, очень похожая на склон холма или начало плоскогорья. Вдали виднелся небольшой городок, который двумя лентами - черной и белой, на фоне темно-зелёного леса, крест-накрест перечеркивали шоссейная и железная дороги.
   - Слушай меня! - приказала девушка, как только её лицо осветили фонарями: - Мы займём позиции наверху! Спешиться, дать коням отдохнуть! Внимательно здесь всё осмотрите. Янычарам - зачистить город. И Каваяму с Ямакавой ко мне!
   Они поднялись почти до самого города. Обзор открывался - великолепнейший, даже давнешний дым от горевших резервуаров был виден на горизонте, подсвеченный огнём пожаров. Отличная позиция для кавалерии. Ещё бы пару пушек - никто б из леса не вышел.
   Подошли Каваяма и Ямакава, и, протянув мечи рукоятками к принцессе, упали пред Её Высочеством на колени. Она, перекинув ногу через холку Глупыша, спрыгнула перед ними на землю, даже не удостоив взгляд:
   - Значит так. Раз у вас от полков осталось с гулькин нос, объединяйтесь и прочешите эти леса и кустарники. Мне надо знать, почему именно сюда привела 'связка'. Не будут же они гнать в глушь наугад армию всего побережья?
   Командиры, считавшие себя обреченными преступниками, долго переглядывались, потом спохватились выполнять приказ.
  
   ...Первоначальный план предполагал рейд только одной дивизии под командованием дочери Императора в тыл, разворот, и удар в тыл линии фронта. Но вмешался Томинара, и на пальцах и бумагах доказал, что даже Небесные кони, на такой дистанции, да ещё и с боями, просто упадут от усталости, не говоря о всадниках. Поэтому сейчас пять дивизий - Отдельная под командованием Третьей Принцессы, 1-я Старой Столицы под командованием Кинамото, 1-я Монастыря Асахи, под командованием Преподобного Китадзавы, 7-я штрафная Ополчения Нагадо под командованием Ошо, и резервная Добровольцев Осаки Господина О, по новому плану должны были прорваться к запасным рубежам развертывания отступающих, разрушить их опорные пункты, и оттуда - ударить навстречу, рассеять, уничтожить подкрепления. Жаль, связи не было - хотелось бы знать, как обстоят дела у остальных... ну что же - по крайней мере, тихо. Они договорились, что если будут проблемы - сразу вызывать орбитальную поддержку. А работу главного калибра 'Шайтана' превосходно видно на любом месте отсюда до Западного Побережья.
   Подъехал командир янычар (Ильхан пока оставался с принцессой), доложил, что город полностью взят под контроль. Почти полночь - никто не сопротивлялся ракшасам, отлично видевшим в темноте. Они уничтожили средства связи и обезоружили гарнизон - да, именно обезоружили, потому что не то что выстрелить - униформу надеть не успели, когда их начали брать тёпленькими, прямо в казармах.
   Дочь Императора всё это выслушала с чересчур мрачным видом, кивая так, что... несчастный ага, наверное, уже подумал, что сделал что-то не то, когда она сказала:
   - Молодцы. Генераторы вообще надо сжечь. Займите казармы. Наберите на всех воды и коней напоите, и выведите из строя водопровод.
   - А.. то есть, есть, слушаюсь.
   - Мы всё равно с рассветом уходим, так что незачем оставлять врагу опорный пункт.
   ... Когда погасли огни города, она наконец-то смогла увидеть звёзды. Огромную Небесную реку, и огонёк парящего над ними 'Шайтана', где её возвращения ожидал Тардеш...
  
   Первые лучи рассвета принесли не только долгожданные сообщения о приближении противника, но и нарастающий тревожный гул с северной стороны.
   - По коням! - разнеслось над сонным городом. Под всхрап лошадей и звон амуниции, конная дивизия, цокая копытами, вышла из слишком приметного города на юг, готовясь встречать мятежников раньше, чем успеет неизвестная подмога.
   Мацуко оглянулась назад - в северных небесах, прижимаясь к лесу, вырастали крылатые тени. Авиация. Что же, надо было этого ждать. И одновременно - досада. Как-то не получается никогда всю связь им оборвать. Несмотря ни на какие усилия магов и технические помехи. Почтовыми голубями, что ли, они пользуются?!
   Гул превратился в нарастающий свист, бум-бум-бум - гулкие удары, словно шаги великана, пошли к ним, взметая столбы земли, асфальта, и обрушивая стены домов. Мятежники не пожалели своих - значит они знали что каратели в городе, но не видели самих войск.
   - Стоять! - крикнула она на паникёров. Глупыш хрипел и нервничал - судя по всему, здесь не было никаких старых 'Связок' и он не мог туда прыгнуть, чтобы спастись. Вот наконец угловатые тени крыльев бомбардировщиков их заметили, пошли в пикирование... И тогда прозвучала команда: 'Вперёд!'.
   Только Небесные Кони могут показывать столь великолепную слаженность действий. Вся дивизия, как на рисунке, рванулась с места, набирая скорость под уклон. Грохочущий многоногий великан, что спешил их растоптать, прибавил спеху, вот-вот, почти догнал, но - бесполезно. Конники прыгнули в белесый туман Небесных дорог.
  
   Тишина, обозлённым криком обманутого чудовища, рванула уши... Немного времени - и они опять в мире-где-топают. Воронки огромными следами неслись навстречу, самолёты над ними заложили вираж и пошли на второй заход.
   - Не останавливаться! - дивизия взяла такой разгон, что жалко, что под ней не было врага.
   Прыжок на "связку" - прыжок оттуда, а деревья так близко-близко... что-то сверкнуло в кустах - опять на связку, и только там она поняла, что видела пулемёт. Значит, авангарды добрались.
   - Тяжелой кавалерии - развернуться и быть внимательным! Уничтожить вражеских разведчиков! Потом догоните нас. Приказ по дивизии - к атаке!
   Вновь лес, наискось пронзённый лучами только поднимающегося солнца. Враги разлетаются от слаженного удара первой линии, дикая рубка в самой гуще - теперь-то они всех подтянули, не то, что на марше. На шоссе протяжно ухнуло большим калибром боевой колесницы - звонкие хлопки янычарских бомб - и сквозь деревья видно, как неуклюже поднимается боевая машина на ослепительном огне взрыва собственных баков.
   Дальше, дальше, некогда добивать. За спиной озаряет округу мёртвенно-сиреневый свет, доносится запах озона - орбитальный удар. Аюта срывает с седла дальневизор и командует:
   - Прекратить молчание!
   - Командиры Ямакава и Каваяма докладывают: обнаружен вражеский аэродром, запросили орбитальную поддержку!
   - Молодцы. Пробивайтесь к нам. Всем дивизиям! Доложить статус!
   - Дивизия Кинамото. Вражеские колонны полностью уничтожены. Следуем обратным путём, добиваем уцелевших.
   - Дивизия Китадзава. Недостойный враг предпринял трусливый обходной маневр с правого фланга. Несем средние по тяжести потери, восславляя павших. Благоволение Будды - имеем возможность разить врага согласно плану, утверждённого дочерью Божественного Микадо.
   - Дивизия Оши. Генерал Мамору Оши погиб. Командует полковник Бато Иванага. Ввиду деморализации личного состава рассеяны, и вынуждены перейти к оборонительным боям. Несем большие потери от авиации. Нужен орбитальный удар - но у нас не осталось в живых офицеров, имеющих необходимые полномочия.
   - Дивизий О. Противника прижата к береговой линии. Плохо, осень плохо отбивался противника, нет чего-то. (Метеа выругалась. Бес попутал взять генерала с таким выговором!)
   - Дивизии Кинамото - выделить ближайшие подразделения на поддержку Китадзаве. Я со своей стороны пошлю янычар. Полковник Бато Иванага - теперь вы генерал. Вызывайте орбитальную поддержку, передаю вам коды допуска. Генерал О, - пусть ваш адъютант передоложит обстановку. Выделите пару полков на помощь Иванаге. Командующий Мацукава - на правом фланге отступающих выбиты все их войска. Начните наступление ближайшими частями основного фронта и соединитесь с фронтом Томинары. Генерал О, я всё ещё жду доклада...
  
   ...В ту ночь ей снился сон... Тот же город, только совершенно пустынный, она идёт на площадь из дверей музея, и видит памятник Тардешу - ещё целый, но вдруг наступает такая тьма, что она не различает ни единой чёрточки лица... надпись горит кровавым цветом, так ярко, что отдельные буквы не разобрать. Она взлетает, тянет руку к лицу статуи, но лицо неожиданно плавится, не дав себя рассмотреть, стекает тяжелыми каплями, и вместо головы остаётся привычный череп... чей-то смех будит её...
  
   >Орбитальный десант
  
   ...- А, ты об этом... - усмехнулся драгонарий, когда она, наконец, сказала о памятнике: - Я понял. Моё первое доброе дело. Я тогда, наверное, моложе тебя был... да, точно. Это, когда вышел из Академии, угораздило попасть в состав флота Дактилеша. Что сказать, неудачная была кампания, тогда пришлось оставить две планеты Вельзевулу, Дактилеша разжаловали тогда за это... Я-то тогда, единственное, чем и отличился, это что нарушил приказ - взял на боевой корабль беженцев. Какой дурак - чуть не задохнулись все в полёте, с кругами перед глазами до Диззамаля дотянули, сажались в обмороке. Значит, они мне памятник поставили...
   - Товарищ драгонарий! Корабль апсар запрашивает право на вылет с Шульгена!
   - Опять? Втолкуйте им, что пока их корыто не осмотрит абордажная команда, я даже самого Индру с орбиты не выпущу!
   - Апсары?! - удивилась демонесса.
   - Да, они всё пытаются нас примирить... А я им сказал - пусть с теми разговаривают, кто им оружие и наёмников доставляет.
   Девушка вдруг вспомнила, чей это она слышала смех - Ануш, как это она могла забыть ближайшую подругу! Она всегда мечтала в следующей жизни родиться апсарой... и что-то ещё говорил Тардеш:
   - ... и памятник снести надо будет...
   - Зачем?!!! - вздрогнула его Аюта.
   - Ну, некрасиво получается - взял город - и первым делом себе памятники ставить...
   - Сегодняшнее зло не отменяет вчерашнего добра, господин драгонарий. У жителей этой планеты есть хорошая память о вас, так не вынуждайте её забыть!
   - Отменяет... - сказал Тардеш с грустью: - Нет более мерзкого преступления, чем измарать руки в том, что сам ненавидишь... особенно в отношении тех, кто тебе верил.
   Девушка немного потупилась, пристыженная, и поклонилась, торопясь уйти:
   - Извините, господин драгонарий. Я пойду, если позволите. Генерал Томинара ждёт меня, чтобы вместе завершить окружение Кираншанского Выступа...
  
   ...И он же потом:
   - Нет! Тебе - я запрещаю! Опять? Тебе мало твоей авантюры с Коцитом? Ты офицер слишком высокого ранга, хватит рисковать своей жизнью и подводить себя под суд!
   - Но господин Кверкеш сказал, что со стороны закона теперь не будет проблем...
   - У него - несколько легионов, а ты - почти одна и безо всякой связи! Где это видно?
   - Ещё неизвестно что опаснее...
   - Как ты не можешь понять! Ты здесь нужнее!
   Демонесса вспыхнула: "Да как ты не можешь понять! Что же мне остаётся делать? Я... я люблю тебя, но я проклята - я не могу дать тебе то, что может дать каждая девушка своему возлюбленному - простой нежности и ласки... так что я плачу единственным, чем я могу - работой, старанием, своей жизнью. За эту любовь, которая позволяет мне дышать на этом свете..." - такое хотела сказать зелёноглазая принцесса, но всё равно ведь промолчала. Разве можно так открываться?! Вместо признаний прозвучали доводы чистого разума:
   - Какую я пользу принесу здесь, если не будет никакой связи? Я не могу забирать действующие части у своих командиров - это будет оскорблением. А там необходимо прямое командование, иначе успех невозможен!
   - А, ты так... - он как-то отошел, кажется, даже став прозрачнее, чем обычно: - Не ожидал от тебя такого прагматизма... Ладно, иди, но постарайся вернуться поскорее, - и отвернулся к столу, опершись локтями о спинку стула.
   - Как прикажете, - ответила его спине Мацуко, и, тоже отвернувшись, вышла из каюты...
   ...Шел конец лета, только что был день рождения Сакагучи, и фронт, когда-то растянутый на длину экватора, с неумолимостью удавки стягивался к тому заминированному перешейку. Пора было действовать по плану, и уже сотни "собак" с легионерами в трёхчасовой готовностью ждали на орбите, но драгонарий в последний момент вызвал к себе свою аюту по делам специальных поручений. Как оказалось - чтобы попытаться отговорить...
  
   ...Азер сказала ей в спину:
   - Могла бы и согласиться.
   - Что?
   - Могла бы и согласиться, раз уж он сам просил.
   - И ты туда же, да?!
   - Зачем столько сложностей?! Тебе же его надо, а не всё это смертоубийство. Ну, и, раз он сам пригласил, почему бы не согласиться?!
   - Это моя обязанность. Я ДОЛЖНА быть там, и нечего меня уговаривать!
   - Бедная... Не злись, я просто забочусь о твоей безопасности... и так умиротворяюще развела руками.
   - Нашла время... Ладно, раз уж нам пришлось вернуться, давай ещё раз проверим - не забыли ли чего?
   - Хорошая мысль.
  
   ...На четкую этажерку выстроившихся "собак" не ложились тени. Они казались нереальными от этого, словно нарисованные на фоне звёзд и дневной стороны планеты, и выглядели ещё более нереальными, потому что плыли на этом фоне. Решено было десантироваться во втором часу после полудня (вместо обычных ночных часов), и, чтобы замаскировать истинную цель атаки, корабли были повешены на подвижную орбиту. Принцесса садилась позже, после второй-третьей волны, когда внимание ПВО повстанцев будет рассеяно или вообще уничтожено.
  
   ...Мацуко смотрела на эту картину сквозь иллюминаторы своего аппарата. Инженеры-выдумщики принца Стхана, специально для неё модифицировали обычную "собаку" в повстанческую командирскую машину - с маленьким отличием, что она ещё могла взлетать в космос и садиться на планеты. Правда, сейчас у неё была единственная задача - только сесть. А уж дальше...
   - Всё пройдёт удачно, - сказала принцесса, отведя взгляд от завораживающей панорамы: - А уж дальше...
   Сакагучи вопросительно поднял на неё свой взгляд. Да, сегодня с ней была самая лучшая команда - господин Сакагучи, девочки, и ещё Маваши, брат Ковай, Хасан и Ильхан, немного повздорившие...
   - Размещайтесь по местам, - предупредил пилот: - Прошел сигнал готовности.
   - Спасибо. Никто ничего не забыл? Тогда по местам и пристёгиваться.
  
   Этажерка бесстрастных силуэтов искривилась, будто срезанная ножом, потом ещё раз, ещё раз. 'Отрезанные' квадраты косо сходили вниз, выпуская каждый по сонму маленьких шариков, которые, быстро надуваясь в безвоздушной пустоте, превращались в точные копии 'собак', повторяя все их эволюции. Настоящие и ложные цели сохраняли строй до самой атмосферы, потом вдруг разом разбившись как от удара, смешавшись в единый рой который вдруг ринулся по все возможные стороны по самым замысловатым траекториям - конечно же, это был не беспорядок, а тщательно рассчитанный маневр для того, чтобы сбить с толку защитные системы. Откуда-то с краю стал надвигаться куб второй волны.
   На планете засверкали маленькие-маленькие вспышки - наконец-то заработала оборона повстанцев. Именно этого и ждали тяжелые крейсера - по направлению к вскрывшим себя огневым точкам с тонким инверсионным следом понеслись падающие бомбы и яркие лучи главного калибра. Одновременно небо озарили факела сотен выпущенных ракет - взрывы в атмосфере и на земле расцветили самыми разными цветами десантный отсек корабля.
   - Поехали! Пора! - крикнула демонесса пилоту
   - Нам по графику второй волны дожидаться надо, то есть, переждать, - попытался возразить тот: - Если поторопимся - можем под противодесантный залп попасть.
   - Посмотри на планету. Там сейчас тревога, и таких лодок как наша - не перечесть! Им сейчас впору ПВО отключать, а то своих же посбивают. Спускайтесь!
   - Есть!..
  
   ...Они рванулись с места так, что все звёзды на свете закружились хороводом ('Извините, но иначе эта штука не летает!'), и всех пассажиров, прямо-таки ощутимо подергивало во все стороны этого самого света. Рассерженно зафыркали гасители инерции, пытаясь сохранить хотя бы целостность каркаса и обшивки, если не экипаж - но пилот сам порой выключал их совсем - на такой маленькой машине искусственная гравитация сама работает как боковой двигатель, ещё сильнее замешивая ту кутерьму, в которую они нырнули. Тогда эстафету скрипов перенимали ремни, впивавшееся в тело с силой пыточных оков.
   Вдруг - всё утихло, небо неспешно качнулось туда-сюда, потом - обратно, и жемчужная пропасть планеты накрепко загородила передний обзор. Пилот расслабился в своём кресле, включил автоматику - теперь можно было ей довериться. Они, точь-в-точь повторяя все эволюции, летели вслед здоровенной БОМБЕ...
   - Нечего опасаться, - разминая руки, объяснил пилот: - Это фугаска, не атомная. Она там атмосферу поможет пройти.
   - А на тот свет тоже поможет? - пошутила немного ошарашенная Гюльдан.
   - Нас бы не посчитали за отделяемый заряд этой бомбы, - заметила сама принцесса: - Нарвёмся на сторожевые ракеты ещё лучше, чем если бы в открытую летели.
   - Положитесь на мастера, - похлопал себя по груди лётчик: - И комар носа не подточит. Я вас так посажу - закачаетесь!
   - Нет, спасибо, за сегодня мы накачались уже достаточно, - и, отстегнув ремни, осторожно потрогала пришибленную ключицу.
   - Синяк будет, - всхлипнула Афсане, разглядывая следы от ремней на своём теле.
   - Ничего, переживём, - кинула ей принцесса, которой досталось куда больнее, (её одежда была легче): - Пилот, сколько у нас времени?
   - Минуты три, а, наверное, и меньше. Скоро болтанка пойдёт, побыстрей пристёгивайтесь.
   - Ладно. Так, всем - проверить доспехи, оружие, аппаратуру. Быстро! И - пристегнуться. Кен, пусть тебе помогут, ты занимаешься только своими доспехами. Девочки, возьмите у всех аппаратуру, проверьте, пусть остальные вам оружие и броню осмотрят.
   Спускаться на планету в полной боевой было бы, конечно, полнейшей глупостью. Так никто не делал - перегрузки запросто могли превратить латника в краба, или изменить натяжение ответственных пружин в механизме оружия. Подобную роскошь могли позволить себе только люди, чьи доспехи оборудовались противоперегрузочными устройствами, а все остальные надевали латы и собирали оружие уже на подходе к цели. Патроны, например, до посадки хранили в туго завёрнутых канистрах со специальной жидкостью - иначе, пули могли выскочить из гильз, или ещё хуже - уплотнить порох, и он становился намного более мощным, чем рассчитывалось оружие. А доспех Маваши вообще был опаснее летящей перед ними бомбы.
   Мацуко сама взялась проверять оружие Кена. Тем более что с её снаряжением проблем не возникало - учитывая, что придётся дня три шататься по лесу, она взяла достаточно лёгкий доспех лучника, из числа новых, что прислал отец на её день рожденья. Доспех был черного, (вернее, тёмно-темно серого, как бы матового цвета), с её эмблемами - сосновыми ветками, нарисованными поперёк, а не вдоль. Ну, это уже стало армейской модою - после того, как прокатился слух об удивительных свойствах её 'колдовского доспеха', (того, с рисунком водорослей), и командиры, и солдаты её армии, становились всё более 'тигрополосатыми'. Злата над этим смеялась.
   - Быстрее! - предупредил пилот: - Атмосфера!
   Абрис летящей впереди бомбы очертился малиново-ярким свечением, постепенно переходящим в оранжевый, желтый, белый, бело-синий... То же пламя перекинулось и на их корабль, обзор, особенно в боковые стёкла, закрыли языки пламени, похожие на космы безумного монаха. Все как можно быстрее запихали снаряжение в тюки и закрепили их в багажные ниши, сами, поспешив занять кресла.
   Огонь бушевал и бушевал до такой степени, что породил звук - звук свиста рассекаемой атмосферы, звук рёва, огненного голода, которому уже мало было внешней оболочки... Спереди раздался негромкий щелчок - звук словно бы распахнутых крыл, наполняемых ветром парусов - с бомбы перед ними слетели лепестки той самой оболочки, и пронеслись мимо. Раздался громкий удар - это с них тоже, огненным кольцом разлетелись останки первой защиты. Пламя на миг исчезло опять, а потом начало разгораться с новой силой - каждой оболочки хватало до счёта '8', и всего их было пять.
   Небо стремительно светлело, гася звёзды, которым хватало яркости пробиться сквозь пламенные объятия атмосферы Диззамаля. Бомба заметно уменьшилась - ну конечно, ей не нужно тормозить, чем быстрее она разгонится, тем сильнее будет ущерб, а вот им вскоре придётся отворачивать.
   ...Облаков был слой тонок, притом самых верхних - перистых, едва заметных. Что пилот думал делать - было пока непонятно, лучше было не гадать, а довериться его опыту. Но вот, бомба впереди раскрылась, словно цветок, усыпав всё небо маленькими зарядами, которые смертоносным дождём посыпались на землю, а сама бывшая оболочка резко затормозив, отстала на высоте кучевых облаков. Этого и ждал пилот - всё произошло в секунду, он моментально расстрелял деталь из пушки, а потом с силой включил реверс, тормозя и зависая:
   - Вот так и пройдём. Они на корректировщики не обращают внимания - знают ведь, что уже поздно. Повисим, покуда не рванёт внизу, а потом над тем лесом свалимся ниже радара и закосим под своих.
   Принцессу передёрнуло: Надо же, выучил язык с грехом пополам, а такие слова уже знает: 'закосим!'...
   - Надеть доспехи и снаряжение!..
  
  >Во вражеский тыл
  
  ...- 'Генерал Цеста' вызывает командование. 'Генерал Цеста' вызывает командование... - 'генерал Цеста' - 'генерал-кулак' было позывным принцессы Явара. Шпионы Хиро постарались, и внесли это имя в список действующих повстанческих офицеров. Так что сейчас можно было с самым наглым видом выходить на связь с мятежниками и получать шифры и сводку последних событий от них же. Что сейчас и делал пилот.
  - Генерал Цеста вызывает командование. Требуется помощь и навигация... Эй, вы там, живые?!!
  - Генерал Цеста, говорит главный штаб обороны. Почему пользуетесь открытым каналом?
  - А я знаю ваши секреты?! - вообще натурально взорвался пилот: - Генерал в отключке, шифровальщик убит, а я должен вести машину, скрываясь от десанта, да ещё вашу частоту искать!
  - Извините, с кем я говорю?!
  - Адъютант генерала Цесты Рупан Девипад.
  - Товарищ адъютант, примите настройки вашего личного канала.
  ...немного подождали...
  - Итак, полное имя и звание вашего генерала?
  - Полустр... то есть генерал по интендантской части 308-й дивизии народного ополчения Фракас Ауриэль Цеста.
  - Давно пора привыкать к новым званиям, товарищ адъютант. Четвертый год уже Революции! Теперь - где ваша часть? Много выживших? Доложите обстановку.
  - Машины как раз стояли на заправке, когда нас накрыло, так что от матчасти теперь только одни воспоминания. Насчёт личного состава ничего сказать не могу, здесь, под Трансенталем полно вражеского десанта, легиона два-три... НЕ знаю, может, кто выбрался... Понимаете, у меня же генерал, я особенно разведывать не могу... его бы вывезти хоть как, - добавил пилот с особенным беспокойством.
  - Ладно, не рискуйте. Передам вам частоты основного и резервных каналов, и карту последних дислокаций. Генералу нужна медицинская помощь?
  - Генералу?! Да у нас тут весь штаб лежит! Ещё какие-то... незнакомые... и всем она нужна!
  - Тогда берите курс северней указанного, там, в лагере беженцев развёрнут полевой госпиталь. К вам подойдут из Комиссариата Безопасности. Конец Связи.
  - Если мы - генерал интендантской службы, - заметила Метеа: - То у нас не может быть никакого штаба. Тут ты прокололся.
  - Черт... - выругался пилот: - А, ладно, может, не заметят... Всё равно мы не туда летим. Так, где вас высаживать?
  - Заметят или нет - неважно. Главное, чтобы частоты не сменили. Высадите нас подальше от лагерей беженцев и поближе ко второй точке. После этого можете приступать к своему заданию.
  - Принято к исполнению. Ну, теперь-то обернуться можно? Я всё равно в зеркало всё вижу.
  - Нет ещё. Вы, обе, оделись мигом! И положите швабру, откуда взяли! Нашли время для танцев!..
  
  ...Они сели прямо в какой-то кустарник с прозрачной листвой. Сели на удивление мягко и спокойно, несмотря на то, что Мацуко уже приучила себя к мысли о лихости пилота. Тот, вообще-то слихачил, но по-другому - отключил двигатели на высоте и сел на планировании. Потом сказал:
  - Да не... не прививается здесь этот сорт...
  - Вы о чём?! - удивились все девушки.
  - Да вон, видите?! - он ткнул пальцем в стекло: - На Амале это - дерево. Такое громадное, что над лесом летать опасно! А здесь...
  - Ну... - поднатужилась принцесса, с трудом пристраивая свой мешок между крыльев: - С другой стороны, посмотрите, как он разросся! Ладно, все готовы?! Ничего не забыли?! Значит сегодня, до темноты, нам надо удалиться как можно дальше от места посадки. Ночью идти не будем, пока, как следует, не разведаем местность. Разведкой займёмся поутру.
  Пилот остался - у него было другое задание. Только перед этим ему предстояло очистить весь нагар и копоть, сохранившиеся при проходе атмосферы и восстановить повстанческие опознавательные знаки. Чем он и занялся, загремев швабрами и ведром по направлению к ближайшему водоёму после высадки диверсантов. Кадомацу пожелала ему удачи.
  
  Конечно же, они не собирались геройствовать вдевятером в сердце врага. Пополнения и транспорт, под руководством других хатамото должны были прибывать в течение ближайших двух-трёх дней, во время очередных бомбардировок. И Тардеш и Томинара настаивали, чтобы она взяла всех сразу, но Мацуко чуть не до скандала воспротивилась этому - какая к черту секретная операция с толпой головорезов за спиной?! Они пригодятся потом - когда уже всё будет готово, и нужен будет быстрый и решительный штурм. А пока что даже цели не были намечены...
  Шпионы и заброшенные разведчики, дали координаты нескольких космодромов, но не было уверенности, все ли они настоящие, не было ли среди них так любимых повстанцами 'обманок', к которым они прибегали всё чаще, учась отражать участившиеся атаки диверсантов новой аюты драгонария. Принцесса всё равно их вычисляла - по близости к коммуникациями, топливу, грузам, населению. Ведь космодром не только сам должен работать, а значит потреблять топливо и энергию, там ведь ещё кто-то тоже должен работать, чтоб работал космодром - и им требовалось жильё, еда вода, топливо и энергия. Да и лагеря беженцев, скорей всего, столпились неподалёку от площадок. Правда, от беженцев явно не зависели космодромы, созданные для эвакуации войск и секретных объектов - но ведь и у солдат и у рабочих тоже были семьи, которых вряд ли поселишь в казарме, цеху или лаборатории. Так что это небольшое упущение. Судя по заметной несвоевременности вообще-то правильных действий армии мятежников, в которой была только замедленность, но не нервотрёпка - их высшее командование находилось не на поле боя, а где-то в безопасности, откуда приказы идут с временной задержкой. А пушечное мясо на планете задерживать не имело смысла - если всё пройдёт по плану, Тардеш расстреляет их ещё на взлёте.
  
  ...Лагерь они разбили на склоне холма, подальше от дороги, закрывшись этим самым холмом от ближайшего города. К лагерям беженцев они опасались приближаться - их жители в поисках топлива и пропитания за войну превратились в заправских разведчиков, а вот своей разведкой принцессе пришлось обеспокоиться. Она послала обоих ракшасов в сторону города и дороги - посмотреть, послушать. На часах в первую ночь встали суккубы - лучшая стража, которую можно вообразить, потому что секс во многом заменял им сон. Маваши вызвался добровольцем помочь им в этой потребности, но Кадомацу сама сказала, чтобы больше одной на одного не лезли. Три тёмные апсары на одного мужика - это же смертельная доза! Брат Ковай испугался, что и он тоже попадёт "в ассортимент", но девчонки сами его успокоили, смеясь и поминутно снова дразня.... Принцесса же, закутавшись в крылья и одеяло, легла спать, приказав разбудить себя после возвращения ракшасов.
  
  ...Тардеш стоял, скрестив руки на груди, и молча смотрел на планету. Вообще-то это нарушение техники безопасности и распорядка на корабле - так близко подходить к экрану, но адмиралу позволительно закрывать обзор вперёдсмотрящему.
  Полуостров, похожий на перебитый нос... Где-то в его дебрях блуждают двое его лучших друзей - неугомонная сероглазая принцесса, и правильный до умопомрачения Кверкеш. Хотя, друг ему всего лишь, эта девушка... или больше?! Нет, это ерунда... Она просто ребёнок, который ему доверен, и который слишком много рискует... Да, не больше.
  На планете вспыхнула искорка - взрыв? Старт ракеты? Зачем вам так переживать, товарищ драгонарий? Она-то как раз там, где нет ничего, что ей может угрожать... Не потому, что она бежит. А потому, что не существует ничего, с чем бы она не справилась... Он отвёл взгляд. Кто бы мог подумать, до каких пределов сможет дойти эта наивная девушка, решившаяся один раз подняться ему навстречу по дворцовой лестнице?.. Сущий ребёнок, ставший солдатом... Вы становитесь сентиментальным, товарищ драгонарий. Тардеш вздохнул, и сзади раздался знакомый насмешливый голос:
  - Друг-командир заскучал? Уж не по одной ли своей аюте?
  Злата. Тоже один из ближайших друзей.
  - К сожалению, не о тебе.
  - Я те дам, "к сожалению"! И вообще, мог бы воспользоваться, раз у нас одинаковые звания - я же тебе подсказала, подыграла бы, и всё честно-честно принимала бы на свой счет. А ты бы думал о ней.
  - Не. В твоем случае это опасно. Приходится думать о тебе, даже если собирался иначе.
  - И ты об этом жалеешь?!
  - Ну...
  - Да ладно. Я всё понимаю. У меня же нет таких зелёных глаз!
  - У неё они серые.
  - Ну, на вкус и цвет товарища нет. А ты соврал.
  Драгонарий опять посмотрел на экран. Они всё долго молчали.
  - Где она?
  - Спит сейчас. Хочешь ей присниться?
  - Не надо... У них всё в порядке?
  - Разумеется. Они же только сели! Не рано ли вам начинать беспокоиться, пан драгонарий?
  - Беспокоиться никогда не рано...
  - Как знаете. Только смотрите, не накаркайте...
  
  Тардеш ненадолго задержал взгляд на ней, а потом опять вернулся к созерцанию выбранного полуострова:
  - Злата, я уже совсем не понимаю, что происходит.
  - Пан драгонарий влюбился.
  - Да нет... как можно влюбиться в чужое существо? Вот, например, разве я в тебя могу влюбиться?
  - А ты пробовал?! - игриво поинтересовалась нага.
  - Да я не о том, как тебе объяснить... Всё равно, что воспылать страстью к золотым рыбкам!
  - Я, к сожалению, не рыбка, хотя и "золотая"... Нет, послушай, а разве ты не любишь своих рыбок?
  - Я просто о них забочусь. Они меня... иногда успокаивают. (Пауза) А с тобой мы - просто друзья.
  - А с ней - ...больше?
  - С ней я веду себя как глупый мальчишка. Представляешь, сегодня с утра вызвал к себе, пытался отговорить от участия во всём этом.... Хотя отчётливо понимал, что без неё все эти планы, на которые угроблено столько сил и ресурсов - бессмысленны... И так уже не в первый раз...
  - Ну, пан драгонарий настоящий мужчина - он защищает принцесс, женщин и детей.
  - Перестань.
  - Смешной ты. Другой бы рад бы был, в такую влюбиться. Она-то в тебя влюблена безо всяких споров.
  - Это... выдумки твои, Злата! - чуть ли не резко оборвал её Тардеш. А сам сел в адмиральское кресло, и прислонился лбом к холодному экрану: "Влюбился..."...
  
  ...Ильхан вернулся первым, к большой радости Гюльдан, что сегодня поссорилась с Маваши. Мацуко поднялась невыспавшаяся, и первым делом спросила:
  - Где Хасан?
  - Отправил шайтана дорогу посмотреть, - ответил янычар, разминая затёкшую шею (темноволосая лучница поспешила предложить свои услуги): - Всэ равно он языков нэ знаэт, что эму в городэ дэлат? А машина сосчитат - многа ума нэ надо. Только что с ним говорил - он хочэт вныз, да застава спустится, можэт и выведат что.
  - Ладно. Сам докладывай, - они перешли на ракшасский:
  - В городе пусто, как в котомке дервиша, работать остались только больницы, стража и пожарные. На улицах темно как у шайтана в заднице - свет только в больницах, в домах темно. Свет отвели куда-то.
  - Куда?!
  - Не знаю. Что может быть за шайтаново семя, что столько энергии жрёт... Там даже водопровод сломан, точь-в-точь как вы в захваченных городах делали! На перекрёстках стоят бочки с питьём для всех, очереди даже ночью.
  - Вообще-то так ненормально...
  - Можно, кстати, через город пройти без проблем - там сейчас повальные грабежи, одной бандой больше, одной меньше - без разницы. Я так его и почти весь обошел...
  - Весь город? - сочувственно подластилась Гюльдан.
  - Ракшасы шустрые, - он вынул бумагу: - Вот, смотрите, карта. Я не совсем понял, для чего "план" - но город на ней весь правильно.
  На карте было написано: "План эвакуации города".
  - Интересно. И где ты это нашел? Надеюсь, не на афишной тумбе?
  - Нет, я же говорил - там банд много. Нашел одну, помог квартиру вскрыть. Квартира была богатая, большая квартира.
  - А других бумаг рядом с этой не было?
  - Нет.
  - Как бы не оказалось, что подбросили...
  В этот момент вернулся Хасан. Стреляный мародёр и на дороге успел найти трофеев:
  - Вот! - рядом с костром легла утеплённая шинель легионера: - Я бы и хозяина приволок, да он ушел, пока я думал - нужен нам язык или нет.
  - И правильно, что подумал - куда бы мы его теперь - закапывать, что ли?!
  - Тише. Как обстановка на дороге?
  - Всё время ездят какие-то шайтаны. Причем из города, пока я сидел, выехало десять машин, и все большие, а в город - две и обе маленькие. Ишаков и лошадей я не заметил вообще.
  - Ты бы ещё верблюдов там искал!
  - Перестаньте всех подряд называть "шайтанами"! Что за застава? Городская стража или войска? Патруль секретной зоны?
  - Не понял я, базару не понимаю. Да, по-моему, простая обдираловка. Дурака валяют, и дань с носа дерут.
  - Понятно. Ильхан - сходи с ним ещё раз, осмотрись и послушай, обязательно дождитесь смены караула. Да, а что шинель принёс - молодец. Там кто, полулегионеры?
  - Ну, может... Призраки!
  Принцесса осторожно развернула шинель, сверкнувшую в свете костра нашивками рядового 1-го класса. И вдруг, из складок посыпалась целая горсть длинных, похожих на волосы сосулек.
  - Познакомьтесь. Может быть, в последний раз она и была на плечах призрака, но явно шита на другое существо - пещерного демона...
  
  ...Идти всё-таки решились через город, как и предлагал Ильхан - притворяясь бандой мародёров. Конечно, от нападения стражи (и других мародёров) это не убережет, но обычные разбойники привлекают куда меньше внимания, чем диверсионная группа. А страхи, что их может выдать видовой состав, развеял тот же Ильхан, заметив, что там полно дезертиров из обеих армий, так что кто только не встречается... На что принцесса заметила, что женщин-то не встречается точно - на что Сакагучи заметил, что женщин демонов не только здесь не встречали, но и на картинке их не видели, поэтому если Её Высочество будет держаться в тени, и изменит голос, то про неё даже в женском роде не подумают (он это повежливее сказал). А Гюльдан-то вообще заявила, что дайте ей только подойти поближе, и ни один мужик не будет интересоваться вопросом, откуда она взялась. На что её старшая сестра ответила обещанием когда-то отшлёпать, а Её Высочество - посоветовала лучше держать наготове лук, а не прелести. На что та фыркнула и сказала под общий смех, что у неё всегда наготове и то, и другое, и третье. С суккубами проблем не было - это племя уже пронюхало про войну и соскучившихся до женской ласки мужиков, и встречались нередко, как среди армий, так и дезертиров.
  
  Шинель одел всё-таки Ильхан - иначе у этого брезги и аккуратиста был не слишком "мародёрский вид", в его щегольской форме, на которой не было ни складочки, ни пылинки, ни травинки, несмотря на второй день пребывания в лесу. Всё равно Хасану она оказалась узка в плечах. Это-то обстоятельство и заставило принцессу задуматься. Если пещерные демоны чем и славятся, то как раз шириной плеч. Это призраки худы и тощи как сушеная рыба. Да, но там шерсть была совсем свежая, даже не растаяла. Хотя кто знает, какие путешествия может проделать обычная шинель в мире, где не царит закона? И зачем кому-то в конце лета зимняя шинель? Да ещё пещерным демонам, - которые одевались-то только в самые жуткие морозы Коцита?
  
  Самое трудное было перейти дорогу. За полчаса их сидения в кустах, проехало машин десять - целый автопоезд, иди они друг за другом. Принцесса разглядела то, что ускользнуло от внимания ракшасов - специальные деревянные ящики. То есть вывозились не ценности или население, а какие-то документы. Сакагучи предложил захватить одну из машин, когда она будет возвращаться в город - так можно бы было быстро объехать все объекты, но, принцесса заметила, что с их внешностью, это лучше всего оставить в планах на будущее - нападение на дороге заставит повстанцев удвоить внимание и поднять тревогу, а диверсантам это было совсем ни к чему.
  Очень сильно мешал дождь - хоть в изоляции они не могли намокнуть, но поднимающийся при любом движении пар выдавал их словно целое собрание курильщиков. Азер подала идею использовать магию Её Высочества - та перемудрила, и пар стал разноцветным. Да ладно - у суккубов, наоборот, дождь замерзал на доспехах. И шаровары им пришлось надеть - иначе бы себе все ноги ошпарили...
  Дачные пригороды, окружавшие город, они прошли без задержек, тем более что там вообще никто не встретился. Поселковые улицы напоминали выбитые зубы - часть домов сгорела, остальные - все подряд были разграблены, даже огороды были вспаханы и перекопаны, как контрольно-следовая полоса.
  - Здесь больше не живут - объяснил Ильхан: - Говорят, с началом войны все из города сюда кинулись, ну а потом воевать из-за продуктов стали. Половину домов сожгли сами, а потом воду у них отключили и энергию. У них там скважины, не колодцы - вода сама не поднимется, насосом качать надо, насосы без света не работают. Потом здесь банды прятались, но и они сбежали в город - ни еды, ни воды, пожары постоянно. И в случае налёта тут укрыться негде. В городе всё то же, но там хоть воду на перекрёстках раздают. И дома каменные - от одной бомбы не рухнут...
  - Понятно. Но всё равно - проверяйте эти дома! Неохота нарваться на засаду или патруль стражников. Если найдёте хоть какие-нибудь карты или объявления - сразу ко мне!..
  
  >Не верь апсарам, признающимся в ошибках
  
   ...Тардеш лично проверил готовность первого отряда, идущего для пополнения к принцессе. Ну, проверять снаряжение - не адмиральское дело, большего внимания удостоились новые, лёгкие десантные колесницы. Их конструкция делала их незаметными для радаров. Не нужно было ни магов, ни тяжелых генераторов - открытые людьми свойства радиоволн позволяли избежать обнаружения за счёт конструкции корпуса и обшивки. Драгонарий предпочёл бы заменить такими все 'собаки' своего флота - но они были слишком дороги даже для такого государства, как Республика, а незаметный двигатель не развивал такой мощности как у стандартного транспорта. Поэтому для обычного десанта их использовать было негоже. Тардеш, хотел, если честно, именно на таком отправлять и саму принцессу, но разведка в последний момент всё переиграла, и начальница отдела диверсионных операций пошла на вражескую территорию с урезанной командой и без транспорта. Ну, раз она согласилась - им виднее... Хотя вот такой штуке бомбардировку для отвода глаз устраивать не надо - она может летать хоть под носом у врага и никто её не заметит.
  Подошел трибун дисциплинарной когорты:
  - Товарищ драгонарий. Задержанная требует аудиенции с вами.
  Драгонарий не повернув головы, кивнул:
  - Ладно, - и обратившись к командиру второй группы, Сакакикабаре, кажется: - Всё хорошо. Желаю удачи.
  Телохранитель дождался его и провёл к пассажирским каютам.
  
  ...Апсара ждала его во всей красе. Тяжелое платье, глубокое декольте - вернее даже не платье, а искусная драпировка для умопомрачительной по красоте фигуры - переливалось будящими фантазию волнами при каждом её нервном шаге по запертой каюте, и очерчивало великолепные, достойные кисти лучших живописцев, формы. Тщательно подведённые черты сердцеобразного лица, незаметные краски, подчеркивающие и без того совершенную красоту, маленькие яркие губы, духи, чей аромат возбуждает даже призраков-мужчин, даже тёмно-каштановые кудри, как у Халимы, уложены в стиле Гайцона - в их ведомстве всё учитывают! Правда, картину немного портил ребёнок - непоседливая, блондинистая девочка 3-5 лет, с огромными зелёными глазами, что постоянно теребила мамку за юбку, угрожая разрушить раньше времени явно специально ненадёжно закреплённую драпировку красивыми тканями...
  Тардеш вошел, смерил обеих холодным взглядом:
  - Итак. Что вам здесь надо?
  
  Райская гурия томно вздохнула и ответила вопросом на вопрос:
  - Товарищ драгонарий смеется? - гнев явно был непритворный, но она и в гневе была хороша: - После того, как меня, с дочерью, вопреки всем законам, преступно задержали на вашем корабле, вы спрашиваете, что я здесь делаю?! Это просто возмутительное нахальство! - она резко села на лежак, ловко усадив и свою дочь. Платье, разумеется, раздвинулось так, чтобы показать адмиралу с самого выгодного угла прекрасные в своей чистоте коленки и глубокий вырез ворота, с манящими полукружиями в пределах досягаемости.
  - На полтона ниже, - холодно ответил призрак: - Мы оба поняли, о чём я.
  'Определённо - колдунья. Говорит абсолютно без акцента, характерный прононс имитирует. Только вот действительно, зачем она здесь? И кто она? Проклятье, их макияж абсолютно меняет лицо, даже если я видел её... нет, не узнаю... Кто она может быть - из известных, из самого Конвента, или обычная подстилка? Хотя, ребенок для обычной подстилки - это слишком. Да и в случае подстилки другие бы разговоры пошли - апсары не суккубы, ерундой страдать не умеют. Но всё равно - СЛИШКОМ странно. Корабль у неё постройки асуров, приписан к Тартару, значит Майя Данава. Но кто она? Хотя, ребёнок у неё - всё-таки примечательная деталь. Это важно. Надо припомнить, кто из их Конвента и кого ублажал года три назад... из тех, кому наследники не нужны...'
  Он заметил, что слишком долго смотрит на её небольшую грудь... и тут понял, что показалось ему не так - грудь небольшая! А апсары всегда славились завидными формами, даже самые худощавые из них. 'Значит, она специально легла под нож хирурга! И ей нужно было соблазнить кого-то, для кого большая грудь - недостаток, а не женская краса'. Призраки, сиддхи, или... наги? Но апсара уже поймала направление его взгляда и не дала думать дальше:
  - Ваше поведение просто вызывающе! - небесная красавица, даже не пыталась прикрыться, она залилась легким румянцем, который только подчеркнул на её золотистой коже каждую косточку и каждый соблазнительный мускул: - А ваше обхождение - просто верх грубости! - и непритворно отвернула курносый носик.
  Драгонарий молчал (он старательно заставлял мозг думать только логически), а потом вдруг ответил:
  - Если бы я был груб и неучтив, вы бы сейчас со своей дочкой, делили бы не каюту для высших лиц, а тюремную камеру несколькими палубами ниже, где могли бы превосходно замерить у одной стороны - теплоотдачу ходового реактора, а у другой - великолепную работу системы охлаждения. Уверен, что вашему начальству бы очень пригодились ПОДОБНЫЕ шпионские сведения!
  Апсара всхлипнула, и аж слёзы появились в её больших, испуганных глазах цвета тёмного чая:
  - Ну... зачем вы так?! Я ждала воспитанного и культурного офицера высокоморальной Армии Республики... драгонария - образец нравственности даже для нас...
  'Не поддаваться! Не верить! Нельзя, это всё фальшь!..'
  - Вас нормально предупредили - система Гудешия - это провинция Республики, пусть и восставшая. И всякую помощь мятежникам, мы считаем вмешательством в наши внутренние дела, равнозначным объявлению войны. Но вы, вы лично, продолжаете упорствовать даже после третьего предупреждения. У меня лопнуло терпение. Теперь либо вы расскажите о целях ваших визитов, либо я отправляю вас в метрополию, на слушанье в Сенат. Заверяю, наши 'ястребы' с радостью набросятся на столь подходящий повод, и вердикт будет только один - объявление войны. Вы согласны взять на себя такую ответственность? О том, что будет с вами и вашим ребёнком - я не говорю. У вас ведь изучают в школе опусы того писаки, что сделал имя на рассказах об ужасах лагерей Итораля?! А это ещё достаточно приличное заведение из тех, что есть в нашем распоряжении.
  - Вы наносите удар ниже пояса, угрожая моему ребёнку, - жеманно изобразила покорность соблазнительница героев, печально сложив 'уточкой' рот красивой формы.
  - Заверяю вас - угрожать я даже не начал. Я сам нарушаю закон, столь мягко обходясь с вами. Так что давайте, раз я пошел к вам навстречу, так и вы пойдите навстречу мне, и объясните своё поведение.
  - Всё-то у вас удары ниже пояса, месье товарищ драгонарий, - игриво заметила пленница, выпрямляясь. Сидя с полным осознанием силы своей красоты, и изящной рукой поправляя небрежные складки на платье, которые внезапно, словно по волшебству перестали играть призывную и соблазнительную роль, обретя деловую элегантность: - Вначале ваши солдаты и младшие офицеры грубят мне, оскорбляют, трогают мою дочь - а потом приходит добрый месье - добрый товарищ драгонарий, он резок, чтобы не разрушить сложившиеся у меня стереотипы, и создать иллюзию, что за резкостью прячется правда, но он сочувствует, он входит в моё положение и просит войти в его. Знаете, это не ново. Политика 'кнута и пряника', так, кажется, называется? Сначала один огреет кнутом, потом другой даст пряник - и ты доверишься другому даже против воли... Тоже из категории 'ударов ниже пояса'. А вы, как вижу, их обожаете.
  Так. Оболочку межзвездной шлюхи он сковырнул, и это оказалось даже проще, чем думал. Наступила вторая фаза после 'апсары желанной' - 'апсара умная', апсара-психолог. Это всё равно продолжается игра, это ещё не истина.
  - Ну не знаю, как это вы воспримите, как аллегорию или нет (Тардеш непринуждённо перешел на язык апсар) - но я слышал, если мне не врали, конечно, что для женщин, удары ниже пояса - безболезненны.
  - Туше. Шах и мат, - в сторону сказала бесстрастная апсара. Слишком уж это хорошо укладывалась в стандартную схему. Вот теперь она признает своё поражение в логике, согласится, что всего лишь глупая женщина... надо было ломать эту атмосферу.
  - Как девочку-то зовут? - спокойным, без резкости и улыбок тоном, спросил Тардеш.
  - Лаура.
  - Лаура, извини, пожалуйста, страшного дядю, что он слишком пугает твою маму. Дядя не злой, у дяди работа такая...
  - А я вас не боюсь! Но если мама опять будет плакать - знайте! Я приду вас бить!
  - "Лаура" - значит "золотая"?! У меня есть подруга, которую зовут так же...
  - Младший архидрагонарий Тардеш... - нервно пытаясь щелкнуть пальцами, и злая, оттого что не получается, начала её мать, откинувшись сидя, упёршись затылком в холодный пластик стен, не смотря на дочь и пленителя: - Ближайший друг диктатора, Командир всего космического флота Республики, почётный сенатор - не по голосованию, а за заслуги, потомок славного рода, единственный, кому было суждено взять крепость Коцит... - она резко, изогнувшись в пояснице вопреки всем законам анатомии, поднялась к нему, глаза в глаза: - А вы не знали?!.. - апсара припустила веки, мечтательно улыбнувшись: - И в то же время - на очень плохом счету среди своих. Множество личных врагов, от козней которых не спасает даже личная дружба с верховным правителем государства и армии... И самые страшные враги - верхушка партаппарата, тайные кукловоды всех ваших дел, которые хотели бы, чтобы каждый офицер и чиновник походил на вас честностью и благородством - и ненавидят и боятся вас... лично... за что? - за то, что вам не повезло в детстве, за то, что оказались не в том месте, не в то время, по глупой случайности, которая могла случиться с каждым...
  - Если вы полагаете, что...
  - Не надо, - махнула хрупкой рукой гурия. Дорогая косметика на её лице нисколько не страдала от слез: - Я знаю - вы одна из самых достойных и выдающихся фигур в вашей 'республике' (с какой горькой усмешкой прозвучало в её устах это слово!), так что вербовать вас - было бы в первую очередь неуважением к самой себе. А соблазнять вас я и не пыталась, как ни странно это звучит в устах апсары... - она осторожно вытерла нос тыльной стороной ладони - вульгарный жест показался утончённо-благородным: - О, поверьте, уж кто-кто, а я-то имею полное право с таким презрением говорить это слово - 'республика'! (она сознаётся в телепатии, или опять очередная манипуляция?). Я ещё помню, как всё начиналось. Ведь знаете - когда-то, имя 'Амаль' действительно значило 'надежда'... надежда для многих - для угнетённых - на свободу, для свободных - на справедливость... для горстки глупых бессмертных баб - на решение их ошибки и спасение от большой беды... Увы, теперь оно означает лишь страх и угнетение... и горе побеждённым...
  'Она опять уступает позиции. Если апсара признаёт себя глупой - значит, вскоре она что-то потребует взамен за такое удовольствие...' - драгонарий посмотрел на Лауру и удивился, с каким напряженным вниманием следит этот ребёнок за их разговором. Так вот для кого это представление! Не для возомнившего себя умнее Директории драгонария, а для будущей соблазнительницы и интриганки галактического масштаба. Говорят, апсары живут долго и почти не стареют. А ещё говорят, их дети умеют читать с четырёх лет... Так что учись, девочка - вот тебе любопытный экспонат, добрый дядя среди злых призраков. Учись не мерить всех под одну гребёнку, учись верить не ужасным слухам, а своим глазам... И что призраки бывают не только злыми и добрыми, но ещё и гордыми.
  - Ну, знаете... - ответил он как можно быстрее, пока эхо от экзальтированно выкрикнутого 'горе побеждённым', ещё не отзвенело в ушах: - Это уже оскорбление.
  Апсара бессильно развела руками, и сложила руки на коленях. Расслабившись, она словно даже стала меньше:
  - Меня зовут Кристин Шраддха, товарищ драгонарий, - бесцветный голос скрипел, лишившись вмиг всех наигранных интонаций: - И знаете что - давайте-ка, забудем на время об истории и политике, и поговорим о нуждах путешествующей одинокой женщины с ребёнком...
  
  ..."Кто же она?' - ещё раз задал вопрос себе драгонарий, выудив, наконец, все необходимые для протокола сведения из упрямой гостьи: 'Если санскритское имя - значит не мелкой руки. Как минимум - глава какой-нибудь коммуны. Хотя 'Шраддха' - это, конечно, сокращение. Полностью она, наверное 'Шраддхавасена' или что-то вроде. Нет, неправильно - 'шраддхавасена' - это 'войско веры', у апсары скорее если и 'вера', то, скорее 'вера в первый поцелуй', 'вера в новую встречу'... Но не из главных, это точно... Кстати, то, что Красный Император - их 'ошибка', апсары ненароком намекают уже лет пять. Даже в Сенате эти фразочки уже заметили, хотя там концентрация костоголовых больше, чем во всей истории партии... Что это, ссора между союзниками? Ох, опасайтесь апсар, признающих свои ошибки. Им мало нашей спермы, как суккубам, они берут кровью, оптом...
  - Цель ваших визитов к Шульгену?
  - Личная. Нам нужно было взять с него один старый долг.
  - Не врите. На вашем корабле - опознавательные знаки дипломатической службы.
  - Ой, месье драгонарий, неужели вам никогда не приходилось пользоваться служебным транспортом в личных целях?!
  'Но не через пол-галактики же!' - чуть не сорвалось у драгонария. Он понял - опять манипуляция, и быстро глянул в угол, где были замаскированы микрофоны и камеры. Апсара это заметила. 'Так, один-один, в вашу пользу. Тут вы меня подловили'.
  - Какова цель переговоров?
  - Это личные счёты. Некоторым мужикам надо напоминать о совести... - она словно решилась: - Послушайте, месье товарищ драгонарий, поверьте на слово - моя миссия будет во благо и вам и вашему государству.
  - И какая же она?
  - Ну... трудно всё объяснить... просто есть...
  - Нюансы? Я пойму и войду в положение.
  - Нет, не войдёте... Вы в это положение просто не поместитесь. Но поверьте - если вы задержите меня слишком надолго, то когда-нибудь... - теперь она смотрела в глаза: - Когда-нибудь вам придётся выполнять работу моей дочери... - очень двусмысленно сказала она, но фривольный тон успел только к концу фразы.
  
  Драгонарий кинул быстрый взгляд на ребёнка - она ведь не такая маленькая, она просто коротышка! И возраст... он произвел быстрые вычисления, учитывая время Тартара: "Что я голову ломал - она родилась в год нашего вторжения! Значит, кому нужен был наследник. Её мать не очень хорошо отзывается о мятежниках - апсары не наги, они предпочитают манипулировать правдой, а не ложью. И апсары, бывают круты, когда их обманывают - возможно, это был будущий принц или военачальник... а Шульген надумал хитрить - и их будущая "надежда и опора" родилась девочкой. Она вполне могла быть дочерью Тыгрынкээва - тот был коротышкой, или даже самого Шульгена - в случае апсар биологический вид роли не играет... Если так, то их следует пропустить - такой оборот дел может сильно подорвать решимость восставших... Но с другой стороны - а если она изначально запланирована как девочка? История Астики среди нагов - одна из краеугольных камней их культуры. Тем более у Шульгена невесть когда дочь на Земле пропала - а он так её любил, что даже планету в честь неё назвал. Наследная принцесса тоже хорошее предложение в поиске союзников, а тем более апсара, а тем более - на адских планетах. Малый возраст среди вероятных союзников из государств, которые гордятся тем, что их жители называют себя "грешниками и негодяями", абсолютно не проблема - это Ад, куда по всем легендам попадают все извращенцы. И акселерация тоже не такая сложность - а взрослая женщина с умом 5-летнего ребёнка - это же подарок, а не невеста! Даже самый цивильный вариант брака с ожиданием вступления в возраст - это минимум 10 лет верности союзника, пока принцесса не вырастет. А уж Шульген, этот старый змей, сумеет выбрать жениха..." - странно, незаметно чем-то, после этих размышлений несмелая улыбка девочки напомнила ему суккуб принцессы, и стало неприятно.
  Драгонарий сразу посерьёзнел и внимательно посмотрел на пленницу. Та даже прекратила улыбаться, хоть и не могла видеть выражения его лица: "Только бы не ошибиться... Грань узка...":
  - Мы возвращаем вам ваш корабль. Через двенадцать часов орбитального времени вы отправитесь в сопровождении эскорта из двух "драконов" на звезду Гудеша, для ремонта и заправки. После - под прицелом наших орудий, вы имеете право уйти на Дорогу Демонов в направлении любой из систем, дружественных Царству Индры!..
  "Всё равно выбора не было. Даже если апсары пока на нашей стороне - Шульген всё равно хитрее..."...
  
  >Жители и дезертиры
  
  ...Первая же банда узнала принцессу. Пришлось их быстро и спешно убивать, не успев допросить. Дезертиры из разных армий - бхуты, демоны, ракшасы, даже один человек - на легком и беззаботном ремесле разучились сражаться - хоть и носили значки заслуженный частей. Но кто знает, по заслугам ли они их добыли? В любом случае, заброшенный двор меж многоэтажных домов вскоре был усеян восемнадцатью трупами - а у принцессы демонов никто даже не был ранен.
  Маваши зацепил кончиком клинка бляху на одном из мертвецов, подбросил, и ловко поймал в руку:
  - За такую штуку, - сказал он: - У нас три головы офицеров надо принести, и то не всегда дают... а тут - какой-то лох их носит, который даже меч правильно вынимать не умеет!
  Азер с привычным видом потрошила карманы покойных:
  - Только золото. Никаких бумаг или приборов.
  Сакагучи поглядел на свою принцессу:
  - Вы были правы, Ваше Высочество. Живые нам они были бы полезнее.
  - Что сделано, то сделано. И к тому же - они сами напали - и выбрали себе судьбу. Меня интересует их повстанческая амуниция - посмотрите, есть ли пометки каких-то определённых частей?
  Так как хорошо владели амальским только она сама, Азер и Сакагучи, им троим и сложили кучу всякого хлама, с намёками на буквы - чтобы читать.
  - Нет, это не надо, слишком старое. Вот смотрите: "12-я караульная рота космодрома ? 5", ещё: "Отдельная центурия охраны космодрома ? 12"... Дайте-ка наши карты.
  - Ещё есть космодромы за номерами 8, 11, 6...
  - У меня - 1, 2, 3..
  - По картам выходит - вот они как шли. Судя по нашивкам, эти перебежали ещё до десанта на Юге... Войска повстанцев отступали так... И эти шли вместе с беженцами, значит - вот самые старые вещи с номера 3-го.
  - Да и с 1-го не новее...
  - Угу. Счёт может идти с севера на юг, или обратно - не имеет разницы, хуже что повстанцы и настоящие точки нумеруют одним списком. Вот здесь и здесь должны быть ещё площадки - и местность и дороги требуют, а вот тут мы нашли одну и знаем, что за ней номер 13... Значит, тут - двенадцатый! Ну что же, наши друзья оказались не так уж и бесполезны.
  - Что теперь?
  - Теперь пойдём через город осторожно - не хватало ещё такую же стычку с городской стражей устроить...
  
  ...Дождь перестал. Сырость не спешила уходить за ним следом, и, порой, какая-нибудь вещь отзывалась раздраженным шипением и облачком пара на прикосновение. Ильхан, более-менее обсохнув, скинул свою шинель и остальное оружие на руки суккубам, и отправился невидимым на разведку.
  (Хасан тоже хотел, но Мацуко его не пустила - кроме того, что он был плох, как разведчик, у него единственного был автомат, что был бы полезнее в ближней схватке - да и не ладили они с Ильханом со вчерашнего вечера чего-то, не надо было давать им повода).
  Но всё-таки, несмотря на все меры, первого языка добыл не янычар, а везде пролазивший Кен - испуганного, всего затюканного местного жителя - ракшаса с непривычной, болезненного вида кожей - Маваши вытащил его из какой-то норы, в которой тот прятался от банд мародёров.
  Допрос проводил Сакагучи, а сама, спрятавшаяся за его спиной, принцесса, подсказывала вопросы:
  "Где ближайший пост стражи?"
  "В двух кварталах. Показать?"
  "Дурак! Стража обходит этот район?"
  "Редко. Если им что-то надо. Если кого-то из них убили - то да, зачищают весь город".
  "Есть отсюда безопасный выход на север? Можно там выйти из города?"
  "По этой улице не выйти - там перекрёсток, там воду из бочки раздают, на ней армейские мордовороты с пулемётами".
  "В городе есть армия? Чья? Много их? Где они расположены?"
  "Ну, на бочках по четыре пулемётчика, плюс водитель, и так на каждом перекрёстке. Вообще армия сюда редко суётся - вот на западе - это да. Там у них лагерь, там и спокойнее - дома все целые, даже магазины работают. Я бы и сам перебрался туда, да инструменты бросить не могу."
  "Кроме армии и стражи кто-нибудь следит за порядком?"
  "Вы, если к северу пойдёте, там есть несколько кварталов, где таких, как вы, наняли охранять. Правда, за это, они творят, что хотят - где-то я слышал, что вместо платы они берут женщин. Но пришлых они не принимают. Пришлые живут отдельно, они с Большой Земли, сейчас занимают брошенные кварталы, и всех, кто приблизится - стреляют. Вон там вон, видите заложенное окно? Там один такой. Ждёт Сигнала."
  "А когда он будет, этот Сигнал?".
  "Вы где спали? Ах да, я забыл. Вам не светит. Нам обещали в конце недели. Как раз праздник",
  "Ладно... Что у тебя за "инструмент"?!"
  Пленный оказался музыкантом, странно дрожавшим за огромный неподъёмный короб из дерева, из которого он умел извлекать чудные звуки. Сакагучи и другие знатоки искусства по достоинству оценили его мастерство, и быстро сообразили - пока силач Ковай со всей осторожностью спускал громоздкую и огнеопасную штуку со второго этажа, Маваши с Хасаном где-то быстро откопали (судя по виду - "откопали" в буквальном смысле слова), ручную тележку, и, запрягая в неё музыканта, сложили туда, кроме инструмента, кучу всяких-всяких нужных на новом месте вещей.
  Только одна Мацуко, прячась в тени, не принимала деятельного участия в этом - лишь проводила долгим взглядом.
  - Ох, не пришлось бы нам жалеть потом, что мы его отпускаем - сказал незаметно подошедший господин Сакагучи.
  - Пусть. Его музыка стоила этого... надеюсь, его не ограбят по дороге.
  - Что дальше, Ваше Высочество?
  - День длинён. Но уже скоро полдень. Поспешим - я хочу выбраться из города до темноты.
  
  ...- Да, есть здесь такие - не местные, всего шарахаются, знай, из пулемётов по каждой тени лупят, - подтвердил, сказанное пленным, вернувшийся Ильхан: - Только от них никакой пользы нам, да и дальше они кончаются. А какого шайтана ищет здесь армия - я тоже без понятия. Там крупное соединение - чуть ли не дивизия, но почему они за городом, а не стали в нём на квартиры - ума не приложу.
  Говоря это, он вёл их по улицам и закоулкам на вполне неожиданную встречу. Янычар нашел не какого-то запуганного горожанина - тщательно разведав обстановку, он вышел на главарей банд, контролировавших город, и назначил им встречу от лица принцессы. Туда они и двигались.
  Для Кадомацу сделали нечто вроде плаща из кровельного железа - в нём она могла походить на кого угодно, но не на женщину. И шлем по образцу 'кабаньей головы' с маской в виде свиного рыла, забранного решеткой - всё это резонировало от разговора и дыхания, придавая её голосу то змеиное шипение, то астматические нотки. Суккубы просто подвязали друг другу крылья и сняли кольчуги - если не приглядываться они вполне могли сойти за людей-девочек или женщин ракшасов. Ну а если приглядываться - вполне обычные беженки-суккубы, прячущие своё естество от мародёров. Мужчинам маскировка не требовалась - они сразу взяли нужные доспехи. Всё, вроде готовы.
  Встреча состоялась в весьма странном месте - квартира, где-то этаже на 3-м, вовсе не имела стен - в неё можно было зайти из двух соседних подъездов. Как объяснил Ильхан, тут хозяева слишком хорошо укрепили двери и окна - вот и пришлось сначала одной банде ломать одну стену, а потом другой, не знавшей про это - другую. Чем закончилось, он не знал, но с тех пор эта квартира стала для всех местных банд постоянным местом ведения переговоров. И в самом деле - стёкла были бронированными ('Такое светомётом только и возьмёшь' - со знанием дела заметил Маваши), а дверь вообще напоминала шлюз космического корабля. Если бы кто-то и вздумал нарушать правила игры, это сделать было бы трудно...
  Парламентёр опаздывал, и ребята первым делом проверили здание на предмет ловушек. Мин не нашли, но нашли несколько сигнальных приспособлений, которые можно было использовать в свою пользу. Успели вовремя, как раз до прихода гостя.
  - Ай-яй-яй-яй... - начал тот с порога, на удивление - на Языке Края Последнего Рассвета: - Я же вам ясно сказал, чурбаны вы неотёсанные - один! А вы всю шайку с собой притащили... Какие теперь могут быть разговоры?! - вошедший и в самом деле оказался демоном, в доспехах лучника и со знаками сотника.
  - То есть, я должен сидеть здесь, пока мои ребята торчат на улице, под прицелом всех, кого не лень? - нашелся сразу Сакагучи, изобразив голосом этакого 'пропитого мародера': - Нет уж, изволь. Так дела не делаются.
  - Согласен, согласен... Что ж, раз вас немного, можно считать, условия справедливыми. Так что вы говорили, вам надо в этом городе?
  - Проход на север. И чтобы никаких проблем со стражей.
  - О! Да ради бога! Только вот, позвольте узнать, какова ваша цена? Проход-то платный! О, нет, деньги не пойдут - у самих такого добра полные сейфы. Оружие, дурь забористая, может - бабы? - он скосил глазки на сгрудившихся за спиной принцессы суккуб: - Или, может, у вас есть какой-то особенный дар - вроде звездолёта на нас всех?! Бросьте, мы не маленькие, отлично понимаем, что запросто так на Север не прорываются... Так может, раскроете, его, секретик-то?
  - А как насчёт твоей собственно жизни и доброго имени? - выступила вдруг из-под своей железной покрышки Метеа.
  - О! Так у вас не три, а четыре бабы! То-то я думал...
  - Молчи, сотник Кодоичи Ивадзуна, пока не лишился головы! Для тебя я - Её Высочество, Госпожа Принцесса Третья! - и скинула на пол загремевший кожух и фальшивый шлем.
  Эффект был неожиданным - прежде 'крутой' бандит задрожал коленями, и упав на пол, распластался в поклоне не взирая на грязь и острые обломки разбросанные повсюду:
  - Ваше Высочество! - роняя град слёз с разом поглупевшего лица, проревел он: - Ваше Высочество! Не ждали вдруг... почему? Уже? Даже не верится! Знаете - мы всегда считали Вас госпожой Главнокомандующей, а не этого выскочку-нагадца! Это ведь он бросил нас на произвол судьбы!..
  - Приказ на отступление был отдан при мне всем. Это ваш командир оказался предателем... говорят, он перебежал к повстанцам?
  - Предателем, предателем, предателем! Только он никуда не перебежал! Мы как увидели, что он к ним с распростёртыми объятиями идёт - так сами и порешили! Мы же лучники, от нас не убежишь!.. - А потом - кто куда. Нас окружили, я с сотней левый фланг держал - разворачивались и в лес, нашим флангом-то и упёрлись! Я, мол, и говорю ребяткам: 'Делать, мол, нечего, сами видите, нас зажимают - так что давайте: врассыпную - и за деревья! А там уж кто как выберется!'. Я вот выбрался... теперь здесь. Бандитствуем помаленьку. Ни есть, ни пить ведь ничего не было. Потом умные ребята научили - с машин обдирать кожу и плавить её руками - он показал перебинтованные руки со шрамами от обморожений: - Медали, деньги есть пришлось. Потом бандиты с едой помогли, на них и работать стал. Зато всех своих собрал! Ну, может, кроме тех, кто убит или кто вышел...
  Мацуко вздохнула. Еда и питьё для рождённых в Крае Последнего Рассвета была настоящей проблемой здесь, на холодной средней планете. Многие солдаты из тех, кто отстал от своей части или был брошен при отступлении, просто умирали с голоду, раньше, чем замерзали из-за отказа изоляции.
  - Много ещё таких, кто не забыл клятву верности?
  - Много. Полк наберётся. А если кто и забыл - заставим вспомнить! Правда, все разных частей - и мечники, и лучники, и кавалерия... разнобой. Коней даже не всех ещё съели.
  - Так даже интереснее. Можешь собрать их всех?
  - Да. Но... Ваше Высочество, тут же есть и настоящие бандиты, есть такие, кто вас не любит, и готов отдать любые сокровища, чтобы убить. Что, если узнают?
  - Ты меня защитишь. И... насколько легко их подкупить?
  - Было бы чем... но, в принципе, можно.
  - Тогда веди - у меня есть для них подарок!
  
   >Хозяева города
  
   ...- Баба - она и есть баба! - решительно заявил самый грозный из главарей - пещерный демон с выбитым глазом.
   - Во, видно! Да ведь за эту тёлку нам 'революционеры', что хошь отвалят! А она же здесь одна-одинёшенька!
   Вся толпа вооруженных до зубов дезертиров колыхнулась в едином порыве. Кадомацу сама выступила вперёд, положив ладонь на уже напрягшееся предплечье Сакагучи:
   - А теперь, послушайте спокойно. Что вы думаете получить за меня от повстанцев? Деньги?! - к концу месяца планета окончательно падёт, что вы будете делать с ними в Амале? Амнистию? - то есть, чтобы вас снова простили... и отправили на фронт? (дружное: 'не-ет') Корабль? - она подняла такую хрупкую даже в доспехах руку: - Взгляните на небо! Планета - в блокаде! Куда вы полетите? В райские, адские миры? Да, но только в бестелесном облике.
   - Верно говорит...
   - Постой! А что мешает нам сдать тебя твоим же?
   - Ты чо, ополоумел? Знаешь, чо с нами сделают-то, как только мы их отпустим-то? Вон, Двузубый-то... Брал ведь на выкуп двух центуринов-то... Ещё на Большой Земле! Где он, Двузубый-то?!
   - Говорят, тем же, двум же, дали по автомату, на обмене же... они же его и... кокнули.
   - Во-во! А представляешь, чо будет за самую главную стерву-то, а?!
   Сакагучи опять дёрнулся на слове 'стерва', и девушке пришлось его спиною буквально выдавить на место.
   - Нет, вы-таки... как правильно? 'Ваше Высочество'?! Вот, всё-таки, Ваше Величество, мы-таки привыкли жить одним днём. Что сегодня хрень для нас, то и ладно, а что завтра-таки будет хуже - это нас-таки не волнует! Я-таки, понимаю же ваших - им вам не помочь - таки смертное дело же, но таки только же для них! Зачем вам нашу-то жизнь губить? Здесь, на Часовом - таки военных же видимо-невидимо, помилуйте душу грешную! Они нам за вас-таки такие похороны устроят - музыка на орбите будет слыша. Вам. Но мы-таки её уже не услышим.
   - Верно!
   - Нам и так баско!
   - Дайте мне сказать, - подняла руку принцесса: - Начнём с того, что как бы вам худо от повстанцев не жилось, вернётся Амаль - станет ЕЩЁ ХУЖЕ, (пошел ропот) И вот именно от этого я вас и могу защитить! Во-вторых - если вы гарантируете мне беспрекословное подчинение, то не то, что мои просьбы исполнить - вы и сами сможете обогатиться с минимальным для всех вас риском...
   - Знаю я ваш этот 'минимальный риск'. Нас тоже бросали всем полком в атаку, обещая 'минимальные потери' - из этого полка один я остался!
   - Тихо, братва! Дайте ей договорить!
   - Опять же - что сейчас она может нам дать, чего мы уже не имеем?
   - Я предусмотрела, - подняла голос демонесса: - Кто-нибудь слышал о такой вещи, как 'осадный резерв'?!
   - Мда... это кажись один из наших схронов был... На нашей территории. Ну и житуха была! Жрали от пуза!
   - Я могу гарантировать такую 'житуху' каждому. Карту!
   Азер выложила карту, добытую Ильханом.
   - Эй, такие каракули и я могу нарисовать!
   - Тише ты, недоросль. Будто шифрованных карт не видел. Слушай, что баба скажет.
   - Да, это карта, - утвердительно сказала Аюта: - Дайте мне нормальный план города, и я расшифрую для всех.
   За планом города пришлось кого-то послать.
   - Итак, смотрите. В каких кварталах были обнаружены схроны?
   - Ну, у меня, - выдвинулся высокий ракшас со шрамом на черепе: - Показать?
   - Нет, не надо. Только подтвердите. Здесь?
   - Якши.
   - Верно! А она правду говорит! Это и правда, секретная карта!
   - Ваш квартал приравнен к трибе. Значит, положен один резерв... здесь!
   - Ну, собака! Это я не вам. Это там, в одном доме один неверный сын собаки - из пришлых, окопался! Я говорил ребятам, что без халявы какой-то дело не обошлось! Якши... - ракшас сжал кулак, потемнев всей кожей.
   - А мне! А мне!! А нам!
   - Тихо! В порядке старшинства!
   - А тогда чо вперёд лезешь-то! Подо мной братвы больше!
   - Ты 'подо мной', при ракшасах не говори. Могут не так понять...
   - Мы уже не так поняли, братан!
   - Я расшифрую всю карту для всех, без различий. Просто как дар. Сами решите дальше.
   - Эй, лови ретивого! Он к схрону побежал!
   - Так, с севера... здесь, и здесь... - она просто тыкала в бумагу когтём, оставляя черные метки: - Только учтите, что под одним названием проходят не только резервы, но и убежища, и подземные ходы - поэтому добычу не гарантирую.
   - В убежищах есть медикаменты, наркотики, нержавейка, медный провод... ну и сами убежища. Тоннели - это свобода. Ну и опять же нержавейка и медный провод. Не учите нас мародёрствовать.
   - Ладно. Я вам заодно и на армейской половине города отмечу точки. Могут и пригодиться. И здесь... - широкая лапа вдруг перекрыла целый район на карте:
   - Здесь не надо. Здесь общак.
   Мацуко подняла глаза и встретилась взглядом с тем самым пещерным демоном об одном глазу:
   - Мы почти что ваши, принцесса. Только подождите, когда остальные ребята закончат делёжку.
   - Хорошо. Я закончу с картой?!
   Совсем неожиданно раздался шум жидкости, льющейся из крана, и Азер принесла и поставила на стол дымящийся стакан с жидким метаном.
   - Не понял? Запить? - нахмурил брови главарь.
   - Это объясняет, почему нет воды в городском водопроводе. Они переключают его на метан - здесь разместятся туземные легионы, - торжествующе объявила старшая сестра Ануш.
   - Ну что, это поможет уговорить ваших? Или вам это событие на руку? - оторвалась от карты принцесса.
   - Хреново дело... - ответил пещерный демон, и залпом выпил стакан.
  
   ...Цистерна стала на два колеса на повороте, и нещадно затряслась на ухабах просёлка - водитель не решался сбросить скорость без прямого приказа, хоть сам и еле удерживал баранку.
   Её Высочество сидела в кабине стрелка, завернувшись в крылья и держась рукой за специальную петлю на сидении, и даже не подозревая о том, что одно её слово может уменьшить трясучку. Ей сказали, что на водовозе гораздо быстрее проехать по дорогам, перекрытым патрулям, а уж о том, сколько будет у неё комфорта, заботило принцессу в последнюю очередь.
   На встречу со второй группой она взяла только Сакагучи и Афсане - другим хватало занятий в городе, и вот сейчас сама размышляла, как лучше использовать оказавшуюся в её распоряжении армию бандитов. Одноглазый (так на самом деле и звали того пещерного демона), оказался бывшим легионером, знавшим самого Тыгрынкээва, и сказал: 'Мы почти все - воевали, хоть по три месяца, да успели послужить. Что такое дисциплина, ещё помним, так что будьте, уверены - если вы сами нас не подставите как наши командиры, армию вам сделаем, вот такую, во!' - и поднимал вверх большой палец; 'Только вот понимаете, принцесса, 'за спасибо' и 'за идею' мы уже навоевались досыта. Неохота задарма головы складывать, вот нисколечки. Ведь мы же одни - один город, а вокруг, куда ни плюнь - армия. Мы, конечно, и черта вам из ада достанем, но не хочется как-то зазря... так мы уже навоевались..."
   Метеа тогда им сказала:
   "Надо выходить на связь с другими городами".
   "Вы думаете это - легко?".
   "Не врите. Связь - единственное, что мы не можем здесь нарушить у повстанцев. Обратитесь к гражданским, к военным, если надо. Или вот - правда, что вы берёте плату за охрану - женщинами?"
   "Правда, но..."
   "Скажите их родным, что отпустите их, если они выполнят ваше требование. Да, и расскажите всем, что здесь замышляется! Вообще - я не верю, что будет дисциплина, если вы позволите солдатам потакать своей похоти.".
   "Это в вас говорит женщина. Вот были бы вы мужчиной..."
   "О чем думают ваши солдаты? О том, как исполнить приказ, или как дожить до вечера и ночи с женщиной?!"
   "А почему одно должно мешать другому?"
   "Когда поймёте - почему, вы перестанете быть бандитами, а станете победоносной армией. Объявляю - с этого дня все взятые женщины месяц должны жить только в качестве заложниц! Скажите - пусть ждут месяц, а потом наверстают..."
   "Круто решаете, принцесса... Но, боюсь, вас послушают.".
  
   Теперь она думала. Пол-дня - слишком малый срок, чтобы увидеть эффект своих действий, но уже по повеселевшим лицам обычных горожан план казался удачным. В двух районах, благодаря помощи гражданских, им удалось разоружить городскую стражу, да так тихо, что перфект ни о чём не узнал. Даже больше - стражники и вигилы, получив из документов своего начальства письменные подтверждения, что в городе нарочно перекрыли воду, сами переходили на сторону бандитской армии (конечно, продолжая исполнять свои обязанности). Благодаря тому, что все бандиты сейчас поголовно были заняты муштрой, можно было снять охрану, врачи без опаски прошли по домам, и множество пропавших без вести было найдено. Те, кто по болезни или от голода были прикованы немощью к койкам, переправились в больницы, и им уже обещали поправку - и, конечно, попутно объяснили, что отнюдь не повстанческое командование следует благодарить за помощь. Аюта драгонария своими полномочиями дала бандитам и лояльным стражникам республиканские звания - это сразу многих настроило на серьёзное отношение к делу.
   Одновременно с принцессой, из города тайными лесными тропами вышли самые опытные ходоки в близлежащие города, груженные письмами, записками и домовыми квитанциями к знакомым, друзьям, однополчанам, родственникам... Ответ ожидался, начиная с послезавтра.
   "Почему я вечно забываю сказать Азер про сны с Ануш?! Странно - самая необычная из армий в моём распоряжении, а я почти не волнуюсь об этом... Мне не страшно ничего, что будет угрожать МНЕ... но как я боюсь НЕ СУМЕТЬ сделать хоть что-то для Тардеша!"
   ...Да, Сакакибара прибудет с четвертью сотни ниндзя и самураев. И транспорт... Надо подумать, куда это использовать...
  
  >Две вылазки
  
  ...В темноте, колючую проволоку абсолютно не было видно, и Хасан вволю повеселился над остальными, глядя, как они "Знакомятся", с ограждением.
  - Чего ржешь?! - прошипел Маваши: - Я в доспехах, мне не больно!
  Для скрытности в темноте демоны закрыли даже крылья.
  - Ха-ха! - хоть и вовремя заткнув себе пасть, всё-таки оглушительно громыхнул сопровождавший их пещерный демон-доброволец: - Шутники, блин...
  - Тихо ты! А то всех солдат перебудишь.
  Нет, тревоги они так поднять и не умудрились. Сквозь полосу ограждения и полосу охраны пробрались без приключений, несмотря на то, что взятый ими больной бандит на каждом ухабе канючил, что у него температура, и ему надо покакать. Пятый спутник - седовласый легионер с чиненым-перечиненым автоматом отличался спокойствием Сакагучи - на все перипетии их вылазки он отозвался единственным маловыразительным матюком.
  Вообще-то им нужно было на насосную станцию - просто переключить с резервуаров на скважины, но там была такая охрана, что даже сама Третья Принцесса, поглядев на план, сокрушенно покачала головой - без серьёзной подготовки даже специальной группе ниндзя туда соваться не следовало. Но город и водокачку охраняли призраки-вигилы, которым самим вода требовалась. Так вот, зеленоглазая командирша предложила совершенно безбашенный план, реализовывать который взялись первые сорвиголовы в отряде - Кен Маваши и Хасан. Ну а от добровольцев из числа мародёров отбоя не было... Правда, одного пришлось отправить... немножко против его воли.
  Пока Хасан, показывал чудеса ловкости, словно таракан, карабкаясь на лагерную водонапорную башню, Кен скинув плащ, распахнул светящиеся крылья и просто взлетел, сверху вовсю потешаясь над ракшасом, за все те шутки на колючей проволоке.
  - Эй, вы, там! - раздалось снизу: - Вы, наконец, кончили? Я его на своей спине до верху не донесу!
  Хасан снял с себя моток верёвки и сбросил её вниз, Кен взял другой конец, и, когда больного привязали, стал спокойно поднимать его на крышу бочки.
  - Не сгорит? - спросил ракшас о верёвке, (демон был намного сильнее уроженца Порога Удачи).
  - Нет. Только пересохнет. Ничего, верёвочка хорошая, нам хватит...
  - Да, но его-то ещё и туда спускать.
  - Всё будет, - пообещал Кен, с натугой втягивая свою ношу через ограждение.
  Тихо - сказался навык ночных грабежей - по лестнице вскарабкались бандиты.
  - А люка, однако, нет - заметил пещерный демон.
  - Я какать хочу - уже сюсюкающе попросил больной.
  - Терпи! - встряхнул его бандит: - Ты сюда для этого и лез!
  - Вам легко говорить - "терпи"! А я больной, между прочим, меня организм не слушается...
  - Да отстань ты... Ну, братва, как его будем туда-то засовывать?
  - Не проблема, - сказал Маваши, разминая крылья:
  - Учитесь, пока я жив! - и легко взлетел на крышу бака.
  - Эй, а чего так высоко?!
  - Он почти полный! Лезьте ко мне! - а тем временем хорошенько размахнулся своим оружием - "когтями" и со звоном вонзил их в податливый металл крыши.
  - Тише ты!
  - Виноват, больше не повторится.
  Когда пещерный демон с ракшасом и ведомый ими на привязи больной забрались, наконец, на крышу, он уже загибал края весьма внушительной дыры.
  - А это ещё зачем?
  - Поранитесь ещё... осторожнее, спускайте...
  - Погодь! Ты! Раздевайся!
  - Как?!
  - Вымокнешь, дурень, так ведь совсем коньки отбросишь! Давай!
  ...Он там недолгое время плескался, потом заскулил:
  - Бра-а-тки... братки! Я замёрз, я ссать хочу...
  - Дак ссы, дурина! Тебя для этого и несли сюда! И посри ещё...
  - Он там не утонет?
  - Да нет, всё путём... хотя нет, давай-ка, привяжем к чему-нибудь...
  - Братки!
  - Тихо! Ты там, это, поболтай ногами, размешай дерьмо-то...
  - Холодно - простучал зубами бедолага.
  - Ты лучше о холоде не думай, ты думай, что ты теперь это, самое... как его?
  - Химическое оружие... - прошипел сквозь зубы легионер, и предупредил: - Эй, патруль возвращается. Вытаскиваем его, пока не заметили!
  
  
  ...Нет, всё-таки Ильхан выглядел предпочтительнее всех этих немытых дезертиров. Конечно, непристойно оценивать всех мужиков, как постельную принадлежность, при первой же встрече, но когда ты суккуб - это естественно, а что естественно - то не безобразно. Вот с этими мыслями Гюльдан с хитрющими глазами пыталась то прижаться к Ильхану, то как-то зазывнее изогнуться перед его глазами. Но он, наверное, от сестрёнкиного Сакагучи заразился - раздеваясь перед вылазкой, не обнимал и даже не гладил - а отдавал ей одежду, и уходил, став невидимым! Ох, а эти его жесты, эти мягкие, почти девичьи движения - какое испытание для молодой девушки! Гюльдан мечтательно закрыла глаза, прикусив губки, и так в мечтах простояла бы дольше двух секунд, если бы сзади чего-то тяжелое не уронили...
  
  ...Так называемые "Пришлые", при внимательном изучении этого вопроса, тоже оказались проблемой - занимая первые, ближайшие, удобные дома, они, своей "обороной" блокировали стратегически важные улицы. Третью Принцессу это не устраивало. Она поручила верным ей бандитам в первую очередь разоружить эти "крепости". (Ну, бандиты-то слово "разоружить" поняли по-своему). А лучшей лучнице и лучшему разведчику её отряда, было предоставлено самим выбирать, где будет нужней их помощь. Может, им и можно было разделиться, но раз Хасан с Кеном ушли травить воду военным, то и Гюльдан старалась держаться поближе к янычару - конечно, кто-то из здешних и выглядел многообещающе, но... к ним ещё привыкать... А Ильхан - вот он, здесь, рядышком, только помириться...
  
  Этот "пришлый" засел основательно - не зря. Ильхан не решился переть на него при свете дня, а дождаться хотя бы сумерек. Они долго стояли на ветрине - на крыше дома напротив, прикидывая, с какой стороны будет безопаснее, потом решили, что лучше будет снизу. Ракшас разделся и исчез в полумраке, а суккуба-лучница осталась смотреть.
  Дело обстояло так - "пришлый" занял угловую квартиру на втором этаже многоквартирного дома. У него было четыре окна со стороны подъезда, два - с торцовой стороны, и пять - сзади. Из каждого окна торчало по пулемёту. Плюс, он ещё и заложил кирпичами окна нижнего этажа, оставив только узенькие бойницы, через которые не закинуть гранату.
  Бандиты думали добраться до него, ломая стены с противоположного конца здания, но, во-первых, воспротивились другие жильцы, выселенные незваным гостем из этого дома, а во-вторых - улица слишком хорошо простреливалась, чтобы даже с другого конца провести что-то подходящее для штурма. Да и заминировано вокруг было неслабо - Ильхану потребовалось зрение Гюльдан, видящее контуры предметов, чтобы найти безопасный путь среди хлама и растяжек.
  Вообще, будь это бой, такую огневую точку штурмовать бы не стали - вызвали бы авиацию или орбитальную поддержку - и снесли бы вместе со всем кварталом. На худой конец просто бы сожгли дом или пустили бы газ, чтобы отравить защитников. Но... здесь это не годилось. Хорошо, что главарь местной банды оказался умный - узнав, кто придёт ему помогать, приказал всем худым да мелким не мозолить глаза на улице - так что появившемся маленькой суккубе и худощавому ракшасу захватчик дома не придал значения.
  Решили так - Ильхан, невидимкой, войдёт в соседний подъезд, поднимется на крышу, и оттуда спустится в квартиру через дымоход. Это была проверенная тактика - дымоходы в таких домах (или что это было вместо дымохода) размещались внутри стен, незаметно для жильцов, и при нужде легко пробивались кулаком. Гюльдан же должна была удобно спрятаться и ждать удачного момента, когда потребуется её острый глаз и верная рука.
  Расовый состав "гарнизона" импровизированной крепости "пришлых" был неизвестен - выяснили только, что они плохо видят ночью. Наверное, люди - очень похоже на них. Но даже зрение привыкшей к ночной Даэне суккубы, мало чем помогало в стремительно сгущающейся тьме улиц и неосвященных комнат - хотя бы чуточку света... Иногда дула пулемётов поворачивались - ах какой был соблазн выстрелить! - но ещё днём Гюльдан ясно видела верёвочки, привязанные к рукояткам - и не спешила зазря тратить стрелы, и выдавать своё оружие и местоположение. Где там Ильхан, змеиный яд? Только бы он не застрял в этой трубе!
  И вдруг - звук удара оттуда! Что-то хлёстко и звонко, потом - деревянно и резко, что-то темное вылетает из окна, срывая с петель раскрытые рамы, повисая на длинном стволе пулемёта, пулемёт наклоняется - и тщетно пытающееся схватиться тело срывается вниз. На мины.
  Стоявшая в стороне от полуоглохших, высыпавших на взрывы на темную улицу бандитов, только Гюльдан заметила, что борьба продолжается. По слегка освещённой отблесками огня комнате метались исчезающие тени. Второй ракшас? Суккуб прицелилась, но хоть она и разглядела достаточно для верного выстрела, вопрос: "кто из них", останавливал её руку. Наконец, додумалась - прикрепив к стреле склянку с хатакой, открыла пробку, и горлышком вперёд - чтобы не вылилось по дороге, с излишним натяжением выстрелила в окно. Утихло - буквально на миг. Потом вдруг что-то рванулось в глубь темноты, хлопнуло дверью... может, стоило и проверить, но Гюльдан, хоть и суккуба, как-то ещё не была готова к приключениям на свою задницу, пока возбуждающий мужчин аромат не выветрился из помещения. Она жестом попросила главаря мародёров держать своих парней, и, спланировав, сама, осторожно, держа лук наготове, красиво пошла через мины прямо к двери подъезда. Дверь распахнулась прямо ей в лицо - незнакомец выпрыгнул, покрытый запаздывающей мимикрией в цвет подъезда, увидел её и резко бросился наутёк. Стрела сама сошла с тетивы, словно живая предугадав его рывок в сторону от растяжки, вошла меж меняющих цвет лопаток. Невидимка споткнулся на бегу и кубарем влетел в ближайшие кусты, где и затих. Бандиты подбежали быстро:
  - Ух, ты...
  - Эй, а как ты узнала, что это не твой дружок?
  Гюльдан и самой было интересно знать, но её пока что всю трясло с перепугу...
  - Я тэ покажу, жэнщина, как бэз команды стрэлять! - раздался самый долгожданный голос на свете:
  - Как мнэ тэперь па улыцэ, идти, жэнщина?!
  Гюльдан облегченно вздохнула, а потом, уронив лук и стрелы, обеими ладошками прикрыла смеющийся рот, увидев янычара. Набедренная повязка и на четверть не прикрывала эффект от хатаки. "Ну, ты мужик..." - с уважением протянул один из мародёров. А суккуба, отбросив несвойственную робость, протянула руки, и прыгнула на любовника, недвусмысленно обняв коленями:
  - Для начала - используем Это по назначению. Ты случайно не видел кровать помягче и дверь попрочнее, пока спускался? А то ведь ночь на дворе...
  
   >Барабан Ковая
  
   ...Азер и брат Ковай занялись подготовкой новобранцев. Как выразилась сестра Ануш: 'Команда ещё та - монах и старая подстилка, два кошмара друг для друга'. Ковай, по природной наивности юмора не понял, но конфликтовать и не потребовалось - они отлично разделили обязанности. Силач занялся проверкой не служивших на здоровье и пригодность, а служившая в немаленьком чине на Даэне суккуба занялась муштрой служивых и офицеров. Они оба хотели бы заполучить в подмогу Кена Маваши - как-никак учителя фехтования, но этот егоза первым подписался на вылазку, да ещё Хасана с собой уволок, к немалому огорчению Гюльдан, (та даже начала приставать к Ильхану и доприставалась до того, что янычар и её уволок в разведку).
   Азер было забавно смотреть - иногда дверь открывалась, когда выходил очередной рядовой, и там такой Ковай размахивающий дубиной - аж ветер свищет. Ну, за дело - не составило труда отделить рядовых от офицеров, а настоящих военных - от самозванцев. Кто-то врал, стремясь сохранить власть, кто-то врал, стремясь избежать ответственности - старая суккуба их насквозь видела, и одних выводила на чистую воду, а на ложь других смотрела сквозь пальцы. Для её хозяйки имели значения не титулы, а реальные заслуги и таланты - а у ветерана двух войн хватало и опыта и такта, чтобы доказать одним где они неправы, или не копаться глубоко в свежих ранах у других. Да и мужики охотнее раскрывались перед суккубой, не ожидая подвоха - или находя поддержку там, где её не ждали, сами шли навстречу. Уже темнело на дворе, когда очередь дошла до командиров-женщин - и с ними-то и начались канители, и выяснения кто больше неправ. Их неспешный обмен мнениями, в который вступили вне очереди другие соискательницы, прервали внезапно странные удары железа о железо, с поминутными вскриками: то 'ох', то 'ой'.
   - Шлёпают, что ли, кого-то? - предложила одна из женщин: - Похожая мелодия.
   - Музыканта этого я знаю... - заметила Азер, вставая из-за стола: - Но вот что у него за инструмент?
   Они все высунули головы на улицу, и - увидели: Брат Ковай, с хорошего размаху, бил по здоровенной двери убежища, которую на плечах удерживали где-то с десяток бандитов и дезертиров, и, похоже, они были совсем не против подобной экзекуции.
   - Эй! - окликнула монаха телохранительница принцессы.
   - А... Здрасте! Я тут это... Испытываю, как солдаты держат удар! (один из испытуемых упал на четвереньки и так, на карачках, быстро-быстро побежал с площади): - Знаете, поодиночке-то как-то долго выходит...
   - Ага, ладно... Только ты бы, это - ещё бы вторую дверь прихватил, и, знаешь, как на барабане - туда-сюда - пум-бум! Еще бы быстрее было!
   - А что, это мысль! А ну-ка, новобранцы, давайте ещё одну дверь сюда! Да положите вы эту, куда вы с ней побежали!
   Азер покачала головой:
   - Он безнадёжен... Да ты их угробишь так, балда! У нас от твоих экзерсисов, башка звенит громче колокола, а что у них прямо под дверью? Скорей бы хозяйка вернулась... - возвращаясь в класс: - Ну, так, дорогая, ты не ответила мне. Значит, у тебя был любовник-легионер, который брал тебя на войну? И ты даже командовала у него в штабе? Это было при Республике или после восстания? Давай, я давно жду твоего ответа...
  
   ...Кадомацу разговаривала с Сакакибарой, когда со стороны города послышались далёкие, гулкие и ритмичные удары - будто гигантский барабан или гонг. Утихло - потом снова. Доносилось явно из города, и со стороны занятых ими районов, и подозрительно напоминало канонаду... Она переглянулась со всеми, обеспокоенная, забралась в кабину транспорта-невидимки и скомандовала пилоту спешить в город. Десятерых ниндзя она уже успела отправить на разведку окрестностей, им же отдала водовозку. Цистерну надо было вернуть бандитам, чтобы они вернули в городской парк, пока военные не хватились пропажи. Всё равно космодром так и не смогли найти...
   Транспорт их напугал при своем появлении - абсолютно бесшумный, словно ветер по деревьям прошелестел - и появился на поляне. (Шофёр чуть дёру не дал!) Эти машины понравились ей ещё при первом знакомстве - жаль, их было слишком мало... Да и уж очень новые - их даже испытать, как следует, не успели, и, хоть джаханальцы и славились как лучшие мастера Вселенной, сразу так, экспромтом создать безотказный шедевр инженерии, даже у них не вышло.
   Сакакибара принёс ей последние новости с фронта - хоть один день и одна ночь слишком малый промежуток для войны на всю планету, но уже, один сам факт высадки десанта Кверкеша, заставил мятежников снимать с места и бросать в бой битые Мацукавой дивизии, что только-только встали на пополнение. Это было уже неплохо - если субстратиг сумеет навязать им бои, то у противника не останется свежих резервов, как это уже было на Коците. Аюта как раз, пользуясь свежими данными, пыталась выяснить - какой из Туземных легионов собирались разместить в их городе, и могут ли они теперь вернутся (а их у врага осталось всего семь - так что если хорошо подумать...), как раздались эти звуки.
  
   С высоты бреющего полёта удалось обнаружить ещё одну интересную подробность - дороги, выкрашенные в цвет леса! С орбиты их разглядеть было невозможно! Ладно, через два дня, с новым аппаратами и пополнением, прибудут Пак и Уэмацу, тогда и придётся занять их разведкой... пока нет времени... Они сделали короткую посадку, и осмотрели хитрость мятежников.
   Удары замолкли, и девушка чего только не передумала, но вот - снова, и уже точно из занятых ими северных районов города. Принцесса поторопила пилота лететь, и побыстрее - но он заметил, что на фоне звёзд корабль может быть виден, и им пришлось сделать круг по окраине.
   При виде целых районов без вспышек выстрелов и дымов от пожаров, как-то отлегло от сердца. А ритмичные удары продолжались! Она даже не стала ждать, когда пилот полностью посадит корабль, а выпрыгнула на лету, расправляя собственные крылья. Удары неслись из здания бывшего детского сада, занятного ею под штаб и личную резиденцию. Она пролетела ниже крыш и обогнула строение сверху.... И тут же отлегло от сердца. Это оказывается Брат Ковай, вращая своей знаменитой дубиной, производил такой грохот!
   Принцесса выпрыгнула, казалось неоткуда, и ловким взмахом меча остановила, казалось, неудержимо вращающуюся дубину.
   - Ваше Высочество! - охнул с перепугу монах.
   - Ты чем это занимаешься? - наверное, лицо у неё было страшное.
   - Я это... проверяю, как держат удар! - он кивнул на несколько бандитов, переводящих дух возле огромной, в полтора роста девушки, железной двери.
   - Проверяешь? - взорвалась дочь Мацуко: - Да даже я, (она показала в сторону леса) - и то услышала! Я чего только не передумала! А представляешь, что сейчас у военных творится в их части города!
   - Виноват... - сразу потупился несчастный монах.
   Дочь императора устало опустилась на стальной рельс, вкопанный в землю - импровизированную скамейку:
   - Ну что мне с вами делать...Азер, ну ты единственная осталась умная, почему ты-то его не образумила?! А-а! - махнула она на них всех рукой. Потом некоторое время сидела и смотрела молча на эти несчастные двери: - Слушайте, а почему было так громко?
   Все совсем не поняли, в какую сторону она сменила тему разговора.
   - Нет, это же дверь от бомбоубежища, на всю толщину должен быть сплошной металл... - она подошла и резко ударила кулаком по люку. Плита отозвалась неприлично высоким звуком.
   - Да вы смотрите! - она показала на глубокие вмятины от дубины, потом изо всех сил пнула ногой - мало того, что звон пошел по всему кварталу, на, казалось бы, монолитном металле, отпечатался след её каблука!
   - Господин Сакагучи?! Попробуйте 'Пушечное лезвие'!
   Хатамото размахнулся голубовато светящимся клинком - тот вошел в металл, не встретив и четверти ожидаемого сопротивления.
   - Пустая внутри.
   - Ваше преподобие, святой брат, помогите-ка...
   Мужчины вместе подняли разрубленную дверь, и, хорошенько приложив усилие, согнули её уголком. Все ахнули - прославленной диззамальской стали в люке, толщиной в один сяку не было и половины!
   - Разворовали - с презрением сказал один из мародёров и сплюнул на пол.
   - А мы-то радовались, что тащить легко!
   Сквозь толпу пробрался Одноглазый, и, сев на корточки, внимательно осмотрел улику:
   - Дверь-то новая. Уже при революции плавили!
   - Д-Да рази при Амале бы такое бы возможно-таки?
   - Да весь завод бы децимировали к шайтану!
   - Да зачем децимировать - Коцит-то рядом!
   - Верно!
   - Революционеры хреновы! Развели жуликов!
   - Значит так, братва - берём эту штуку, и несём по дворам показывать!
   - Нет, в самом деле - он её МЕЧОМ разрубил! А если бомба?
   - А если бомба ядрёная?
   - А девка-то девка, видал? Ножкой пнула - и промяла!
   - Да ножки у неё загляденье, ножки не трожь!
   Мацуко зарделась, и чтобы скрыть смущение, повернулась к своим хатамото:
   - Господин Сакакибара, приступайте к своим обязанностям. Господин Сакагучи, принимайте под своё командование господина Сакакибару и его отряд. Разместите и введите в курс дела. Необходимо как можно более срочно разведать город и перекрыть все каналы сообщения местной администрации с командованием повстанцев. Более конкретные указания поступят по мере поступления разведданных...
  
   ...Минут пять спустя, прибежали запыхавшиеся Хасан с Маваши. Они сказали, что всполошенные 'барабанами Ковая', военные в лагере подняли тревогу и выслали отряд на разведку города. Правда, именно благодаря тревоге, их группе 'отравителей' и удалось уйти незамечено, но патруль они опередили на считанные минуты. Всех подозрительных на вид быстро загнали в новый летучий корабль и на высоте переждали опасное время. Правда Хасан, увидев, что в мимикрию ракшасов может целый корабль, так и простоял на площади с раскрытым ртом. Про что он подумал, зная суеверия ракшасов насчёт того, каким способом обретается невидимость - можно долго и забавно гадать...
  
   >Демоны-ниндзя
  
   ...Пустую водовозку здорово бросало от неправильной загрузки. Тут уж, как ни крути - в обрат такую машину всё равно порожняком везти, но сейчас, когда на дорогах творится что-то жуткое, водитель попросил в качестве 'груза' лишней охраны. Солдаты тоже могли сойти за груз, если бы поняли, что в такой длинной машине лучше сидеть на своих местах ради собственного же блага - а они все собрались в кабине стрелка, анекдоты травить, и всё удивляются - 'чего это зад так мотает?'. Балласт и то умней. Но с просто балластом, ещё неизвестно - доехали бы...
  
   ...Всё началось неделю назад - когда лагерь разбудили эти странные звуки из города. Отряд, посланный на разведку, ничего не нашел, но гражданские явно что-то скрывали - да и оборвалось в ту ночь что-то между солдатами и горожанами. Если раньше легионер (не любили в Революционной Армии это прозвище, данное карателями - никакие они не 'полулегионеры', не вигилы, не 'пожарники' - настоящие легионеры, и не уступят в бою республиканским! Но попробуй, повоюй, когда с тобой не дерутся честно, а спускают на одного - сотни наймитов Метрополии!), так вот, раньше легионера городские встречали с распростёртыми объятьями, он был для них и друг и брат и будущий зять, а теперь - разве что в спину не плевались. Да и такая прибыльная вещь (а Революция поощряет прибыль), как торговля местами на кораблях вдруг пошла на спад, (ну конечно никаких настоящих мест на корабли никто не мог продать - туда шли по пофамильным спискам, но ведь обидно, что халяву отобрали!). А потом пришла эпидемия...
   Главврач - санитарный эдил, сразу заподозрил воду. Но понадобилось, чтобы свалилось две трети личного состава, чтобы пришло разрешение проверить водопровод - и сразу обнаружили дыру в крыше водонапорной башни и зловонное болото в ней, вместо запаса воды. Делать что-то уже было поздно - этой гадостью пропитались все трубы, промывали речной водой, метаном, спиртом - безрезультатно. С трудом удалось реквизировать одну водовозку - остальные ослушались приказов и перестали подпускать к себе солдат на выстрел. Комиссар приказал не ухудшать отношений с гражданскими, стали обходиться, чем было. Даже за одну-единственную пришлось воевать - они подчинялись не Штабу, а Комиссариату Гражданских Дел и он был очень щепетилен в подобных вопросах. Собственные машины, посланные за водой, топливом и запчастями - не возвращались, то ли попадая в засады, то ли реквизируемые фронтом. Только эта водовозка их и спасала. Комиссар был склонен верить в чертовщину, стратиг - в необычайно хитрую диверсионную группу. Зачистили лес, прочесав его до самых секретных объектов ?12 и ?15 - и на следующих день эти объекты взорвались! На самого стратига пало обвинение в шпионаже и халатности. А он - что ему делать, не мог же он, имея два легиона и третий на подходе, объявлять что тут, наверное, весь город перекинулся к противнику!
   А попытки добыть воду своим путём ни к чему не привели. Единственная доступная скважина была запечатана до ремонта водопровода. И юмор был ещё в том, что в распоряжении дивизии была исправнейшая городская насосная станция. Но по жесткому требованию штаба они сейчас промораживали систему, гнали переохлаждённый метан по только что заменённым трубам, и к городским скважинам доступа не имели. Весь водный рацион в основном уходил на больных и раненых... остальным приходилось терпеть жажду и не мыться. У города не было даже плёвенькой речушки, чтобы набрать воды, дожди чуть спасали, но не встанешь же с раскрытым ртом под небом? А рейсы в соседние города становились всё опаснее...
  
   Распахнув пылающие красным огнём крылья, затянутая в чёрное тень, взмыла над дорогой. Может, она взлетела из заросшего густым кустарником кювета, может - с одного из деревьев лесополосы. В конце концов, неважно - за ЭТОЙ водовозкой, ЭТА тень летала уже неделю - и только сейчас ей удалось зайти на неё с нужной стороны при нужном ветре. Рывок вверх - чтобы уравнять скорости - и тень распалась надвое, одна часть, которая крылатая, мгновенно отстала, а другая, маленькая, понеслась к цистерне, с размаху зацепившись за гладкую поверхность десятью остро оточенными трёхгранными когтями. Удар был весомым, но водителю почудилась лишь очередная кочка. Незваный гость тем временем подтянулся, влез на ровную крышу... Это массажистам и лучникам когти мешают, их спиливают до корней, а воину-невидимке любое оружие могло пригодиться, а уж тем более - то, что при рождении подарила сама мать-природа.
   Ниндзя продвинулся ещё на длину корпуса - собственные когти работали не хуже специальных крючьев. На крыше была даже не сталь, а алюминий - по ощущениям, как плотный картон, за неё цепляться труда не составляло. Несложный трюк, который по силам был бы даже Третьей Принцессе, прошедшей неполный курс, не то, что выращенному невидимкой с колыбели ниндзя. Вот на бортах, где сидели стрелки противопульные щиты были из броневых сплавов - может и можно было зацепиться, если постараться, но на полном ходу машины лучше не испытывать удачи... Кстати, в кормовых отделения стрелков не оказалось - а он специально тренировался проходить их позиции... Ну что же - так проще... но рессоры говорили о избыточной загрузке, значит, отсутствие где-то в одном должно компенсироваться избытком в другом. Но это всё равно облегчало его задачу. Ниндзя встал с четверенек на ноги, и в открытую побежал к кабине по мостику над цистерной.
   Солдаты громко хохотали над очередным анекдотом, в котором было что-то то ли про апсару, то ли про суккубу, когда вдруг сильные руки с когтями разорвали крышу кабины. Внутрь сразу хлынул воздух холодного шоссе, и следом - демон с голубыми глазами, в одеждах цвета остывающей лавы, рухнул из пролома, и, казалось, только повернулся - и двое уже отлетели с порванными животами. Водитель обернулся - что там; машину резко занесло, сам незваный гость споткнулся, кто-то даже успел поднять оружие - но врага не сдерживало опасение попасть в товарищей - мелькнул короткий клинок и кое-кто лишился пальцев. И даже не задержался, чтобы расправиться с уцелевшими - нырнул против ветра в свою дыру и исчез. Ошеломлённые повстанцы долго смотрели друг на друга, потом кто-то заметил оставленную им вещь:
   - БОМБА!!!
   ...Взрыв оторвал кабину от цистерны. Корму развернуло поперёк дороги, грузовик перекувырнуло раз пять кубарем, и, наконец, взорвался голубым пламенем останков метана в секциях... А в вышине, расправив прежде тщательно уложенные крылья, такого же цвета, как у брата-близнеца, любовался сделанной работой ночной убийца. Задание выполнено - Её Высочество будет довольна...
  
   ...На следующий день, как говорила официальная история: "под давлением обстоятельств", стратиг Альвареш нарушил приказ Штаба Революционных Сил, наконец-таки пустил воду в городской водопровод...
  
   >Призрачная воля
  
   ...Драгонарий ждал рапортов. Над ним, то есть под "Шайтаном", на нескольких экранах разворачивалась панорама острова Сентиней - подёрнутые дымкой горы, леса и пенное побережье, каменная россыпь городов. Кое-где мелькали вспышки - взрывы, от игольчатых уколов тактической артиллерии, до огненного шара размера с яблоко - стратегического удара. Шла война. Справа, где Мацукава начинал решительное наступление - линия фронта была расцвечена как на праздник. А где там эта принцесса, или Кверкеш - оставалось только гадать.
   - Товарищ драгонарий! Последний транспорт к аюте по секретной части завершил шлюзовые операции и отчаливает!
   - Начинайте операцию прикрытия. Субстратиг Кверкеш подкреплений не запрашивал?
   - Никак нет, товарищ драгонарий!
   - Хорошо. Продолжать операцию. Бэла, если я буду нужен - я у Златы.
   Стажер рассеянно кивнул, занятый приборами.
  
   Старшая колдунья же была занята со своими подопечными - где-то штук двенадцать самых разнообразных существ с закрытыми глазами покачивались в такт под общий ритм медитации. Тардеш остановился у входа, и, запахнувшись в тогу, наблюдал - это хоть успокаивало.
   "Друг-драгонарий что-то хочет?" - вдруг раздалось в голове.
   "Да не... не обращай внимания... просто хотел развеяться", - чуть не сказал голосом!
   "Так за чем же дело встало?! Я сейчас..." - Злата открыла глаза, и её сменила Лакшмидеви.
   "Да не стоило... колдовала бы дальше".
   - Что ты переживаешь! Они без меня совсем хорошо обойдутся... да и мне отдохнуть не мешает! Ну, пойдём?!
   - Куда - "пойдём"?!
   - Ты же меня на свидание пригласил!
   -Да-а... хорошо. Давай, что ли, по атриуму пройдёмся?
   На боевом крейсере трудно найти место для отдыха - ни оба спортзала, ни столовка для этого не годились, а идти в "красный уголок", где сидели главные стукачи флота, - проще уж самому на себя донос написать... Правда, оставались ещё актовые залы, где временами крутили неплохое кино - но кто будет "крутить" им это кино во время боевой тревоги?! Тем более что механиками там - старшие канониры, а у них и так сейчас запара...
   - Ну что? - вступила Злата после нескольких молчаливых шагов: - Соскучился уже по своей второй аюте?
   - По всем скучаешь. Ну, ведь война всё-таки. Что поделать?
   - Выиграть войну.
   - Я пытаюсь. Вроде получается.
   - Очень хорошо получается.
   Она заглянула ему в глаза:
   - Хочешь, я могу связать тебя с ней - это очень просто!
   - Перестань, мы оба знаем, что она этого не любит.
   - Ты запомнил, что она любит, а что нет. Ох, друг-драгонарий...
   - Ну, за три года войны несложно.
   - Мои вкусы и пристрастия ты не запомнил и за семнадцать лет.
   - Но у тебя же они всё время... - и вдруг, словно земля ушла у него из-под ног. Он почувствовал себя сидящим на земле, голыми коленями - на сухой траве конца лета, рядом - с непривычно низкой точки зрения - Азер, телохранительница принцессы, чуть далее, в тени - её сестра Афсане. Напротив них сидела сама принцесса, и была ясна причина отсутствия костра - света и тепла от демонессы хватало с избытком. Удивляло отсутствие третьей из суккуб - Гюльдан, но Тардеш вскоре сообразил, что это её глазами он смотрит на происходящее.
   ...Азер говорила:
   - Мне кажется, этот мужик за свои старания заслуживает хотя бы поцелуя.
   - Перестаньте, девочки, - отвечала принцесса: - Вы же знаете моё к этому отношение.
   - Да ты что, Афсане стесняешься? Брось, она только рада будет - сама тебя научит, как его ловчее целовать...
   - Перестаньте! - голос демонессы даже сорвался: - Вы знаете, всё, я при вас клялась перед всеми богами, и не преступлю эту клятву! У меня есть единственный мужчина на свете!
   - Поцелуй - это ещё не измена, - раздалось откуда-то изнутри Тардеша. Он понял, что это говорит Гюльдан. Голос изнутри казался другим, непривычным.
   Принцесса посмотрела на неё так, что Тардеш, пользующийся её глазами, был принуждён некоторое время разглядывать траву и смуглые коленки, чувствуя, как горят щёки юной бесстыдницы.
   - Нет, ну это же всё-таки... - подала голос Азер и осеклась. Потом начала снова: - Так ведь не бывает. Ты - не мы, ты ведь даже правильно прикоснуться к нему не сможешь, бедная... Зачем тебе всё это?!
   - Я его люблю, - с ясным взором ответила девушка (только сейчас, чужими глазами, Тардеш увидел, что глаза у неё на самом деле не серые, а красивого, тёмно-зелёного цвета): - И пусть, мне пока не суждено даже дотронуться до него... Я заслужу это право. У Неба или Преисподней. Пусть даже мне придётся сражаться всю жизнь, пусть придётся завоевать все планеты Вселенной. А до этого - я буду рядом с ним. Столько, сколько возможно...
   ...Прекращение контакта было резким и неприятным. Тардеш даже пошатнулся от яркого света, ударившего со всех ламп атриума. Злата поспешила его подхватить, подставив костлявые кольца своего тела:
   - Ну что, всё в порядке?
   Драгонарий отчуждённо посмотрел на неё глазницами лица-черепа:
   - Перестань. То, что ты делаешь, давно уже вышло за рамки шутки.
   - А это не шутка.
   - Тем более. Оставь девку в покое.... да и иди, займись своим делом - мне пора на мостик...
  
   ...Кверкеш вытер лицо платком, мгновенно ставшим угольно-чёрным от копоти, и сразу же выбросил его в яму. Секундой позже за ним полетели и перчатки. Услужливый опцион сразу же подал новую пару. Надевая их, субстратиг против ветра обошел яму, показал огнемётчикам угол, в котором что-то ещё шевелилось. Люди горели плохо. Намного хуже призраков...
   ...Ветер гнал дым прямо на городок, превращая когда-то весёлые домики в унылые казематы. Да, теперь уж немногие захотят здесь поселиться вновь... Кверкеш старался избегать тактики "выжженной земли" по мере сил - во вражеском тылу это ограничивало его собственную маневренность - но сейчас просто не было выбора. Да и такая жестокость заставит мятежников ещё больше отвлечь войска от охоты за неуловимой "бандитской армией" генерала Метеа.
   Нет, события определенно разворачивались намного лучше, чем планировалось в штабах. Рейды десанта и неуловимая партизанщина подняли настоящую панику в тылах мятежников. Гайцонская принцесса была права - не всем понравилась пресловутая "свобода", которую обещал Шульген. Больше всего "свободы" и обещанных денег получили те, по ком в Республике плакал Итораль или "вышка" - взяточники, спекулянты, жадные эдилы, жестокие квесторы, несправедливые преторы. А простые обманутые жители получили нищету, и грабежи от новых хозяев. Тут даже хлеб и воду продавали за деньги! Немыслимая вещь в Республике! Неудивительно, что они откликнулись на призыв принцессы. И вся оборона мятежа посыпалась. Рейды десанта наводили панику там, где жители ещё сохранялись верность Шульгену, принцесса, умница, вела свою компанию там, где жители колебались - и мятежникам теперь самим пришлось играть роль оккупантов на своих территориях, что не очень-то способствовало успеху любых действий. Если они пытались отвлечь на подавление силы со спокойных территорий - то десант Кверкеша устраивал там показательную резню, и сами жертвы проклинали уже не карателей, а "революционеров", не умеющих держать обещания. Правда, если по стратегии, то партизанщину бы стоило разводить здесь, на западной стороне полуострова, ближе к заминированному перешейку, а идущим с огнём и мечом легионерам - высадить у неё, на востоке, чтобы гнать потоки беженцев обратно к линии фронта, сковывать коммуникации и оборону. Ну, жители сами виноваты. Верные Республике и бунтовщики не поселились так, чтобы стратегам было удобно. На прочее жаловаться не имело смысла - удалось даже сохранить инкогнито принцессы - мятежники, кажется, даже и не подозревали, что оживившиеся в их тылу разбойничьи отряды имеют единое командование. Правда, насчёт действий диверсионной группы они были осведомлены - такую вещь, как взрыв семи космодромов трудно списать на действия мародёров...
   ...Двое из дисциплинарной когорты привели к яме последних. Избитые, но упорные. Что же, полустратиг кивнул, и этих тоже столкнули в яму. Огнемётчики как-то халтурно пожгли - вряд ли они обгорели дальше кожи - и сразу пустили бульдозер заваливать. Известь или кислоту для санитарной безопасности засыпать уже не стали. Они и так слишком задержались. Скверно таких бойцов в расход пускать. Была бы возможность отправить их в штрафной легион - да любой нормальный центурион за два года бы сделал из таких ребят настоящих Сынов Амаля! Товарищи по партии трибуны объяснили бы, в чем они заблуждались, а особо упирающимися бы занялись товарищи по партии психиатры. И они бы ещё повоевали, против того же Шульгена. Но, к сожалению, у десанта нет времени на такие сложные ходы. Что сделано, то сделано, пусть их участь послужит уроком. "Будем считать это проявлением Судьбы" - остановился на этой мысли товарищ полустратиг, и тяжело печатая шаг, направился к своей машине... Сегодня предстоит ещё один бой... надо постараться дать его в населённой местности...
  
   >Трус и Храбрец
  
   ...Когда ты слишком важная личность, не стоит полагаться на везение - заслуженный маг Юсуф аль-Хаким как раз был из таких. Никаких прогулок по улице - ведь это самое опасное место! Никаких посещений общественных мест - там может затаиться убийца! Никаких опасных предметов или личностей в доме! Все, кто был ему нужен - приходили по приглашению, все, кому был нужен он - обращались непосредственно к Шульгену, и уже тогда он высылал приглашение. Никаких покупных товаров - ведь их могут отравить или заминировать! Вся еда, как при Республике, поставлялась ему бесплатно, со специального завода, в специальных контейнерах, которые перед упаковкой проверяли пять надёжнейших лиц - если и предадут, то не все сразу. Раньше он жил на секретном объекте под охраной двух легионов старого набора, но после того, как каратели обнаружили неприятнейшую привычку бомбить одиноко стоящие и ничего им плохого не делающие дома, переселился в густонаселённый центр города. Разумеется, позаботившись о безопасности от всего "густого населения". Сам он занял квартиру на третьем этаже, ниже поселились три сотни личной охраны - выше загнали семьи самых ценных специалистов, сочувствующих Сенату - которых каратели бомбить не будут никогда и не за что.
   Три квартиры, объединённые в одну, давали магу все удобства для жизни, ещё три таких же, которыми он сообщался через дверь в стене - все удобства для работы. Около каждой двери стояло по два часовых, вокруг дома постоянно прогуливались около пятнадцати агентов в штатском. Служба охраны предлагала ему и личного телохранителя, но он не согласился, чтобы кто-то посторонний имел доступ в его жилище. Он больше надеялся на двери и запоры - и правда, двери были выполнены из корабельной брони и имели тройной шлюз на входе, в окнах стояли самые толстые, какие только можно было отлить, трёхслойные пуленепробиваемые стёкла, со впаянной решеткой, и взрывоустойчивые жалюзи, устанавливая которые, техники пошутили: 'Уж скорее стены вылетят, чем окна!'. Тогда, Юсуф аль-Хаким попросил укрепить стены...
   ...Та ночь выдалась неспокойной - вначале на улице прямо под его окнами напали на девушку - половина агентов кинулись за насильником, другая - успокаивать жертву. Юсуф посмотрел из окон лаборатории - девушка показалась ему красивой, хоть толстое стекло и искажало очертания. Маг вздохнул, и принялся закрывать ставни - медленный, кропотливый ритуал перед сном, который, на поверку оказался теперь его единственным развлечением. Когда он добрался до окон жилых комнат, на улице в фонарный столб въехала гражданская колесница. Наверное, при других условиях, у кого-нибудь это и возбудило интерес, но не сейчас, не у Юсуфа аль-Хакима. 'Надо будет потребовать ограничить движение транспорта на прилегающих улицах' - подумал он: 'Перед сном надо сосредоточиться, а они...' - последнее окно вдруг осветилось непривычно ярким светом, думая о пожаре, маг-ракшас побежал туда, но увидел за окном два необычайно ярких зелёных глаза на красивом женском лице, ослепляющим светло-оранжевым сиянием...
   Перед лицом мелькнула какая-то тень - как понял немного очарованный маг, это кулак - и хвалёное бронированное стекло, в растянувшихся секундах, заволновалось, как водная гладь в ветреный день, покрылась трещинами, выскочило из рамы, и разбилось на осколки. Впаянная в него решетка ударилась о жалюзи и зазвенела на полу. Юсуф моментально захлопнул их - но гостья не собиралась останавливаться на достигнутом - маг услышал знакомую Мантру Усиления - и невероятной ярости удар ветра прошел меж пластинками жалюзей, вырывая их с корнем, и отбрасывая хозяина к стене. Оглушенный, лежа на куче мусора, в которую превратилась вся его мебель, он не собирался сдаваться, быстро шепча мантры и окружая себя защитою ото всех первоэлементов, но - лезвие цвета этих глаз, коротко чиркнув по его горлу, прервало заклинание до того, как он успел дойти до элемента 'Металл'...
  
  ...Вселенская сила и успехи на ниве волшебства рождают ощущение безнаказанности. Рамачандра Шукрадатта откровенно презирал все средства безопасности, напоказ бравируя своими способностями. В свои почти тридцать - молодой для человека возраст, он уже был сильнейшим магом этой планетной системы. Да чего там, доведись ему встретиться в бою с кем-то из прославленных - и им бы не дал спуску! Эта самоуверенность превосходно сочеталась с его независимым по натуре характером, что приводило к яростным стычкам с повстанческим командованием, едва те пытались навязать ему хоть видимость охраны. Бога ради, ему-то она зачем?! Разве что следить за ним - чтобы он к карателям не переметнулся, но это, извините, уже плохо пахнет. Ну, нападали на него, нападали - дольше трёх секунд никто не прожил. Да он нарочно будет ходить в открытую - меньше диверсантов у карателей останется!
  Сегодня он до середины ночи сидел в одном из этих наспех оборудованных барах, ждал драки - но драки не было. Это он потом, уже на улице, вспомнил, что здесь уже бывал. Так что горячие головы поутихли, помня чем, кончается дебош в его присутствии. Ну что же - раз не дождался развлечения там, то пошел домой, выбирая самые тёмные переулки и дразня подозрительные компании. Такая охота тоже приносит успех - ну кто из грабителей, расплодившихся дезертиров, и этих наглых девиц будет таким дураком, чтобы не клюнуть на одинокого, богато одетого путника?! Вот, один и клюнул...
  Вразвалочку, шатаясь на ходу, из подворотни вывалился черношкурый демон-Раху. Весьма примечательная фигура - одного глаза нет, даже не прикрыт прической комок нездорово мокрой шерсти - вытекшая глазница. В одной руке - бутылка, в другой - сигарета. Фигура склонилась над ним, и, дыша керосиновым перегаром, спросила:
  - Мужик, огоньку не найдётся?
  Рамачандр с сомнением поглядел на сигару в его лапищах: 'А не растаешь ли ты, красавец?' - табак был магический, для людей, этот отброс общества здорово рисковал, думая затянуться слишком горячим для него сортом дыма. 'Ну, я всем психам не доктор' - подумал маг, и эффектно, зажигая огненный шар над своей ладонью, поднёс его к этой морде:
  - Такой сойдёт? - с издёвкой спросил он.
  - Сойдёт! - кивнул грабитель, и, вместо сигары вдруг набрал полные щеки жидкости из бутылки, и прежде чем маг успел сообразить, выплюнул её сквозь пламя в лицо Рамачандру. Мгновенно ослепнув, человек согнулся, дернувшись рукой, в которой держался огненный шар, к глазам - и то, что только что было магом, живым факелом запрыгало по колодцу двора, поджигая кучи мусора...
  
   >Мудрец, Глупец и Хитрец
  
   ...Почтенный Учитель Цзуй Лао отпустил своих учеников и телепортировался в душевую. Теплые струи воды смыли дневное напряжение, а контрастный душ взбодрил, зарядив энергией для ночного бдения. Нет, пусть даже у сиддхов растительность на коже отсутствует, в отличие от их ближайших родственников - людей и гандхарвов, но, опять же в отличие от последних, кожа требовала к себе удвоенного внимания. Это к ангелам грязь не пристаёт - как в буквальном, так и в переносном смысле, а подданным Красного Императора приходилось соблюдать правила гигиены в два раза чаще, чем потомкам Ману.
   Думая об этом, Цзуй Лао вошел в тренировочный зал, и огляделся - что ему на этот раз приготовили ученики?! Результат превзошел все ожидания - великолепный, огромный, Младший Демон Разрушения в полном снаряжении императорского телохранителя с Гайцона, (вообще-то, это было неправильное название - сами жители называют свою планету чем-то вроде: 'берег последнего рассвета', а 'гай-цон' - это невежественное прочтение иероглифов древнего сиддхского языка варварскими картографами).
   Нет - демон был просто потрясающий, Цзуй Лао бывал при дворе Императора Сабуро, прозванного Строителем, и мог подтвердить - ни одна важная деталь, ни одна мелочь не упущена. Даже на лице был своеобразный шрам от пересаженной кожи - одна половина лица красная, а другая светло-оранжевая. Выглядит как не просто дворцовый охранник, а как ветеран, и правда, побывавший в сражениях. Что же, будем надеяться, что и фехтовать он будет в соответствии со своими регалиями, а не на уровне криволапого крестьянина, не имеющего понятия о кунг-фу. А пока что - Почтенный Учитель телепатически нашел своих спящих учеников, и послал им импульс теплоты и благодарности. Они становятся всё способнее и способней. Надо будет завтра вывести за город их, показать серьёзную магию.
   - Возьми деревянный меч - приказал он подарку.
   Тренировочная иллюзия повиновалась - и будь он проклят, если не услышал все звуки, которые полагались при движении демона в тяжелой броне! Надо будет узнать, чья это работа - и заниматься особо. Демон почти как реальный - даже исходящее тепло чувствуется! (Правда, слабее, чем должно быть - но не надо быть столь строгим к ученикам. Может, они так хотели показать действие 'изоляции'? Надо будет разъяснить на следующем занятии).
   Сиддха тоже взял имитатор оружия - настоящий меч слишком легко сломать - и приказал:
   - Нападай!
   Нет, это надо видеть, это надо чувствовать - настоящая машина для убийств! - рванулась в бой с такой силой, что маг первое время мог только уворачиваться и отступать - техника великолепная! Правда, не всё здесь было гайцонским, кой-какие приёмы из арсенала гандхарвов, людей, призраков, марутов, и даже сиддхских школ Зверей и Императорской Академии - узнавались явно (хотя бы стойка). Но это вполне естественно. Реальный телохранитель наследника (об этом говорили знаки различия), тоже не упустил бы случая пополнить свой арсенал. Хорошо.
   Где-то спустя минуты три, мастер, наконец, понял, как с ним бороться - конечно же, его ученики ещё несовершенны, и, несмотря на разнообразие приёмов, иллюзия постоянно возвращалась к эффектной связке из пяти одних и тех же. Удар, другой - и Почтенный Учитель быстро добрался до незащищённой доспехами спины. Демон сразу остановился, опустил оружие.
   - Молодец, - похвалил его Цзуй Лао, хоть для иллюзии это было безразлично. Он убрал деревянный меч, и взял настоящий - длинный цзянь с нефритовыми драконами по лезвию и золочёной кисточкой из гривы Небесных Коней:
   - Теперь - защищайся!
   Демон неожиданно положил свой учебный меч из древесины гайцонского бамбука, и низко, уважительно, поклонился:
   - Простите, Учитель, - сказал он на безупречном столичном диалекте: - Но теперь я должен убить вас.
   - Это интересно. Тебя научили говорить мои ученики?
   - Нет, - это был классический гайцонский удар из ножен, школы императорской гвардии. Лезвие громыхнуло, рассекая воздух на уровне груди сиддха - неизвестно что, везение, или врождённое родство с магией спасло его - но он сразу понял, что обречен. Он узнал клинок - ни один из его учеников не смог бы в точности повторить работу Мастера Нариты-младшего, единственный во Вселенной меч 'Пушечное Лезвие'... выкован, кажется, действительно для одного из телохранителей погибшего Наследника престола... - дальше рассуждать было некогда - атаки грохотали одна за другой, и на этот раз - без поддавков. Меч жалобно звякнул и рассыпался на осколки стали и нефрита прямо в руке. Безоружный, Цзуй Лао, оправдывая своё имя, уворачивался, подобно потоку воды - его счастье, что противник, желая окончить всё одним сильным ударом, делал небольшие паузы после промахов, давая передохнуть или отступить. Ему бы добраться до стойки с оружием, взять что-нибудь типа копья, и тогда уж, он, наверное, успеет позвать учеников... И вдруг мозг пронзил счетверённый крик боли: 'УЧИТЕЛЬ, НАС УБИЛИ!!!'... и в тот же миг, бело-голубое лезвие работы Кена Нариты-младшего, прекратило все страхи почтенного учителя Цзуй Лао...
   ...Господин Сакагучи вежливо поклонился трупу:
   - Благодарю вас за урок, Учитель, - и сделал что-то вроде салюта своим мечом. К этому клинку кровь не прилипала...
  
   ...Когда ты отдаёшься высокой науке магии - всё равно, практикуешь ли ты накопления аскетических подвигов, как чудотворцы высших планет, или зубришь тайные мантры Майи Данавы и королей нагов - обо многих удовольствиях надо забыть. Черт возьми, да даже к мясу нельзя прикасаться, что же говорить об алкоголе, или наркотиках... или сексе... Но не для того ли ты так усердно изучал науки, чтобы не найти выход? Он всегда есть...
   ...У него уже давно не было имени - только почтовый ящик, куда приходили приказы. Нет, он не прятался - просто, когда вселяешься во столько сознаний, столько имён... что своё теряешь где-то на первой или второй тысяче. А зачем оно?
   ...Он сидел уже пятый час в самом тёмном уголке этой распивочной. Охота была несложной - вселиться в чью-нибудь голову, заставить выпить больше, или сколько захочешь... или врезать в чью-то морду... полапать официантку... или в саму официантку - поцеловаться с самым противным ей пьянчугой, устроить стриптиз на стойке бара - и смаковать ощущения... От алкоголя, азарта драки, пропущенного удара, женской плоти под руками... или этой же плоти - но уже как собственной, в плену жарких рук, выставленной напоказ, потом налюбоваться глазами зрителей - и назад, насладиться её стыдом... Такое он проворачивал, когда у него был удачный день и хорошее настроение. Сегодняшний день был не из таких...
   Кстати, удивительно, что его до сих пор не гнали в шею: обычно хозяева быстро складывали два плюс два, и вычеркивали его из списка желанных гостей после нескольких устроенных им представлений. Но, случалось, бывали и такие, кто видел в нём источник дополнительной прибыли. Там он сам не задерживался - это было его развлечение, а не для других. И плевать! - всё равно они все здесь на время. Придут ли каратели, одолеют ли повстанцы - эти заведения вновь позакрывают. На них и сейчас-то смотрят сквозь пальцы только потому, что надо куда-то девать эту толпу бездельников, что скопилась вокруг фронта, спасаясь от всех напастей войны.
   ...А Бармен был новый. Весьма колоритная фигура - демон-Раху, черной масти (да такие тоже встречаются, оказывается, не только белые или голубоватые), да ещё и кривой - отсутствующий глаз прикрывала щегольская косынка, нахлобученная набекрень... Нет, до тошноты противная рожа.... Наверное, кто-то из вышибал - заменяет бармена по болезни - остальные тоже так думают... Нет-нет, он не подойдёт - это уже правило, хозяев не трогать, он вежливый гость. А с такой бандитской рожей новый бармен может оказаться и в самом деле хозяином, и не только этого бара...
   Маг немного поразвлекался с клиентами у стойки - ничего серьезного небольшое зондирование поверхностных паттернов... а потом увидел Её... Первое впечатление - точёный силуэт на светлом фоне. Маленькая фигурка с осиной талией. Глаза моргнули - он увидел всё в цвете. Бледная кожа, короткие светлые волосы, достающие до плеч, большие, с кошачьим разрезом зрачка, серо-голубые глаза.... Хрупкие крылья, дрожавшие за спиной, выдавали принадлежность к таинственному племени суккубов... Мечта!.. В любом смысле этого слова.
   Он уже было сосредоточился для работы, когда вдруг его отвлекли:
   - Эй! Здесь свободно?!
   Проклятье! Ещё одна суккуба?! Да что у них здесь, партсобрание, что ли?! Он отмахнулся рукой.
   - Эй! Я с вами разговариваю! Есть кто дома?!
   Он наконец-то уделил ей внимание - очень молодая, длинные тёмные волосы, заплетённые в косу, и кожа темнее, глаза тёмно-карие, непривычно.
   - Можно сесть?
   Он рассеяно кивнул. Та моментально уселась, и официант сразу начал сервировать стол - похоже, девица сделала заказ задолго до того, как приглядела столик... Ну и ладно. Та, блондинка...
   - О, я вижу, ты загляделся на мою сестрёнку?! - эта балаболка трещала, будто специально:- Э-э, да это мёртвый номер! Она сегодня уже настроилась на встречу, а для нас это строго - обломаешься, ты не настоль горяч...
   'Надоела!' - со злостью подумал он: 'Ты даже не знаешь, кто я! Посмотри, что твоя сестра сейчас вытворять начнёт...'
   - Хотя, остаюсь я... - сказала брюнетка и ласково погладила его по щеке: - И я свободна и готова на всё....
   Это-то прикосновение его и добило! Господи, сколько лет, с прыщавого детства, он мечтал о женской ласке, но никогда не получал её, даже завладев чужим разумом!.. А тут - рядом, такая красивая, желанная, горячая... Даже когда она молчала, верхняя губа как будто специально оттопыривалась для поцелуя в неё... Он попытался принудить её к нему, но вопреки воле, это он, сам поднялся и нарушая все правила приличия, поцеловал, при всех, в губы, которые так манили! А она... нет, не закричала, не прогнала - даже не ударила, а обняла обеими ладошками, и ответила на поцелуй, сделав что-то невероятное своим языком... Дальше... он не помнил, как отдышался... они что-то пили, что-то говорили, он привел её домой, в свой 'почтовый ящик'... ааа! - в конце концов, раз в жизни можно себе позволить!..
   ...Что она с ним сделала - он так и не понял. Безумие, рука, коса, касание пальцев, ладоней ног, крыльев, хвоста, груди.... Одуряюще-приятный аромат, сладкие губы... наверное, это духи, пот не может пахнуть так... Она превратила его в кусок плоти, забывший про разум и дрожащий, тающий в наслаждениях, и умоляющий ещё об одной ласке...
   ...Он проснулся от лучей солнца, бьющих прямо в глаза. Во рту была невероятная сухость, голова болела как с перепоя, часы показывали среду - хотя в бар он зашел в ночь на понедельник... Неужели, эта зассянка ради шутки переставила время? Одна мысль о ней вызвала приятное тепло внизу живота, но против обыкновения, плоть отказалась подчиниться эротической фантазии. Он попытался поднять руку, но мышцы не послушались! Даже пальцы казались огромными и тяжелыми, а он сам - маленькой пылинкой запертой в недвижном теле... И магия не могла помочь - он не чувствовал губ, а растраченную за ночь энергию надо будет восстанавливать месяца три... Но прежде надо что-то делать с этой жаждой! Краем глаза он увидел на ночном столике стакан с водой. Сконцентрировавшись, стал представлять, как двигается его рука... палец за пальцем, пядь за пядью... Проклятье, словно и в самом деле три дня не лежал, а таскал брёвна!..
   ...Через две недели агенты Комиссариата Революционной Безопасности, обеспокоенные отсутствием вестей от Безымянного, взломали двери его квартиры. ОН лежал в своей кровати, сухонький и мёртвый. Рядом стоял стакан, откуда когда-то испарилась вода. Ближайшая к нему рука покойного была уже поверх одеяла...
  
   ....Дожди хлестали не щадя. Не щадя в первую очередь беженцев, которых уже в третий раз разворачивали пешком к следующему посту. Пешком - потому что весь транспорт реквизировали для нужд армии, а разворачивали - потому что неуловимые диверсанты один за другим взрывали все космодромы...
   ...Станислав Бласковец тоже третью неделю шел с этой колонной. Приказ начальства гласил - инкогнито отправиться с группой беженцев и организовать впоследствии запасной канал - вот он и подчинился. Тем более оказалось, очень вовремя - всех его коллег-магов постиг какой-то злой рок - то диверсанты, но болезнь, то несчастный случай - так что нетрудно было увидеть в этом тщательно направившую свой удар вражескую руку. А он её обманул!
   Приказ 'инкогнито' для нага во цвете лет и солидного роста только для сущего невежи бы выглядел смешным - но не он ли отличник Курсов Перевоплощения Школы Майи, не он ли потомок одной из опытнейших в магическом искусстве магнатских фамилий?! Когда он выпускался у Майи, в тот же год туда только поступала эта выскочка Новак. Думала, что стоит перевести свою фамилию, и никто из потомственных шляхтичей не узнает непокорную дочь, объявившую рокош собственному отцу! Ну что сказать - отец не зря переживал, вся в него вышла дочка - интересная, талантливая, может быть и добьётся много, если доживёт... Но пока - ему не ровня. Даже найти не в состоянии. Он-то знает...
   ...Первое время он шел в образе маленькой девочки - ох, как это ему понравилось! Все о нём так заботились, кормили, баловали... искренне горевали, когда он "потерялся"... Нет, люди действительно сильно привязываются к детям. Потом - немного, часа три, шел в виде юной девушки-ракшини. Эта эпопея закончилась после того, как его, шляхтича, нечистая мыслями троица, опрокинула в камыши. Он их наказал - превратив в течных сук. Одна из них до сих пор бежит за караваном, две другие предпочли любовь кобелей и закончили путь в котлах с супом и пловом. Дальше он принял облик более соответствующий его натуре - этакого раздолбая-повесы, в лохмотьях и с острым языком - пока не начались неприятности с конвойными. Потом - мудрой, но крепкой старухи - ох, как его уважали! Дальше испугался поддерживать этот облик - могли вычислить мага, тем более что магией по мелочам он пользовался.
   Теперь он был поседевшим в боях центурионом - крепкий военный, инвалид, чтобы не пришлось объясняться с патрулями - без руки, и без пальцев на другой. Этот облик позволял ему держаться ближе к руководству колонной, зачастую, к нему, как к "ветерану" обращались за советом, и он помогал - только не говорил, что пользуется не опытом, а ясновидением и телепатией.
   Теперь и это стало опасным - дисциплинарным командам сказали "фас" на дезертиров, и вообще на всех, мало-мальски годных к службе, чтобы пустить в ту мясорубку, мало-помалу продвигающуюся к роковому перешейку. А комиссиям ему выдавать себя было нельзя - рекрутская служба кишмя кишела шпионами или просто продажными шкурами, и он из ворот приёмной комиссии (или там не приёмной, какая комиссия для дезертиров?), не выйдет. Если действительно такая охота на магов началась...
   Осот у дороги рос глухой стеной - то, что надо для трансформации. Правда, за ним оказался открытый прудик, переходящий в болото, выползающее из редкой стены леса - там мог спрятаться кто угодно, но Станислав проверил окрестности магией - нет, кроме мелких насекомых, никто его особой не интересовался. С выдохом он вернул себе настоящий облик - и вволю понежился под струями ласкового дождя. Нет, наги, всё-таки созданы, чтобы жить в воде. Правда, в границах Била-сварги вода на улице, за шлюзами пещер, превращается в строительный материал, но ко всему привыкаешь... Он вспомнил зимние праздники в родной Бхоговати и парад в честь Дня Рождения Астики. Он дежурил "на границе света" - в почетном карауле у правительственного выхода, как настоящий боевой маханаг прошлого - в гусарских перьях и пёстрой раскраске кожи. Тогда его заметил сам Васуки и доверил, как самому сильному магу, обеспечить тайный визит Такшаки и встречу с родственниками...
   ...Всё, расслабление нужно заканчивать - как бы не манила гладь пруда, она не для него... Бласковец сосредоточился, раскинув телепатическую сеть на ближайшие окрестности, подбирая новое тело, и вдруг ясно увидел собственную голову в перекрестии оптического прицела. Телепатический ответ пришел слишком поздно, неизвестный снайпер уже спустил курок! Он успел только раскрыть глаза - и разрывная пуля вошла между них...
   Так погиб последний маг на Диззамале...
  
   >Хорошие вести
  
   ...Сотник Ичида, адъютант Командующего Мацукавы, вошел и сразу бухнулся в поклоне на звериную шкуру:
   - Господин Командующий, хорошие вести от генерала Тесоты!
   - Если хорошие, то чего же он сам не пришел?!
   - Именно поэтому! Он послал вестового - на его участке сдаётся целая дивизия противника!
   - И?
   - Командир пока у него, он боится отпускать до вашего решения!
   - Проклятье! - генерал Мацукава встал, и набросил на себя полевой доспех, без нагрудника: - Коня мне! И известите генерала Томинару!
  
   На передовой было непривычно тихо. Старый самурай спешился возле шатра командира, передал поводья своего коня кому-то из сопровождающих, и вошел внутрь
   - Господин Командующий!
   - Вольно. Доложите ситуацию.
   - Слушаюсь! Сегодня, через пять минут после наступления Часа Козы, противник выкинул белый флаг! Командир противостоящих сил перешел линию фронта, чтобы обсудить условия капитуляции!
   - Почему остановили наступление? - поднял желтые глаза нагадец.
   - Но ведь, капитуляция...
   - Вам дана боевая задача - занять территорию. Капитуляция противника только облегчает её выполнение.
   - Но...
   - Ладно, всё хорошо. Слушаю вас, - и Мацукава обратился к гостю.
   - Командир 13-й дивизии диззамальского ополчения, Лукан Коммилеш Гратис. К вашим услугам!
   "Ополчение" - с разочарованием подумал самурай: "Не намного лучше наших ашигари".
   - В настоящее время, моя дивизия деморализована слухами о бесчинствах в нашем тылу вашего десанта. Солдатский Комитет дивизии поручил мне задать вам вопрос: если мы перейдём на вашу сторону, мы можем рассчитывать, что наши близкие будут защищены до конца войны?
   - То есть ваша дивизия вам не подчиняется, и разбежится просто от грозного рыка?
   - Как вы можете такое подозревать! Мы продадим свою жизнь дорого!
   - Если бы ваши солдаты были готовы продать свою жизнь дорого, вы бы здесь не сидели.
   - Э... ну всё же, что на мои требования?
   - Я не командую десантом. Мне надо будет передать ваше требование в штаб, там рассмотрят, и если сочтут полезным - сделают всё возможное.
   За пологом раздался всхрап коня и в шатёр вошел Томинара, груженый картами.
   - Здравствуйте, - кинул он всё это на хозяйский стол.
   Перебежчик угрюмо посмотрел на него, потом - на Мацукаву, и продолжил разговор.
   - Нет, на таких условиях я не согласен. Понимаете, ведь наши семьи находятся сейчас в тылу Восстания...
   - И это лучший повод вам не доверять, - вмешался Томинара: - По идее, ваша капитуляция нам и не требуется - Мы, сегодня, максимум завтра, разметаем вас в маленьких кусочках по местным достопримечательностям. Предложите нам что-нибудь посущественнее!
   - Это наш начальник штаба, господин Томинара, - запоздало представил его Мацукава.
   - Э...э... А что же вам надо?
   - Ну, вот это разговор, - юный генерал быстро развернул принесённые им карты:
   - Покажите, пожалуйста, дислокации всех известных вам частей. И пути снабжения тоже. Случайно не сохранили действующие коды связи и расписание их смены? Кстати, может, вам известен срок подрыва перешейка?
   - Какого подрыва?
   - О, ну, это долго рассказывать...
  
   ...В тот же вечер список членов семей перешедшей на сторону Амаля дивизии был доставлен Кверкешу, а на утро взявший командование на этом участке в свои руки Томинара прорвал фронт, и завершил окружение южной группировки... До перешейка оставалось пара дней ускоренного марша...
  
   ...Кадомацу закончила писать, и аккуратно убрав все писчие принадлежности, начала складывать письмо. Конечно, сейчас его не отправить, но если не копить так, то к моменту, когда надо будет отвечать родителям, как всегда - будет нечего сказать.
   Пригнувшись, вошел Сакагучи:
   - Он идёт.
   Азер стала быстро одеваться. Принцесса убрала письмо в свою шкатулку, и мельком глянула на себя в зеркало - ничего, пока сойдёт. Только на плечи кинула накидку, раза два махнув крыльями, чтобы легла правильно - холодно...
   Одноглазый вошел по-хозяйски, одной рукой чуть ли не подняв притолоку. Неудивительно - он был на две головы выше Сакагучи, а тот всё время об неё лбом стукался. Следом - менее заметный Ивадзуна, сразу взяв дистанцию.
   - Ну чё, принцесса, за базар-то будем отвечать?
   - Вы сюда пришли не для того, чтобы допрашивать меня, а для того, чтобы держать ответ передо мной! Во-первых - садитесь.
   - Вот за это - спасибо, - пробормотал мародёр, усаживаясь на пол: - Но всё-таки, принцесса, давай по справедливости, а?
   - Я не понимаю, что вам кажется "несправедливым", - она переложила меч, так, чтобы он его ясно видел.
   - Нет, ну как: мы вам помогали? Помогали. Этих магов надо было убрать - убрали? - да за нече делать! Космодромы вам нашли? Пожалуйста! Дак и говорю - отдайте нам эти города, чего там трибунам да партийным ловить? Вот, каждой банде по городу, со всем добром, и никаких вопросов по добру после войны - и мы в расчёте.
   Метеа вспыхнула:
   - Не смейте мне предлагать эти ваши "варианты" на уровне бандитских "разборок"! Города - не ваши, и даже не мои, они принадлежат Амалю, как им принадлежите вы, со своими подчинёнными! Вам и так дали амнистию, то есть признали порядочными гражданами, вот и ведите себя соответствующе!
   - Амнистия, это конечно, хорошо, но...
   - Никаких "но"! Идёт война, и вы должны подчиняться военному правителю! Вы дали мне клятву верности, а теперь - нарушаете! Всякому терпению есть пределы! Я не допущу разложения отрядов, что бы вы там им не обещали.
   - Я хотел по-хорошему, - покачал головой Одноглазый, и грузно встал с корточек: - Знаете, то, что вы когда-то спасли мне жизнь, сегодня спасло жизнь вам, принцесса. Ни одна сука, мать твою, не прожила бы дольше, сказав, что она - важнее меня. Я был с вами только потому, что это было мне выгодно, а теперь - выкручивайтесь, как знаете. Мы - возьмём свою долю. Посмотрим, как вы сможете нам помешать, и как вы - справитесь без нас...
   - Вы хоть раз думали, на что вам города?
   - Не ваше сучье дело, - бросил бандит через спину, и ушел, хлопнув дверью.
   Господин Сакагучи посмотрел сначала на хозяйку, потом на Ивадзуну и Азер, выразительно дотронувшись до рукояти меча.
   Некоторое время Мацуко молчала. Как-то, на космодроме, она действительно спасла Одноглазому жизнь - острые глаза демона вовремя разглядели почти невидимую в темноте растяжку. Достаточно. Пора с этим заканчивать.
   - Скольких мы потеряем, если его не будет?
   - Не так уж и много, - подал голос Ивадзуна: - Он их больше страхом держит, а за моих можете быть спокойны - мы верны только вам, и всегда были.
   - Азер.
   Суккуб, скользя ладонями по бедру, подтянула чулок и проверила, бесшумно ли вынимается клинок из ножен:
   - Я никогда не понимала, почему ты всегда Ануш заставляла заниматься этим... - кинула она через плечо, и красиво вышла в открытую господином Сакагучи дверь, накинув на голые плечи кружевную накидку.
   "Ануш..." - воспоминания о снах нахлынули на маленькую принцессу.... Так ведь и не рассказала...
  
   ...Злата ждала прихода Тардеша. Янтарные глаза наги были полузакрыты, новая кожа сверкала тысячами песочных и золотых чешуек. Старшая колдунья всегда была великолепна.
   Стоявший в дверях драгонарий издали любовался ею. Конечно, Злата знала, что он здесь, но она сегодня то ли очень тактичная, то ли это часть её очередного плана.
   - Итак, я пришел, - сказал он громко.
   - Спасибо, что напомнил, - улыбнулась змея: - Но нам нужен ещё один офицер. Позови?
   Тардеш нажал на селектор и вызвал орбитального координатора и Болереша - заместителя Кверкеша. Когда они пришли, хитроумная нага расплела свои кольца, и приступила к объяснениям:
   - Можете не волноваться, известия будут хорошие. Итак, - над столом зажглась карта системы: - До настоящего момента действия наших армий были скованы тем, что повстанцы почти полностью контролировали внутрисистемный участок Дороги Демонов. Благодаря чуть ослабившемуся вниманию их магической службы, а так же соединенному воздействию всех магов Республики и Империи Гайцон, нам удалось по ней провести в систему наземные силы, но впоследствии, для передвижения между планетами, каждый раз приходилось использовать окольные методы. Повстанцам же, после первого шока, благодаря развитой сети пространственных магов, удавалось с лёгкостью блокировать все наши дальнейшие попытки воспользоваться Дорогой, что приводило к серьёзным задержкам в поступлении подкреплений и припасов. Сами же они вовсю ею пользовались, почему и от нас и ушел Умкы с окруженного Коцита в последний момент. И крепость смогла столько продержаться. Так было. Но теперь, благодаря действиям моей лучшей подруги Метеа, я с радостью объявляю - повстанцы полностью утратили контроль над Дорогой! У них нет магов ни на одной планете, кроме Шульгена, так что теперь мы можем пользоваться всеми ресурсами Республики!
   - И снова открыли торговый путь в Убежище?
   - Так точно. А теперь позвольте объявить мне, - взял слово драгонарий: - В свете открывшихся возможностей, - (тут вошел Бэла. Его ментор проводил недовольным взглядом - он должен был здесь быть раньше наставника - помочь Злате с оборудованием), - итак, в свете всего этого, есть предложение: направить на усмирённые планеты для ведения преторской службы легионы нового набора, а освободившиеся союзные войска двинуть на фронт - наши друзья-самураи давно жалуются на недостаток пушечного мяса. А так же, - на плане укрупнилась планета Шульген - главное гнездо мятежа: - Есть предложение, затребовав подкрепление, высадить крупный десант в стратегически важных районах Шульгена, и провести отвлекающую операцию.
   - Сделать-то, конечно, можно, - подал голос орбитальный координатор, нервно сжимавший и разжимавший под столом кулаки: - Но будет ли от этого польза? Прежний, медленный и поступательный план, мне нравился больше.
   - Нет, я бы поддержал товарища по партии драгонария, - вмешался Болереш: - Внезапный десант в метрополии заставит их командование забыть про диззамальскую группировку, или в спешном порядке её отозвать. Я только не понимаю, почему мы обсуждаем это, в общем-то, дельное предложение здесь, в узком кругу, когда должны вынести его на обсуждение ближайшего заседания штаба.
   - Это, товарищ по партии легат, потому, что в данной операции мы не сможем воспользоваться поддержкой союзников, и вынуждены будем ограничиться доверенными нам силами Армии Республики Амаль. А Партийный Комитет Флота, решительно восстаёт против использования наших элитных частей для облегчения работы союзникам. Поэтому я собрал только вас, для начала, чтобы согласовать стратегию действий.
   - Да что, Прибеша разве будет трудно уломать? У него испытательный срок за неосознанную измену!
   - Партийный Комитет Флота Республики, а не нашей экспедиции! Итак, я могу надеяться на вашу поддержку?..
  
   ...Кадомацу прилетела, когда погас последний луч заката и поднялся ветер. Кверкеш ждал её на пороге дома, и его тяжелый плащ, почти горизонтально лежал на ветру. Корабль сел с трудом - ясно было, что пилот побаивался надвигавшегося урагана: "Как зашвырнёт сейчас вот тем качающимся деревом - потом только молись!" - но всё-таки приземлился. Демонесса вышла, кутаясь в крылья - физически, более сильная, чем призраки, она не так боялась бури, но её желтые волосы сдуло набок и затрепетало, как пламя свечки. Девушка на миг спохватилась о причёске, но потом взяла себя в руки, и спокойно печатая шаг, подошла к субстратигу.
   - Ну, наконец-то, встретились, - сказал он.
   Она посмотрела на свой транспорт, и ответила:
   - В грозу камуфляж не будет работать... - обернулась на Кверкеша и добавила: - Я отпущу их, чтобы не пострадали. Ну, здравствуй, субстратиг.
   - Пойдёмте в дом, а то тут уже невозможно разговаривать.
   И в самом деле - после того, как челнок взмыл, поднялась такая ветрина, что надо было ходить под углом к вертикали. Призракам и демонам - ничего, а сопровождающим принцессу суккубам, приходилось изо всех сил держаться на мужчин.
  
   Внутри было тихо - легионеры навытяжку, а в очаге - почти не колышется на совесть разожженный жаркий огонь. Принцесса сразу расправила крылья, с лёгким, но отчётливым щелчком, подняла руки, и небрежно привела причёску в порядок. Кверкеш показал на стулья:
   - Вон, садитесь за стол. Голопроектор сейчас подключим.
   - Что решили насчёт десанта на Шульген? - сразу спросила гостья.
   - Утвердительно, - ответил призрак, садясь: - Хотя, я бы хотел лично возглавить операцию, но, к сожалению, у меня здесь нет заместителя.
   - Так вы остаётесь здесь?
   - Да. Если честно, и я и товарищ драгонарий хотели предложить вашу кандидатуру на моё место, но постановление Сената запретило вам командовать какими-либо частями Армии Республики.
   - Вот оно как, - изобразила 'удивление' девушка: - Ну и хорошо - будь всё иначе, разве я бы смогла принять участие в операции по разминированию?!
   Кверкеш в ответ промолчал. Сидевший в стороне за личными делами Хиро (он тоже под конец навязался в команду субстратига), приподнял голову и вопросительно посмотрел на демонессу, но в этот момент, наконец, притащили провод и включили проектор.
   - Значит так, - взялся объяснять субстратиг: - Чтобы облегчить себе задачу, они прокопали поперёк перешейка систему тоннелей, использовав за основу участки трансконтинентальной железной дороги. Это значит, что у них есть прямой выход в ближайшие города, вот сморите, как протягивается ветка. Я не знаю - там тоннели, завалили их или нет, и строителей и техников им как-то надо было везти, с другой стороны - любой тоннель это труба для ударной волны при взрыве.
   - Поезда там ходят? - спросил Хиро.
   - Ходят. Вот расписание из действующей сети. Один из поездов отправляется прямо сейчас.
   - Значит - открыто.
   - Поезда и технические тоннели могут быть на разной глубине, - раздался низкий голос принцессы.
   - Могут. Но пока это никак не доказать.
   - Где заряды и центр управления?
   - В одной из трёх сверхглубоких скважин. Заряд там только один, но два запасных могут быть приведены в действие и доставлены в течение 5 и 12-ти часов соответственно.
   - Ясно... Какая охрана, как я пройду?
   - Мы предлагаем начать вам здесь, "рыбы" позволят высадиться максимально близко к зарядам. Они построили несколько охранных кордонов для их защиты, но оставили свободным город и шоссе, для того чтобы самим не сдохнуть при своём взрыве. Я, одновременно со всеми приданными мне частями, атакую через город - повстанцы не такие дураки, чтобы спокойно смотреть, как их лишают шанса на спасение, они двинут на перехват части с кордонов - вот тогда и выступите вы.
   - Прекрасно, - сказала принцесса: - А теперь, надо составить команду...
  
   >Последний удар
  
   ...Разогнавшись на прямой, принцесса и Хасан еле успели остановиться, когда перед ними открылась громадина шахты.
   - Ух ты! - вырвалось у ракшаса.
   Да, по контрасту с аварийным освещением тоннелей (сигнализация всё-таки успела отключить питание), зрелище было удивительным - огромный, залитый белыми огнями полукруг стены шириной с зал Четырёх Времён Года, уходил вверх и вниз, вверху - упираясь в укреплённый ажурными фермами потолок, а внизу - теряясь в необъятной, клубящейся белым дымом глубине. Этот дым и стекал по стенам, по анфиладам галерей, на них, напоминая атриум амальского крейсера. Охлаждающий дым, как знала принцесса, одновременно придавал крепости стенам, и одновременно служил пусковым устройством для бомбы - стоило его отключить, и магма глубин растопит окружающий бомбу лёд, воспламенит заряд, и два кусочка проклятого металла, со скоростью пули столкнутся друг с другом, вызвав то, что ракшасы звали 'ифритом', а призраки - 'взрывом распада ядер'. К счастью, пока на централи был Сакагучи, подача охладителя сама окончиться не могла. Только вот, жаль, что пришлось так разделиться - вдвоём можно и не успеть, если у них там хоть какая-то охрана. Но кто знал, что по сигналу тревоги, повстанцы бросят города на произвол судьбы, и снимут ВСЕ войска с фронта? С одной стороны это правильно - если этой ловушки не станет, стоять насмерть на рубежах бессмысленно, но с другой стороны - принцесса раньше лучше думала о повстанцах.
  
   Хасан лёг на живот, и с опаской заглянул в жерло шахты:
   - Эх, прыгнуть бы... - он оглянулся на принцессу, и увидел, что та выпустила рулевые крылья из-под нагрудника и разминала основные.
   - Ты чего? - удивился он.
   - Хватайся за меня. Полетим.
   Немного робея, бывший золотарь обнял принцессу за шею, её пышущее жаром лицо оказалось совсем рядом...
   - Ноги. Отпусти, мне ими рулить надо.
   Она крепко обняла его за пояс (на ощупь демонесса была как камень под доспехом - ни капли мягкости, гибкая сила, сплошные мускулы), с силою взмахнула казавшимися с этой точки огромными крыльями, и, Хасаном вперёд, шагнула в распахнутую глубь шахты.
   Воздух засвистел в ушах у ракшаса, огни прожекторов слились в единые полосы, а она ещё поддавала скорости ударами крыльев. Наверное, если бы она так не ускорялась, ракшас бы не удержался за гладкие доспехи ведь падали-то они головой вниз! Когда она была Яваном, он привык, что тот сильный, когда она стала девушкой - казалась такой маленькой и слабой... а ведь никуда не делась легендарная сила его бывшего однополчанина! Только, бывшего ли? Он посмотрел на девушку - выходило как бы снизу вверх, он с ужасом понял, что вообще-то неприлично прижимается ей к груди. Она смотрела вперёд, оглянулась своими зелёными глазами: - Не отвлекай.
   Её руки сильнее прижали его к пластинам доспехов. Он уткнулся лбом меж выпуклостей на груди кирасы, желая со стыда стать невидимым. Начинался чувствоваться исходящий от неё жар - горячо, там, где он касался металла - ещё терпимо, но вот обнаженная кожа шеи и кистей рук жгла на самом пределе! Они влетели в слой тумана, который сначала не хотел расходиться, а потом с рёвом пронёсся мимо них - о, Аллах Всемилостивейший и Милосердный, какая это глубина!
  
   Совсем некстати принцесса вдруг начала тормозить - не её бы руки, он бы точно сорвался. А потом вдруг вообще развернулась головой вверх. Хасан заболтал в воздухе ногами, кое-как уцепился, и она повисли над бездной.
   - Отпусти мои ноги, а то упадём.
   - Извини...
   Девушка напряжено вглядывалась в туман.
   - Ты что-нибудь видишь?
   Она закрыла глаза и легко вздохнула меж махами крыльев.
   - Нет, а ты?
   - Не знаю... - он завертел головой, пристраивая её на закованной в броню груди: - Всё вокруг холодное... Ты боишься об дно врезаться?
   - Там не дно, там жидкость какая-то. Я это чувствую... Только не знаю, можно ли нам туда нырять.
   Хасан попытался ещё раз оглянуться, но демонесса так же резко, как остановилась, сложила крылья и рухнула вниз. Он больно ударился головой об выпуклость на её кирасе, и они нырнул во мглу.
   Туман от её жара уже изрядно поредел, и вскоре внизу (далеко-далеко) они вместе увидели мерцающий блеск. Мацуко ещё сильней разогналась, и не прошло и мига, как они врезались в прежде спокойную гладь. Жидкость моментально вскипела от тепла их тел, и пар с рёвом устремился к поверхности - холод пронзил до костей! Хасан посмотрел на принцессу - и испугался. Волосы из желтых стали серебристыми и редкими, кожа - тёмно-коричневой, он видел по лицу как ей больно! 'Шайтан, - подумал он - а ведь ей хуже, чем мне! У них дома-то горячо!' Она тормозила крыльями, и понемногу, перед ними образовалась подушка пара - чуть-чуть, но стало теплее. Демонесса уже спускалась, просто распахнув крылья. Хасан, раньше еле терпевший жар, уже держался за неё как за единственный источник тепла - и вдруг вокруг стало как-то свободно, и их ноги коснулись пола.
   Кадомацу отпустила его - он с неохотой отпустил руки и отплыл чуток - от него тоже вверх шли струи пара, но не так густо, как от принцессы. Она, увитая ими, вдруг взмахнула рукой и зажгла яркий шар огня - он полыхнул как взрыв, раздвинул волны на миг, а потом как-то оказалось, что их головы уже над поверхностью.
  
   Бьющие из теперь видимых труб струи жидкого воздуха доходили до них волнами, вскипавшими пеной при приближении. Вокруг принцессы вообще был гейзер - жидкость на два шага от неё била ключом, превращаясь в стену пара, исчезавшую где-то на уровне огнённого шара, что висел над ладонью принцессы. Уровень стремительно понижался - когда стало по колено, Хасан попробовал, подбежал к девушке, но та махнула рукой:
   - Стой! Вон те рычаги, перекрой подачу охладителя...
   Он поспешил исполнить приказание, оббегая дно шахты по кругу, и дёргая покрытые инеем рычаги. Когда он закончил, жидкого воздуха было по щиколотку, но принцесса уже потушила свой шарик.
   - Ты что? Ты же замёрзнешь! - ему и самому было не жарко, но ведь она огненный шайтан!
   - Не-ельзя!.. - еле попадая зуб на зуб, прошептала Мацуко: - Если всё испарится, бомба... может сработать!
   Он с болью посмотрел на неё. Что она, обморозилась, что ли? - цвет кожи был тёмно-коричневый, почти черный, волосы - словно седые, и как бы обычные, а ведь у неё всегда огонь был.
   - Ты, это, двигайся как-нибудь! А то ведь! А то ведь замёрзнешь насовсем!
   - Спасибо, - поблагодарила она, и по её лицу скользнуло что-то вроде розовой зарницы: - Давай, нам надо слить рабочее тело, прежде чем начнём двигаться...
   Хасан обнаружил, что его автомат покрылся инеем и примёрз к линотораксу. Странно, но он сам ничего не почувствовал. Хуже - такой же, стремительно нарастающей коркой, были покрыты и вентиля, на которые указывала принцесса. Он услышал позади металлический звон - шайтан-ханум воспользовалась мечом. Ему автомата было жалко, поэтому он вынул из хрустящей ото льда сумки гранату-колотушку, и обстучал кран ею.
   - Ну, раз, два... Разом!
   Пол задрожал, и они услышали под ногами звук выливающейся жидкости.
   - Хорошо, - сказала Её Высочество: - Теперь перекрой охладитель совсем, и будем ждать....
  
   Ждать пришлось недолго. Сначала послышался нудный гул, перешедший в назойливое скрежетание, их ощутимо тряхнуло (принцесса с улыбкой оглянулась на Хасана), потом мелко затрясло.
   - Стой у стопора. Как начнёт тянуть вверх - отпустишь. Да, и привяжись чем-нибудь, стряхнёт...
   От неё уже начало распространяться какое-то розоватое сияние ("Ну и слава Аллаху, - подумал бывший сотник: - Может быть, всё обойдётся"), их тряхнуло ещё раз - она упала на колени, он - на задницу, от демонессы поднялось густое, шипящее облако пара, и Хасан, не выдержав, дернул вниз рычаг стопора.
   Мацуко подняла руку, как бы с жестом: "Внимание" или "всё в порядке" - и некоторое время ничего не происходило. Потом вдруг пол ожил и с силой ударил по ногам (хорошо, что они привязались!), и, поехал вверх, всё ускоряясь и ускоряясь.
   - Получилось!
   - Держись...
   Их рвануло ещё раз - фонари и эстакады полетели навстречу с рёвом. Оба диверсанта приползли на центр бомбы, и теперь с напряжением смотрели вверх - подниматься-то они поднимаются, но как же потолок?
   - Мы сделали - сказала демонесса.
   - Рано радоваться - ещё не вылезли.
   - Теперь уже всё равно - даже если заряд взорвётся, он не повредит материку.
   - Да, но мы?
   - Смотри, сейчас увидишь...
   Неожиданно, как факел, желтым цветом вспыхнули волосы дьяволицы и сами собой разметались в стороны. "Ой..." - сказала она, ракшас на миг отвел взгляд - и не застал момент, когда кожа её, раскалившись, прошла через всю гамму красного до привычного желто-оранжевого.
   - Смотри вверх! - усмехнулась она его взгляду.
   Свет прожекторов на крышке шахты погас, но вдруг её прорезала яркая звезда цвета неба. Огни, опоясывающие тоннель, стали гаснуть ряд за рядом, и чувствовалось, что это как-то прибавляет скорости.
   Они вылетели! Разгон погасился почти моментально, струи белого пара поднялись в небеса флагами триумфатора, над ними, заходя на цель, прошли летучие колесницы - а потом вдруг стало тихо...
   - Мы здесь открыты, как мишень, - пробормотал Хасан.
   ...Шум неизвестного боя утих в одно мгновение, томительно тянулись молчаливые минуты, только самолёты с нудным шумом нарезали круги по краю горизонта. А потом, вдруг, ближайшие вражеские позиции выкинули белый флаг. А за ними - все остальные...
  
   >После боя
  
   ...Тардеш с внешним спокойствием поднялся по лестнице и вошел в лазарет. Самая защищённая, кстати, часть корабля - даже в случае уничтожения всего "Шайтана", капсула лазарета ещё долго будет невредимой плавать в космосе. Но он здесь отнюдь не для инспекции броневой защиты - небрежно кивнув вытянувшемуся по струнке вахтенному, драгонарий направился к палатам для офицеров-инородцев. Перед дверями оправил себя, проверил, как лежат складки плаща и тоги. Метеа, с перевязанным горлом, уже сидела в постели и, вся укутанная до длинного носа, уже вовсю командовала своими генералами, притащившими ей карту. Появление Тардеша вызвало миг тишины.
   - Драгонарий-доно? - просипела принцесса.
   - Здравствуйте. Добрый день, товарищи генералы, - генералы поняли намёк и тихо-тихо, не забыв прихватить с собою карту, слиняли из палаты. Остался один сиддха из контрразведки.
   - Разрешите поздравить вас, товарищ аюта, с успешным завершением кампании.
   Маленькая принцесса аж зарделась.
   - Правда, я слышал, вы немножко пострадали?
   - А, ерунда, - она как-то по-детски, неловко махнула рукой - одеяла с одного плеча у неё соскользнули на миг вместе с халатом, и драгонарий на миг увидел её кожу. Она быстро закрылась, покраснев, и неодобрительно косясь на сиддха.
   - Если бы это было какое-нибудь ранение... А так - дурацкая простуда.
   - Но вы же пострадали во время выполнения задания.
   'Всё не так! Всё не то! И тон этот... дурацкий!'
   - Вы, я вижу, уже пытаетесь заниматься своими обязанностями?
   - Стараюсь быть вам полезной, господин драгонарий.
   - Госпожа ведьма, вы мне будете во сто раз полезнее, если не будете напрасно напрягать себя во время болезни. И быстрее пойдёте на поправку.
   (Она на слове 'госпожа ведьма' задержала дыхание)
   Драгонарий посмотрел на сиддха:
   - Я надеюсь, товарищ Юйвей возьмёт на себя часть ваших обязанностей, чтобы вас не беспокоили по мелочам; а товарищ Азер (он всё-таки нашел её взглядом, как та ни пряталась) - надеюсь, позаботится о лишних посетителях, не связанных со службой?
   Он посмотрел на часы:
   - Извините. Я опаздываю. Выздоравливайте. И - спасибо вам.
   Драгонарий чуть не пулей вылетел из лазарета:
   'Всё не так! Совсем... и тон словно издевался... и не те слова! До чего же ты дошел, товарищ по партии архидрагонарий, если не можешь сказать и пары простых тёплых слов девчонке, ради тебя рискнувшей жизнью?!' ... Он до боли зажмурился.
  
   ...Наместника Шульгена на Диззамале, Суперперфекта Революционного Контингента Сил Сопротивления Планеты, Астера Гаргеша, поместили даже не в отдельную камеру - в отдельную тюрьму! Он был, признаться, поражен этой 'щедростью', правда, атмосферу, они, видать, в последний миг, пожалев, навели гандархавскую, ну... ничего. В 'Изоляции' всё можно пережить, пусть и устаёшь потом дико. Даже просто отправление естественных потребностей выматывало его как средней дальности марш-бросок. Иногда это казалось даже смешным - они что, планировали так сломить его волю?! На все эти трудности он просто представлял, что находится в очередном тренировочном лагере, возвращался в памяти назад, в те времена, когда ещё был салагой... и теперь у него просто очередное испытание, экзамен, который надо сдать - и всё.
   Где-то на день пятый... а может и третий (точно не узнать - в амальских тюрьмах свет включают и выключают нерегулярно), он заметил, что был здесь не один - в камере напротив определённо кто-то жил. Первый день он ему кричал, стучал, но невидимый в тумане сосед обращал ноль внимания. Может именно из-за тумана? А может, считая за провокатора? Наверное, скорее последнее, потому что на следующий день, он всё-таки обратил внимание - когда Астор, израсходовав все крики и ругательства, просто сел на пол и бессильно заплакал. Тогда незнакомец обернулся и долго смотрел в его сторону. Астор разглядел сияние у него за спиной - гандхарв, значит. Так вот для кого держали эту атмосферу! Давно сидит, видать... и намного важнее, чем какой-то наместник.
   ...И, как единственному товарищу, Горгеш стал рассказывать ему про свою жизнь, день за днём, минута за минутой, жаловался на свою судьбу, такую удачную в начале, и столь несправедливую в конце... И в самом деле - головокружительная карьера от центуриона до стратига, успехи, несомненные военные таланты, признание в Сенате - и столь несправедливая ссылка на Лимес! Лучшие годы, потраченные на конторскую писанину в качестве инспектора военных поставок. Он с радостью присоединился к Восстанию - и опять успехи, за малым его не ставили вровень с Тыгрынкээвом, Умкы, и Кахкхасой, - и почти что предательство, когда его бросили здесь, прикрывать их бегство. Но больше всего он говорил о главной причине своего поражения - об этой принцессе, то проклиная, то восхищаясь.... Ну ведь догадывался, что за всеми этими диверсиями стоит кто-то из высшего командования карателей, а вот догадаться, что она сама участвует - было видимо не судьба... И действительно, восхитительно красивый и отважный ход которым она завершила войну на Диззамале - поставить войско под угрозу уничтожения своей же бомбой.
   - Кто она? - ещё раз он спрашивал в пустоте: - За что ей так везёт? Почему у неё выходит то, над чем безуспешно бьются миллиардный армии? Что это такое, везение, расчёт, или что-то ещё... кто она такая, что бьёт любые наши карты даже с закрытыми глазами?! Кто она?..
   Шум за решеткой заставил его обернуться. Он увидел, что его товарищ по несчастью стоит у его камеры! Так что, он... Но гандхарв с улыбкой поднял палец к губам и поднял листок с надписью:
   'Во-первых, она красавица'...
  
  >Нарушение протокола
  
  ...Ей сказали, чтобы она как следует нарядилась, и девушка битых два часа распаковывала свой гардероб, а потом ещё и выбирала. Ну, с девчонками они вместе решили, что из платьев иностранного покроя надевать ничего не следует - всё-таки, она свою страну должна представлять, но вот никак не удавалось подобрать подходящую цветовую комбинацию нескольких кимоно и накидки зимних цветов, так что, в конце концов, Её Высочество плюнуло на все эти условности, и надело платье зелёного шелка сиддхского покроя, с золотым шитьём драконами по зелёному полю. Правда, оно было немножко неудобным для корабля - с длинным подолом, узкими рукавами, и каким-то фантастическим разрезом на бедре, который вызывал восхищение суккубов, но, как уже знала Мацуко, мог стать причиной конфуза в невесомости. Она заколола его скрепкой, и покрасовалась перед зеркалом.
  - Сиддхские женщины много теряют на том, что у них нет волос, - заметила Азер.
  Мацуко глянула на неё:
  - Ты-то, когда свои отрастишь? Извини.
  Суккуб махнула рукой.
  Нет, в самом деле, хорошо! И шрам не виден! Для Третьей Принцессы всегда было проблемой подобрать цветовую гамму по сезону - из-за столь контрастных глаз и цвета кожи. То, что шло к одному, не подходило к другому, и наоборот. Хоть закапывай капли для черноты глаз, как делали придворные модники! Но этот оттенок и искусное шитьё золотой нитью были столь хорошо выбраны, что не вызывали привычного конфликта. Она вспомнила, откуда у неё это платье - его сшили года четыре назад, на празднование торгового договора с сиддхами - тогда оно оказалось слишком велико маленькой принцессе, и широко в груди и бёдрах. И портному не заплатили... Но сейчас, каким-то чудом оно легло идеально на оформившуюся фигуру девушки, придав женственности телу, перекрученному узлами мышц...
  ...Метеа взяла в зубы заколки, и попеременно орудуя то ими, то гребнем, принялась укладывать волосы в причёску...
  
  ...Тардеш тоже подбирал себе наряд - у него выбор был всё-таки немного шире - мундир, тога, парадный доспех. По церемониалу нужно будет много раз садиться и вставать, а в кирасе после третьего раза это уже будет невесело. Но если не надевать кирасу, то придется идти без шлема, и точно придётся стричься... а он так хотел отрастить волосы до прежней длины! Не дают ему никак соблюсти это нарушение устава...
  
  В актовом зале Мацуко обнаружила, что она одна безо всяких регалий и знаков отличий. Нет, вот ещё Злата только появилась, подмигнула ей - та вообще ведь голая.
  - Введите пленных!
  Огромные двери в глубине зала открылись, через них ввели закованного в цепи наместника Диззамаля. Следом, на удивление - Агиру! - но рядом быстро зашикали, и, прихваченного, видать, по ошибке гандхарва, быстро увели прочь. Странно... Как он туда-то попал?! Кстати, она ещё не была у него, не видела, как его на корабле разместили. 'Надо будет сходить'.
  - Почётный Сенатор Республики, Второй Архидрагонарий, Командующий Экспедиционным Флотом, Амаль Вилдереаль Тардеш!
  Вначале вышел Бэла, неся в руках традиционный 'веник' - связку прутьев, знак власти Сената. Потом, опережая телохранителей, в светло-кремовой, с лиловым кантом тоге - Тардеш, стриженный непривычно коротким 'ежиком'. Как заметила Афсане - либо бы совсем побрился, либо бы дальше растил - ему это не очень шло.
  - Блин, - подал голос шепотом Маваши: - Как вы их на лицо-то различаете?! Ходячие костяки... - стоявшая поблизости Гюльдан ладошкой заткнула ему рот.
  
  - Третья Принцесса Империи Гайцон, экс-командующая 1-м Туземным Корпусом, аюта по специальным поручениям товарища Второго Архидрагонария Тардеша, Явара Метеа! - Мацуко вздрогнула, расширив глаза - её назвали раньше Златы! Гордо выпрямив спину и неся плотно сжатые крылья, демонесса прошла к приготовленному для неё стулу, ловя на себе жадные взгляды со стороны пленного.
  - Консультант Сената Республики, аюта по магической части, Второго Архидрагонария Тардеша Злата Новак! - нага грациозно скользнула золотистой молнией по полу, возле стула приняв человеческий облик. Она послала всем обворожительные улыбки, и остановилась взглядом на лице пленника, загадочно улыбаясь.
  - Председатель Партийного Комитета Флота, представитель Сената Верховный Трибун Флота Газзаб Прибеш!
  'Каззаб' на языке джиннов означало 'Лжец'. Интересно, что же подвинуло родителей так назвать ребёнка? Или это прозвище?
  - Командующий стратиг наземных сил флота Кодер Эмилеш Кверкеш!
  Субстратиг сел рядом со Златой. Бедняга Тардеш замаялся вставать и садиться, приветствуя каждого с этого низкого стульчика.
  - Командующий 1-го Туземного Корпуса, корпусной генерал Макото Мацукава!
  Старый самурай сел по правую руку от дочери императора.
  - Командующий Сил Обороны Системы Сирата, наследный принц Джаханаля, Стхан Гандаберунда!
  За Стханом, словно телохранитель, встала Бхагавати - они первые навестили принцессу после возвращения, и насколько та поняла, у крутобёдрой светомётчицы были все шансы тоже стать настоящей принцессой.
  - Командующий Интернациональной Бригадой, Калала Сала Бисала!
  Ну вот, теперь всё. Теперь начнётся сама капитуляция.
  
  Два легионера дисциплинарной когорты подступили с двух сторон к пленному, и, синхронным поворотом ключей сняли с него цепи. Тот начал было разминать запястья, но быстро заметил, что это как-то не соответствует обстановке, и положил руки по-прежнему.
  - Командующий стратиг мятежных сил планеты Диззамаль, вы готовы приступить к процедуре капитуляции?!!
  - Да, - он встал и вытянулся по струнке - несмотря на двухнедельное (по вине болезни принцессы), тюремное заключение, он выглядел не хуже лощеных генералов карателей:
  - Я, Астор Горгиеш, прокуратор и высший перфект планетарного гарнизона планеты Диззамаль, и приравненных поселений... нет, позвольте мне отойти от протокола!
  Окружающие принцессу Явара призраки напряглись, недоверчиво смотря на пленника.
  - Ладно, - после тревожной паузы кивнул Тардеш.
  - Мои преступления перед Республикой слишком велики, чтобы надеяться на простое прощение, но я благодарен судьбе, что из всех способов наказать меня за мои грехи она выбрала самый красивый. Товарищ Метеа, - выговорил он на почти чистом языке Края Последнего Рассвета: - Для меня честь быть побеждённым вами.
  Мацуко даже не знала что сказать, - все лица обратились на неё. Пока девушка выбирала, что лучше сделать, - покраснеть или что-то ответить, пленный вернулся к протоколу:
  - Я, Астор Горгиеш, прокуратор и высший перфект планетарного гарнизона планеты Диззамаль, и приравненных поселений, Командарм Революционной Армии, признаю над собой власть Сената Республики, и сдаюсь на милость победителя, в обмен на сохранение жизней доверенных мне солдат и своей собственной...
  ...Расписались на удивление быстро (кажется, часть церемонии сократили), только запомнилось, как Злата подошла к ней и спросила: 'Ха, а чего это я у тебя по всему платью нарисована?'. И вправду, золотые драконы из узора, на удивление были схожи с янтарноглазой нагой...
  
  
  
***

  
   >И снова в бой
  
   ...Свой двадцать третий день рожденья она встретила в безбашеной атаке на космодром вблизи Алтан-нага - одного из городов, составлявших внешний пояс обороны подземной столицы Шульгена. Поздновато... отмечать... Некогда. К тому же мятежники уже привыкли, что в дни рождения офицеров карателей им дают передышку, так что даже сами пытались поздравлять - пора уже было ломать эту традицию.
   Кадомацу с группой Ковая высадилась на дороге, ведущей с космодрома под землю. Послав монаха со своими уничтожать радар, сама принцесса с Маваши, Сакагучи и суккубами, сняла посты вдоль шоссе, перехватила несколько машин, и потом с их помощью тихо сняли охрану на воротах шахты, и заблокировали выходы из-под земли. К тому времени Ковай уже закончил на радаре, и с него послали сигнал наступающим. Когда пришли "собаки" с легионерами, сдали им пост возле ворот, а сами взяли одну из их "собак" и присоединились к главным силам.
  
   Одной из главных особенностей кампании на Шульгене были огромные подземные города и огромная, разветвлённая сеть тоннелей, пронизывающая всю кору планеты. Нечто подобное уже встречалось на Акбузате, но там был лишенный большой техники пасторальный рай для тренировки магов, сельскохозяйственный придаток высокотехнологичного Шульгена. Здесь, на поверхности, доступной бомбардировкам, находились лишь считанные предприятия и поселения беженцев, а сама столица и несколько крупнейших городов плавали в жидкой мантии планеты, надёжно защищённые всей земной корой от любых вторжений. У повстанцев осталось немного сил, но имеющиеся они использовали до гениальности умело. Разветвлённая сеть тоннелей позволяла им неожиданно выскакивать, наносить удар, и уходить безнаказанно. Демоны принцессы и Мацукавы были бессильны - они царили на поверхности, благодаря крыльям и численному преимуществу справляясь с любым противником там, а во тьме подземелий пасовали - глаза жителей Края Последнего Рассвета не самым лучшим образом были приспособлены к ней.
   Сейчас основная тяжесть войны лежала на плечах легионеров. Благодаря успехам, достигнутым армией демонов, Тардеш смог затребовать подкрепления из метрополии - в основном это были номерные легионы 2-3 года службы, хорошо тренированные, но не имеющие боевого опыта. После переформирования под текущие нужды они быстро набирались его под вражеским огнём, но Кверкеш не спешил бросать новичков в глубокие прорывы, ограничивая линией фронта. Основным ядром сил, проводящим все ответственные операции, оставались 27 элитных легионов, с которыми начинали кампанию, при поддержке механизированных частей принца Стхана и янычаров принцессы. Самой Аютой и её диверсантами Тардеш старался не рисковать, опасаясь ловушек, хоть зеленоглазая непоседа и пыталась убедить его в обратном.
  
   Главным союзником карателей была геология - проклятые тоннели нельзя было строить на стыках материковых плит, разломах, через источники воды и месторождения ископаемых. Да и космодромы по техническим причинам требовали под собой монолита до самой мантии. Это значило, что там никто не подкопается снизу - и оборону было держать значительно легче. Вот так и приходилось воевать за истоки рек или сейсмоопасные районы, или такую голую скалу, как этот космодром.
   Кадомацу похлопала по спине пилота, приказав открыть стены, потом поднялась в салон:
   - Спрыгиваем. Сторожевые орудия ещё не подавлены. "Собака" дальше не пройдёт.
   Хоть кто-то и был недоволен, спорить не стали. Лететь никому не хотелось, но полёта было буквально на два шага. Стены поднялись, как надкрылья жука, и отряд нырнул в утренний туман.
   Принцесса демонов переложила крылья, подняв руки, и теперь у неё был включенный "поводок". Загорелся сигнал, показывающий, что связь с кораблём установлена.
   - Навожу на цель, - громко и отчётливо произнесла она. На маленьком экране появилось схематическое изображение местности и местоположение сторожевой пушки. Так, а теперь главное - лететь только по прямой. В небесах вспыхнула зарница, и тонкий луч расплавил орудие. На космодроме наконец-то начался переполох. Демонесса чуть взмахнула крыльями, отлетела в сторону и взяла на прицел следующую пушку. Чем хорош "поводок" - это метательное оружие, к которому патроны - не кончаются!
   Такое впечатление, что защитники не совсем поняли, откуда угроза, потому что вывели войска на совершенно открытую местность. Что же, им же хуже - Метеа просто сменила прицел, и толпа народа просто испарилась.
   Маваши передал семафором: "Нас всё равно мало". Она ответила: "Старайтесь держаться вместе". Десантные транспорты уже горели метеорами в небосводе, надо было дать им время на высадку.
   На лётном поле стоял корабль - не думая, принцесса навела на него - рвануло так, что канониры с орбиты без подсказок разглядели следующие цели, и красивый сноп лучей со всех сторон горизонта ударил по территории порта. Повстанцы начали эвакуироваться, но поздно - небо усыпали разноцветные горошины копейщиков, падающих в стремительной атаке. Теперь зарницы сверкали без помощи принцессы - у атакующих были свои наводчики.
  
   Внешний посёлок встретил их нестройным огнём. Отряд обогнул его по высоте, скрываясь во всё выше поднимающемся тумане, и оставил за спиной. В таких городках обычно есть развитая система подземных уровней, им там делать нечего. Пусть возятся легионеры - их же целью был сам космодром.
   Метеа внимательно осмотрела вражеские позиции ещё при подлёте. В сущности, диспозиция выходила выгодная - они при планировании опасались, что обороняющиеся сразу укроются в комплексе зданий, господствующих над местностью, и выбивать их будет проблемой, но они наоборот бежали прочь. Хотя, конечно, большое количество солдат снаружи ничего не говорило о том, сколько их осталось внутри - их вполне могло быть достаточно, чтобы засесть там и сражаться долго.
   Демонесса приземлилась с краю, за зданиями без окон, где стояло множество машин, и нацелилась на ближайшую дверь - у неё в распоряжении было меньше двух десятков бойцов, желательно никого не потерять.
   Первого она сбила ветровым ударом крыльев, следующий не успел до того как она переложила крылья и освободила руки - и получил колющий удар в живот. Господин Сакагучи вырос сбоку, из тумана, и устранил третьего, не вынимая меча. Пулемётное гнездо, не успевшее понять где враги, принцесса раскидала магическим вихрем, нечаянно заехав сунувшемся под руку Сакагучи по лицу. Тот только поморщился, но ничего не сказал. Ковай со своими монахами зашибли охранников до поворота стены - туман очень помог во внезапности.
   - Идём внутрь, Кен! - Маваши обернулся: - Идёшь с Коваем! Брат Ковай - по трое на окно! Мы идём через дверь! Старайтесь, чтобы никто не ушел.
   К счастью решеток на окнах не было. Зато был неудобный коридор с выходами на подземные уровни. "Выход к камерам хранения"- прочитала принцесса. Нет уж, туда они не сунутся, надо найти пассажирские или грузовые залы, и там нарываться на драку.
   Но по зданиям почти никого не было - коря себя за недогадливость, Мацуко вывела своё маленькое войско на лётное поле - конечно же, получая удары с орбиты, враги предпочли принять бой под открытым небом, чем бесславно погибнуть под рушащимися стенами. Вывела она, кстати, своих удачно - прямо в тыл атакуемым сейчас укреплениям. Ох, они их и прижали! Так, что собственные копейщики, чуть им самим не поотрывали головы - счастье, что принцессу никто ни с кем не спутает. Сотник даже приземлился, спросил, не нужны ли его услуги - в это время другая сотня того же полка навылет пронзила диспетчерскую башню.
   - Нет, продолжайте. Почему крыши пропускаете? С наземными и мечники справятся, а на крышах ещё много стрелков, которые живы.
   - Слушаюсь!
  
   >Подарок
  
   ...Работали оперативно. Метеа ещё и до середины поля не дошла, как начали высаживаться 'собаки' и 'рыбы' (так прозвали невидимки) с легионерами, и те, рассредоточиваясь, стали закрепляться на периметре. Мацуко с ходу выловила легата с трибунами, и сказала, чтобы триарии не задерживались у кораблей, а спешили занять здания портовых служб и складов. Её послушались, но вот за этими разъяснениями она упустила все попутные на орбиту...
   ...Она вернулась ко своим, медленно остывающим от горячки боя, села на каменную ступеньку, положив мешающий меч на колени.
   - Узнали, госпожа?
   - Придётся нам здесь ночевать. До утра оказии не будет.
   - Надо найти ту старую, с которой мы спрыгнули.
   - Её сбили...
   Кадомацу опустила голову на сцепленные в замок пальцы, и, наверное, немножко задремала, потому что уж очень неожиданно вдруг кто-то крикнул:
   - Смотрите! Один летит!
   Мацуко подняла глаза - и, как доброе, далёкое-далёкое воспоминание - бледно-зелёная звёздочка, только в тёмном небе. Неужели...
   - Легион, стройся! К торжественной встрече командующего стратига, приготовиться!
   Демонесса вскочила:
   - Генерал, уведите раненых и грязных с поля! Постройте тут две сотни понаряднее. И генералу Иванаге скажите!
   По полю быстро забегали торопливые ноги. Кажется, командиры десанта получили какие-то особые указания с прибывающего челнока - потому что строй вытягивался в коридор по направлению к дочери Императора. Непонимающая девушка следила - челнок повторил в точности те же маневры, что и при первой встрече принцессы и драгонария. Уж кто-кто, а она помнила! Пандус открылся, опять так же хлынул туман, оттуда вышел жутко серьёзный Бэла со связкой прутьев в руках, тщательно загораживающий своего ментора, на пол-головы возвышавшегося над ним.
   Кадомацу быстро оглядела себя - всё ли в порядке. Шлем и меч она сначала сунула подмышку, потом - в другую, потом Азер забрала их у неё, и стало некуда девать руки. А Тардеш тем временем подходил ближе и ближе. Бэла сделал шаг в сторону, и Мацуко увидела в его руках цветы, вернее ветку, усыпанную маленькими, похожими на сакуру, цветами.
   - Когда-то, в день, когда на улице бушевал буран, вы подарили мне весенний цветок вашей страны. Позвольте мне подарить весенние цветы моей планеты, как знак благодарности за тот раз...
   Она думала, что сейчас умрёт или как. Не чувствуя своих рук (да и ещё и много чего не чувствуя), приняла подарок - веточка оказалась хорошо защищена магией, - отметила, и тут же отругала себя за излишнюю наблюдательность - нет, так нельзя, надо же...
   ...И она вся смутилась и зарделась...
  
   До 'Шайтана', она так и долетела - с этой веточкой в руках, не выпуская её из рук, с нею ходила и принимала поздравления от всего высшего командования. Генералы-демоны, так истово кланялись, что она даже испугалась за целостность их поясниц. Она забывала им отвечать, сосредоточившись на задаче не отстать от размашисто шагающего Тардеша слева от неё. Она не так часто наслаждалась мгновениями рядом с ним, чтобы сейчас упускать хотя бы одно.
   - Злата отыскала тебе подарок, - неожиданно сказал он: - Сейчас услышишь, подожди...
   Услышать? Подарок?! Подошел Агира - его вообще-то не отпускали с гостевой палубы, но, на этот раз, видать, сделали исключение - если не считать тех двух здоровенных легионеров, упорно старавшихся прикинуться мебелью на фоне высших офицеров.
   - Здравствуйте, господин Агира.
   Гандхарв уныло развёл руками.
   - Да ладно, не нужно мне от вас подарков! Откуда вы их возьмёте, на самом деле? Небесный певец поднял палец вверх.
   - Слушать? Что слушать?
   - Вон, смотрите, Злата манит вас, - вмешался драгонарий: - Она или не сумела, или не хочет это на всю палубу транслировать.
   В янтарных глазах довольной наги плясали хитрющие искорки. Она заманила Тардеша, принцессу и ангела в уютную каморку (захлопнуть дверь перед носами Азер и Сакагучи всё-таки не удалось), и вдруг, на принцессу полилась чудесная, манящая музыка, мелодия которой была так созвучна с её собственными, чувствами - любовь и надежда на чудо, легкость свободного полёта, когда о границах напоминает лишь усталость собственных крыл, неистовство яростной схватки, когда удары сердца безнадёжно растягиваются среди вязких секунд... ...и то, почти забытое чувство нежности, которое она берегла в этом сердце только для Тардеша...
   - Говорят, что весь мир был создан не из Слова, а из Песни, - каким-то чудом попадала в ритм мелодии нага: - И все песни и музыка, и колдовство, и даже дыхание, являются только частью её одной, а все мы и все красоты мира - её нотами... Я подумала, надо найти мелодию, которая бы лучше всех выражала тебя... - она искоса улыбнулась: - Спасибо Агире.
   Пока звучала мелодия, Кадомацу была ещё не в силах говорить - настолько она попала в такт её собственным чувствам. Потом с трудом повернула голову и спросила:
   - Как называется эта музыка господин Агира?
   Гандхарв начал показывать очень сложные знаки руками, и Злата, прочитав фразу у него в мыслях, ответила за него, своим голосом:
   - Её написала апсара. Она называется 'Павший Вестник'...
  
   >Назойливая мелодия
  
   ...Принцесса закончила расшифровку и снова включила эту мелодию. Хитроумное джаханальское устройство позволяло слушать любую музыку без помощи оркестра - первую неделю она включала её, не переставая. Афсане даже сказала, что Злата под видом музыки ей какой-то наркотик подсунула. Принцесса смеялась - ну что делать, если эта мелодия ей действительно нравилась! - но в последнее время стала включать её только в качестве премии себе за хорошую работу. Нечего себя баловать - так она объясняла это. Ну, и заодно будет стимул к работе. Как она не баловала себя встречами с Тардешем, чья каюта находилась всего на палубу выше, так и не злоупотребляла любимыми вещами.
   Тардеш также избегал её. Может, кому это могло показаться странным, но они, кажется, сами загоняли себя в тупик. Драгонарию нужна была огнеликая принцесса, как он ни пытался разубедить себя в этом, и не в том смысле, что полководец... А то, что принцессе был нужен драгонарий, знал даже слепой... Тардеш догадывался, что она просто из скромности стесняется с ним встречаться, но сам, в свою очередь, считал лишние встречи чрезмерной навязчивостью со своей стороны. В конце концов - он же мужчина, а она - женщина.... А она в свою очередь... Ну, так и шло всё по кругу...
  
   ...Томинара высветил на стене карту, а сам встал рядом, довольный проделанной работой.
   - Итак, поспешу вам сообщить, что по состоянию на сегодняшний день, мы контролируем всю наземную поверхность планеты Шульген!
   Ему зааплодировали, и юный полководец продолжал:
   - Мы имеем на поверхности больше трёхсот опорных баз, зоны действия которых, перекрываясь, охватывают всю поверхность материков. Я считаю, что военная кампания достигла первоначальных целей, и теперь настало время приступить ко второй фазе, и продвинуться сразу в двух направлениях: во-первых, нам необходимо сомкнуть оккупированные зоны, взяв под контроль все наземные поселения и близлежащие туннельные магистрали, а во-вторых, самая приоритетная задача - штурм столицы. Штаб корпуса считает, что в сложившейся ситуации нецелесообразно затягивать атаку на мозговой центр вражеской армии, а, обеспечив хороший плацдарм, организовать решительное наступление на жизненно важные объекты столицы, после чего-либо вынудить сдаться, либо взять столицу штурмом.
   - Вы ещё не учитываете, что в этом случае ваши войска сами окажутся в окружении, - подал голос один из стратегов Тардеша.
   - Учитываем. Поэтому я и говорил о 'подготовке плацдарма'. Для штурма выделяется отборный кулак из лучших легионов господина Кверкеша, все войска принца Стхана, и 230 наших лучших полков. Все остальные, под совместным командованием генерала Сидзуки, госпожи Третьей и господина Борелеша, образуют внешнее кольцо прикрытия, что будет сдерживать любые попытки противника перебросить любые подкрепления на помощь столице, а диверсионные группы госпожи Третьей нанесут упреждающие удары по стратегически важным объектам угрожающих направлений. Если же, после взятия или пленения вражеских лидеров сопротивление не прекратится, то мы развернём в направлении основных узлов сопротивления главные силы.
   - План хорош, - сказал драгонарий: - Только поверхность мы всё равно НЕ контролируем. Блокада планеты не может быть завершена в ближайшие три месяца по техническим причинам, так что пока любая ровная площадка, особенно рядом с крупным тоннелем - это либо возможность бежать, либо ещё пополнение.
   - Я лично займусь надземной операцией, - поклонился Томинара...

  
   ...Мацуко дослушала мелодию, и сладко, с довольным видом потянулась. То, что содержалось в перехваченной шифровке, воистину, могло считаться новогодним подарком Томинаре, сокрушавшимся, что не мог выполнить впопыхах данное обещание.
   - Азер, скажи, чтобы позвали Хиро.
   Начальник контрразведки не заставил себя ждать, не смотря на 'за полночь' по корабельному времени.
   - Вы тоже расшифровали эту депешу?! Сверим!
   Расхождений не было. Разве что у принцессы в переводе звучал чуть более высокий стиль.
   - Насколько мы можем доверять этому источнику?
   - Ну, это не наш источник, сяоцзе. Это полевой перехват текущих переговоров мятежников.
   - Я и спрашиваю - не могли ли они специально подстроить такое?
   - Вряд ли, сяоцзе. Они не знают, что мы и эту частоту прослушиваем, да и другие источники подтвердили сообщение.
   - Это может быть именно проверка на то, прослушиваем или нет, мы эту частоту.
   - Слишком большой риск для них, сяоцзе. Такую ловушку надо страховать и военной силой и ресурсами, а у них больше нет резервов.
   - Что не сделаешь ради хорошей ловушки...Что говорят наши источники?
   - Колонна вышла из карьера двенадцать часов назад. К полудню этого дня они будут в пределах нашей досягаемости.
   За дверью послышался чей-то спор с Сакагучи, Кадомацу сама, со стола, нажала кнопку 'открыть' и в её каюту, ловко обогнув руку хатамото, ввалился запыхавшийся Томинара.
   - Я попросил досточтимого Синдзиро присоединиться к нам, как только он прибудет, - пояснил сиддха.
   - А, понятно, - кивнула принцесса: - Господин генерал, у нас есть для вас хорошее известие - она протянула ему оба варианта шифровки: - Повстанцы спешно перевозят запасы горючего в новые укрытия, оставив на месторождениях лишь однодневную выработку. В настоящий момент... поезд, или автоколонна?
   - Автоколонна. На железной дороге мы бы перехватили.
   - Вот, в настоящий момент груженные топливом тяжелые грузовые колесницы должны пройти в опасной близости от наших позиций. Я думаю, что это топливо не должно достаться врагу.
   - Ваше Высочество! Вы опять пойдёте сами!
   - А кому ещё доверить? Возьму лучших, думаю, что работы будет немного... Праздник начнёте без меня...
  
   ...Когда Тардеш наконец-то решился объясниться с демонессой, его к ней ещё и не пустили. На дверях стоял незнакомый ему молодой самурай, который и сказал, что нельзя. Драгонарий подумал-подумал - и ушел. 'Ладно! В конце концов, сегодня вечером они отмечают свой Новый Год, на празднике можно будет и лучше встретиться и лучше поговорить.'...
   Осторожно, чтобы не напороться на вездесущую Злату, Тардеш сделал крюк по палубе и напоролся на Агиру, который опять куда-то гулять собрался. Гандхарав и 'рассказал' призраку, что принцесса готовится к очередной вылазке, которая должна случиться сегодня ночью.
   - Но ведь ночью праздник, не так ли?
   'Она обещала успеть к нему присоединиться'.
   В молчании драгонарий поднялся по трапу. 'Обещала успеть' - так ведь не в детский сад ведь она пошла, а на войну! Кто знает, что случится...
   - Друг-командир о чем-то задумался?
   - Злата! Только не говори мне, что ты не специально!
   - Специально. Я услышала, как ты внизу блуждаешь, и решила тебе отомстить, за то, что от меня прячешься.
   - Извини, пожалуйста, но сейчас действительно такой момент, когда мне лучше побыть одному.
   - Нет, а почему? - она соскользнула с полки и выползла рядом с ним: - Попытайся рассказать. Или ты забыл, что для меня ты - раскрытая книга?
   - Я не книга, - устало посмотрел на неё Тардеш: - Я живой и измученный мужчина, со своими проблемами, у которого могут быть свои секреты от симпатичной ему женщины...
   Нага приостановилась, слегка открыв рот. Тардеш успел уйти уже далеко, когда она, наконец, крикнула:
   - Не беспокойся ты о ней! Я лично буду на прикрытии, она вернётся ещё ночью. Я тебе обещаю!..
  
  >Игра начинается
  
  ...Под летящей 'рыбой' каменной рябью гипнотизировали бегущие зигзаги холодных бесснежных скал. Пора Нового Года и дня рождения младшей из принцесс Края Последнего Рассвета на Шульгене выпадала на позднюю осень, когда флора уже увяла, а фауна попряталась в ожидании зимы, бесснежной на этой планете. Непривычно.
  Кадомацу без эмоций любовалась окрестностями. Сегодня с ней шла самая маленькая группа, с которой её могли отпустить - господин Сакагучи, Азер, Афсане и Гюльдан. Ну и задание-то было маленьким - найти колонну, и взорвать хоть одну из машин. В замкнутом тоннеле огонь сам сделает всё остальное.
  Она пошевелила плечами под доспехами, выпрямилась, облокотившись о спинку кресла, поправила мешавшую защелку нагрудника.
  - Мы уже в районе цели, - сказал пилот, заметивший её телодвижения: - Сейчас, дождёмся сигнала от группы наведения...
  - Угу, - она кивнула. Потом вдруг резко посмотрела вдаль и спросила:
  - Что это?
  Впереди, стройными рядами из земли, поднимались чёткие фонтаны снежинок.
  - Это? Воздух откачивают. Я же говорил - правильно. Если откачивают воздух - значит, груз срочный.
  Метеа быстро засуетилась:
  - Живо! Передайте это в штаб! Вы знаете, как они производят откачку?
  - Ну, я вообще-то пилот.... Там, кажется, независимые компрессорные станции.
  - А управление?
  - Не знаю...
  - Ладно. Сажайте к ближайшей! Проклятье, нужно было две группы!
  Сакагучи вопросительно посмотрел на неё.
  - Не глазей так. Вот ты бы вторую и повёл...
  
  ...По дальневизору инженеры объяснили, что компрессоры соединены в единую цепь, и достаточно было вывести из строя один, чтобы отключились все. Как сказали, так было сделано в целях безопасности - вдруг кто застрянет там без изоляции? Не в ближайший город же бежать. Правда, тут появлялась другая проблема - когда давление начнёт повышаться, на автоколонне сразу заподозрят что-то неладное.
  Принцесса вызвала принца Стхана:
  - Мне нужна ковровая бомбардировка по всей протяженности дороги.
  Принц поперхнулся:
  - Вы с ума сошли! Вы же там!
  - Я под землёй. Начинайте.
  У господина Сакагучи был такой вид, будто он что-то хотел сказать, но держал при себе.
  - Колесницы на подходе. Сейчас начнётся. Держитесь там за что-нибудь.
  Благо, в тесном помещении компрессорной, было за что держаться.
  Бомбёжка прилетела скоро. Сначала всё задребезжало, сильней и сильней, холодные поручни несущих ферм начали вырываться из рук, а потом вдруг пол и вещи как взбесились - с потолка сыпались камни, трубы мялись и рвались, ударяя потоками тёплого воздуха, приборы срывались с панелей и прыгали как мячики, от пола до потолка.
  - Выключай! - крикнула через шум Мацуко.
   Сакагучи, поскользнувшись, дёрнул рубильник. Сразу стало как-то непонятно тихо - да, грохотали бомбы, подпрыгивали моторы на станинах, но исчезнувшее шипение создавало иллюзию полной тишины. Грохот бомбардировки постепенно ушел, оставив тихий, гаснущий дребезг.
  - Все целы?
  (Афсане с недовольным видом потирала пятую точку).
  - Хорошо, выходим в тоннель. Надеюсь, дверь-то не заклинило.
  
  Дверь не заклинило. В длинном тоннеле погасли некоторые светильники, оставив удобные глубокие, тени. Но - Сакагучи обратил внимание: на полотне лежали широкие нашлёпки ярко-белого снега:
  - На дороге мы будем как на ладони.
  Девушка кивнула и посмотрела, откуда снег взялся - тот падал из широко раскрывшихся круглых зевов люков, огибая проложенный в высоте рельс железной дороги. Принцесса посмотрела на своих спутников:
  - Вы знаете, мне почему-то вспоминается последний Новый Год дома... - она распахнула крылья и проверила плотность воздуха: - Проклятье... пока не летается...
  ...Уже сидя на скользком монорельсе демонесса чуть не усмехнулась, подумав об иронии судьбы - когда-то её убийца воспользовался этой точкой, а теперь она... сидит, как птица на насесте...
  
  ...С поднятием давления автоколонна сбросила скорость - не сколько из-за сопротивления воздуха, а, сколько из-за боязни завалов - бомбёжка вполне могла пробить перекрытие. Ну и воздух нельзя было сбрасывать со счетов - при таких скоростях он запросто мог нагреть оболочку цистерны до предела, опасного их грузу.
  Боевым охранением шли вооруженные машины и легкобронированные колесницы самых скоростных моделей, да и на цистернах было по два пулемёта на каждый борт. По расписанию, стрелки должны были разделить на сектора всё пространство по бортам впереди, сзади, и самое главное - сверху, но словно по какому-то наваждению, как раз вверх никто не смотрел. Поэтому-то никто не увидел, как вверху, на пламенеющих крыльях пролетела тень. У той были зелёные глаза... Нестерпимо яркими шарами огня взлетели на воздух головная и замыкающая машины - жидкий огонь потёк рекой по тоннелю, и всё новые и новые цистерны въезжали в костёр, и лопались, расширяя облако огня. Водители и стрелки сначала не поверили - горючее в цистернах было смешано со специальным реактивом - не испаряться, и не вытечь в случае чего ...но в зарядах бомб содержался другой химикат, превращающий это желе в текучую, липкую, и хорошо горящую жижу. Командир каравана сумел затормозить свою машину перед самой стеной огня, приняв в задний бампер четыре десятка весомых ударов, сам, еле успев выпрыгнуть до того, как кабина нырнула в белое пламя, моментально оплыв, как краска на жаре:
  - Без паники! Десятникам - доложить о потерях! Вы, трое - разблокируйте двери стрелков!
  Со стороны хвоста колонны послышались крики ужаса. За спиной командира полыхнуло жаром - и его шофёр распался на два горящих куска. Не глядя, повстанец выстрелил за спину, и побежал, предупреждая об опасности - нечего бравировать, с железными демонами шутки плохи. В хвосте взорвалась ещё одна цистерна, черными морскими звёздами мимо него пролетели два горящих трупа. Ненамного светлее них на него выбежал его помощник:
  - Командир! Инструменты были в этой машине!
  - Тихо! Без паники! Доставайте из уцелевших верёвки и гарпуны! И сообщите в столицу о нападении! - дальше он не успел. Огонь расступился, как высокая трава, и оттуда, прекрасная, как сама Смерть, вышла демонесса с зелёными глазами. Рассекая языки пламени, из-за огневой завесы вышел зелёный, как её взгляд клинок, и прошел сквозь шею повстанца, как сквозь воздух...
  
  ...Метеа одним движением зарубила обоих и, расправив крылья, взлетела над колонной. Монорельс уже раскалился от жара, и стал провисать в середине. Сакагучи тоже закончил на земле и поднялся к принцессе.
  - Сейчас взорвутся остальные. Поспешим.
  - Девочки успели уйти?
  - Надеюсь, что да.
  - Тогда поспешим. Ты первый.
  - Ваше Высочество!
  - Если ты застрянешь, я тебя снизу легче вытолкну. Если я застряну, тебе меня вытащить будет быстрее. Не спорь!
  Хатамото был не согласен, но подчинился приказу. Они вместе пошли набирать скорость, быстрее, быстрее, быстрее.... не успевают... Снизу громыхнули все оставшиеся цистерны. Как ленивый прибой, слепящее огненное облако пошло их нагонять... а воздух вдруг стал такой тягучий под крыльями... И вдруг - что-то, точно не ударная волна, словно подтолкнуло их в пятки, и они оказались возле распахнутого люка. Сакагучи сложил крылья, и ловко, на руках, проскочил в него, принцесса чуть задержалась, и, ухватившись самыми пальцами, еле затормозила. Подтянулась, пролезла, и сверху ей спустилась сильная рука:
  - Хватайтесь, Ваше Высочество...
  
  ***
  
  ...В круглом зале, чьи стены служили экранами (изделия нагов были ненамного хуже людских), собралась молчаливая, чего-то ждущая троица. Огромный даже для своей расы престарелый наг, со своими старикашечьими бляшками вокруг глаз, похожий на сиддхского дракона - хитроумный наместник планеты, прокуратор Гудешии, ныне вождь Восстания, батша Шульген. Второй - широкоплечий, обросший белым мехом до пола, здоровенный демон-раху, - голова без шеи растёт посреди широких плеч, командарм Умкы, брат погибшего Тугрынкээва, ныне - Главнокомандующий Революционными Вооруженными силами. И, наконец - самая странная фигура, великанский силуэт человека, с покатой головой, похожей на рыбью, с выпученными глазами, и огромной рыбьей пастью, раскрывающейся чуть ли не до пола, когда он чихал - Кахкхаса, ближайший помощник Шульгена, бывший Верховный Трибун Южного Лимеса Сенатской Комиссии Иностранных Дел, ныне - Комиссар Внутренней Безопасности.
  Ну, а многочисленных мойщиц, подносчиц, секретарей, адъютантов (адъютанток, по моде, принятой у карателей), было принято считать за мебель.
  Воздух в центре треугольника, образованного этой троицей, вдруг пошел мелкими "чёртиками", наподобие тех, что возникают под веками усталых глаз, и там прямо из воздуха, появилась гибкая фигурка молодого нага, вернее, наги:
  - Батша, караван уничтожен.
  - Проклятье, эта сука... Я хочу, чтобы она умирала ДОЛГО! - взорвался Умкы.
  - Как я и говорил, батша, они прослушивают наши частоты, - холодно заметил Кахкхаса.
  - Я доберусь до неё, падлы, и, клянусь душой брата - (пещерный демон, кстати, не прерывался во время реплик других) - она пожалеет у меня, что родилась женщиной!
  Шульген недовольно повёл своей драконьей головой и остановил свой взгляд на Кахкхасе:
  - Мы потеряли все запасы горючего. Стоило ли это такого риска?
  - Безусловно, - ответил тот, подавив приступ кашля: - Теперь они будут верить этому каналу. А смерды - переживут неделю без отопления.
  - А если, мой добрый Кахкхаса, наши друзья поймут, что после этого мы поняли, что канал прослушивается?
  Кахкхаса громко кашлянул, раскатав свою пасть, как половик:
  - Не поймут. Мы же не будем вести себя как идиоты? Да и к тому же, кус стоит любых жертв.
  - Я тоже так думаю, - согласился царь-наг: - Передайте Негодяю, что мы согласны с его планом.
  Кахкхаса молча поклонился...

  
  >Невкусная приманка
  
  ...Ещё утомлённая после боя, Мацуко ушла с праздника рано - как скверно, было столько идей насчёт праздника... но ноги не держат - что поделать? Покидала она общество с большим разочарованием - но, в самом деле - она уже и причёску не может контролировать! Вот так, с прядями, упавшими на глаза, она и уходила, прощаясь не глядя... Кто-то ей весь вечер говорил, что её ищет Тардеш... но никак встретить не получалось...
  А за дверями она неожиданно встретилась... с Агирой!
  Принцесса удивлённо распахнула глаза и сказала:
  - О! Ты откуда?!
  Ангел попытался что-то объяснить руками, но немного выпившая девушка (а для столь закоренелой трезвенницы 'немного' - серьёзная доза!), была не в силах сосредоточиться:
  - Не надо, - остановила она его рукой: - Ну, ты же знаешь, что тебе нельзя здесь ходить?! А, ладно, пойдём вместе... - и, завладев рукой небожителя, потащила его к выходу на атриум...
  
  - А я пьяная, - призналась девушка, запнувшись второй раз, и разразилась совсем неподобающим месту хихиканьем. Агира её поддержал за руку, и она, наконец, смогла овладеть собой:
  - Нет, ну почему всё так: все выпивают, им весело, а у меня... у меня только старые страхи пробуждаются... Все вокруг веселятся, а я хожу... если получается... и только себя жалею...
  Ангел не отвечал, кажется, внимательно слушал, лишь потом, у себя в каюте, к стыду своему, она сообразила, что не оставила ему иного выбора, до неприличия навалившись на его правую руку...
  - ...а с другой стороны, продолжала девушка: - Было бы так, стала бы я пьяницей! - и так же не к месту, как её смех, из её глаз посыпались слёзы.
  - Нет, ну почему так! - в другую сторону заговорила она: - Я его люблю, я жизнь за него отдам, калекой стану... О, боги! - вскричала она: - Просите хоть что за это, скажите - отдай глаз, чтоб он моим стал - отдам, не пожалею! Но... как глупо... как глупо... - она говорила быстро, то теряя дыхание, то срываясь на родной язык:
  - Я ведь его даже обнять не могу... даже взять за руку, как ты - меня... А уж поцелуи... - её голос всё таял и таял, пока она не заснула, самым банальным образом на руке Агиры. Гандхарв немного потоптался на месте, потом подхватил её на руки (волосы из рассыпавшейся прически и нарядный шелк одежд вылились ему на локоть), и бережно, чтобы не повредить хрупкие крылья, понёс к её апартаменам. Как ребёнка...
  Там его встретили переполохом - первый из принцессиных телохранителей испуганно попятился, когда он поспешил предложить ему свою ношу. Лишь с запозданием до небожителя дошло, что не всякому дозволено прикасаться к дочери Небесного Государя. Пока искали начальство, ангел так и стоял посреди коридора, держа на руках демонессу, и пламя её волос оттенялось сиянием его крыльев. Потом подошел усталый начальник охраны - этот с двуцветным лицом, всё имя его не запомнить. Демон бережно принял спящую девушку из рук ангела, старясь уберечь голову и не помять шелк нарядных рукавов. Как родной брат - сестру. И унёс...
  
  - Пак, Уэмацу! - сказал Сакагучи тихо, оберегая сон госпожи: - Проследите за ним! А то опять зайдёт куда недозволенно, и у Её Высочества неприятности будут!
  
  ...Мацуко проснулась неожиданно, села на постели, натянув до ключиц простыню (выше просто не хватало!), и огляделась - кто-то её мало того, что донёс до каюты, ещё и раздел и уложил в постель! О, боги, надо же до такого упиться! Хорошо, хоть одна проснулась... Ничего нет в памяти!
  - Ну, с добрым утром! - весело поздравил её голос Азер.
  - Я... кто меня принёс?
  - Да ты полдороги вроде сама прошла. Потом Агира, дальше - Сакагучи. Ты что, ничего не помнишь?
  - Только как из шлюза выходили... а дальше...
  - Так там тебе Гюльдан первую и поднесла! - рассмеялась суккуба, и демонесса тоже, падая на подушки. О нет, она немного кривила душой - что-то с праздника она помнила... Как Гюльдан, вся обжигаясь, подносила ей чашку с вином, она помнила, а дальше... Зато она теперь не маялась так головой, как та же Гюльдан.
  Кадомацу сладко потянулась, и простыня соблазнительно облегла её сильную фигуру. Азер, с родительской теплотой смотрела на неё:
  - Красавица... Эх, вот уже по тому видно, что ты принцесса. Мужика бы тебе найти, принца какого-нибудь... И пошла бы ты вместо своих железяк, шелка носить, по дворцам ездить, королям да министрам головы кружить...
  - Нетушки, - жмурясь, как кошка, помотала головой девушка: - Я бы в неволе не усидела.
  - Ты такая же егоза растёшь как Ануш, покойница. Только смотри, ты же девка, тело-то своё запросит. Пока брезгуешь, а потом - вдруг как прорвёт... - она осеклась, вдруг увидев резко посерьёзневшие глаза хозяйки.
  - Я видела Ануш... - сказала она: - Во сне...
  - Это когда мы на Диззамале были, помните? И раньше - когда памятник нашли...
  - К перемене погоды, наверное, - бестактно заметила сидевшая на полу Гюльдан. Ходившая по комнате Афсане без слов пнула её босой ногой по попе и та заткнулась.
  - Что странно... она мне снится какая-то другая... Лицо совсем не то, но я знаю, что это она! Это как с господином драгонарием - я не знаю почему, но я знаю его! Знала, ещё раньше, чем встретила... Так же и там - я знаю, что это она, но она... какая-то другая... Может быть, это её новое воплощение?!
  - Бросать тебе все эти глупости с господином драгонарием надо, пока хуже не стало, - не смотря на принцессу, быстро проговорила Азер: - А Ануш... не надо больше так говорить. Она, правда, в это верила... Но мёртвые не возвращаются... - и, Метеа со страхом увидела слёзы в её глазах...
  
   Тардеш с удивлением встретил свою аюту, когда она явилась на заседание штаба:
  - Поражаюсь вашей закалке. После вчерашнего, я думал, половина командования болеть на голову будет. Ан нет - пришли все.
  - Праздник-праздником, работа - работой. И не надо их смешивать. Кстати, говорят, что вы о чём-то хотели поговорить со мной, господин драгонарий?!
  - Это... личное. Здесь не место, и тем более не сегодня. Эх, все бы мои подчинённые так относились к работе!
  Войдя в зал, девушка поняла причину сокрушений драгонария - только её генералы сидели как свеженькие, все остальные пребывали в разной степени похмелья. Бхуты вообще отсутствовали, а люди присутствовали лишь частично. Стхан, обычно окруженный советниками, восседал в одиночестве, правда, за голову, как призраки, не держался - ну, такого-то богатыря, попробуй, завали похмельем.
  ...Говорили о какой-то ерунде - склады, боеприпасы, резервы, провиант... Мацуко не слушала, вопреки всему холодному тону, которым она встретила Тардеша, она смотрела только на него... Что-то говорили, показывали, доказывали, а она... всё смотрела и смотрела... В конце концов, даже Тардеш это заметил, и стал оглядываться, но она, не умея читать по прозрачному лицу, не знала, улыбается ли он, и отвечать ли ей... чем?! Ведь, если улыбается, то надо улыбнуться ответ, а то это просто невежливо, а если нет - и она улыбнётся - это будет уже непристойно! В конце концов, девушка придала своему лицу выражение полуулыбки - кому надо - увидит, что она улыбается, кому не надо - посчитает за сосредоточенное внимание. Тардеш потом опять пытался с ней поговорить, но принцессой овладела неловкость, и она избежала встречи. Видевший все эти перипетии Сакагучи, лишь только качал своей двухцветной головой... очень неодобрительно...
  
  ...А Тардеш понять не мог причин внимания к собственной персоне. Мацуко всё заседание так пристально смотрела на него, что он чуть не испугался - не случилось ли чего. Но, с другой стороны, поговорить после заседания она снова не захотела - сославшись на недомогание, слишком быстро ушла. Может быть, действительно плохо стало, и она отпроситься хотела, да не решалась?! Ну, скромница, блин...
  
  ...- Вот, посмотрите, сяоцзе, - Хиро выбросил на стол пачку пластинок с донесениями.
  - Что это?
  - Сводка радиоперехватов за последнюю неделю. Всё та же частота и тот же шифр.
  Она подняла документы и быстро пробежала глазами:
  - Они потоком передают сведения наипервейшей важности! Это уже превышает все пределы возможной глупости!
  - Нда... Что ты думаешь, нас проверяют?
  - Вполне возможно, - увильнул от прямого ответа сиддха: - Я поэтому и задержал на неделю принятие к исполнению. Судя по проверке, дезы нет - либо играют по-крупному, либо... это тогда не глупость, а какая-то техническая неполадка. Вы только гляньте, что там, сяоцзе! Грех ведь не принять меры...
  - Да, я вижу уже... Значит так - все сведения, получаемые по этому каналу, засекретить, докладывать только мне, никакой самодеятельности!
  - Слушаюсь!
  - Расконсервируй внедрённые группы - теперь им есть дело. Доложить по готовности.
  - Сколько и какого уровня.
  - Двух убийц на параллельное задание, ну и... я прикину точнее, но вроде можем взяться за пять диверсий. Туда сам разберёшься, сколько групп задействовать.
  - Понял. Доложу... - он посмотрел на часы: - К третьей дневной вахте.
  - Ну, и надо ждать пока они сменят шифр. У тебя нет никаких идей, как объяснить повстанцам нашу осведомлённость о пути каравана?!
  - Ну... там ведь одна машина уцелела - перед авианалётом остановилась, кажется, колесо, или что-то вроде - и избежали ловушки. Издам приказ об их награждении - может клюнут.
  - Замечательно, - улыбнулась принцесса.
  
  ***
  
  ...Уже заранее склонившись на одно колено, Кахкхаса материализовался в комнате, похожей на аквариум. Экраны, покрывавшие стены, показывали холодное небо ночной степи.
  Шульген с недовольством разомкнул веки, и смерил клеврета столь же холодным взглядом.
  - Важные новости, батша!
  Из его колец с трудом выбралась наложница в теле человеческой девочки, и поспешила исчезнуть, спешно возвращаясь в змеиный облик. Кахкхаса сделал вид, что этого не заметил.
  - Они отказались реагировать на те сведения, что мы передавали по контролируемой частоте! Их шпионы только проверили их подлинность, но не предприняли действий!
  - Ну, может они нашли, что вы их обманываете, мой добрый Кахкхаса?
  - Не могли, светлейший батша! Все приказы были подлинными!
  - Неужели Умкы согласился на это?
  - Никак нет, мой батша! Умкы не знает, какой из каналов контролируется карателями! Он считает, что эта частота чиста от прослушки!
  - Хм, так вы ему не сказали, мой верный Кахкхаса? Не забудьте меня пригласить, когда, наконец, скажете...
  - Как пожелаете, мой батша.
  - Думаю, это будет любопытное зрелище... Итак, а теперь, мой весёлый Кахкхаса - почему столько радости на то, что они не реагируют, на то, что вы выболтали?
  - Это значит, что они заподозрили что-то неладное, и опасаются того, что это - проверка.
  - Может, они прекратили подслушивать?
  - Нет, не прекратили (человеко-рыб даже закашлялся) И это значит, пресветлый батша, что у них нет других наших частот столь высокой секретности, что они боятся рисковать провалом на мелочах... Это значит - Сама Она ждёт случая уровня той автоколонны!
  - Не пропустить бы за этими хитроумными действиями настоящей диверсии. Будь осторожен, мой бдительный Кахкхаса.
  - За выявленными шпионами установлено наблюдение, светлейший батша. Если они пользуются радио - мы узнаем их частоты и получим образцы шифров. Это позволит сделать ловушку совершеннее, великий батша.
  - И вы думаете, мой хитроумный Кахкхаса, наша будущая гостья клюнет на наживку Негодяя?! Признаюсь - он не создаёт впечатления слишком важной птицы.
  - Она - клюнет. Не беспокойтесь, мой батша.
  - Мой гостеприимный Кахкхаса. Ты не первый век живёшь на этом свете. Они как-то объяснили, как к ним попала информация об столь безвозвратно утраченной нами автоколонне?
  - Это самое смешное, пресветлый. Они объявили секретное распоряжение, что за сведения, добытые из секретных каналов связи, награждаются... вот эти двое, они единственные выжили в той бойне.
  Гигантский змей поднялся в треть своего немыслимого роста, внимательно изучая личные дела, появившиеся на экране.
  - И что в этом смешного, мой загадочный Кахкхаса?
  - Это мои агенты! Они и передали им сообщение, по моему приказу, могучий батша! И следовали за колонной, чтобы потом доложить нам о результатах операции! Как поступить с ними, мой батша?
  Змей опустился с высот, свив чешуйчатое тело в кольца:
  - Пусть награждают. Скажите - это мой новогодний подарок. Должен же хоть кто-то получить выгоду от наших войн?!..

  
   >И последние станут первыми
  
   ...Кадомацу скучала, смотря в пропасть атриума.
   - Ваше высочество?! - подошел к ней Сакагучи.
   - Мы везучее их, - сказала она, кивнув на легионеров невдалеке, весело перекидывающих через шахту небольшой мяч: - Вот смотри - я могу прыгнуть и секунду долететь хоть до ходовой рубки, хоть до ангаров... А они даже в невесомости, не летают, а плавают... как лягушки.
   - Может и так...
   - Ты чего пришел?
   - Простите, Ваше Высочество. Просто все ваши мысли написаны у вас на лице, и я, зная, как вы плохо переносите одиночество, решил уж скорее прослыть невежей, чем дать вам додумать их до конца.
   - С чего ты это взял, что я его 'плохо переношу'?!
   Хатамото молчал, и она чуть смягчила тон:
   - Вот смотри, допристаёшь ко мне - девчонки давно нас хотят поженить...
   - Об этом можете не беспокоиться, - спокойно сказал Сакагучи: - Я ни по рождению, ни по нраву, ни по данным мною клятвам, не подхожу вам в мужья.
   Мацуко даже заинтересовалась:
   - Это почему же? - спросила она, сделав большие глаза.
   - Ну... какой из меня принц, Ваше Высочество?! Да, и к тому же, мне нагадали, что я умру по вине женщины, рождённой в первой луне года.
   - Я родилась - в последней!
   - У призраков это уже первый месяц.
   Принцесса вернулась к созерцанию глубин атриума:
   - Знаешь, а может так и будет... Я так боюсь, что когда-нибудь, как-нибудь ошибусь, и всех вас угроблю...
   - Вы - не сможете.
   - С трудом верится... Знаешь-ка, я, пожалуй, совсем брошу пить. А то вдруг проснусь как после нового года - а они мне тебя подложили. Вот-вот, вот тогда-то тебе и будет конец!
   - Они не меня, а Агиру хотят. Мне Афсане проболталась.
   - Агиру? Бедняга. Он же сгорит! Надо будет предупредить!
   И на этом месте они рассмеялись.
  
   ...Томинара без приветствий выложил карту перед немного опешившим Мацукавой:
   - Вот! Здесь нужен точечный ядерный удар!
   И весь штаб (и командующий, и принцесса) смотрели на явление своего начальника, как на встреченное в полдень фамильное привидение.
   - Хм, генерал Томинара... - негромко позвала его Метеа.
   - А? Ой, извините, Ваше Высочество... Простите за опоздание, я изучал схему подземных укреплений.
   - Покажите нам.
   - Да, вот, смотрите. Эта система чем-то напоминает соты, каждая из которых обеспечивает энергией и водой один из близлежащих городов. Я вот об этом: здесь у повстанцев укрепилась сильная группировка, а сразу за ней - комплекс жизнеобеспечения и очистки воздуха. Если мы уничтожим этот центр - захватывать бесполезно, там столько труб что не удержим - если мы всё уничтожим - я спросил у инженеров - им придётся задействовать аварийные системы, связанные с поверхностью. А поверхность мы контролируем.
   - 'Связанные с поверхностью'? - не понял Мацукава.
   - Аварийная система - воздушные колодцы, ведущие прямо наверх. Сейчас они закрыты бронеколпаками и замурованы изнутри. Подумаете, что будет, если мы заставим их распечатать!
   - Дайте голографическую карту, - попросила дочь Императора.
   - ...И тем более: этот город - важный транспортный узел, с его капитуляцией целый район планеты (на этих словах он спешно вводил данные на пульт голокарты), лишается связи с повстанческим командованием. Как минимум, это - ослабление сопротивления, как максимум - капитуляция сразу нескольких городов области.
   - Ну, мечтать не вредно, - заметил Мацукава: - Вы одобряете, Ваше Высочество?
   - С орбиты туда попасть не получится, как и с воздуха. Эти штуки хорошо защищены, как от бомбовых, так и от лучевых ударов.
   - Смертник?
   - Нет, зачем, обычная группа. Надо только спросить разрешение у господина драгонария.
  
   ...- Отверни, чтобы не попасть на подветренную сторону. Когда войдёшь в шлейф, маскировку можешь отключить.
   Пилот угрюмо кивнул, выводя 'рыбу' в вираж.
   - Будете прыгать в столб?
   - Надо посмотреть как там с охраной. Пройди поближе.
   - Хоть впритирочку.
   Абсолютно невидимая лодка подкрадывалась к цели зигзагом, пряча тень среди камней и городских руин. Цель - большая воронка в земле, выложенная мелкими плитками, ни за что бы не была видна с такой высоты, если бы не выдавала себя вихрем клубящегося воздуха. Почти невидимые в тумане ветроломы дробили вихрь перед выходом на волю на части, и от этого целое облако тумана поднималось широким фонтаном, над развалинами города.
   - Охраны нет, - сказал пилот: - Где вас высаживать?
   - По карте, точка номер два. Скажите, как подлетите...
   Принцесса обернулась к своей группе:
   - Запомните, мы не смертники. Эту штуку - она показала на возвышавшуюся в центре салона бомбу:
   - Надо поставить, включить, и выйти побыстрее. Значит - очень тщательно зачищаем всё по дороге, чтобы потом никто не мешал драпать. Наши нам помогут, но помните, как было на тренировке - идём строго по часам.
   - Командир, мы на месте, - сказал пилот.
   - К высадке. Все поняли, что я сказала?!
   Повторять никому не надо было. Сегодня, кроме неизменных сестёр Ануш и Сакагучи, она взяла Ильхана и Хасана, ещё четырёх ракшасов из числа янычар, человека-инженера, и трёх призраков-автоматчиков со своим командиром. Столь большая группа потребовалась из-за внушительных размеров комплекса. Мацуко, кстати собиралась и Ковая с Маваши взять, да вместительность 'рыбы' не бесконечна.
  
   Выходили по группам - сначала призраки, их глаза были лучше приспособлены к туману, потом принцесса со своей охраной, потом Ильхан с Хасаном, и, наконец - грузчики с бомбой под водительством инженера. Мацуко помахала пилоту - он взмыл и исчез выше тумана. 'Рыба' в воздухе была менее уязвима.
   - Итак, центурион! Я - ничего не вижу! Будете нашими глазами на марше.
   В сущности, опасаться надо было только наружной и технической разведки - доподлинно известно, что, опасаясь лишних жертв в случае бомбардировок, повстанцы не держали караул на верхних уровнях - зато ключевые узлы имели утроенную охрану. Ничего, от атомной бомбы это не спасёт.
   Из тумана возникла чёрная дыра люка.
   - Девочки, вперёд. Ильхан с нами. Центурион, прикрывайте наш проход.
  
   Внутри центурион напрямую подошел к принцессе:
   - Товарищ аюта, есть разговор.
   - Я слушаю, - подняла глаза на него девушка.
   - Насчёт моих бойцов. Давайте условимся, раз и навсегда: им отдаю приказы я. Больше никто.
   Дочь императора смерила всех призраков одним взглядом:
   - И вы увидели проблему?
   - Простите, но это мои легионеры.
   - Я выбрала вас, и ваших солдат за ваши боевые качества, а не для того, чтобы препираться во время выполнения задания. Если вас не устраивает служба под моим началом - будьте, уверены, больше к секретным операциям вы привлекаться не будете. Это, во-первых. А во-вторых - если бы я хотела отдавать приказы непосредственно вашим солдатам, я бы не запросила офицера для этого.
   Демонесса гордо отвернулась, оставив центуриона в сконфуженном состоянии. Со стороны грузчиков-ракшасов послышался ехидный смешок:
   - Хе-хе, уела.
   Центурион посмотрел на насмешника, как на вошь:
   - Не напрашивайся. Я старше по званию.
   - Что? Кто? Ты старше? Да мы все здесь сотники, да притом и заместители командира полка, так что не задирай нос! Ханум мелочь на такое дело не возьмёт. Так что просрал ты своё повышение, братан...
   - Центурион! - окликнула его Метеа: - Вы со своими берёте под охрану инженера - чтоб ни один волос с головы!
   - Есть, товарищ аюта.
   - Ильхан, Азер - на разведку, вперёд. Хасан, раздевайся, пойдёшь невидимкой в арьергарде. Остальным - глядеть за бомбой!
  
   Первый пост они миновали с лёгкостью - сработали Ильхан и Азер, остальным же осталось только не наступить на лужи крови. Дальше разведка вернулась:
   - Слишком плотная охрана, - доложил Ильхан: - Мы побоялись, что потеряемся или шум поднимем.
   Азер кивнула, подтверждая.
   - Хорошо,- сказала Кадомацу, садясь на пол: - Все сюда.
   Она расстелила карту подземелий.
   - Первым делом, не будем забывать, что все карты устарели лет на пять-шесть. Инженер, где мы?
   - Здесь.
   - Я знаю, что мы здесь, что это за место?
   - Мы в патрульной галерее, система обороны шахты. Там - выход к зенитчикам, которых уже разбомбили, там - технические тоннели и спуск в город и казармы.
   - Понятно.
   Подошел голый Хасан, затягивая набедренную повязку.
   - Как тылы? Спокойно?!
   - Да вроде... Да ладно вам - знаете же, какой я везучий - если что, дак мне первому и достанется. А вы уже услышите...
   Принцесса сдержано улыбнулась на шутку, не поднимая глаз от карты:
   - Итак, мы здесь, а нам надо пройти сюда. Я против идеи устанавливать бомбу в шахте - то же эффект, если сбросить её с орбиты, даже слабее, а преимущество положения надо использовать полностью.
   - Вот тут станция очистки, - показал инженер.
   - Да.
   - Энергоцентраль здесь не централизована, а взрыв на жилом горизонте не нанесёт требуемого урона - сработает защита от взрывов снаружи. А здесь, как бы они не переделывали - сходятся все трубы.
   - Значит, идём туда!
   - Да, только надо быть осторожными.
   - Придётся проделать весь путь по коридору, потому что воронка для нас опасна. Там ветер, а у нас - крылья. Сдует.
  
   Центурион, как и было приказано, держался инженера. Своих он расставил по флангам и тылам, а сам взял передний сектор, и не раз останавливал подопечного, только заподозрив что-то неладное. Человек уже смеялся - забавно выглядела столь внимательная забота об одиночке. Но уж раз центурион взялся что-то доказать - он докажет, даже если не знает как.
   Вдруг - принцесса и её телохранитель исчезли. Центурион обеспокоился, построил своих ребят - но командир так же внезапно появилась из боковых дверей, убирая меч в ножны. Центурион, походя, заглянул ей за спину - что-то в солдатской форме было кусками разбросано по полу.
   - Инженер, здесь сигнализация, - потребовала аюта товарища драгонария.
   Инженер подошел к стене и начал работу. Легионеры заняли круговую оборону - фланги, тыл и вертикаль. Одна из суккуб, не сказав ни слова, догадалась встать рядом с центурионом, и разделила его сектор. Хоть какой-то профессионализм.
  
   Когда они продолжили движение, эта девушка, спросив что-то у своей принцессы, отстала и присоединилась к призракам. Центурион только мельком глянул на неё, а она уже сама завела разговор:
   - Здрасьте. Меня, это... Хозяйка сказала - раз я стрелок, мне без разницы, где находиться.
   Центурион усмехнулся. Он-то видел, что она сама к нему отпросилась. Он попытался вспомнить её имя - вроде говорили на брифинге...
   - Меня зовут Гюльдан, - представилась она сама: - Это у нас цветок такой, - и небрежно поправила волосы... что сказать - красиво! Этого у них не отнимешь: - А вы?
   - Я - Фьерар. Просто Фьерар. Не ахти что, но зато тёзка одного Стратига.
   - Это что значит?
   - Кузнец.
   - Ваш отец был кузнецом?
   - Не, у нас есть такое выражение - "Кузнец своего счастья". Вот поэтому.
   - А-а... - понимающе кивнула она.
   - Мой отец - комбайнёр, - неизвестно зачем уточнил центурион.
   - Кто?
   - Хм... Комбайн - это такая колесница, машина для уборки хлеба. Едет по полю и косами режет колосья. Он ею управляет. Правда теперь он уже старый, сам не водит, другим рассказывает.
   - Тогда, значит, он учитель?
   - Нет, он пенсионер... учит он по своему желанию.
   - Что такое "пенсионер"?!
   - Ну... когда у нас рабочий становится старым, и не может хорошо работать, государство берёт его на своё попечение. Приходят из Трибунала Партии, дети из юных велитов, и юных вигилов, помогают по дому, с доставкой...
   - А, это хорошо. У вашего отца ведь других детей нет?
   - Ну почему? Нас трое братьев, - он даже улыбнулся. Заставила ведь вспомнить!
   - Они погибли? Ваши братья?
   - Нет, с чего ты взяла! Один в городской страже, другой - по науке больше... Один я - военный...
   - А тогда почему о вашем отце другие заботятся? Или ваши братья и их жены тоже далеко?
   Центуриона бросило в жар. Ведь, в самом деле - сумела пристыдить! Все они действительно как-то привыкли - мол, старики на пенсии, что с ними станется? А ведь о них сейчас и, правда - ЧУЖИЕ пекутся... Стыдобище, что сказать.
  
   ...- Ну, так уж у нас повелось... Обычай - дети взрослеют, уходят покорять мир, а Партия и Республика заботятся о престарелых...
   - Мне бы так не понравилось... Я бы своих... Я правда, сама - кукушка, родила - и на войну улетела, но вот увидите, вернусь - обеих занянчу!
   Центурион с ужасом посмотрел на собеседницу - ей ведь ещё и двадцати нет! "Обеих"... Что это значит? Его подозрения подтвердила другая из суккуб:
   - Ты так говоришь, словно помирать собралась.
   - Я?! Почему?!
   - Ну, знаешь ведь, про всех померших говорят: "Ах, она столько всего хотела", "ах она так хотела увидеть детей". Вот и ты так же заговорила! Смотри, накаркаешь!
   - И ничего я не накаркаю! - уперев руки в боки, возразила Гюльдан: - Я просто... соскучилась по ним всем, вот... - она повернулась к центуриону и похвасталась:
   - Знаете, какие они у меня? Зерине - старшая, уже на крыло встала. Младшая, мышка, правда, ещё не летает, но она такая милашка! А у вас есть дети?
   - Нет. Ещё не обзавёлся...
   - Как жаль... Вы знаете - не война бы, я бы вам родила... Только, правда, девочка будет...
   - Ну, всё, центурион, вы пропали... - наконец-то подала голос принцесса.
   Призрак в ответ усмехнулся - хотел доказать кому, а доказал кому...
  
  >Тёзка
  
  Мацуко как-то не обращала внимания на флирт Гюльдан и центуриона, - лишь бы на дело это не влияло, ей только в последний момент жалко стало несчастного мужика - ведь окрутит, как пить дать окрутит!.. А потом стало не до того...
  ...Первый патруль вышел на них с лестницы - и пока они снимали автоматы с предохранителей, Метеа прыгнула на них как метеор, и до первых выстрелов успела отрубить пару-тройку рук. Потом к ней присоединилась Азер с Сакагучи, и оттёрли свою госпожу от центра схватки. Патруль даже не успел выстрелить.
  - Это уже другая охрана, - заметил центурион, рассматривая их униформу: - Нехорошо - сейчас патрули на каждом шагу будут.
  - Но всё равно ведь нет другого выхода? - пожала плечами принцесса: - Надо уложиться во времени - тогда нам помогут.
  Вот так и началась настоящая битва - битва из крадущихся шагов, замираний на месте, ударов из-за угла, ударов в лоб до того, как успеют крикнуть, меткого выстрела снайпера, и бесшумных шагов невидимки, фехтовальных ударов, что быстрее автоматных очередей. Такая битва...
  ...В первый раз им помогли, когда они проходили мимо маленькой казармы - из решетки воздуховода послышались звуки стрельбы. Вся казарма - коек 12, сорвалась с места и убежала, одеваясь на ходу.
  - Неужели мы так близко к фронту?
  Инженер показал на решетку воздуховода:
  - Прямой канал отсюда. Как слуховая труба. Кстати, если они применят газовые гранаты, нам несладко придётся - тяга сюда.
  ...В одном месте инженер не сумел справиться с сигнализацией - пришлось спешно отступать, оттаскивая громоздкую бомбу в тёмный угол.
  Принцесса сказала тихо:
  - Если они не уйдут отсюда, придётся зачищать - обратная дорога идёт через это место.
  - Дойти бы ТУДА, - заметил Ильхан.
  К счастью, по тревоге прибежали не легионеры, а ополченцы - у них не хватило толку проверить все ниши, хотя зелёноглазая демонесса была вот на столько от того, чтобы обнажить меч для удара, когда одна двойка подошла к тени...
  - Они перекроют проходы. Надо как-нибудь переждать время.
  - Где?
  - Попробуем прорваться к воронке. Если там не сняли шлюз, можно великолепно спрятаться.
  - Подождите, пусть Ильхан проверит
  
  ...Двое охранников умерли беззвучно - янычары владели этим искусством не хуже ниндзя. Шлюз оказался узок - сначала протащили бомбу, потом, в два приёма - всё остальное. Нет, такого ветра Мацуко ещё не испытывала!
  Узкий мостик через шаг терялся в снежной пелене. Удар ветра сверху чуть не вырвал крылья из плеч, она пригнулась, щелчком переключив ключицы, закуталась в крылья. Стало потеплее, так как изоляция не спасала. Осторожно, мелкими шагами по наледи, девушка продвинулась до бомбы, которую увидела, только наткнувшись на неё, и крикнула ближайшему:
  - Возвращаемся! Это плохая идея!
  Ближайший передал "телеграфом" дальше. Через несколько долгих мгновений пришел ответ:
  - Идите. Мы за вами.
  
  Центуриону сразу же не понравился этот мостик - узкий, скользкий, со всех сторон открытый - не то, что снайпер, даже автоматчик один сможет положить всю группу. Правда была надежда на ветер и снег - но опытному стрелку с прибором ночного видения это не препятствие. Он построил своих ребят вплотную, чуть ли не в обнимку к инженеру - хоть так нельзя было делать, но хоть какой-то шанс, что шальная пуля или стрела угодят в обтянутую линотораксом или лорикой грудь легионера, а не в ценного специалиста. К счастью, в таком тумане светомёт будет бесполезен.
  От девки-снайперши не было никакого толку - её саму за крылья нещадно трепал ветер, так что она еле держалась за бомбу - а грузчики только благодаря своем грузу и не падали... Да что суккуб - принцессу в полной боевой на входе мотануло ветром так, что у центуриона ёкнуло сердце - всё, подумал, сейчас без командира останемся. Но нет, ловко удержалась, на ощупь добралась до бомбы, и приказала по цепи:
  - Возвращаемся.
  Центуриона ответил:
  - Давно пора. Двигайтесь не спеша, мы прикроем.
  Принцесса действительно, двинулась не спеша - по шажку, по пяди... Ах, да - они же хуже видят в тумане. Уважение к принцессе ещё более возросло, когда она отказалась от помощи телохранителей - те встали цепочкой, чтобы вытащить свою госпожу, а она приказала им направлять бомбу, а потом, когда цепи хватило на двух, сама встала во второй ряд - только благодаря этому на обратном пути из грузчиков никто не сорвался...
  
  ..Господин Сакагучи протянул ей руку из тумана:
  - Держитесь, госпожа. Мы вас сейчас вытянем.
  Метеа взялась сначала за бомбу, а потом - за руку хатамото:
  - Осторожно, повели.
  - Госпожа?
  - В одиночку мы не сделаем ничего! - и янычарам:
  - Поставьте на полозья! Осторожнее, ноги берегите.
  Вначале они просто вели этот неудобный короб, чтобы он не свалился, а потом, когда к ним присоединились Ильхан и Хасан, встали в два ряда, и волоком вытащили его в шлюз.
  - Так, господин инженер, - резко обратилась Метеа к подопечным центуриона: - Постарайтесь теперь, КАК СЛЕДУЕТ отключить сигнализацию, чтобы у нас больше не было столь досадных задержек.
  - Как следует, не получится, - вздохнул инженер, принимаясь за работу: - Вот если бы я получил доступ в централь, хотя бы минут на десять, я бы смог сменить коды вычислителя, чтобы он перестал считать нас за чужих.
  - За восемь минут успеете?
  - Почему за восемь?
  - Потому что у нас есть тринадцать минут запасного времени. Две с половиной минуты до централи, две - обратно. Остаётся восемь.
  - Ну, если будет тихо - то смогу...
  - Значит так. Вы, сотники, вооружаетесь, и охраняете здесь бомбу. Ильхан - за главного. Хасан, одевайся в броню, останешься здесь, проведёшь инженера, когда расчистим дорогу. Смотри, чтоб ни волос с головы!
  - Да кого спрашиваете!
  - Ладно. Девочки, господин Сакагучи - со мной. Центурион, сумеете не побить экраны из ваших автоматов?
  - Как прикажете - так и побьём.
  - Значит, с нами. Гюльдан, Афсане, постарайтесь снять патрули издалека. Лишнего шума нам не надо.
  
  ..Вышли действительно тихо. Принцесса с двумя телохранителями впереди, (суккубы могли бегать по потолку и стенам - несомненное преимущество), легионеры за ними, а обе снайперши - сзади. Толстуха-телохранительница, старшая над ними, предлагала сначала обеим девчонкам шагать по потолку, для большего обзора, а центурион сказал, что он и его ребята могут уйти на задержку дыхания, так что с обзором проблем не будет. Тогда другой телохранитель предложил и принцессе спрятаться за линотораксы легионеров, но та резонно его отшила - джаханальская "мягкая броня", обладала примерно такой же прочностью, как природная кожа демонов. А они ещё и в доспехе были - нет, определённо, эта девка, как командир, нравилась центуриону всё больше и больше. Жаль, только, говорят, что она злопамятна - а, значит, припомнит их спор. Эх, кто его только за язык тянул!
  С ополченческими патрулями, действительно, расправились без проблем - темноволосая Гюльдан не только флиртовать умела, но и стреляла так, что на "миле" бы в первый же день из рядовых в опционы произвели. Без шуток - этих было даже не видно, а она с одной стрелы завалила одного, с другой - заклинила спусковую скобу у другого, и пока тот соображал, почему автомат не стреляет, добила третьей.
  У принцессы тоже был лук - но это уже страшно. Тяжелая артиллерия - кирпичную стену навылет, линотораксы - как бумагу. В поле-то он, конечно, видел гайцонских лучников, но тут, перед глазами... Правда, не так метко, как снайперши, но если у тебя на каждом пальце по штыку, со стрелами управляться туговато...
  
  ...На этаже управления их встретили легионеры. Это уже было серьёзно. Первая же тройка, едва завидев их, бросила пару гранат, и скрылась за угол. Принцесса не глядя, отбила мечом одну к хозяевам (похоже, не плоскостью, а тупяком лезвия - это же надо так попасть!), а другую зажала в кулак. Мужик-телохранитель чуть не поседел от ужаса! - рвануло и за углом, рвануло в кулаке, узким снопом лучей промеж пальцев девушки. Она аккуратно разжала кулачок и сдула мятые осколки с ладони:
  - Шумовая.
  - И всё же, не следует так рисковать, Ваше Высочество.
  - Вы очень вежливы, - ехидно заметила та: - Но наши оппоненты, они уже не требуют нашего внимания?!
  К счастью, легионеры не дремали, и успели добить мятежников, до того как действие гранаты кончилось. Принцесса была недовольна - ей хотелось "языка", но центурион резонно заметил, что по Уставу на этом этаже должно быть ещё семеро, плюс декан. Правда, совсем не было времени их искать...
  
  ...Дверь в централь сначала пробила товарищ аюта, из своего лука, потом её сменила Гюльдан и через дырочку размером с замочную скважину всадила четыре стрелы. Дверь моментально распахнулась, в проёме возникли два силуэта автоматчиков в позиции "на колене с опорой спины". Сама принцесса схватила суккуба в охапку и прыгнула к потолку, уходя с линии огня, а центурион только и успел нажать на гашетку. Нет, не зря он натаскивал своих ребят - ни одной пули мимо, в ценное оборудование, всё - в силуэт противника. Как в тире...
  
  ...Метеа вошла в зал и огляделась - то, что Гюльдан не промахнулась, было ясно как божий день, но и её стрела навылет пришпилила к спинке кресла какого-то человека. Гюльдан его не видела, так что он ещё жил, когда они вошли.
  - Кто? - спросила дочь Императора, поднимая за подбородок мечом.
  - Электрик... - она дёрнула мечом и стряхнула кровь с клинка.
  - Здесь двое, центурион, где, по-вашему, могут быть остальные?
  Призрак смотрел на план этажа:
  - По времени, они должны были идти на рапорт, перед этим проверив всю территорию... Они должны быть у лифта.
  - Справитесь?
  - Разумеется. На задержку! - легионеры задышали, набирая воздуха, и исчезли.
  - Возьмите языка! - крикнула уже в пустоту: - И я вызываю инженера!
  
  Азер вытащила из-за пульта что-то хнычущее и жалкое, разложила его на полу и занялась допросом.
  Кадомацу включила дальнеговорник и приказала:
  - Хасан. Веди инженера. Только на этом этаже ещё не всё чисто. Осторожнее.
  - Якши.
  Сакагучи тем временем тоже заинтересовался допросом, производимым суккубой.
  - Ну и что?
  - Мелочь. Проводил инвентаризацию оборудования, когда мы вошли.
  - Ваше Высочество, убить?
  - Подождём инженера, может ещё пригодится.
  
  Метеа нашла табло, на котором отображалось движение лифтов. Вот один из них поехал, остановился на их этаже. Сразу послышался голос Хасана:
  - Ханум, я на этаже. Где плохие ребята, подскажете?
  - Пока не знаем. Времени мало. Иди прямо, потом налево - не перепутай, потом коридор резко расширится, там трупы за углом, ещё раз налево - и выходишь к нам. Только будь начеку, там центурион сейчас вовсю воюет.
  И, как в подтверждение её слов, почти разом раздались две автоматные очереди.
  - Шайтан, - выругался башибузук в дальнеговорник: - Ладно, постараюсь протащить.
  Они ждали всего несколько секунд - ракшас видать на бегу разговаривал, и бегом вёл инженера - те появились в конце коридора. Хасан спиной прижимал человека к стене и толкал задом в направлении зала, так, что аж баллоны за спиной последнего скрипели об стену.
  - Вот, - отрапортовал ракшас, дойдя до дверей: - Принимайте.
  И сразу же - ещё одна очередь совсем рядом, и в зал вошли два легионера, таща на плечах избитого повстанца. Следом - центурион:
  - "Язык", как вы и просили. Этаж зачищен.
  
  ...- Кто? - спросила дьяволица, вставая над пленным.
  - Центурион второй когорты Фьерар Саллеш, командующий смены.
  - Когда следующая смена?
  - Через пять минут... - и засмеялся: - Что, спутал ваши расчёты?
  Метеа подняла глаза на центуриона:
  - Придётся держать оборону.
  - Можно перестрелять их на входе. Лифты здесь - настоящие ловушки.
  - Разводящий должен вернуться, они всё равно поднимут тревогу.
  - Выигрыш времени на ваши две с половиной минуты.
  - Не знаю...
  - А что произойдёт через десять минут, которыми вы нас торопите?
  - Генерал Кото начнёт наступление на нижнем уровне. Для нас будет чистая дорога. Инженер! Сколько времени для работы?
  В этот момент раздался ужасный вскрик - пленник попытался бежать, схватился за демонессу, и теперь с ужасом глядел на свою воспламенившуюся руку. Центурион молча выстрелил ему в затылок.
  Принцесса брезгливо отодвинулась:
  - А смельчак... Инженер! Я задала вопрос.
  - Простите, минут шесть. И, можно, потише?
  - Понятно. Хасан, опять снимай всё, и невидимый вставай на развилке. Придумай, как нам знак подать.
  - Легионеры, сменить оружие! - приказал центурион.
  Призраки убрали автоматы за спины, достали длинные пистолеты с глушителями.
  - Тише! - прошипел инженер, читающий мелкую санскритскую вязь на мониторах...
  
  Аюта с легионерами вышли в коридор:
  - Тревогу нельзя поднимать ещё и потому, что они перекроют этаж выше и этаж ниже. А этажом ниже - бомба.
  - Ясно.
  - Постарайтесь потянуть время, не вступая в перестрелку... заболтать сможете?
  - Не знаю, не пробовал. Но могу постараться.
  - Вы уж как-нибудь постарайтесь. Ну, что-нибудь придумайте.
  - Я думал втихую их перестрелять с задержки дыхания - там будет тагма - десятеро, плюс разводящий от пятого центуриона и выше. По трое на каждого, всего-то.
  - Многовато... Ну, действуйте по ситуации, в случае чего - отступайте, выманивайте на нас.
  - Есть.
  Принцесса вернулась в зал и обошла по кругу, внимательно вглядываясь в непонятные экраны и циферблаты. Её в основном интересовало, с какими приборами работает инженер, и с какими они соединяются.
  - Ваше Высочество? - спросил Сакагучи.
  - Ничего-ничего. Я просто осматриваюсь. Инженер, индикация работы лифтов тоже подключена к системам безопасности?
  - Даже на одной шине сидят. Отключить?
  - Пока - не надо. К нам должны быть гости. А вот когда начнётся стрельба - отключайте...
  - Ваше Высочество?! - снова влез Сакагучи.
  - Отстань. Проверьте оружие и доспехи. Азер, глянь, что там у меня со спиной...
  ...Пять минут - как это много! Инженер уже раза три давал отдых своим рукам, но, получая недовольные взгляды зеленоглазой принцессы, спешил вернуться за работу. Даже, казалось, успеет...
  Но вдруг:
  - Поднимается. Всем приготовиться!
  Тихо.
  Снова приказ:
  - Девочки, на потолок и в коридор. Прикройтесь потолочной балкой.
  А потом началась стрельба...
  
  ...Центурион расставил своих по углам и между дверей лифтов - к сожалению, лифты здесь имели не нормальные решетки, а новомодные расходящиеся в стороны двери - иначе пара автоматчиков с лёгкостью решила бы все проблемы. Ну а так... придётся быстро стрелять.
  Принцесса верно говорила - одиннадцать против четырёх - это много. И ещё, скверно то, что если они упустят хоть одного - все усилия зря.
  Ребята, заняв точки, расслабились, ещё раз проверив оружие - негоже так стоять в напряжении, когда можно весь устав перечитать к подходу противника. Так ведь все нервы себе испортишь...
  ...Вибрацию от подходящего лифта центурион ощутил спиной. Он сделал знак: 'Подготовиться к бою', и сам на один счёт с ребятами начал прочищать лёгкие. Вот сейчас придётся задерживать дыхание надолго - это не ловля того дурака-центуриона, разводящий - в ранге не ниже трибуна, и повезёт, если без личной охраны.
  Двери открылись. С задержки дыхания мир виделся немного странным, но - пока плюсом то, что среди смены не оказалось своего невидимки. Но это ненадолго - один должен будет уйти на задержку просто потому, что этого требовал Устав.
  Разводящий заподозрил что-то неладное - оставил двоих у лифта, а сам приказал в боевом порядке выходить в коридор. Больше ждать было нельзя - и центурион появился.
  ...Двое его ребят разом положили тех двоих у лифта, другой - ещё двоих, он сам - три выстрела, одно попадание, в разводящего и центуриона смены не попал. Учитывая, что их сначала было тринадцать (у трибуна-разводящего были-таки телохранители!), уравнивание счёта до 2:1 было большим достижением.
  Патрульные открыли шквальный огонь. Ну, теперь глупо было выполнять приказ 'соблюдать тишину', можно браться за автоматы. Пока они на задержке, им ничего не повредит, но вечно-то задерживать дыхание не получится! Ещё сквернее - если кто-то из них на задержке проскочит к лифту.
  Внезапно весь свет в этой комнате и индикация лифтов отключилась. 'Они на пульте! Двое здесь, остальные за мной!' - прозвучала команда. Центурион со своими появился на миг и залил коридор автоматными очередями. Вроде не убили, но многих ранили - прочищая лёгкие, хорошенько не прицелиться, зато патруль залёг и вынужден был отстреливаться. А тут сзади, в освещённой зале, в наглую появилась ухмыляющаяся бандитская рожа ракшаса с автоматом - неумелая, но ХОРОШАЯ очередь в спину - он сразу завалил центуриона смены! Ну и сам центурион скомандовал: 'На прорыв!'.
  Ракшас отбросил автомат, становясь невидимым. Юркнул в коридор, к аппаратной, уходя от открытого огня, и с прямого света. Легионеры достали штыки и на бегу, появляясь с задержки, резали и кололи, кто мог - стрелял с одной руки. Центурион с разбегу нацелился на трибуна, или комиссара по-ихнему, аж прыгнул - тот перехватил руку, они за малым не упали, центурион угодил ногой в чью-то голову, его за эту ногу схватили, пришлось уходить на задержку дыхания. Он упал, (штык так и остался в реальном мире), с трудом поднялся ('не дышать, не дышать!'), и доковылял до угла, где спрятались остальные.
  Ну что ж - двоих насмерть, плюс убитый ракшасом центурион, почти все остальные ранены, и может быть - даже смертельно. Неплохо. Если считать и ракшаса - то счёт 1:1. Правда, тот без автомата.
  - Отходите, - послышался голос принцессы: - спасибо, центурион. Вы своё дело сделали.
  Без лишней суеты легионеры отступили к залу. Ну что же, надо отдать должное принцессе - ловушка получилась знатная. Если только трибун не пошлёт никого на разведку с задержкой дыхания. Центурион кивнул ближайшему, и, тот, всё поняв, без лишних слов, исчез - так надёжней будет.
  ...Кстати, ракшас тоже куда-то исчез...
  
  ...Кадомацу сосчитала до десяти, и, открыв глаза, двумя шагами встала перед дверным проёмом. Смена караула оказалась не так тороплива - вошли только двое. Они, как по команде, подняли автоматы, но не выстрелили. Левый что-то сказал в сторону - с задержки дыхания появился сам трибун, придерживающий лишенный одной лямки доспех левой рукой. Так они и стояли - смотрели друг на друга. Комиссар - напряженно, принцесса спокойно, с лёгкой улыбкой. Ей не впервой был такой 'поединок духа'. Наконец она вздохнула, и центурион словно освободился от наваждения:
  - Их немного. Её - брать живьём! На задержку, импеташ тормета!
  Все пятеро (ещё двое подошли позже), прыгнули вперёд, растворяясь на бегу. Метеа, продолжая вдох, закрыла глаза и прошептала мантру.
  Воздух задрожал, искривился, и дрожащей волной прошел по коридору, обдав всех дыханием ледяного Коцита. Повстанцы выпали из своей невидимости, кашляя от боли, и первых из них пронзили стрелы. Комиссар огляделся - на того, что справа, свалилась, сверкая клинками суккуба с сильными голыми ногами, а левому пронзила грудь кликом принцесса. Он обернулся - и встретился прямо со взглядом её глаз
  - Сдавайтесь, офицер - и ему в затылок упёрлось дуло автомата.
  
  ... 'Командир, рёбра сломайте, а то уйдёт'
  'Я знаю, центурион, спасибо', - и, казалось, в самом деле, железный локоть промял линоторакс чуть ли не до позвоночника...
  
  ...Ваше полное имя и звание?
  - Фьерар Цевтониаль Салеш. Третий Центурион легиона 'Сердце Амаля', элитная когорта.
  - Вы подали прошение об отставке за неделю до очередного повышения. У вас есть какие-то чрезвычайные причины?
  - Да. Я считаю, что должен вернуться в семью.
  - Похвально. У вас нет каких-либо претензий к командованию?!
  - Никак нет!
  - Хорошо. Итак, в связи с успехом секретной операции аюты драгонария Тардеша, а так же, по её личной рекомендации, вы получаете внеочередной ранг и повышаетесь в звании до старшего центуриона и награждаетесь Солдатским Венком, Белой и Черно-Золотисто-Черной Лентой. За участие в секретной операции вам положена Золотая Лента и двухнедельный отпуск, после которого Флот удовлетворит Ваше прошение об отставке. Ваш легион уже принял Вашу отставку. Вот приказ. Убедительная просьба - вложить в ветеранский диплом, который следует иметь при себе постоянно и предъявлять по первому требованию представителей Республики. Ветеранский диплом останется при вас до тех пор, пока вы вновь не будете мобилизованы приказом Сената или сами не пожелаете вернуться на службу.
  - Слушаюсь.
  - Так же, прошу вас сдать все знаки отличия легиона 'Сердце Амаля'.
  - Есть... Можно отказаться от Золотой Ленты?
  - Это вредное суеверие и неуважение к вашему командиру. Она такая же достойная награда.
  - Вас понял.
  - Вы отбываете на Амаль транспортом ?39. О расписании Курсов Переподготовки Академии вы будете уведомлены по прибытии. Напоминаю, звание примипила даёт вам право занимать пост уровня Старшего Специалиста. Могу сразу сделать вам предложение - в вашем городе вакантны посты заместителей Перфекта Претория, субперфекты городского Гарнизона и Дисциплинарной Команды. В этом случае переподготовка вам не потребуется.
  - Благодарю. Я бы предпочёл Дисциплинарную Команду.
  - Хорошо. В таком случае прошу вернуть ветеранский диплом, он будет отправлен в канцелярию сенатора провинции. Флот оформит вашу отставку как перевод.

  
   >Нет ветра
  
   ...Главных площадей в этом городе было три, но они возвышались друг над другом как ступени лестницы. Метеа вышла на край верхней, оставив свиту позади... Да... Ветра в подземном городе не было... И трупы ещё не все унесли...
   Их не сразил ядерный взрыв. Созданный талантом трёх рас - людей, призраков и нагов, город спас своих жителей, которые попытались отплатить ему тем же. Но рухнувшие вентиляционные ходы всё решили, и мужество защитников было бессильно. Город не сдавался до тех пор, пока горожане не стали падать замертво на улицах. Да и тогда могли бы не успеть никого спасти, не будь у карателей всё заранее подготовлено для спасения жизней. Но всё равно - трупов было много. По всему горизонту даже отключили отопление, чтобы не начали разлагаться те, что заперты в квартирах.
   ...А ветра всё равно не было...
  
   Сакагучи подошел поближе, поклонился, не разгибаясь, выжидательно поднял взгляд. Кадомацу-но-мия, Третья Принцесса Края Последнего Рассвета, Мацуко, любимая дочь Императора Итиро из династии Явара, Метеа, аюта по специальным поручениям драгонария Тардеша, всё ещё молчала, и бесстрастным было её лицо. Наконец, она разомкнула губы:
   - Ну, что решили с комиссаром?
   - Его помилуют и отправят служить в их армию. Трибуном.
   - Правильно. Только его переведут на другой конец Вселенной. Ты всё равно недоволен.
   - Он предатель, Ваше Высочество.
   - Если бы не он, мы бы не вышли оттуда.
   - Ему надо было спасать свою шкуру. Победа в том бою - ваша. И это вы нас оттуда вывели.
   - В тебе говорит твоя учтивость. И твоё странное отношение к предателям.
   - Это нормальное отношение.
   Принцесса наконец-то посмотрела на него.
   На нижних галереях включили уличный свет.
  
   ...Аюта повернулась кругом, и пошла, осторожно обходя пятна рвоты и мочи, перешагивая через брошенные вещи. Верхние галереи отвели Высшему Командованию, и здесь должно было быть чище, но похоронные команды больше были заняты на очистке жилых помещений, а до улиц только сегодня дошли руки... когда одна из офицеров сказала, что хочет прогуляться...
  
   ...По идее, они не смогли бы донести бомбу до цели - инженер запоздало сообразил, что первый же специалист повстанцев, зайдя в комнату, поймёт, что они там делали. Это Мацуко - не зря она там изучала оборудование, взяла дело в свои руки. Они переломали все приборы и оборвали все провода, которые не требовались для их задания - и инженеры мятежников, в первую очередь вынуждены были заняться восстановлением пульта, а не проверкой сигнализации. Потом пленный комиссар - когда он понял, что бомба взорвётся в любом случае, он предпочёл постараться заработать орден от карателей, чем кануть в безвестности...
   ...может господин Сакагучи и прав...
   ...просто жутко становится, когда ты сама видишь плоды сделанного своими собственными руками...
   ...но это ведь...
   ...война...
   ...и опять пальцы до боли сжались в кулаки...
   А, да, в конце концов, какая разница, ведь сегодня прилетает Тардеш!..
   ..Он...
  
   ***
  
   ...Сегодня комната была ещё больше похожа на аквариум - экраны показывали мутные воды какого-то озера. Шульген на этот раз был без любовниц, но при Умкы, настроение которого не обещало только что появившемуся Кахкхасе ничего...
   - Хорошие новости, батша!
   - Какие к дьяволу хорошие новости! (Шульген аж поморщился от такой громкости) Целый район перешел к карателям, только потому, что ваша разведка играет в какие-то свои игры с этой сучкой! Куда вы, вашу мать, глядели, если знали, что она вышла на операцию?!!!
   - Разведка не столько простое дело, как вам кажется - холодно ответил мутант: - Наша общая знакомая, обычно сама задаёт цель, незадолго до высадки. С готовящейся группой общение запрещено - всех, невзирая на ранги, хватают под ручки, и сажают под арест, до конца операции. Говорят, у них даже стратиг один раз так попал. Нам крупно повезло в том, что агент узнал про заказанную бомбу, а позже успел передать координаты посадочного коридора. К сожалению, известие запоздало...
   Старый Шульген сам подал голос:
   - Мы все скорбим об этих жертвах. Но всё-таки, как же случилось, что мы не смогли помешать? Ведь ты докладывал мне, что опергруппа развёрнута ещё за пол-часа до взрыва. Неужели у них не хватило профессионализма?
   - Не стоит их винить, они сделали всё, что могли, и пытались до последней секунды жизни обезвредить боезаряд. Скорее всего, имело место предательство кого-нибудь из технической службы - среди инженеров много недовольных, особенно после того, как в нашу сеть просочилась пропаганда карателей. Наша же система безопасности блокировала все попытки сканирования комплекса. Бомбу нашли только по радиоактивному следу.
   Умкы фыркнул, и стал ещё больше похож на зверя, именем которого назван:
   - Всю родню этих сволочей под корень... Как мне не ругаться, если у меня главный узел обороны на Востоке рухнул, и это при такой прорехе в линии Западного Фронта? Хорошо ещё эти мрази про новые тоннели не успели пронюхать, бригадиры успели обрушить их к ракшасской бабушке перед сдачей. С одной стороны жопы молодцы, а с другой? Теперь все нахрен, города бузу подняли! Все, мать их, спрашивают: 'А если нас так же?'. А мне, вашу змеиную мать, не до усмирений, мне войну на два фронта вести надо!
   - Комиссариат изготовил несколько фильмов о зверствах карателей на оккупированных территориях. Мы запустим их в сеть - я уверен, они не только уменьшат число недовольных, но и прибавят добровольцев.
   - Свежо предание... - недовольно пробурчал пещерный демон.
   - Каратели согласились на перемирие, этот город, вернее некрополь с кучей трупов, связал их по рукам не хуже ваших войск. У вас теперь есть свободные резервы - затыкайте дыры, на которые вы жаловались. Да и сокращение линии фронта теперь нам на пользу.
   - Не учи меня моей работе, урод...
   - Итак, любезный Кахкхаса, что же за радостную весть ты хотел объявить до того, как тебя прервали?! - будто только что вспомнив, вмешался в спор между двумя своими военачальниками Шульген.
   - Мой драгоценный батша, вследствие капитуляции города Акулькара, заключённые из его городской тюрьмы переведены в твою блистательную столицу. Начав выполнение плана, я включил в список Негодяя...
   - Что ж... - медленного кивнул головой гигантский змей: - Добро...

  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"