Вольнов Владислав: другие произведения.

Цена человечности: Торг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 5.78*89  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга издана!
      После того как все человеческие эмоции просто выгорели из-за долгого кризиса, и в глазах отчётливо читается безумие, появляется шанс попасть в другой мир.
     Но не спеши радоваться, попаданец! Здесь нет единорогов и добрых волшебников, набирающих учеников прямо с улицы. Даже подходящей принцессы, и той не найти.
      Обернись! Вокруг лишь демоны, которые с мерзким визжащим смехом и злыми глазами, встречают очередного смертного, которому суждено стать одним из них.
      Давай проверим, стоит ли твоя человечность хоть чего-то?
       Кроме аннотации, есть ещё это: Таки начал писать. "Цена человечности: Торг"


  

Пролог. Переполох в Раю

  
   Молодой человек с нездорово бледной кожей лежал на кровати, уставившись широко открытыми глазами в потолок, и не двигался, даже не моргал. Покойник - вполне здравая мысль. Но нет, вот его грудь нервно, рывками вздымается, и так же опускается, слышится судорожный вдох, а следом и хриплый выдох. Его лоб поблёскивает от капелек пота.
   За окном весело щебетали птицы и лаяли собаки. Шумная соседская детвора со смехом гоняла по улице мяч. Ещё бы, в такую замечательную погоду нечего сидеть в доме. Хочется собраться с друзьями, и выбраться куда-нибудь на природу.
   Но ни щебетание птиц, ни лай собак не был слышен за закрытыми окнами. Плотные шторы не пускали внутрь свет, и в квартире царил полумрак. Юноша не слышал и весёлого смеха ребятни. Вряд ли он даже понимал, что уже утро.
   О, какая неприятность, скажете вы, заболеть в самый разгар лета! И будете не правы. Юношу мучает не хворь, а муки совести. Он в горячечном бреду задаёт одни и те же вопросы: "Почему она?", "Кто?", "Почему не я?". Вина проникла в его сознание, и всё сильнее сдавливает несопротивляющийся рассудок. Осознающий, что это он виноват, и жаждущий утешения, прощения. И не находящий его. Какого чёрта здесь происходит? Что могло довести молодого человека до такого состояния? О, на это способны многие вещи. С этим же конкретным юношей произошло... но давайте по порядку.
   - Витюш! Ты сегодня за мной заедешь? - из спальни раздался ещё заспанный, но такой звонкий голос.
   Мы с Леной уже почти два года живём вместе, и собираемся в начале осени сыграть красивую свадьбу. Оттягивать уже нет смысла. Я давно доучился, работаю, и хотя Лене ещё год постигать тайны маркетинга на вечернем отделении, это уж точно не было преградой.
   - Конечно, к шести буду возле ворот, - глянул на часы - пора выходить, - счастливо, вечером увидимся.
   - Пока-пока, до вечера, - с каждым словом, голос становился всё более вялым, а после прощания послышался шорох постельного белья. Наверняка, растянулась на кровати, чтобы добрать пару часов сна. Жаль, не могу к ней присоединиться, пятница у меня самый трудный день недели, и работы сегодня просто вагон. Допив кофе, и закончив собираться, я вышел из квартиры, заперев за собой дверь.
   Работы оказалось даже больше, чем ожидалось. Но это не самое худшее - какой-то аноним накатал на меня жалобу, и отправил начальнику. Теперь в конце рабочего дня предстоит разбираться с этой неожиданной неприятностью, о чём мне уже сообщил недовольный шеф.
   - Ленка, слушай, я не смогу тебя сегодня забрать, задержусь на часок-другой на работе. Доберёшься сама?
   - Конечно, доберусь. А что-то случилось?
   - Да так, какой-то гад написал на меня жалобу, ничего серьёзного. Но времени немного отнимет.
   - Разбирайся там поскорее, буду ждать тебя дома. Целую!
   Дома Лены не оказалось. Прождав почти час, регулярно поглядывая на мобильник, плюнул на всё, и поехал к её университету.
   Бывают безответственные люди, но на Лену это не похоже. Когда они собираются с однокурсниками, а такое бывает и по ночам, она всегда звонит мне. Знает, что я буду волноваться.
   Не позвонила. И я волнуюсь.
   Ночная поездка к ВУЗу ничего не принесла. Спохватившись, позвонил её родителям. Кто знает, может они в курсе? Оказалось, нет, а мой звонок лишь заставил их разделить мою нервозность.
   Немного бесцельно уже поколесив по городу, вернулся домой, ведь мог у неё просто сесть мобильник, а я тут навёл такого шороху? Тогда Лена вернётся именно домой. Нужно дождаться её.
   Утро я встретил с синяками под глазами, которые выгодно подчёркивались красными от полопавшихся сосудов, глазами. И весь на нервах. Голова уже начала отказываться соображать. В попытке хоть как-то прояснить рассудок, пошёл на кухню, и занялся готовкой кофе. Это всегда меня успокаивало.
   Достав с полочки джезву (она же турка), я насыпал в неё две чайные ложки ароматного молотого кофе, пол-ложки сахара, и раскрошил где-то четверть палочки корицы. Всё это залил очищенной водой из баклаги, и поставил джезву на огонь.
   Вдыхая приятный запах варящегося кофе, я ощущал, как мысли понемногу приходят в порядок, а рассудок проясняется. С мыслью, что надо бы позвонить родителям Лены, добавил в варящийся кофе немного сливок, и помешал. Дождался, когда на поверхности появится густая пенка, бросил на неё несколько кристалликов соли - для более насыщенного запаха.
   Когда пенка начала подниматься над кипящим кофе, выключил конфорку, и налил кофе в чашку, избавившись с помощью сита, от кусочков корицы и кофейной гущи. Теперь пара капель хорошего рома, помешать, и напиток готов.
   Цедя мелкими глотками отличный ароматный кофе, я пошёл в соседнюю комнату за телефоном - нужно всё-таки позвонить родителям Лены, вдруг она пришла к ним. Закончив изрядно гипнотизирующий меня ритуал, опять вернулись поганые мысли.
   Не успел я подойти к телефону, как он самостоятельно ожил, и квартиру заполнили звуки хорошего рока. Всё-таки научились делать смартфоны с хорошими динамиками, отличный звук.
   На дисплее вибрирующего телефона был незнакомый и неподписанный номер. Может, клиент? Взяв в руку телефон, и нажав "Принять", ответил в микрофон: "Я вас слушаю, кто это?".
   Почти минуту собеседник что-то говорил, а я только молча слушал. Потом абонент замолчал, но я так и не проронил ни слова. Лишь чашка с кофе упала на паркет, и со звоном разбилась. Ароматный напиток растёкся по паркету мерзкой густой лужей.

Глава 1. Мир перевернулся

   Казалось, мир подрагивал, а люди и предметы то отдалялись, то резко приближались, заставляя часто вертеть головой и дёргаться без видимой окружающим причины. Безумец. Считаете себя крепким человеком, эмоционально стойким? Я тоже так считал. Это оказалось лишь видимостью. Всего за час земля ушла у меня из-под ног, а удар под дых заставил выдохнуть весь воздух и согнуться. С тех пор я не могу разогнуться, и воздуха вечно не хватает. А опора под ногами так и не появилась.
   После того звонка я поехал в больницу. Надо было взять такси, но я забрался в свою машину, завёл двигатель, выехал из двора... Потом по сторонам от меня мелькали машины, люди, деревья и ещё что-то. Но мой разум отказывался их распознавать. Как хорошо, что у меня коробка-автомат. Словно после сна, я очнулся возле больницы. С трудом разжал побелевшие пальцы, впившиеся в руль, вывалился из машины.
   Люди в белых халатах, белые коридоры, яркое освещение заставляет окружающую белизну ещё ярче сверкать, въедаясь в мои глаза. Ненавижу белый цвет. Это новая неприязнь. Ей всего пара минут.
   Оказалось, что я приехал первым, а спустя полчаса, подтянулись и родители Лены. Крики, переходящие во всхлипы матери, и льющиеся слёзы по лицу отца. А рядом на столе лежит Лена. Бледная и спокойная, с синяками и ссадинами на лице и теле. Перед глазами всё немного расплывается, я тоже плачу.
   Никогда до этого не был в морге.
   Потом мы говорили со следователем. Он говорил, а мы слушали. На Лену напали недалеко от университета. Центр города, такие случаи - большая редкость. От этого на душе не становится менее погано. Наверное, её хотели ограбить или изнасиловать, но она сопротивлялась. Это видно по синякам и ссадинам на её теле, и по коже и крови под ногтями. А потом кто-то из нападавших не сдержал удара, и проломил ей голову тупым предметом. Сильная гематома в области затылка, вызвавшая кровоизлияние в головной мозг. Смерть наступила быстро.
   Мы поставили подписи, и ушли, не сказав друг другу ни слова.
   Бывали на похоронах? А мать почившей обвиняла вас в её смерти? Её громкий истеричный не то крик, не то визг, разносится по всему кладбищу. Её отец неотрывно смотрит на тебя злым, презрительным, и в то же время, потухшим взглядом. Часть окружающих делает вид, что ничего не видят и не слышат, попросту игнорируя происходящее. Но ты чувствуешь взгляды остальных, менее равнодушных, которые режут тебя злыми, обвиняющими взглядами.
   В глазах нет слёз, они давно закончились. Ты уже не винишь окружающих. Ты ещё не винишь себя.
   Редкий человек может быстро оправиться после такого. Я не смог.
   Днями я почти не выходил из квартиры, ел от случая к случаю. Спал когда придётся, и очень редко - ночью. И ни разу не прикоснулся к вещам Лены.
   Время лечит. Лечит. Кого? Когда? Непонятно. Прошло уже больше недели, а легче не становится. Я не отвечаю на телефонные звонки, и никого не пускаю в квартиру. Не смог бы выдержать. Все так и норовят успокоить, утешить. Уговорить поскорее начать жить дальше. Уговорить? Как будто, мне есть дело до разговоров. Я люблю её, и жил ради неё. Но её больше нет. Жить дальше? Как?
   Хочется забыться.
   Никогда раньше не курил. Почему все говорят, что это успокаивает? После первой сигареты мне не стало легче, после пятой тоже. Лишь после половины пачки почувствовал небольшое облегчение - сильно запершило в горле, и я зашёлся в долгом кашле. Это хоть немного меня отвлекло. Ополовиненная пачка сигарет отправилась в окно.
   Крайне редко выпивал, и всегда понемногу, что-то слабоалкогольное. Теперь я сжимаю в руке бутылку виски, а янтарная жидкость плещется где-то на самом донышке. И мне безумно хочется разбить бутылку о голову главного технолога этой дряни. Неужели нельзя было сделать крепче? Ведь должно же было стать легче! Должно?
   Подошла к концу вторая неделя. Мысли о Лене больше не вызывают зубного скрежета. Но сбитые кулаки по-прежнему ноют, а голос всё ещё хриплый, сорванный.
   На смену бессильному, пустому горю пришло чувство вины. Если бы я забрал её, как собирался, она была бы жива. Лена ведь на меня рассчитывала... Я пытался искать виноватых, исходил злобой на шефа, который меня задержал, и на того урода, чья анонимка заставила меня остаться допоздна. Не получилось. Как ни старался услужливый разум, ведомый инстинктом самосохранения, у меня не вышло переложить вину на кого-то. И она грызла меня.
   На исходе третьей недели, я решил навестить её родителей. Мне не удавалось внятно объяснить самому себе, зачем это нужно. Они винили меня в смерти дочери, и как можно с этим спорить? О чём с ними говорить? Просить прощения? Но нет, я виноват перед Леной, и только перед ней. Так зачем? Нет ответа, было лишь чувство, что это правильно, это нужно сделать.
   Впервые за долгое время я увидел своё отражение в зеркале. Мне совершенно не идёт куцая бородка и грязные спутанные волосы, торчащие в разные стороны. Мой внешний вид не красили синие круги, теперь уже, вокруг глаз, в которых, к слову, я уже не видел и тени интеллекта.
   Собрав воедино те немногие крупицы самолюбия и самоуважения, что у меня ещё остались, я привёл себя в порядок. Это была долгая работа. Но как и всё, вот уже долгое время, она выполнялась на автомате.
   Благо, чистых вещей в шкафу было с избытком - не так часто, в последнее время, я менял одежду. И вот, здравствуй, улица. Было бы неплохо зайти в магазин, а то в холодильнике уже давно сгнил трупик повешенной мыши. Плохая еда с доставкой на дом - вот чем я питался последнее время.
   Машина осталась на парковке - отчего-то захотелось пройтись пешком, здесь всего-то полчаса неспешного хода. Куда мне теперь спешить?
   По дороге я решил зайти в парк. В первые месяцы знакомства, мы с Леной частенько здесь гуляли. Городская администрация уже давно выделяет на поддержание этого сквера жалкие копейки, и он существенно запустился. Исчезли карусели, подвесные канатные дороги и почти не осталось торговых палаток. Людей, соответственно, тоже. Но именно это нас привлекало. Тихо, спокойно, почти безлюдно. Верхушки деревьев, которые годами не обрезали, давали густую тень даже в самый солнечный денёк. Вот и сейчас, гуляя по тем же аллеям, я как будто был не один. Как будто, всё стало как прежде. И Лена звонким голоском что-то мне говорит. Просит отпустить, не трогать её. Что? Лена просит... Нет, это не она. Но голос мне не померещился. С трудом сбрасываю наваждение, и в спешке смотрю по сторонам, иду в направлении голоса.
   Вокруг ни души, только три парня пристают к девушке. Один схватил её, и что-то кричит прямо в лицо. Остальные стоят немного в сторонке, иногда крича что-то одобрительное.
   До них рукой подать, но я не могу разобрать их слов. Не могу сдвинуться с места. Моё внимание приковала девушка. Последний раз я видел это лицо в морге, тогда оно было так спокойно, расслаблено. Теперь по щекам и подбородку стекают слёзы, а её покрасневшие глаза рыщут вокруг в поисках помощи. Вот она замечает меня, и что-то кричит. Я не слышу слов, но они и не нужны. Один раз я тебя подвёл, но больше этого не случится.
   Не говоря ни слова, бегу к троице. Они что-то кричат, Лена что-то кричит. Не могу разобрать слов. Это не важно.
   С силой бью первого по лицу, и удар валит его на землю. Бью второго, тот закрывается раз, другой. Вспоминаю о ногах, и изо всех сил пинаю его по колену. Хруст всего на долю секунды опередил дикий крик парня, катающегося по асфальту, и баюкающего сломанную ногу.
   Меня бьют по затылку, в глазах темнеет, и я падаю. Под сильными ударами, сжимаюсь как эмбрион, и пережидаю самые мощные удары. Боль почти не ощущается, только дышать стало трудно. Наверное, сломали ребро.
   Выждав удобный момент, хватаю одного за ногу, с силой дёргаю, и взбираюсь на упавшего. На его лице оскал, и становится видно, что ему не хватает пару зубов, и губы разбиты просто в мясо. Это тот первый, встал и начал меня пинать.
   Руки смыкаются на его шее, и сдавливают её изо всех сил, заставляя того хрипеть и извиваться подо мной. Его руки тянутся к моей шее, но они намного короче моих, и он может лишь сучить ими и царапать ногтями моё горло.
   Чувствую как оставшийся бьёт меня по спине, пытаясь сбросить с товарища. Затем хватает, чтобы стащить, но у него не получается. Я вцепился мёртвой хваткой, и чувствую, что сопротивление всё ослабевает. Осталось совсем немного. Чуть-чуть...
   Острая боль заставляет на секунду разжать пальцы, но я тут же сжимаю их с новой силой. Тепло расползается по коже от левого бока, а внутри становится всё холоднее. Ещё удар. Руки разжимаются, и меня стаскивают с парня, тот уже не дёргается. Потерял сознание?
   Нет сил пошевелиться, всё как в тумане. Молча смотрю на невредимого урода. Того самого, что держал Лену, заставил её плакать. Лену?
   Перед глазами появляется незнакомая девушка, совсем не похожая на Лену. Она ведь рыжая, а эта шатенка. Как я ...? Перепутал?
   Туман густеет, и я слышу как будто через вату:
   - Что за нахрен с этими сучками? Сначала та тварь в начале лета начала рыпаться, теперь эта блядь сделала ноги из-за этого, сука, героя. Ты как, Костян? Костян! Ты чё, блять?!
   В начале лета... на Лену напали пятого июня, а сейчас уже конец месяца. Это они. Они её убили, а я умираю?! Нет, я убью их. Убью!! Чёрный туман, обволакивающий сознание, будто становится красным. В голове бьётся одна-единственная мысль: "Убить, убить!". Она заполнила собой весь мир, и стала для меня смыслом. Никогда прежде я не желал чего-то так сильно.
   Ненависть всё разгорается, но телу на неё плевать. Оно вот-вот начнёт остывать. Вся ненависть в мире не способна спасти даже одного человека от потери крови. Но она способна на нечто большее.

Глава 2. Куда мы попадём после смерти?

   Что ожидает увидеть человек после смерти? При условии, конечно, что там что-то есть? Многие из нас на что-то надеются. Мы думаем, что...
   Было бы приемлемо увидеть чёрный тоннель, в конце которого горел бы яркий свет, обещая покой и лучший мир. В который реально попасть.
   Было бы неплохо увидеть святого Петра, который поприветствует тебя, и проведёт через врата в Рай, где ты проведёшь пару-тройку тысяч лет, пока не наступит Судный день.
   Совсем здорово было бы ступить на радужный мост. Пройти по Биврёсту мимо могучего Хеймдалля, и попасть прямо в зал героев - Вальхаллу. Где вино и пиво льётся рекой, а за одним столом с тобой сидят великие герои и скандинавские боги. И не смолкает музыка.
   Если же тебя встречает мрачный Харон, и предлагает переправить на своей лодке через реку мёртвых, да ещё и требует плату - сразу ясно, дело дрянь.
   Но судьба любит удивлять, так вышло и в этот раз. Простой человек, найдя смерть в своём родном мире, не исчез из реальности, а оказался приглашён, вернее, силой затянут, в одно из наиболее известных обиталищ умерших. Виктора забросило в совсем уж непотребное место, и более того, его судьба уже предопределена другими.
  

***

  
   Жуткая боль - вот уж чего точно не хочется испытывать после смерти. Особенно, если ни черта не видно, и тело будто ватное.
   Пытаешься ворочаться, пошире раскрыть глаза, чтобы наконец-то осмотреться, но ничего не выходит. Глаза по-прежнему не могут ничего выловить в окружающем мраке, а движения медленные и неуклюжие, будто в воде. Не хватает кислорода. Пытаешься вдохнуть, но вокруг... нет воздуха, и ты бессильно хватаешь ртом ... что бы это ни было.
   Наконец, всё прекращается, но яркий свет не приносит облегчения, а ноги не выдерживают удара о твёрдую почву, и подгибаются. Потихоньку возвращается разум, а вместе с ним и память.
   Ты вспоминаешь как жил, и как умер. Руки судорожно ощупывают лицо, не веря что это не сон. Из глубины подсознания поднимается дикий восторг - ты жив, и действительно есть повод для ликования. Но как быстро отчаянье сменяется радостью, столь же быстро ему на смену приходит гнев. Ты вспоминаешь, как очутился здесь, видишь лица тех, кто украл у тебя абсолютно всё. Сперва любимую, а затем и саму жизнь. И возможность отомстить. Или не отняли? Ведь ты жив. Жив?
   Ненависть притихла, давая тебе возможность оценить происходящее, и вывести себя из того дерьма, в котором ты оказался. Но она никогда больше тебя не покинет. В самой жестокой битве, и в самом сладком раю, в твоей душе всегда будет тьма.
   У тебя наконец появилась возможность понять, куда же тебя занесло. Так чего же ты ждёшь?
  

***

  
   Первое, на что я обратил внимание - чёрный камень. Он был у меня прямо перед лицом и источал тепло. Обнаружив себя стоящим на четвереньках, поспешил подняться - какие бы ни были неприятности, их лучше встречать с хорошим обзором.
   Вокруг нет ничего. Неестественно тёплый чёрный камень, греющий мои голые ступни, простирается во все стороны до самого горизонта. И да, я полностью голый. Оказаться в жутком месте столь неприятным способом, и при этом, сверкать голым задом - если это дело чьих-то рук, а не неведомый закон природы, этот кто-то знает толк в неловких ситуациях.
   Как и многие люди, я не часто смотрел на небо - все наши дела более приземлённы, и требуют тщательного внимания ближе к земной поверхности. Но не обратить внимания на однотонное багровое небо - это надо постараться. Когда-то оказывались в комнате с красными обоями? Если провести там долгое время, начинается бессонница и странные тревоги. Багровое небо без единого облачка обещало куда большие неприятности.
   Мысль о том, что это другой мир не вызвала даже кратковременного шока. Куда неприятнее оказалось отсутствие одежды. Много недель назад я отчаянно жаждал сойти, наконец, с ума, чтобы перестать мучатся. И безумие настигло меня, пусть и запоздало.
   Лишь одна мысль не давала мне покоя - безумцы не осознают, что они сошли с ума.
   Мои вялые попытки разобраться в собственном безумии были прерваны мощным порывом ветра, повалившим меня на камень, и немного протащившим по нему. Ветер, столь сильный, что способен свалить с ног крепкого, пусть и исхудалого, мужчину, стих столь же внезапно, как и появился. Взамен ему, в считанных метрах от меня открылась вращающаяся воронка насыщенного жёлтого света, из которой кто-то вышел. Понять, кого принесла нелёгкая, было пока невозможно - яркий свет сильно слепил, и приходилось щуриться и прикрывать глаза рукой.
   Спустя всего пару мгновений, воронка начала уменьшаться, и вскоре от спецэффектов не осталось и следа. Только гость никуда не делся, и появилась возможность его рассмотреть. Мужчина лет сорока, короткие тёмные волосы уже тронула седина, одет в некое подобие брюк и пиджака. На современные модели не похоже. На старинные, впрочем, тоже. Что-то новенькое. Совершенно обычное, ничем не запоминающееся лицо. Если встретишь такого на улицах города, он лишь ненадолго привлечёт внимание необычной одеждой, но вскоре о нём забудешь. Всё бы ничего, но и обстановка здесь не городская, и порталы не встречаются на каждом шагу.
   Незнакомец подошёл ко мне, внимательно осмотрел, задержав взгляд на лице. Он не смотрел мне в глаза, его взгляд был расфокусирован, и смотрел, казалось, вглубь меня.
   Постояли, помолчали. Я не спешил предпринимать каких-либо действий. Если это глубины моего разума - всё будет происходить без моего прямого участия. Если я и впрямь попал в другой мир, то тем более, лучше не приставать к этому типу. Кто знает, на что он ещё способен, кроме открытия порталов.
   - Ты скучный, - с безразличным лицом роняет незнакомец. Не знаю, что ответить.
   - Простите?
   - Говорю, ты скучный. Обычно на меня набрасываются с вопросами, иногда пытаются убить или ограбить. Хамят, угрожают и кричат. А ты скучный.
   Опять пауза. Он не спешит развивать мысль, а я не знаю, что ответить. Если это его обычная работа - встречать таких как я, то это уже не плохо. Что ж, информации не хватает, а субъект пока не проявляет агрессии. Попробую аккуратно разузнать побольше.
   - Могу я задать вам пару вопросов? Только что я был совершенно в другом месте, и теперь крайне удивлён и растерян.
   - Давай, только побыстрее, - можно подумать, это не он только что резину тянул с этими гляделками и молчанием. Начал я с банального.
   - Где я?
   - У этого мира много названий. Мы называем его Бездной. У тебя его называют Адом. Дальше.
   - А-мм, вы Харон? - мысль, что я попал в Ад, уже приходила мне в голову - уж слишком живописный здесь пейзаж. А вот реки Стикс что-то не видно. То ли меня занесло куда-то не туда, то ли греки насочиняли.
   - Нет, меня зовут Гарвал, - точно, насочиняли. Но перевозчик без лодки и с другим именем продолжил. - Я проспорил этому излишне хитрому Харону желание, и теперь должен сотню лет встречать здесь таких кретинов как ты, и объяснять, куда их занесло. Что, закончил с вопросами? Тогда пойдём, - временный проводник развернулся ко мне спиной, и уже поднял руку, вероятно, чтобы открыть портал.
   - Нет, постойте! Если можно, ещё несколько.
   - Поглоти тебя Бездна, сколько можно! А, стой, уже поглотила! Аха-ха-ха! - он зашёлся громким хохотом. Вот скотина злорадная. - Ладно, чего тебе ещё?
   - Куда вы меня собираетесь вести и почему я здесь оказался? - не сказал бы, что жил праведно, но и особых грехов за собой не замечал.
   - А что, смерти того никчёмного куска мяса тебе недостаточно? В твоём мире ведь считают, что в Ад попадают за грехи. А убийство у вас - тяжкий грех.
   Убийство? Так тот... никчёмный кусок мяса действительно умер? Это... хорошо. Но те двое тоже должны умереть. Они отняли у меня Лену, и я хочу забрать у них всё, что им дорого, а потом долго, с наслаждением...
   - Вот видишь? Неужто ты недостаточно "хорош" для Ада? Не только не сожалеешь об убийстве, но и с удовольствием планируешь ещё два. Такие люди нам нужны, - тоже мне, агитатор долбанный. "А ты уже вступил в Адский легион?", и Люцифер, направивший на тебя указательный палец.
   - Но не бойся, мой маленький смертный, здесь тебя не будут жарить в сковороде или варить в котле с маслом. Какой нам толк в твоих вечных мучениях? О нет, ты хорошо нам послужишь. Даже больше, станешь одним из нас. Как и все до тебя.
   - Одним из вас? Кем это, чёртом?
   - Брось, моя глупая обезьянка, чертей не существует. Зато демоны... да, демоны действительно реальны, - в одно мгновение Гарвал преобразился. Он стал страшен. И дело не только в коротких закрученных рогах и хвосте, которые не выросли, а будто просто появились из воздуха. Вот их нет, я моргнул, и они уже появились. Нет, дело в самом облике. Из человека среднего роста и телосложения, он превратился в более чем двухметрового амбала с телом на зависть земным культуристам. Огромные мышцы взбугрились, и значительно увеличили объём демона. Костюмчик не выдержал такого обращения, и расползся почти на лоскуты. Огромной лапой с короткими, но толстыми когтями, демон сорвал с себя испорченный пиджак, и бросил на камень. - Никогда не любил этих людских вещичек. Ну что, человечек, теперь ты веришь в демонов?
   Он не был похож на демона в классическом понимании. Нет, разумеется, рога и хвост обращали на себя внимание, и недвусмысленно орали о нечеловеческой природе твари, но его лицо осталось человеческим, а не гротескной рожей, которой только детей пугать. Не было копыт, зато были человеческие ступни размера эдак пятидесятого. Кожа не красная, а вполне человеческая, загорелая. О сере и упоминать не стоит. Он не внушал суеверного ужаса, хотя и был страшен.
   - Трудно не поверить. Но я жил и умер как человек, с чего бы мне становиться демоном? И что меня ждёт?
   - Ты действительно глупая обезьянка. Может быть, ты и жил как человек, но умер ты как бешеный зверь. Именно поэтому ты здесь. Чтобы попасть к нам, нужно этого сильно захотеть, а потом сдохнуть. А ты просил. О, да ты умолял пустить тебя сюда!
   - Ты лжёшь! Я никогда...
   - Да неужели? В тебе было столько ненависти, злости... ты так желал смерти тем двум макакам, что это желание перевесило все остальные. Такие чувства в момент смерти разумной твари - это словно стук в адские врата. Ты же, мой маленький голозадый друг, колотил в эти врата так, что демоны уже делают ставки, как быстро ты потеряешь человеческий облик. Я поставил на два дня. Не подведи меня, обезьянка, - улыбка у демона была устрашающая. Не верю, что там всего тридцать два зуба.
   - Что значит, потеряю человеческий облик? Я что, стану как ты?
   - Тебе остаётся лишь уповать на это. Но судя по грохоту, который ты учинил, быть тебе поистине адской тварью. Чем сильнее злоба, тем больше и страшнее новый облик.
   - Так чего же ты скалишься? Если стану огромным и могучим, то откручу тебе рога за эти оскорбления! - где это видано, чтобы твоя собственная шиза называла тебя голозадой макакой и ржала над тобой во весь голос? Это ведь шиза?
   - У малыша ещё не выросли большие зубки, а он уже пытается огрызаться? Как это славно! Можешь попробовать снова через тысячу-другую лет, когда будешь из себя что-то представлять, а пока будь хорошим мальчиком, и слушайся старших. А то каким бы дылдой ты не вымахал, тебя всегда можно будет посадить на цепь, и поставить охранять Ад. Составишь компанию Церберу. А может, даже его заменишь. Забавный был парень, к слову. Тоже хорохорился, и угрожал, что как только станет демоном, сразу поставит Харона на место. Теперь веками сидит на заднице перед адскими вратами и скулит, выпрашивая прощение. Но у Харона долгая память. Я бы сказал, вечная, - откровенно паршивая перспектива. Это открывает совершенно другой взгляд на греческие мифы, и на Ад в целом.
   - Лучше обойдёмся без цепи. Я... превращусь в демона? И как скоро?
   - В твоих же интересах, уложиться в два дня. Я на тебя немало поставил. А вообще, от твари зависит. Ты чем слушал, безрогий? Чем меньше человечности, и больше злобы, тем быстрее существо перерождается. Были случаи, когда начинали меняться, только вывалившись из врат. И всегда это были люди. Ни у зеленокожих, ни у ушастых нет столько злости и ненависти. Зелёные убивают, потому что им это нравится, а ушастые у нас и так редкие гости. Лишь твоё племя действительно знает толк в злобе, - два дня. Всего два. Но...
   - Зачем всё это? Зачем нам перерождаться? Если в Аду нет расплаты за совершённые грехи, то к чему всё это?
   - Грехи? Грехи?! Нам нет дело до грехов! Людь может сколько угодно трахать чужую жену, жрать и пить в три горла, поклоняться кому-угодно, воровать... ну ты понял. Никаких законов, кроме людских он не нарушит. Нам нужны лишь "сливки" вашего гнилого общества. Тот, кто перед смертью перестал быть человеком, не будет им и после смерти. Мы отбираем диких зверей и собираем из них армию. Так что, и тебе придётся послужить нашим целям.
   - Постой! А куда попадают грешники, если не в Ад? Праведников ведут в Рай?
   - Грешники, праведники, кому какое дело? Всё идёт по кругу, и их душонки попадут в новые тела, и всё пойдёт по новой. Ничего никогда не меняется. Хватит глупых вопросов. Держись ко мне поближе, человечек, я открываю переход.
   Передо мной появилась воронка портала, ведущая неизвестно куда. Но ничего хорошего ждать уже не приходится. Тяжело вздохнув, я шагнул навстречу новым неприятностям.

Глава 3. Какого чёрта я здесь делаю?

   Среди бескрайнего монолита чёрного камня, освещённый угрожающим алым небом, раскинулся небольшой городок. Кривые дома, возведённые из всё того же чёрного камня, узкие улочки и немногочисленные гротескные фигуры, шныряющие взад-вперёд по этим улочкам. Если прислушаться, можно различить далёкие крики боли, слышимые даже здесь. Этот городок не защищала ни стена, ни вал, ни ещё какой-нибудь плод фортификационных работ.
   Неподалёку от поселения вдруг взревел ураганный ветер и засверкал воздух. Миг, и на том месте начал формироваться овал насыщенного жёлтого света, из которого вразвалочку вышла самая настоящая адская тварь, а за ней - абсолютно голый человек. Он вышел не столь удачно, и покатился по земле, не сумев удержаться на ногах.
   Придя в себя и поднявшись на ноги, человек начал осматриваться. Даже не будь он в столь непотребном виде, ему всё равно суждено было здесь выделяться. Нигде до самого горизонта, насколько хватало зрения, не было видно больше ни одного человека. Но были другие представители местной жизни. И разумность некоторых из них вызывала серьёзные вопросы. Да и помимо местной фауны, здесь было на то обратить внимание.

***

   - Чего копаешься? Тебя уже ждут, - адская тварь, а именно, демон Гарвал, явно не собирался затягивать с доставкой очередного "рекрута" в Адский легион.
   - Одежды у вас не найдётся? Мне уже надоело своими голыми телесами сверкать, - и правда, голая задница заставляет чувствовать себя на редкость не комфортно.
   - Недолго тебе осталось ими сверкать. В казарме тебя приоденут, а пока потерпишь, - с трудом сдерживая злость на ублюдочного демона, я, наконец, осмотрелся. И увиденное мне не понравилось.
   - И что, в таких условиях живут демоны? - обведя рукой не абы какие хоромы, раскинувшиеся перед нами, я выжидающе уставился на Гарвала. Раньше он на мои вопросы отвечал, возможно, ответит и сейчас. - Эти мелкие уродцы тоже демоны? - мне на глаза попалась группа... уродцев, по-другому и не назовёшь, которых сбило с ног порывом ветра от открывшегося перехода. Сейчас они неуклюже поднимались на свои кривые ножки, и едва им это удавалось, спешно хромали восвояси.
   - Нет, в этих конурах живут Пустые, те самые корявые уродцы, в которых ты тычешь пальцем. А теперь хватит любоваться видами, и топай за мной, - развернувшись ко мне спиной, демон быстрым шагом пошёл к поселению. Поспешив за ним, чтобы не отстать, я не забыл о вопросах.
   -Что ещё за Пустые? Я думал, здесь живут только демоны.
   - Больше не думай. У тебя и получается плохо, и больше не понадобится. А живёт здесь целая прорва разных тварей. Демоны основной вид - потому что самый сильный. Но далеко не единственный. Что же до Пустых, это ранее разумные создания, чьи души истощили свой ресурс. Теперь это жалкие маленькие недоразумения, которых мы заставили батрачить на себя. В Бездне очень многое держится на этих маленьких уродцах.
   - Их души истощили ресурс? Как такое возможно?
   - Бесполезный ты балласт, если бы ты знал, насколько я сейчас ненавижу Харона за то, что он свалил на меня обязанность нянчиться с такими выкидышами мирозданья как ты, - скривившийся демон, несмотря на своё недовольство, продолжил. - Впервые родившись, разумное существо обладает цельной душой, но она не остаётся такой навсегда. Каждый раз, когда человек или какая другая разумная тварь, делает что-то мерзкое, душа немного стачивается. И если эта конкретная тварь продолжает в том же духе из раза в раз, от одного перерождения к другому, то в один прекрасный момент от души останется жалкий клочок, который уже не запихнёшь в нормальное тело, и соответственно, билет в один из привычных миров этот огрызок не получает. Вместо этого он оказывается здесь, и получает ущербное маленькое тельце, в самый раз для его душонки. Здесь он и доживает свою последнюю жизнь, правда, уже не особо понимая, что происходит и где он находится. Хоть они и наделены каким-никаким разумом, но воли лишены почти начисто, - не в силах быстро осмыслить эту информацию, разум цепляется за неясность, оставляя сложные размышления на потом:
   - То есть как это, доживают последнюю жизнь? Что их ждёт дальше, после смерти здесь?
   - Ничего. Абсолютная пустота. Для них закрыты все пути. Никакого перерождения, никакого прощения, никакой надежды. Сдохнув здесь, они навсегда избавляют вселенную от своего присутствия, - казалось, демону доставляет удовольствие эта тема. Будто он наслаждает одной лишь мыслью о том, что у этих существ нет будущего. Гарвал даже порыкивал, рассказывая об этом. И в этих гортанных звуках слышалось удовольствие.
   - Но а... кто это определяет? Кто судит, мерзкий поступок или нет?
   - Людишка, тебе нужен кто-то, чтобы судить твои поступки по справедливости? Избавься от той дряни, которой забита твоя голова. Во всей вселенной для разумной твари есть только одно существо, кому дано судить его поступки - он сам. Все прочие - лишь по праву силы. Понимает, что совершает мерзость, но всё равно делает это - вот тебе и суд, и приговор. Люди и прочие расы сами решают свою судьбу, хотя и винят высшие силы. Так и ты, обезьянка, сам напросился в наш уютный мир, никто к этому не приговаривал и силой не затаскивал. Это твой выбор.
   - Если бы я знал, что...
   - Закройся! Это же люди придумали фразу "Незнание не освобождает от ответственности". В кои-то веки, ваши убогие умишки попали точно в суть. Тебе некого винить. И довольно обманывать себя, даже если бы ты знал, где окажешься, ты всё равно убил бы ту макаку.
   Некоторое время я молча следовал за Гарвалом. Мы шли по одной из узких улочек этого городка Пустых. Уродцы время от времени сновали мимо нас, обходя по широкой дуге не только демона, но и меня. А я всё думал о словах своего проводника. И с пугающей ясностью понимал - он прав. Даже знай я что попаду в это ужасное место, всё равно не простил бы их, не оставил бы в покое. И не оставлю. Те двое должны умереть.
   Догнав Гарвала и поравнявшись с ним, я озвучил свои мысли:
   - Ты прав, я бы всё равно сделал это. И сейчас превыше всего желаю смерти тем двоим. Но я заперт здесь непонятно на какой срок, и вряд ли мне выпадет шанс отомстить.
   - Не спеши с выводами и не отказывайся от мести, мальчишка. Если будешь как следует рвать задницу на тренировках, и станешь лучшим среди новичков, кто знает, может твоё желание и осуществится.
   - Ты серьёзно? Но мы ведь в Аду, как отсюда дотянуться до моего мира?
   - Есть способы, но тебе рано об этом думать. Ты пока слаб и неуклюж словно Пустой, и не заслуживаешь подобной услуги. Докажи сперва, что от тебя есть польза.
   Неужели это правда возможно? Тогда я сделаю всё, что в моих силах, чтобы ускорить расплату. Нет, я сделаю больше.
   - Мы почти пришли. Полюбуйся, это твой дом на ближайшее время.
   Всё тот же мрачный пейзаж, а впереди маячит большое здание, лишённое какой бы то ни было красоты или вычурности, но уже куда менее позорное, чем кривые домишки Пустых. Приземистое и продолговатое, оно больше всего походило на барак.
   - Гарвал, пока мы не пришли, у меня есть ещё один вопрос. Я тут подумал, раз есть демоны, то ангелы что, тоже существуют?
   - Что ж вы все такие недоразвитые? Ангелов вам подавай! Как не существует Рая, так нет и ангелов. Кто-то может называть себя так, но это не более чем мистификация. А теперь закрой рот и запомни, отныне твоя судьба в руках Клауса - мастера этого полигона. Прояви себя, и возможно, твоё будущее окажется не таким уж и беспросветным. Если же нет, то ты никогда не отомстишь, а просто сгниёшь в очередной войне как бесправный кусок мяса, - подойдя к железным воротам около барака, демон ударил по ним, и звон разнёсся по всей округе.
   А я стоял, не шевелясь, беззвучно. Так и не определившись окончательно, является ли всё окружающее плодом моего больного разума или меня действительно занесло в Преисподнюю, я, тем не менее, решил играть по здешним правилам. Даже если смерть тех двоих окажется очередным плодом безумия, я всё равно жажду её. Больше всего на свете.
   Ворота медленно открылись. За ними оказалась тварь, выглядящая куда более отталкивающе, чем уже привычный Гарвал. Значительно выше и массивнее огромного проводника, он менее походил на человека из-за своей звериной рожи. Как и у Гарвала, его голову венчали два рога, но один был обломан у самого основания. И целиком, от пальцев ног до этой самой рожи, он был покрыт короткой бурой шерстью. Из одежды на демоне были лишь свободные шорты. Увидев проводника, он расплылся в жуткой улыбке, из-за которой стали видны внушительные клыки на фоне острых зубов.
   - Всё так же возишься с сосунками вместо Харона? Говорил же тебе, не спорь с ним, тем более на желание. У этого хитрого упыря ещё никто не выиграл и камня. Ну да ладно, кого притащил на этот раз? - голос у Клауса оказался под стать внешности - низкий с рычащими нотками. Словно зверь освоил человеческую речь.
   - Да-да, помню. Ты уже раз десять мне об этом говорил. А привёл я вот этого молокососа, - Гарвал отошёл в сторонку, чтобы Клаусу стало видно меня.
   - Хм, хиловат, конечно. Да и бесполезен, небось, словно добродетель, но в последнее время нас что-то не балуют новичками. Уже заметил, Гарвал?
   - А как же. С каждым годом всё больше Пустых, и меньше достойных кандидатов. Будем надеяться, что это временно, и люди поскорее вспомнят, кто они на самом деле. Ладно, забирай этого сопляка, как зовут и откуда не знаю, да и плевать мне на это. Сам разберёшься, а я пойду, приведу нервы в порядок, а то эта работа по-прежнему выводит меня из себя, - взмахом руки открыв переход, Гарвал тут же скрылся. Как и в первый раз, порыв ветра сбил меня с ног, заставив зажмуриться и прикрыть лицо руками. Вернувшись в вертикальное положение, я подошёл к демону, в ожидании его реакции. Мимоходом заметив, что от ураганного ветра тот даже не вздрогнул.
   - В одном наш временный проводник не одинок - мне тоже нет дела ни до твоего имени, ни до изначального мира. Ты просто очередной дикий зверь, по ошибке родившийся человеком. Но теперь эта непростительная ошибка быстро будет исправлена, и скоро ты получишь тело, которое станет отражением твоей души. А я прослежу, чтобы ты смог принести пользу нашему делу. Иди за мной, посмотрим, способен ли ты хоть на что-то.
   За воротами раскинулась большая площадка, подозрительно напоминающая плац. На противоположной стороне виднелось ещё несколько зданий, одно из которых выделялось добротностью кладки и сравнительной аккуратностью. Чувствую, это не место отдыха рекрутов, а личный домик Клауса.
   Откровенно говоря, увиденное мало ассоциировалось с военной частью. Территория не огорожена, построек мало, нет караульных. Впрочем, куда здесь убежишь? Рядом расположился лишь убогий городишка, а так, куда ни глянь - всюду чёрный камень и красное небо. Такой пейзаж мало располагает к дезертирству. Но не буду делать поспешных выводов, сперва немного освоюсь.
   Клаус привёл меня к одному из строений. Одноэтажное, приземистое и лишённое окон, оно выделялось даже среди прочих "шедевров" архитектурной мысли. По взмаху руки тяжёлые двери отворились, и мы вошли внутрь. Ещё взмах - и в тёмном помещении становится достаточно светло, чтобы оценить обстановку. Мы в арсенале.
   - Владеешь каким-то оружием? - кивок в сторону стеллажей и стоек с оружием. Холодным оружием. Тщательно осматриваю стеллажи, но не вижу ничего, кроме мечей, топоров и прочих образцов крайне архаичного вооружения.
   - Я неплохо стреляю. Здесь найдётся автомат или ружье? - взгляд на стеллажи. - Или хотя бы пистолет?
   - Очередной выходец из техногенного мира, как вы сами их называете. Демоны не пользуются стрелковым оружием. Выбирай из того, что есть.
   - Почему? Его не получается протащить в Ад? - если кто забыл, я по-прежнему сверкаю голым задом, что наглядно демонстрирует - этот мир брезгует всем, кроме живых существ.
   - Есть способы, причина в другом. Демонов и других живучих существ трудно убить из такого оружия. В отличие от меча, автомат не получается зачаровать, чтобы пули пробивали магические доспехи и разрушали големов. Попытки, разумеется, были, но пока никто не объявил об успехе. Хотя это не единственная причина. Лишь в ближнем бою можно испытать настоящее удовольствие, а какой демон откажется от такого? - Кровожадная улыбка демона (куда там Гарвалу) наглядно демонстрировала абсурдность одной только мысли об отказе от такой чудной привычки. - Впрочем, некоторое ваше оружие - это действительно шедевры, достойные демонов. Взять то же ядерное оружие - какая это прелесть! Шеф всегда говорил, что люди это его любимая раса. После демонов, разумеется, - что-то мне подсказывает, что даже если удастся сделать чудо-автомат, демоны всё равно продолжат кромсать врагов мечами и топорами. Дело здесь вовсе не в эффективности.
   Смирившись с тем, что придётся осваивать архаичное, в общем-то, оружие, я приступил к осмотру оружейной комнаты. Часть смертоносных игрушек была аккуратно расставлена на стойках, но остальное - бессистемно свалено на стеллажи и полки. Прошёл мимо устрашающего вида топоров, лишь мазнул взглядом по копьям, и остановился перед стойкой с более поздними экземплярами вооружения. Шпаги, рапиры, палаши и другие, неизвестные мне, образцы клинкового оружия. Мало разбираясь в вопросе, но рассудив, что эволюция вооружения не зря отсеяла громоздкие мечи, потянулся к тонкой рапире.
   - Лапу убрал! Тут тебе не дуэльный кружок, прутиками надо было размахивать в своём родном мирке. Это недоразумение годится против людей, ну так вы же словно бурдюки с кровью - ткни чем-то острым, всё и вытечет. Серьёзную тварь таким не убьёшь. Да и сломаться может в настоящем бою. И вообще, отойди оттуда, и выбирай что-то более основательное, - теперь стало понятно, почему в остальных местах оружие свалено в кучи, а здесь царит аккуратность - эта стойка просто для красоты.
   Уяснив, что свобода выбора - вещь крайне относительная, особенно, в Аду, я подошёл к кучам мечей, и принялся подбирать наиболее подходящий экземпляр. Чтобы уж вовсе не скатываться до банального метода тыка, остановился на том, что, по крайней мере, удобно лёг в руку. Это оказался прямой одноручный меч с простой крестовидной гардой. Разобраться в качестве стали и прочих тонкостях даже не пытался - элементарно не обладал необходимыми знаниями. Но даже с моими куцыми познаниями в холодном оружии, трудно было не обратить внимания на один волнующий факт - меч был чертовски острым.
   - Это же не тренировочное оружие! Вы смерти моей хотите? - несмотря на вопросительные интонации, я бы не стал исключать подобного расклада.
   - А ты что, хотел деревянный? Привыкай, деточка, это Бездна. Раз закончил, выходи и иди на площадку. Хочу проверить, откуда у тебя руки растут, - схватив первый же попавшийся под руку меч, Клаус выжидающе уставился на меня.
   Поняв, что спорить бесполезно, выхожу из арсенала, иду в указанном направлении. Меч был тяжелый и требовал осторожного обращения - было серьёзное опасение просто порезаться. Ножен ведь в комплекте не оказалось.
   - Стоять! Попробуй хотя бы задеть меня мечом. Справишься - пойдёшь отсыпаться после насыщенного дня, а нет - я убью тебя. Приступай.
   Идея нападать на огромного демона с мечом, который для тебя словно третья нога, мне сразу не понравилась. Плохо было одно - не было выбора. И я напал.
   Нелепые и неловкие взмахи меча, призванные имитировать удары, не помогали - Клаус с презрением на лице отклонял их своим оружием. Я пробовал всё. Колол, рубил, бил ногами и пытался повторить приёмы, когда-то увиденные в кино. Но ведь изначально было понятно, что у меня нет даже намёка на шанс.
   - Жалкое зрелище. И такой рохля попал в Ад, чтобы стать демоном? Куда мы все катимся? - Казалось, ещё мгновенье, и Клаус ударит себя по лицу ладонью. - Но довольно. Как и обещал, теперь я тебя убью. - Сделав плавный шаг ко мне, демон неторопливо, демонстративно, замахнулся мечом.
   - Постойте, я же умру!
   - Конечно, помрёшь. Но ненадолго, - меч опустился, и моё лицо, а затем и всё тело пронзила острая боль, уже знакомая по первой смерти. Вот уж не думал, что придётся снова пережить эти паскудные ощущения. Снова мир гаснет, а боль начинает утихать. Тьма.
   Пробуждение было внезапным и будоражащим. Никакой сонливости или вялости как после сна. Сознание сразу же прояснилось, и я вспомнил, что произошло. Вспомнил, что меня опять убили. Рука снова инстинктивно тянется к лицу - именно туда пришёлся удар, но никакой раны там больше нет, и лишь ноющая тягучая боль даёт понять, что всё это не было сном. Пытаюсь разобраться, что происходит, и осматриваюсь.
   - Уже пришёл в себя? Наконец-то. Вставай, бери в руку меч, и продолжим, - надо мной, как ни в чём не бывало, стоял Клаус.
   - Ты же меня убил... Что вообще здесь происходит?
   - Демона невозможно окончательно убить в этом мире. Ты ещё не демон, но Бездна уже крепко вцепилась в твою душу, и нет такой силы во вселенной, что способна хотя бы ослабить эту хватку. Хватит разговоров, пора учиться, - учёба - лишь рекруты Адского легиона знают всю гнусную и зловещую суть этого слова.
   Я умирал, умирал и... да, умирал. Вопил как припадочный, когда моя рука с мечом отдельно от тела упала на камень, а из культи начала хлестать кровь. Кричал от боли и ужаса, когда мои внутренности вываливались из распоротого живота. Корчась на земле, я пытался собрать и запихнуть на место те, что уже вывалились, и удержать оставшиеся. Это был первый раз, когда удар меча принёс мне облегчение. Но что бы этот ублюдок ни вытворял с моим телом, я раз за разом оживал. Хотя уже не хотелось, и я мечтал, чтобы очередной удар стал последним, и чтобы никогда больше не видеть этой мерзкой звериной хари.
   Слова Клауса о том, что тренировка завершена прозвучали в пространстве, но не нашли понимания в моём агонизирующем разуме. Я просто стоял и смотрел сквозь него, опёршись мечом о каменную площадку. Затрещина пришлась как нельзя кстати. До меня, наконец, дошло, что пытки на сегодня закончены. Не было сил даже на вздох облегчения. Такое бессмертие можно только ненавидеть.
   Молча плетусь за своим мучителем, и вхожу в покосившееся здание. Внутри всего одна, но очень большая комната, заставленная лежанками со спящими на них людьми. Клаус что-то говорит, но я не слышу, и подхожу к лежанке, на которую он указал пальцем, просто падая на неё в желании хоть ненадолго забыться.
   Сон не идёт. Казалось бы, самое время для глубокого сна без сновидений, но нет. По привычке, без участия сознания, прикасаюсь большим пальцем правой руки к безымянному - там ещё недавно было кольцо. Жениться мы с Леной не успели, хотя уже давно обручились. Но палец прикоснулся не к податливой плоти, а к твёрдому металлу. Кольцо на месте! Как же так, на мне же совсем не было вещей после перехода? Но удивление быстро проходит - вспоминаю, что выдался слишком насыщенный день, и я просто не проверял, на месте ли кольцо. Оказалось - это единственная вещь, попавшая со мной в Ад.
   И ещё много часов я лежал на спине, и вертел перед глазами руку с кольцом на безымянном пальце. Но смотря на него, видел не ободок жёлтого металла, а лицо Лены. Не мёртвую картинку, а подвижное живое лицо. Боль притупилась, и даже нервное напряжение немного спало. Позабыв о предстоящих мучениях и испытаниях, я уснул.

Глава 4. Адские тренировки

   Вместо трели будильника, утро встретило меня громким рыком Клауса:
   - А ну подъём, сукины дети! Живо на площадку! - либо он усилил голос каким-то колдунством, либо у демонов от природы луженные глотки. Так или иначе, но я аж подскочил от неожиданности, и свалился с лежанки.
   Встав и осмотревшись, я заметил то, на что не обратил внимания вчера в силу крайнего морального и физического истощения. В казарме были не только люди. Вернее, когда-то все они, определённо, были людьми, но пребывание в Аду уже оставило на них свой отпечаток.
   На примере Гарвала и Клауса у меня уже была возможность сообразить, что внешний облик демонов может сильно отличаться. Но не до такой же степени! В казарме не было даже двух одинаковых существ. У одного прорезались рога, у другого виднеется хвост. Возле входа топчется обладатель копыт, громко цокая по каменному полу, а рядом с ним пытается совладать с пока ещё небольшими кожистыми крыльями очередной счастливчик. И все остальные также обладали своими особенностями. Два десятка...существ. Ещё не демоны, но уже точно не люди... Буду называть их полудемонами.
   - Эй, новичок, хватит задом сверкать, прикройся! - Клаус швырнул мне какие-то тряпки, при ближайшем рассмотрении, оказавшиеся одеждой крайне сомнительного качества. Обычные штаны и безрукавка. Спасибо хоть не из дерюги, а из посредственного сукна. Какая-никакая, а всё же одежда, так что я поспешил прикрыть свою наготу.
   Подгоняемые выкриками Клауса, мы выбежали из казармы, после чего он отправил нас разминаться.
   - Сейчас вы будете бегать по площадке кругами, пока я не скажу, что хватит! И рекомендую выложиться на полную - кто прибежит последним, будет рубиться на мечах со мной! - судя по тому, как рекруты бросились бежать, среди них не было желающих снова и снова погибать под ударами этого садиста. Мои воспоминания о подобных занятиях также были совсем свежими, и я припустился со всех ног. Однако вскоре стало понятно, что вырваться вперёд мне не светит - троица, что раньше хоть и передвигалась сильно согнувшись, но на двух ногах, теперь опустилась на четыре конечности, и быстро оставила позади всех прямоходящих.
   Был, впрочем, и явный аутсайдер. Огромная неповоротливая туша никак не была приспособлена для бега. И не было похоже, что такое тело удобно для боя. Может быть, его специальность - жратва? В любом случае, остальные, видя, что опасность драться с Клаусом им больше не грозит, изрядно расслабились, и сбавили темп. Инструктору такая перемена в энтузиазме подчинённых не понравилась.
   - Чего расслабились, убогие? Жирный не в счёт! - пришлось опять ускориться, чтобы не оказаться последним. После той туши, разумеется.
   Картина бегущего... сброда, наверняка ужаснула бы любого стороннего наблюдателя, непосвящённого в происходящее. Из-за очевидных физиологических отличий, каждый бегун пытался использовать свои особенности насколько это только возможно. Кто-то делал подножки при помощи хвоста, другой пытался ускориться, нелепо размахивая куцыми крылышками. А некоторые бесхитростно пинали и толкали бегущих рядом полудемонов. Творящаяся вакханалия совершенно не заботила Клауса, и он разве что не приветствовал особо удачный подлый приём.
   Не имея возможности вырваться вперёд, как это сделала та звероподобная троица, мне пришлось бежать прямо в середине грязно играющей группы.
   Перепрыгнув через толстый хвост одной мрази, пригнулся и пропустил над головой кулак другой, и от всей души пнув по голени третьей, которая уже замахивалась, чтобы посильнее мне врезать, слышу крик Клауса:
   - Ладно, хватит! Смотреть противно, как вы ползаете. Эй, вы трое, что уже на собак похожи! Я договорюсь, и скоро вас переведут в другой лагерь - не собираюсь я учить вас правильно кусаться и приносить палочку. Валите в казарму и ждите сопровождающего, - звери, так и не поднявшиеся на две конечности, в таком виде и впрямь изрядно напоминали собак. Очень уродливых и злобных.
   -Тебя, жиртрест, я бы тоже с удовольствием перевёл куда угодно, лишь бы подальше от себя, но такие бесполезные твари как ты не нужны вообще никому. Нет у нас в Бездне мастера по скоростному пожиранию еды. Так что, усвой одну вещь - если через неделю я не увижу улучшений, то немедленно отправлю тебя на войну, и там ты сдохнешь в первом же бою. Ты меня понял, убогий? - по заплывшему лицу нельзя было понять, испытывает ли в этот момент он хоть какие-то эмоции. Эдакая гипертрофированная до абсурда жертва фастфуда.
   - Ладно, с особо одарёнными разобрались. Теперь продолжаем тренировку, - не успел отставший бегун за моей спиной издать вздох облегчения, Клаус тут же продолжил. - И не думай, кривоногий ты кретин, что я о тебе забыл! После разминки мы как следует позабавимся. А теперь за дело!
   Отжимания, нагрузка для пресса и многие другие, привычные по Земле, упражнения. Стоит заметить, что гоняли нас на совесть, не давая ни секунды на отдых. Но даже в таких условиях, я начал расслабляться, не физически, конечно, а морально. Видимо, надеясь, что и дальше всё пойдёт на таком же уровне, и обойдётся без настоящих мучений. Хотя одно лишь воспоминание о вчерашнем вызывало у меня нервную дрожь.
   - Прекратили мельтешить! Настала та часть тренировки, которую вы все так ждали. Марш в арсенал, выберите себе оружие, и сразу назад. Ну же! В темпе, в темпе!
   Хуже всех выглядел полудемон, у которого не сложились отношения с бегом. Если у остальных есть хоть какие-то шансы, ведь мы, похоже, будем практиковаться друг с другом, то этот невезучий будет страдать так же, как и я вчера.
   Прихватив из оружейной вчерашний меч, я вместе с остальными вернулся на площадку к Клаусу. Как только мы все собрались, он изрядно удивил меня. Он не стал стравливать нас друг с другом, а начал обучать. Видимо, тут все были новичками, и Клаус начал с самых азов. Как правильно держать меч, как поставить ноги и куда деть руку, не занятую мечом. Затем были простые приёмы на месте и с полушагом вперёд. И по новой, и снова, и снова. Прошёл час, два, пять? Багровое небо не давало таких подсказок, и сейчас стало понятно, что проспал я очень условную ночь. По крайней мере, визуальных изменений не было. Никакое светило не отмеряло время, блуждая по багровому небу. Как в таких условиях ориентироваться во времени?
   Тренировка всё продолжалась, и меч становился всё тяжелее, рука наливалась свинцом, и удары уже получались не только неловкими, но ещё и крайне медленными. Пот стекал по всему телу, дыхание стало неровным и частым, меня начало пошатывать.
   - Закончили! Подойдите ближе, закройте рты, и примоститесь на задницы.Я расскажу, что вас ждёт после окончания тренировок под моим руководством, - Клаус подождал, пока мы соберёмся, и посторонние звуки утихнут - копыта того фрика чертовски громко стучали по каменному плацу. - Те из вас, что так и останутся никому не нужным балластом, попадут в военные лагеря, где вам выдадут снаряжение и отправят в какой-нибудь мир на очередную войну. На этой войне, вы, скорее всего, и сдохните. Так что, слушать меня дальше, для таких ничтожеств, смысла нет - никак не пригодится в жизни. Тебя, жирный, это в первую очередь касается. Те немногие, кто окажутся хоть на что-то годны, попадут под руководство демона, и будут впахивать, пока тот не решит, что они заслужили получить Четвёртый ранг.
   - А что такое ран...
   - Я сказал заткнуться! Слушайте внимательно, о рангах рассказываю первый и последний раз. Чтобы отделить бесполезный хлам, вроде вас, от чего-то стоящих демонов, а также, чтобы выделить действительно могучих представителей нашей расы, Владыка ввел ранги. На Пятом, низшем ранге, копошатся ничерта не умеющие слабаки. Соответственно, это ваш ранг. Чётвёртый ранг присваивается, когда новичок научился сносно драться, и как следует освоился в Аду. Чтобы получить Третий ранг нужно стать действительно сильным бойцом, и немного разбираться в магии. - Клаус презрительно осмотрел нас, видимо, всерьёз опасаясь за нашу способность усвоить столько информации за раз. - Пока всё ясно, мясо? Демонов, получивших Второй ранг, называют Лордами. Сильнейшие маги и великие воины. Вам, бесхребетным слабакам, и не представить насколько они сильны. А Первый ранг это Герцоги. Их всего тринадцать, и каждый из них силён, словно бог. Выше стоит только Владыка, но я не стану обсуждать Его с такими ничтожными отбросами как вы.
   После этой минутки просветления Клаус отправил нас на обед. И только после его слов, я вспомнил, что уже чёрт-те сколько не ел ни крошки. А судя по звукам вмиг напомнившего о себе желудка, уже давно стоило бы чего-то перекусить. Посмотрим, чем нас побалует адская кухня.
   Здание кухни оказалось не менее покосившимся, чем казарма. Но здесь, по крайней мере, были окна. Внутри было два больших стола и кое-как сделанные лавки. Всё из того же опротивевшего чёрного камня. За кормёжку отвечали, как ни странно, Пустые. Глядя на этих, в лучшем случае, нелепо выглядящих существ, становится по-настоящему страшно за качество приготовленной ими еды. Но что-то я не вижу здесь какого-то альтернативного питания. Примостившись на край лавки рядом скрылатымполудемоном, я стал ждать, когда нам подадут еду.
   Никогда не был любителем экзотической кухни. Даже на суши смотрел с опаской и изрядной долей скепсиса. И только сейчас, глядя в свою тарелку, я понял, насколько же суши, оказывается, классная еда, не говоря уже о пельменях, о... Да чего уж там, что угодно было бы лучше той непонятной бурой дряни, что мне подали вместо еды. Но желудок продолжал бунтовать, а пахло это месиво, как ни странно, мясом. Обречённо вздохнув, взял в руку кривую ложку, и осторожно зачерпнул. Замечательно, оно ещё и тянется. Но отступать было некуда, и дегустация состоялась. Несмотря на откровенно мерзкую консистенцию, на вкус жижа оказалось где-то между "плохо" и "есть можно, только глаза закрою". Не могу лихо сказать, что бывало и хуже, но это хотя бы съедобно. Мда... о кофе у них даже спрашивать не стоит. Хорошо хоть в стаканах оказалась простая вода, а не местный демонический напиток. Не хочу даже думать, что здесь пьют аборигены.
   Кое-как утолив голод, я вместе со всеми только вышел из столовой, как нас окликнули голосом Клауса. Самого инструктора видно не было. Небось, опять колдует.
   - Ну что, пожрали? У вас час на отдых, всё равно с полными животами вы мне не нужны. Потом чтоб все были перед казармой, - объявление о кратком отдыхе все встретили с облегчением, и единой толпой потянулись к казарме. Не знаю, какие планы у остальных, а мне хочется растянуться на жесткой лежанке, и обдумать всё, что на меня свалилось за последнее время. И ещё, я очень хочу узнать, как же демоны ориентируются во времени.
   Приняв горизонтальное положение и немного покрутившись, устраиваясь поудобнее, я решил вдумчиво рассмотреть текущее положение вещей и возможные варианты действий. Уже было время убедиться - без чёткого плана, меня, скорее всего, отправят на какую-то войну, у которой будут неплохие шансы стать для меня последней. К слову о вопросах, нужно будет выведать у Клауса, с кем это воюет Преисподняя.
   Итак, что мы имеем. Я попал в Ад. И на данный момент даже не важно, что это - каприз обезумевшего разума или реальный факт. Умирать не хочется даже во сне. И если быть совершенно искренним с самим собой - мне уже слабо верится, что это плод безумия.
   Двигаемся дальше. Я сейчас в самом низу здешней иерархии, и есть реальный шанс сгинуть на войне. А на войну я не хочу, и уже тем более, не хочу на ней сгинуть. Для того чтобы избежать столь незавидной участи, мне нужно заинтересовать Клауса в моём дальнейшем обучении, показав перспективность такой затеи. Как этого достичь? Пока не вижу других вариантов, кроме как блеснуть на фоне остальных рекрутов. Но даже в этом плане есть нюанс - сверкать-то нечем. Меч мне пока только мешает, да и физическими параметрами я не выделяюсь. Придётся приложить немало усилий, чтобы превзойти здешних полудемонов. Это откроет мне хоть какие-то перспективы.
   Самое главное, эти перспективы мне нужны для совершения мести. Нужно поговорить с Клаусом об этой возможности, упомянутой Гарвалом. Из Ада можно дотянуться до моего мира. Не ложь ли это? Нужно расспросить грозного инструктора. В конце концов, что он мне сделает, если будет в плохом настроении и не захочет отвечать? Убьёт? Как показывает практика, это не смертельно.
  

Глава 5. Бездна следит за тобой

  
   Как и всё хорошее, недолгий отдых быстро закончился. Снова крик Клауса, и вот, мы опять на площадке перед казармой. Каждый сжимает в руках оружие, уже взятое в арсенале. Стоим в ожидании его распоряжений.
   - Пришло время для лучшего события дня! Сейчас вы разделитесь по двое, и будете изо всех сил пытаться порубить своего товарища на куски. Учитывая, что почти все здесь, цивилизованные, в прошлом, люди, чёрт вас дери, добавлю - нет никаких правил. Хоть рубите, хоть царапайте и грызите. Главное результат. Всё понятно? - демон с предвкушающим оскалом оглядел нас, наслаждаясь страхом, проступившим на лицах рекрутов. - Хромоножка, неужели ты думаешь, что я о тебе забыл? Иди сюда, и покажи чего стоишь, - окончательно сникший полудемон вышел из неровного строя, и поплёлся к Клаусу.
   - Чего ждёте? Начали!
   Нельзя терять ни дня, ведь неизвестно, сколько продлится подобное обучение. Нужно уже сейчас вырываться вперёд, и показать, что я чего-то стою.
   Мне в пару достался высокий полудемон, чья трансформация зашла дальше, чем у большинства собравшихся. Начиная с лица, покрывшегося грубой, почти ороговевшей кожей, рогами и хвостом, заканчивая костяными пластинами на руках и ногах. Сперва я принял их за элементы доспеха, но приглядевшись, понял, что не бывает доспехов, вросших в плоть. Выглядит на редкость мерзко. В правой руке он сжимал меч, значительно массивнее моего. Чувствую, будет нелегко.
   Другие полудемоны уже разбрелись по площадке и принялись сперва неуверенно, а потом со всё большим рвением, кромсать друг друга. Начался и наш бой.
   Глупо было ожидать от противника умелой атаки, в конце концов, мы только сегодня взялись за тренировки. Так и оказалось - просто рванув вперёд, он нанёс бесхитростный удар сверху вниз. Не став блокировать, я отскочил в сторону и ударил в ответ. Меч бессильно скользнул по костяному щитку. Это будет тру-удный бой...
   По возможности, я старался уклоняться от вражеских... ударов, выпадами это не назовёшь. Но изредка приходилось блокировать меч своим клинком, и разница в силе становилась очевидна. Я человек, а он уже почти демон, и это сделало его сильнее и выносливее. И отчего-то тупее.
   Распалившись от того, что так и не смог достать верткую цель, то есть меня, полудемон яростно зарычал и принялся размахивать мечом с ещё большим остервенением. Но внезапно что-то произошло. Он вскрикнул от боли, и в этом крике слышалось удивление. Я ведь его даже не задел, в чём же дело?
   Меч со звоном упал на каменный плац, а существо принялось баюкать раненую руку, пробитую длинными когтями. Его собственными. В то время, когда он сжимал рукоять меча, трансформация совершила новый скачок, и у него выросли внушительные когти, пробившие ладонь, сжимавшую рукоять. Немного опешив от такой ситуации, я не сообразил сразу напасть. Ведь инструктор говорил, никаких правил. А потом стало поздно - подбежал Клаус. За его спиной на площадке растянулся незадачливый бегун, уже разделённый на несколько кусков. Ему не позавидуешь.
   - Ты что, кретин костяной, не в состоянии контролировать облик?! А ну живо убрал когти, схватил меч, и разрубил этого человека на куски! - очень ободряюще, спасибо, Клаус. Теперь я знаю, что в меня верят.
   Но у существа никак не получалось вернуть когтям их прежний вид. Они всё так же устрашающе блестели при свете багрового неба, и не собирались никуда исчезать. С когтей на правой руке кровь, капля за каплей, срывалась и падала на чёрный камень. Кровь, гораздо темнее любой человеческой. Не алая и не бардовая. Почти чёрная, как и камень, по которому она растекалась маленькой лужей.
   - Чтобы после тренировки научился контролировать свои когти. Ясно? Вытяни-ка руки, пальцами вперёд, - предчувствуя что-то нехорошее, полудемон, тем не менее, подчинился. Клаус тут же взмахнул мечом, отсекая удлинившиеся коготки. - Пока и так сойдёт. А теперь вперёд! Покажи, что человек демону не соперник! - это мы ещё посмотрим. Уже сейчас понятно, что в бою демоны, по крайней мере, такие неопытные, впадают в подобие боевой ярости, и плохо себя контролируют. Но этом и буду его ловить.
   Подобрав меч правой рукой, которая уже перестала кровоточить, мой противник снова бросился в атаку. Значит, не только бессмертие в Аду, но и регенерация. Клаус одобрительно посмотрел на это, и направился обратно к своей жертве, которая уже начала ворочаться. Вот зря он так, лучше бы лежал, притворяясь мёртвым.
   Поначалу, отбиваться от демона было тяжело. Но вскоре он перестал контролировать себя, и начал размахивать мечом словно палкой. Размашисто и неловко, зато вкладывая в каждый удар всю свою недюжинную силушку. Блокировать такие удары было глупо, и я выжидал удачный момент. Вот он делает особенно размашистый удар, и инерция уводит меч далеко в сторону. Быстро подскакиваю и бесхитростно всаживаю меч в его грудь. Тут же вырываю клинок, отскакиваю, спасаясь от возможного удара. Не помогло. Противник быстро справился с инерцией своего меча, и достал-таки меня при отскоке. Боль раздирает правый бок и живот. Плохо дело.
   Сделав три шага в моём направлении, демон вдруг останавливается и хватается левой рукой за грудь. Меч выскальзывает из слабеющей руки. Боевой раж спал, и до существа наконец-то дошло, что оно не жилец. Пошатнувшись, мой противник упал. Кровь, всё такая же тёмная и густая, медленно растекается по камню во все стороны от тела.
   Сжимая руками бок и живот, пытаясь удержать выливающуюся из меня жизнь, не заметил подошедшего Клауса. Жертва за его спиной опять не подавала признаков жизни, но на этот раз, она хотя бы не была разрублена на части.
   - Не ожидал, что такой дохляк как ты, сможет его уложить. Но не задавайся, почти все демоны во время трансформации до крайности тупеют, и выделяются только силой. Потом к некоторым возвращается рассудок, но далеко не ко всем. Большинство так и остаются идиотами. Ты как, драться можешь? Сейчас подберём тебе нового противника, - Клаус отвернулся от меня, высматривая среди сражающихся свободного полудемона. - Вон тот крылатый подойдёт. Иди к нему, и закрепи успех. Ну, чего ждёшь?
   - Да, я сейчас..., - сделав шаг вперёд, мир вдруг закружился перед глазами. Что здесь происходит? Почему так темно? Неужели опять?
   По ощущениям, я пришёл в себя довольно быстро. Вот ослабевшее тело падает, свет гаснет, и почти сразу чувства возвращаются. Но судя по вялому поведению окружающих полудемонов, всё ещё кромсающим друг друга на площадке, времени прошло порядочно. Было видно, что им уже осточертело убивать и умирать, а тела двигаются лишь через усилие. Вот очередной счастливчик задёргался на плацу, и медленно поднявшись на ноги, поплёлся к своему противнику. Видать, ему не в новинку.
   Как и впервые, раны бесследно исчезли, но ноющая боль напоминала, что я уже дважды покойник. Трижды, если считать настоящую смерть.
   - Внимание, закончили! Все подобрали оружие и отнесли его в арсенал, потом пожрите и отбой. Всё понятно? Замечу, что кто-то слоняется по территории, вместо того, чтобы сладко спать, завтра буду упражняться с этим бездельником. Разошлись!
   В столовой нас опять накормили бурой субстанцией, которая на этот раз показалась куда менее мерзкой на вкус. Даже не знаю, радоваться или горевать, но я привыкаю даже к такому.
   Неуклюжий Пустой, опрокинувший миску с едой на моего недавнего противника, поплатился за это жизнью, если подобное существование можно назвать таким гордым словом. Этот костяной кретин, как его назвал Клаус, просто вскрыл ему полтуловища рукой с уже отросшими когтями. Повалившегося на каменный пол столовой Пустого так и оставили там лежать. Даже его товарищи не то что не вступились или хотя бы возмутились поведением полудемона, они даже не удивились. Похоже, такие выходки здесь в порядке вещей.
   Хотя Пустых сложно считать разумными существами, не то что людьми, но такой поступок меня покоробил. Судя по лицам присутствующих, совсем немногие разделяют мою реакцию. Влияние Бездны или они были такими ещё до смерти? Даже не знаю, что хуже.
   Помня указания Клауса, мы без промедлений отправились в казарму. Даже без угрозы экзекуции с инструктором, не было ни малейшего желания куда-то идти. Всё тело ныло, а руки и ноги двигались с большим трудом. Ощущения как от интенсивной двухчасовой тренировки в тренажерном зале, только сейчас ещё и несуществующие уже раны болят. В отличие от первой "ночи", сон пришёл ко мне сразу же, стоило лишь устроиться на лежанке. Хотя лучше была бы бессонница. Давно меня не посещали кошмары. А ведь начиналось всё так хорошо...
   Мы с Леной гуляем по вечернему парку. Рыжие волосы развеваются на ветру и в свете закатного солонца создают вокруг Лены огненный ореол. Как же она красива.
   Мы веселимся, целуемся. Обсуждаем скорую свадьбу. Где будем собирать гостей, где расписываться, как всё оформлять, что конкретно заказывать... Уже не раз я пытался спихнуть на Ленку все приготовления, но никак не получается. Хотя я никогда с ней не спорил по этому поводу, соглашаясь с любыми её идеями и желаниями. Мне просто хотелось, чтобы ей всё понравилось, чтобы она была счастлива.
   Внезапно Лена охает от боли, и оседает на мощённую парковую дорожку. Она не двигается, её голова в крови. А над ней стоит мой убийца с перекошенным лицом и что-то орёт. Как и в первый раз, я не могу разобрать слов, но они не важны. Нужно просто убить его, ничего сложного. Вот только, тело не слушается. Я рвусь на месте, пытаясь сделать хотя бы шаг вперёд, но безрезультатно. Убийца начинает заливисто смеяться. Громко насмехаясь над моей беспомощностью.
   Сколько можно быть беспомощным?! Не иметь возможности ничего изменить. Как и в прошлый раз, всё моё сознание заполнила лишь одна мысль - "Я хочу убить его!", и тело всё неистовее билось в невидимых путах. Как и в прошлый раз, ненависть оказалось не бессильна. Зрение изменилось. Зелень парка стала насыщеннее, и теперь видны мельчайшие детали. Прожилки на листьях, малейшие изгибы коры, насекомые, ползущие по растениям... И он, всё также стоящий над Леной, запрокинув голову от смеха, никак не может перестать смеяться. Тело налилось силой, и путы исчезли. Преодолев разделяющее нас расстояние всего одним прыжком, я сбил его с ног и принялся наносить удар за ударом, превращая самодовольное лицо в уродливую мешанину кожи, крови и мяса. Я пропустил момент, когда перестал избивать его, и стал рвать когтями. Лишь когда от шеи, лица и верха груди остались лишь жалкие ошмётки, ко мне вернулся рассудок, а вместе с ним пришла дрожь. Как это возможно?... Отрываю свои руки от остывающего тела, и вижу, как с них струйками стекает кровь, срываются и падают маленькие кусочки плоти. Мощные руки, перевитые мускулами и вздувшимися венами. Не мои руки. И уж тем более, длинные когти, украшающие пальцы, никак не могут принадлежать мне. Крепкие и острые, в лучах заходящего солнца они будто сияют багровым светом от покрывающей их крови. С воплем просыпаюсь.
   Первая реакция - взгляд на руки. Со вздохом облегчения вновь откидываюсь на лежанку, не отрывая, тем не менее, глаз от своих рук. И от ногтей. Это всего лишь сон, кошмар. Всё это не по-настоящему. Убеждаю себя, убеждаю... и не верю.
   В этом кошмаре я будто не был собой. Казалось, что-то могучее и древнее завладело моим телом, вытеснив куда-то мой разум и даже личность. Это пугало до дрожи.
   Неужели это и есть влияние Бездны, и именно это ощущают те, чья трансформация уже началась? Не знаю, что и думать. Пугающие мысли всё чаще стали проноситься по моему и так не слишком здравому рассудку.
  

***

  
   На следующее утро три полудемона, которые стали напоминать собак, были отправлены порталом в другой тренировочный лагерь. По крайней мере, так нам сказал Клаус. Не удивлюсь, если их сразу отправили на какую-нибудь войну. За ночь эта троица окончательно утратила что-либо общее с людьми. Все они начали обрастать чёрной шерстью, а двое из них успели отрастить небольшие хвосты. Глаза, в которых ещё вчера был заметен интеллект, сегодня светились ничем незамутнённой злобой. Настоящие адские псы. Что нужно сделать при жизни, чтобы заслужить такое посмертие?
   А дальше потянулись однотипные дни, насыщенные тренировками, плохой едой и кошмарами. Каждый раз я видел один и тот же сон. Тревога немного приглушилась тем, что ни на второй, ни на пятый день моё тело не изменилось. Кошмар пока оставался лишь кошмаром. Завершение одного дня и начало другого по-прежнему можно было определить только по отбою и подъёму, которые командовал Клаус. Как он ориентируется во времени я так и не разобрался.
   Монотонные тренировки немного разбавлялись рассказами Клауса, который раз в несколько дней собирал нас, как в мой первый день, и говорил о Бездне. После выматывающих занятий было трудно воспринимать монолог о магах, магии, рабстве в Бездне и прочих не слишком обыденных вещах. Хотелось бы осмыслить всё сказанное после отбоя, но там меня уже поджидал очередной кошмар. Поэтому я запоминал всё, о чём нам говорил Клаус, но времени как следует это обдумать, у меня не было.
   Прошла неделя со дня моего вступления в "Адский легион", и нас покинул ещё один рекрут - тот самый толстый демон, не сумевший ни в чём себя проявить. Наш инструктор, ожидаемо, оказался верен своему слову, и отослал его куда-то порталом. Чувствую, куда бы он ни попал, жить ему осталось не долго.
   Было бы полезно разобраться, почему кто-то превращается в человекоподобных демонов, например, как Гарвал, а некоторые в собак, а то и вовсе, во что-то непонятное. От праведности или порочности? Но тот же Гарвал при нашей первой встрече ясно дал понять, что им нет дела, грешен человек или праведен. Боюсь, придётся разбираться в этом постепенно.
   Прошло три дня, за которые меня всего однажды убили на тренировках. Кажется, я начинаю делать успехи. Тем не менее, обстановка в казарме накалилась. Часть рекрутов всерьёз задумалась о возможности побега. Неужели чаша терпения переполнилась только теперь? Впрочем, всего шесть из двух десятков, да при таких-то условиях и в таком месте, это крайне мало. В одной из своих импровизированных лекций, Клаус упомянул, что стремительная трансформация в демона очень притупляет интеллект. После завершения всех превращений, к части новоиспечённых демонов возвращается рассудок, но далеко не ко всем. Большинству так и быть до конца жизни слабоумными, и не забраться выше Четвёртого уровня. Ведь для того, чтобы стать Третьим, нужно разбираться в магии, а слабоумие и магия - вещи несовместимые.
   Подобные перспективы хоть и пугали, но меркли перед главной опасностью, лишь вскользь упомянутой Клаусом, будто речь шла о чём-то незначительном. Дело в том, что превращение в демона происходит под влиянием самого мира - Ада, а если точнее, из-за так называемых, эманаций Бездны. И под воздействием этих эманаций будущий демон забывает свою прошлую жизнь. Остаются лишь навыки, да бессвязные отрывки воспоминаний.
   Не могу сказать, что вся моя жизнь, от первого осознанного дня и до самой смерти мне так уж дорога. Хорошее, но почти забывшееся детство, обычные школьные годы и пять лет высшего образования, после которого я успешно утроился работать на хорошую зарплату. Что очень характерно для нашего образования - не по профилю. Нормальная жизнь, но ничего особенного. Если бы не Лена. Будет грубой ложью сказать, что я любил её всем сердцем. Ведь я люблю её до сих пор. И ничуть не меньше, чем раньше. Забыть её... и что от меня останется? Нет. Пусть Бездна или Ад, что бы это ни было на самом деле, катится хоть к Дьяволу, хоть прямиком в Рай. Я отказываюсь платить такую цену.
   Между тем, за последние два дня кошмары стали ещё более насыщенны. К прошлым видениям добавился тихий шепот, который сулил силу и власть, бессмертие и богатство, славу и величие. Всё что нужно - перестать сопротивляться, а впустить в себя Бездну, и слиться с ней. Этот шепот сулил мне всё это голосом Лены. Единственное, чего добилась эта древняя сила - я стал бояться засыпать.
   В казарме, тем временем, разгорались настоящие страсти. Прежде чем разрабатывать сам план побега, неплохо бы прикинуть саму возможность этого мероприятия. Эта истина быстро дошла до энтузиастов, и те начали ожесточено спорить.
   Во-первых, куда бежать? Вокруг сплошной монолит камня и лишь жалкая деревня Пустых поблизости. Но там не укрыться ни от Клауса, ни от поисковых отрядов, если здесь вообще есть кому отлавливать дезертиров.
   Во-вторых, как бежать? Мимо Клауса едва ли проберёшься - ведь неизвестно, какой магией он ещё владеет. А убить его, и сбежать прежде, чем он оживёт - затея не просто в высшей степени наивная, а просто откровенно глупая. Как с ним сражаться, если он на порядок быстрее и сильнее любого из рекрутов? Это уже не говоря об уровне наших навыков.
   Слово за слово, заговорщики всё дальше удалялись от хоть какого-то подобия компромисса. Каждый гнул свою линию и настаивал на своей правоте. Ещё немного поспорив, потенциальные беглецы решили не торопиться, а как следует всё разведать. Вряд ли Клаус даст второй шанс. Что ж, это первое действительно разумное утверждение за всё время их спора.
   На том и порешив, они разошлись по койкам, и барак опять погрузился в тишину, нарушаемую лишь сопением и негромким храпом. Мне же хотелось, чтобы кто-нибудь и дальше отвлекал меня ото сна шумными обсуждениями или спорами. Ведь иначе я усну. А каждый сон уже давно превратился в кошмар, с каждой ночью, всё более жуткий.
   Но независимо от моих желаний, усталость взяла своё. Здравствуй, мой самый жуткий кошмар. Ты скучал по мне?
  

***

  
   По своему обыкновению, выгнав нас из казармы поутру (по крайней мере, я предполагаю, что это утро), Клаус сумел удивить. Разумеется, в плохом смысле. Да и глупо было бы ожидать от этого демона чего-то хорошего.
   Лишь мимоходом взглянув в глаза одного из моих товарищей по несчастью, он злорадно, даже предвкушающее, улыбнулся.
   - Как здорово! Среди вас наконец-то объявились бунтовщики! Я уже подумал, что такие бесполезные отбросы неспособны даже проявить характер. Вместе с тупостью, конечно, - Клаус с презрительной гримасой, из-за которой его звериная морда стала по-настоящему жуткой, прошёлся вдоль нашего кривого строя, внимательно глядя в глаза каждого из нас. Похоже, этот изверг ещё и мысли умеет читать.
   - Отсюда некуда бежать. Помимо этого лагеря и деревни Пустых неподалёку здесь нет абсолютно ничего на сотни миль вокруг. Даже если вам удастся сбежать от меня, а вам не удастся, вы будете раз за разом умирать от истощения лишь для того, чтобы вскоре ожить. И опять умереть. Сотни, тысячи раз. И поверьте мне, никто не будет вас искать. Тупость должна быть справедливо наказана, - ещё более мерзко оскалившись, он продолжил. - Раз уж мы заговорили о наказании... ты, три шага вперёд! - безошибочно выбрав из строя вчерашнего зачинщика обсуждения плана побега, Клаус ткнул пальцем в его сторону.
   Затравленно оглянувшись, тот сделал три коротких шажка на подгибающихся ногах, оказавшись прямо перед Клаусом. Предвкушающая мина, так и не покинувшая звериной морды тренера-мучителя, не предвещала ничего хорошего.
   - Чтобы глупые мысли окончательно покинули ваши пустые головы, мы как следует позабавимся с этим счастливчиком. Смотрите внимательно, и знайте, в следующий раз я придумаю что-то ещё более изобретательное.
   Короткий взмах руки, и несостоявшийся беглец с диким воплем хватается за своё лицо. Тело дёргается от страшной боли, и парень орёт не переставая. С руки Клауса, на которой уже красовались длинные когти, срываются капли крови.
   Новый взмах, и на камень падают его руки, отрубленные по локоть. Горячая кровь хлещет во все стороны, забрызгивая камень, Клауса и нас. Пара капель попали мне на лицо, заставив вздрогнуть. Короткое слово на неизвестном мне языке, и с вытянутой руки садиста срываются две огненные вспышки, прижигая культи полудемона. К тягучему запаху крови добавилась вонь горящей плоти.
   За глазами и руками последовали уши и язык, а затем и ноги. На площадке перед нами теперь лежит кусок мяса, у которого не получается даже кричать от боли, вместо этого, он издаёт уж вовсе душераздирающие звуки, и сучит по блестящему от крови камню своими жуткими обрубками. Едва ли такая пытка сработала бы с человеком - тот просто помер бы от болевого шока. Но этот несчастный хоть и не успел полностью обратиться, но некоторые способности демонов явно перенял, и пережив и без того страшную боль, он теперь обречён на действительно жуткие страдания.
   - Эта магия не позволит ему восстанавливаться. Он будет лежать на этом месте, пока мне не надоест, и никто из вас к нему не прикоснётся. А теперь начнём же тренировать ваши хилые тельца. Для начала, двадцать кругов, шевелитесь! - и мы приступили к тренировке, оставив позади распластанного на камне полудемона.
   Клаусу надоело издеваться над покалеченным только через четыре дня. Видимо, решив, что мы все в достаточной мере усвоили урок, Клаус заживо сжёг его. Спустя какое-то время, тело начало восстанавливаться. Нарастала и приходила в порядок сожженная плоть, отрастали конечности, и наконец, когда тело пришло в первоначальный вид, полудемон пришёл в себя. Но несмотря на восстановление прежнего внешнего вида, он так и не поправился окончательно.
   Вскоре стало понятно, что теперь это просто жалкая пародия на разумное существо. Раньше он часто пытался завязать с кем-нибудь разговор, теперь же стал поразительно молчалив и всячески сторонился остальных рекрутов. Никаких разговоров о побеге, ясное дело, больше не было. Механически выполняя все упражнения и поглощая еду, он больше ни на что не отвлекался и ни на что не реагировал. По всей видимости, именно так выглядят сломленные люди. Интересно, что после всех этих пыток, он начал с устрашающей скоростью трансформироваться. Всего за сутки он приобрёл более демонический вид, чем за все предыдущие дни.
  

Глава 6. Что-то уходит, что-то остаётся

  
   После таких показательных пыток никто больше не заговаривал о побеге или каком-нибудь бунте. Моих товарищей легко понять - Клаус действительно умеет вселить в сердца настоящий ужас. Никому не хотелось примерить шкуру того несчастного, что сейчас с бессмысленным выражением на лице поглощает казённую бурду. Пустой расфокусированный взгляд смотрит куда-то вдаль, спина согнута, плечи поникли. Уж тем более, никто не горел желанием узнать, что за более изобретательное наказание подготовит Клаус следующему непоседе.
   Что касается меня, то я перестал всерьёз задумываться о побеге задолго до этого инцидента. Нет, периодически, после особенно неудачной тренировки, накатывало, но ненадолго. Я ясно отдавал себе отчёт, что бежать пока некуда, да и нет возможности.
   К тому же, Клаус ведь над нами не просто издевается, но ещё и учит на совесть. Глупо отказываться от возможности стать сильнее в мире, где превыше всего ценится личная сила.
   Между тем, большинство рекрутов уже успели достаточно приблизиться к демоническим стандартам, чтобы их почти перестало тревожить обычное оружие. Оно, конечно, по-прежнему действовало, но это словно сражаться с воином в полной броне, имея при себе лишь лёгкий меч. Казалось бы, щели в доспехах есть, и в них реально попасть, но на деле это ой как не просто сделать. Вдобавок, в отличие от тяжело бронированных воинов, эти демоны, казалось, не замечают веса своих хитиновых пластин, костяных наростов и шкур, покрытых прочной чешуёй. Они двигаются куда проворнее, чем можно было ожидать.
   Клаус, видя такие перемены в своих подопечных, собрал нас вместе, и повёл в арсенал. Наколдовав свет, он провёл нас через уже знакомый зал, и остановился прямо перед каменной стеной. Ленивый взмах рукой, и в монолите камня, прямо из ниоткуда появляется металлическая дверь. Выставив правую руку перед собой ладонью кверху, Клаус произнёс два коротких слова с рычащими интонациями. Над ладонью сгустился свет, и миг спустя в неё мягко опустился вычурный ключ из красного металла, который наставник тут же поместил в замочную скважину, и с силой провернул. Раздался чудовищный треск, будто великану сломали хребет, и дверь медленно, без ожидаемого скрипа, отворилась.
   Не говоря ни слова, Клаус прошёл в дверной проём, мы в таком же молчании, последовали за ним, и оказались в очередном Раю средневекового маньяка.
   В отличие от предыдущего зала, здесь всё оружие в полном порядке ждало своего часа на стойках, а не было кое-как свалено в несколько куч.
   Оружие было расставлено по всему далеко не маленькому залу, самых разных видов и форм, из самых разных эпох и культур, если судить с точки зрения землянина, конечно. Были и совершенно незнакомые мне экземпляры вооружения. Разумеется, я далеко не эксперт в холодном оружии, но у меня есть серьёзные сомнения, что человек сможет не то что сражаться, а просто поднять вон тот монструозный двусторонний топор или эту палицу. Она не просто в мой рост, но, пожалуй, и пошире меня будет.
   В отличие от мёртвых железок из предыдущего зала, это оружие было чем-то большим, чем просто кусками остро заточенного металла, которыми так удобно вгрызаться в плоть врагов. Я перевёл взгляд на ближайшую стойку с мечами, и сделал пару шагов в её сторону.
   Стоило мне подойти поближе, как оружие преобразилось. На клинках, возможно, никогда не знавших ножен, вспыхнули алые руны, добавив немного света в тускло освещённую комнату, то ли предостерегая, то ли приветствуя меня. Пожалуй, я буду оптимистом.
   - Ну как вам взрослые игрушки, сосунки? - оскалившись, словно голодная акула, осведомился Клаус. А ведь точно, может у него тоже несколько рядов зубов? - Каждое оружие сделано из металла, способного удерживать магическую энергию, а руны демонического языка наделяют его кое-какой силой. Вполне достаточной, чтобы вскрыть шкурку любого из вас. На более мощное оружие дополнительно накладываются заклинания, наделяющие его различными свойствами, но до таких игрушек вы ещё не доросли. Но не расстраивайтесь, детишки, это вполне достойное оружие и для демонов Четвёртого ранга, не говоря уже о таких недоразумениях, как вы. Хотя выходить с такими зубочистками против демона, скажем, Третьего ранга, настоящее самоубийство, - наставник самодовольно усмехнулся. Даже обладая немалыми силами, он, тем не менее, получает удовольствие от своего превосходства над вчерашними людьми.
   - А теперь хватайте, что на кого смотрит, и выходите на площадку, будете осваивать новые острые игрушки, - как и прежде, взяв с ближайшего стенда первое попавшееся оружие, Клаус направился к выходу, но не дойдя и до первой двери, обернулся, чтобы гаркнуть на одного из рекрутов.
   - Эй ты, образина! - ткнул он когтистым пальцем в самого здорового из моих товарищей по несчастью. - Положи меч на место! Ты им размахиваешь как палкой, кретин, будто я ничему тебя не учил. Бери топор или палицу. Надеюсь, хоть с ними у тебя хватит мозгов справиться, - обведя недовольным взглядом всех остальных, Клаус удалился из арсенала.
   А я, пожалуй, остановлюсь именно на мече. Было время как следует к нему привыкнуть. Мимо поздних, по земным меркам, видов клинкового оружия прошёл, почти не глядя - всё равно, Клаус раскритикует и заставит выбрать что-то поосновательнее. Знаем, проходили.
   Клинки с изогнутыми лезвиями тоже пропускаем. Я, конечно, всё понимаю, но пользоваться меня ими никто не учил.
   Добравшись до стоек с прямыми обоюдоострыми мечами, я положился на достойно показавший себя способ - какой меч удобнее ляжет в руку, тот и стоит брать. Фаворитом оказался меч немного массивнее моего привычного клинка, с большей рукоятью и такой же крестовидной гардой. Насколько я понимаю, это полутораручный меч. Бастард, как его часто называют, или меч ублюдка, который появился благодаря переводу с английского оригинального названия, которое вообще не стоило переводить.
   Что ж, самокритично, конечно, но меч пришёлся мне по душе. Я знаю обоих своих родителей, так что, обижаться такому названию не собираюсь.
   Оглядевшись, и увидев, что почти все уже подобрали себе оружие и потянулись к выходу, я к ним присоединился.
   После выхода из арсенала все строились перед скривившимся Клаусом, по-видимому, раздражённому нашей медлительностью и нерасторопностью. Но Клаус всегда такой. Развеселить его может только изобретательная пытка или хорошая порция издевательств над подопечными.
   - А теперь разбейтесь на пары и приступайте! Задача как всегда - убить и не быть убитым. Начали! - теперь уже он следил за происходящим с предвкушающим оскалом, немного приободрившись. Уверен, как только прольётся достаточно крови, он станет ещё больше доволен жизнью.
   Мы разбивались на пары вовсе не произвольно или в случайном порядке. Клаус приказал каждый раз выбирать нового противника, и так по кругу. По его словам, это нужно для того, чтобы мы привыкали к возможностям разных противников. Ведь кто-то из нас быстрее, кто-то выделяется силой, а отдельные экземпляры могут похвастаться очень толстой естественной бронёй, от которой ранее бессильно отскакивало обычное оружие. Надеюсь, с новым клинком мне больше не грозит оказаться в подобной ситуации.
   И эта постоянная смена противников... Не вполне понимаю, как улучшил мои навыки памятный бой с тем здоровяком, который только что подобрал себе огромную палицу, скорее даже оглоблю. Представить с ней человека затруднительно, но в его великанской руке оружие смотрелось невероятно уместно. Этот здоровяк просто сломал мне весь организм вторым же ударом. Мог бы и первым, но мне улыбнулась сомнительная удача, и от первого удара я уклонился.
   Как сражаться с таким чудовищем в одиночку я просто не представляю. И ладно он с такой лёгкостью победил меня, внешне вылитого человека, лишь изрядно окрепшего за время пребывания в Бездне, но и остальные рекруты, уже куда более похожие на демонов, тоже изрядно от него натерпелись. Одно радует - субъект туп как пробковое дерево. Я его называю Большой Боб.
   Сегодня моим противником оказался единственный среди нас крылатый демон. Тот самый, чьи карикатурные крылышки так забавно хлопали во время кроссов. Демон больше не выглядел нелепо. Два огромных чёрных крыла выглядывали из-за его чрезвычайно мускулистой, слегка согнутой спины.
   Человеческое тело не приспособлено к доукомплектации его крыльями. У нас просто не подходящее строение.
   Бездна решила взять эволюцию в свои руки, и исказила человеческое тело, подарив ему способность парить в небесах. Но мне уже известно, сколь высокую плату она требует за свою милость.
   По словам Клауса, эти крылья пока не смогут выдержать вес демона, и нечего экспериментировать, а следует дождаться полного превращения. Рекрут беспрекословно подчинился, и его крылья, способные подарить ему небо, пока лишь замедляли на земле.
   В руке мой противник сжимал рукоять неизвестного мне меча. Хотя, если каролинг увеличить раза в полтора, то как раз должен получиться этот несуразный переросток.
   Никакой естественной брони на моём противнике не было - она бы только лишила потенциального летуна маневренности.
   Прервав ход моих мыслей, крылатый демон атаковал. Хоть уроки Клауса и даются труднее таким как он, отупевшим от трансформации, но толк в них определённо есть. К мощному напору, свойственному всем, без исключения, демонам, добавилось кое-какое умение. Бой больше не походил на размахивание палками.
   Каждый заблокированный и парированный удар отдавался болью в плече, а пару раз я просто чудом не раскроил череп своим же мечом.
   Игра в одни ворота продолжается уже больше двух минут, и я пока только отступаю, покачиваясь под его ударами, и обзаведясь двумя свежими порезами. Это ерунда, всего лишь царапины. Плохо другое, я пока не вижу как переломить ход боя в свою пользу.
   Пусть я и освоил меч немного лучше него, но в силе и выносливости этот демон может дать мне большую фору. И как же его победить?
   Беспомощность, бессилие. Как же я надеялся больше никогда не испытывать ничего подобного. Если я буду проигрывать даже здесь, то старшие демоны никогда не согласятся мне помочь. Разумеется, если Гарвал не соврал, и отсюда правда можно дотянуться до моего родного мира.
   За прошедшее время жажда мести немного поугасла. Убить тех ублюдков, конечно, нужно. Но делать из этого какую-то великую цель я больше не вижу смысла. Возможно здесь, в месте полном боли и отчаяния, я найду что-то стоящее. Что-то, способное вернуть смысл моей жизни.
   Один ответ Преисподняя дала мне вскоре после знакомства с ней - здесь правит только сила. Нет скрытых смыслов или необходимости толковать это иначе. Ты победил, значит, ты силён. Проиграл - ты слаб.
   Здесь есть место и хитрости, но в мире, где кто угодно может бросить вызов вышестоящему демону, чтобы получить его ранг, на одном лишь остром уме далеко не уедешь. И нельзя выставить себе замену, как это делали древние цари земных цивилизаций, где лишь формально сами монархи противостояли друг другу, но фактически, поединок проходил между их лучшими воинами.
   Никаких замен. Тебе бросили вызов, и ты обязан его принять, иначе тебя заклеймят как слабака и труса, а твоей участи не позавидуют и самые жалкие из демонов. Правило всего одно - вызов можно бросить демону, превосходящему тебя лишь на один ранг.
   Но ничем необоснованные амбиции здесь жестоко караются. Волею Владыки, демон, посягнувший на более высокий ранг, и не рассчитавший своих сил, может быть убит в этом бою.
   Так здесь и живут. Или просто тянут лямку и надеются, что командир оценит их навыки и старание, и повысит в ранге, или, если уверены в своих силах и не хотят долго ждать, бросают вызов вышестоящим, желая их положения и прав. И чаще всего, такие храбрецы и безумцы погибают, переоценив свои силы.
   Всё, что мне сейчас нужно, чтобы доказать свою силу - это убить крылатого демона. Всего-навсего. О рангах можно будет подумать потом. Вот только все мои рассуждения и планы ничуть не приблизили меня к решению этой проблемы.
   - Ты опять проиграешь! Не способный защитить даже себя, как ты смеешь на что-то надеяться? Я презираю тебя!
   Её голос уже стал привычен, и преследует меня даже наяву, но кошмары перестали пугать. Я бы не сказал, что время по-настоящему лечит, однако, оно прекрасно справляется с болью. Но неужели я позволю насмехаться над собой, да ещё и этим голосом?!
   Сознание будто немного потускнело, утратив ясность мысли. Чувства же напротив, обострились в разы. Зубы, крепко стиснутые от злости, скрипнули особенно громко. Тело стало легче, а боль от порезов, оставленных рунным мечом, бесследно ушла.
   Нет времени прислушиваться к своему телу, противник усилил напор, пытаясь сломить меня мощными ударами и поскорее покончить со слабым человеком, неведомо как протянувшим столько времени. Но сильные удары встретили жёсткие блоки, и на этот раз можно было не бояться пораниться отскочившим оружием, ведь руки больше не дрожали от напряжения.
   Встретив неожиданный отпор, демон взревел и бросился вперёд, надеясь заблокировать встречный удар и сбить меня на землю благодаря разнице в весе. Но я сместился в сторону и нанёс несильный удар, под который мой противник легко успел подставить свой меч. Не позволяя разорвать сцепленные клинки, я двинул свой меч навстречу, скользя по его оружию, а миг спустя, сам разорвал сцепку и крутнул кистью, заставив острие описать сверкающий полукруг, и вспороть кисть моему противнику. Его же клинок бессильно лязгнул по крестовидной гарде моего меча, надёжно оберегавшей мою руку от подобных ударов. Небольшая же гарда каролинга не способна уберечь от подобного.
   Не успел меч, выпавший из раненой руки, лязгнуть о каменный плац, как вслед за ним отправилась и голова моего визави. Хотя какой же он теперь визави, мы ведь теперь стоим не лицом к лицу. Вон оно, его лицо, покатилось по чёрному камню.
   Кровь, ударившая струёй из разрубленной шеи, измазала меня с головы до ног, а терпкий сладковатый запах стал просто невыносим. И так тихо.
   Отведя взгляд от убитого демона, огляделся, чтобы узнать, почему смолкли все звуки. Почему раненые не кричат от боли, не звенят мечи и не орёт Клаус.
   На краткий миг мною завладело желание разрушить всё, что меня окружает, разорвать в клочья всех, кто попадётся мне на глаза, и любоваться их муками. Лишь на миг я увидел развалины построек и мёртвых полудемонов, валяющихся на площадке, залитой их кровью. Тело Клауса, порубленное на куски, лежало у моих ног, а на звериной морде, пугающей всех рекрутов, застыло выражение ужаса.
   Это длилось всего несколько секунд, и стоило мне моргнуть, как видение исчезло, а мысли стали приходить в порядок. Пространство вновь заполнила какофония звуков, а мёртвых тел на плацу стало намного меньше. Разумеется, Клаус был жив, и даже не думал кого-то пугаться.
   Но перед тем как я поверил, что это была просто горячка боя, в моей голове раздался такой знакомый голос: "Ты от этого не уйдёшь! Для такой участи ты был рождён, и это сильнее тебя".
   Увидим.
   Гарвал проспорил. Чтобы начать трансформацию, мне понадобилось почти два месяца, а не два дня. Да и то, никаких общепринятых атрибутов демона у меня так и не появилось. Глядя на руки, было видно, что ранее бледная кожа, стала немного отливать бронзой. Выглядело нездорово, но не более того. Когтей тоже не видно. Пусть и немного изменившиеся, это по-прежнему мои человеческие руки, а не лапы из того сна.
   Не человечность сама по себе, но страх потерять самое дорогое, не давал мне сорваться, и полететь прямо в голодную бездну. Я застыл где-то между демоном и человеком. Сильные стороны одного и слабости другого. Зато память и разум остались при мне, остальное не так уж важно.
  

Глава 7. Пора заканчивать

   Чтобы осознать, что недавние изменения затронули не только внешний вид и силу, мне понадобилось два дня. Чувства, обострившиеся в том бою, так и остались за рамками человеческих возможностей, и к этому ещё предстояло привыкнуть. В обычное время я просто мог похвастаться острым зрением, тонким слухом и так далее, но стоило мне попасть в опасную ситуацию, как чувствительность подскакивала.
   Хоть раньше я и вёл спокойную жизнь, но мне не раз приходилось драться, и я отлично помню, что быстрые удары буквально размазываются в пространстве, и моему глазу часто не удавалось их отследить. Уклоняться приходилось на рефлексах и интуиции. Теперь же я чётко вижу положение всего, что меня окружает в любой момент времени. Траектория удара мечом теперь предельно понятна и даже предсказуема. Такое впечатление, что мои зрительные органы стали поддерживать больше кадров в секунду.
   Но помимо ожидаемых, после того боя, возможностей, была ещё одна. Я стал чувствовать ход времени в Аду. Теперь не осталось никаких сомнений, что здесь нет часов просто потому, что демонам они и даром не нужны. Сперва это ощущалось как надоедливый зуд где-то в подкорке, но стоило на нём сосредоточиться, как я узнал, что сейчас вторая половина дня, и ложиться спать пока рано. Мне не сообщили об этом какие-то голоса, и я не увидел вспыхнувших в моём сознании чисел. Просто пришло знание, притом, без конкретного времени суток. Объяснить это иначе как магией я не могу. К счастью, этот момент прояснил Клаус в одной из своих "образовательных бесед", которые он по-прежнему иногда проводит.
   - Те из вас, кто ещё не разучился думать, должны были начать ощущать время. Это случилось? - несколько рекрутов кивнули, кто-то просто "угукнул", а некоторые и вовсе промолчали. - Громче отвечайте, никчёмные сопляки, не заставляйте меня повторять вопрос! - в ответ раздались куда более громкие и утвердительные реплики.
   - Тогда, чтобы ваши скудные умишки полностью сосредоточились на обучении, а не пытались разобраться в природе явления, расскажу вам о нём. Заткнулись и внимательно слушаем! - рекруты уже довольно давно не позволяли себе никаких посторонних звуков во время этих "лекций", но Клаусу, видимо, просто нравилось на нас орать. Наверное, по его мнению, это не так весело как бить и пытать, но тоже сойдёт.
   - В Бездне время течёт не так как в других мирах. Здесь негде взять точку отсчёта, и нет деления по времени суток. Чтобы как-то отсчитывать время, Владыка создал могущественное вечное заклинание, которое даёт всем демонам одинаковое ощущение времени. Так и появилось искусственное делание времени на сутки, декады и так далее. А теперь подняли свои задницы и пробежали десять кругов! - как это ни удивительно, но в редкие моменты Клаус бывает вполне адекватным существом. Жаль только, что такие моменты скорее выбиваются из общей картины, и почти не играют роли на фоне его обычного мерзкого характера.
  

***

  
   В привычном уже темпе, прошли ещё две недели. По сравнению со временем до памятного превращения, число моих побед над другими рекрутами сильно возросло. Большой Боб, как и раньше, оставался для меня слишком крепким орешком, и как показал наш вчерашний бой, сколь бы не увеличилась моя сила и выносливость, а блокировать его удары это всё такая же глупая идея.
   Три демона из оставшихся немного превосходили меня физически, но мечами владели заметно хуже. Почему так происходит и откуда у меня взялась такая склонность к освоению холодного оружия - большой вопрос. На Земле я ничего острее столового ножа в руках не держал. Хотя нет, вру. Бритва острее будет. Безопасная, само собой.
   Один демон из этой тройки, трансформация которого зашла особенно далеко, часто бросал на меня злые взгляды и вообще, выказывал редкую недоброжелательность. Сперва я думал, что у него окончательно сорвало крышу, и он превратился неразумную тварь, но как-то раз я застал его за разговором с Клаусом. Весьма грамотная речь выдавала его достаточно высокий уровень интеллекта. Тогда откуда столько злости в мой адрес?
   Интрига продержалась не долго, и ехидные комментарии Клауса вкупе с оскорблениями этого агрессивного индивида расставили всё по своим местам. Он завидовал. Будучи человеком, он ценил свою внешность, и не отличался расовой терпимостью. Пожалуй, даже слишком много внимания уделял своей физиономии (для мужчины), и чересчур усердно проявлял свой расизм.
   И вот, оказавшись в Бездне, он лишился как смазливой мордашки, так и человеческого облика, ксенофоб он эдакий. Одни лишь новообретённая сила и скорость отчасти примиряли его с новой действительностью. Но тут появился я, моментально разрушив его картину мира. Мало того, что победил его двух поединках из трёх, так ещё выгляжу как человек. Постоянное напоминание его уродства и слабости. Как можно с таким примириться? Вот он и бесится.
   Как бы то ни было, а с этой троицей я сражался примерно на равных. С остальными же, а это подавляющее большинство рекрутов, биться было не в пример проще. За последние две недели меня убили только два раза. Большой Боб и один демон из той тройки, с остальными удалось справиться. Иногда это было даже легко.
   Несмотря на то, что я ещё не стал лучшим среди рекрутов, я всё же решил, что пришло время поговорить с Клаусом. Неизвестно когда удастся победить Боба, да и получится ли вообще, тоже хороший вопрос. Пока у него просто подавляющее превосходство.
   Прямо во время очередной тренировки, оставив своего противника лежать на плацу, я подошёл к наставнику. Он как раз не был ничем занят, и тоже ждал, пока его сегодняшняя жертва придёт в себя. Подходящее время.
   - Мастер, я могу узнать у вас кое-что?
   - Жалкий задохлик, ты что, решил отлынивать от тренировки? - казалось, Клаус настолько ошеломлён моей наглостью, что ещё немного, и он лишится дара речи. Даже сейчас, судя по его мимике и жестикуляции, он собирался сказать куда больше, и в гораздо более резкой форме. Не буду тянуть резину.
   - Нет, мастер. Я жду, пока мой противник воскреснет. И раз вы заняты тем же, может, ответите на несколько моих вопросов? - выдержав крайне недоброжелательный взгляд Клауса, по всей видимости, решающего, что же со мной сделать, я всё-таки удостоился ответа.
   - Смотрю, ты наконец-то начал превращаться. Это хорошо, но слишком медленно. Взгляни на остальной сброд, они уже близки к тому, чтобы стать полноценными демонами. Если продолжишь цепляться за свою жалкую человечность, то будешь вечным неудачником, - и словно поясняя своё неожиданное участие, Клаус не забыл добавить. - Мне плевать на твоё имя и происхождение, на прошлую жизнь и смерть. Я вижу, что ты можешь внести свою лепту в нашу Вечную Войну, и только это имеет значение. Лишь этим ты ценен, но в этом слабом тельце от тебя будет мало проку.
   - Раз вы сами затронули этот вопрос, то может, расскажете, что влияет на трансформацию и отчего она вообще происходит? Гарвал когда-то отмахнулся от меня парой фраз, - некоторое время побуравив меня взглядом, видимо, решая, не будет ли вреда, если рассказать мне правду, и если нет, то сколько этой правды стоит сообщать, Клаус всё-таки ответил.
   - Бездна пробуждает в разумном существе то, что вы называете пороками, и ставит их на первый план, оттесняя иные качества, свойственные расе. Зависть, алчность, жестокость, похоть - это не исчерпывающий список. В зависимости от того, какая черта преобладает над существом, оно и трансформируется. Например, если главным пороком была похоть, то получаются суккубы и инкубы, если жестокость, то физически сильные демоны, желающие уничтожить всё и всех на своём пути. Если есть несколько выраженных пороков, то может получиться что-то ещё более интересное, - Клаус насмешливо улыбнулся, уверенный, что я мало что понял из его пояснений. Зря, компенсируя уязвимое тело, я сохранил полную ясность ума. - Но какой бы порок не был "ведущим" у демона, и какой бы облик он не принял, соблазнительной девушки или самой жуткой твари, над нами всегда довлеет одно-единственное стремление - жажда разрушения. Мы все созданы, чтобы повергнуть вселенную во мрак войны и смерти, и мы с наслаждением выполняем волю нашего Владыки.
   Во мне что, меньше пороков, чем в остальных? Ни за что в это не поверю, хотя и не замечал их в себе при жизни. Безгрешных нет, и если порыться как следует, уверен, и во мне можно найти много интересного и подходящего для Бездны.
   Тогда в чём дело? Спрашивать это у Клауса уже не вижу смысла, если бы он собирался отвечать на так поставленный вопрос, то уже ответил бы.
   Мне вспомнился тот бунтарь, подбивавший остальных на побег. Тот самый, что так плохо кончил. Если вспомнить, то сразу после экзекуции, устроенной Клаусом, он стал стремительно трансформироваться, и уже почти полностью превратился в демона. Почему, что изменилось? Он что, вдруг стал более порочен? Да нет же. Тогда в чём дело?
   Минуя долгие раздумья, я тут же нашёл ответ. Он буквально был на поверхности, и ждал, пока хоть кто-то обратит на него внимание. Тот бунтарь сломался. Его качества, сдерживающие превращение до наказания, полностью исчезли. Его воля, не желающая лишиться человечности, не давала ему сорваться. Он не хотел этого и сопротивлялся. Только и всего. Бездна куда охотнее принимает тех, кто по своей воле падает в её распахнутые объятия. Но я уже знаю, чего мне будет это стоить.
   - Вижу, в твой никчёмный умишко всё же сумели попасть кое-какие мысли. Не обольщайся, мальчишка, это ничего не значит и не имеет значения. Или ты всерьёз думаешь, что никто раньше не додумался до этого? Даже не за тысячи, за миллионы лет? Ты слишком высокого мнения о своих скудных умственных способностях. Услышь меня, сопляк, и смирись наконец. Никто не попадает сюда просто так. Если ты здесь, значит, тебе суждено стать одним из нас, и ты уже стал на этот путь. Не важно, сколько времени это займёт. Пройдёт ещё месяц или год, да хоть десять лет, но ты всё равно станешь одним из нас. И телом, и духом, - я кивнул, но Клаус скривился и сплюнул на плац, с раздражением глядя на меня. Возможно, я не смог убрать с лица упрямое выражение или он опять читает мысли.
   -Я дам тебе всего один совет, помни мою доброту. Люди вложили в слово "человечность" слишком много качеств, им обычно не свойственных. Они говорят "человечность", имея ввиду такие качества как доброта, сострадание и милосердие. Но это чуждо вашей расе. Есть исключения, но не более того. Так чего ты цепляешься за столь надуманный набор качеств? Ты всерьёз хочешь променять реальную силу на такую эфемерную ерунду? Подумай об этом, мальчишка.
   Не обращая больше внимания на мою реакцию, наставник посмотрел на свою жертву, всё ещё не пришедшую в себя, и перевёл взгляд на моего противника, также не подающего признаков жизни. Кажется, у меня есть время ещё на пару вопросов.
   - Ещё одно, если вы не против. У меня осталось незавершённое дело в моём мире, а Гарвал сказал, что до него возможно дотянуться отсюда. Это правда возможно? И если да, то как это лучше провернуть?
   - А, хочешь кого-то убить? - глухо хохотнув, мастер искривил губы в подобие улыбки. - Ни с чем не спутаю взгляд человека, желающего смерти своим сородичам. Это так прекрасно, - ну вот, я начинаю приобщаться и понимать культуру Бездны. Хотя и раньше было понятно, что убийства считаются здесь чем-то действительно прекрасным.
   - Гарвал не обманул тебя, мой маленький человечек, хотя и не сказал всей правды. Хотя это и возможно, но чрезвычайно затруднительно. Мы с Гарвалом демоны Третьего ранга, причём он специализируется на магии, но ни мне, ни ему, это не под силу. Более того, не думаю, что даже у Лорда хватит могущества на такой трюк, уж слишком далеко расположен твой мирок. Но нет никаких сомнений, что Герцогу это по силам. Тебе стоит задуматься лишь об одном - чем ты думаешь заслужить такую услугу от одного из Герцогов, что равны богам? Молчишь? Правильно делаешь. И думать забудь об этом. Только у Лордов, да изредка у сильнейших бойцов Третьего ранга есть шанс попасть на аудиенцию к одному из них. Тебе о таком рано даже мечтать, - видя мою задумчивость, и вполне вероятно, опять прочтя мои мысли, Клаус продолжил:
   - Не о том думаешь, сопляк. Если тебе так уж припекло свести счёты с кем-то из твоего мира, то начинать стоит с Лорда. Я же говорил, что сомневаюсь, по силам ли им такой фокус. Сомневаюсь, а не отрицаю. Единственный из знакомых мне Лордов, кто может согласиться тебе помочь, это сам Харон. Но тебе придётся сильно извернуться, чтобы встретиться с ним. К счастью, твой дражайший Гарвал может это устроить. Не знаю, чего это будет тебе стоить, но за информацию я возьму столько же, сколько потребует Гарвал. Как только рассчитаешься с ним, я буду ждать тебя здесь со своей платой. И не советую хитрить, а то узнаешь, насколько я могу быть изобретательным, когда мне это нужно.
   Изумительно поговорил с Клаусом. Ещё ничего не добился, но уже по уши в долгах. Конкретных сумм или услуг пока нет, но чувствую, за этим дело не станет. Чего же может потребовать Гарвал? И что ещё хуже, Харон, тот самый легендарный перевозчик. Чем мне рассчитываться с ним?
   - Эй, перестань думать! Мне тошно на это смотреть. Ты что, всерьёз уже задумался, чем будешь расплачиваться с нами? Глупый человек, тебе ещё месяц тренироваться здесь, а потом несколько лет набираться опыта под руководством демона. Будешь строить свои идиотские планы, когда всё это закончишь.
   Уже кое-что. Раньше Клаус не называл конкретных сроков. Теперь же ясно, что через месяц я покину это место, и смогу хотя бы посмотреть на этот мир. Да уж, не об этом я мечтал, когда говорил, что хочу путешествовать и знакомиться с культурами разных народов. Экзотики должно быть в меру.
   Но что-то царапнуло моё сознание в начале его рассказа. Он говорил о том, что я могу пригодиться Бездне в войне, и для этого должен поскорее превратиться. Ах да, война.
   - А с кем воюет Преисподняя? Вы и раньше упоминали войны, но никогда не уточняли.
   - Не просто война, а Вечная Война. Бездна всегда пытается поглотить как можно больше миров, и мы исполняем её волю, и приказ нашего Владыки. Наши маги стараются открыть устойчивые порталы, которые мы называем Вратами, во все известные нам миры. Как только это удаётся, великие армии вторгаются в эти миры, и несут разрушение. Это и называется Вечной Войной.
   - И это продолжается миллионы лет? Неужели миры никогда не объединяли усилия, и не вторгались в Бездну? Если Герцоги равны богам, то выходит, в этих мирах тоже могут быть боги? Почему они бездействуют? - концепция вечно существующего захватчика, которому не стараются дать отпор, а лишь обороняются, просто не укладывалась в моей голове.
   - Ты прав. Во многих мирах есть могучие боги, которые охраняют покой мира и могут поднять в битву огромные армии с паладинами, жрецами и магами. Иногда им даже по силам открыть Врата в Бездну. И ты хочешь знать, почему они этого не делают? Всё просто. Могучие, всесильные и всезнающие боги боятся. Они приходят в ужас от одной только мысли о том, что Адские легионы выйдут из возведённых ими же Врат, и пройдут по их цветущим солнечным мирам, оставляя за собой лишь пепел и смерть. Они боятся Герцогов, и превыше всего они боятся Владыки. Лишь Творец мог бы... да где теперь Творец? Стоит Вратам открыться, и мир уже обречён. Хотя некоторые сопротивляются веками. Но исход всегда один. Мы необоримая сила, пойми же ты наконец.
   Мне нечего было ответить. Слишком много информации о фундаментальном устройстве вселенной свалилось на меня всего за несколько минут. Хотя её достоверность ещё предстоит проверить. Более чем вероятно, что этот демон показал мне только одну сторону медали, да и то, не полностью, лишь бы убедить, что сопротивляться бесполезно. Расслабьтесь и получайте удовольствие. Или хотя бы попытайтесь не кричать.
   С такими мыслями я направился к своему противнику, который уже оправился и жаждал реванша. Нет, парень, у тебя ни шанса.
  

Глава 8. Новые горизонты

  
   Толпа накатывала на одинокого демона и, потеряв нескольких бойцов, торопливо отступала. Некоторые обходили со спины, другие атаковали прямо в лоб, но как бы они не усиливали напор, каждый раз на чёрном камне оставались лежать несколько окровавленных тел, а одинокий демон был всё так же несокрушим.
   - Хватит, сосунки! Вижу, вы так ничему и не научились, - с этими словами, Клаус, а это был он, сорвался с места и, размахивая мечом, влетел прямо в группу своих учеников, каждую секунду убивая одного, а то и двоих демонов. Они сопротивлялись, но не могли ничего поделать. Даже если забыть о мастерстве, Клаус был быстрее и намного сильнее. Большой Боб, не признающий, а вернее, не понимающий, никаких тактик, кроме таранного удара в лоб, первым же выбыл из побоища. Его стиль ведения боя показал свою полную несостоятельность против более сильного существа. Остальные демоны были деморализованы потерей самого мощного товарища, но пытались сделать хоть что-нибудь. Бесполезно.
   Началось всё с того, что Клаус решил, будто мы слишком поддались эйфории из-за внезапно обретённых сил, и нас нужно немедленно опустить с небес на землю, даже немного глубже. Вот он и захотел наглядно показать нам, что такое сила, и что мы по-прежнему ничего из себя не представляем. С этой целью он устроил массовое побоище, приказав нам атаковать его всем вместе. Тупые демоны сразу радовались, не понимая, чем это закончится. Идиоты. Сейчас же, спустя всего полминуты от начала боя, на ногах остался я и ещё три демона, те самые, с которыми мне приходилось нелегко на тренировках. Но даже в таком составе, можно и не мечтать о победе. А ведь Клаус даже не использует магию. Ублюдок решил унизить нас.
   Стоит, поигрывая мечом, всего в трёх метрах от нас. А мы сбились в кучу и ощетинились мечами, надеясь хоть и не победить, но протянуть как можно дольше. А желательно, ещё и попортить шкурку этой сволочи.
   - Я знал, что вы протянете дольше всех, три зверька и человек. Хоть тот амбал и сильнее вас, но далеко он не пойдёт, слишком тупой. Такого не обучишь ни магии, ни искусству боя. Вы же - другое дело. Когда-то, через десяток-другой лет, сможете взять Третий ранг, и стать элитными войсками Бездны. Но это будет ещё не скоро, если у вас вообще хватит для такого таланта. А пока я хочу как следует развлечься с вами. Давайте, покажите, на что способны! Позабавьте меня! - продолжая издеваться, Клаус быстро приблизился к нам, осыпая всех мощными ударами, часть из которых достигла цели, и один демон упал не плац, а остальные смогли отступить.
   Оставшиеся двое зажимали руками порезы, и даже не думали об атаке. Мне же пока удавалось избежать ран, но было абсолютно ясно, что пора заканчивать. Следующая его атака станет для нас последней. Нужно испытать удачу.
   Страха не было, не было неуверенности или сомнений. Близился час нашего выпуска из тренировочного лагеря, и время, проведённое здесь, сильно изменило всех нас. Даже если отбросить приобретённые навыки, как можно оставаться прежним, умирая из раза в раз? Как показывает практика, привыкнуть можно действительно к чему угодно. Даже к смерти. Тем более, здесь фраза о том, что смерть это ещё не конец, справедлива как нигде больше.
   - Я отвлеку его, а вы атакуйте, как только откроется, - нечего было и думать, чтобы подготовить худо-бедно пригодный план. Клаус просто не даст на это времени. Действовать нужно быстро, и надеяться только на удачу.
   Согнувшись, я сделал два шага вперёд, а затем ещё два, каждый с ударом, затем полуоборот и выпад, целясь в висок, сразу разрывая дистанцию. Первые два удара наставник без труда отбил мечом, а укол в висок с усмешкой отбил целым рогом. В это время два оставшихся демона решились атаковать, пока Клаус отвлёкся на меня, и повернулся к ним боком с безоружной рукой.
   Признаться, я ждал чего-то подобного. Отбив удары демонов рукой с мгновенно отросшими когтями, он крутнулся на месте, одновременно взмахнув мечом. Как результат, оба демона лежат на плацу, разрубленные почти пополам, а это существо опять стоит всего в паре шагов от меня, демонстрируя в подобии улыбки немыслимое количество острых зубов.
   Хотя мои товарищи по несчастью пытались отбиться. Один даже успел подставить свой меч для отражения удара, но Клаус бил слишком сильно, снеся защиту, словно пушинку, не давая врагу ни шанса. А ведь тот демон физически заметно сильнее меня.
   Итого, я оказался один-на-один с демоном, который сильнее Большого Боба, быстрее той троицы и, как минимум, не глупее меня. Кроме того, именно он учит нас сражаться на мечах, а не наоборот. Да что вы знаете о безвыходных ситуациях?!
   Не желая больше слушать его самовосхваление и глумление, я атаковал первым, не давая ему открыть рта. Каждый шаг я сопровождал ударом, используя всю инерцию и массу тела в безнадёжных попытках продавить его защиту. Постоянно передвигаясь, я старался зайти слева, прямо со стороны меча. Кажется глупым, но в бою на таких мечах лучше заходить под ведущую руку, это же не фехтование лёгкими клинками, здесь можно не опасаться молниеносных выпадов.
   Но даже так я не получал ни малейшего преимущества. Клаус играючи перебрасывал меч из руки в руку, и двигался в рваном ритме, постоянно выбивая меня из равновесия своими ударами, и даже дважды ранил. Порез на правой ноге чуть выше колена начал замедлять меня, а из скверно выглядящей раны на груди, оставшейся от его когтей, продолжала вытекать кровь. Не продвинувшись далеко в трансформации, я не получил и полноценной демонической регенерации.
   - Давай, мальчишка! Шагни ещё дальше, и стань наконец-то самим собой, - вот в чём истинная цель всего этого истязания. Клауса не устраивает, что после его тренировок в мир выйдет такой как я. Человек, по крайней мере, по большей части. Остальные так, под руку попались. Или демон просто не смог отказать себе в удовольствии поиздеваться над ними.
   Довольно, пора это уже заканчивать. Не хочу, чтобы это существо развлекалось за мой счёт. Сжав рукоять слабеющими руками, я собрался с силами, и в последний раз атаковал Клауса, уже без надежды даже поранить его. Так и оказалось, отбив мой отчаянный, но оттого не менее позорный удар, демон свободной рукой с лёгкостью опрокинул меня на плац, не встретив сопротивления от негнущихся и слегка подрагивающих ног.
   - Ты слишком упёртый, но так даже интереснее. На моей памяти ты уже второй такой пустоголовый кретин, так долго не желающий принять действительность, - подойдя ко мне поближе, он упёр острие двуручного меча в камень, опёршись руками о крестовидную гарду. Бугай совершенно естественно орудовал здоровенным мечом всего одной рукой. - Первой была женщина, тоже человек. Как и ты, она так трогательно цеплялась за свою человечность, что за время тренировок в лагере так и не начала трансформироваться. Вы даже немного похожи.
   - Чш...Чтх... Что с ней стало? - сплюнув кровь, и немного похрипев, мне всё же удалось задать вопрос.
   - Это было давно. Пожалуй, больше столетия прошло. Когда я последний раз о ней слышал, она уже успела взять в бою Третий ранг, и принять участие в завоевании двух миров. Девочка оказалась на редкость талантлива, но много времени потратила на иллюзии. Прямо как ты, - плохая история, но есть нюанс, который меня интересует.
   - А каким оказался её порок? - если что-то смогло так на неё повлиять в Бездне, то я должен об этом знать. Надеюсь, Клаус меня не обманет и не промолчит.
   - Порок? У неё нет ведущего порока, но, на мой взгляд, там не обошлось без лицемерия. Ха-ха-ха! - оторвав меч от плаца, Клаус подошёл ко мне. - Завтра у тебя важный день - ты наконец-то избавишь меня от своего поганого общества, и увидишь этот мир во всей красе. А я иногда буду поглядывать на тебя, и когда ты, наконец, выберешь истинный путь, я собираюсь вдоволь посмеяться, - не говоря больше ни слова, наставник с силой опустил меч мне на грудь. Мир темнеет, а боль начинает стихать. Эти ощущения стали столь привычны, что уже давно воспринимаются спокойно. Смерть воспринимается как что-то обыденное.
  

***

  
   Шестнадцать рекрутов успешно окончили тренировки под началом Клауса. Вначале нас было двадцать два, но по ходу обучения часть отсеялась, подобно тем собакам и толстяку. Прошло три месяца, и теперь мы, как и в первый день, как и каждый день, построились на плацу в ожидании распоряжений. Но сегодня не будет тренировок.
   Напротив нас стоит Клаус в компании четырёх демонов. Колоритные персонажи и, похоже, весьма сильные. По крайней мере, с Клаусом общаются на равных. Завершение тренировок, очевидно, было торжественным событием, раз даже Клаус, всё это время щеголяющий голым торсом, сегодня приоделся в боевой доспех, или его подобие. Массивные наручи и наголенники, но при этом, корпус защищает лишь кожаная куртка, явно не способная спасти от серьёзных ударов. Если вспомнить, как наставник мгновенно отращивает когти, то возможно, он также может покрыть своё тело естественной бронёй. Полагаю, это гораздо удобнее, чем постоянно таскать на себе тяжёлый доспех, в котором ещё и страшно душно при здешней погоде.
   - Радуйтесь, сосунки, совсем скоро вы свалите отсюда, и отправитесь с одним из этих демонов, который станет для вас новым командиром, - Клаус качнул головой в сторону четвёрки. - Может быть, вы решили, что раз смогли закончить обучение у меня, то вам уже можно во взрослую жизнь, но это и близко не так. Слабаков, не способных нормально обучаться, мы уже отправили в расход, а от вас может быть какой-то толк. Так с сегодняшнего дня вас ждут новые тренировки, теперь уже в настоящих боевых условиях, хотя и в пределах Бездны. Всё понятно? - в ответ раздался нестройный, но уверенный хор голосов. Ни о какой синхронности не могло быть и речи. Нас не учили ни строевому шагу, ни военной выправке, ни многим другим вещам, обычным для армейской подготовки. Только прикладные навыки. Оправдывает ли себя такой подход? Для демонов - очевидно, да. Об этом можно с уверенностью судить по тысячам лет успешных завоевательных войн.
   - Первая четвёрка, шаг вперёд! - четыре бывших рекрута, оказавшиеся в начале строя, шагнули вперёд. Навстречу им вышел один из прибывших демонов. По сравнению со многими уже увиденными представителями этой расы, его внешность оказалась вполне обыденной. Ближе к человеку, чем к демону, как Гарвал, только щуплее. Одет в лёгкий доспех, похожий на кожаный, и начисто лишён металлических вставок. Будто в противовес, его пальцы искрились тонкими кольцами и массивными перстнями, щедро усеянными камнями. Незаметно никакого оружия, кроме подвешенного на пояс не то пернача, не то булавы. Хотя если подумать, это вполне может оказаться какой-нибудь магический жезл, ведь, несмотря на доспех, демон не производит впечатления воина. Вероятно, у него другая сильная сторона.
   - За мной, - вот единственное, что проронил этот, предположительно, маг, перед тем как скрыться в открытом им же портале. Переглянувшись и немного помявшись, его новые подопечные последовали за ним. На этом раз, порыв ветра от раскрывшегося портала не смог никого сбить с ног.
   Следующая группа точно также последовала за своим новым командиром, который, в отличие от предыдущего, соизволил немного обрисовать свои планы новым подчинённым. Они собирались в ближайший город - Джарах, где подберут себе снаряжение, а уже потом отправятся в первую вылазку. Что это за вылазка он не стал распространяться, вероятно, собираясь рассказать об этом только подчинённым, и лишь когда придёт время.
   Если предыдущий демон произвёл впечатление мага, то этот выглядел исключительно воином, что отчасти и подтвердил, открыв портал, коснувшись медальона на шее и что-то пробормотав. Здесь в ходу магические артефакты. Выглядит крайне полезным, надо поскорее раздобыть себе парочку.
   Наконец, пришла очередь нашей группы. Со мной в компании на неопределённое время оказались Большой Боб, крылатый демон и один из той троицы. Тот самый урод, чьи чувства я задеваю одним фактов своего существования. Буду называть его Шустрым, ведь трансформация сделала его самым быстрым среди нас. Не будет бахвальством сказать, что наша группа самая боеспособная и четырёх. С Бобом и последним всё и так понятно, а крылатый пару недель назад, наконец-то, начал покорять небо. С оглядкой на нынешнюю ситуацию, это значит, что в нашем отряде есть крайне мобильный разведчик. Даже завидую ему. Кто не мечтал летать?
   Нашим командиром оказался маг. Здесь уже не может быть вариантов и двух мнений. Полное отсутствие оружия, кроме посоха в тонких руках. Простая одежда, вместо доспехов. Даже наручи казались скорее декоративными, и были, вероятно, очередными артефактами.
   - Надо же, каких амбалов ты мне оставил, Клаус, - подойдя к нам поближе, маг внимательно осмотрел каждого из нас. Поморщившись, пройдя мимо Большого Боба и крылатого, он немного задержался возле Шустрого, и остановился, рассматривая меня. Четыре холодных глаза на вытянутом черепе буравили меня, всматриваясь куда-то за пределы моего тела.
   - Только из этого может выйти что-то стоящее, но ты ведь, как обычно, даже не подумал обучить их основам магии? - на это Клаус только фыркнул, искривив пасть в презрительной гримасе, мол, делать мне больше нечего.
   - Значит, придётся снова учить с нуля. Хотя этих двух, - кивок в сторону Боба и крылана, - мне учить нечему. Их можно хоть сейчас отправлять на войну, - заметив, что Клаус собирается что-то сказать, маг поспешил его перебить. - Помолчи, я помню правила, и ни от чего не отказываюсь.
   - Идите за мной, молодняк, и постарайтесь не отстать - я буду идти, не оглядываясь, и если кто-то потеряется, так тому и быть.
   Оставив за спиной раздражённого Клауса, который, тем не менее, решил промолчать, стерпев дерзость мага, я последовал за своим новым командиром, так и не назвавшим своего имени.
  

Глава 9. Этот большой и страшный мир

  
   Выйдя за пределы лагеря, мы направились за чародеем, который вёл нас дальше, по-прежнему не открывая портал. Впереди уже виднелась деревня из кособоких домов.
   Имея некоторый опыт в общении с могущественными психами, я рискнул обратиться к магу. Он не производил впечатления отморозка с садистскими наклонностями, как Клаус, хотя и не радел за наше благополучие, если судить по его единственному диалогу.
   - Мастер, вы не расскажите, куда мы направляемся? Я думал, вы откроете портал, и мы, как предыдущие группы, сразу отправимся в город, - не сбавляя темпа и не оборачиваясь, маг решил снизойти до ответа.
   - Вижу, устояв перед Дыханием Бездны, ты не остался совсем уж в накладе. Хотя бы разум сохранил. Большинству демонов приходится прожить не один десяток лет, чтобы вновь стать действительно разумными существами. Но оставим твои проблемы на потом. Сейчас нужно доставить в город десяток Пустых. Работать кроме них некому, а эти твари постоянно дохнут, - да уж, я помню как один из наших разорвал уродца за его неуклюжесть. И тот случай был не единственным за три месяца. Так что, едва ли они подвержены естественной смерти. Скорее их вырезают слишком буйные демоны. А они все буйные. - Только после этого, как ты и сказал, я открою портал, и мы тоже отправимся в Джарах.
   Уродливые домики всё приближались, и стали заметны их обитатели. Маленькие скрюченные фигурки ковыляли по неровным улицам и сновали по полю со странными растениями, растянувшимся прямо за домами, которое я не заметил в свой первый визит. С Гарвалом мы подходили к лагерю с другой стороны, и единственное, что я увидел в прошлый раз, это пара десятков домов и его обитателей.
   Сейчас же стало очевидно, что Пустые здесь живут не просто так, они работают. На благо Бездны, надо полагать, а не самих себя.
   Проходя мимо поля, мне, наконец, удалось рассмотреть здешнюю флору. Кроваво-красные, покрытые асимметричными наростами неприятного вида, эти растения пробились сквозь чёрный камень на поверхность, и устремились к столь же красному небу. На растениях не было листьев, как не было здесь солнца. И я сомневаюсь, что в этом камне есть какие-то питательные вещества. За счёт чего они живут? И с какой целью их выращивают? Как они смогли пробиться сквозь камень? Вопросы, вопросы. И ответить на них может только впередиидущий демон.
   - Что-то хочешь спросить? - неожиданно спросил маг, продолжая идти, и даже не думая оборачиваться. Неужели мне попался такой любезный командир? Или дело кое-в-чём другом?
   - Вы читаете мои мысли? - Клаус уже продемонстрировал, что это более чем возможно, а уж этот демон явно разбирается в магии лучше него.
   - Догадливый мальчик. Полагаю, ты уже видел этот фокус в исполнении Клауса? - не дав мне ответить, он тут же продолжил. - Я не читал их специально, но ты слишком громко думал. Это словно надоедливый шум, который мешает сосредоточиться - невольно прислушиваешься, хотя это и без надобности. Немного времени у нас есть, спрашивай, что тебя заинтересовало.
   - Когда я был здесь в прошлый раз, то не видел этих растений. Как они выживают в таком месте и для чего используются?
   - Это растение называется кровавик, в Бездне его выращивают повсеместно. Собственно, это единственное растение, которое может нормально существовать здесь. Чтобы оно нормально росло в таких условиях, Пустые поливают его своей кровью, за это оно и получило своё название. Ценится за свои плоды и древесину. Да, когда вырастет - это дерево, а на этом поле пока молодые побеги. Крупные мясистые, очень питательные плоды. Но на вкус так себе, варево для рекрутов тренировочных лагерей готовят именно из них. Пустые тоже ими питаются. Демоны же предпочитают мясо. Вон, кстати, это мясо бегает, - проследив направление за тонкой рукой мага, я увидел невдалеке загоны с животными, вероятно, с домашним скотом. Больше всего эти животные напоминали коров. Инфернальных таких коров. Размерами с земных, но с пятью рогами по всему черепу и зубами, мало подходившими травоядному. - Это рогачи, их кормят, как нетрудно догадаться, плодами всё того же кровавика, но это в фермерских условиях. Вообще-то эти твари совсем не прочь закусить демонами. Их отлавливают и одомашнивают, хотя свирепый норов никуда не девается.
   - И как Пустые справляются с ними?
   - А они и не справляются. Для этого здесь есть демон Четвёртого ранга, можно сказать, ответственный за деревню. На самом деле, это своеобразная ссылка. Или кому-то не угодил, или не подчинился приказу, да мало ли может быть причин. В итоге, можно оказаться в таком вот месте, в лучшем случае, на определённый срок. Но обычно до тех пор, пока о тебе не вспомнят. Но демонов младших рангов много, всех и не упомнишь.
   Занятый разговором, я и не заметил, как мы подошли к домику, немного выделяющемуся из однообразных кривых построек, зачастую с дырявыми крышами и даже просветами в стенах. Этот был немного больше и ухоженнее, с целой крышей и стенами. Видимо, это и есть жильё местного завхоза, и я крайне сомневаюсь, что он лично поддерживает его в порядке. С такой-то оравой исполнительных, хотя и бестолковых подчинённых.
   Диалога между магом и завхозом не получилось. Потому что чародей требовал, а тот безропотно исполнял. Разница в рангах и, соответственно, в силах. Если завхоз сделает что-то, и это не понравится магу, он ведь и пришибить может. Поэтому Пустые были собраны очень оперативно, и вскоре мы были готовы отправляться.
   Без слова или жеста, демон открыл портал, после чего, взмахом руки, буквально забросил туда Пустых, а затем выразительно посмотрел на нас. Не дожидаясь подобного ускорения, мы торопливо последовали за ними.
  

***

  
   Портал выбросил нас прямо посреди города демонов. Полагаю, это и есть Джарах.
   На улице не было людно, если это слово вообще применимо в здешних условиях, зато строения смогли приковать взгляд похлеще разгуливающих демонов.
   Полнейший хаос. Преимущественно одно- и двухэтажные здания не то что разной архитектуры, а будто взятые из разнообразных эпох и культур. Уже знакомые приземистые здания из чёрного камня, разве что, выглядящие приличнее деревенских, соседствовали с небольшими башенками, вытянутыми бараками, иногда даже с изящными домами с барельефами на стенах. Всё равно, что построить в одном квартале японские дома, американские небоскрёбы, бунгало и дома из сруба. Сумасшествие какое-то.
   Возле открывшегося портала ждал демон, который и забрал доставленных Пустых, взамен протянув магу кожаный мешочек. Интересно, какая валюта здесь в ходу? Вряд ли в Аду развита банковская система и бумажные деньги. Скорее, здешние деньги это ценность сама по себе, а не долговое обязательство. Драгоценные камни и металлы или что-нибудь более экзотическое? Будь это классический Ад, я бы поставил на души грешников.
   После проведенной сделки, не говоря ни слова, маг повёл нас по улице в лишь ему известном направлении. Нам ничего не оставалось, как последовать за ним.
   По городу сновали Пустые, нагруженные тюками и баулами, пригибающиеся под непомерной для них тяжестью. Демоны же попадались редко. Видимо, почти все хозяйственные дела и впрямь держатся на ассиметричных и хилых плечах Пустых. А демоны могут посвятить всех себя любимому занятию - войнам.
   Идти оказалось недалеко, и вскоре мы оказались перед ничем не выделяющимся, на общем безумном фоне, зданием. Разве что, здесь не было окон, а вход преграждала дверь крайне основательного вида, возле которой к стене привалился вооруженный демон, который при виде мага тут же распахнул перед ним дверь.
   - Это арсенал. Здесь вы подберёте себе оружие и снаряжение взамен того, что оставили в лагере. - м-да, из тренировочного лагеря Клаус разрешил забрать только то, что на нас одето, а привычное оружие пришлось оставить в оружейной комнате. Да и одето на нас... Так себе одежонка. Комплекты, разумеется, менялись, и почти каждый день, ввиду постоянной порчи имущества острыми предметами, но качество оставалось всё то же. Не было его.
   Внутри нас встретили два скучающих демона. Один при оружии и даже в доспехе, а второй сидел в кресле, положив ноги на стол, и сладко порыкивал. Дремает, похоже. Второй демон, вынужденный нести стражу стоя, поглядывал на товарища злобно и завистливо.
   Особо не церемонясь, едва переступив порог, маг тукнул пальцем в сторону спящего, отчего тот подпрыгнул и свалился с кресла, прокричав что-то на непонятном мне языке. Его напарник гаденько усмехнулся.
   Поднявшись, бесцеремонно разбуженный демон уже собирался устроить разнос грубияну, но тут же сдулся, увидев перед собой чародея. Тот же не обратил внимания ни на мимические метаморфозы вахтёра, ни на скалящегося стража, а сразу перешёл к делу.
   - Им нужно снаряжение. И побыстрее, - махнув рукой в нашу сторону, демон уселся в освободившееся кресло и прикрыл все четыре глаза. У вахтёра задрожали крепко сжатые кулаки, но он сдержался, и направился вглубь здания.
   - Идите за мной, - и мы пошли.
   Комнаты с оружейными стойками ничем не отличались от привычного арсенала в тренировочном лагере, но здесь на полках было разложено ещё и прочее снаряжение, не только оружие.
   - Можете взять по два оружия. Кому нужны доспехи - выбирайте, - посчитав свои обязанности исполненными, вахтёр или завскладом, кем бы он ни был, опёрся о стену и смежил веки. А я пошёл вдоль стеллажей.
   Не мудрствуя, я выбрал меч единственным известным мне способом. Удобными оказались сразу два меча. Классический бастард, к очень похожему я уже успел привыкнуть, и куда более массивный двуручный меч, оба покрыты уже знакомыми рунами. С одной стороны, такой махиной куда проще продавливать блоки, благо он не оказался для меня слишком тяжёлым. С другой же, делать ставку на силу - это, видимо, не мой путь, да и в скорости я потеряю. Отложив двуручник, я взял себе в качестве первого оружия приглянувшийся бастард. Раз уж предложили брать два оружия, надо этим пользоваться.
   Походив между стеллажей и потискав добрый десяток луков и арбалетов, я всё же отказался от идеи взять себе дальнобойное стрелковое оружие. Меня никто не учил им пользоваться, да и руны, покрывающие стрелы и арбалетные болты едва светились. Полностью не уверен, но это может указывать на их малую мощность. Может быть, мощные руны можно нанести только на что-то более массивное? Поэтому здесь не в ходу огнестрельное оружие, а архаичное стрелковое, предположительно, не обладает достаточное силой.
   Да и зачем его изготавливать в Аду, если демоны, по словам Клауса, не пользуются подобными "игрушками"? Может, трофеи? Ведь за тысячи лет непрекращающихся войн в Бездне должно было осесть трудно представимое количество предметов из других миров. Если миры действительно были уничтожены, то возможно, среди них встречаются действительно уникальные предметы, существующие в единственном экземпляре. Никогда особо не задумывался о культурных достояниях, но это просто уму непостижимо. Глубоко вздохнув, я постарался отбросить удивительные, но несвоевременные мысли, и сосредоточиться на оружии.
   Мой выбор остановился на дротиках. Нет, речь не о дартсе. Пять небольших метательных копий были сложены в футляр с ремнём для ношения на спине. Покрутив футляр, я закрепил его так, что наконечники дротиков, прикрытые мягкой горловиной, оказались за моим правым плечом, и немного выше него. Не уверен, что получится хорошая скорострельность, но это оптимальный вариант. Или не скорострельность? Скорометаемость, это же копья? А, к чёрту.
   Осталось лишь научиться ими пользоваться, вернее, правильно швырять их во врагов. Но в отличие от стрельбы из лука, это не кажется мне чем-то сложным.
   Теперь нужно подобрать одёжку, которой будет не страшно доверить сохранность моей шкуры. Пройдясь по залу, я с трудом собрал разбежавшиеся глаза в кучу, и начал осмысленный выбор.
   Тяжёлые доспехи сразу в сторону. Черт его знает, что будут представлять собой эти боевые задания под началом мага. Значит, нужно сохранить максимальную мобильность. От совсем уж лёгких доспехов пользы тоже не будет - они и от обычного оружия не особо спасают, а рунный меч вскроет их вовсе без усилий. Значит, будем импровизировать.
   В конечном итоге, перемерив пару десятков различных доспехов, я остановился на кольчужном жилете с короткими рукавами, местами покрытом металлическими чешуйками, идущими внахлёст. Кажется, это называется бахтерец. Сверху накинул приглянувшуюся кожаную куртку.
   А вот кожаные штаны меня жестоко разочаровали. Стоило наклониться, проверяя как сидят, тут же раздался треск, и они порвались по шву. Пришлось взять другие, матерчатые, с парой кольчужных накладок на бёдрах и голенях. Эти хотя бы сидят удобно.
   В любом случае, судя по количеству кожи и металла, меня гарантированно примут за своего на любом слёте байкеров или металлистов.
   Посмотрев, как крылатый мучается с выбором лёгкого доспеха, в котором были бы прорези для крыльев, а Боб никак не может подобрать что-то своего размера, я, миновав всё так же дремавшего вахтёра, вернулся в приёмную.
   Там картина тоже не изменилась, разве что к двум демонам присоединился Шустрый, оправдавший прозвище, и управившийся раньше меня. Маг пригрелся в кресле, а страж, опёршись о стену, делает вид, что всё под его контролем. Если не обращать внимания на нечеловеческие рожи, то можно подумать, что я по-прежнему на Земле.
   Тем не менее, стоило мне подойти поближе, как маг открыл глаза, и уставился на меня.
   - Вы что там все уснули? - недовольным голосом осведомился маг. - Остальным ещё долго возиться?
   - Крылатый и здоровяк никак не могут подобрать доспехи.
   Недовольно скривившись, маг отослал стража им на помощь. Тот, как и следовало ожидать, подчинился беспрекословно.
   Спустя ещё около десяти минут к нам присоединились копуши, в сопровождении стражника и вахтёра.
   Если с крылатым всё вышло просто, судя по нормально сидящему кожаному доспеху с вырезом для крыльев, то к одоспешиванию Боба подошли с фантазией, подобрав части разных комплектов. Выглядит как варвар, обрядившийся помимо своих грубых шипастых элементов доспеха, ещё и в часть трофейного снаряжения. В руках бугай сжимал палицу ещё более внушительных размеров, чем прошлая.
   - Наконец-то. Поторапливайтесь, мы уже немного опаздываем, - чтобы не отстать от мага, пришлось идти быстрым шагом.
   Меня начало немного распирать от противоречий. Что не укрылось от внимания мага.
   - Хватить терзать свой маленький мозг. Спрашивай, - всё так же, не оборачиваясь, разрешил маг.
   - Зачем нам всем доспехи? Демоны ведь бессмертны в Аду, а вскоре многие из нас смогут наращивать естественную броню, - ну да, кроме меня. Надеюсь.
   - Даже здесь наше бессмертие не абсолютно. Клаус должен был рассказать вам, что бросивший вызов вышестоящему демону вполне может быть убит. Амбиции это здорово, но они должны быть подкреплены силой. Кроме того, мы оживаем лишь здесь, в Бездне. В любом другом мире нас можно убить, хотя мы и сохраняем всю свою силу. Поэтому вас и приучают к доспехам, чтобы во время следующего завоевания вам не пришлось с нуля привыкать к их весу и скованности движений, - обернувшись и оббежав нас взглядом, чародей добавил. - Сегодня вы вырядились в очень лёгкую броню. На первое время сойдёт, но через пару недель мы подберём вам что-то тяжелее и надёжнее. Бездна одарила вас нечеловеческой силой, и нужно этим пользоваться.
   Внезапно остановившийся маг заставил нас резко затормозить, чтобы не налететь на него. Тем не менее, за моей спиной раздался недовольный вскрик - Боб оттоптал ногу Шустрому. Могу ему только посочувствовать.
   - За мной, - с этими словами перед нами открылся портал, в который тут же вошёл маг. Что ж, посмотрим, куда он нас ведёт, и куда это мы опаздываем.
   Выйдя из портала, мы оказались на типичном для Бездны открытом пространстве. Всюду проклятый чёрный камень, никаких построек до линии горизонта, куда ни посмотри, и всё то же красное небо. От этого идеального баланса красок меня уже давно тошнит.
   - Слушайте сюда. Недавно в этой области открылся стихийный портал, и перенёс кого-то в Бездну. Наше сегодняшнее задание - выяснить, кто сюда попал, и, смотря на его опасность, убить или захватить. Всё ясно? - прочитав что-то по нашим лицам или опять покопавшись в головах, маг закатил все четыре глаза и негромко вздохнул, пробормотав тираду на неизвестном мне языке, в котором было узнаваемо лишь имя "Клаус", - ладно, ты, спрашивай. - Длинный и тонкий палец мага указывал на меня.
   Спустя пару секунд, которые понадобились, чтобы упорядочить мысли, я озвучил вопросы:
   - Клаус нам ничего не рассказывал о стихийных порталах. Что это такое и кого он мог перенести сюда? Разве в этот мир можно попасть не только через Врата?
   - Вижу, Клаус не стал учить ничему, кроме махания мечами, - маг посмотрел в сторону Большого Боба, - и палками. Ладно, у нас не так много времени. Я расскажу вам всё по пути, - развернувшись, маг пошёл чуть медленнее своего обычного темпа, попутно начав свой рассказ.
   - В Бездне очень сильный, нестабильный и неравномерный энергетический фон. Это значит, что в местах чрезмерного скопления энергии иногда происходит что-то непредсказуемое. Может случиться магическая аномалия, вроде резкого скачка температуры, шторма или изменения силы гравитации, а может открыться портал, связывающий Бездну с другим миром. Такие порталы возникают совершенно непредсказуемым образом, и работают секунды, поэтому их невозможно использовать для вторжения в этот мир. Но с их помощью живые существа регулярно курсируют по мирам. Человек может переступить порог своего дома, а оказаться посреди Бездны. А может группа людей или нелюдей. Зоны повышенного энергетического фона постоянно меняют место своего расположения, и предсказать где появится новый портал, и куда он будет вести невозможно. А вот после его открытия, можно отследить его местоположение, и узнать, попал ли к нам гость. Таких мы отлавливаем и узнаём всё, что ему известно. Иногда получается разжиться важной информацией о школах магии других миров и прочих направлениях развития магического искусства. А иногда такие гости оказываются достаточно могущественны, чтобы не дать захватить себя живьём. В таких случаях, их убивают, и потрошат мёртвый разум на наличие важных сведений. Так даже проще, хотя и не столь интересно, - немного помолчав, видимо, прислушиваясь к нашим мыслям, маг закончил рассказ. - Это всё, что вам пока нужно знать. Сейчас находим гостя, и по моей команде, либо оставляем в живых, либо убиваем, и берём тело с собой. Всё понятно? Не отставайте.
   После такого краткого инструктажа, вызвавшего у меня ещё больше вопросов, мы продолжили наше движение, в одном лишь магу известном направлении.
   Стихийные порталы, магические аномалии, одинаковый ландшафт в виде ровного чёрного камня, кровавое растение, Пустые, однотонное красное небо, ужасные в своём многообразии демоны... Это мир по-настоящему безумен. И в чём-то даже правы те фантасты, которые отождествляли Ад и Бездну с самим Хаосом и безумием.
   Пока я обдумывал мысль, что Бездна ухитряется ухудшать жизнь другим мирам ещё и посредством стихийных порталов, мало ей вечных завоеваний, мы опять едва не уткнулись в спину остановившегося мага.
- Внимательнее, мы уже близко. Присмотритесь, - чародей указал пальцем куда-то в сторону горизонта, и мы проследили глазами за его жестом. Обострившееся зрение позволили рассмотреть вдалеке пока нечёткий, но явно человеческий силуэт. Должно быть, это и есть наш гость.
   Надо заметить, что идея убить кого-то по приказу демона не вызвала во мне не только бурного восторга, но и сколь-либо значимого негодования. За столько времени я уже привык, что кто-то постоянно умирает под ударами моего меча, и очередной подобный эпизод не вызывал особых эмоций. Но где-то на краю сознания билась одинокая мысль, что на этот раз всё будет по-другому. Этот противник не очнётся, восстановившись после смертельного удара. Его ждёт смерть.
   Но убийство, подобно далёкому силуэту, пока было неясной перспективой, и разум на нём не зацикливался. Что ж, всё впереди.
   - Хм, к нам пожаловал интересный гость, и его даже не нужно брать живым. Давите его со всех сторон. Ты, здоровяк, атакуй в лоб, ни на что большее ты всё равно не способен. Вы, - тычок пальцем по очереди в мою сторону и на Шустрого, - зайдёте с разных сторон, а ты, - маг перевёл палец на летуна, - ударишь с воздуха, - выждав с десяток секунд, чародей немного повысил голос. - Я неясно выразился? Продемонстрируйте чудеса командной работы, и принесите мне голову этого человека.
   Пока мы приближались к заметившему нас человеку, который тоже стал сокращать расстояние, меня терзала смутная тревога. Было в этом человеке что-то необычное. Чем ближе мы подходили, тем отчётливее становилось понятно, что не стоит ждать выстрелов из бластера или ещё каких-либо сверх технологических вещей, ведь кто знает, из какого мира принесло этого бедолагу. Вдруг он оказался бы космодесантником? Но шутки в сторону. Человек был закован в доспех, украшенный красными символами, которые не были похожи на рыцарский герб, а скорее выдавали его причастность к какому-то ордену или братству. На поясе болтался внушительный меч, похожий на тот, что я недавно прихватил из оружейной. В целом, получался весьма боевитый внешний вид, но не это внушало мне беспокойство.
   Тревожна была его реакция на приближающихся демонов, то есть троицу моих товарищей. В честности, на троллеподобного Боба и парящего летуна. Вместо того, чтобы убегать или хотя бы достать меч и приготовиться к бою не на жизнь, а на смерть, как наверняка велит рыцарский кодекс в случае столкновения с таким очевидным злом, этот человек сам приближается к нам, демонстрируя редкостное спокойствие, читаемое на лице, незащищённом шлемом. Похоже, этот товарищ вознамерился порешить мерзких демонов, и не испытывает сомнений в своей способности совершить подобное. В таком случае важен лишь один вопрос - он так силён или просто дурак?
   Приближается момент, когда я получу ответ на этот вопрос. Расстояние, разделяющее нас, сократилось уже достаточно, чтобы начинать действовать. Большой Боб быстрее припустился прямо в лобовую атаку, а мы с Шустрым разделились, чтобы зайти с разных сторон. Я передал ему два дротика, оставив себе три. Летун описывал всё новые круги над человеком, потихоньку снижаясь, заходя на удобную высоту для рывка.
   Вот Боб подбегает к человеку всё ближе и ближе, размахивая своей палицей, и что-то громко вопя. Он похож на носорога, способного снести всё на своём пути, и у нашего демона действительно много общего с этим животным. Всем известно, что плохое зрение носорогов это не их проблема. Вот и с Бобом похожая история. Только в его в случае, проблемой для окружающих становится его тупость.
   Полной неожиданностью для всех нас становится реакция человека. Когда кажется, что спустя всего миг от рыцаря останется лишь отбивная в погнутых латах, оказывается, что он всё это время знал ответ на загадку о том, как остановить несущегося во весь опор носорога.
   Шаг в сторону, полуоборот, и сверкающий росчерк на некоторое время завис в воздухе. Громыхающий при каждом шаге Боб проносится мимо человека, не нанеся тому никаких увечий. Всё дело в том, что огромная рука, всё ещё сжимающая монструозную дубину, осталась лежать на камне возле рыцаря.
   Да-да, единственный правильный ответ - разогнавшегося носорога не остановить. Но этого и не нужно.
   Взревев пуще прежнего, Боб снова рванул на противника, потрясая в воздухе оставшейся рукой, а от культи обильно тянутся кровавые капли вслед за ним. На этот раз незнакомец не стал ждать, пока здоровяк приблизится, а взмахнул мечом заранее и, казалось бы, совершенно бессмысленно. Но вспыхнувший серебром клинок отправил в приближающегося демона сгусток яркого света. Яростный вопль боли огласил пустыню, а когда свет рассеялся, появилась возможность снова лицезреть громилу. Весь обгорелый, особенно пострадала голова, на которой местами виднелась голая кость, лишившаяся плоти. Вторая рука хоть и осталась соединённой с туловищем, но повисла плетью, и не желала слушаться хозяина из-за страшных повреждений. Второй росчерк меча и очередная вспышка света положила конец его мучениям.
   Один-ноль в пользу человека. Кто он, чёрт подери, такой?
   Что ж, теперь наш черёд. Если бы мы нападали все вместе, было бы больше толку, но Боба невозможно контролировать, и он, разумеется, вырвался вперёд. Теперь мы, по крайней мере, знаем, на что этот рыцарь способен. Осталось только выяснить, как с ним бороться.
   Пока мы сокращали дистанцию, тот стоял неподвижно, следя за мной и Шустрым, не забывая поглядывать и в небо - там выжидал удобного момента ещё одни демон.
   Почти синхронный взмах руками, и два дротика отправляются в противника. Удивительно, но первая же попытка оказалась не такой провальной, как я ожидал. Оба дротика летели точно в цель, и если бы противник не уклонился, наверняка попали бы в него.
   К сожалению, тот не стоял на месте, и ловко уклонился от всех пяти дротиков, не позволив нам ослабить его д прямого столкновения. Что ж, остаётся ближний бой.
   Мы с Шустрым бьём одновременно. Так, чтобы оба удара невозможно было блокировать. Рыцарь и не собирается этого делать. Скользнув в сторону, он уходит от одного удара, и отбивает мечом другой, тут же отскакивая назад - спикировавший Летун тоже остался без добычи. Наша пляска продолжается уже почти минуту, и никто не может подловить противника. Хоть он и превосходит меня в мастерстве владения мечом, но незначительно, не так как Клаус. Значит, в ближнем бою мы вполне сможем с ним справиться. Но приходится осторожничать - не хочется нарваться на его магический удар. К тому же, меч светящийся серебром не обещает ничего хорошего.
   В какой-то момент ход боя преломился. Мерзкий рыцарь умудрился нас переиграть. Знакомый росчерк клинка, и сияющий сгусток проносится рядом с Шустрым, оправдавшим прозвище, и успевшим в последний миг уклониться от удара. Но это было на руку человеку. За спиной уцелевшего демона раздался крик боли, и я понимаю, что наш противник целился в крылатого, зашедшего в пике. Второй жертвой оказался Шустрый. Выбившись из ритма, уклоняясь от сгустка света, он не успел отразить стремительную атаку рыцаря, и располовиненное тело завалилось на камень. Три-ноль.
   Не тратя ни секунды, я тут же сближаюсь, и связываю противника боем, чтобы лишить того возможности использовать магию. Так есть шанс.
   Вскоре я убедился, что паршиво выглядящий меч действительно таит в себе множество гадких сюрпризов и помимо удивительных режущих свойств. Один-единственный порез, оставшийся на левой руке, ощущался так, будто к нему прижали раскалённую кочергу, и это чудное ощущение неторопливо расползалось по руке. Такими темпами я скоро осатанею от боли, ошибусь, и меня тут же укоротят на голову. Не дождёшься.
   Подходящий случай представился, когда противник решил наколоть меня на меч, будто энтомолог какую-то букашку иголкой. Но я-то не букашка, так просто не дамся.
   Полушаг вправо с оборотом на четверть против часовой стрелки и удар в лучших традициях дровосека по мечу рыцаря, который на миг застыл параллельно земле после колющего удара. Бить нужно по клинку ближе к рукояти, и тогда, если повезёт, меч вылетит из руки. Мне повезло, и вместе с лязгом меча, упавшего на камень, раздался скрип доспеха, вспарываемого моим клинком в обратном движении. Рунный клинок оправдал своё существование, вскрыв доспех от паха до бока, пусть и не как бумагу, но всё же без особого труда. Рыцарь, несмотря на обильную кровопотерю, каким-то образом ещё держался на ногах. Незатейливый удар "с плеча", прорубивший доспех и ключицу, заставил его упасть на колени, а когда я вырвал из его тела застрявший в нём меч, уже мёртвое тело повалилось на камень, совершенно знакомо окрашивая чёрный камень кровавыми красками.
   Боль продолжает расползаться по руке в обе стороны, и уже почти всё предплечье будто окунули в огненную ванну. Вбив меч в камень, я опёрся на него, и попытался перевести дух, но куда там. Боль начисто сбивала мысли и заставляла скрежетать зубами.
   Быстро скинув куртку, я занялся осмотром раны, что в целом, было почти бессмысленно - у меня не было даже самых элементарных медицинских приблуд. Выглядела рана точно так же паршиво, как и ощущалось. От глубокого пореза медленно шёл дым, а сама рана обильно кровоточила. Кожа по краям начала трескаться и чернеть. Ну и что делать, отрезать руку, надеясь на бессмертие и восстановление? Мол, всё равно отрастёт?
   Когда здоровая рука уже потянулась к рукояти застрявшего в камне меча, я вдруг почувствовал изумительное облегчение. По руке прошёл холодок, унося часть боли, и вновь давая возможность здраво соображать. Потом ещё раз, и ещё.
   Обернувшись, я увидел стоящего рядом мага. На тонкой руке, вытянутой в мою сторону, ярко сверкало одно из колец. Некоторое время я просто стоял, переводя дух и наслаждаясь приятной свежестью, от которой в жарком Аду я уже успел отвыкнуть. Не сказал бы, что здесь слишком жарко, но стабильные градусов тридцать по Цельсию есть наверняка.
   Многие страны Земли могут с гордостью заявить, что у них круглый год жарче, чем в самой Преисподней. Повод для гордости сомнительный, но какой есть.
   Магическое лечение прекратилось столь же внезапно, как и началось. Кольцо потухло, а к руке вернулась нормальная чувствительность. И что самое приятное, полностью ушла боль и нездоровый внешний вид. Порез полностью затянулся.
   - Спасибо, вы очень вовремя. Ещё бы чуть-чуть, и я отрубил бы свою руку. - Я посмотрел на мага с заслуженной благодарностью.
   - Радикально, но тебя легко понять. Меч Света - одно из самых неприятных оружий, с которым может столкнуться демон. Эта мерзкая игрушка может серьёзно ранить даже Лорда, не говоря уже о простых демонах. - Маг с отвращением пинал ногой меч с померкшим лезвием, выпавший из руки мертвого врага.
   - Кто это был? Тоже чародей?
   - Что? Нет, это существо не имеет ничего общего с магией. Эти вспышки - целиком и полностью заслуга Меча Света. Таких как он называют паладинами. Это слуги богов, которые поклялись искоренить зло, и стоять на защите своих миров. Наши непримиримые враги, и одни из немногих, кто обладает достаточной силой, чтобы сражаться с нами на равных.
   Сегодня тебе повезло, это был слабый представитель своей касты, недавно прошедший посвящение. Хотя даже у него хватило сил, что превратить твоих товарищей в груды мяса. - Я перевёл взгляд на то, что осталось от троицы моих коллег. Боба и Летуна действительно никак, кроме как грудами мяса и костей назвать было нельзя. От них шёл дымок, и они отвратительно воняли. Шустрый, разделённый на две неравные половинки, лежал неподалёку. В глаза бросался идеальный срез на его броне, который проделал меч паладина. Будто лазером прошлись. До чего же поганая железка.
   - Откуда вы узнали? По этим символам? - я указал на красные письмена, покрывающие значительную часть доспеха паладина.
   - Нет, я почувствовал его силу издалека, и решил, что вам стоит проверить свои возможности. Вернее, мне стоит посмотреть, на что вы способны. И не могу сказать, что доволен увиденным. Хотя могло быть и хуже. Например, мне могли достаться четыре вот таких дуболома, - отвращение в голосе, на лице, и даже в жесте. А палец указывает на Большого Боба. Ожидаемо.
   - А символы, да, по ним тоже можно узнать всё, что нужно. Что касается этого слуги бога, то его занесло из мира под названием Элтор, и служит он богу Ранзару, покровителю воинов и справедливости. Выходцы из Элтора здесь наиболее частые гости, - подойдя к мертвецу поближе, маг начал ворочать его слабыми пинками, чтобы получше рассмотреть символы. Двигаться самому чародею было лень. - Как я и говорил, паладин младшего посвящения, - ещё немного попинав мертвеца, маг оторвался от своего занятия, и обратился ко мне.
   - Больше ничего интересного на броне нет. Обыщи его, а я пока займусь этими слабаками.
   С мародёрством мне ещё не приходилось иметь дело. Но что ж, деваться некуда. Да и не вызывает это какого-либо отвращения. Разве что, рефлекторно, по привычке. Я просто помню, что это должно вызывать неприязнь, не более того. Подобрав свои дротики и уложив их обратно в чехол, я приступил к осмотру только что нажитого имущества. Нажитого магом моими руками.
   Отпихнув меч ещё дальше, я присел на корточки возле тела, и занялся обыском. Что характерно для средневековой одежды - никаких карманов, а я сразу искал именно их.
   Не найдя ничего, понял, что придётся снимать доспех. К счастью, застёжки оказались простыми, не в пример тем, что я видел на образцах земной средневековой брони. Этот доспех, я думаю, вполне реально одеть и в одиночку. А снять тем более.
   Дважды порезав руки об острые края там, где я разрубил доспех, мне всё же удалось его снять. Из ценных находок обнаружился лишь мешочек с монетами, припрятанный под рубахой. Чуть позже я увидел неподалёку пояс, перерубленный моим первым ударом. Совсем забыл о нём. И это несмотря на то, что на нём оказались ножны от меча, кинжал и несколько кармашков, в которых тоже оказались деньги. Никакой еды или других припасов. Только оружие и деньги. Его что, выдернуло прямо их города?
   - Закончил? Тогда пойдём отсюда, - маг, до сих пор так и не назвавший своего имени, подошёл ко мне. За его спиной левитировали останки моих коллег. Я надеялся, он их хотя бы в более приличный вид приведёт. Взмах посоха, и к трём зависшим в воздухе кучкам, присоединилось относительно целое тело паладина. Ещё взмах, и они пропали.
   - Они никуда не исчезли, просто стали невидимы. Мы сейчас отправляемся в город, а там не принято показываться с таким грузом. Показывай, что нашёл, - предъявив магу свои находки, я пристально всмотрелся в то место, где минуту назад было тело паладина. Ничего не видно, они будто просто исчезли. Настоящая невидимость, а не камуфляж.
   - Неплохо. Деньги из Элтора, как и из всех пока свободных миров, здесь ценятся. Самый дорогой трофей это, конечно же, Меч Света. Но я хочу сам с ним поколдовать. Может быть, используя уже вложенную силу, получится изменить его так, что он подойдёт демону. Игрушка ведь намного лучше, чем ваши рунные мечи, - без опасений подняв Меч Света с земли, маг вернул его в ножны. Когда он прикоснулся к рукояти, лезвие засверкало, и сияние окутало даже рукоять и кисть чародея, что, впрочем, не вызвало у того и тени дискомфорта. Заметив моё удивлённое лицо, он пояснил:
   - Сейчас его может взять в руки только достаточно сильный маг, но он сопротивляется, и старается не даться в руки никому, кроме слуги своего бога. Использовать его я не смогу, да мне и не зачем. В любом случае, нам пора.
   Пройдя в открывшийся портал, маг исчез. Мне тоже нужно поторапливаться. Надеюсь, в том городе найдётся удобная кровать. Душ тоже не помешает, он даже в тренировочном лагере присутствовал, пусть и с холодной водой.
  

Глава 10. Первые шаги в магии

  
   Пропуская пятый стакан какого-то дымящегося демонического пойла, я размышлял, как докатился до такой жизни, слушая в пол уха рассказ очередного завсегдатая таверны.
   В Бездне всё как у людей, есть и таверны, и демоны, которые спускают в них всё нажитое имущество. И они по-прежнему отличный источник информации, которую, конечно, приходится тщательно фильтровать. Но всё равно заняться пока нечем.
   Как только мы сюда прибыли, маг снял в таверне пару комнат, в которых нам предстояло жить, и сказал, чтобы мы не покидали город. После чего быстро скрылся. Я абсолютно уверен, что ему не терпится заняться изучением Меча Света. А до нас ему и дела нет. Не подохнем, и то хорошо.
   Таким образом, пока останки моих товарищей принимают первоначальный вид, я провожу время на первом этаже таверны, слушая сплетни и пытаясь разговорить местных болтунов. Это тянется уже второй день, и Шустрый должен вскоре прийти в себя - части его тела наконец-то воссоединились. Как я и подозревал, меч паладина оказался крайне каверзной штукой, иначе демоны должны были уже давно прийти в себя, учитывая опыт тренировочного лагеря.
   Хорошо хоть маг не ограничивал мои передвижения, и вручил всю наличность, найденную у паладина. Как он и говорил, деньги из того мира, Элтора, кажется, здесь не только ценились, но и были широко распространены. Когда я впервые расплачивался, трактирщик без единого вопроса или задержки перевёл счёт в имеющуюся у меня валюту. И я наконец-то нашёл ответ на вопрос, какая же валюта ходит в Аду. Обошлось без больших сюрпризов - демоническое золото. Здесь его называют просто золотом, что характерно.
   Его добывают и обрабатывают здесь же, в Аду, и чеканят тоже. Хотя это неверные слова. Насколько я понял, весь этот процесс происходит с использованием магии, и никаких станков.
   Никаких банков, никаких долговых обязательств, только твёрдая валюта. Кроме местного золота и валют ближайших миров, здесь в ходу магические кристаллы. Накопители, если по-простому. Позволяют магам хранить в них магическую энергию, и использовать её при необходимости. Также применяются при создании артефактов.
   В отличие от золота, они вовсе не встречаются в Бездне. Товар насквозь импортный. Хотя какой, к чёрту импорт. Эти кристаллы, как и другие товары, доставляют из захваченных миров. Но в ходе магических практик они часто приходят в негодность, и их всегда мало. Отсюда и спрос, фактически, позволивший товару стать валютой.
   Дважды покидал таверну, и блуждал по городу. Не забыв прихватить с собой оружие, и надев бахтерец с курткой. Нельзя забывать, где я нахожусь, и что выгляжу как человек. Не вызывает сомнений тот факт, что демоны не упустят возможности поиздеваться над человеком. Или над "недодемоном", не суть важно. Если нам для этого хватает другого цвета кожи, косых глаз и разных обычаев, то думаю, и демоны не оплошают. Если честно, даже немного надеюсь на это. Не хочется, чтобы твари из Преисподней оказались в чём-то цивилизованнее людей.
   Во время одной из таких прогулок, я приметил, можно сказать, торговый квартал. На небольшой городок всего десяток мелких торговых лавок. В них нашлось много экзотики. От еды и питья, привезённого из других миров, до рабов. Да, глупо было ожидать, что в Аду обойдётся без рабства. И стоит заметить, что помосты с живым и разумным товаром оказались самым оживлённым местом, в котором толпились покупатели, и одна ставка тут же перебивалась другой, более щедрой.
   Большинство рабов выглядели отвратительно. Замученные и избитые, они просто жались по своим клеткам, и безропотно выходили на помост, когда этого требовал работорговец. Ни одного живого, в полном понимании этого слова, разумного существа. Помимо людей, которых было большинство, здесь нашлись и представители других, прежде не виденных мною рас.
   Два скрюченных карлика ютились в углу клетки, и были слишком массивными для своего скромного роста. Всклокоченные грязные бороды, кровоподтёки на всём теле, прикрытом жалкими тряпками, ранее, видимо, бывшими приличной одеждой. Полагаю, представители именно этой расы известны мне как дворфы. Я готов видеть их трудолюбивыми, грозными, жадными и даже алчными, но не жалкими. И это полностью справедливо для их невольных соседей. С их расовой принадлежностью разобраться сложнее, но за заострённые уши я назову их эльфами. Оплывшие от избиения лица сейчас вовсе не кажутся утончёнными и возвышенными, а в остекленевших глазах найдётся место обречённости, но никак не вселенской мудрости.
   Отвернувшись, я пошёл прочь. Не хочу знакомиться с новыми расами таким образом. Какими бы они не оказались в действительности, здесь это лишь жалкие тени, заслуживающие жалости.
   Свернув в сторону от уголка работорговцев, моё внимание привлёк магазин с вывеской в виде книги. Посмотрим на местную литературу и беллетристику.
   Небольшая комнатка оказалась буквально завалена пыльными фолиантами и сравнительно новенькими книгами, потрёпанными старыми изданиями и крохотными брошюрами. Обложки пестрели разными языками, в некоторых угадывались буквы, похожие на латиницу, а другие, иначе как иероглифами и не назвать.
   Немного погуляв вдоль книжных полок, и полистав книги в поисках знакомых языков, я остался ни с чем. Поэтому тут же принял предложение продавца о помощи с выбором. Оказалось, что все книги на стенде, который мне приглянулся, были привезены из захваченных миров, и ничего понятного я там не мог встретить по определению. Как только мы перебрались к местной литературе, написанной демоническим языком, дела пошли на лад. А язык странный, у него даже названия нет. Это как если бы какая-то страна назвала свою валюту "деньги", и все делали бы вид, что это нормально. Его даже демоническим не называют, просто язык. Будто подразумевают его написание с большой буквы.
   Вопрос языка оказался куда глубже и сложнее, чем я мог вообразить. Вот уж действительно, странности не замечаешь, пока тебя не ткнут в них носом. Меня ткнули, и вопрос: "А какого, собственно, чёрта, я говорю на демоническом как на родном?" вступил в полные права. Мне первое время казалось, что все вокруг говорят на русском, а потом мне не до лингвистических проблем было. Тем более что и не было их, проблем этих.
   Однако глядя на совершенно незнакомые мне закорючки, я без всяких проблем понимал, что автор хотел донести до меня этими строками. К счастью хозяин лавки оказался в курсе моих проблем, и сказал, что это обычное дело для новичков. Знание разговорного языка и письменности получил при переносе в Бездну, но чтобы как следует их освоить, придётся поработать по старинке. Что ж, не так страшна оказалась проблема, как сразу показалось. Самое главное, что я в состоянии понять, что написано в этой, да и вон в той, книге. А самостоятельно писать я пока ничего не собираюсь.
   Учитывая недавние события, моё внимание привлекла книга некоего Франца Путешественника под названием "Жертва стихийных порталов, невольный диверсант и первооткрыватель". Как такую прелесть не купить?
   Рассчитавшись с продавцом, я вернулся в таверну. За три месяца я истосковался по печатному слову, да и последние недели до смерти я не обременял себя чтением. Не до него было. Теперь хотелось вспомнить, каково это, держать в руках книгу.
   Чтиво оказалось в высшей мере занимательным. По понятным причинам, никогда не читал ничего подобного. Интересное повествование о необычных животных, магических существах и некоторых чудовищах, обитающих в других мирах. Какие-то из них появляются в результате магических аномалий, а другие регулярно попадают сюда из случайно открывающихся порталов в некоторых мирах. И среди этих зверушек встречаются крайне любопытные твари. Как смертельно опасные, так и чрезвычайно полезные. А зачастую, объединяющие оба этих качества. Что весьма погано. Лучше бы полезный зверёк оказался чем-то вроде кролика. Очень медленного кролика. Ну да ладно.
   Этого Франца Путешественника изрядно покидало по мирам, и книгу можно назвать автобиографической. Повествование начинается с момента, когда автор сего опуса попал в стихийный портал, и оказался в другом мире. В том самом Элторе, откуда явился памятный паладин.
   Добрая четверть книги посвящена приспособлению демона к новому миру, ведь ситуация крайне необычна. Как правило, демоны попадают в другой мир с составе армии вторжения, и им нет нужды каким-то образом приспосабливаться к этому миру. Это миру предстоит прогнуться под всесильный легион.
   Скрывая свою сущность и кочуя с места на место, демону удалось прожить в Элторе целых пять лет. И это при том, что данный мир относится к демонам немного хуже, чем земная инквизиция к ведьмам и колдунам. Там царит власть ставленников богов и их помощников, паладинов. Судя по пометкам Франца, Бездна уже давно ищет возможность открыть Врата в Элтор, но пока безрезультатно. Тамошние боги, в кои-то веки, объединились, и накрыли целый мир мощным барьером, преграждающим путь для демонов. И от этого властители Преисподней бесятся ещё сильнее. Лишь стихийным проявлениям магии, этим случайным порталам, плевать на волю демонов и богов. Они так же как и века назад, продолжают исправно перемещать представителей всех рас между мирами, невзирая ни на какие запреты.
   Но на этом приключения Франца не закончились. Успев привыкнуть и кое-как обжиться в Элторе, его снова настиг стихийный портал, переместив демона в следующий мир. Бегло пролистав несколько страниц, которые целиком и полностью были отведены под изощрённые ругательства, я снова углубился в чтение.
   Что и говорить, история повторилась. Используя опыт, полученный в Элторе, Франц лихо влился в местную преступную жизнь, сколотил банду, и грабил торговые караваны и путешественников, благоразумно обходя города десятой дорогой.
   Но даже на этом его приключения не закончились. Спустя несколько лет многообещающий бандитский атаман имел удовольствие лицезреть открытые врата Бездны. Стоит заметить, он стал первым демоном в истории, который видел открытие Врат Бездны по другую их сторону. Приняв участие в уничтожении мира, он вместе со всеми, а также с рабами и награбленным, вернулся домой, где и засел за написание такой ценной книги. Жаль только, описание самих миров было несколько куцым, по большей части, в Элторе демон описывал именно магических и прочих зверушек, а во втором мире, название которого он не удосужился написать, на первый план вышла его деятельность как матёрого уголовника.
   Но даже так, чтиво было на редкость увлекательным. Было видно, что карьера браконьера, которую Франц начал в Элторе, и там же закончил, глубоко запала ему в душу. Он тщательно, и чуть ли не с любовью описывал каждое необычное встреченное существо, делал зарисовки и делился с читателем своим богатым опытом. Вот небольшой отрывок из его бестселлера:
   "Это дикий ларийский кот, взрослая особь достигает в холке полутора метров, имеет окрас от светло-коричневого и почти до чёрного, охотится обычно группами до шести особей. При охоте на них нужно знать, что где-то неподалёку ждёт самец, а его габариты могут превышать размеры самок до двух раз. Питаются самыми крупными мирными животными и вообще, всем крупным и мясистым, что подвернётся по лапу или упадёт на клык. Не брезгуют людьми, эльфами и даже вонючими орками. Судя по всему, демоном тоже не откажутся закусить".
   Полагаю, под "мирными животными" автор понимает травоядных. Дальше идёт практическая часть, милая трепетному сердцу браконьера и гурмана:
   "Ценность представляет костяной гребень этих зверюг, идущий вдоль хребта и шкура. Их охотно покупают алхимики и артефакторы, а также ремесленники из тех, что побогаче. Клыки с когтями тоже в цене, но только как редкий сувенир. Мясо хоть и жёсткое, как у всех хищников, но удивительно вкусное. Да и жёсткость уйдёт, если его протушить с местной травкой и покрошить туда корень грезании".
   Вот это я понимаю, тщательное описание вида! А картинка, ютящаяся на странице с названием вида, изображала существо, которому было бы не стыдно обитать и в Бездне. Даже внешний вид растений, используемых в качестве приправы, и тот зарисован.
   С интересом и пользой проведя вечер, я отправился спать. То ли этот мир не знал нормальных матрасов, то ли в этой таверне они были по статусу не положены, но набитая неведомо чем тряпка, лежащая на кровати, и пытающаяся выдать себя за матрас, не вызывала приятных эмоций. Хотя если сравнивать с жёстким топчаном, с которым приходилось мириться в лагере Клауса, то становится очевиден качественный рост уровня комфорта.
   Умостившись на кровати, матрас тут же продавился под моим весом, и я почти достал спиной до древесины. Но несмотря на такую сомнительную позу, более приемлемую для гамака, чем для кровати, я тут же уснул. Сны и кошмары сегодня обошли меня десятой дорогой, а завтрашний день готовил много сюрпризов и откровений.
  

***

  
   Следующим утром, наконец, вернулся маг. Вломившись в комнату, он разбудил меня и повёл вниз. Проспав всего несколько часов из-за увлекательного чтива, первого за последние месяцы, я сонно тёр глаза и пытался сообразить, что ему от меня понадобилось.
   - Давай, приходи в себя. Я голоден, и мне есть, что сказать тебе. Так что послушаешь меня за завтраком, - по нечеловеческому лицу демона было невозможно ничего понять, но лёгкая заторможенность и дёрганность ясно давали понять, что последние дни ему было не до сна. Неужели его так увлекло исследование Меча Света?
   Сделав заказ, мы устроились за столом, а пока ждём, маг решил немного просветить меня по поводу ближайших планов. И на том спасибо.
   - Ваше обучение, или практика, если тебе так больше нравится, подразумевает под собой выполнение под моим руководством заданий, на подобии того, что мы уже завершили, убив паладина. Эти задания я получаю у Лорда Митаса, он главный в Джарахе. Минимальный срок обучения - год, но наставник может продлевать его на собственное усмотрение, сколько тому будет угодно, - заметив мой встревоженный, хотя ещё немного сонный взгляд, тот продолжил. - От своеволия наставников есть одна лазейка. Достигнув Четвёртого ранга, демон заканчивает обучение. Этот ранг можно либо получить от мастера, когда он решит, что обучение закончено, либо добыть самому, бросив вызов и победив вышестоящего демона. В этом случае, даже минимального срока нет. Победил демона Четвёртого ранга - получай его ранг, и будь свободен. От обучения, по крайней мере, - солидно отпив какой-то зелёной гадости из принесённой разносчиком кружки, маг продолжил. - Мне есть чем заняться, и я хочу закончить со своей прискорбной обязанностью по обучению дуболомов как можно скорее. Даже год мне кажется непозволительно долгим сроком. Учитывая бессмертие, вас даже в расход не пустишь, и остаются всего два пути, о которых я уже говорил. Либо ждать целый год, либо каждому из вас победить в дуэли демона Четвёртого ранга. Или умереть, пытаясь, что меня тоже полностью устроит.
   Маг замолчал, а я заметил, что моя сонливость стремительно проходит. Всему виной осознание того факта, что наставник точно не станет тратить год своей вечной жизни, и наверняка подтолкнёт каждого из нас к дуэли с более сильным демоном. А быть убитым в такой дуэли - единственный для демона способ окончательно погибнуть в Бездне. Насколько мне известно.
   - Подобрать противника для здоровяка будет не сложно. Как только он придёт в себя, я этим займусь. А ты за ним присмотришь. Не хочу, чтобы этот неконтролируемый недоумок что-нибудь натворил. Я даже до сих пор не уверен, что он понимает речь, - опять как следует приложившись к кружке, он продолжил. - Конечно, неизвестно, сможет ли он победить, но учить мне его определённо нечему. Моя стезя - магия, а махать палками вас должен был обучить Клаус. Если кто-то из вас оказался неспособен освоить его науку, это только ваши проблемы, и меня они не касаются. Поэтому я как можно скорее избавлюсь от этой троицы, а ты пока занимайся чем хочешь, но не покидай этот город, когда я закончу с ними, у меня нет желания тебя искать.
   Наконец, разносчик принёс нашу еду, и мы сосредоточились на её поглощении. По крайней мере, так сделал маг. Я же думал об услышанном, автоматически поглощая еду, даже не смотря на то, что никогда ничего подобного не ел, и содержимое моей тарелки выглядело крайне подозрительно. Хотя учитывая обстоятельства, не шевелится - и то ладно.
   Несмотря на важность всего услышанного, в голове бились всего два вопроса: зачем маг мне всё это рассказал, и что с этим делать. Я-то думал, что из нас четверых выйдет самая боеспособная группа, прошедших муштру Клауса. Но нет, чародей решительно настроен поскорее избавиться от моих коллег, и заняться мной. И я не могу сказать, что имею что-то против такого подхода. Он же маг, а я сильно настроен на изучение магии.
   - Правильно мыслишь. Я не против взять учеников, но не собираюсь впустую тратить время. Максимум, чему можно научить ту троицу, это заклинание Света или слабейший телекинез. Да и то, я сомневаюсь в способности громилы в этом разобраться. У тебя же есть некоторые задатки для того, чтобы стать магом. Но не обольщайся. Если я ошибаюсь, и ты меня разочаруешь, то последуешь за своими коллегами, - пристально посмотрев мне в глаза, видимо, чтобы убедиться, что я понял всю серьёзность ситуации, маг перевёл взгляд на что-то за моей спиной. - Значит, с него я и начну. А ты пока погуляй. Когда понадобишься, я тебя найду.
   Встав из-за стола, маг куда-то направился. Чтобы посмотреть, что его заинтересовало, мне пришлось извернуться на лавке, и посмотреть назад. В зал спустился Шустрый, по всей видимости, пришедший в себя после страшного удара Мечом Света. Тебе не повезло, парень, скоро тебя ждёт ещё одно испытание. И ставки будут куда как выше.
   Бросив Шустрому всего пару фраз, чародей повёл того к выходу из таверны. У самого порога он развернулся, и сказал мне:
   - Меня зовут Сараш.
  

***

  
   Шустрого я больше не видел. Спустя два дня вернулся маг, наконец, назвавший мне своё имя, и забрал с собой обоих только что пришедших в себя демонов. Я нет-нет да и задумывался об их дальнейшей судьбе. И не мудрено, ведь заняться было особо нечем.
   Снова побродив по городу, оказался в той же книжной лавке. Не потому что больше не было интересных мест, просто мои финансы не позволяли пользоваться всеми возможностями города демонов. Хотелось купить хотя бы простенький артефакт, но их цены начинались с пока недосягаемых для меня сумм. Так что, в книжном магазине я стал частым гостем.
   Цены на книги оказались сравнительно не высоки, на что я обратил внимание ещё в свой первый визит. Хотя опасался, что меня ждёт ситуация, сходная с земным средневековьем, когда книги стоили заоблачных денег, и были большой редкостью.
   Здесь же, несмотря на то, что многие издания были рукописными, что должно по определению несказанно увеличивать их стоимость, я мог позволить себе многое. Уверенности пока нет, но полагаю, что дело в количестве книг, стекающихся в Бездну из захваченных миров. Тысячи, миллионы томов. И это при том, что сообразительных демонов, и тем более, демонов, заинтересованных в чтении, очень скромное количество. Такой низкий спрос при столь огромном предложении обесценивает этот товар, и даже произведения самих демонов стоят совсем недорого.
   Это позволило мне прикупить ещё пару заинтересовавших меня работ. Во-первых, я без раздумий взял книгу Дорта Трёхглазого, известного, по его собственным словам, мага. В данном произведении, названном "Падение мира Кирот и величайшие битвы той войны", в котором автор, собственно, и описывал указанные события.
   Может быть, книга и была занимательной, но я мало что понял. Этот Дорт описывал происходящее с точки зрения мага, перенасыщая текст неизвестными терминами на нескольких языках, и часто отвлекался на теоретическую магию.
   Пролистывая целые пласты бесполезной для меня информации, я выуживал тактику Адского Легиона и общий ход войны. По этой части, книга была очень скудна на информацию. Было очевидно лишь одно - мир, оказавшийся техногенным, был беззащитен перед демоническим нашествием.
   Вторую книгу я решил припрятать на потом. Сейчас у меня другое на уме.
  

***

  
   Раз уж скоро по мою душу явится Сараш, будет нелишним напоследок выведать что-то интересное у одной из здешних компаний. Раньше я подсаживался к одному из завсегдатаев, угощал его выпивкой и понемногу расспрашивал о городе, о правителе и обо всём, что тот был готов рассказать.
   Но узнал я за это время совсем немного. Эти местные выпивохи редко покидают пределы Джараха, и узнать у них что-то стоящее сложно. Здешнего правителя Лорда Митаса они не видели, о Сараше никогда не слышали, а местные слухи меня мало интересуют.
   Иногда в таверну заходили и демоны женского пола, наверное, их правильно называть демонессами или демоницами, но сейчас не суть важно. До этого города они мне не встречались, но ничего совсем уж неожиданного в их облике не оказалось. Всё те же изменения, что и в мужчинах. У одной рога, у другой хвост из прорези в штанах торчит, а некоторые и вовсе свыше двух метров вымахали. Что же до их количества, то здесь пока не ясно, или их действительно значительно меньше, чем мужчин, или такая ситуация только в Джарахе. Как бы то ни было, мою голову занимали другие, более своевременные, вопросы.
   Сегодня же я заприметил компанию, которую прежде здесь не видел. Пять демонов устроились за столиком в центре зала, и не отказывают себе в еде и напитках. К столу и скамейкам прислонено многочисленное оружие, одеты они определённо в дорожную одежду. Такие могут многие знать об этом мире. Может, и о Сараше что-то слышали.
   Раньше от подобного меня предостерегала неуверенность в том, как компания демонов отнесётся ко мне? Ведь чисто визуально я вылитый человек. Не сочтут ли за фрика? Одиночки относились спокойно и рассказывали, что знают, до тех пор, пока я угощал их выпивкой. Но не захотят ли демоны показать себя с лучшей стороны перед своими товарищами, поставив на место белую ворону? Из того что я узнал о демонах, они очень похожи на людей, а значит, это вполне возможно. Но рискнуть всё же стоит.
   - Здравствуйте, воины. Могу я к вам присоединиться? - пять демонов, кто с интересом, а кто и с раздражением из-за прерванного разговора, ставились на меня.
   - Ты новенький? У кого учился? - откликнулся самый внушительный из компании. Массивное тело занимало почти половину лавки, а в огромной руке терялась примерно литровая кружка, в которой плескалось что-то чёрное и шипящее.
   - У Клауса, а теперь у Сараша. Он со дня на день должен вернуться.
   - Ха, наверняка он опять избавляется от мяса, что ему всучил Клаус, - хохотнув и как следует приложившись к кружке, демон продолжил. - А тебя, стало быть, Сараш решил взять в ученики. В таком случае, садись к столу и выпей с нами. Заодно расскажешь, как смог в таком виде вырваться от Клауса, - не ожидал я, что здесь все друг друга знают. Но начало хорошее.
   А дальше мы пили. Демоны травили байки и рассказывали мне о своих приключениях, как в Бездне, так и в ходе захвата миров. По большей части я слушал, и лишь изредка вставлял пару-другую слов, чтобы уточнить или одобрить. В общем, имитировал благодарного слушателя.
   Тем временем, пока все стремительно впитывали алкоголь, я старался филонить, пил меньше всех, а будь такая возможность, выплёскивал бы алкоголь в какой-нибудь вазон. Но их не было, а под стол незаметно не выльешь.
   Когда поток баек в стиле "А вы помните как я...!" начал понемногу спадать, я решил, что пора бы начать задавать рассказам более желательное направление. Например, меня очень интересовал вопрос воскрешения демонов. С одной стороны, воскрешение подаётся всеми как непреложный факт, но учитывая исключение, а именно, при вызове вышестоящего демона, в голову всё равно проникали мысли: "А вдруг в следующий раз не получится?", "Что, если есть другие исключения?". Эти мысли вносят ещё больше беспокойства в и без того безумный мир.
   - Я всё никак не могу привыкнуть к тому, что воскресаю после каждой смерти. Слышал, что если не зарываться, то здесь невозможно умереть. Всё так просто? - в поисках ответа, я оглядел всех собравшихся, предлагая ответить любому из них.
   - Все об этом задумываются ещё в учебном лагере, - лениво протянул поджарый демон с двумя парами рук, продемонстрировав в зевке острые зубы. - Некоторые потом панически боятся умирать, опасаясь, что однажды это не сработает. Ерунда всё это. Бездна всегда воскрешает павших здесь демонов. Это из-за сердца, которое... эм, в общем... Крайт, расскажи лучше ты. Я в магических вещах плохо секу, - следом за неудавшимся рассказчиком, я перевёл взгляд на названного Крайтом. Тоже не выдающегося телосложения субъект. Примечательно лишь, что с его стороны к скамье прислонён посох вместо меча или секиры, как у остальных. Задумчиво потерев подбородок, он неторопливо начал объяснять.
   - Наверное, лучше начать издалека. Неизмеримо давно состоялся бой между двумя сущностями. Почему они сражались и кем друг другу приходились, не ясно. Известно лишь, что победившего позже назвали Творцом, а второго мы называем Владыкой. Творец то ли не смог, то ли не захотел убивать своего противника, и вместо этого, запер его в самом удалённом мире, какой только смог найти. Мы его знаем как Бездну, край нашего истинного рождения, - притихли даже демоны, сидящие за другими столиками, прислушиваясь к спокойному голосу Крайта. - Место, куда был низвергнут наш Владыка, получило название Сердце Бездны. Именно там появились первые тёмные боги, позже названные Герцогами, и именно туда отправляются души павших в Бездне демонов. Они черпают силу из Сердца, и отправляются к месту гибели, чтобы используя вложенную силу, восстановить тело, и обрести новую жизнь. Это колыбель нашей расы.
   После завершения рассказа в таверне снова стали слышны разговоры и смех, Крайт же снова потянулся к подбородку, и задумчиво смотрел в потолок, явно ещё имея что сказать.
   - Отвечая на твой вопрос, да, демону здесь невозможно умереть. До тех пор, пока его душа цела. Иначе нечему будет возвращаться к Сердцу, а тело просто сгниёт, - да этот чёрт просто звезда. Второй раз ему удалось пресечь все разговоры в шумной таверне. Сидевшие поблизости замолкали сами, и шикали, а иногда и били всё ещё веселящихся, призывая тех к тишине. То ли этот маг настолько авторитетен, то ли рассказанного им сегодня, обычно так просто не узнать. Как бы его не засыпали вопросами раньше меня.
   - Это как? Душа ведь, вроде, бессмертна? Разве её можно как-то уничтожить? - раз уж рассказ ведётся для меня, то мне и задавать вопросы.
   - Невозможного почти нет. Есть принципы, по которым всё работает, но и их, зачастую, возможно обойти. Дело лишь в могуществе и умении этим могуществом распорядиться. Кто-то может прихлопнуть насекомое, другой с той же лёгкостью прихлопнет целую армию. Один обойдёт родительское правило, другой же изменит закон природы. Для богов, например, возможности ограничены лишь их силой и фантазией, - Крайт рассказывал неторопливо, но увлечённо, и его постоянно несло куда-то в сторону. - А душу, да, её тоже можно и ранить, и уничтожить. Существует даже специальное направление магического искусства - магия Духа. Достигнув вершины, обретаешь бессмертие, когда душа преобладает над телом, которое отныне лишь упрощает жизнь, но не является её обязательным условием. В противовес, Магия Духа позволяет уничтожать души. И бессмертных, в том числе. А пока мы в Бездне, то ничем от бессмертных, принципиально, не отличаемся. Опасайся магов Духа. Они с лёгкостью могут прервать твою бессмертную жизнь, - хоть это и было сказано мне, но судя по паре скривившихся лиц, некоторые приняли эти слова на свой счёт.
   - Тебе ещё только предстоит учиться магии под руководством Сараша. У него узнаешь больше, а рассказывать тонкости тебе пока бессмысленно. Запомни только, что магия Духа в Бездне, можно сказать, не одобряется. Бессмертным трудно уживаться с чем-то столь грозным для них. Если использовать её в бою за ранг, то ничем хорошим это не кончится. Но об этом тебе тоже расскажет Сараш. Если захочет, - не только я, но и другие собравшиеся вопросительно посмотрели на Крайта, но тот не стал уточнять. Он что-то знает о Сараше, но вытянуть это вряд ли удастся.
   Разговор о душах и смерти быстро сошёл на нет, но острых шуток ещё долго не было слышно. Более того, можно было заметить фальшиво смеющихся демонов, пытающихся стереть с лица остатки застывшего на них страха. Что может напугать бессмертных, проживших чёрт знает сколько лет, и привыкших к своему бессмертию? Если люди боятся смерти, которая и так неизбежна, то каково вечно живущим от таких мыслей? Я пока не знаю. Не привык ещё.
   Когда гнетущая атмосфера немного улеглась, я озвучил зудевший в черепушке вопрос. Тем более что выпили мы уже изрядно, и даже меня потянуло на искренность.
   - Слушайте, всё хотел спросить, а чего вы такие дружелюбные? Из-за Сараша с Клаусом? Так всё равно, я ж на лицо, да и в целом, вылитый человек. Разве здесь это не повод, чтобы гнобить, там, презирать? - уже позже, прокручивая эти события, я решу, что лучше было выливать пойло под стол, чем так напиваться. Потому что уже после этих слов я мало что вспомню.
   - Из-за них тоже. Придурком надо быть, чтобы нарываться на Сараша. Клаусу-то на тебя плевать, а у мага на тебя явно есть планы. Но не только из-за них. Ты решил, что без рогов уже не демон? Так ерунда всё это. Каждый демон чувствует собрата по идущей от него силе. Ты тоже этому научишься. В тебе хоть этой силы и немного, но ошибиться, один хрен, не выйдет. Сильная трансформация просто сразу даёт понять, что демон далеко ушёл от своей прошлой жизни. Многие такое уважают, и за её отсутствие, действительно, могут разок-другой снести башку. Можешь считать, что сегодня правильно выбрал компанию, - сыто потянувшись, так и не назвавшийся массивный демон едва не перевернул лавку. Четырёхрукому, сидящему рядом с ним, пришлось вцепиться в стол, чтобы не дать опрокинуться лавке. Но от этого стол стал крениться, а тарелки и кружки начали угрожающе съезжаться к краю. Теперь уже я вместе с двумя другими демонами, сидящими на лавке напротив дебошира, вцепился в стол, не давая его завалить. С руганью и криками, кое-как удалось удержать и стол, и не дать навернуться здоровяку с многоруким. Только Крайт, сидящий на стуле, не принимал участия в веселье, а лишь сонно за нами наблюдал. Здоровяк, между тем, продолжил, как ни в чём не бывало.
   - А вообще, кто знает, как изменилось тело другого демона? Не всегда же растут рога, копыта и хвост, как считают во многих мирах. Я таких демонов вообще не встречал. Может быть, у тебя теперь член до колена. Как по мне, нормальная трансформация для смертного с одним, но очень сильным интересом при жизни.
   Демоны засмеялись. Причём, сидящие за другими столиками тоже. Они пересказывали эту шутку своим соседям, проморгавшим, по всей видимости, одну из вершин демонического юмора. А я подумал: "Откуда он узнал?!". Мысль усиленно крутилась в моей голове, и я стал замечать, что то один, то другой демон перестают смеяться, и косо смотрят на меня. Кто-то пихает соседа локтём и шепчет что-то на ухо. Всего пара минут, и уже никто не смеётся, только зыркают на меня. Краем глаза замечаю как демонесса за угловым столиком заёрзала на стуле.
   - Ха-аххах...,- мой смех одиноко загулял по залу таверны. - Нечего было копаться в моей голове. Попались! - смех снова наполнил зал, сидящие по бокам демоны так хлопнули меня по спине, что я едва не клюнул носом стол.
   В общем веселье, островком печали выделялась демонесса, обиженно поглядывающая на меня. В каждой шутке найдётся обиженная сторона.
   Дальше было ещё много разговоров и смеха. Возможно, мы даже устроили потасовку или полноценный дебош. Этого я уже не помню. Надеюсь, мне было хотя бы весело, потому что демоническое бессмертие, как оказалось, бессильно против похмелья от демонического же пойла.

***

  
   Условное утро встретило меня головной болью и лёгкой "трясучкой" организма как от озноба. Да, условное утро. В Бездне вообще много условного, даже смерть.
   Эта мысль немного подстегнула мой мыслительный процесс, и я вспомнил многое из рассказанного вчера тем демоном. Как его там? Крастом, Кастом... Ах да, Крайтом.
   Тот факт, что бессмертие, к которому я уже немного привык, оказалось не панацеей даже в Бездне, расстраивал. Хотя я ещё и не разменял век-другой, и не могу правильно понять цену бессмертия. Вот она страшился для демонов - магия Духа, а не ладан, распятие и чего там ещё они должны бояться? Какие-то неправильные демоны.
   Но проблемы нужно решать по мере поступления, и только те, которые можно решить. Например, смертным при интоксикации нужно много пить. Желательно, воды. Да и лёгкий завтрак из максимально знакомых продуктов будет не лишним.
  

Глава 11. Наконец-то

  
   Сегодня моему ожиданию пришёл конец. Сараш вошёл в таверну как раз в то время, когда я уже закончил завтрак, и не важно, что было уже далеко за полдень. Когда встал - тогда и утро и, соответственно, завтрак. А с учётом здешнего отсутствия видимого отличия дня от ночи, такое шутливое для Земли отношение, приобретало осмысленность и даже кое-какую серьёзность.
   Проведя Сараша в мою комнату, я стал ждать, не спеша задавать накопившиеся вопросы. Маг не стал медлить, и сразу перешёл к делу, явно не желая задерживаться здесь дольше необходимого.
   - Давай сразу разберёмся с судьбой той троицы, чтобы у тебя не было ненужных вопросов. Всем троим я сумел найти противников, которых они и вызвали на ранговые бои. Здоровому и крылатому не повезло, а тот, кого я забрал первым, сумел разделаться с противником. Так что, с ними я закончил. Один получил Четвёртый ранг, а два других окончательно подохли, избавив меня от каких-либо обязательств на свой счёт, - Сараш прервался, наблюдая за моей реакцией. Мне она и самому было интересна. Было как-то... всё равно. Три невольных попутчика оказались за бортом, причём двух из них растерзали акулы. Но они не были ни друзьями, ни товарищами, и я не находил в себе никаких эмоций, способных выразить мой интерес к их судьбам. Просто две невольные жертвы и один счастливчик.
   - Хорошо, одной проблемой меньше. Хотя я и не думал, что для тебя они что-то значат. Двигаемся дальше. Я хочу посмотреть, на что ты вообще годишься, раньше было не до этого.
   - Что от меня требуется?
   - Стоять на месте, заткнуться и не дёргаться.
   В точности выполняя указание мага, я стал наблюдать за его действиями. Прислонив посох к стене, чародей поднял обе руки на уровень груди, повернул ладони друг к другу, оставив между ними приличное расстояние. Баскетбольный мяч бы поместился. А затем начал колдовать.
   Негромким речитативом зачитывая скрипучие слова неизвестного мне языка, маг создавал заклинание, видимое невооружённым взглядом. Между его ладонями появился сгусток света, и начал стремительно увеличиваться в размерах, становясь всё ярче и интенсивнее. Резко сведя ладони, Сараш поглотил ими свет, после чего открыл смеженные, до этого момента, глаза.
   И в обычной ситуации четыре больших глаза на вытянутом черепе привлекали внимание. Первое время, мне было трудно не смотреть на них. А при разговоре было непонятно - в какую пару глаз смотреть, в верхнюю или нижнюю? Теперь же эти глаза, наполненные внутренним светом, сверкали, заставляя меня болезненно щуриться. Яркий свет, вырывающихся их четырёх провалов, был просто невыносим.
   Не знаю, сколько времени это продолжалось, но в один миг, свет вместо ожидаемого мною постепенного затухания, просто исчез из глаз Сараша, возвращая на лицо четыре привычных глаза, каждый из которых внимательно всматривался куда-то вглубь меня. Но с исчезновением света это продолжалось всего пару минут, после чего маг выдал свой вердикт.
   - Я ожидал чего-то подобного, раз уж ты ни на что не способен. Перерождение в демона подарило тебе силу, но ты не просто не знаешь, как ею пользоваться, ты на это не способен. Энергоканалы как у обычного человека, ни разу в жизни не пользовавшегося магией. И с этим надо что-то делать.
   - Так перерождение дало мне силу или нет? Причём здесь какие-то каналы? - о чём-то подобном я уже не раз читал, но узнать подробности не повредит.
   - Представь, хм... Вот, представь, что есть большая ёмкость с водой, и есть, скажем, бассейн. Их соединяет очень тонкая труба. Чтобы что-то произошло, нужно наполнить бассейн водой из ёмкости, но используя такую трубу, это займёт слишком много времени. К тому же труба протекает, да и насос столько времени работать не сможет, - смешно прищурив два глаза из четырёх, маг явно ковырялся в моих знаниях, подбирая понятную мне аналогию.
   - Ёмкость с водой - это твой резерв. Бассейн - объём магической энергии, необходимый для простейшего заклинания. Труба, как ты уже мог догадаться, это и есть твои энергоканалы. Мало того, что они слишком чахлые, чтобы пропускать приемлемое количество энергии, так ещё и совсем неразвиты, что приведёт к дополнительной потере энергии.
   - А насос это тогда что?
   - Концентрация. Даже через твои каналы можно было бы постепенно собрать достаточно энергии для заклинания, если бы ты смог столько времени поддерживать нужное её движение. Но ты не сможешь. Да и рассеиваться она будет. Ладно, хватит объяснений, пора бы перейти к делу. Твёрдо себе уясни - ты ещё не мой ученик. Покажешь себя достойно, и станешь им. А провалишься, и... хм, я что-то придумаю, - ничего приятного. Но это было очевидно и раньше. Сейчас меня интересует методика, по которой меня будет обучать Сараш. Возможно, пригодится что-то из земных знаний?
   - С помощью медитации? - а что? Складывается впечатление, что йоги все проблемы решают при помощи медитации. Да и цигун, помнится, едва ли не полностью из них состоит. Ничего более приближённого к энергоканалам и резерву на ум не приходит.
   - Действительно, это единственное возможное решение для смертных рас. Но это занимает непозволительно много времени. Ты пойдёшь по другому пути, и воспользуешься своим преимуществом. Ведь мы в Бездне, и даже если твои энергоканалы сильно повредятся, они быстро восстановятся. А значит, не нужно бояться, что мы можем перестараться.
   - В смысле? Что вы собираетесь делать? - как знал, что ничем приятным это не закончится.
   - В начале обучения, учитель передаёт ученику энергию в небольших количествах, и тот должен её освоить. Пустить по своим каналам, и тем самым, понемногу их расширить. Это делается посредством медитации. Но в нашем случае, можно забыть о мере, и немного ускорить события. Приготовься. Сейчас я буду передавать тебе энергию, и ты должен сделать её своей.
   - Что? Как это сделать? Что вы... Ох же б....!!!
   Словно мне в вены впрыснули жидкое пламя, и оно расползается по всему телу, сжигая его изнутри, и причиняя чудовищную боль. От такой боли можно было сойти с ума, или даже умереть от болевого шока. Но умереть по-настоящему мне здесь не светит, а по части боли у меня было много практики в последнее время.
   Мало-помалу, я свыкался с болью, с огнём в моём теле, и начал искать ответ. Пока ещё хотелось рвать на себе кожу, а с учётом последних открытий, просто воткнуть себе нож в сердце. Но я боролся с малодушием и обдумывал задание. Как сделать эту силу своей? Для начала, нужно собрать её в одном месте. Как там принято в восточных практиках, визуализация? Поехали. Я представлял, как водоворот затягивает огненные потоки вглубь моей груди, под солнечное сплетение. Начала возвращаться чувствительность в конечностях, а тиски боли начали неспешно разжиматься. Жар в груди, напротив, всё нарастал, грозя вырваться из-под контроля. Но я не останавливался, пытаясь сжать энергию в шар как можно меньшего диаметра. Всё давил и давил. И моё тупое упрямство и выдержка были вознаграждены. Жар, достигнув своего предела, начал стихать.
   Когда я снова смог соображать и воспринимать действительность, осторожно открыл глаза. Передо мной по-прежнему стоял Сараш, и внимательно наблюдал.
   - Весьма недурно. Ты почти угадал расположение резерва. В следующий раз я тебя немного подправлю, и будет толк. Откуда такие познания? Ты ведь из техногенного мира.
   - В одной части света у нас распространены схожие техники. Считается, что они пригодны лишь для улучшения самоконтроля и душевного равновесия. Видимо, это не так, - напряжение спало, и ситуация потеряла свою остроту, но я по-прежнему чувствовал энергию, переданную Сарашем. Она свернулась клубком в моей груди и излучала приятное тепло, даря ощущение уверенности и защищённости.
   - Кто знает. Может быть, когда-то в вашем мире было больше свободной энергии, и эти техники, действительно, имели большое значение. Или их первые адепты уже при их основании ухватились за неясные отголоски силы, и потянулись к ней. В любом случае, опыт твоей прежней жизни хоть как-то пригодился.
   Отвернувшись от меня, маг задумчиво повертел посох, и проронил:
   - Память души может оказаться небесполезной. Попробуем.
   - Что?
   - Нет, ничего. Позже узнаешь. Сейчас о другом. Тебе следует знать, что резерв нужно развивать, накачивая его энергией, и заставляя её циркулировать по энергоканалам для лучшего контроля. Иными словами, подчиняешь энергию, скапливаешь её в резерве, а затем разгоняешь по энергоканалам. Потом снова собираешь, и так по кругу.
   - Откуда брать энергию? - не всегда же Сараш будет подобным образом делиться ею.
   - Первое время я действительно буду передавать тебе свою энергию, это ускорит обучение. А в дальнейшем, будешь втягивать её в себя, подобно воздуху. В Бездне это не сложно, здесь всё пропитано энергией. А теперь приготовься. Повторим, - вновь волна жара, и снова отупляющая боль мешает думать и действовать. Но знакомое перестаёт пугать. Хоть и больно, но паники больше нет. Теперь я знаю, что делать.
  

***

  
   Вдоволь поиздевавшись надо мной, Сараш удалился. Мне же было велено оставаться в таверне, и носа не совать в город. Хотя после того, что маг выдавал за обучение, мне хотелось просто лечь, и чтобы меня не трогали. Никогда.
   Всё моё тело казалось пульсирующим океаном боли. Чрезмерное количество энергии, прошедшее через мои каналы заставило их резко увеличиться в диаметре. Насколько я понял объяснения Сараша, это грубо сравнимо с трубками из не слишком прочных материалов. Пропускная способность увеличилась, но стенки истончились, и местами почти полопались. Теперь нужно время, чтобы их состояние пришло в норму.
   К сожалению, это было не единственной проблемой. Похожая ситуация была и с моим резервом. Сараш внимательно следил, чтобы влить ровно столько энергии, чтобы я не начал, в буквальном смысле, гореть изнутри, и всё ограничилось моими ощущениями этого процесса.
   Таким образом, мне не нужно было указание мага, чтобы оставаться в таверне. Я чисто физически не мог её покинуть.
   Провалявшись на кровати неизвестно сколько, я пришёл в себя от неясной тревоги. Неприятное чувство, будто на тебя кто-то пристально смотрит. Или копается в голове.
   Открыв глаза, я действительно, обнаружил рядом с кроватью Сараша. Чародей изучающе на меня смотрел, а когда пришёл к какому-то выводу, поделился своими размышлениями и со мной.
   - Вижу, тебе уже лучше. Можно продолжать.
   Несмотря на всё желание послать мага к чёрту, и покончить с магией раз и навсегда, я лишь согласно кивнул.
   Я примерно представлял, на что соглашаюсь, и теперь поздно отказываться. Как я уже успел убедиться в Бездне, у всего есть своя цена. И прежде всего, она есть у силы. А самая честная цена это кровь, боль и пот. Всё упирается лишь в курс. Надеюсь, я не прогадал.
   - На этот раз будет проще, и восстанавливаться ты тоже будешь не так долго и болезненно. Всегда сложнее всего начать, - маг уже прислонил посох к стене, и приготовился к процедуре, но сперва добавил, - если бы ты всё-таки послал меня к чёрту, и отказался от магии, тем самым сведя на нет все мои усилия, то я бы скормил тебя Церберу.
   - Я рад, что это была лишь мимолётная мысль. Но я ведь вскоре воскрес бы.
   - Разумеется. Там же, где и умер. В желудке огромной трёхголовой собаки. Раз за разом, до тех пор, пока он бы от тебя не избавился, - против воли, мой правый глаз начал заметно подёргиваться.
   - Неужели за столько тысяч лет никому не пришло в голову, что наше бессмертие не идеально? Ведь можно же попасть в ситуацию, когда самостоятельно не выбраться даже за миллион лет, - богатое воображение тут же начало крутить в моей голове яркие картинки с демонами, раз за разом сгорающими в лавовом озере или тонущими в бескрайнем океане. Или вмурованными в камень. Навечно. Неспособные умереть.
   - Есть множество заклинаний, способных воссоздать тело демона не в месте его смерти. Но все они сложны, и никто не будет тратить силы и время, чтобы вытащить из подобного места мелкого демона. Имей это ввиду. А теперь приступим, - на этот раз боль даже отчасти помогла. Хотя бы прогнала из головы неприятные мысли.
  

***

  
   Следующие две недели слились для меня в монотонный болезненный процесс, от которого я, каким-то образом, вначале умудрялся получать некое извращённое удовольствие. Жар, плещущийся в моём теле, был даже приятен. Он согревал и давал уверенность в моей силе. Хотя я и понимал, что, на данный момент, это начисто ложное чувство.
   Сараш приходил когда мне становилось лучше, проводил столько процедур передачи силы, сколько я был способен выдержать, и оставлял меня биться в агонии. До следующего раза.
   Моё баранье упорство подкреплялось осознанием того, что Сараш наверняка сдержит своё слово, и избавится от меня, подобно той троице, если я не оправдаю его ожиданий. В лучшем случае, я повторю судьбу Шустрого, и после взятия Четвёртого ранга отправлюсь на одну из арен Вечной Войны, где лишиться жизни проще простого. О худшем думать и вовсе не хотелось.
   Не добавляло радости и понимание, что моя судьба снова целиком и полностью в чьих-то руках. Сперва Клаус, теперь Сараш. Для первого я был лишь досадной обязанностью, для второго... мне ещё повезло, что он обнаружил у меня магические способности. Но паршивое чувство беспомощности никуда не делось. В моменты, когда оно накатывало особенно сильно, я с трудом справлялся с желанием достать меч, спуститься на первый этаж таверны, и покромсать там всех в кровавые ошмётки. Затем выйти наружу, и пронестись по улицам Джараха, чтобы под крики умирающих, меня покинуло разочарование и слабость.
   И как же я был близок к этому! Не раз и не два я осознавал себя с обнажённым клинком посреди комнаты, уже открывающим дверь. Но раз за разом, мне удавалось успокоиться, и вернуть меч в ножны.
   Отыграться на ком-то, принести в этот мир немного смерти и боли. Это во мне говорит Бездна или я оказался настолько хреновым человеком?
   Как бы ни было плохо, я справлялся. Иногда расшибая кулаки или срывая с петель монументальную дверь, но справлялся. До тех пор, пока голоса не вернулись. Они насмехались надо мной. То голосом Лены, то давно погибших родителей, то истеричным срывающимся голосом мамы Лены, что я слышал на кладбище. Когда к этой какофонии присоединились голоса Клауса и Сараша, я едва сдерживался, чтобы не расшибить голову о стену, и хотя бы ненадолго, но забыться в блаженной темноте.
   Когда мне стали сниться цветные сны по тем же мотивами, и появились видения во время бодрствования, я начал путать реальность и вымысел.
   Когда я уже думал, что больше не выдержу, Сараш пропал. Несколько дней от него не было ни слуху, ни духу, и только это позволило мне прийти в себя. Без уже рутинного занятия, я смог немного привести в порядок свои мысли. Видения и голоса, задевающие за живое в момент слабости после очередного урока, оказались бессильны против здравого смысла и простой злости.
   Через какое-то время почувствовал, что теперь всё в порядке, и я себе полностью контролирую. Сараш не заставил себе долго ждать.
   - Так не может продолжатся вечно, мальчишка. Ты хотя бы понимаешь, что с тобой происходит?
   - Просто слабость. Я ещё не отошёл от своей прошлой жизни. Я справлюсь.
   - Глупость. Тогда слушай внимательно, я расскажу, что с тобой происходит, и к чему это приведёт, - бросив меня раздражённый взгляд, Сараш вновь заговорил. - Сейчас ты сдерживаешь своё демоническое начало, не желая превращаться и терять себя. Не знаю, в чём ты убедил сам себя, но страшишься ты не крыльев или рогов. Тебя до беспамятства пугает возможность потерять своё "я". Память, опыт, индивидуальность. Личность. И отчасти, ты прав. Во время трансформации действительно, возможно потерять часть себя. Вспомни хотя бы того здоровяка. Жалкое зрелище. Но правда в том, что чем дальше, тем труднее тебе будет сопротивляться. Только прояви слабость, и Бездна тут же накинется, не давая тебе ни шанса сохранить своё "я". Чем дольше ты будешь упорствовать, тем чаще и сильнее будет эти приступы. И тем больше вероятность, что ты станешь просто тупым демоном, не способным ни к магии, ни к нормальной речи. А я не собираюсь тратить своё время и усилия впустую, зная, к чему это приведёт. У тебя два выхода, и лучше бы тебе не ошибиться.
   - Не могу пойти на это. В чём смысл провести вечность в виде полуразумного мясника? Я не верю в удачу, - к чёрту. Справился сейчас, справлюсь и в дальнейшем. Плевать на рога, не в них дело. Слишком многое на кону.
   - Я сказал, что у тебя два выхода, но рассказал пока лишь об одном - поддаться трансформации. Варианта бесконечно упорствовать у тебя нет. Заткнись, и выслушай альтернативу, - снова взгляд, далёкий от одобряющего. - Можно пробудить память твоей души. Ты вспомнишь обрывки жизней всех своих воплощений. Твоя душа уже неоднократно проходила цикл перевоплощений. Разумное существо рождалось с твоей душой, проживало жизнь и умирало, затем душа отправлялась в подходящее тело для очередного воплощения. Сколько бы ни повторялся этот цикл, но теперь эта душа оказалась в твоём теле. Смерть стирает большинство воспоминаний, но все эти остатки, со всех личностей, сейчас содержатся в твоей душе. Есть подходящее заклинание, позволяющее пробудить эти воспоминания. Так вот, к чему я веду. Если так поступить, это даст тебе реальный шанс сохранить рассудок под влиянием Дыхания Бездны.
   Реинкарнация. Чтоб мне провалиться на этом самом месте. Он говорит о реинкарнации.
   - В чём опасность? Это выглядит слишком идеально.
   - Опасность в том, что тебя могут поглотить твои же ранние воплощения. Когда я их пробужу, ты окажешься в одном теле с неизвестным количеством искорёженных временем личностей. И все они захотят снова оказаться живыми, завладев единственным доступным телом. Одолей их, поглоти или развей. Это будет поединок воли и разумов. Если справишься, получишь шанс и дальше цепляться за свою человечность. Даже если в ней тебя интересуют лишь память и личность. Вот тебе два варианта. Ни один из них не лучше другого. В обоих случаях ты рискуешь всем. Но если в первом случае придётся положиться на удачу, то во втором сможешь сам побороться за своё будущее. Выбрать нужно сейчас.
   Ещё не полностью пришедший в себя после утомительного безумия, я ответил, почти не раздумывая.
   - Тогда я предпочту познакомиться со своими прошлыми воплощениями. Возможно, мы сумеем поладить, - как и говорил, я никогда не верил в удачу. По крайней мере, никогда не мог со спокойным сердцем положиться на ветреную фортуну: "А, будь, что будет!". Если уж мне выпал шанс побороться за свою жизнь, то им нужно воспользоваться. И будь, что будет.

Глава 12. Это только моя душа

   Опротивевшая таверна осталась в прошлом. Шагнув в созданный Сарашем портал, я оказался посреди привычного каменного плато. Вокруг - ни души, ни жалкого сарайчика. Учитывая наш недавний разговор с Сарашем, это место вызывает лишь недоумение. Неужели мерзкий маг всё-таки решил от меня избавиться?
   - С каждым мгновением мне хочется этого всё больше и больше. Но я не могу смириться с мыслью о том, что всё, что я уже сделал для твоего обучения, было впустую, - как всегда, раздражённо взглянув на меня, чародей заторопился по плато в лишь ему известном направлении. - Держись строго за мной, а лучше и вовсе, иди шаг в шаг.
   Делать нечего, и я послушался Сараша, поспешив за ним. Как по болоту следуют за проводником, ступая строго в те же места. Скорее даже, как по минному полю. Всматриваясь в землю в поисках мин, и ступая лишь на проверенные участки, боясь не то что шагнуть в сторону, а просто не точно попасть в отпечаток ботинка впередиидущего.
   Немного позже, освоившись и поняв быт одинокого мага, я ещё не раз убеждался в точности последнего сравнения. Всё пространство здесь было нафаршировано магическими ловушками и защитными барьерами. И хорошо, если магическая мина тебя просто как следует прожарит, ничего, полежишь денёк кучкой обгорелого мяса, да и восстановишься. Но ведь может и телепортировать в случайную точку. И нет никаких гарантий, что даже Сараш сможет найти. Вполне творческий подход к защите в мире почти неубиваемых демонов.
   В свой первый визит я всего этого не знал, и со спокойной душой следовал за магом, не подозревая об опасности.
   Изменение пейзажа произошло одним рывком. Вот я делаю шаг, другой, ещё один. Вокруг всё тот же унылый пейзаж без каких-либо изменений. Следующим шагом я пересёк невидимую грань, создающую иллюзию пустоты, и оказался перед большим двухэтажным домом. Это произошло настолько неожиданно, что я сделал шаг назад от возможной опасности, снова перейдя заветную черту. Признаться, в этот момент разум меня подвёл. Мне не привыкать к подобным видениям во сне и наяву, так что, сперва я решил, что дом мне просто привиделся. Встряхнул головой, и пошёл к Сарашу, который так и не обернулся и не был свидетелем моих затруднений.
   На этот раз, мгновенно появившийся из пустоты дом, заставил меня всего лишь вздрогнуть. Внимательно осмотрев местность на предмет других глобальных изменений, и не заметив больше ничего, заслуживающего внимания, я, наконец, догнал мага.
   - Как я тебе уже говорил, таверна совершенно не подходит для пробуждения памяти твоей души. Если не справишься, и будешь поглощён одним из своих предшественников, то здесь мне будет удобнее от тебя избавиться. - Совершенно необязательно постоянно мне об этом напоминать. Я и так прекрасно знаю, что на кону моя жизнь.
   Маг остановился, не дойдя до входной двери всего пару метров, и резко обернулся ко мне, раздражённо ударив посохом по камню. Несмотря на импульсивный жест, его голос оставался, как всегда, спокоен.
   - Дурак. Тупица. Кретин, - казалось, ещё немного, и маг треснет меня своим посохом. Или это просто синдром Туретта*? - Неужели ты не понимаешь, что на кону не только твоя бесполезная жизнь? Твоя нынешняя личность это, по сути, и есть твоя полноценная душа. И если прошлые воплощения смогут тебя поглотить, то это будет конец. Оборвётся не только твоя жизнь, но и сама душа будет уничтожена, навсегда выпав из круга перерождения. Для тебя больше не будет ничего. Никакой надежды. Не будет даже жалкого осколка души, который бы смог стать Пустым здесь, в Бездне.
  
   * Тики -- движения и звуки, "которые возникают периодически и непредсказуемо на фоне нормальной двигательной активности"], похожие на "отклонение нормального поведения". Тики, связанные с синдромом Туретта, различаются по количеству, частоте, тяжести и анатомической локализации. Эмоциональные переживания увеличивают или уменьшают выраженность и частоту тиков у каждого больного индивидуально. Также тики у некоторых больных протекают "приступ за приступом".
   Копролалия (спонтанное высказывание социально нежелательных или запрещённых слов или фраз) -- наиболее распространённый симптом болезни Туретта. (Взято из Википедии)
  
   Хоть и запоздало, но меня проняло. Это как быть на смертном одре и цепляться за надежду о том, что там тебя что-то ждёт. Однажды это уже произошло, хотя в тот раз я ни на что и не надеялся, и надежда, возможно, даже ожидание чего-то подобного, невольно поселилось в моей голове. В первый раз был Ад, может быть, в этот раз повезёт больше?
   В крайнем случае, я надеялся на привычное воскрешение здесь, в Преисподней. А теперь оказывается, что в нашем чудном бессмертии всё больше дыр.
   - Как я должен был это понять, если вы говорите мне это только сейчас? - в моём голосе тоже слышится раздражение, хоть я и стараюсь его придержать. Как выяснилось, от этого мага вскоре будет зависеть не только моя жизнь, но и само существование моей не такой уж и бессмертной души. В любом случае, по части яда в голосе, мне до мага ещё далеко.
   - Я думал, это очевидно, если речь идёт о поглощении души. Ну вот, ты узнал об этом, и что, твоё решение изменилось? Хочешь испытать удачу, и поддаться Дыханию Бездны?
   - Нет. Вариант с моими личностями всё равно кажется мне лучше. Уж с самим собой я как-нибудь договорюсь, - да и поздно уже отступать. И даже сомневаться в выборе поздно.
   - Очень надеюсь, что остальные твои воплощения были ещё более заурядными и блеклыми личностями, чем ты. Иначе тебе придётся туго, - выцедив из своих зубов последнюю каплю яда, маг отвернулся от меня и добрался, наконец, до двери.
   Проигнорировав его последнюю не то колкость, не то оскорбление, я обратил внимание на обитель мага. Было желание даже слегка разочарованно цокнуть языком, но я сдержался.
   Хотелось увидеть башню. Желательно, охраняемую драконом. Или хотя бы грифоном, минотавром... Какие там ещё опасные твари годятся для этого? Но нет же, передо мной вполне обычный двухэтажный дом, разве что, без единого окна. И сложен он не из опостылевшего чёрного камня, а из крупных кирпичей. Гранитных, если не ошибаюсь.
   Как выяснилось, в Аду даже маги неправильные. Четырёхглазые, безбородые, и живут в гранитных коробках, вместо высоких башен. Сплошное разочарование.
   Поймав себя на таких размышлениях, я в который раз удивился, насколько же нелепые мысли лезут в голову, лишь бы отвлечься от предстоящей опасности. За время, пока я пытался привести в порядок содержимое своей головы, маг открыл входную дверь, просто проведя перед ней рукой. Ещё бы, нормальной дверной ручки на ней не было. Сараш не стал церемониться, пропуская гостя, и первым вошёл внутрь. Это так, очередная глупая мысль, не более. Ничего подобного я от него и не ожидал, и просто последовал за ним.
   Внутри дом оказался куда интереснее, чем снаружи. Более того, клянусь чем угодно, внутри он определённо больше.
   Повсюду были расставлены высокие книжные шкафы, упирающиеся в, по меньшей мере, трёхметровые потолки. Несколько кресел, большой диван. Ничуть не похоже на пристанище демона. Зато уже больше напоминает дом мага.
   Все книги расставлены по полочкам, ни одна вещь не валяется где попало. Сперва я решил, что это маг такой аккуратный и педантичный. Но порядок в доме ввёл меня в заблуждение. Как я вскоре узнал, здесь постоянно прибираются его рабы. Сам же маг оказался на редкость неаккуратен в домашних вопросах.
   - Нам на второй этаж. Иди за мной, - поднявшись следом за магом по чертовки неудобной винтовой лестнице, я оказался в просторной и почти пустой комнате. Пол, стены и потолок усеивали магические рисунки. Некоторые из них мерно светились, другие постоянно мигали. Очень скоро у меня начала болеть голова от этого бесконечного мельтешения.
   Больше ничего в комнате не было. Ни жаровни или котла, ни запасов ингредиентов. Ну там, сушеных лягушек, крови девственниц и прочей, обязательной для магов, гадости.
   - А где всякие магические штуки? Разве магам не нужны для сложных заклинаний различные ингредиенты?
   - Знахарям, деревенским гадалкам и магическим заморышам они определённо нужны. Нормальные маги спокойно обходятся без, как ты сказал, "всяких магических штук". Кроме того, этот зал называется "Заклинательные покои", и служит, как не трудно догадаться, для сложных заклинаний, и ни для чего более. Это при создании артефактов, мы нередко используем "всякие магические штуки", - даже если бы захотел, я бы не смог сложить в слова столько презрения.
   - А теперь становись в центр вон того рисунка, успокойся и ни о чём не думай, - дождавшись, когда я займу положенное место, маг стал настраивать меня на нужный лад. - Просто ровно дыши, сосредоточься на своём дыхании, и ни на чём другом. Что бы ты ни почувствовал, не произноси ни звука и не вздумай выйти из круга. Пробуждение воплощений работает не сразу, и сейчас тебе ничего не угрожает. Я начинаю.
   По одному лишь взмаху руки Сараша, магический рисунок, на котором я стоял, засветился. Следом за ним активировались ещё несколько рисунков, и одновременно погасли, оставив вместо себя прозрачный барьер, накрывший меня, словно стеклянная колба.
   Дальнейшие манипуляции мага и речитатив его заклинания не произвели никаких визуальных эффектов, но мои чувства то обострялись, то утрачивали всяческую связь с реальностью. А мои внутренности, будто кто-то грубо перебирал рукой. К горлу подкатывала тошнота, а в мозг вонзали раскалённую иголку. Каждый раз в другое место.
   В какой-то момент я окончательно потерял связь с действительностью, тратя всю свою выдержку на то, чтобы следовать указаниям Сараша - не сдвинуться с места и не завопить от боли. Единственное, насчёт чего я был спокоен, это опасность обморока. Длительные испытания показали, что у меня их не бывает. Даже когда очень хочется.
   Улучшения наступали постепенно. Сначала перестала раскалываться голова, затем пропало ощущение присутствия чего-то инородного в моих внутренностях, и наконец, пришли в норму органы чувств. Немного расслабившись, я вздохнул с облегчением. Маг мог бы и предупредить, что будет так гадко.
   - Вижу, ты в порядке, это хорошо. А теперь иди за мной, - сохраняя совершенно беспристрастное лицо, маг кивнул в сторону лестницы.
   - Было бы ещё лучше, знай я заранее о паршивости этой процедуры, - меня всё ещё потряхивало, а во рту стоял привкус желчи.
   - И что бы изменилось? Я и так знал, что ты выдержишь, поэтому, хватит ныть и иди за мной. Для тебя всё ещё только начинается. Или заканчивается. Это уже от тебя зависит, - злость на мага тут же пропала. Нужно собраться, неизвестно, когда начнётся самое важное.
   - Пара часов у тебя точно есть, иди уже.
  

***

   - Это твоя комната на сегодняшнюю ночь. Дверь заперта запечатывающим заклинанием, ты её не взломаешь, даже если сильно захочешь.
   - Ладно, я понял. Это на случай, если что-то пойдёт не так.
   - Именно. Устраивайся и готовься. Я зайду утром. Поздравлю тебя. Или убью, - закрыв за собой дверь, маг оставил меня одного. Наедине со всеми пугающими мыслями и опасениями. Правда, если верить его словам, мне недолго оставаться в одиночестве. Скоро у меня появится компания.
   Лежа на кровати, я пытался упорядочить мысли, и максимально сосредоточиться. Почувствовать, что происходит внутри меня. Я слушал своё дыхание, и вскоре потерял ощущение времени.
   А потом пришли они.
   Не понимая, в должной мере, чего же мне ждать, я искал в себе что угодно новое, необычное. И ответ пришёл мне в виде голосов. Сначала несколько тихих голосов вклинились в мой внутренний диалог, затем их стало больше, и они больше не были тихими. Я перестал слышать себя, ход моих мыслей. Всё пространство заполонили проклятые голоса. Это были обрывки чьих-то мыслей и желаний, не оформленные ни во что конкретное. Но за каждым из них чувствовалось что-то большее, чем просто надоедливый голос.
   Эти голоса сводят с ума. Я слышу их всех. Они кричат и хотят стать главными. Прошлые "я" хотят моё тело. Но их время прошло. Теперь мой черёд.
   От них уже осталось не так уж много. Обрывки воспоминаний и эмоций, однобокие и неполноценные. Я чувствую их отстранённо, они ещё не мои. Но станут моими.
   Не представляя как вести подобные бои, я потянулся к своему резерву, горячим клубком свернувшемуся в моей груди. Он ярко пылает, освещая пустоту, раскинувшуюся вокруг, и в этом свете я замечаю их. Искалеченные, убогие тени. Почти бессильные осколки себя прежних. Но они повсюду. Если бы они накинулись на меня одновременно всем скопом, то разорвали бы меня, и кто-то да захватил бы тело. Но между ними не было единства, они рвут друг друга на части, и лишь немногие бросаются на меня. Бой всех против всех. Не надо побеждать каждого. Нужно просто выжить.
   У меня нет меча, и что страшнее, нет даже рук. Но рядом огненным шаром полыхает мой резерв. По наитию, почти не контролируя и не понимая свои действия, я тяну из него силу, и нас тут же связывает нить, накачивая меня моей же энергией. Я начинаю чувствовать своё тело. Не из плоти и крови, а из чистой энергии. Пойдя дальше, я пускаю энергию по руке, и получаю почти настоящий меч. Теперь я чувствую себя в своей тарелке. Наконец-то понятно, что нужно делать.
   Тревожит лишь резко уменьшившийся и потускневший резерв, но нас по-прежнему связывает нить, значит, всё в порядке, и я могу рассчитывать на всю его силу без остатка. На всю свою силу. Главное, победить до того, как энергия закончится.
  

***

  
   Тихую комнату огласил звук открывающейся двери, а следом и шагов вошедшего мага. Сосредоточенный и окружённый тонкой плёнкой магической защиты, он сжимает в руке посох, готовый уничтожить своего несостоявшегося ученика. Но вместо демона, одержимого осколком былого воплощения, маг видит этого демона лежащим на смятой кровати. Лоб покрывают капельки пота, руки мелко подрагивают, дыхание прерывистое и неглубокое.
   Не подходя ближе к кровати, маг остался у двери, не спеша снимать с себя защитное заклинание или откладывать посох. Ещё ничего не решено.
   Простояв так не меньше часа, маг стал замечать, что дыхание демона успокаивается, и того перестаёт колотить. Выждав ещё немного, маг ударил посохом по полу. Глаза демона медленно раскрылись.
   - Ты в порядке? И что важнее, это всё ещё ты?
   - Да, я. Остался только я, - в открывшихся глазах виднелось ещё меньше здравомыслия, чем прежде. В каком-то смысле, я стал совокупностью всех своих воплощений. Но кто знает, может, сегодня я променял часть себя на эти воспоминания. Что если перед своим концом эти тени успели откусить от меня по кусочку? Ещё только предстоит разобраться во всём случившемся сегодня.
   - Не скажу, что был уверен в таком исходе. Ты неплохо проявил себя, - Сараш наконец убрал защитный покров, и подошёл поближе к кровати. - Как ты себя чувствуешь?
   - Не могу пошевелить даже рукой. Совершенно нет сил. И глаза закрываются, - резко придя в чувство, я теперь стремительно "отключался".
   - У тебя истощение. Резерв едва виден. Что ты делал, как справился с воплощениями? - несмотря на моё состояние, маг не спешил оставлять меня в покое.
   - С помощью энергии резерва я создал себе тело и меч, а затем долго рубил старых "я". Надеюсь, это не было впустую? Вы ничего не говорили о том, как их поглотить.
   - Не было, у тебя всё получилось. Хотя и совсем не так, как я ожидал. Но теперь на несколько вопросов меньше, - всё это время маг внимательно смотрел на меня, что-то исследуя. Теперь же он пришёл к какому-то выводу. - Спи, завтра я тебе всё объясню. И с завтрашнего дня начинается твоё обучение. Поздравляю.
  

Глава 13. Ученик чародея

  
  Следите за новостями этой серии книг, за другими проектами, а также читайте обзоры на интересные книги, фильмы и игры - на моём блоге: Блог о фэнтези и фантастике
  
Оценка: 5.78*89  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  И.Лукьянец "Провокация" (Приключенческое фэнтези) | | Ю.Чернышева "Судьба из комнаты напротив" (Молодежная проза) | | К.Марго "Женская солидарность, или Выжить несмотря ни на что" (Любовные романы) | | С.Вайнштейн "Печать твоего вероломства" (Любовное фэнтези) | | А.Ардова "Мое проклятие. Книга 3" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Капучинка " (Короткий любовный роман) | | Зак "Великая Игра 2." (ЛитРПГ) | | Т.Серганова "Дети Тьмы. Непокорная" (Любовное фэнтези) | | Н.Самсонова "Жена по жребию" (Любовное фэнтези) | | С.Волчок "В бой идут..." (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"