Волгина Александра: другие произведения.

Закончен! 25.06во власти вампира (Общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.46*179  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Виктория, спасибо за обложку! ЗАКОНЧЕН! ПОЛНОСТЬЮ! Алекс даже подумать не могла, что ее жизнь будет связана с вампиром! Ведь, она ненавидит их всем сердцем! Но что делать, когда ты пленница могущественного бездушного, а он вместо ожидаемого презрения испытывает к тебе совсем другое чувство, неистовое и страстное, не оставляя выбор. Есть ли возможность победить? И есть ли смысл бороться?

  Во власти вампира
  
  -1.1-
  
  Я металась по комнате словно раненый зверь, нервно теребя в руках тонкий шелковый платок, который несколькими минутами ранее сняла с шеи.
  Что же делать?!! - судорожно билось в голове.
  Бежать! Бежать! - истошно кричал внутренний голос.
  А другие?! Договор?! Как ты сможешь жить с этим дальше?! - шептал разум.
  Но как жить дальше МНЕ?!!!
  Скорее, спрятаться, пока он уверен, что мне никуда не деться. Пока....
  Я резко остановилась напротив зеркала. В отражении девушка с блестящими изумрудными глазами и с лихорадочным румянцем на щеках настороженно повела плечами, скидывая выбившуюся из прически прядь каштановых волос. Красива, даже сейчас - чертовски красива.
  Мужчины предпочитают блондинок?! Ха.
  Из горла вырвался каркающий, нервный смех.
  Мужчины - возможно, Вампиры - нет. Вернее, этот, конкретный, вампир.
  Я судорожно сжала руки так, что костяшки пальцев побелели. Опять это ощущение. Знакомое до боли. Я резко развернулась.
  Никого!
  Попыталась отвлечься, взять себя в руки.
  Пустое. Снова это сводящее с ума ощущение, от которого кидает в дрожь. Я рванула ворот рубашки, с отстраненным спокойствием наблюдая, как с треском рвется ткань, выдираемая оторванными пуговицами. Как те со стуком падают на пол. Не помогло.
  Грудь тяжело поднялась в такт нервному тяжелому дыханию. Мне кажется. Это все игра уставшего воображения, нервы, - старалась успокоить я себя.
  Но снова, словно наяву, почувствовала на себе этот взгляд, пронзительный, пристальный, подавляющий, раздевающий. Я закрыла глаза, почти ощущая, как по коже скользит невидимая рука, вынимая шпильки и заколки, распуская волосы, поглаживая скулу, касаясь губ, шеи, груди: вдоль разорванного ворота рубашки, ниже и ниже...
  Я распахнула глаза. Девушка в зеркале испуганно вздрогнула, наблюдая за рассыпанными по плечам волосами. Во взгляде неверие перешло в страх. Я резко обернулась по сторонам.
  Никого!
  Я запрокинула голову и засмеялась.
  Никого, кого я могла бы увидеть. Но....это совсем не значит, что я одна.
  Продолжая смеяться, я опустилась на пол, спиной опираясь о стол.
  Как могла я думать, что мне оставят выбор? Пусть ультимативный, но выбор! Идиотка! Почему возомнила, что могу хоть что-то противопоставить ему, смогу бороться и ....победить!
  Смех прекратился так же резко, как начался. Волосы, уже не удерживаемые заколками, рассыпались тяжелыми локонами. Я закрыла глаза, понимая, что это конец. Конец всему, к чему я так долго шла, что лелеяла и трепетно берегла, взращивая в своих мечтах. На смену разбившихся надеж пришли опустошенность и покорность.
  Я откинула в сторону платок, стиснула руками виски, горько усмехнулась и практически не вздрогнула, когда невидимая рука, уже не таясь, отвела волосы, проводя по скуле. Медленно, но уверенно, словно смакуя каждую секунду.
  Захотелось зажмуриться еще сильнее, представить, что все это сон. Что вот-вот зазвенит будильник, и все будет по-старому. Как последние три года.
  - Не стоит, Алекс.
  Этот голос! Очаровывающий, ласкающий, покоряющий, с жесткими стальными нотками, от которых леденеет кровь. И безумно знакомое ощущение сгустившейся силы, сконцентрированной вокруг НЕГО.
  Николас! Мой противник, враг, любовник.
  
  Вампиры! Мы лишь тешим себя иллюзией, что знаем их. Мне было двенадцать лет, когда они вышли из тени и заявили миру о своем существовании. Шок быстро сменился страхом. А у страха глаза велики. Люди стали в ужасе готовиться к войне, подбадриваемые правительствами, испугавшимися за свою власть, наработанные схемы сотрудничества, договоренности и .... жизнь. В городах начались волнения, паника набирала обороты, но все изменилось за один день. 12 сентября 1999 года от Рождества Христова международное представительство со стороны людей встретилось с представительством вампиров. И оказалось, что..... бояться стоило и еще как. "Бездушные", как потом назовет их человеческое племя, выставили свои требования. Тотальный контроль всех основных сфер деятельности. Политика, здравоохранение, образование, финансы и многое другое попали в список их интересов. Люди возмутились, стали угрожать, но как оказалось, сильных аргументов у человечества не было. Научные разработки, робототехника, атомное и биологическое оружие, генетические исследования, компьютерные технологии, все, что могло бы помочь в уничтожении врага, уже давно и тщательно контролировалось вампирами. Более того, вся наука базировалась на исследовании именно человеческих особей, поэтому "амальгийский" вирус, который мог уничтожить сотни людей, был вполне безопасен для наших новых "друзей". Об этом бездушные "тактично" и намекнули. Мы для них - открытая книга, они - сплошная загадка, свод мифов, легенд и домыслов. И в случае военных действий вампиры не упустят случая этой информацией воспользоваться, в частности "амальгийский" вирус вполне подойдет для их целей. А если добавить физическую силу врага, помноженную на знания, многолетний опыт и финансовые ресурсы - то у нас не осталось бы ни малейшего шанса. Тогда люди лишь частично представляли себе возможности вампиров. А те не спешили их нам раскрывать. Все, что мы знали (если отсеять откровенные глупости), а знали мы сущие крохи: сильные, быстрые, ловкие, с хорошей регенерацией и долгой жизнью, не отображало и сотой доли их возможностей. Но и этих знаний хватило представительству, чтобы опустить угрозы и начать переговоры. Тяжелые, долгие и заведомо обреченные на значительные уступки.
   Мы выторговали себе не много. Кроме двух небольших территорий: часть Африки и России от Сибири до Дальнего Востока, все остальное попало под контроль вампиров. По сути, своим решением они перекроили мир заново. Сместив правительства практически всех стран, вампиры разрешили оставить на "своих" территориях лишь ряд "кабинетов", состоявших из нескольких министров, номинальных, для успокоения местного населения, которое было нужно новым правителям мира. Миграция населения в их планы не входила. Поэтому для общественных масс, на первый взгляд, ничего не поменялось: глава государства - человек, а вампир - лишь советник, правая рука. На самом деле все решения теперь принимались совсем не людьми, мы - были лишь марионетками. Реальное правление осталось только на двух выделенных территориях. Эти земли были оставлены людям с условием, что настоящая картина не станет доступна населению. Почему бездушные решили отдать людям клочок земли? Ради развлечения или по иным причинам, но на тех переговорах никто выяснить не пожелал.
  Вампиры быстро взяли правление в свои руки. Со стороны этого не было заметно, но теперь каждое значимое решение согласовывалось с ними. Благодаря своим нечеловеческим способностям они легко контролировали людей, подавляли любые недовольства, выстраивали свою империю. Ничего не делалось открыто, не было публичных наказаний, насильственного регулирования, жестокого обращения. Спокойно и постепенно людям подносилась нужная информация, что необходимо жить в мире, что нет смысла бояться новых членов общества, что вампиры не убийцы и им вполне достаточно донорской крови, что для нас (большинства людей) ничего не поменялось. Наоборот, на улицах стало спокойно, преступления раскрывались за считанные секунды (если убийцей, конечно, не был вампир, но в таком случае данный инцидент представлялся несчастным случаем), практически исчезли махинации и другие нелегальные предприятия. Идеальный, но от этого еще более страшный мир! Казалось, хуже быть уже не может, но человеческие правители не были бы правителями, если бы не попытались исправить сложившуюся ситуацию, вернуть ускользающую власть.....И все стало еще хуже. В 2007 году мы окончательно лишились возможности быть независимыми и свободными.
  
  Четыре года назад.
  
  - Я злобный вампир, я тебя съем! - Сашка незаметно подкрался ко мне со спины и шутливо укусил за оголенное плечо.
  - Дурак! - я со смехом вывернулась их объятий парня и пригрозила, взъерошив его светлые волосы: - Будешь так шутить, самого съедят.
   Между нами завязалась легкая потасовка, грозившая перерасти в нечто более романтичное и интересное. Но на столе запикал телефон, я с сожалением оторвалась от своего бойфренда, взяла мобильник и скинула напоминалку, гласившую "Пора собираться".
  - Тебе обязательно идти? - со вздохом спросил он, растягиваясь на диване.
  - Угу, - хмыкнула я, судорожно пытаясь вспомнить, где последний раз видела свою косметичку.
  Заглянув к себе в комод, я одной рукой стала извлекать из его зева помятую и давно не видевшую свет сумочку с губной помадой и тушью, а другой постаралась не дать полотенцу соскользнуть с еще влажного после душа тела. Сашка с интересом наблюдал за моими манипуляциями.
  Александр и Александра. Ребята на курсе уже перестали подкалывать на эту тему, мы с Сашкой три года вместе, а значит все шутки старые и дряхлые, в общем, совсем не смешные.
  - Ты же знаешь, отец министр и обязан присутствовать на подобных вечерах, с семьей. А так как из семьи у него одна я, то сам понимаешь, эти обязанности ни на кого не скинешь. Эх, хорошо Вики, у нее три брата, так они по очереди ходят. Представляешь, они этой очередью торгуют друг с другом или обменивают на что-нибудь, - рассмеялась я, стараясь скрыть за весельем стремительно портящееся настроение.
  Ходить на такие мероприятия я не любила. Помпезные, шумные, с певцами, знаменитыми актерами, политиками и другими селебритис. Пустые! Но хуже всего на них присутствовали вампиры, всего несколько, но мне вполне хватало, чтобы чувствовать себя некомфортно и неуютно. Но выхода не было. Я должна была идти.
   Находясь в гущи политической деятельности, хоть и не касаясь ее, я прекрасно понимала, что практически все, что делается открыто - это своеобразный пиар. К нему же относились и подобные вечеринки. Цель: преподнести общественности очередную картину счастливой "дружной" жизни людей и вампиров. По факту же - все, что происходило на виду не несло никакого смысла. А вот то, что творилось за закрытыми дверьми.... Но там я не была, и быть не хотела.
  Отец часто рассказывал о том, как все происходит на самом деле, сокрушаясь, что то или иное решение принято вовсе не на пользу людей. Последний закон, который вызвал его негодование был "О нападении". Теперь за групповое нападение на вампиров могли лишить жизни. Ха! Как будто на них так легко напасть! Даже мы, люди, находящие рядом, не могли до конца осознать их возможности. Но и несведущему человеку было понятно, чтобы напасть на вампира - нужно быть самоубийцей. Я сомневалась, что даже два десятка хорошо обученных, вооруженных солдат могут причинить кровососу хоть сколь-нибудь существенный вред. Поэтому такой закон преследовал лишь одну цель: давал право легально устранять и ликвидировать инакомыслящих. Еще один гвоздь в крышку гроба, где покоятся наши свободы и права.
  Я наконец-то плотно закрепила полотенце и взялась за "наведение марафета". Косметику я не сильно уважала. Несколько взмахов тушью, легкий телесный блеск на губы - вот и вся моя раскраска на вечеринку. Даже гадать не нужно, я буду самая "натуральная" гостья.
  - Ох, кажется, я опаздываю.
  Я схватила с комода заколку и одним взмахом руки, свернув волосы в небольшую "ракушку", закрепила их на голове. Теперь одежда.
  - Хочешь всех очаровать? Помни - я очень ревнивый и злобный вампир, - добродушно усмехнулся Сашка, наблюдая за моим преображением.
  - Тьфу на тебя! - пронеслась я мимо него к шкафу. - Если бы ты был вампиром, я бы тебя и на пушечный выстрел не подпустила.
  Увлечения многих девчонок этими "обворожительными, прекрасными, мужественными, влиятельными мужчинами", я не разделяла. Возможно, потому что много знала о том, что происходит в реальности, об их политике, отношении к людям, пренебрежении к человеческим девушкам. Поэтому вампиров я не любила, презирала, слегка боялась, понимая всю их мощь, и уж точно не стремилась привлечь чье-то там внимание. А уж от женщин-вампирш вообще старалась держаться как можно дальше. Благо, в политическом окружении отца таких было не много. Но иногда я все же пересекалась с ними на подобных мероприятиях.
  Итак, что у нас в шкафу? Что-то было. Точно помню. Я вытащила брючный вечерний костюм бежевого цвета. Широкие штанины создавали образ "платья в пол", однако были гораздо удобнее. На спине полоска кружева, вороник поднимается от груди и застегивается сзади на шее, английский вариант, кажется так. Из украшений только тоненькие сережки-цепочки с зелеными камешками в цвет глаз. Все скромно и со вкусом, а главное - удобно, не придется следить за тем, как ты сел, куда поставил ногу, не запнешься ли о подол.
  Схватив с комода небольшой клатч, я подбежала к Сашке и чмокнула в губы: - Дождешься?
  - Куда ж я денусь? - усмехнулся он.
  Я подошла к двери, краем глаза поймав свое отражение в зеркале. Красива, даже слишком. И это факт больше печалит, чем радует, ведь, я вовсе не хотела привлекать внимание. Хотя... я не раз была на подобных вечеринках. У вампиров поклонниц много, а больше к дочери министра никто приставать не будет. Надеюсь, все будет, как всегда.
  Я еще раз обернулась к Сашке и послала тому воздушный поцелуй. Тот ободряющее подмигнул. Какой же он у меня понимающий! Я еще раз искренне и тепло улыбнулась ему и .....последний раз посмотрела в глаза своему парню.
  
  -1.2-
  
  - Привет, - сбежав по ступенькам, я нежно чмокнула отца в щеку. - Что-то случилось? - нахмурилась я, увидев озабоченное лицо родителя.
  - Нет, нет, все в порядке, - он вымученно улыбнулся. - Немного устал, тяжелый день. Ты готова?
  - Полностью, - я крутанулась на каблуках, давая ему возможность рассмотреть меня со всех сторон.
  - Какая же ты у меня красавица. Вся в мать! - грустно улыбнулся отец.
  - Папа, у тебя точно все в порядке? - я подозрительно присмотрелась к родителю.
  - Точно, точно. Пойдем, - чуть более поспешно, чем всегда, сказал он, стараясь, по всей видимости, перевести тему. - Как Саша?
  - Хорошо, - пожала плечами я, беря мужчину под руку.
  Водитель ждал нас у дверей, мы сели в "Мерседес", отец стал рассказывать о работе, прошедшем дне, интересоваться успехами в учебе. Все выглядело, как всегда. Наверное, все-таки показалось. Поэтому когда через двадцать минут мы подъехали к ресторану, я была почти уверена, что у нас все действительно "в порядке".
  Перед нами вежливо распахнули двери, приглашая присоединиться к уже пришедшим гостям. Официальная часть еще не началась. Как всегда, сначала выступит мэр города, сообщит о том, что у нас все хорошо, мы решили одно, смогли сделать другое, преодолели третье. В общем, достигли именно того, что нам (простым людям) не хватало для счастья. Все это будет исправно записано приглашенным телевидением. Далее пустят несколько знаменитых певцов, ТВ-шники и их исправно отснимут, возможно, возьмут пару интервью у околачивающейся здесь публики, обязательно "поймают в кадр" одного или нескольких вампиров и отправятся монтировать заранее заказанный сюжет. Чудесно! Вот тогда-то можно будет и сбежать. Народ начнет напиваться, отец пойдет "наводить контакты", а я, исполнив свой долг и помелькав в его окружении, смогу смело отправиться домой, где меня в моей комнате ждет Сашка.
   Настроение улучшилось, я улыбнулась своим мыслям и ....вздрогнула. По спине пробежал холодок, отчего-то стало жутко некомфортно. Я оглянулась по сторонам, никого не заметила, однако ощущение неожиданно пропало. Наверное, нервы. Я слишком не люблю такие вечеринки и их хозяев, поэтому и натянута, как стрела. Подозвав официанта, я взяла с подноса бокал с шампанским и постаралась выкинуть из головы все тревожные мысли. Отец пошел здороваться со знакомыми, а я, уединившись в конце зала, стала наблюдать за гостями. Как же все скучно и не натурально.
  Я давно просила отца уехать в другой город, мы с Сашкой вполне могли перевестись там в местный институт и начать совместную жизнь. Но папа был категоричен. Только после окончания! Почему? Для меня это так и осталось загадкой. Возможно, он не хотел отпускать меня из-под своей опеки, возможно, ему не давали это сделать. Но с какой целью? Я задумчиво вздернула бровь. Являюсь ли залогом его послушания, или это совсем несвязанные вещи?
  Я вздрогнула, рядом раздался громкий, грудной смех. Местная прима-балернина под ручку....меня передернуло. Вампира не возможно не узнать. Они все как на подбор, красивые широкоплечие, мощные, а еще....сложно передать словами. Но я словно чувствовала струящиеся рядом с ними энергетические потоки силы? ауры? Не знаю. Не раз я интересовалась у подруг, замечают ли те что-либо подобное. Но в ответ ловила лишь удивленные взгляды.
  И снова холодок по спине и будто легкое касание. Я вздрогнула, расплескав шампанское себе на штаны.
  Черт! Пришлось вставать и идти сквозь всю толпу в туалет, к умывальнику. "Лэдиз рум" находился недалеко от основного зала, несколько шагов по утопающему в сумраке коридору и я у зеркала. Открыла кран, слегка смочила ткань, стараясь размыть пятно, вымыла руки. Вот и все, через несколько минут вода испариться, не оставив и следа.
  Я вышла из туалета, придерживая дверь. Сделал несколько шагов, когда за спиной услышала странный шорох, обернулась. В коридоре было темно, но узкая полоска света, струящаяся из еще не закрывшейся двери, позволила рассмотреть, что, кроме меня, тут никого не было. Странно! Наверно показалось. Но почему тогда опять стало некомфортно?
  Я шагнула вперед, на ходу поворачиваясь в сторону света и шума основной залы ресторана и ....столкнулась с человеком.... нет, ВАМПИРОМ. Это я почувствовала в ту же секунду. Еще даже не коснувшись его "железного" тела, я уже четко понимала, КТО передо мной.
  - Простите, - я натянула на лицо вежливую улыбку, стараясь быстрее избавиться от негаданной преграды, и отдернула руку, которая практически касалась мужчины, отступая на шаг.
  Он молча, не говоря ни слова, наблюдал за мной. Красивый, высокий, широкоплечий, с длинными, до плеч, черными волосами и крупными чертами лица: твердый подбородок, высокие скулы, прямой, словно с греческого портрета, нос, хищный разлет бровей. Пристальный и тяжелый взгляд темно-синих глаз неотрывно следил за моими движениями. Сердце ухнуло в пятки, захотелось поскорее уйти, спрятаться в уютном и безопасном родительском доме. Безопасном ли? Хороший вопрос! Что-то мне подсказывало, что этого вампира не остановят никакие двери и запоры. Его я точно видела впервые, такую встречу забыть сложно. Он него словно исходила сила, удушающая, подавляющая.
  - Простите, - повторила я, желая оказаться от мужчины, как можно дальше.
  Вампир, не отрывая от меня взгляда, так же молча, плавно ушел с дороги. Захотелось бегом скрыться в спасительном свете и шуме залы. Но я, кивнув в знак благодарности, медленно шагнула вперед. Уже практически пройдя мимо, почувствовала, как вдоль руки скользнула ткань чужой одежды. Странно! Мне казалось, что я отошла на значительное расстояние. По телу бешеной сворой пронеслась стая мурашек, вызывая неприятное и даже болезненное ощущение. Да что же это такое! Сдерживаясь изо всех сил, чтобы не сорваться в бег, я спиной ощущала пронзительный, подавляющий взгляд. И только оказавшись в центре залы, в самой гуще бурлящего вечера, в суете незнакомых лиц и тел, я смогла перевести дыхание и унять сердцебиение. Это не страх, нет! Страх липкий, мерзкий, скрутившийся комком в районе солнечного сплетения, тянет свои щупальца к груди. А здесь ощущения другие: будоражащие, волнующие, перехватывающие дыхание, притягательные и в то же самое время тяжелые, давящие, болезненные, неприятные. Странные, не сочетаемые.
  - Алекс.
  Кажется, я слегка подпрыгнула.
  - Папа?
  - Милая, пойдем скорее, - отец, не обращая внимания на мой удивленный возглас, схватил за руку и потащил в соседний зал.
  - Что случилось?
  Я никогда не видела своего гордого, дородного, статного отца в таком состоянии. Руки трясутся, на лице испарина, у висков переходящая в капельки пота, глаза лихорадочно осматривают в поисках....чего?
  - Тебе срочно нужно уехать. Здесь, - он вытащил из внутреннего кармана пачку бумаг, - Паспорт на другое имя.
  - Но папа...
  - Молчи, поедешь в Ригу, там спросишь дядю Тима, он поможет. Домой не возвращайся ни в коем случае. Карточкой не пользуйся, телефон выкинь.
  - А ты? Сашка?
  - Какой Сашка? - взревел отец, продолжая тащить меня вглубь зала, к черному выходу. - Алекс, пойми, это очень серьезно, девочка. Я прошу тебя.
  - Никуда не пойду, пока ты не объяснишь в чем дело! И не брошу тебя и Сашу, - уперлась я, останавливаясь и, пытаясь вырваться.
  - Ты не понимаешь, - почти заплакал отец. - Они вот-вот начнут переворот, у нас почти нет время. А здесь Николас.
  - Николас? - сглотнув, прошептала я.
  О нем ходили легенды. Один из ТРЕХ. Тот, кто реально управляет, дергая за ниточки. Опасный, жестокий, бездушный. Говорили, что он из древнейших, обладает непонятной и пугающей силой, может заставить человека делать, что ему нужно. Приказать, и тот безропотно пойдет выполнять. Но все это были слухи. Николаса мало кто видел, а тот, кто видел предпочитал молчать.
  - Да, приехал неожиданно. Ты же знаешь, он просто так ничего не делает. Я боюсь, очень боюсь за тебя. Пожалуйста, уезжай. Я присоединюсь к тебе позже вместе с Сашей и все объясню.
  - Обещаешь?
  - Конечно! - порывисто обнял меня родитель.
  - Как не стыдно, Сергей, - тихий голос заставил сердце ухнуть в пятки. Отец холодной статуей замер в моих объятьях. - Обманывать собственную дочь.
  Я вздрогнула, так как последняя фраза была сказана почти мне в ухо.
  - Алекс, милая, тебе пора идти, - еле шевеля губами, произнес отец, выпуская меня из объятий.
  - Я так не думаю, Сергей, - снова тихий голос, но уже с другой стороны.
  Да где же он, черт побери?!
  - Отпусти ее, Николас, я все скажу, - воскликнул отец, произнося последние слова уже в воздухе.
  Он появился из ниоткуда, я даже не смогла определить ту секунду, когда мужчина стал видим. Мозг лихорадочно зафиксировал, что отец, непроизвольно взмахнув руками, завис в воздухе, с легкостью удерживаемый одной рукой вампира, того самого, с которым я столкнулась в коридоре.
  - Скажешь, конечно же скажешь, - почти ласково ответил бездушный.
  От этого тона мне стало страшно, сердце сжалось в груди
  - Я слушаю. Сергей. Очень внимательно, - вампир разжал руку, и отец почти безвольной куклой опустился на пол.
  - Папа, - я дернулась в сторону съежившейся фигуры.
  Николас недовольно повел бровью, у меня резко заломило в висках.
  Странно. Но я упрямо сжав губы и не обращая внимания на боль, кинулась к отцу, краем глаза ловя изумление в синих глазах вампира.
  Не успела. Доля секунды, едва уловимое движение и меня отрывает от пола и откидывает на несколько метров. Я не сильно, но ощутимо прикладываюсь спиной о ресторанный столик. Кажется, так отмахиваются от мухи.
  - Алекс! - слышу я вскрик отца.
  - Я весь во внимании, Сергей, - снова этот ласковый, пробирающий до дрожи в коленях голос. - Твоя дочь подождет, я не люблю, когда мне мешают. Она, ведь, не хочет, чтобы были пострадавшие, не так ли А-алекс?
  Всего несколькими словами Николас пригвоздил меня к полу. Конечно же, я не хочу, чтобы с папой что-то случилось, так же как и он, чтобы что-то случилось со мной.
  И отец заговорил. О том, что давно ходили слухи о назревающем перевороте, что по предварительным данным в нескольких городах хотят расправиться с главенствующими вампирами. Но это только для отвода глаз. Все прекрасно понимают, что нападающие лишь разменная монета. Их все равно уничтожат. Главная цель - это вампирские базы данных, архивы, где можно почерпнуть информацию о противнике. Сейчас, не имея на руках полноценных данных, люди словно слепые котята. А слепому никогда не победить зрячего. Это в целом. Деталей отец не знал, так как участником заговора не был.
  - Я действительно больше ничего не знаю, - тихо прошептал рассказчик, завершая свое повествование.
  - Верю, - кивнул вампир. Во время рассказа он неотрывно следил за отцом своим пристальным, тяжелым взглядом, и было непонятно со стороны, насколько он удовлетворен или, наоборот, рассержен.
  - Теперь ты все знаешь, отпусти, хотя бы ее.
  - Сергей, ты, скрыл важную информацию, стал на сторону моих врагов, и теперь просишь о милости? - вкрадчиво произнес бездушный, наблюдая за своей жертвой.
  Смотреть на отца было тяжело: поникшие плечи, трясущиеся руки, в глазах дикое беспокойство, граничащее с пониманием, что все уговоры могут быть напрасны. Именно в такие минуты люди, толкаемые в спину безысходностью и желанием спасти своих близких, совершают самые глупые и бессмысленные поступки. И, как правило, погибают. И сейчас вампир целенаправленно подводил отца к такому состоянию.
  Как же я их ненавижу! Они возомнили себя богами, решили, что могут по своему усмотрению казнить и миловать, распоряжаются чужими жизнями, топать чужие чувства. Ненавижу! Я готова была сорваться в любую секунду, чтобы вцепиться в это ненавистное лицо. За себя страшно не было, я прекрасно осознавала, что вряд ли успею даже пальцем его коснуться, но готова была идти до конца.
  - Я сделаю все, что ты хочешь, - тихий голос отца немного привел меня в чувство.
  "Папа, не надо", - взмолилась я про себя. "Не унижайся, он все равно поступит так, как изначально планировал".
  Николас протянул руку, и рядом с ним тут же появился еще один вампир. Видимо, уже давно мы не были одни. В руках у вновь прибывшего была флешка, которую он с легким поклоном вложил в протянутую ладонь, и, отойдя на два шага, замер неподвижной статуей.
  - Это, Сергей, база данных. Я хочу, чтобы именно ее получили мятежники вместо оригинала. Они должны быть уверены, что ее содержимое - неподлежащая обсуждению истина. А для этого, ты должен предложить ее таким образом, чтобы не возникло ни малейших сомнений в ее подлинности. Ты меня понимаешь?
  - Но как? Я не вхож в их ряды.
  - Твои проблемы. Ты ведь попросил, чтоб я отпустил твою дочь. Это цена.
  - Ты отпустишь ее? - отец с надеждой поднял взгляд.
  - Да. Когда ты выполнишь задание. А пока....она побудет у меня в гостях.
  - Нет, - потрясенно прошептал отец. - Только не это.
  - Ты отказываешься? - и снова этот вкрадчивый тихий голос.
  - Нет, конечно, нет. Но Алекс...она может ..подождать в другом...
  - НЕ ОБСУЖДАЕТСЯ.
  Николас лишь на тон повысил голос, но этого было достаточно, чтобы понять: выбора нет, и вампир не собирается повторять свое предложение дважды.
  Секунда и флешка упала в руки отца.
  Разговор был закончен.
  Вампир, принесший базу данных, повернулся в мою сторону, но, повинуясь легкому движению руки Николаса, остановился. Последний взглядом указал на отца, и тот, подхватив его локоть, практически потащил к выходу.
  - Алекс!
  - Папа!
  Наблюдая за отцом, я пропустила тот момент, когда Николас повернулся в мою сторону. И снова это ощущение. Я подобралась и стала медленно отступать назад. Вампир, не отрывая от меня взгляда, приближаться. Я словно кролик уставилась в темно-синие с багровыми искрами очи удава. Опять зазвенело в ушах. Захотелось спать. Я сжала кулаки, стараясь прогнать совсем не вовремя пришедшие ощущения. Николас чуть прищурился, звон усилился. Я продолжала пятиться назад.
  - Упрямая, - услышала я краем сознания тихий голос.
  Холодная усмешка, багровые искры в темно-синих глазах, и мир взорвался яркими цветами.
  А потом пришла темнота.
  
  
  -1.3-
  
  Мой размеренный и обыденный мир рухнул за один вечер. С того момента жизнь понеслась, набирая обороты, словно снежный ком с горы, по определенной траектории, на которую я повлиять была уже не в силах. Но тогда мне казалось, что все еще может измениться, вернее, обязательно изменится. Это была моя первая ошибка. Вместо того, чтобы постараться стать незаметнее, не выделяться, я продолжала вести себя так, как считала нужным, так, как того требовало мое сердце, жизненные принципы и воспитание. И этим самым привлекла ЕГО внимание.
  Я сидела в саду на земле и вдыхала аромат цветущих роз. С того момента, как Николас забрал меня у отца прошло пару недель. За все время этого монстра я не видела ни разу. Да и с другими вампирами сталкивалась не часто. Однако это ни в коей мере не давало мне повод надеяться, что охраны здесь нет. Свое самое первое утро я помню очень хорошо. Светловолосый вампир, посетивший меня в спальне, доходчиво и четко довел до моего сведения, что я являюсь здесь пленницей. Однако Николас был столь любезен, что разрешил мне свободно передвигаться по поместью, общаться со всеми обитателями и заниматься, чем вздумается. Действительно, просто невиданная щедрость! Что мне строго запрещалось - так это покидать пределы парковой зоны. Любое подобное нарушение будет трактоваться, как попытка побега, и строго наказываться.
  В тот же день я познакомилась со всеми обитателями. Лидия Викторовна, экономка, рассказала, что находимся мы где-то на Юге Франции, дом был построен в 19 веке и на сегодняшний день в нем постоянно находится двенадцать человек, это слуги, и еще пять вампиров, охрана. Более подробно, ни о доме, ни о стране, женщина рассказать не могла, так как она вместе с остальными были привезена сюда год назад, а выходить за пределы поместья никто права не имел. Хозяин, так называли здесь Николаса, бывает не часто, надолго не останавливается, но приезжает всегда неожиданно. Поэтому их главная задача содержать дом в круглосуточной готовности.
  Адаптироваться к текущему графику жизни было не сложно. Я вставала рано утром, умывалась и отправлялась на пробежку вокруг парка, затем завтракала, помогала Лидии Викторовне с уборкой и готовкой, а после обеда шла в библиотеку. Туда я пробралась в первые же дни, изнывая от скуки. Отсутствие компьютера и телефона в жизни современного человека делают эту жизнь блеклой и унылой... до тех пор, пока он не вспоминает о царстве книг. Я забралась в картотеку, быстро навела там порядок и теперь с удовольствием, за неимением другого, окуналась в познавательный мир современного человечества. Медицина, Экономика, Политика, Образование, Компьютерные технологии и многие других сферы были доступны моему вниманию. Целый стеллаж классической литературы. Книги по истории, мифологии и религиям. Не нашла я только научную фантастику, слезливые романы, крутые детективы. Наверное, на эти жанры вампиры место на полках пожалели. Вечером я возвращалась в свою комнату и проводила получасовой тренинг на тему: У отца все хорошо, он справится, у меня тоже хорошо, нужно только подождать. Тяжелее всего было несколько первых дней, когда в душе стремительной волной поднималась ненависть к тому, кто так просто, одним движением руки разрушил нашу жизнь, заставив играть по своим правилам. Но я старалась держать себя в руках, понимая, что мое поведением может повлиять не только на меня, но и на папу. Последнее время удавалось успокоиться всего за несколько минут, но я понимала, что моя уравновешенность может исчезнуть за считанные секунды, словно дымка с горизонта, если я увижу безжалостные синие глаза с багровыми искрами. Поэтому надеялась и молилась, чтобы Николас не надумал сюда вернуться. Моим чаяниям сбыться было не суждено. dd>  - Алекс, Алекс, - вывел меня из задумчивости взволнованный голос Лидии Викторовны.
  - Да, - я вскочила с земли, стараясь оказаться в ее поле зрения.
  - Быстрее, Алекс, быстрее, - замахала на меня экономка, и, развернувшись, побежала в сторону поместья.
  - Что случилось? - запыхавшись, поинтересовалась я, поравнявшись с пожилой женщиной.
  - Хозяин приехал, - испуганно прошептала экономка, пропуская меня к черному входу. - Будь тише воды, ниже травы. Из комнаты не выходи, и на глаза ему не попадайся.
  - А-а, - опешила я.
  Встречаться с Николасом я не хотела, и сама бы предпочла не показывать носа из своей комнаты. Но от такой неожиданной инструкции слегка обомлела.
  - Алекс, - тихо вздохнула Лидия Викторовна, видя мое удивление. - Когда он здесь, все мы стараемся не поднимать глаз и передвигаемся, как мыши. Будь он человеком, я бы сказала, что он страшный человек. Он убивает, не задумываясь, не ради удовольствия или просто по прихоти, и даже не ради еды, но на его руках море крови. Хозяина боятся до икоты, никто не хочет попасть под его горячую руку. И никто не придет тебе на помощь. Ты меня понимаешь? - посмотрела мне в глаза женщина.
  - Да, я вернусь в свою комнату и без особой необходимости не буду из нее выходить, - согласно кивнула я экономке. - Спасибо, - тепло поблагодарила я ее за заботу.
  Та погладила меня по руке и поспешила на кухню. А я развернулась и пошла в свою комнату. Перспектива нахождения в четырех стенах не грела, но еще меньше мне хотелось столкнуться с вампиром. Слишком уж сильно начинало колотиться сердце, а в груди раскаленным огнем зарождалось пламя ненависти, стоило мне только представить эту встречу. Пожилая женщина оказалась права, хоть и не знала моей истории: встречаться нам не следовало. Интересно, сколько дней Николас пробудет в поместье? Я нахмурилась. Если уж киснуть в заточении, стоит хоть немного разнообразить свой быт. Иначе через пару дней я сойду с ума от одиночества и телевизора. Ничего плохого не будет, если я стащу из библиотеки несколько книг? Тем более, что она находится, как раз по пути в мою комнату.
  Я тихонечко приоткрыла дверь библиотеки и оглядела помещение. Никого. Чудесно. Вчера на верхней полке я отложила несколько интересующих меня книг, поэтому, недолго думая, я скользнула к стеллажу и протянула руки к пузатым томам. И в этот момент.... снова появилось уже знакомое ощущение. Тревожащее, давящее. Рука замерла, даже не коснувшись выбранной литературы, я резко обернулась готовая увидеть ЕГО. Но в комнате никого не оказалось. Странно! Я еще раз осмотрелась. Точно, никого. Сердцебиение немного улеглось, я снова повернулась к стеллажу, взяла книгу и...чуть не подпрыгнула на месте...от вполне осязаемого касания. Словно чья-то невидимая рука прошлась по спине, слегка поглаживая ее. Прижав книгу к груди, я резко развернулась на сто восемьдесят градусов, судорожно обводя взглядом помещение. ОН стоял, облокотившись спиной о стену, рядом с окном, прямо напротив меня, и изучал меня взглядом из-под полуопущенных ресниц.
   Как он там оказался? Всего секунду назад его там не было! - взвыл внутренний голос.
  Как же много мы о них не знаем! Я тут же вспомнила, как Николас появился словно из воздуха, хватая за шиворот моего отца. Эти воспоминания причиняли боль, рождали желание вцепиться в это красивое, надменно лицо. Я быстро опустила ресницы, стараясь скрыть плещущуюся в глазах ненависть. Видимо, получилось не очень, так как стоящий напротив мужчина изменился, и вместо ленивого, разморенного на солнце хищника передо мной теперь стоял колючий и напряженный зверь, готовый в любую минуту призвать свою обидчицу к ответу.
  Только чего он ждал? Покорности и смирения? И кто вообще здесь жертва?! Это он вторгся в мой мир и перекроил его под себя. К черту аутотренинг. Пусть знает, что я чувствую к нему. То, что вампир может улавливать эмоции, я поняла еще при первой нашей встрече. Хоть что-то поняла, многое до сих пор для меня оставалось загадкой. Все это вихрем пронеслось у меня в голове. Я вздохнула и подняла полный ненависти взгляд на хозяина дома, надеясь, что смогу выдержать его тяжелый и пристальный. Не смогла.
  - Разве я разрешал тебе трогать мои вещи? - вампир плавным движением оторвался от стены.
  - Ты передал, что я могу делать, что угодно, - вызов в моем голосе не услышал бы только глухой.
  - Это слишком фривольная трактовка моих слов. К тому же, сейчас я считаю, что это право надо заслужить.
  Еле уловимое движение, и книга, выхваченная неведомой силой, лежит на столе.
  Что это было? Я даже моргнуть не успела!
  - Что? - поперхнулась я.
  - Ты здесь пленница, а живешь, как королева. Подумай, чем ты можешь оплатить мое гостеприимство, - усмехнулся Николас, не сводя с меня взгляда.
  - Оплатить?! - я прищурила глаза. Злость клокотала с такой силой, что я боялась не удержать себя в руках, и кинуться на этого гада. - Я не просила твоего гостеприимства, и в любой момент с огромным желанием могу покинуть твой дом!
  - Твои желания меня мало волнуют. Ты здесь и это не обсуждается, поэтому подумай, что ты можешь предложить в обмен на комфортные условия своего проживания. С ответом можешь не спешить, я готов буду выслушать его завтра, - вампир прошел мимо меня по направлению к выходу. Почти у самой двери он обернулся: - Поверь, холодный подвал поместья - это не самый худший вариант, который я могу тебе предложить.
  Дверь за хозяином замка плавно закрылась, а я так и продолжала стоять, не в силах поверить, что минуту назад мне предложили оплатить мое пребывание в мой же тюрьме!
  
  Я неистово металась взад-вперед по отведенной мне комнате. Кажется, прошло уже несколько часов, за окном стало темно, а я все прокручивала и прокручивала нашу с Николасом встречу. Ненавижу! Он притащил меня сюда против воли, а теперь требует, чтобы я ему за это еще и платила. Гад! Я вздохнула и села на пол прямо посреди комнаты. Как я могу оплатить ему сове пребывание? Денег у меня нет. Мои знания вряд ли пригодятся существу, который в десятки, а то и сотни раз старше меня. Единственное в этом случае, что я могу предложить - это уборка поместья. В конце концов, я и так помогаю слугам наводить чистоту, теперь буду делать это на "официальных" началах. Ну что ж, решено, завтра сообщу ему об этом. Я поднялась с пола и поняла, что зверски голодна. Обычно по вечерам я делала набеги на кухню, или Лидия Викторовна приносила мне легкий ужин в комнату. Но сегодня пожилой женщине явно не до меня. Можно лечь спать на голодный желудок, а можно попытаться проскользнуть в кухню, она недалеко, под моей комнатой. Но для этого нужно пройти мимо кабинета Николаса. Дилемма.
  Я тихонько приоткрыла дверь своей комнаты, вышла и сделала несколько шагов по коридору. Если кабинет будет открыт, вернусь к себе, если нет - попробую добраться и потрапезничать. Свернула за угол и резко остановилась, переводя дыхание. Черт! Дверь кабинета слегка приоткрыта, на пол коридора льется мягкий свет из освещенной щели. Не повезло. Придется лечь спать на голодный желудок. Я развернулась, чтобы вернуться к себе, как...
  - Проходи, А-алекс, - голос Николаса раздался почти у самого уха, заставив меня подпрыгнуть на месте.
  Дура! Надеялась остаться незамеченной. Как же!
  Я стиснула зубы, развернулась обратно и зашла в кабинет. Не стоит накалять отношения. Сейчас быстро обо всем договоримся, "хозяин" уедет, и все станет на свои места.
  Он сидел за небольшим столом, в руке бокал с пурпурной жидкостью. Кровь! Меня передернуло. На столе ужин: мясо, фрукты, овощи, рыба. Чудесный запах! Желудок радостно заурчал, предвкушая приближающуюся трапезу.
  Когда вампиры только раскрыли свое существование, люди в ужасе стали представлять кошмарные сюжеты из фантазийных фильмов, где кровососы сосали кровь у своих жертв, убивая их при этом. Реальность оказалась гораздо прозаичнее: вампиры действительно пили кровь, но при этом они вполне нормально питались обычной пищей. И кровь в их ежедневном рационе не была доминирующим питанием. Поэтому начавшуюся панику задушили в зародыше, проведя крупную информационную кампанию, подробно объясняющую этот факт. Так ли это на самом деле, до сегодняшнего дня проверить мне не довелось. На общественных мероприятиях, за вампирами я не следила, а старалась держаться от них подальше.
  - Присоединишься? - насмешливо поинтересовался Николас, услышав радостное урчание моего желудка.
  Я покраснела, но отказывать не стала. В конце концов, в самом ближайшем времени я отработаю свой ужин. Села на другой край стола, придвинула к себе чистую тарелку (интересно, почему она вообще здесь оказалась), и положила несколько кусочков рыбы с тушеными овощами.
  Вампир не торопил. Расслабленно откинувшись на спинку стула, он не спеша потягивал свой напиток, наблюдая, как я жадно поглощая еду. Ощутив первые признаки насыщения, я отложила столовые приборы в сторону и отодвинула тарелку. Все-таки не очень приятно ужинать, когда с тебя не сводят глаз, да еще и не кто-нибудь, а твой враг.
  - Спасибо!
  Я опустила глаза, стараясь скрыть свои истинные чувства, которые были далеки от благодарности.
  - Уже гораздо лучше, А-алекс, - и снова этот насмешливый тон.
  Ему просто нравится издеваться надо мной!
  - Итак? Ты подумала об оплате?
  - Да, - кивнула я, стараясь не поднимать взгляда. - Я могу убираться в поместье, помогать со стиркой и уходом за садом.
  - Неплохо. Но....видишь ли, Алекс, мне больше не нужны слуги. Что-нибудь еще?
  Я вцепилась в подлокотники кресла, стараясь всей силой удержать себя в руках. Сволочь!
  - Мне больше нечего предложить.
  - Печально, очень печально, - фальшиво расстроился Николас.
  Я еще сильнее сжала пальцы.
   - Видимо, ты не сильно утруждала себя в поиске решения. Или тебя хочется оказаться в холодных застенках? Поверь, это не очень полезно для здоровья.
  - С каких пор тебя интересует мое здоровье? - я не выдержала и подняла глаза на своего мучителя, опаляя его своим презрением и ненавистью. - А хочется мне больше всего на свете оказаться там, где нет подобных тебе.
  - Как ненадолго хватило твоего смирения, А-алекс, - цокая языком, Николас поставил на стол бокал. - У меня другое предложение тебе. Будешь моим личным секретарем. Я веду насыщенную и активную жизнь, мне нужен кто-то, кто будет ее ...хм, упорядочивать. От тебя требуется немного: расписывать график на неделю, назначать или отменять встречи, сортировать неважную переписку, держать меня в курсе последних новостей, организовывать комфортные условия при переездах. Я часто летаю: Россия, Европа, Америка. Но, как ты понимаешь, для этого тебе нужно быть постоянно рядом со мной.
  Я не хочу! Сердце пропустило удар, еще удар.
  - Нет, я не выдержу! - окончательно забывшись, воскликнула я, представив, что мне придется каждый день находиться в его обществе.
  - Выдержишь! - припечатал Николас.
  С его лица слетело расслабленно-насмешливое выражении, и проступили жесткие, твердые черты, глаза холодно прищурились: - Даже если тебе ненавистно мое общество, меня это не волнует. Ты все равно будешь делать то, что Я скажу, - вампир резко встал и, наклонился к моему лицу. - Завтра мы выезжаем в Венецию. Это приказ, - в голосе явственно слышались нотки бешенства.
  Да что же его так взбесило!
  Если он испытывает ко мне такие же чувства, зачем придумал все это! Извращенец!
  - В 7 утра жду тебя в холле, собранной и готовой к поездке. И не вздумай проигнорировать мой приказ. В этом случае, я не откажу себе в удовольствии и ЛИЧНО вытащу тебя из кровати.
  Николас развернулся. Секунда, и в кабинете, кроме меня, больше никого.
  
  Ровно в 7 часов 00 минут следующего дня, проклиная монстра, ломающего мою жизнь, я стояла в холле поместья.
  -1.4-
  
  Я наблюдала, как за окнами огромного, частного лайнера, проплывают облака. Напротив моего кресла, отделенная небольшим столиком, сидела вмапирша. Женщина с легким презрением рассматривала меня сквозь полуопущенные веки, вызывая во мне раздражение и злость. Но боле яркие чувства я испытывала к ее спутнику, сидящему рядом с ней, напротив меня.
  - Николас, ты завел себе игрушку? - всплыл в памяти возглас вампирши, когда она, презрительно сузив глаза, осмотрела меня с ног до головы. Мы только что поднялись по трапу в широкую пасть самолета. Но не успела я сделать несколько шагов, как увидела красивую, рыжеволосую женщину.
  - Доброе утро, Карэн, - вежливо поздоровался Николас. - Это Алекс, она будет моим личным секретарем, - не подтверждая, но и не опровергая только что высказанное предположение, сообщил мой спутник.
  - Секретарь? - женщина напряглась, изумленно выгнув бровь.
  - Да, - кивнул вампир, присаживаясь в кресло и жестом приказывая мне занять место напротив. - Можешь обращаться к ней по поводу моего графика.
  Лицо Карэн вытянулось, что заставило меня внутренне с большим удовольствием похихикать.
  - Николас, я думаю, наши встречи будет вне графика, - томно и с легким намеком произнесла женщина, опускаясь в соседнее кресло.
  Как только мы сели, неслышные стюарты принесли легкий аперитив и поставили на столик.
  - Конечно, Карэн, - Николас слегка склонился к своей спутнице, легко проводя пальцами по ее руке.
  Женщина удовлетворенно вздохнула.
  Мне захотелось фыркнуть и закатить глаза. Чудесно, теперь мне еще придется подстраивать его график под подобные встречи.
  Надеюсь, держать свечку не попросит? - внутренне содрогнулась я и тут же вздрогнула, ощутив, что вампир уловил мое возмущение, и ему ....я не могла определить, понравилось ему это или нет. Но в любом случае следует успокоиться, чтобы не провоцировать Николаса лишний раз. Поэтому, откинувшись в кресле, я стала наблюдать за облаками, стараясь успокоиться, чему вовсе не способствовал презрительный взгляд Карэн.
  Я закрыла глаза и облокотилась на спинку кресла. Когда я смотрела на вампира, перед моим мысленным взором вставала одна и та же картина: поникшие плечи отца, его затравленный взгляд, боль и беспокойство за меня, которые он не смог скрыть. Я вздохнула и попыталась успокоиться. Так нельзя! Если я буду постоянно накручивать себя, ничего хорошего из этого не выйдет. В итоге только наврежу себе и отцу. В ближайшее время я буду практически привязана к Николасу, поэтому...надо как-то научиться с этим жить! Как-то....Но очень надо!
  
  - Это мой дом в Венеции, здесь мы пробудем два дня. За это время тебе необходимо разобраться с моей корреспонденцией и назначить график на ближайшую неделю, с учетом обязательных встреч и моих пожеланий, - вампир положил на стол планшет. - Здесь все внесено. Когда назначишь встречи, скинешь график в папку с моим именем. Планшет синхронизируется с сотовым и ноутбуком, поэтому я тут же это увижу. Для планирования своего графика, я использую несколько программ, разберись в них.
  Я кивнула. Мы стояли в кабинете Николаса в его доме в Венеции, куда прибыли буквально час назад. Вампир в отличие от меня выглядел бодрым и свежим. Дорогой костюм, расстегнутая на верхние пуговицы рубашка, начищенные до блеска туфли и легкий аромат дорогих духов. Просто мистер Элегантность. Я же чувствовала себя разбитой и уставшей и выглядела, полагаю, соответственно. За отведенное время успела лишь быстро принять душ и переоделась в чистую одежду, которую нашла в шкафу. Все точно моего размера!
  - Корреспонденция находится в нижних ящиках. Обычно информация здесь не важная, но я хочу, чтобы ты детально проверила. Контакты для назначения встреч в планшете, в моей папке. Всю информацию, которая там находится, можешь использовать для своего удобства.
  Я снова молча кивнула.
  - Можешь так же пользоваться интернетом и телефоном из кабинета. Надеюсь, тебе не стоит напоминать лишний раз, что ты не имеешь права связываться ни со своим отцом, ни с кем-либо другим?
  Я кивнула.
  - И никаких подобных глупостей. Социальные сети, почта, новостные информационные источники, форумы. Я контролирую ВСЕ, А-алекс, - вампир наклонился к моему лицу.
  Я сжала кулаки, чтобы не отшатнуться от мужчины, который нарушил мое личное пространство и теперь гипнотизировал насмешливо-пронзительным взглядом, словно провоцируя на необдуманные поступки.
  - Это понятно?
  Я, взглянув исподлобья на Николаса, молча кивнула.
  - Не слышу, Алекс, - мужчина наклонился ко мне еще ближе.
  - Да, поняла, - как можно быстрее прошептала я. Еще один наклон и вампир мог вполне спокойно прижаться к моему лицу.
  - Замечательно.
  Довольная улыбка коснулась губ моего мучителя, и он развернулся в сторону двери, вызвав у меня непроизвольный вздох облегчения.
  Буквально через три секунды, на пороге кабинета появилась Карен. Женщина была одета в вечернее платье из дорого черного шелка, роскошные волосы собраны в высокую прическу, яркий макияж подчеркивал хищную красоту ее обладательницы.
  - Николас? - обворожительно улыбнулась она, полувопросительно изогнув бровь.
  - Идем, дорогая, - мужчина элегантным жестом подал спутнице руку, и они исчезли из поля моего зрения.
  Я, наконец-то, свободно вдохнула полной грудью, разжимая кулаки. После чего подошла к планшету, изучая содержимое папки. Затем извлекала из ящиков корреспонденцию, которую было необходимо проверить. Сложила в уме "два плюс два" и поняла, что для того, чтобы выполнить задачи, поставленные Николасом, мне придется отказаться сегодня от сна. Если ему нет необходимости спасть, это не значит, что остальные могут так же, я-то человек! И он это прекрасно знал и понимал, когда перечислял все, что я должна успеть сделать за два дня.
  Сволочь! Гад!
  Я вздохнула. Выхода нет.
  - Надо научиться с этим жить, - тихо, как манту, прошептала я. - Это скоро закончится!
  Упрямо сжала губы и начала планировать график моего "работодателя".
  На следующее утро, не выспавшаяся и уставшая от неимоверного объема новой информации, я комментировала вампиру график встреч, сверстанный за ночь. Он, как всегда, выглядел, как с иголочки, бодрым и свежим.
  Тот благосклонно выслушал, проверил время, очередность и приоритетность, выбранных мной мероприятий.
  - Хорошо, А-алекс. У тебя неплохо получается, - наконец, удовлетворенно кивнул он. - Сегодня днем необходимо все назначит и подтвердить, а вечером у нас небольшая вечеринка. Ты идешь со мной, там будут люди и вампиры, с кем тебе в дальнейшем придется часто общаться.
  Чудесно! А отдых? - хотелось закричать мне в эту самодовольно-ленивую рожу.
   Но я лишь согласно кивнула, пряча взгляд, так как укротить свой нрав было неимоверно тяжело. Как же просто сказать, но сделать..............
  
  Я быстро пролистывала вчерашнюю корреспонденцию. С моим графиком время летело неимоверно быстро. С того момента, как я получила статус секретаря Николаса, прошло ровно восемь недель и два дня. За это время мы посетили Лондон, Нью-Йорк, Санкт-Петербург, Сочи, Берлин, Сеул, Бухарест, Лос-Анджелес и Шанхай. За это же время я научилась быстро планировать графики и назначать встречи, практически за секунду определять важность того или иного сообщения, выучила наизусть имена, должности и зоны ответственности основных лиц, приближенных к моему "работодателю", разобралась в нескольких программных продуктах, стала брать инициативу в свои руки или, наоборот, становиться незаметной там, где это было необходимо. Но самое главное, я научилась практически идеально скрывать свои чувства и мысли от всех, кроме НЕГО.
  Вампиры, поначалу шокированные моим появлением в их рядах, восприняли меня в штыки. Но выбора, к сожалению, не было, поэтому приходилось улыбаться и звонить, идти, решать, назначать, менять местами, снова согласовывать...., то к одному, то к другому, то к третьему. И лед тронулся. Многие, кто относились ко мне, как к ручной собачонке Николаса, стали постепенно менять свое мнение. Некоторые пытались даже где-то помочь, и были вполне доброжелательны, кто-то перестал презрительно щуриться и надменно выгинать брови, и это тоже было успехом! Но были и такие, кто до сих пор с трудом переваривал мое присутствие в своем окружении, кто, не задумываясь, подставил бы мне подножку, будь у него такая возможность. И одной из таких была Карэн. Женщина терпела меня с большим трудом, а после того, как я несколько раз отказа ей во встрече с Николасом, по его же приказу, стала третировать меня при любой возможности. Но я терпела! Избегала встреч, старалась в ее присутствии быть как можно незаметнее, а если мы все-таки сталкивались, опускала глаза и спешила исчезнуть из ее поля зрения раньше, чем та успевала что-то предпринять по отношению ко мне.
   Николас! Здесь было сложнее всего. Я практически научилась не реагировать на него. То, удушающее непонятное ощущение, которое возникало при его появлении, стало менее ощутимым, и проходило в течение нескольких минут. Я даже вполне спокойно относилась к его присутствию рядом, ровно до того момента, как мы не начинали общаться. И тут приходилось брать всю свою волю в кулак, чтобы не нагрубить, не "обжечь" взглядом. Я старалась из всех сил следить за своими жестами, мимикой, голосом, но скрыть полностью свои чувства к нему не могла. Он это знал! И что хуже всего, по непонятной мне причине, это его раздражало. Поэтому очень часто вампир начинал провоцировать и изводить меня. И если с другими можно было извиниться и прекратить разговор под благовидным предлогом, то здесь бежать было некуда! За это я ненавидела его еще сильнее!
  Совсем недавно я впервые увидела ТРИО! И поняла, что пока живы эти конкретные вампиры, человечеству не стоит даже надеяться победить в этом противостоянии. Николас, Леонардо и Дэмиэн. Когда они встретились, мне показалось, воздух запульсировал от сгустившейся вокруг них энергии и силы. К тому моменту я еще не знала, что это означает, но уже тогда было понятно, что это что-то необычное и опасное. Умные, жестокие, осторожные, опытные, они правили железной рукой. Под контролем у Николаса была Европа и та часть России, что вампиры забрали себе, Леонардо контролировал - оба американских континента, Дэмиэн - Азию и часть Африки.
  Они отличались, как лед и огонь. Светловолосый и голубоглазый Леонардо, более изящный, чем Николас, но такой же сильный и спортивный, напомнил мне благородного лорда из женских романов. Брюнет Дэмиэн, видимо, частично имел восточных предков, так как был смуглолиц с глазами и волосами черными, как смоль. Телосложением вампир был еще мощнее моего "работодателя". В его внешности было что-то звериное, а в темпераменте - мощное, взрывное, опасное. И Николас - голубоглазый брюнет с более светлой кожей. Что-то среднее между первыми двумя, хищный, опытный, жестокий, осторожный. Он тот, кто будет выжидать удобного момента и сделает всего один рывок, но фатальный для противника.
  На столе замигал пейджер, отвлекая от размышлений. Ну да, конечно, за это время еще я стала "счастливой" обладательницей пейджера и сотового телефона. Первое средство связи было выдано мне на второй день. Николас положил пейджер на стол и сообщил, что если я не хочу оказаться перед ним, к примеру, в одной пижаме, то должна постоянно держать эту коробочку рядом и на максимальной громкости. Мигающая кнопка и звон сообщат мне, что мой работодатель хочет меня видеть, СРОЧНО! Телефон же презентовали неделю назад. Меня передернуло от воспоминаний. В тот вечер я впервые увидела, как Николас убил человека. Одним молниеносным движением!
  - Предатель, - небрежно пояснил он, увидев мой испуганный, полный ужаса взгляд, и протянул телефон.
  Намек я поняла. Мобильный действительно был мне необходим, но в случае ослушания, если я использую его не по назначению, наказание последует тут же. После бессонной ночи, проведенной в кошмарах, я дала себе слово, что никогда не прощу этого монстра, хотя... ему мое прощение нужно вряд ли будет. Пока же я постаралась забыть увиденное.
   Я подскочила с кресла, схватила пейджер и удивленно перевела взгляд на часы. Девять вечера. Очень странно! Сейчас Николас должен быть на Слушаниях, которые закончатся только через пол часа. Что это такое, я толком не понимала. Что-то вроде Суда, только без адвоката и прокурора, где судьей был сам Николас. Почему он лично ведет это мероприятие, я тоже была не в курсе. Но факт оставался фактом, ровно раз в неделю, вампир тратил практически целый день на Слушания. Документы ему подавались вечером предыдущего дня, всю ночь он изучал информацию, а затем исчезал из моей жизни на целых двенадцать часов. Это был лучший день в неделе, мой выходной, когда я могла позволить себе маленькие радости. Поваляться с закрытыми глазами, полистать телевизионные программы, помечтать...как я навсегда покину этого мужчину. С появление сотового у меня высвободилось немного времени, и я по максимум старалась, чтобы именно на этот день приходилось, как можно меньше оперативных задач.
  Что же случилось? - удивленно подумала я, спустилась вниз и, махнув рукой водителю, попросила доставить меня в бизнес-центр, где походили Слушания. Здание находилось всего в квартале от дома, где мы остановились, но, так как передвигаться одной, мне было строжайшее запрещено, то ничего не оставалось, как воспользоваться автомобилем. Через пять минут я уже была в лифте, поднимающемся на сорок восьмой этаж. Длинный изогнутый коридор, несколько дверей, вот нужная, которую я тихонечко приоткрыла.
  Николас сидел за трибуной, в руках планшет, в котором он что-то изучает внимательнейшим образом. Перед ним группа из нескольких человек, окруженная вампирами-охранниками.
  Мой работодатель поднимает глаза: - Смертная казнь.
  Люди вздрагивают, одна из женщин начинает рыдать. Их тут же уводят в другую комнату.
  Я замираю, мир вокруг меня тоже.
  - Немедленно привести в исполнение, - словно издалека слышу я голос вампира.
  Сердце пропускает удар, я судорожно вздрагиваю, понимая, что только что Николас спокойным голосом отправил на смерть семерых человек.
  Меня начинает трясти, "судья", видимо, почувствовав мои эмоции, поднимает глаза.
  Несколько долгих секунд мы смотрим друг на друга. За это время вся ненависть к нему выплескивается неконтролируемым, мощным потоком.
  Я разворачиваюсь и, зажав кистью рот, чтобы заглушить рвущийся наружу всхлип, выбегаю в коридор. Слезы застилаю глаза. Толком не разбирая дороги, я, спотыкаясь, несусь вдоль закрытых деверей. Сворачиваю за поворот и почти утыкаюсь носом в дорогую ткань костюма, ЕГО костюма. За секунду до столкновения сворачиваю в первую открытую дверь. Это офис. Черт! Черт! Черт! Затравленно озираюсь по сторонам.
  - Если ты хотела сбежать, то это очень глупая попытка, А-алекс, - слышу я за спиной насмешливый голос.
  Разворачиваюсь. Николас стоит у двери и пристально смотрит на меня.
   - Да пошел ты, - понимая, что, возможно, это мои последние слова в жизни, кидаю я в ненавистное лицо.
  
  -1.5-
  
  - Только в твоей компании, Алекс.
  Вампир, стоящий передо мной, казался само спокойствие. Но я прекрасно видела, как на шее заходила жилка, прищурились синие глаза, в которых яркими искрами засверкали алые всполохи.
  - Убийца! - сжав клаки, закричала я ему в лицо. Слезы высохли, меня стало колотить от злости.
  - Неужели? - криво усмехнулся Николас. Голос стал вкрадчивым. Это был явный признак того, что мне не следует продолжать в том же духе, но было поздно. Чувства, столь долго удерживаемые силой воли, вырывались наружу, накрывая нас обоих. Ненависть, боль, тоска, беспокойство и безысходность.
  - Ненавижу!
  - Я в курсе, Алекс. Напоминать об этом излишне.
  - Вы идете по головам, не заботясь о том, что топчите чужие судьбы. Вам плевать на нас и наши чувства, вы - монстры. И ты - худший их них, - выплюнула я ему в лицо. И даже не успела перевести дыхание, как почувствовала, что меня словно нерадивого котенка, схватили за шкирку.
  - Раз я такой монстр, полагаю, ты не удивишься, что сегодня мы пойдем на прогулку в принудительном порядке, - голос Николаса звенел от едва сдерживаемого бешенства.
  Подхватив меня под локоть, он двинулся к лифту с такой скоростью, что мне пришлось бежать следом, чтобы избежать участи моего отца, которого беловолосый вампир просто протащил за собой.
  Я не успела оглянуться, как оказалась в автомобиле напротив своего врага.
  - В лабораторию, - не оборачиваясь, кинул он водителю, и машина в ту же секунду тронулась с места.
  - Хочешь пустить меня на опыты? - я презрительно скривила губы. Во мне продолжала клокотать злость, не давая возможности остановиться и подумать. Я продолжала злить того, кто одним взмахом руки мог, не задумываясь, отправить меня на тот свет.
  - Нет, что ты, хочу показать великие дела доброго и заботливого человечества, чтобы ты могла в полной мере оценить то, с каким монстром тебе приходится иметь дело.
  - Я это и так знаю, вряд ли что-то сможет изменить мое мнение.
  - Конечно, я даже не смею надеяться на подобный исход, - желчный голос Николаса снова всколыхнул и так бурлящую во мне злость.
  - Конечно, проще повесить всех собак на людей, а себя объявить спасителями? - в моем голосе было не меньше желчи, чем в голосе вампира.
  - Нет, что ты, у НАС на самом деле извращенное чувство юмора, НАМ просто очень приятно подчищать все после ВАС!
  - Раз вам это в такую тягость, зачем ВЫ вообще взяли управление в свои руки? Продолжали бы дальше играть в серых кардиналов, не пришлось бы ручки марать!
  - С развитием технологий ВЫ стали слишком самостоятельные!
  - Конечно, ЕДА посмела вырваться из управления, - я насмешливо скривила губы. - Надо срочно брать все в свои руки, а то можно вылететь с трона.
  - А-алекс, я понимаю, что ты была далека от политики, но не видеть, что творится в других сферах жизни?! - "легкий" намек на мои умственные способности.
  - Ах, прости, я забыл, тебе было всего двенадцать лет, наверное, ты еще не очень хорошо разбиралась в подобных вопросах, чтобы делать какие-либо выводы. Позволь тебя просветить: вы настолько загадили все сферы свой жизни, что час расплаты наступил бы очень скоро. Ядерное, биологическое оружие, войны, неконтролируемое использование земных ресурсов. У нас были все шансы, в лучшем случае, остаться без ЕДЫ, в худшем - без планеты. Система настолько прогнила, что проще было ее полностью сломать, чем пытаться починить. Кстати, мы уже приехали, - и снова совсем невежливо подхватив меня под локоть, вытащил из машины.
  - Буду рад представить тебе ВАШИ "добрые" дела.
  А дальше начался кошмар. Мы зашли в лабораторию.
  Что меня удивило, так это тот факт, что среди работников лаборатории было много людей. В основном пожилые, благообразные старички, напоминающие моего профессора- преподавателя, ученого, лауреата нескольких премий. Один из них вполне добродушно кивнул Николасу и стал что-то тихо ему объяснять, беспомощно разводя руками. В ответ на это вампир перебил говорившего, давая тем самым понять, что отчет выслушает позже, а сегодня у него другая цель визита.
  Нас провели на нижние этажи лаборатории, где меня одели в герметичный костюм.
  - Дополнительная страховка. Я не хочу в самое ближайшее время остаться без своего секретаря, - насмешливо пояснил Николас, видя мой удивленный взгляд, когда я поняла, что остальные члены нашего "тура" одеты в обычные халаты. Один из них достался и Николасу, тот накинул себе его на плечи, и нас повели вдоль коридора с прозрачными стенами, где в закрытых боксах находились люди.
   Боже! Это был кошмар. Было видно, что несчастные находились под воздействием разнообразных болезней в разных стадиях. Кто-то был прикован к кровати, кто-то, покрытый волдырями, смотрел на нас безучастным взглядом, кто-то в истерике рыдал и бился в конвульсиях, кто-то был закрыт простыней, полностью.
  К концу коридора от увиденного меня трясло. Не выдержав, я с кулаками накинулась на вампира.
  - Это ВЫ, ВЫ организовали эти опыты! Они же проводятся над людьми. Это выгодно только ВАМ.
  - Ошибаешься, Алекс. Создатели сего "чуда" - люди. Именно ВЫ не брезгуете ставить опыты на себе подобных. НАМ мутации вашего вида не выгодны абсолютно! МЫ рискуем остаться БЕЗ еды. Поэтому в этом случае МЫ были лишь наблюдателями!
  - Я не верю! - меня снова начало трясти так, что сотрудники лаборатории с трудом сняли с меня костюм. От увиденного мутило.
  - Твое право, Алекс.
  Как только герметичное одеяние убрали, Николас снова подхватил меня под локоть, увлекая в машину.
  - В центр клонирования.
  И снова мы помчались по ночным дорогам. И там снова АД! Колбы, трубки, подведенные к человеческим эмбрионам. Я закрыла глаза, смотреть сил просто не было.
  - Полагаешь это снова МЫ? - наклоняется ко мне Николас. - Нет, дорогая, это опять, как ни печально, ВЫ. Именно ВЫ в закрытых лабораториях используете для этого человеческие эмбрионы, вместо того, чтобы тренироваться на свинках и мышатах!
  И снова вампир закидывает меня в кабину автомобиля и садится рядом.
  - Пожалуйста, хватит, - прошептала я, когда Николас развернулся к водителю, чтобы назвать следующий пункт назначения.
  - Что ты сказала? - вампир повернулся в мою сторону.
  - Не нужно. Я все поняла, - выдавила я.
  - Неужели, А-алекс? - растягивая слова, Николас вопросительно выгнул бровь.
  - Да, пожалуйста, не надо больше.
  - Хорошо, - кивнул мой экскурсовод. - Я надеюсь, ты сделаешь соответствующие выводы, Алекс, и мне не придется повторять урок.
  Я сглотнула.
  Машина домчала нас до особняка за несколько минут. Когда я увидела знакомый силуэт здания, из горла вырвался вздох облегчения. И практически бегом кинулась к входу, но меня остановил оклик вампира: - И еще, Алекс, с сегодняшнего дня ты участвуешь в Слушаниях. Завтра я передам тебе документы и дела, которые будут рассматриваться на следующей неделе. Подготовься!
  Я вздрогнула и....кивнула головой в знак согласия.
  - Можешь идти, - расщедрился Николас. - Не забудь, у нас завтра с утра встреча. Сегодняшняя ночная прогулка не освобождает тебя от утвержденных планов!
  Я снова кивнула и бегом кинулась в свою комнату.
  Всю ночь я провела в ванной. Меня тошнило, скручивая внутренности тугим узлом. Под утро, я оторвалась от унитаза, и, прияв душ, попыталась уничтожить последствия бессонной ночи, проведенной в слезах. Меня слегка потряхивало! В голове постоянно крутились отрывки вчерашней "экскурсии" : глаза полные боли, судорожно скрученные тела, безучастные, отчаявшиеся взгляды.
  Забыть! Это надо забыть! Иначе я просто сойду с ума.
  Что из сказанного вампиром правда, что ложь? Как я смогу присутствовать на Слушаниях, смотреть в глаза людям, которых потом отправят на смерть? Я мучилась этими вопросом. И от этого ненавидела ЕГО еще сильнее!
  
  В 7 часов я стояла у дверей кабинета Николаса с планшетом в руках. Ничего не выдавало того, что вчерашняя ночь была худшей в моей жизни. Ничего не выдавало того, что больше всего на свете, я не хотела видеть хозяина этого дома. Но ОН, полагаю, последнее заметит точно, он всегда ЭТО чувствует.
  - Доброе утро, Алекс, - кивнул мне вампир и в глазах на долю секунды сверкнуло ....уважение.
  Да, - подумалось мне. - Стоило все же хоть немного поспать, когда такое кажется....точно следует креститься!
  День пролетел в переговорах и звонках. А после обеда передо мной на стол легла толстая папка дел, которые будут обсуждаться на Слушаниях. Я с дрожью перевернула первую страницу. Все дела были неоднозначные, но ключевые. Если махинации - то на миллиарды, убийства - с огромные количеством жертв. Здесь не шла речь о маньяках, асоциальных личностях, мелких преступлениях или бытовых вопросах. Обвиняемые - известные люди, место действия - многонациональные корпорации, ведущие отрасли, политические арены. Через три часа я поняла, что не могу определиться, кто виновен, а кто нет, но состояние от прочитанного точно тошнотворное. Я решила ненадолго прерваться и выпить кофе, но в эту минуту на столе затрещал пейджер.
  - Замечательно, - недовольно прошептала я.
  Но делать было нечего, я спустилась в кабинет к вампиру и, переступив порог, замерла в ожидании.
  - Через два часа я иду на званный ужин, - не отрывая взгляд от бумаг, которые он быстро пробегал глазами, сообщил мне Николас.
  - Позвонить Карэн? - со вздохом уточнила я. Общаться с рыжеволосой вампиршей не хотелось совершенно.
  - Нет.
  Я удивленно уставилась на говорившего.
  - Я хочу, чтобы сегодня моей спутницей выступила ты, - сообщил он таким тоном, словно это был само собой разумеющийся факт. - Планшет можешь не брать, - уточнил мужчина, еще раз подчеркивая в каком качестве он хочет видеть меня этим вечером.
  Я не раз ходила с Николасом на различные мероприятия, но...в виде его секретаря. А здесь....
  - Я не нанималась в твои спутницы! - вспылила я.
  - Что ж, значит, мы добавим это в список твоих обязанностей, - холодно прищурился Николас, поднимая на меня взгляд.
  - И что еще ты собираешь добавить в этот список?
  - Многое, Алекс, я МОГУ добавить многое.
  Гад! Я открыла рот, чтобы возразить и...поняла, что сил спорить просто нет. За эти два дня я так вымоталась и физически, и эмоционально, что посещение "званного вечера" вместе с Николасом казалось сущим пустяком.
  - Хорошо. Я пойду с тобой на ужин.
  - Спасибо, А-алекс, - вежливо кивнул Николас, как будто мое решение было добровольным. - У тебя в комнате лежит вечернее платье. Будь готова, пожалуйста, через два часа.
  - Полагаю, выбор в одежде тоже не предусмотрен? - горько усмехнулась я.
  - Если оно тебе не понравится, ты можешь одеть любое другое, - кивнул вампир.
  
  - Любое другое, - передразнила я Николаса, заходя к себе в комнату. Выбор при его отсутствии. У меня нет "любого другого", у меня вообще нет в гардеробе платьев. Максимум - деловой костюм с юбкой. Я подошла к кровати, где на покрывале было аккуратно разложено изумрудное вечернее платье, длинное, с корсетом и свободной, но не пышной юбкой. Изумительное. Такое, которое, бесспорно, сядет на мою фигуру. Поверх платья лежала небольшая коробка. Украшения. Тоненькая желтая цепочка с зелеными камушками и серьги.
  
  Ровно через два часа я спускалась вниз по лестнице. Сборы заняли примерно пятнадцать минут. Платье действительно подошло мне бесподобно. Я забрала вверх волосы, немного подумала и все-таки надела предложенные украшения. Все равно завтра верну их вампиру вместе с платьем. На лицо, как всегда, минимум макияжа. Николас уже был внизу, он пробежался по мне взглядом, и я почувствовала, что мужчина удовлетворен увиденным. Мы сели в машину, за окном замелькали размытые огни вечернего города. Автомобиль выехал из даунтауна и со скоростью понесся по хайвэю.
  - Это далеко? - поинтересовалась я, имея ввиду, место нашего назначения.
  - Не очень, - Николас сидел напротив и рассматривал меня из-под полуопущенных ресниц. - Примерно час езды.
  - Понятно, - кивнула я, слегка нервничая под столь пристальным взглядом. - Это просто ужин или есть какие-то политические мотивы? Возможно, мне нужно собрать информацию или назначить встречу? - уточнила я, все еще не совсем понимая, зачем Николас взял меня сегодня с собой.
  - Расслабься, Алекс. Это просто ужин. Лео любит иногда приглашать гостей.
  Я удивленно распахнула глаза. Леонардо - один из ТРИО. Я слышала, что иногда Николас, Дэмиэн или Леонардо проводили что-то вроде "семейных" вечеров, где собирались самые близкие из окружения. Возможно, такие мероприятия служили не только приятным времяпрепровождением, но и поводом для обсуждения важных вопросов. Ведь, вся троица постоянно каталась по всему миру, решая те или иные задачи, и иногда должна была собираться где-то для координации действий. Но вот только какое отношение к этому имею я? Эти мысли не давали мне покоя всю дорогу до нашего места назначения. Однако найти ответ так и не получилось. Поэтому, когда машина плавно притормозила, въезжая в ворота огромного особняка, я была напряжена словно тетива и тут же поспешила выбраться из душной кабины. Вдохнув полной грудью свежий воздух, я изучала место, куда мы приехали. Большой, современный особняк, ничего особенного.
  - Расслабься, Алекс, - неслышно подойдя ко мне, прошептал Николас.
  От неожиданности я подпрыгнула на месте. Чудесно! Это для усиления эффекта, что ли?
  Вампир, словно не заметив моей реакции, протянул руку, предлагая пройти в дом.
  Я замерла.
  Касаться мужчины не хотелось совершенно. Но мой отказ не остался бы незамеченным, более того, не факт, что мне спустили бы это с рук. Поэтому замешкавшись на минуту, я все же вложила свою ладошку в руку вампира. На долю секунды мне показалось, что во взгляде моего спутника проскользнуло удовлетворение. Как ни странно, это прикосновение не вызвало во мне отвращения. Наоборот, я поймала себя на мысли, что прохладная рука Николаса слегка холодит кожу, вызывая приятные ощущения.
  Мы вошли в особняк. На входе нас встретили слуги и провели во внутренний двор, где нас ожидал хозяин "званного ужина".
  - Добрый вечер, Николас, Алекс, - вполне дружелюбно поздоровался со мной Леонардо. - Проходите, представление скоро начнется.
  - Представление? - я удивленно перевела взгляд на своего спутника.
  - Скоро все увидишь, А-алекс.
  Мы прошли вглубь сада, к большому озеру, где по берегу стояли удобные беседки. Я оглянулась по сторонам, узнавая многих из гостей Леонардо. Кто-то вполне дружелюбно кивал мне в знак приветствия, кого-то я не особо интересовала, а кто-то презрительно поджимал губы, с удивлением взирая на Николаса. Странно, чего здесь удивительного? Они видят меня в обществе моего "работодателя" не первый раз. Они же не могли просто по внешнему виду догадаться, что я сегодня здесь не в качестве секретаря, а в качестве его спутницы. Или могли?
  - Дэмиэн, - услышала я голос Николаса. - Рад тебя видеть.
  - Я тоже, друг мой. Ты..?
  - После, предлагаю обсудить это после.
  - Конечно.
  - Алекс, - поздоровался со мной черноокий вампир. В его приветствии было меньше дружелюбия, чем в тоне хозяина дома. Но и презрительности мной замечено не было.
  Я кивнула в ответ, и мы прошли к одной из беседок, вернее. ....это были даже не совсем беседки. Так, мне показалось издалека. На самом же деле, это были широкие качели с куполообразной крышей. Я сглотнула, расположившейся рядом Николас оказался слишком близко. Я снова напряглась, опять появились мысли на тему моего присутствия здесь, но .....все вылетело из головы, когда началось шоу. Я в восхищении подалась вперед, когда посреди озера появилась сцена, состоящая из нескольких элементов, расположенных по периметру озера, грянула музыка, подключилось лазерное шоу на фоне забурливших фонтанов, и во всем этом великолепии акробаты-вампиры начали свое представление. Они возносились над сценой, замирая в воздухе, скользили по воде, рисовали невероятные фигуры из своих тел, практически летали над фонтанами и цветными лазерными лучами. Я не могла оторвать взгляд. На долю секунды мне показалось, что вдоль шеи вниз к плечу скользит невидимая рука, лаская кожу. Но касание было едва ощутимым, поэтому я не обратила на это ни малейшего внимания. На какой-то момент, мне показалось, что в качели я одна, без вампира. Но мне было наплевать. Я с замиранием сердца смотрела на чудеса, которые творили акробаты. Боже! Насколько же вампиры - ловкие, быстрые и мощные существа. И как же красиво! Я даже слегка вздрогнула, когда последние, завершающие аккорды повисли над озером, а гости начали хлопать.
  - Тебе понравилось, А-алекс? - услышала я тихий голос Николаса, раздавшийся над самым ухом.
  - Очень, - еще находясь под впечатлением от увиденного, искренне улыбнулась я вампиру.
  Но ощущение эйфории быстро улетучилось, когда я вспомнила, где и с кем нахожусь. Видимо, это очень хорошо отразилось в моих глазах, так в ответ на это взгляд Николаса резко заиндевел. Я вздрогнула, захотелось отодвинуться, как можно дальше.
  - Нас ждут в доме, - сухо бросил мне вампир, поднимаясь с качели и предлагая мне руку.
  В особняке был накрыт небольшой фуршет, но там мы были буквально пол часа. Николас подошел поздороваться с некоторыми из гостей, затем попрощался с Дэмиэном и Леонардо и, подхватив меня под руку, поспешил в машину. И снова замелькали в окне автомобиля размытые огни, но в этот раз думать, о причинах моего визита к Леонарду сил не было. Я откинулась на сидение и закрыла глаза. Наверное, я уснула. В какой-то момент мне показалось, что я полностью сползла на сидение, а спасть стало гораздо мягче и приятнее, и ярче стал ощущаться запах духов Николаса.
   Проснулась я в своей кровати в 10 часов утра. Как я здесь оказалась?!Но эта мыль вылетела из головы, когда я соскочив с постели, увидела время.
   Проспала! С ужасом взирая на часы, я представила, что мне за это будет. Но пропущенных звонков на пейджере, как ни странно, не было. Приняв душ в рекордно короткие сроки, я пулей вылетела из ванны, надела рабочий костюм, вытерла волосы и даже не озаботившись их сушкой, понеслась в кабинет к Николасу. Слава Богу, сегодня с утра не было встреч, только обычная рутинная работа.
  Он сидел в кабинет и пролистывал на большом мониторе утреннюю прессу.
  - Доброе утро, А-алекс. Хорошо спала?
  - Извини, я опоздала, - попыталась восстановить я сбившееся дыхание.
  - Ничего, - вполне миролюбиво кивнул он.
  - То есть я могу проспать? Несколько раз подряд? - поперхнулась я, не веря своим ушам.
  - Я бы не советовал тебе проверять эту теорию, А-алекс, - вкрадчивый, насмешливый голос. - Ведь, я могу прийти будить тебя ЛИЧНО.
  Я сглотнула. Такая перспектива меня совсем не грела.
  - Проверь планшет. Я только что скинул в папку новые данные по делам, которые будут на Слушаниях.
  - То есть вчера у меня была не вся информация? - уточнила я.
  - Конечно, - кивнул Николас. - Самые свежие данные будут поступать ежедневно. - Изучи ВСЮ информацию внимательнейшим образом, чтобы к Слушаниям ты могла подготовить мне структурированную выжимку. Полагаю, излишне напоминать, что меня интересуют только факты, а не твое мнение на эту тему. В это раз Слушания будут проходить в Берлине, в следующий четверг. Согласуй мой график с учетом этой поездки.
  - Хорошо, - кивнула я, понимая, что объем работы резко увеличился. Но не это было главным. Больше всего меня волновал вопрос, КАК я смогу пережить следующий четверг. Из самого любимого дня он грозил превратиться в ужасный!
  
   -1.6-
  
  И снова дни понеслись с неимоверной скоростью. Передо мной один за другим мелькали города, чужие лица, незнакомые поместья. И только одно оставалось неизменно в моей жизни - Николас.
  Я вздохнула. Как ни старалась я свети к минимуму наше общение, с появлением в моем расписании Слушаний, оно стало гораздо теснее. Человек ко всему привыкает. Так и я. Мне уже казалось странным и необычным, если за день мы виделись всего пару раз. А Слушания стали моим кошмаром и счастьем одновременно. Я поняла, что могу быть полезной, что мои действия хоть кому-то могут принести пользу, спасти жизнь. Как я и предполагала, это были суд, где обвиняемые подозревались в громких и крупных преступлениях. Подтверждение обвинительного приговора означало смертную казнь. Поэтому я тщательнейшим образом подготавливала информацию, фиксировала факты и....проверяла данные. Если мне что-то не нравилось, я могла попросить уточнить детали, проверить показания свидетелей. Однажды, посчитав улики и полученные данные неполными и непроработанными, сообщила об этом Николасу. Мы ужинали в ресторане перед деловой встречей. Вампир внимательно выслушал мои доводы и поинтересовался:
  - Что ты предлагаешь, А-алекс?
  - Во-первых, мне не нравятся пленки, которые приложены к делу. На этаже восемь камер, а мы имеем записи лишь с двух. В отчете указывается, что на остальных место преступления практически не просматривается, но я хотела бы получить и их.
  - Хорошо, - кивнул вампир. - Что-то еще? - он иронично приподнял бровь, ожидая моих дальнейших комментариев.
  - Во-вторых, результаты экспертизы не доказывают, что именно мэр совершил данное убийство. В-третьих, я считаю, что в обязательном порядке необходимо сделать результаты анализов ДНК. Это так же может подтвердить невиновность мэра, - выпалила я. Очень много спешки, так не должно быть.
  Вампир задумался на секунду, затем кивнул: - Хорошо, мы отложим слушание по этому делу. Запроси ту информацию, которую ты считаешь необходимой.
  - Спасибо, - наверное, впервые за все время я была искренне благодарна моему тюремщику.
  В тот раз мне удалось выиграть. После получения новых доказательств, стало понятно, что влиятельного и упрямого чиновника подставили. Впоследствии все обвинения с него были сняты.
  Но были также дела, к которым я получала лишь номинальный доступ, политические, заказные, изначально обреченные на обвинительный результат. Вампиры не оставляли человечеству шансов победить. Помимо откровенных мошенников, предателей и убийц они отправляли на смерть тех, кто когда-либо мог представить для них угрозу: лидеров и сильных, неуправляемых людей. После таких дел я практически всю ночь рыдала в подушку. Но время шло, и я стала привыкать. Теперь я относилась к Слушаниям, как ... к работе. Это было ужасно, но это был факт.
   И тогда, когда эмоции ушли на второй план, я стала замечать интересные вещи. Всего Судей было трое: Николас, Леонардо и Дэмиэн. Я, к сожалению, не могла сравнить поведение всех верховных вампиров, но я могла наблюдать за моим тюремщиком. Внимательный, хищный, подавляющий взгляд вампира не отрывался от обвиняемых. Судья практически не слушал зачитываемые обвинения, факты и свидетельства (их он и так внимательнейшим образом просматривал в ночь перед Слушаниями), бездушный изучал людей. И раз за разом я подтверждала теорию, что именно то, что он видел и слышал, имело весомое значение при вынесении приговора. Так я убедилась, что Николас чувствует эмоции людей, и имеет телепатические способности. Какие? На себе я прочувствовала только то, что вампир может выключать сознание. Что еще мог делать Николас, для мена оставалось загадкой. Однако не смотря на подобное открытие, я продолжала подготавливать информацию, как можно тщательнее, продолжая проверять все возможные детали. Ведь, при вынесении приговора история, доказательства и свидетельства тоже учитывалось. И это уже было немаловажно! Если у меня есть шанс спасти хоть одну жизнь, я буду бороться до конца.
   Время от времени Николас исчезал на несколько часов, и я понимала, что сейчас он там, где человеческой девушке быть не положено. Возможно, обсуждает планы дальнейшего развития людей, управляемых железной рукой бездушных, а возможно, согласовывает с Леонардо и Дэмиэном тактические маневры по устранению человеческой верхушки, посмевшей строить против них заговор. Иногда мой "работодатель" приказывал учесть несколько часов его личного времени. Обычно в эти дни я сталкивалась с рыжеволосой вампиршей. Но последнее время такие пункты появлялись в его графике все реже и реже. К сожалению, тогда меня это совсем не насторожило. К сожалению.......
   За это время я окончательно поняла, откуда взялись многие из предрассудков.
  У вампиров был другой обмен веществ, поэтому их кожа была прохладной, практически холодной, что, несомненно, рождало слухи о живых мертвецах. Масло в огонь подливал и тот факт, что человеческая пища бездушным требовалась редко, не чаще одного-двух раз в несколько дней. Неимоверная скорость движения, сила и регенерация так же подтверждали данную теорию. Разве может живой человек делать подобное?! И однозначно - кровь! Вампирам она была необходима. Правда, я ни разу не видела, чтобы Николас, либо другие из его окружения кого-либо кусали. И в то же время часто наблюдала своего "работодателя" с бокалом пурпурной жидкости в руке. Правда, клыки у бездушных были значительно больше, чем у людей. Значит, все же кусали?
  У вампиров был очень тонкий нюх, поэтому всем известная боязнь чеснока, вполне могла объясняться именно тем фактом, что для них этот запах был слишком сильным. Но вряд ли он смог бы остановить бездушного!
  Отдыхали бездушные редко. Сон им был нужен не чаще нескольких часов в неделю. Предположительно, спали они крепко, то есть "мертвым сном". Но здесь я была не уверена. Слава Богу, проверить данную теорию мне не довелось.
  Зеркала вампирам были не страшны. Я не раз видела, как Николас вполне спокойно себе отражался не только там, но и в витрине магазина, стеклянных стенах домов, короче, везде, где был положено.
  Про гробы и другие предрассудки в виде заброшенных домов и кладбищ - полный бред. Комфорт бездушные любили, предпочитая в полной мере наслаждаться всеми достижениями человечества. Полагаю, так было и в прошлом, так будет и в будущем.
  Это то, что мне удалось подметить. Но сколько ее оставалось загадкой!!!!
  
  Мы ехали в лимузине, в окнах которого мелькал.....Париж! Я подалась вперед. Этот город был моей мечтой. Как же давно я хотела его увидеть, побродить по узким улочкам, посидеть в уютном кафе, окунуться в мир романтики и волшебства, приправленный запахом выпечки с корицей, ароматом горького шоколада и сухого вина и нежной французской речью. Именно таким, живым, уютным, особенным представлялся мне этот город. И вот мечта сбылась. Я горько усмехнулась. У Судьбы злое чувство юмора. За окном мелькает город, в котором я мечтала побывать с самого детства, но вряд ли мне удастся увидеть что-то, кроме очередного поместья. В душе стала зарождаться волна горечи, я откинулась на спинку сидения, замечая, что Николас, изучавший до этого момента какие-то документы, поднял на меня пристальный взгляд. Горечь сменилась злостью, злость чувством одиночества и жалостью к себе. Я закрыла глаза, пытаясь успокоиться. Все скоро закончится! Когда машина плавно затормозила у старинного особняка, по всей видимости, 18 века, я уже немного пришла. Николас вышел из машины, предлагая мне руку. Я автоматически, по привычке, вложила свою ладонь в его, принимая предложенную помощь. Погруженная в свои переживания, я даже не заметила, что в этот раз вампир задержал мою руку в своей дольше положенного. Мы так и вошли в дом. Только в холе особняка, заметив удивленные взоры прислуги, которая не успела опустить глаза, я обратила на это внимание. И замерла, не зная, что предпринять....
  - Твоя комната на втором этаж, третья справа, - проинформировал меня Николас, отпуская мою руку.
  - Хорошо. Через час я буду готова, - перед глазами пронеслось расписание сегодняшнего вечера. Ничего важного. Рутинная мелочевка.
  - Не нужно.
  Я удивленно подняла взгляд на собеседника.
  - Хочу сегодня немного отдохнуть, - вежливо пояснил он. - Поэтому на сегодняшний вечер ты можешь быть свободна.
  - Спасибо, - удивленный кивок с моей стороны. Такое от моего "работодателя" я слышала впервые.
  
  Через час, приняв душ и перекусив, я с грустью смотрела в окно. По всей видимости, мы были недалеко от центра, но так ли это в действительности, я вряд ли узнаю.
  Свободный вечер! Париж! И эти чертовы, холодные стены! Я отошла от окна, взяла в руки книгу, перевернула несколько страниц. В голову ничего не лезло. В мыслях замелькали Монмартр, Марсово поле, Эйфелева башня. Черт! Я отбросила книгу в сторону и выскользнула за дверь. Пройдя по коридору, подошла к двери кабинета. Надеюсь, Николас там. И замерла в нерешительности.
  - Проходи, А-алекс, - тихий голос, как всегда, у самого уха.
  Я толкнула дверь и вошла в ярко освещенную комнату. Он стоял у окна, на столе, как ни странно, никаких бумах, планшет закрыт, по телевизору тихо идет новостная программа. На секунду у меня возникло ощущение, что вампир меня ждал.
  - Николас, если я тебе сегодня не нужна, не мог бы ты отпустить меня ....прогуляться, - голос предательски дрогнул. - Можно с охраной, просто....я очень хочу посмотреть Париж, - кажется, объяснения выглядели скомканными и жалкими.
  Вампир задумчиво посмотрел на меня и ...кивнул:
  - Хорошо, А-алекс.
  Сердце подскочило в груди.
  - Полагаю, в этом случае, ты не будешь против моей компании?
  - Твоей?! - я удивленно уставилась на Николаса.
  - Да, - кивнул он. - Раз ты была согласна на охрану....
  Фраза осталась незаконченной. Я почувствовала себя в ловушке. Если сейчас откажу Николасу, то тем самым косвенно подтвержу, что его обществу предпочитаю обычного охранника. С большой долей вероятности, в прогулке будет отказано.
  - Я бы хотела пройтись пешком, посидеть на газоне, заглянуть в обычную булочную, - последняя попытка. Намек на то, что, возможно, ему, привыкшему к комфорту высшего класса, будет не интересна такая простая и незатейливая прогулка.
  - Хорошо, - кивнул вампир, насмешливо сверкнув глазами. - Я знаю несколько интересных и уютных местечек. Будь готова через двадцать минут.
  
  Я с удовольствием погрузила зубы в сладкую вату. М-мммм, вкус детства. Я мечтательно закрыла глаза, подставляя лицо легкому ветерку, упорно выбивающему волосы из прически. Уже давно стемнело. Мы сидели на газоне, я с удовольствием вытянула уставшие ноги и, прислонившись к дереву, поедала сладкое лакомство. Николас находился рядом и с легкой полуулыбкой наблюдал за моей трапезой. В самом начале нашей прогулки я постоянно дергалась от его присутствия рядом, но затем, решив, что так попросту испорчу себе интересный и занимательный вечерю, плюнула на вампира и постаралась расслабиться. К прогулке бездушный переоделся в джинсы и футболку, поверх которой была накинута легкая ветровка. Возможно, кого-то это преображение и могло обмануть, но только не меня. Даже если бы я не знала Николаса, и сегодня мы бы пересеклись впервые, я бы никогда не допустила ошибки и не приняла его за обычного человека и даже за обычного вампира. Для меня ореол силы, окутывающий и пульсирующий вокруг моего 'работодателя' был одинаково очевиден, будь вампир хоть в дорогом костюме, хоть в джинсах, хоть ... в плавках. Благо в последнем одеянии видеть мне его не довелось и, надеюсь, не доведется. Тем не менее, люди, окружавшие нас, вполне спокойно отнеслись к его присутствию. То ли приняв его за человека, то ли попросту смирившись, что вампиры среди нас вполне обычное явление.
  - Конечно, - кивнул мой спутник, когда я озвучила последнюю мысль вслух. - Жить в постоянном страхе не хочет никто, поэтому человечество в большинстве своем приняло факт нашего присутствия в их жизни.
  - Да, наверное, - согласилась я, доедая первый ватный шар и приступая ко второму. - Скажи, - ненадолго задумавшись, задала я вопрос, который интересовал меня уже долго время. - А все вампиры телепаты?
  - Нет, - вполне доброжелательно качнул головой Николас, давая тем самым повод, продолжить расспросы.
  - И ты ощущаешь чувства других?
  - Ты хочешь выведать все мои секреты, А-алекс? - с легкой усмешкой поинтересовался Николас, удобнее устраиваясь на траве.
  - Это такая большая тайна?
  - Нет, но я предпочитаю обмениваться информацией, - и глаза Николаса загадочно сверкнули в сумраке.
  - Обмениваться? - я удивленно посмотрела на вампира. - Интересно, какая информация может быть у меня в арсенале, чтобы бездушный заинтересовался обменом.
  - Да, - кивнул он. - Предлагаю поочередно задавать вопросы друг другу. Если кто-то из нас посчитает, что ответ может причинить какие-либо неудобства, может не отвечать.
  - Хорошо, - кивнула я, стараясь понять, где может быть подвох.
  - Тогда, вернемся к твоему вопросу. Я действительно могу ощущать, что чувствуют другие люди и...вампиры. Что ты любишь, А-алекс?
  - Что? - чуть не подавилась я сладким сиропом, в который превращалась вата. Смена темы была настолько неожиданна, что я в немом изумлении уставилась на собеседника.
  - Мы договорились задавать вопросы поочередно, - напомнил мне вампир. - Так, что ты любишь, А-алекс?
  - В какой области? - уточнила я.
  - Во всех, - вежливо улыбнулся Николас.
  - Но это много.
  - Мы не спешим.
  Вот гад! Один вопрос, а сколько информации можно узнать. Надо научиться так же.
  - Хм, - я задумалась на несколько секунд. - Я люблю осень, водить машину, читать книги в тишине под стук часов, люблю свежесваренный кофе, апельсиновый сок и рыбу на гриле, классическую музыку в современной обработке, стук дождя о подоконник, то, как горит в камине огонь, смотреть оперу и балет, кататься на велике, купаться в море, люблю общаться с друзьями. Этого достаточно, Николас? - посмотрела я на вампира.
  - Для начала.... Да, - кивнул он.
  - Расскажи о всех своих способностях, - осторожно спросила я вампира, стараясь сделать вопрос, как можно шире.
  - Хорошо, - кивнул он, лукаво изучая меня из-под опущенных ресниц. Видимо, мужчина оценил мою попытку. Если ты имеешь ввиду необычные способности, то, как уже было сказано ранее, я могу чувствовать эмоции людей, внушать людям, что им делать, а так же я вижу ауры людей и вампиров.
  - Ауры?
  - Да.
  - Это как?
  - Я не успел ответить на первый вопрос, а уже готов второй. Ты нетерпелива, А-алекс, - рассмеялся Николас. - Но мне это нравится, - бархатный голос и взметнувшиеся красные всполохи в синих глазах вампира, заставили меня вздрогнуть. Странный взгляд, необычный. Но мне, скорее всего, не предвещает ничего хорошего. Я поежилась.
  - Что касается остальных способностей, - как ни в чем не бывало, продолжил рассказчик. - То здесь: скорость, сила, ловкость, обоняние, быстрая регенерация, ум, опыт, ну и, конечно, скромность, - подмигнул мой собеседник.
  - Ну да, конечно,
  - Я вполне серьезно. Кроме последнего, пожалуй.
  Уже тогда мне стоило задуматься, почему вампир столь откровенен со мной, человеком, который в самое ближайшее время может его покинуть. Но... я была слишком увлечена Парижем, рассказом, в общем, не обратила на один из первых звоночков внимания.
  - Скажи, Алекс, ты очень четко определяешь, кто вампир, а кто нет? Ты что-то чувствуешь?
  - Да, - я кивнула. Я словно ощущаю вокруг вас что-то...не знаю, как описать. Сила, аура? У кого-то это заметнее, чем у других. У тебя, к примеру, просто зашкаливает, - поймав взгляд вампира, попробовала объяснить я. - В общем, сложно описать.
  Николас кивнул, принимая ответ.
  - Ты говорил об аурах, - напомнила я вампиру еще один свой вопрос.
  - Да. Она есть у всех, и я ее вижу. Это энергетическое поле людей и вампиров. У нас она ярко-выраженная, более мощная. У вас - блеклая, маленькая, зачатую попорченная пустыми переживаниями, эмоциями, стремлениями, болезнями. Именно поэтому людьми так просто управлять. Мне гораздо сложнее приказать что-то делать вампиру, чем человеку. У тебя же очень красивая аура, - тихо сказал Николас. И снова я вздрогнула, казалось, между нами пробежал заряд. Что за черт!?
  - А что ты не любишь, А-алекс? - вопрос собеседника привел меня в чувство.
  - Есть много вещей, которые мне не нравятся, но больше всего на свете я не люблю, когда меня заставляют что-то делать. Но тебя, ведь, это мало беспокоит, да, Николас? - я смело посмотрела в глаза вампиру, надеясь хоть немного его смутить.
  - Это никто не любит, А-алекс, - не моргнув глазом, усмехнулся вампир. - И да, обычно это мало меня беспокоит, - упор в предложении был сделан на слово 'обычно'. Такого смутишь. Как же!
  - Если ты хочешь, мы можем прекратить разговор или перенести его на время?
  - Да, - кивнула я.
  - Тогда продолжим прогулку? - вампир поднялся с газона и вежливо предложил мне руку.
  
  Мы не спеша шли в направлении Марсового поля, Николас тихим голосом рассказывал мне историю Франции. Много интересного знал вампир, и рассказчиком он был очень интересным. Я с удовольствием слушала о Великой французской революции, когда навстречу нам с шумом и плясками высыпала толпа ряженой молодежи. Я не успела сориентироваться, как нас с моим спутником разделило человеческим потоком. На несколько минут я потеряла его из виду. В мысли тут же закралась глупая надежда: А что если? Но я тут же отогнала от себя подобную идею. Скрыться от Николаса? Даже с детальной подготовкой это было бы безумным поступком. А так, без документов, денег, информации, имея в козырях лишь несколько минут форы? Да и есть ли они у меня? Вполне возможно, что вампир уже нашел меня и спустя несколько секунд будет рядом. Поэтому я расслабилась и постаралась успокоиться, чтобы даже отголоски эмоций не натолкнули моего спутника на мысль о том, что я хотела сбежать. Поэтому практически не вздрогнула, когда талию стальным объятием сжала рука появившегося из воздуха вампира.
  - Никак не привыкну к тому, что вы умеете так делать, - усмехнулась я, поворачивая голову в сторону Николаса. Тот изучал меня пристальным, тяжелым взглядом, словно старясь прочитать мысли.
  - Думал, что попытаюсь сбежать? - я насмешливо выгнула бровь.
  - Вряд ли бы ты смогла сделать больше двух шагов в этом направлении, А-алекс, - ответил вампир, продолжая пристально изучать меня.
  - В таком случае, надеюсь, ты не будешь против, продолжить прогулку? - я опустила глаза на руку Николаса, стальным обручем сжимающую мою талию, намекая на то, что гулять в таком виде будет крайне неудобно.
  - Конечно.
  Мой 'работодатель' слегка расслабившись, наконец-то разжал тиски, и галантно взмахнул рукой, предлагая, иди вперед.
  Пройдя буквально несколько метров, я задрала голову вверх. Эйфелева башня. Высокая.
  - Всегда хотела побывать там, - из груди вырвался вздох.
  - Так в чем же вопрос? - наигранно-удивленно спросил вампир.
  - Так часы посещения уже закончились!
  - Это не проблема, А-алекс, - усмехнулся Николас.
  - Взломаешь дверь и вырубишь охранника? - в ответ усмехнулась я, намекая, что он привык решать многие проблемы силой.
  -Зачем же так грубо? Все гораздо проще.
  Я и пискнуть не успела, как Николас, подхватив меня на руки, стал двигаться в сторону башни. И то с какой скоростью он двигался, заставило меня замереть с раскрытым ртом. Казалось, мир вокруг слился в одну сплошную полоску. Я не успела моргнуть, как, преодолев все препятствия, вампир, не прилагая усилий, стал подниматься по Эйфелевой башне вверх. И еще раз похвалила себя за предусмотрительность. С такой скоростью Николас догнал бы меня тут же. Несколько секунд, по крайней мере, именно так я оценила пролетевшее время, и мой спутник осторожно поставил меня на железный поручень рядом с собой. У него даже дыхание не сбилось!
  Я с замиранием сердца взглянула на пропасть под ногами. Почему Николас выбрал не более устойчивый островок между углами или смотровую площадку, а горизонтальные перекладины? Я сглотнула. На такой высоте, на открытом пространстве, без страховки.... Стоит посмотреть вниз и к горлу подступает тошнота, глаза слепнут от прожекторов, освещающих башню. Мне стало страшно, и .... в ту же секунду вокруг моей талии сомкнулись руки вампира, который стоял сзади. Я вздрогнула, мой спутник был слишком близко, но....остаться одной было еще страшнее.
  - Тебе не стоит бояться, А-алекс, - тихий, бархатно-мягкий голос.
  И мне показалось, что в этот момент вампир говорит о себе. Но шальная мысль тут же ускользнула из головы, вытесняемая страхом высоты. Однако внутри бурлило и другое чувство: желание остаться, осмотреться. Черт! Было бы гораздо комфортнее на более широкой площадке, а лучше за толстым стеклом.
  - Не бойся, Алекс. Поверь, это несравнимо, - видимо, уловив ход моих мыслей, прошептал на ухо Николас, прижимая к себе.
  Я вздрогнула, не зная, что делать и как себя вести. С одной стороны жуткий страх высоты, враждующий с желанием остаться, с другой - боязнь оказаться одной, с третьей - объятия вампира. Я замерла в замешательстве. Чувства били ключом, заставляя теряться, переключаясь с одной на другую.
  - Просто расслабься, А-алекс. Такой шанс бывает не часто. Неужели ты считаешь, что я не удержу тебя?
  Расслабляющий шепот вампира, его железные, уверенные объятия слегка привели меня в чувство, изгоняя страх, сжавший сердце в своих тисках. Я выдохнула и с любопытством оглянулась по сторонам, стараясь не обращать внимания на то, что прижата всем телом к Николасу. В конце концов, так действительно спокойнее. Сейчас меня от моего врага не оторвали бы и клещами. Сердце колотилось в груди, но я уже боле спокойно обвела окрестности взглядом.
  Красота! Ночной Париж с высоты птичьего полета! Я не очень хорошо ориентировалась в названиях тех или иных сооружений, не совсем понимала, что и где находится. НО! Это было не важно! Достаточно было, что внизу, на многие километры вокруг, переливаясь и сверкая, раскинулся ночной город, извилистой змейкой текла Сена, ветер трепал волосы, а ноги стояли практически над обрывом. Незабываемые, ни с чем несравнимые ощущения. На какую-то долю секунды показалось, что рядом с ухом шеи коснулся легкий, словно касание бабочки, поцелуй. Но, переполненная эмоциями, я тут же решительно отмела подобную глупость. Показалось, решила я, полностью погружаясь в процесс созерцания.
  
  В крови до сих пор бурлил адреналин. От головокружительной высоты, где я побывала, от способа передвижения, который предложил мне вампир, от сегодняшнего вечера в целом. Мы сидели в одной из маленьких, уютных кафешек, в широком многообразии расположенных рядом с Эйфелевой башней. Я пила вино и смотрела на людей, гуляющих за стеклом. Париж жил и в ночное время. Наверное, сейчас было часа два ночи.
  - Николас, - позвала я вампира, который, казалось, был поглощен своими мыслями.
  - Да, А-алекс.
  Когда мы были на башне, я в очередной раз уловила легкий аромат духов Николаса и в очередной раз удивилась, как вампир выносит его. С его-то нюхом.
  - Твои духи? Как ты вообще можешь их носить, для тебя это должен быть непереносимый запах.
  - Там мои феромоны, поэтому этот запах не мешает мне, но отбивает нюх у других вампиров.
  - Феромоны? - я поперхнулась. - Их же выделяют животные!
  - А-алекс, - рассмеялся вампир. - Мы - хищники, поэтому во время опасности, охоты или, - его голос стал тише на тон. - К примеру, во время любовных игр, мы выделаем феромоны, которые определенным образом помогают нам в тех или иных целях. По этому, особенному, запаху многие вампиры могут найти друг друга, поэтому мои духи 'глушат' такую возможность, при этом не сбивая обоняние мне, - сверкнув глазами пояснил рассказчик. - Но нам пора. Надеюсь, тебе понравился, сегодняшний вечер, А-алекс? - поднимаясь и предлагая мне руку, спросил вампир.
  - Да, - вполне искренне ответила я, ставя на стол опустевший бокал и принимая помощь Николаса. Несмотря на его присутствие, а, возможно, даже благодаря ему, прогулка превратилась в захватывающее и познавательное путешествие.
  У дверей кафе нас ждал лимузин. И когда только успел? - удивленно подумала я, опускаясь в кожаные объятия машины.
  
  Я вернулась в свою комнату, включила душ. Сегодня был долгий и полный впечатлений день, хотелось вытянуться на кровати, включить телевизор и под его монотонный шепот погрузиться в сон. Но сначала в душ!
  Я нырнула под теплые струи, закрыла глаза и ... пришла в себя, когда за дверь услышала звонок пейджера. Черт! Какой раз он уже звонит?!
  Выскочив из ванны, я быстро выжала волосы, схватила полотенце, и, обернув одним движением вокруг себя, выбежала в комнату. Не сделав и двух шагов, я удивленно замерла. В моей комнате стоял Николас.
  - Прости, я не услышала, - пробормотала я, удивленно замечая расширенные зрачки вампира и его пристальный, изучающий взгляд, прошедшийся по мне с головы до ног. Полотенце начиналось у груди и лишь слегка прикрывало верхнюю часть ног, все остальное открывая на обозрение.
  - Понимаю.
  Надо же. Услышать такое от моего 'работодателя'!
  Николас отвел взгляд, и я облегченно выдохнула. Было не комфортно под плюющими искрами, которых сейчас в его глазах было больше, чем обычно.
  - Флешка.
  - Ах да, конечно, - я совсем забыла, что еще утром обещала отдать вампиру этот носитель информации, быстро прошла к шкафу, где на полке лежала сумка. - Извини.
  Развернувшись спиной, я, придерживая одной рукой полотенце, другой попыталась максимально быстро найти то, из-за чего Николас нарушил мое уединение. И почти уже достала ее, как .....почувствовала легкое скольжение от плеча к ключице и ниже, по спине. Я вздрогнула и резко развернулась. Сумка с грохотом упала на пол, рассыпая свое содержимое. Вампир, как ни в чем не бывало, стоял ровно там же, где я его оставила.
  - Вот, - сглотнув, я протянула руку.
  Тот вполне вежливо кивнул, принимая флешку.
  - Забери ее через пол часа, у меня в кабинете.
  И исчез за дверью. А я опустилась на пол, понимая, что у меня трясутся коленки.
  
  -1.7-
  
  Высушив голову и, переодевшись, ровно через тридцать минут я подходила к кабинету Николаса. Дверь была открыта, я тихонечко вошла, надеясь, что хозяин может отсутствовать, и сегодня мы больше не увидимся. На пороге я замерла, боясь пошевелиться. Полуобнаженный Николас стоял у камина. В его объятиях, забыв про все на свете, тихонько постанывала рыжеволосая женщина. Карэн! Вампир с видимым наслаждением целовал свою спутницу, в то время как его руки нежно скользили по волнующим изгибам тела любовницы.
  Я, застыв, наблюдала, как гибкие пальцы Николаса проводят по нежной коже, заставляя женщину выгибаться навстречу ласке. В воздухе словно сгустились возбуждение, страсть и желание, от чего у меня по коже волной пробежали мурашки, вызывая приятные и давно забытые ощущения. Черт! Я сглотнула, еще этого мне не хватало! Что же делать? Уйти и забрать флешку потом? Но вампиры не люди, он поймет, что я здесь была, подглядывала. Выглядеть глупо не хотелось! В двойне не хотелось, чтобы Николас, закончив любовные игры, вспомнил о флешке и вернулся с ней ко мне в комнату! Поэтому, взяв себя в руки и собравшись с духом, я постучала в открытую дверь.
  Вампир поднял взгляд, и меня опалило желанием, бурлившим в синих с алыми всполохами глазах.
  Я сглотнула. Этот взгляд обжигал, волновал, заставлял почувствовать себя обнаженной, желанной и .... желающей.
  - Флешка, - промямлила я, стараясь избавиться от соблазняющего и пронзительного взгляда Николаса и разгневанного и раздраженного - Карэн.
  - На столе, - голос с бархатным придыханием, от которого взметнулись ввысь искры желания и забурлила кровь.
  Я почти бегом кинулась к столу, кожей ощущая сконцентрированные в воздухе потоки страсти, подогреваемые взглядом моего "работодателя". Схватив флешку, я, извинившись, и пряча глаза, чтобы больше не столкнуться с опаляющим взглядом вампира, поспешила вон из кабинета.
  Я заскочила в свою комнату, захлопнув дверь. Дыхание было тяжелым и глубоким! Черт! Да что же со мной такое? Перед глазами вновь возник Николас, сжимающий в объятиях Карэн. По телу пробежала волна истомы, смешанной с нарастающим желанием. На долю секунды мне захотелось оказаться на месте рыжеволосой женщины. Господи! Какой бред! Я его ненавижу, откуда взялось это наваждение? Это их чертовы феромоны! Другого объяснения просто быть не может!
  Небрежной кучей я скинула одежду, в которой спускалась вниз, бросила на стол флешку,накинула на обнаженное тело халат и поспешила в ванную, где холодной водой сполоснула лицо, стараясь прийти в себя. Сжав кулаки так, что ногти впились в кожу, я прислонилась лбом к прохладному зеркалу. Так быть недолжно! Это неправильно! Это просто наваждение! Выровняв дыхание, я вернулась в комнату.
  Вроде бы, немного помогло. Подошла к окну, приоткрыла форточку, вдыхая свежий воздух. Закрыла глаза. Перед мысленным взором тут же возник Николас. Вот мужчина проводит рукой по шее женщины, его пальцы мягко скользят по нежной коже, рисуя замысловатый узор, рука опускается ниже и ниже. Я вздрогнула, почти наяву ощущая то, что стояло перед глазами.
  Вдох.
  И сильные пальцы нежно ведут вдоль линии ворота, опускаясь к груди.
  Выдох.
  Расстегнутая кофта летит на пол.
  Вдох.
  Губы опускаются к шее, касаясь кожи, и воздушные поцелуи бегут вдоль плеча, вызывая тихий стон.
  Выдох.
  Нежное касание груди, от которого по всей коже разбегаются искры желания.
  Вдох.
  Вторая рука легко ведет по спине вдоль позвоночника, прижимая к крепкому, обнаженному, мужскому телу.
  Выдох и.... губы опускаются к полураскрытым губам, властно и одновременно нежно захватывая их в плен.
  Я резко распахнула глаза, понимая, что мои собственные ощущения настолько яркие, что тело уже выгибается вперед, навстречу иллюзорному мужчине . Я сглотнула, пытаясь вернуть дыхание в норму и унять сумасшедшее сердцебиение. Несколько раз выдохнула и... с удивлением обнаружила, что халат полностью распахнут, а пояс сиротливо валяется у ног.
  - Что за бред! - прошептала я, облизывая пересохшие губы.
  Что это такое?!
  Паника охватила мои мысли. Я запахнула халат, наклоняясь за поясом.
  Что же делать?
  Я выдохнула и быстрым шагом зашла в ванную, где, до упора выкрутив кран с холодной водой, включила душ. Как была в одежде, залезла под ледяные струи. Спустя несколько минут окончательно замерзшая я, оставив мокрый халат на полу ванной, вернулась в комнату. Гусиная кожа, стучащие зубы, посиневшие губы, но оно того стоило! В голове теперь билась лишь одна мысль: согреться! Просушив на скорую руку волосы полотенцем, я, наконец-то, нырнула в кровать и, зарывшись в одеяло по самый нос, закрыла глаза в надежде выспаться.
  Но мое больное воображение не хотело отпускать меня и во сне! В эту ночь мне снился ОН. Полустоны и полушепот. Нежное касание бархатными губами. И каждый дюйм моего тела горит в огне. Замысловатые узоры языком, и на коже нет ни одного участка, который бы Он пропустил. И я чувствую, как по этим рисункам бегут искры, заставляя тело извиваться, изнемогая от желания. И ЕГО взгляд, пронзительный, соблазняющий, покоряющий, с багровыми всполохами страсти.
  Я проснулась под утро, с колотящимся сердцем и телом, изнывающим от желания. Да что же это такое!? Откуда такие мысли и сны? Почему мне снится именно ОН, тот, кто практически разрушил мою жизнь, в чьем плену я нахожусь? Почему это не милый незнакомый мальчик или ...Сашка? Почему ОН? Тот, кого я ненавижу всем сердцем! А действительно ли я ненавижу его, если мое тело изнывает от желания? Не хочу.... В постели с врагом, пусть и во сне! Я просто ненормальная! Конечно, все было вполне невинно. Тем не менее, если это будет продолжаться, я сойду с ума!
  Чтобы скинуть скопившееся возбуждение, выхода которому не было, мне, видимо, опять пора принять холодный душ. Черт!
  А возбуждение нужно срочно снимать! Вот Николас удивится, почувствовав мои эмоции!!! Господи, как мне смотреть ему в глаза, после того, что я видела во сне?! Боже, как стыдно! Сорвавшись с постели, я опрометью кинулась в ванную, приводить в чувство душу и тело.
  
  
  Утром этого же дня я, успокоив себя, как могла, изучала документы, когда в кабинет вошел Николас.
  - Алекс, мы сегодня же вечером вылетаем в Южную Америку, - сообщил он мне.
  - Кончено, - спокойный кивок. - Какие-то планы, о которых мне следует знать?
  - Всего лишь бал. Его дает Дэмиэн, - ответил мужчина, присаживаясь за стол и пробегая глазами отложенную мной корреспонденцию.
  - Бал? - я удивленно вздернула брови. То, что мы меняем все планы из-за обычного бала, казалось странным. Скорее всего, какое-то важное событие, которое требует немедленного обсуждения. Конечно же, не для человеческих ушей.
  - Да, тебя что-то удивило? - поднял на меня взгляд вампир.
  - Нет.
  - Хорошо, согласовывай полет, - кивнул мне Николас, вновь возвращаясь взглядом к бумагам.
  А я, проклиная себя за несдержанность, стала рассматривать его из-под опущенных ресниц. Красивые, жесткие черты лица, тренированное, сильное тело, и струящаяся вокруг сила, подавляющая, лишающая желания бороться. Черт! Я отвела глаза. К чему я вообще смотрю на него, как на мужчину? Он мой тюремщик, чудовище, разлучившее с отцом, приказывающее жить по его правилам! Этот чертов сон! Видимо, я не смогла скрыть чувства полностью, так как вампир поднял на меня взгляд и спросил: - Что-то не так. А-алекс?
  - Нет, нет, все в порядке.
  Я вскочила с кресла и, улыбнувшись, выпалила: - Пойду готовиться к поездке.
  - Конечно.
  Мне показалось, что в глазах Николаса мелькнул лукавый огонек удовлетворения.
  
  - Привет, Алекс, - услышала я знакомый голос.
  - Витто! Рада тебя видеть, - приветливая улыбка появилась на моем лице, когда я обернулась к светловолосому вампиру. Кто бы мог подумать еще год назад, что я буду искренне рада видеть одного из племени бездушных. Но Витто - тот, кто с первых дней моего пребывания рядом с Николасом относился ко мне вполне доброжелательно. В его обществе было комфортно: мы болтали, шутили, смеялись. И даже ореол силы, окружавший этого вампира, вполне сильный и ощутимый, ластился ко мне, словно веселый щенок. Но что было важнее всего прочего, Витто курировал вопросы социального развития человечества. Я часто организовывала его встречи с моим 'работодателем' на темы финансирования медицинских учреждений, развития образования, проведения политики повышения уровня жизни среди населения. Поэтому мое отношение к светловолосому вампиру варьировалось где-то между хорошим и очень хорошим.
  Поначалу я не могла поверить, что бездушные вообще озабочены вопросом того, как живут люди. Мне казалось, что такая проблема не волнует вампиров абсолютно. Но это оказалось не так. Я с удивлением замечала, что правящая тройка немало времени и сил уделяет этому вопросу. Со временем удивление стало сменяться пониманием: вампирам было нужно здоровое, умеренно состоятельное и образованное население, так как это ХОРОШАЯ ЕДА! Много ли пользы от спившегося бомжа или зараженного СПИДом наркомана? Нет. А от среднестатистического семьянина, ведущего правильный образ жизни, и по собственному желанию посещающий пункт сдачи крови? Гораздо больше. Но такой образ жизни ведут люди с высшем образованием, так или иначе состоявшиеся в карьере, личной жизни, имеющие и достигающие поставленных целей. Вот и занимались бездушные селекцией, выводя и развивая данный вид людей. Вампирам не нужны были сильные духом лидеры, но и падшее, деградировавшее население - не было их целью.
  И я ужаснулась данному пониманию, с еще большим отвращением и ненавистью наблюдая, как уничтожаются низшие слои общества. До определенного момента.....
  В тот день я стала свидетельницей того, как Николас приказал 'очистить', а по сути, уничтожить целый квартал с 'неблагоприятным' климатом, кишащий наркоманами и бомжами и постоянно фигурирующий в криминальных сводках.
  - Проведите чистку сегодня ночью, - спокойным голосом, словно обсуждая, где провести сегодняшний вечер, а не вопрос массового уничтожения людей, сказал Николас, перелистывая очередной отчет по происшествиям. - Все должно выглядеть, как несчастий случай: массовая утечка газа, банда сумасшедших, что угодно, но никто не должен связать это происшествие с НАМИ. Ни одно свидетеля. Ты понимаешь меня, Роман?
  - Конечно, - холодно усмехнулся собеседник моего 'работодателя', и меня передернуло от ужаса. Змеиный взгляд бледно-голубых глаз вампира, отвечающего за безопасность, заставлял сердце замирать в страхе. Когда он смотрел на меня, хотелось исчезнуть, раствориться, перестать дышать, умереть, лишь бы только избавиться от этого взгляда. Но постепенно разум брал свое, я уже спокойнее относилась к его присутствию, понимая, что сила, струящаяся вокруг Романа не идет ни в какое сравнение с силой того, кто стал моим тюремщиком. Тем не менее, иногда страх возвращался, так было и в тот раз.
  - Приступай, - кивнул Ниоклас, завершая разговор.
  Светлоглазый вампир поднялся с кресла, которое занимал в ходе всего диалога, и, поклонившись, покинул кабинет.
  Как только за Романом захлопнулась дверь, я вскочила на ноги и опрометью бросилась вслед. Хотелось, как можно быстрее, покинуть монстра, одним предложением приговорившего к смерти целый квартал. Пусть там много убийц и воров, но там жили и ни в чем неповинные люди, которые не смогли обеспечить себе более достойное существование. Но они тоже попадут в жернова 'чистки'. Ни одного свидетеля. Я не сомневалась, что выживших не будет. Затевать спор с Николасом было бессмысленно, в памяти еще свежей раной саднил и кровоточил урок от посещения лаборатории и центра клонирования.
  Но дверь перед моим носом стремительно захлопнулась, и я чуть не уткнулась в свежую рубашку из дорогого шелка, затормозив в самую последнюю секунду.
  - Я не отпускал тебя, А-алекс, - вкрадчивый, предупреждающий тон.
  - Уйди с дороги, - прошипела я, встречаясь с мрачным, пронзительным взглядом. Меня колотило от переполнявших чувств. Хотелось закатить истерику, потребовать отменить приказ, вцепиться в это ненавистное лицо, но....я уже достаточно хорошо знала вампира, чтобы понять, что толку не будет. Но может быть хуже. Самое разумное - остаться одной и пережить подобный момент, добавив его в копилку причин, усиливавших мою ненависть к Николасу. Но мужчина, по всей видимости, не хотел давать мне и эту поблажку.
  - Я не отпускал тебя, А-алекс, - еще вкрадчивее, почти ласково, повторил мой тюремщик, взглядом приказывая вернуться в кресло, где я сидела во время разговора.
  - К черту! Уйди с дороги!
  - Кажется, мы снова возвращаемся к тому же разговору, - криво усмехнулся Николас, отчего его лицо приобрело зловещее выражение, намекая на диалог, произошедший перед той, незабываемой, экскурсией.
  - Что ты хочешь? - сил сдерживаться больше не было. - Чтобы я с улыбкой наблюдала, как ты приказываешь уничтожить несколько сотен человек?
  - Почему же! - и вампир шагнул в мою сторону. - Улыбаться вовсе не обязательно. Он, что издевается?! Меня колотило.
  - Там же могу быть невиновные люди, дети! - стараясь оказаться от этого монстра, как можно дальше, я отступила назад.
  - Могут, - спокойный кивок. - Но процент не велик! - и снова шаг в мою сторону.
  - Процент?! Это не процент, это живые люди. Ты, ты - бездушная скотина! - выкрикнула я, снова отступая на шаг назад.
  Секунда и он рядом, рука крепко сжимает мой подбородок, заставляя смотреть прямо в синие, полные сдерживаемого бешенства, глаза.
  - Ты считаешь, что выходцы из подобных районов невинные ангелы? Ты знаешь, сколько человек погибает от рук таких жителей? Открою тебе секрет, дорогая моя, - и Николас наклонился к моему лицу. - По статистике на счету КАЖДОГО обитателя не меньше дюжины разнообразных преступлений! ВЫ предпочитаете закрывать на это глаза, ведь, находиться на подобной территории опасно. Куда проще не вмешиваться и оставить в покое этот рассадник преступлений. Пусть они перебьют там друг друга сами. Но, - и вампир наклонился к моему лицу еще ближе, практически касаясь своими губами моих. - Люди забывают одну простую вещь. Эти кварталы не автономны. Преступники спокойно выходят из них, скажем так, 'гулять' во вполне благопристойные районы. Убивают, воруют, насилуют там и спокойно возвращаются к себе, туда, куда стражи порядка не спешат прибыть. Ах, да, к вопросу о статистике. Процент убийств, совершаемый такими 'людьми' в десятки раз выше, чем процент невиновных, которые могут 'случайно' оказаться ночью в самом криминальном квартале города, - желчную насмешку не услышал бы и глухой. - Это если взять 'чистую' статистику, не учитывая жертв наркотраффика, который идет из подобных мест, и постепенно, но неуклонно убивает уже тысячи. Возможно, ты хочешь познакомиться с жертвами, по воле случая выжившими после знакомства с местными жителями, А-алекс?
  - Нет, - прошептала я, с ужасом представляя подобную картину.
  - Не слышу, - в противовес сверкающему бешенством взгляду, голос Николаса был нежен, от чего меня стало слегка потряхивать. Не следовало будить в нем зверя!
  - Но там могут жить дети.
  - Да, - кивок. - Совсем маленьких оставляют в живых и отдают в приюты.
  - А не совсем?
  - А не совсем маленькие, успешно пополняют статистику преступлений в различных районах города, - холодно отрезал Николас.
  - То есть, это все исключительно из-за заботы о людях? - в моем голосе прозвучала насмешка.
  - Нет, - жестко усмехнулся вампир. - Но тех, кого минует участь стать жертвой, причины своего спасения вряд ли будут сильно заботить. Так что на счет прогулки, А-алекс?
  - Нет, - окончательно растеряв весь запал, прошептала я.
  - Чудесно, - кивнул бездушный, слегка отстраняясь от меня. - Ознакомиться со столь любимой тобой статистикой ты можешь сегодня же, - и Николас взглядом указал на стол, где лежала толстая папка отчета.
  Я кивнула, понимая, что это не разрешение, а приказ.
  Та ночь вновь была долгой и бессонной. Но после нее к подобным приказам я стала относиться спокойнее. Прочитанное, заставило меня пересмотреть подход к данному вопросу. Наверное, я сама никогда не смогла бы отдать подобный приказ, но теперь я не мешала и не осуждала того, кто МОГ.
  
  - Держи, - Витто протянул мне документы и флешку. - Это данные по объему инвестиций в детскую медицину. Передай их Николасу, будь добра.
  - Хорошо, - кивнула я, принимая толстую пачку. Вампир вежливо попрощался и, сообщив, что очень спешит, скрылся в зеленой листве, окружающей дома-беседки.
  Дэмиэн выделил своим гостям небольшие двухэтажные дома, где половина первого этажа была отдана под зал, еще одна половина - под комнаты прислуги, на втором этаже были расположены спальни и небольшой кабинет. Утром я спустилась в зал с прозрачными стенами, сквозь которые была видна буйная зелень, напоминающая слайды необитаемых островов. Под мирное пение птиц новый график, который понадобился из-за непредвиденной поездки на бал, был сверстан буквально за час. Поэтому пока Николас встречался с Леонардо и Дэмиэном в приватной обстановке, я позволила себе немного расслабиться. Водрузив на стол принесенные документы, я с ногами забралась в кресло-качалку и с наслаждение вдохнула свежий воздух, который врывался в полностью открытую стеклянную дверь. После загазованного города он казался неимоверно свежим и вкусным! Несколько минут я с удовольствием нежилась под яркими лучами солнца, освещающими зал сквозь стеклянные стены, пока не почувствовала легкого касания, бегущего от шеи, вниз к вырезу на рубашке. Открыла глаза. Опираясь о распахнутую стеклянную дверь, напротив меня стоял Николас. Я быстро выпрямилась в кресле, отгоняя навязчивую мысль, что вампир, одетый в джинсы и тонкую футболку, рельефно обтягивающую накаченные мышцы, выглядит очень даже..... Черт! Как долго я буду ощущать последствия сна или это навсегда?
  - Не хочешь прогуляться, А-алекс? - предложил вампир, словно не замечая моего смущения.
  - Хочу, -ответила я, выбираясь из кресла. На улице был слышен звук бегущей воды, и мне не терпелось увидеть, что это такое. - Заходил Витто, передал пакет документов, - я взглядом указала на папку, лежащую на столе.
  - Хорошо, - кивнул Николас, пропуская меня вперед.
  Тропический лес, влажный воздух, сочетание зеленого буйства всех оттенков и тонов, приятный запах свежести - все это действовало на меня самым расслабляющим образом. Поэтому я с удовольствием, озираясь по сторонам, шла вместе с вампиром по небольшой тропинке.
  - Николас, скажи, я могу принимать участие в социальных проектах? - задала я давно интересовавший меня вопрос.
  - Тебе было бы это интересно? - после секундной паузы, поинтересовался мой спутник.
  - Да. Хотелось бы делать что-то, - я задумалась, как бы выразить свою мысль. - Что-то положительно-приятное, что может принести пользу.
  - Ты считаешь, что твое участи в Слушаниях пользу не приносит? - вампир удивленно выгнул бровь.
  - Нет. Конечно же, приносит. Но здесь другое. Слушания - это возможность кого-то спасти от смерти, а здесь - возможность сделать чью-то жизнь лучше. Николас задумчиво и внимательно посмотрел на меня. После минутной паузы он произнес: - Хорошо, Алекс, думаю, я смогу предложить тебе что-нибудь в этом направлении.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я и.....замерла в восхищении. Мы вышли к водопаду. Именно его шум доносился до нашего дома-бесдеки.
  - Как красиво, - прошептала я, наслаждаясь открывшимся видом. Несколько каскадов, клубясь, низвергались вниз с огромной высоты. Между потоками воды зеленели деревья, придавая картине нетронутый, первозданный вид. В воздухе искрились, переливаясь в солнечных лучах, крошечные капли воды. Энергетика и мощь водного потока завораживали, рождая непередаваемое ощущение свободы и полета. Невероятное ощущение слияния с природой! Я подалась вперед.
  - Игуасу, - пояснил Николас. - Один из красивейших водопадов на земле и один из немногих, где можно увидеть лунную радугу.
  Я удивленно посмотрела на вампира.
  -Радуга, рождаемая луной. Дэмиэн часто приглашает гостей посмотреть на это природное явления. Он располагает пришедших на длинных лианах, висящих над пропастью, включает иллюминацию, приглашает акробатов и певцов.
  Я закрыла глаза, представляя себе описываемый вечер.
  - Но сегодня этого не будет? Иначе ты вряд ли бы рассказал мне об этом?
  - Да, - голос Николаса был совсем рядом, но я даже не вздрогнула, сказывалась многомесячная тренировка или...привычка. Вместо этого я с удовольствием втянула влажный, свежий воздух, с наслаждением вслушиваясь в бурлящий, низвергающийся поток.
  - Наверное, это очень красиво.
  - Да, но, для обычного человека лунная радуга выглядит белой и блеклой. Ты не сможешь оценить это....пока.
  К сожалению, тогда я не обратила внимания на последние слова вампира, лишь пожала плечами: - Тогда я не потеряла ничего сверхъестественного.
  Зачем сожалеть о том, что все равно никогда не сможешь оценить? Мне хватало и этого прекрасного и величественного вида.
  
  Спустя час, мы возвращались обратно, к дому-беседке, который отвел нам Дэмиэн.
  - Бал начнется около семи часов. Если ты сверстала мой график, то до этого времени можешь быть свободна, - кивнул мне Николас.
  - Спасибо, - я повернулась к вампиру, собираясь духом. Он в ожидании выгнул бровь. Ничего-то от него не скроешь, сколько ни пытайся! Черт!
  Последнее время я стала задумываться о том, что отец уже должен был справиться с задачей, поставленной вампиром. Немного ориентируясь в том, чем занимается мой родитель, я понимала, что такие вещи не делаются за несколько дней. Но прошло уже достаточно времени, а о нем не было никаких известий, и это не давало мне покоя. Кроме отца меня волновала судьба и Сашки. Первое время я часто боролась с желанием набрать его номер, но каждый раз, тяжело вздохнув, откладывала мобильник в сторону. Подставлять его я не имела права. Если парень не попал в зону интересов вампиров, то напоминать о его присутствии в моей жизни, не стоило. Отговорка 'Я перепутала номер' могла подействовать на кого угодно, но только не на Николаса. Откровенно врать тому, кто слышал твои чувства, было бы полнейшей глупостью. И даже если бы вампир не обладал подобным умением, я все равно вряд ли рискнула так нагло обманывать того, кто прожил на свете гораздо больше моего и такие трюки мог раскусить с первых же секунд. Поэтому я смирилась, что о Саше вряд ли смогу что-то узнать до момента моего освобождения, и предпочла думать, что с ним все хорошо. А вот узнать про папу могла.
  - Николас, - осторожно начала я. - Ты не знаешь, как идут дела у моего отца? Я переживаю за него.
  - У него все хорошо, А-алекс. Тебе не стоит волноваться, - ответил вампир, не сводя с меня пристального взгляда.
  - Он ...как..у него получается? - запнулась я. От облегчения мысли в голове свалились в одну, смешанную кучу.
  - Не плохо, он в процессе, А-алекс. Возможно, скоро справится с задачей.
  - Скоро, - улыбаясь, прошептала я, смакуя это слово, ставшее в последнее время одним из главных в моей жизни. Значит, вполне возможно, что в ближайшее время отец придет за мной и я стану СВОБОДНА! Чувство облегчения, радости, ожидания охватили меня с такой силой, что..... я не заметила помрачневший взгляд пристально наблюдающего за мной Николаса и его решительно сузившиеся глаза.
  
  -1.8-
  
  
  Я быстро провела расческой по волосам, решив, что сегодня оставлю их распущенными, заколов лишь верхнюю часть таким образом, чтобы оставить открытым лоб. Легкое платье до пола из тончайшего шелка. Открытый ровный верх, оголяющий плечи, свободно ниспадающая юбка. Весь акцент на цвет - зеленовато-золотистый, выполненный в виде разводов, словно взмахом кисти смешали изумрудную, зеленую, салатовую и золотистую краски. Почему-то именно оно, как мне показалось, идеально выпишется в окружающую нас природу, в стиль сегодняшнего бала. В оговоренное время я спустилась вниз, где меня уже ждал Николас.
  
  Несколько минут и мы в большом доме, где Дэмиэн собрал гостей. Хозяин вечера приветливо нам улыбнулся. Я вежливо кивнула в ответ. В отличие от Леонардо, который сразу отнесся ко мне вполне доброжелательно, этому вампиру понадобилось время, чтобы привыкнуть к моему присутствию. Тем не менее, сейчас он вполне искренне поинтересовался моим настроением и пожелал приятно провести время. Не успели мы пройти несколько метров вглубь зала, как Николас остановился, поймал взглядом кивок Леонардо и произнес:
  - С твоего разрешения, я покину тебя, А-алекс.
  Я кивнула, понимая, что, скорее всего, ТРИО опять будет обсуждать какие-то политические вопросы, и проследила взглядом за моим "работодателем", направившимся к Леонардо. Уверенные движения хищника, ореол клубящейся силы, и даже дорогой костюм, великолепно сидящий на фигуре, не может скрыть дикую мощь вампира. Я вздрогнула, понимая, что вновь смотрю на Николаса, как на мужчину. Не успела я осознать эту мысль, как рядом со мной возникла Карэн. Рыжеволосая вампирша была, как всегда, прекрасна и сексуальна.
  - Ты, мелкая тварь, думаешь, ты нужна ему, когда есть я? - прошипела та, продолжая улыбаться. Со стороны могло показаться, что мы мило ведем беседу, но глаза женщины прожигали злостью, тон сочился желчной брезгливостью.
  - Ты всего лишь дешевая игрушка, человек, так что не тешь себя надеждой. Он наиграется тобой, сломает и выкинет!
  Вампирша презрительно скривила губы, всем видом показывая, насколько я ей отвратительна. Мгновение и красавица уже плавно идет в центр зала, а я тупо смотрю ей вслед.
  Я усмехнулась. Карэн не сказала мне ничего нового, я и так прекрасно знала отношение Николаса ко мне. То, что я игрушка, которая по воле случая оказалась во власти вампира, не стало для меня откровением. Сама Карен, еще в первый день нашей встречи, четко указала мое место. Только почему женщина решила высказать мне это сегодня, сейчас? Неужели мой интерес к Николасу так очевиден? Я покраснела. Какой кошмар! Видимо, вампирша поймала мой взгляд, устремленный вслед вампиру. А если это дойдет до него?! Нет, она ему не кажет! Карэн умна и не станет провоцировать и привлекать ко мне лишнее внимание. Надо взять себя в руки и перестать смотреть на Николаса подобным образом, тем более, что мое отношение к нему не изменилось ни на йоту, ну...может быть, я стала чуть терпимее. И все! Я выдохнула несколько раз, взяла со стола бокал вина и постаралась отвлечься.
  
  Бал пестрил яркими нарядами, смехом, фейерверками, театральными миниатюрами и постановками. И если бы не встреча с вампиршей, можно было бы назвать сегодняшний вечер приятным и интересным. Но диалог с Карэн выбил меня из колеи, не позволяя расслабиться и окунуться в заразительное веселье. Николас, исчезнув в кабинете вместе с Леонардо и Дэмиэном, на глаза мне больше не попадался. Я выпила несколько бокалов вина, встретилась с несколькими знакомыми, поддержала несколько незначительных тем для разговора и даже приняла приглашение потанцевать. Молодой ЧЕЛОЕВЕК, вежливо поздоровавшись по-английски, пригласил меня на медленный танец. Сначала я слегка удивилась, увидев среди вампиров людей. Но потом вспомнила, Николас говорил мне о них. Мэр и пять человек из его команды, представители местного кабинета.
  Роберто, веселый темноволосый мужчина примерно тридцати лет, пока мы танцевали рассказывал о себе, шутил и... дарил комплименты. Хорошо, что уровень английского позволял свободно общаться и даже понимать искрометный юмор моего кавалера. Благодаря чему к концу танца настроение заметно улучшилось, а мерзкое послевкусие от диалога окончательно испарилось. Я узнала, что Роберто помощник мэра, на бал вампиров приглашен впервые, любит сладкое и имеет двух братьев.
  - Может, прогуляемся? - после танца мужчина вежливо подал мне руку, приглашая на вечерний променад.
  - С удовольствием.
  Рядом с домом Дэмиэна была расположена шикарная веранда с деревьями, маленькими столиками и уютными лавочками. Очень удобно для легкой, романтической, ни к чему не обязывающей прогулки. Мы прошли в самый ее конец, и присели на скамейку у дальней стены. Роберто шутил, смеялся, я с удовольствием поддерживала диалог. С ним было легко, я соскучилась по нормальному человеческому общению, вино и накопившееся в последние дни желание привели к тому, что когда Роберто приобнял меня за талию, я не стала выказывать недовольства. Он наклонился к моему лицу, и я почувствовала, как его губы касаются моих. Захотелось ответить на поцелуй, почувствовать себя живой и желанной. Рука скользнула в густую шевелюру парня, я закрыла глаза, отдаваясь во власть чувств.
  
  И вдруг....меня вырвало из объятий Роберто, вернее, его - из моих, ударив о стену с такой силой, что парень с тихим стоном сполз по на пол. И тут же повис в воздухе, удерживаемый за шею рукой Николаса.
  Я, переводя взгляд с одного на другого, с трудом приходила в себя. Поцелуй все еще будоражил кровь, заставляя ее быстрее бежать по венам. В то время, как мозг работал, явно, с большим опозданием.
  - Не смей к ней прикасаться, - холодный, вкрадчивый тон. - Ты меня понял?
  Задыхающийся парень только и смог что, хрипя, покачать головой.
  - Вон, - вампир выпустил Роберто. Тот, схватившись за горло, поспешил покинуть веранду.
  Николас тем временем медленно повернулся в мою сторону. И только увидев глаза мужчины холодной статуей замершего напротив меня, я осознала, насколько он взбешен. Я судорожно выдохнула, понимая, что теперь его ярость направлена уже в мою сторону. Но на место страха практически сразу пришла злость. Что такого я сделала, чтобы бояться? Пару невинных поцелуев с приятным молодым человеком, который мне понравился! За это что, теперь полагается расстрел? Я упрямо прищурилась и гордо подняла подбородок. Кажется, вампир уловил ход моих мыслей, и это разъярило его еще сильнее.
  - Разве я разрешал тебе вести себя подобным образом, А-алекс?
  Я молча отвела взгляд, стараясь взять себя в руки.
  - Не стоит злить меня, А-алекс, - не дождавшись ответа, с угрозой в голосе произнес вампир.
  - Это не твое дело, Николас, - выпалила я и тут же пожалела о сказанном.
  Невидимое взгляду движения и я так же, как и Роберто минуту до этого, прижата к стене рукой Николаса. Только в отличие от парня не болтаюсь в воздухе. Мой "работодатель" лишь удерживает меня за шею так, чтобы ему было удобно.
  - Ошибаешься, - в глазах вампира алые всполохи сверкают один за другим, и я уже не могу разобрать, что за чувства испытывает мой тюремщик. - Пока ты здесь, ты будешь вести себя так, как Я этого хочу. Это понятно?
  Я слегка кивнула. Не стоит злить того, от кого ты целиком и полностью зависишь. Тем более что вопрос не принципиален. А моя реакция - лишь ответ на желание Николаса полностью контролировать любой мой шаг.
  Не отрывая от меня взгляда, вампир наклонился к моим губам: - Я не повторяю дважды, А-алекс. Вкрадчивый, ласковый тон, которому не стоит перечить, если нет желания усугубить свое положение: - Еще одна подобная выходка, и я расширю список твоих обязанностей.
  - Прости? - непонимающий взгляд.
  - Раз тебе этого не хватает, - и Николас, оторвав руку от моей шеи, недвусмысленно провел по контуру губ, пальцами приоткрывая нижнюю.
  Я замерла не в силах переварить услышанное. И лишь когда до меня окончательно дошел смысл только что сказанного, резко оттолкнула руку вампира. Он позволил мне это.
  - Никогда! Ни за что!
  Бездушный насмешливо выгнул бровь, но взгляд прожигал холодом: - Ты можешь проверить это, А-алекс. Пригласить Роберто?
  - Нет, - наверно, это получилось истеричнее, чем я хотела. Но это была самая действенная угроза из всех, что я могла себе только представить. Он знал об этом. Как же хорошо он это знал!
  - В таком случае помни, что я не повторяю дважды, - отворачиваясь, холодно произнес мужчина.
  В ту же секунду, подхватив подол платья, я сорвалась с места.
  И уже у самой двери в дом, от всего сердца пожелала:
  - Надеюсь, отец справится с твоим заданием, как можно быстрее, и ты исчезнешь из моей жизни!
  И уже не увидела прищуренный, пронзительный взгляд вампира, устремленный мне в спину. И не услышала треска разлетевшихся в щепки перил.
  
  Я ворвалась в свою комнату. Происшедшее выбило меня из колеи. Мне было абсолютно непонятно, что так взбесило Николаса, почему он чуть не размазал парня по стенке, почему стал угрожать мне. В конце концов, я не сделала ничего предосудительного, легкий флирт, поцелуи!! А если было и большее, что такого, в конце концов?! Вряд ли бы я решилась на подобный шаг, но это должно было быть исключительно МОЕ решение, так как это МОЯ личная жизнь. Черт! Я не его собственность! Я...я
  Силы кончились внезапно, я присела на кровать. Навалилась жуткая усталость. Перевела взгляд на часы. Шесть утра. Можно немного поспать, после чего стоит заняться подготовкой к Слушаниям. Завтра вылет, а послезавтра сам процесс, в Амстердаме. Время подготовиться не так уж много. Приняв легкий душ и заведя будильник на десять утра, я нырнула в кровать и, с блаженным вздохом обняв подушку, погрузилась в сон.
  
  Вечером следующего дня я сидела на балконе, который примыкал к моей спальне, в плетеном кресле качалке и внимательно изучала документацию, подготовленную к амстердамским Слушаниям. Внизу, в зале, часть которого была видна мне из моего убежища, шли какие-то переговоры. Но я не прислушивалась, и даже не знала, кто пришел в гости, так как, стараясь не попадаться Николасу на глаза, весь день провела в спальне, попросив прислугу приносить еду сюда. Слава Богу, пейджер молчал, что означало: вампир так же не горит желанием меня лицезреть.
  -Не виноват, - вдруг резко выкрикнул кто-то.
  Вздрогнув, я посмотрела вниз. Сквозь стеклянные стены мне было прекрасно видно, как мэр, судорожно взмахивая руками, пытается что-то объяснить ТРИО. Разговор шел по-английски, поэтому мне удалось понять, о чем идет речь. Николас, Леонардо и Дэмиэн, скрестив руки на груди, внимательно слушали человека.
  - Здесь какая-то ошибка, меня подставили!
  - Это вряд ли, - приятный баритон принадлежал темноокому вампиру.
  - Я несколько раз проверял бюджет, все точно сходилось.
  - Рикардо, - нарочито мягко вздохнул Николас. - К сожалению, это не единичный случай.
  - Я же говорю, кто-то нарочно все подстроил!
  - Тогда почему я чувствую фальшь в твоих словах? - еще мягче поинтересовался Николас, отчего маленькие волоски на моем затылке встали дыбом.
  - Нам не нужны воры и предатели, - это уже Леонардо.
  - Приведите остальных, - кивнул головой Дэмиэн куда-то в сторону. Там, куда посмотрел вампир, мелькнула легкая тень.
  - Пощадите!
  Но крик мэра остался без ответа.
  Спустя несколько минут в зале появились новые участники.
  - Вы признаны виновниками в крупных финансовых махинациях, - услышала я голос Николаса. - Приговор - смертная казнь.
  - Но..
  - Я не разрешал вам говорить. Однако мы сегодня крайне щедры, поэтому вам будет дан шанс скрыться в лесу. Пол часа форы. Тот, кто останется жив до захода солнца, будет свободен.
  - Это произвол - услышала я чей-то заикающийся голос.
  - А вы пожалуйтесь, - мягкий смех моего "работодателя".
  - Время пошло, господа. Не стоит его терять! - Леонардо.
  Не веря в происходящее, я с ужасом наблюдала, как из зала выбежало шестеро мужчин. И один из них - Роберто. Конечно! Он же говорил, что является помощником мэра. Господи! Я подскочила с кресла, сердце забилось в бешеном ритме. Люди, спотыкаясь, бежали в лес, в надежде дожить до захода солнца. Наивные! У них нет шансов!
  
  - Они подписали нужные документы? - спустя примерно пятнадцать минут, которые я провела в немом ступоре, спросил Леонардо.
  - Да, еще вчера, - ответил Дэмиэн.
  - Что ж, замечательно. Это будет хорошим подспорьем в дальнейшем, - Николас. - А теперь, предлагаю размяться и начать охоту.
  Охота? Я ослышалась?!
  - С удовольствием, у нашей дичи осталось пять минут в запасе. Как давно мы не практиковали подобное. Я успел соскучиться.
  И мягкий смех.
  Значит, эти монстры практикуют подобное! Боже! Пять минут! Как быстро пролетело время! В голове отчаянно и тупо билось одно, бесполезное в текущих условиях слово: -Нет, Нет, НЕТ!!!!
  Три вампира вышли на улицу.
  - Вы не будете против, если мэра я оставлю себе? - буднично поинтересовался Дэмиэн. В его голосе я слышала нотки предвкушения.
  - Тогда я, пожалуй, займусь его помощником, - улыбаясь, произнес Николас.
  - Мне оставшиеся четверо? - Леонардо картинно закатил глаза.
  - Ты слишком кровожаден, мой друг, - усмешка Николаса была не менее кровожадной. - Думаю, мы поможем тебе.
  Мужчины рассмеялись
  Я, вцепившись в поручни, смотрела, как Николас лениво потянулся, в предвкушении обнажив звериный оскал. Клыки и ранее выделявшиеся по сравнению с другими зубами, теперь казались еще длиннее. Лицо приобрело хищное, пугающее выражение. Мужчина резко поднял на меня глаза, не давая возможности скрыться в комнате, задержав пристальный, изучающий взгляд, улыбнулся жуткой, нечеловеческой улыбкой и исчез, сорвавшись в погоню. Скорость передвижения вампира была такова, что человеческий взгляд просто не успевал отслеживать это движение.
  Меня стало колотить. Я впервые видела Николаса в таком виде. Но не это сейчас волновало меня, выворачивая душу наизнанку. Он ЗНАЛ, что я нахожусь на балконе! Он ХОТЕЛ, чтобы я стала свидетельницей этого действа, чтобы ПОНЯЛА, что в ближайшее время Роберто умрет...от его руки!
  Я судорожно вцепилась руками в виски!
  Ведь это не был урок за мое вчерашнее поведение? Они приговорили их за какие-то финансовые махинации! А если нет.....?
  Я опустилась на пол, из глаз одна за другой полились слезы. Что если....? Из-за меня, из-за того, что я посмела оскорбить!
  Я судорожно вздохнула, стараясь успокоиться. Практически получилось убедить себя, что люди были виновны, когда пришла запоздалая мысль, вновь вернувшая меня в истеричное состояние.
  "Даже тогда они имели право на Слушания! И в случае обвинительного приговора, на быструю смерть! Но Николас пожелал вынести приговор немедленно и привести его в исполнение....лично!"
  
  Весь вечер проведя в мыслях об идущей охоте, я не выдержала и легла спасть, но сон не приходил. В глазах стоял Роберто, каким я запомнила его на балу, с бокалом виски в руках, весело смеющийся и флиртующий со мной. В том, что парня нет в живых, я не сомневалась ни секунды. В ушах до сих пор стоял вкрадчивый голос Николаса: - Пожалуй, я займусь его помощником. А перед глазами: напряженный хищник, зверь, кинувшийся в погоню с такой скоростью, что у "дичи" не было ни единого шанса на спасение.
  Спустя несколько часов я забылась в тяжелой дреме. Но это ночью мысли о вампире не отпускали меня и во сне.
  Я в легком халате поверх обнаженного тела стою в зале дома-беседки, тусклый свет подсветки, пущенной понизу вдоль стеклянных стен, лишь слегка освещает комнату. За витражами, раскинувшимися от пола до потолка, идет дождь, ветер, врывающийся в приоткрытую дверь, шевелит полы халата, открывая взгляду щиколотки. Легкое касание: от шеи вниз по спине. У противоположной стены стоит ОН. Расстегнутая на несколько пуговиц рубашка, влажные после душа волосы и сияющие в полутьме глаза. В них еще бурлят легкие отголоски охоты: ярость, азарт, удовлетворение и ...... желание, постепенно разгорающееся все ярче и ярче по мере того, как взгляд скользит по моему телу. В ответ на такой взгляд в низу живота тугим узлом собирается тепло. Тело, предавая разум и сердце, откликается на подавляющую, животную страсть, которой опаляет меня вампир.
  Секунда и мужчина рядом, проводит рукой вдоль запахнутого выреза халата, ниже, ниже. Вторая рука обхватывает затылок, Николас наклоняется к моему лицу. В этом поцелуе нет нежности, в этот раз его бархатные губы требовательны и жестки, он властно берет желаемое, не таясь, не спрашивая разрешения, не приемля отказа. Тепло внизу живота пульсирует, рождая тягучее, всепоглощающее желание, я начинаю задыхаться.
  Секунда и поцелуй закончен. Передо мной ночь, дождь, стеклянные витражи. Воздух с трудом входит в легкие, я пытаюсь взять себя в руки, выровнять дыхание. Но это невозможно, так как вампир уже сзади, отводит за ухо волосы. По оголенной шее скользят губы, выкладывая дорожку из поцелуев, в то время руки поверх халата обводят контур груди. Сердце, и так ускорившее стук, колотится еще сильнее.
  Секунда и я снова одна, но лишь на мгновение. Николас снова передо мной, но уже без рубашки. Захватив волосы в кулак, он вновь впивается мне в губы, прижимая всем телом к себе. Сквозь пелену охватившего меня желания, я чувствую, как мужчина подхватывает меня на руки.
  Секунда и я сижу на краешке стола. Поцелуй кружит голову, сбивает дыхание, пуская по телу волнующие заряды желания. Николас одной рукой придерживает меня, вторая же отводит полу халата и, поглаживая, скользит по ноге вверх, выше и выше. Я распахиваю глаза, понимая, что с предвкушением жду, чтобы рука поднялась еще.
   Но Николас замирает, отстранившись, а я словно рыба хватаю ртом воздух. Пронзительный, жаждущий взгляд, в алых всполохах - сметающее все на своем пути желание. Не отводя от меня глаз, вампир едва уловимым движением развязывает пояс, удерживающий халат, и тот плавно опускается на стол. Рука, слегка касаясь кожи, скользит вдоль уже ничем не удерживаемой полы халата, плавно отводя ее в сторону. Секунда и халат опускается рядом с поясом. Легкий ветерок, врываясь в открытую дверь, бежит по телу, усиливая глубину ощущений. Вампир с тихим рыком, в котором воспаленное воображение улавливает: "МОЯ", опрокидывает меня на стол. А его руки и губы начинают безумный танец.
  Тот сон был длинным. Кажется, я кричала от наслаждения, умоляла, просила и снова кричала.
  
  Я проснулась, осоловелым взглядом оглядываясь по сторонам. Моя комната, за окном алеет рассвет, через спинку кресла свешивается халат, оставленный мной перед тем, как я нырнула в постель. Тело в легкой истоме, в голове ни одной мысли. Что же происходит? Я могу бороться за себя, за отца, бороться с НИМ, но что делать, когда предает собственное тело, КАК можно бороться с СОБОЙ?
  А если это не сон? - пришедшая мысль заставила меня задохнуться от ужаса. Я подскочила на кровати, прижимая смятую простынь к груди. Замерла и прислушалась к своим ощущениям. Откуда-то пришла точная уверенность, что это БЫЛ СОН.
  
  -1.9-
  
  С тех пор, как мы вернулись из Южной Америки, прошло около двух месяцев. Наверное, они были самые странные из всех, что я провела рядом с Николасом. Практически каждую ночь мне снился мой "работодатель". Эти сны не были столь откровенно эротические, как тот, что приснился мне после убийства Роберто. Они больше напоминали первый, когда я проснулась, задыхаясь от переполнявшего меня возбуждения. Но это было еще хуже! Постоянное неудовлетворение, желание бОльшего привели к тому, что я стала ощущать нехватку нормального секса в моей жизни, что ранее просто не наблюдалось даже после долгих воздержаний. Более того, я уже смирилась с тем фактом, что мое подсознание считает вампира привлекательным и стала получать удовольствие от касаний Николаса, когда тот подавал мне руку, придерживал, отдавал или что-то забирал. Самой главной задачей на этот период для меня стало сделать так, чтобы мужчина ни в коем случае не догадался о снах и желаниях, будоражащих душу. Подобного "сюрприза" от своего тела, ранее никогда не замеченного в обостренной чувствительности, я просто не ожидала. Поэтому, признаться в том, что я хочу вампира, даже для себя было очень сложно. Я с трудом пережила подобную новость, не сорвавшись в позорную истерику, смогла скрыть свои чувства и справиться с охватившим меня безумием, но если бы об этом догадался Николас, я бы просто сгорела со стыда. Разум, постоянно твердящий о том, что это - ВАМПИР, которого я не так давно ненавидела всем сердцем, слегка охлаждал пыл тела. Однако все это привело к тому, что ненависть, гнездившаяся где-то в солнечном сплетении, и всколыхнувшаяся после убийства Роберто, постепенно сошла на нет. Пропал ужас, подчас лишавший возможности мыслить, куда-то исчезло презрение, питавшееся ненавистью, я научилась смеяться в его присутствии и иногда, что греха таить, получать удовольствие от общения с вампиром. Когда Николас того хотел, он мог быть обаятельным мужчиной, интересным собеседником, замечательным деловым партнером и учителем. Очков бездушному добавил и тот факт, что, несмотря на ссору на балу у Дэмиана, все, что мы обсуждали по поводу инвестиционных проектов и моего участия в них, реализовалось. Тогда в самолете, летящем в Амстердам, вампир, напомнив разговор в лесу, отдал мне папку с документами. Возражать или предъявлять ему что-то у меня просто не было сил: ярость от убийства Роберто и остальных людей была задавлена сном, в котором я страстно отдавалась мужчине, сидящему напротив. Поэтому, отведя глаза в сторону, я лишь поблагодарила вампира, молясь про себя, чтобы он не понял мои чувства и не догадался о том, что происходит. Но вывод для себя сделала: не стоит злить того, кто во всех вопросах гораздо сильнее тебя. Будет плохо, не тебе, так другим.
  В итоге, теперь я занималась финансированием и развитием технологий в медицинских учреждениях. В последнее время стала замечать, что с уже с некоторым пониманием отношусь к ранее неприемлемым для меня решениям. И это стало меня пугать. Конечно же, в принятии решений меня жутко злили и выводили из себя категоричность, властность и жестокость Николаса. Зачастую я рыдала в подушку, понимая, что сегодня опять было политическое Слушание или что на следующую неделю запланирована охота. Но сложно долго злиться на того, чье имя ты шепчешь, сгорая от желания. Пусть это лишь сон и твое сумасшедшее воображение. В итоге, находясь в постоянном эмоциональном напряжении, я с еще большим желанием стала ждать отца.
  С того момента, как я начала заниматься медицинским проектом, нагрузка на меня, как на секретаря Николаса резко упала. Я все еще курировала его основной график, но мне в помощь был выделен Тим, молодой вампир, который взял на себя все организационные вопросы. В итоге появилось свободное время, которое я тратила на усиление самоконтроля и на получение разнообразной информации. Как только пришло осознание, что у меня остаются свободные часы я тут же прилипла к Интернету, стараясь изучить, как можно больше информации. Меня интересовала география, развитие финансовых и административных центров в Европе, Азии, Америке. Много времени ушло, чтобы понять, как устроена система подчинения у вампиров, как она работает. Я проглатывала информацию о крупных корпорациях, пытаясь понять, кто и чем теперь владеет. Изучала все, что когда-нибудь могло бы мне пригодиться, если я, вдруг, решу покинуть вампира. Конечно, сейчас мощным ограничительным фактором был отец. Но мало ли, как обернется ситуация. Я искала эту информацию дозировано, небольшими кусочками, перемежая их с открытыми вопросами Николасу, так как была уверена, что все сайты, которые я посещаю, тут же становятся ему известны, поэтому прятать свой интерес нет смысла. Главное, чтобы он не понял цель.
   За это же время я так же узнала интересную вещь: существуют поклонники вампиров. Те, кто готов делать что угодно: служить им, отдавать свою кровь, лишь бы только быть рядом. Из них бездушные делают отличных шпионов, которые находясь среди людей, с радостью помогают вампирам. Почему? Я не знала. Лично мне претила жестокость бездушных, хотя я прекрасно понимала, что они живут по другим законам, законам хищников: кто сильнее, тот и прав, а люди для них вообще просто еда. Поэтому мне в двойне было странно такое поклонение! Я могла бы принять, если бы за служение можно было самому стать ....вампиром. Долгая жизнь в молодом и сильном теле - хорошая мотивация. Но еще в самом начале, только появившись среди людей, чтобы избежать лишней истерии, бездушные доходчиво объяснили, что вампиром стать нельзя. Можно только родиться. Дети у бездушных появлялись не часто, в основном не больше двух в семье, но, тем не менее, учитывая исключительную выживаемость среди младенцев, этого хватало, чтобы новые правители мира чувствовали себя спокойно, не боясь исчезнуть с лица земли. У человека и вампира потомства быть не могло. "Мы - разные виды!" - сообщили бездушные, разбивая в дребезги мечты экзальтированных, глупых девчонок.
  И слава Богу! - подумала я, возвращаясь мыслями в реальность. Людям лучше держаться от этих хищников подальше, особенно милым, невинным девушкам. Я потянулась и поднялась с кровати. В низу живота, как всегда, бурлило, пульсируя неудовлетворенное желание. Интересно, это когда-нибудь закончится? Опять душ!
  Свежая и уже пришедшая в себя, я спустилась на кухню, найдя ее по запаху свежей выпечки, чтобы налить себе кофе. В доме, конечно же, была прислуга, но такие мелочи я предпочитала делать сама. Приветливо поздоровавшись с кухаркой, сварила кофе в кофе-машине, взяла несколько только что приготовленных плюшек и, выйдя на веранду, присела в кресло, наслаждаясь туманным прохладным утром. Мы находились где-то в пригороде Лондона. Где именно точно непонятно, так как приехали мы поздно вечером. Бала сложная неделя и тяжелые Слушания, поэтому я вымоталась и уснула в машине по дороге из аэропорта. Проснулась уже, когда Николас заносил меня в спальню. Я смущенно поблагодарила вампира за доставку и поспешила выставить его из комнаты. И так дергаюсь от его прикосновений, а тут почти объятия! Откусила пирожок. Мммм. С вишней! Вкусно! Сегодня мы должны были вновь сменить место дислокации. С завтрашнего дня и в течение десяти дней Николас принимает гостей. Все это время будут идти балы, званные ужины, представления. В общем, десять дней веселья! На вопрос, что празднуем, Николас лишь отмахнулся, сказав, что вампиры иногда устраивают такие мероприятия. И все! Я снова с удовольствием откусила пирожок. Десять дней перерыва и отдыха. Чудесно!
  - О чем думаешь, А-алекс?
  Вампир, как всегда, появился не слышно, вдохнул полной грудью туманный воздух и присел рядом, в соседнее кресло.
  - Не знаю, - я пожала плечами. - Наверное, о предстоящем мероприятии. Кстати, а где оно будет?
  - Увидишь, - улыбнулся мой "работодатель", и в его голосе я услышала гордость. - Это лучше видеть.
  Потом на секунду замолчал, словно задумавшись, и сказал: - У меня для тебя новость, Алекс.
  Я в ожидании посмотрела на собеседника.
  - Твой отец закончил операцию. Он присоединиться к нам сегодня, - сказал Николас, пристально изучая мое лицо.
  Рука дрогнула, и на чистой рубашке появилось кофейное пятно. Но мне было все равно.
  - С ним все в порядке? Как он? У него получилось?
  - С ним все хорошо, Алекс. Деталей операции я пока не знаю, - достаточно сухо ответил вампир.
  В этот момент мне стоило подумать о том, что вряд ли есть вещи, о которых ОН может не знать. В особенности, вряд ли он не знает деталей операции, задачу по которой ставил сам, лично. Но мне было не до этого. Я чувствовала громадное облегчение, что с отцом все в порядке и радость от того, что наконец-то пришло долгожданно "скоро", которым я так долго жила. Дождалась! Я скоро буду СВОБОДНА. Погрузившись в свои мысли, я не обратила внимания на Николаса, лицо которого по мере того, как он считывал мои чувства, постепенно менялось, и в итоге приобрело пугающее, решительное выражение. Но даже если бы я это увидела, то и в страшном сне не могла бы представить, ЧТО случиться в самое ближайшее время и КАК после этого изменится моя жизнь.
  
  Это был ПОДВОДНЫЙ дом! Когда мы подъехали к скалистому берегу, я удивленно уставилась на вампира. Но спустя несколько минут не поверила глазам: через пещеру в скале мы спустились вниз, к морю, откуда уходил подводный туннель к громадному подводному сооружению. Наверное, здесь можно было спокойно разместить порядка нескольких тысяч человек.
  - Как такое возможно? - прошептала я, с восхищением наблюдая, как вдоль коридора с прозрачной стеной проплывает стайка сияющих в свете огней рыб. Иллюминация, окружавшая подводное чудо была так же изумительна. Вокруг дома практически со всех сторон в дно была вмонтирована подсветка, которая светилась различными цветами, и в зависимости от цели могла освещать воду на многие метры вперед, либо нежно мерцать, создавая нежнейшие переливы.
  - Современные технологии позволяют воплотить в жизнь многие, даже самые сумасшедшие идеи, - ответил вампир. - Держи, - и Николас кинул мне пластиковую карточку. - Это электронный ключ, здесь все автоматизировано, с помощью него ты можешь зайти в свою комнату и попасть в помещения, где уровень доступа выше или равен твоему ключу. Я удивленно перевернула пластик в руках. На нем значилась цифра "три".
  - То есть я не смогу пройти в помещения, где уровень доступа "один" или "два"?
  - Правильно.
  - Это твоя комната, Алекс. Моя - чуть дальше по коридору. Сегодня после семи первый бал. В пять часов жду тебя у себя.
  Я удивленно посмотрела на вампира.
  - Подойдет твой отец, - пояснил Николас, вызывая этим объяснением сноп звезд перед глазами.
  - Хорошо.
  - Николас, он...
  - С ним все хорошо, Алекс, - и вампир, не вдаваясь в дальнейшие объяснения, развернулся к себе.
  Мой голос дрожал, руки не хотели слушаться, когда я вставляла пластиковую карту в дверное отверстие. Зайдя в комнату, я прислонилась спиной к двери, пытаясь взять себя в руки. Боже, наверное, это будет один из лучших дней в моей жизни! Я ...я так долго ждала этого!
  Но все оказалось не так. В тот день я совершила свою вторую ошибку, которая привела меня к вампиру. Вернее, я совершала ее долго и упорно, не замечая его изменившегося ко мне отношения. Но в тот вечер я поставила жирную точку.
  
  Передо мной дверь апартаментов Николаса.
  - Проходи, Алекс.
  Зайдя в комнату, я с интересом обвела помещение взглядом. Огромный зал прямоугольной формы, выполненный в светлых тонах, во всю противоположную стену толстое стекло, за которой темная морская глубина, подсвечиваемая разноцветной подсветкой. Потолок в виде лесенки в несколько уровней, с нежным мерцанием. В центре диван, четыре кресла, стеклянный журнальный столик, на котором находится ваза с фруктами и бутылка с вином, на полу - белоснежные шкуры из пушистого меха, у левой стены видео-система и "стенка" в виде нескольких горизонтальных полок. Справа и слева из комнаты ведут несколько закрытых дверей. Скорее всего, спальня, кабинет, гардеробная, ванная комната.
  В гостях у Николаса был Леонардо и Дэмиан. Вампиры кивнули мне в знак приветствия, а мой "работодатель" указал на одно из кресел, предлагая присесть. Я скользнула в свободное, с трудом сдерживая нетерпение. Скоро я увижу отца! Погрузившись в свои мысли, не совсем поняла, о чем ТРИО ведет речь, но когда прислушалась, мне стало нехорошо.
  - Думаешь, не стоит оставить хотя бы нескольких? - осведомился Леонардо у Дэмиана.
  - Нет. В дальнейшем все должны понимать, что за предательство и бунт - смерть.
  - Николас? - блондин посмотрел на третьего участника диалога.
  - Поддерживаю, - кивнул тот. - Зачинщикам заговора - смертная казнь. Остальные - в Сибирь и Африку. Чудесный повод расформировать человеческие кабинеты даже те, которые не поддерживали бунтарей.
  - Ты давно это планировал, - коварно усмехнулся темноокий мужчина.
  - Да, - согласился Николас. - Иногда человека стоит лишь подтолкнуть в нужном направлении и... подождать.
  - Сегодня мы объявим бунтарям о том, что они приговорены к смертной казни. Через десять дней приговор будет приведен в исполнение через охоту, - в предвкушении усмехнулся Дэмиан.
  - Да. Думаю, к через две недели все кабинеты будут расформированы.
  Мужчины обсуждали еще какие-то мелочи, но я, находясь в состоянии шока, их просто не слушала. Эти балы - это празднование победы вампиров над людьми. Большую часть из гостей, которыми оказались люди, ждет ужасная смерть. Остальные - ссыльные. С сегодняшнего дня начинается новая эра, где люди окончательно лишаются участия в управлении многими территориями, им остаются лишь жалкие крохи в России и Африке. Пришла я в себя только, когда услышала звук захлопнувшейся двери. Бездушные ушли, оставив меня наедине с моим "работодателем". Тот изучал меня внимательным взглядом, поймав который я поежилась.
  - Ты умная девочка, Алекс, - улыбнулся вампир, поняв, что я поняла основную идею.
  Я сглотнула и прошептала: - Ты спланировал все заранее?
  - Да, - кивнул он, вставая и наливая себе в бокал вино. - Будешь?
  Я отрицательно покачала головой.
  - Благодаря твоему отцу мы вычислили участников заговора. Флешка с ложной информацией позволила выявить круг заговорщиков, которые, найдя там наши "слабости", решили ими воспользоваться. На том и попались.
  - Ловушка? Провокация? - прошептала я.
  - Да, - кивнул он.
  - И теперь, опираясь на этот бунт, как на основной аргумент, вы отлучите людей от правления? Всех и везде.
  Утвердительный кивок в ответ.
  - Нам не нужны люди во главе государств, Алекс. И даже номинальные кабинеты - это дополнительная головная боль.
  - Вы - монстры, - прошептала я.
  - Не более, чем ВЫ. Меняется правительство, меняется и команда.
  - Но не такими способами!
  - Почти такими.
  Я трясущейся рукой провела по глазам. Нет смысла спорить. Как только я увижу отца, мы покинем это место и я забуду, все забуду. В Сибири, Африке, где угодно, только чтобы подальше от вампиров, подальше от НЕГО.
  - Где мой отец?
  - В пути. Думаю, что будет с минуты на минуту.
  Я кивнула. Николас, откинувшись на спинку кресла, пригубил вино. Расслабленная поза совсем не сочеталась с пристальным, пронзительным взглядом, который прожигал меня насквозь. Казалось, это лишь игра, что вампир напряжен, что в любую секунду готов сорваться с кресал, чтобы.... Чтобы что? Ответа у меня не было.
  Бесконечно долгие минуты! И....стук в дверь.
  Я подхватилась с места, в дверях в сопровождении двух вампиров стоял отец! Усталый, похудевший, но живой и радостный. Не успел он сделать и двух шагов, заходя в комнату, как я кинулась в его объятия, прижимаясь к родному человеку, за которого я так сильно переживала, и которого так долго и мучительно ждала. Мой отец, сильный и мужественный человек гладил меня по волосам, что-то шептал и плакал! Я всхлипнула и зарыдала, как в детстве. А он продолжал гладить меня по волосам и шептать какие-то милые глупости из детства: что я умная, смелая и замечательная, что все будет хорошо. Я всхлипывала, уткнувшись ему в грудь, как много лет назад, когда разбитая коленка или сломанная кукла казались верхом несправедливости и вызывали жгучую необходимость прижаться к родному человеку и пожаловаться на судьбу. Так как мама погибла в аварии, когда мне было три года, то таким человеком был папа. Он обнимал меня, гладил по волосам и обещал, что все будет хорошо, как сейчас.
   - Малышка, все хорошо. Теперь все хорошо. Мы уедем и будем вместе, - прошептал он.
  И тут, как гром среди ясного неба, раздался холодный голос Николаса, перечеркнувший все мои мечты и вывернувший душу наизнанку:
  - НЕТ.
   1.10
  
  Я даже не поняла сначала, что он имеет ввиду. Что вообще происходит, о чем он говорит? Шок был настолько сильный, что я словно наблюдала события со стороны! Вот замер в моих объятиях отец, и я слышу его хриплый, мертвый голос: - Что значит "нет"?
  И холодный, припечатывающий тон вампира: - Это значит, Сергей, что Алекс остается со мной.
  - Но ты обещал!
  - Да, но задание выполнено не полностью. Люди узнают, что база данных не настоящая.
  - Конечно! Сработала установленная тобой ловушка, поэтому станет понятно, что база фальшивка. Ты САМ спланировал это! Задание невозможно было выполнить таким образом, чтобы в итоге вы и предателей вычисли, и базу данных не скомпрометировали.
  Кажется, отца стало трясти от едва сдерживаемого гнева.
  - Возможно. Но факт остается фактом, задачу ты не выполнил, - спокойный голос вампира.
  - Николас, мы оба знаем, что это всего лишь отговорка. Зачем тебе моя девочка? - жалобные нотки в голосе родителя с трудом пробились к моему сознанию.
  - Я не причиню ей зла, Сергей. Это все, что тебе нужно знать.
  - Уведите, - это уже в сторону вампиров.
  Я и пискнуть не успела, как отца вырвали из моих объятий.
  - Но почему? - полный отчаяния и боли голос папы вывел меня из странного полукоматозного состояния, в котором я пребывала вот уже несколько минут. Передо мной заплаканно лицо отца, его трясущиеся руки, наполненные ужасом глаза.
  - Потому что Я ТАК ХОЧУ, - ледяной голос монстра, ломающего нашу жизнь. - Иди, Сергей, тебе пора, - вкрадчиво, что волосы встают дыбом.
  Я вижу, как взгляд отца становится стеклянным, и он послушно поворачивается к двери.
  Да Николас же гипнотизирует его!
  - Нет, папа, нет!
  Я кидаюсь вперед, в надежде, что успею схватить отца за руку, растрясти, вывести из этого состояния. Но вампиры резко подхватываю его под руки, и я утыкаюсь носом в захлопнувшуюся дверь.
  - Не-е-е-е-ет!
  Хватаюсь за ручку, дергая дверь на себя, но она не поддается, колочу в нее обеими руками, сбивая кулаки, задыхаюсь, слезы катятся градом, застилая глаза.
  - Прекрати истерику, Алекс, - вкрадчивый голос за спиной. - Ты же не хочешь, чтобы я ....хмм....помог тебе успокоиться.
  Я замерла и развернулась в сторону говорившего, того, кто только что разбил мои мечты. Вампир стоял у дивана и, не отрывая взгляда, смотрел на меня.
  - Сволочь, - выплюнула я, понимая, что, возможно, после этого он удушит меня собственными руками. - Какая же ты сволочь! Что, скажи, ЧТО сделали тебе я или мой отец? Ты получил, что хотел, устранил из власти всех людей! Почему тогда ты мстишь ему, мне?
  - Глупость, Алекс, и ты прекрасно это знаешь, - пристальный взгляд, который не отпускает меня ни на секунду, так как Николас старается уловить все отголоски моих эмоций.
  - Тогда ЧТО тебе нужно? - слезы продолжали катиться по лицу, делая голос подрагивающим и ломающимся.
  - Тебя.
  Мне показалось, что я ослышалась, захотелось рассмеяться от абсурдности происходящего: - Ты - псих? Я думала, что у вампиров нет проблем с головой, но ты, наверное, исключение.
  В другое время я бы крепко подумала прежде, чем наносить подобные оскорбления. Но сейчас последствия мне были безразличны, меня просто несло.
  - Я пригласил твоего отца, чтобы ты убедилась, что с ним все в порядке, что он жив и здоров. Не заставляй меня жалеть об это, А-алекс! - и снова вкрадчивый тон, от которого веет предупреждением.
  Напоминание об отце полоснуло словно ножом по сердцу.
  Я подскочила к вампиру и со всего размаху влепила ему пощечину. Черт! Рука загорелась огнем, как же больно! Несомненно, он бы мог предотвратить удар, но не стал. Только в глазах заклубилась холодная ярость.
  - Ненавижу тебя! - прошипела я, прижимая ушибленную ладонь к груди. - Я никогда не буду с тобой!
  - Будешь, еще как будешь, - холодная улыбка чудовища.
  - Да даже если бы был последним мужчиной на землей! - я била словами наотмашь. Это было глупо. Это, вряд ли, могло причинить ему боль, только разозлить, но что мне было терять?
  - А вот это, моя дорогая, мы очень скоро проверим, - хищное, жесткое выражение лица.
  Я замерла, не веря в происходящее. Это какой-то дурной сон! Это.....и засмеялась. Каркающий смех сотрясал мое тело, я просто не могла остановиться. Несколько секунд, и в мои плечи впились пальцы вампира.
  - Успокойся, Алекс, - произнес он. Мужчина зафиксировал меня таким образом, чтобы мой взгляд упирался в его лицо. В голове появился звон. Чертов гипноз! Я сжала зубы, пытаясь справиться с внезапно охватившей меня слабостью. Звон усилился.
  - Перестань сопротивляться, Алекс, будет только хуже, - голос Николаса доносился уже откуда-то издалека.
  Я упрямо нахмурилась, но голову словно сдавило тисками. Взрыв и меня накрыла блаженная темнота.
  
  
  Я медленно и неохотно приходила в себя. В висках ломило, открывать глаза не хотелось, вообще ничего не хотелось. Я постепенно прокручивала в голове события сегодняшнего дня и поражалась, как вообще до этого могло все дойти? Это просто кошмар! Это....даже в страшном сне я не могла предположить, что все может обернуться таким образом.
  Я открыла глаза и огляделась по сторонам. Спальня Николаса, скоре всего. Слезла с кровати, подошла к двери, вышла в зал. Никого! Наверное, вампир на балу, выносит приговор. Не могу, не могу здесь находится! Выдохнула. В голове каша, все так же ломят виски. Подошла к двери. Заперто! Черт!
  Села на диван, сосредоточиться не получалось. Лежать было лучше, чем сидеть. Налила воды, выпила, вроде, немного отпустило. Шум за дверью! Служанка! Заносит поднос с фруктами, что-то еще, видимо, пришла убирать. Удивленно смотрит на меня. Я делаю строгое лицо, девушка тут же испуганно отводит глаза.
  - Поставь туда, - холодно указываю на стол. Сейчас главное, чтобы она не поняла, что я здесь пленница. Если она испугается и захлопнет дверь, второго шанса не будет. Девушка подходит к столу, я уверенно встаю с дивана и выхожу за дверь. Все!
  Я шла по петляющему коридору, кажется, несколько раз поднималась и спускалась по каким-то лестницам. Меня никто не трогал, видимо, я находилась на разрешенной территории, поэтому никому и в голову не пришло остановить секретаря Николаса. В голове постепенно прояснялось. Когда я окончательно пришла в себя, стало понятно следующее.
  Во-первых, я ни черта не знаю об этом сооружений: ни его плана, ни то, как его охраняют, ни точное местоположение, у меня нет денег и документов, а самое главное у вампира мой отец. Короче, даже если в моей одурманенной голове и могла возникнуть мысль о побеге, то она была самой идиотской и глупой за последнее время.
  Во-вторых, прокрутив наш с Николасом диалог, все, что было сказано мной, его взбешенный взгляд и злость, пылающую в глазах, я поняла: по его возвращению меня будет ждать расплата. В тот момент, находясь еще под эмоциональным впечатлением от произошедшего, еще полностью не осознавая до конца, что желанна для вампира, я искренне верила, что он просто меня убьет.
  Я оглянулась по сторонам, пустой коридор, какие-то стеклянные двери, за одной несколько странных сооружений, похожих на огромные гарпуны. Я вздохнула и уселась прямо на пол, прислонившись к стене. Закрыла глаза, вспоминая. Вот я маленькая девочка, которая хочет стать космонавтом или пожарным. Отец, переживающий, что я осталась без матери, старался заменить мне ее. Я чувствовала себя любимой, защищенной, счастливой. У меня было хорошее детство! Вот я заканчиваю школу. Несмотря на то, что с появлением вампиров мир сильно изменился, я все равно счастливый человек. У меня впереди институт, у отца хорошо идет карьера. Мне, конечно, не нравится, что ему приходиться общаться с бездушными, но сейчас это неизбежная реальность, изменить ничего нельзя. Я хорошо учусь, мне это нравится, у меня много друзей. Вот мой первый парень, Сашка, и моя первая близость. Все просто чудесно. У меня бала хорошая юность. Но, видимо, удача, выдавшая аванс, потребовала его оплатить, сполна. Я вздохнула и...... не поверила своим ушам.
  -Алекс! - ошеломленный голос того, о ком только что думала.
  - Саша?!
  Секунда и я повисла у него на шее.
  - Что ты здесь делаешь?
  - Работаю.
  - Что? - я, отстранившись от молодого человека, удивленно уставилась ему в лицо.
  - Что-то вроде компьютерщика, - пояснил он.
  Оказалось, что в тот вечер, когда я попала в плен к Николасу, а отец был отправлен на задание, к нам домой, где меня ожидал ответственный Сашка, пожаловали вампиры. Они забрали какие-то документы и отнесли их Леонардо, прихватив с собой молодого человека. Оказалось, что отец специально не возвращался домой, чтобы в дальнейшем избежать лишних подозрений, но попросил привезти ему документы. Вот вампиры и привезли вместе с Сашкой, о котором папе не сказали. Когда Леонардо узнал, что парень хороший компьютерщик, хоть и учился на другой специальности,сделал предложение, от которого тот не смог оказаться. Еще бы! Либо вполне интересная работа, за которую еще и платят, либо ... додумать легко. Предложения они делать умеют!
  Пока Саша рассказывал, я смотрела на дорого для меня человека и думала о том, что я счастлива, так как он оказался жив и здоров, и с ним относительно все хорошо. И еще думала, что парень мне очень небезразличен, но.....я так изменилась за это время, наверное, повзрослела сразу на несколько лет, что к молодому человеку, сидящему напротив, ощущала лишь щемящую нежность и заботу, как к младшему брату. Наверное, вернись я домой, мы, вряд ли, смогли остаться вместе.
  - А что ты делаешь здесь? - спросил мой собеседник.
  - Это долгая история, - я горько усмехнулась. - По сути, я заложница Николаса. Вампирам нужно, чтобы отец выполнил их задание. Говорит о последовавшем предложении мне, почему-то, было стыдно.
  Сашка кивнул. В принципе, в том, что я сказала, не было ничего необычного, бездушные часто использовали силовые методы для получения желаемого результата.
  - А что ты делаешь здесь? Я имею в виду на этом этаже? - решила я сменить тему.
  - Пришел проверять гарпуны, - кивнул в сторону стеклянных дверей, молодой человек. - Послезавтра у бездушных рыбалка.
  - Что? - поперхнулась я. Представить вампиров, чинно сидящих с удочкой, было сложно.
  - Привезли несколько акул, хищниц выпустят в море, а вампиры будут их ловить. Гарпуны как раз для этого, - пояснил Сашка. - Обычное дело. Они же без воздуха могут находиться до нескольких дней.
  Ничего себе развлечение!
  - Хочешь посмотреть? - парень кивнул в сторону стеклянных дверей.
  Я кивнула в ответ.
  - Пойдем.
  Мы поднялись с пола, где сидя общались последние пол часа.
  Мой спутник поднес свой электронный ключ к дверям, и они поползли в стороны. Я зашла в помещение. Небольшая комната, у стены на платформе установлено три огромных гарпуна.
  Справа от них - пульт управления, выполненный в виде небольшого стола.
  - Платформа выезжает в море, - продолжил пояснение Сашка.
  Я удивленно смотрела на острую стрелу, размером с хорошую дубинку, с нижнего краю которой был закреплен толстый, плетеный канат.
  - Очень страшная штука, при попадании, прошивает акулу насквозь, - молодой человек подошел к пульту и нажал на нем какие-то кнопки. На гарпунах вспыхнули зеленым огоньки.
  - Ты не представляешь, здесь все автоматизировано и полностью герметично. Вампиру, находясь под водой, достаточно нажать на кнопку, и стрела с огромной скоростью полетит к цели.
  Я подошла к сооружениям ближе.
  - Алекс, - голос Сашки, вдруг, приобрел воодушевленные нотки. - Я могу поговорить с Леонардо, он не такое чудовище, как хозяин этого дома. Тоже, конечно, монстр, но не такой. Я попрошу вампира поговорить с Николасом, может, он переведет тебя под его курирование. Какая разница, где тебе находиться, а там, там я буду рядом.
   Я грустно улыбнулась молодому человеку. Наивный! В текущей ситуации Николас ни за что не пойдет мне на встречу, он просто прибьет меня и все.
  Оценив мой взгляд, как неверие, Сашка продолжил уговоры: - Я как-то слышал разговор этого монстра с Леонардо. Ему сейчас не до чего. Из разговора я понял, что он сходит с ума по своей помощнице, поэтому я, думаю, он не будет возражать, я...
  Не успев закончить предложение, парень удивленно замер, так как я засмеялась, громко, весело, со всхлипами. Николас сходит с ума?! Может, только если от злобы и бешенства ко мне. От того, что его игрушка оказалась непокорной и позволяет себе спорить, возражать и не соглашаться?!!!
  - Алекс? - пробился сквозь смех голос Сашки.
  - Николас? Ооо, нет, поверь, он просто не может чувствовать что-то подобное, - сквозь всхлипы произнесла я. - Кто угодно, только не он. Это чертов ублюдок просто не способен на какие-либо чувства вообще.
  Молодой человек замер. В его глазах я увидела понимание.
  - Алекс, что ты делаешь у Николаса? - тихо спросил он.
  - Я его секретарь.
  Сашка выдохнул, его лицо приобрело странное выражение.
  Я тем временем подошла к гарпунам, встав напротив стрелы.
  - Алекс, отойди, это опасно, - нервное предупреждение в голосе парня.
  Я посмотрела на говорившего. В глазах тревога, не отрываясь, смотрит за моими передвижениями. Он что думает, что на фоне истерики, я решила покончить жизнь самоубийством? Я с интересом прикинула расстояние до сияющей кнопки 'Пуск'. Можно дотянуться. Хотя, честно говоря, такая мысль в голову мне не приходила. Или? Я еще раз с интересом посмотрела на стрелу, уставившуюся мне прямо в солнечное сплетение.
  - Отойди оттуда, А-алекс, - вкрадчивый голос, который просто невозможно перепутать.
  Николас! Вампир, напряженно всматриваясь в мое лицо, стоял за стеклянной дверью.
  - Не подходи! - я придвинула руку к мигающей надписи 'Пуск'. Меня стало колотить. Чувства нахлынули волной. В голове вспыхнула паническая мысль: 'Какая разница как, все равно убьет'.
  - Ты, может, и быстр, но дверям нужно время, чтобы открыться, Николас. Поэтому, не провоцируй меня, - я смело посмотрела в глаза вампиру. И удивленно замерла. Вместо ожидаемой холодной ярости, в его глазах плескался страх. Николас НИЧЕГО и НИКОГДА не боится. Это было так необычно и странно, что поначалу я даже не поверила своим глазам. Не успев осознать увиденное, я почувствовала в голове легкий гул и резко отвела глаза в сторону.
  - Я же просила, - вскрик получился истеричный, рука задрожала, подбираясь к надписи. Оказывается, сделать последний шаг очень тяжело. На глаза навернулись слезы, наверное, я ужасная трусиха, моргнула, давая возможность слезинкам скатиться по щекам, и в ту же секунду с ужасом увидела, что все мигающие кнопки резко потухли. Гарпуны обесточили!
  Не веря, я подняла глаза на своего бывшего парня. Он печально покачал головой. В глазах - боль понимания.
  - Саша! Как ты мог? - я увидела, как дверь поползла в бок. Это конец!
  - Прости, но я не мог позволить тебе умереть.
  - Он и так убьет.
  - Нет, ты ошибаешься. Ты очень сильно ошибаешься, он и пальцем тебя не тронет, Алекс,- горько и как-то безнадежно усмехнулся мой бывший парень.
  И тут же почувствовала, как стальной хваткой сомкнулись вокруг меня железные объятия.
  - Чудовище, монстр, ненавижу, - снова завелась я, пытаясь вырваться. - Пусти! Но тиски стали лишь сильнее.
  - Ей же больно!
  Это побледневший Сашка.
  Вампир, криво усмехнувшись, перевел взгляд на парня.
  - Защитник?! - вкрадчиво обронил он и невидимой молнией метнулся к Сашке.
  Лицо Николаса перекошено, в глазах бушует столько эмоций, что мне, привыкшей видеть там чаще всего холодное презрение, становится страшно... не за себя, за парня.
  -Не трогай его!
  -Он тебе дорог, А-алекс? По-видимому, вы знакомы? - ласковый, но от этого пугающий до дрожи, голос. Взгляд с безумными, алыми всполохами впился мне в лицо.
  - Не твое дело!
  - Мое, - и снова вкрадчиво и ласково. От чего волосы на затылке встают дыбом.
  - Как близко вы были знакомы, А-алекс? Что ты готова отдать за его жизнь? - произнес он, удерживая моего друга за горло на вытянутой руке. Тот хрипел, беспомощно барахтаясь на весу.
  - Все, Николас, я седлаю все, что ты хочешь, - крик сам собой сорвался с моих губ. То, что Сашка может погибнуть из-за меня, сводило с ума, лишая последних остатков разума.
  - Неужели? - растягивая слова, произнес бездушный. И я с ужасом заметила, что в его взгляде появилось понимание того, кем мог быть мне Саша, и за этим пониманием вслед бешеной сворой взметнулось пламя ревности. О Господи! Что происходит? Почему так резко изменилось отношение вампира ко мне? Почему я не замечала этого раньше? Что спустило курок? Я идиотка, что ответила подобным образом! Какая же я идиотка! Я кажется, только что подписала своему бывшему парню смертный приговор.
  - Пожалуйста! - тихий шепот на грани всхлипа.
  Если бы это могло помочь, я бы упала перед ним на колени. Если бы....но помрачневший, безумный взгляд синих глаз, пронзивший меня с ног до головы, где в диком сочетании слились бешенство, ревность и .....желание, заставил меня испуганно замереть на месте. Любой неосторожный жест, слово и Сашке конец!
  - Ты и так сделаешь ВСЕ, что Я захочу, А-алекс, - спустя несколько долгих ударов сердца ласково произнес вампир. Этот вкрадчивый тон и...многообещающий взгляд, прошедший по мне с ног до головы. - И скорее, чем тебе кажется.
  Я сглотнула.
  - Но, пожалуй, ты можешь жить, - и Николас разжал руку. Молодой человек, продолжая хрипеть, упал на пол, схватившись за горло. - Ты сделал правильный выбор, малыш, - намекая на то, что парень обесточил систему, криво усмехнулся мой 'работодатель'. - Именно это спасло тебе жизнь. Но я не буду впредь столь щедр, поэтому постарайся больше никогда не попадаться мне на глаза.
  И развернулся в мою сторону. К Сашке тут же подбежали вампиры-охранники.
  - Сибирь, - не глядя, бросил мой мучитель.
  Я и глазом не успела моргнуть, как он, подхватив меня на руки, двинулся из комнаты со скоростью, когда мир сливается в одну сплошную полоску.
  Через несколько секунд я уже стояла в ЕГО апартаментах, испуганно оглядываясь по сторонам. Мой тюремщик тем временем зарыл дверь, заблокировав ее своим ключом, и развернулся в мою сторону.
  - Не хочу, чтобы нам мешали, А-алекс!
  
  1.11
  
  - Не подходи! - прошептала я, не спуская взгляда с хищника, замершего напротив.
  - Значит, ты готова умереть, лишь бы быть подальше от такого монстра, как я? - вампир шагнул в мою сторону.
  Я, вздрогнув, отступила на шаг. Таким Николаса я не видела никогда. Растрепанные волосы, горящие глаза, в которых одна за другой сверкают даже не искры, а багровые куски пламя. Я замерла, понимая, что им движет вовсе не желание прибить меня на месте, а совсем другое желание...
  - Так что, Алекс? - вампир остановился в нескольких метрах от меня, натянутый словно струна.
  Я молчала. То, что так открыто вырвалось на свободу, пугало меня гораздо больше его ненависти и презрения. Однако избавившись от гнетущего ожидания смерти, я поняла, что организм, возможно, чтобы скинуть стресс, активно переключился на другие эмоции. Где-то по кончикам пальцев стали пробегать уже знакомые искорки желания. Нет, только не это! Он - монстр, чудовище я не могу его хотеть, я НЕ ХОЧУ его хотеть! Но тело, не слушая разум, жаждало того, кто окончательно стал моим тюремщиком. Желание легким пламенем уже сконцентрировалось внизу живота, откликаясь на безумный взгляд мужчины.
  - Даже не надейся избавиться от меня таким образом! - так и не дождавшись моего ответа, что, видимо, еще сильнее убедило его в чем-то, прищурил глаза Николас. - Попробуй еще раз, и за это поплатятся все, кто тебе дорог. Помни об этой цене, когда надумаешь свести счеты с жизнью!
  Я замерла под его бушующим взглядом. Не выдержала и снова шагнула назад. Надо бежать, от него ..., но прежде всего, от себя! Этот шаг словно дал вампиру отмашку на старт. В долю секунды он оказался радом со мной, схватив за плечи, прижимая к стене.
  Остановился, всматриваясь мне в глаза.
  - Монстры не оставляют выбора? Не так ли? - тихий шепот у моего уха и... безумно нежное, что
  просто не вяжется с прошедшей бурей, касание своими губами моих.
  Я вздрогнула, в голове все смешалось в одну кучу. С одной стороны утренняя сцена, за которую хотелось удавить Николаса собственными руками и ее продолжение с Сашкой, с другой - жгучее желание наконец-то оказаться в его объятиях. И опять же, с одной стороны, его слова о том, что у меня нет выбора, с другой - этот нежное касание.
  Поцелуй закончился, мы стоим друг напротив друга, тяжело дыша, между нами словно проносятся, сверкая, заряды желания и злости, страсти и чувства противостояния. Я НЕ знаю, чего я хочу больше. Любое слово, действие может перетянуть чашу весов в одну из сторон. Я всматриваюсь в глаза вампира и....с удивлением понимаю, что его тоже раздирают противоречивые чувства. С одной стороны, как и у любого хищника желание взять силой, сломить, с другой - что-то совеем другое, то, что я раньше просто не видела в его глазах, мне сложно понять, но оно явно удерживает Николаса от последнего шага.
  Решившись, он делает быстрый шаг, не давая мне возможности опомниться, заключает меня в объятия и снова целует в губы, в этот раз страстно, крепко, так, что кружится голова, и мысли окончательно покидают ее пределы. От такого поцелуя, по телу проносится волна предвкушения, заставляя его выгнуться на встречу. Сердце ускоряет стук, из груди вырывается стон, я отвечаю на поцелуй.
  Николас замер. Секунда и он, отстранившись, впился пристальным взглядом мне в лицо. Я раскраснелась, задыхаясь от накатывающего волнами желания. Вампир подняла руку и, нежно, дотрагиваясь до кожи лишь кончиками пальцев, коснулся лица. Не отрывая от меня пылающего взора, он опустился от скулы, вниз к шее, и еще ниже к ключице, где легким движением скинул с плеча бретельку бюстгальтера. Я выдохнула, но не сделала ни малейшей попытки остановить руку. В ответ на это его глаза полыхнули жаром, и с тихим, довольным рыком, он подхватил меня на руки, еще с большим желанием и пылом припадая к губам.
  
  
  Я проснулась. В теле легкая истома, вставать не хочется совершенно. Потянулась и......
  вспомнила. События вчерашнего дня и ночи нахлынули стремительной волной. Словно ужаленная я подскочила на кровати, судорожно прижимая простынь к груди, и озираясь по сторонам. Комната была пуста. Я перевала взгляд на смятые простыни, в голове одна ярче другой замелькали картинки вчерашней ночи, к щекам тут же прилила кровь. Надо отдать должное: любовником Николас оказался отменным, если не сказать больше. Я сглотнула. И еще я поняла, что сны, те сны, от которых я сходила с ума, и тот единственный, который "приснился" мне после охоты, были реальностью. Слишком знакомыми оказались объятия и поцелуи вампира, мягкость волос, когда я привычно скользнула рукой в его густую шевелюру, бархатное касание его кожи и сила, играющих под рукой мышц, тяжесть его тела. Получается, что я уже больше двух месяцев - любовница вампира. Только как-то не догадывалась об этом! Черт! Да как он посмел?! Обманщик! Я вскочила с постели, глубоко вздохнула. Надо постараться успокоиться! Руки так и чесались придушить этого наглого кровососа. Я ринулась в ванную. Ничего не приводит мысли в порядок так хорошо, как ледяной, отрезвляющий душ. Стоя под холодными струями воды, я, наконец-то, немного пришла в себя! На повестке дня ряд вопросов, которые требуют немедленных ответов.
  Что же делать? Как жить дальше мне? Я так надеялась на то, что вот-вот стану свободной, а в итоге попала в золотую клетку. Меня стало колотить. Каждый день я мечтала, что смогу вновь вернуться к своей жизни, где нет места вампирам, где нет места ЕМУ. И что в итоге? Теперь я не просто должна быть рядом, я должна быть с НИМ. Надо срочно взять себя в руки! Только истерики мне здесь не хватало! Вчерашнего дня вполне достаточно, сегодня самой стыдно вспоминать! Какого черта я так расклеилась? Ситуация непростая, но отец жив, я тоже, даже с Сашей все относительно хорошо: многие бы хотели попасть на людские территории. Можно, конечно, снова удариться в истерику! Но какой от нее толк? Жизнь продолжается, и надо искать выход из сложившейся ситуации, а не рыдать в подушку, проклиная судьбу-злодейку!
  
  К тому же лишать меня жизни никто не собирается, более того, Николас наглядно показал, что хочет меня видеть очень даже живой. Что вчера спустило курок: мои слова, встреча с Сашкой, мое желание нажать ту злосчастную кнопку? Теперь этого уже не понять. Что бы это ни было, оно смело хорошо поставленную маску холодного безразличия. Конечно, в последнее время я все чаще замечала в Николаса человеческие черты. И если бы не его "НЕТ", озвученное на встрече с отцом, которое задавило все остальные чувства, то можно было бы сказать, что мне нравится общаться с ним. И он мне приятен! Это не говоря уже о том, что желанен. Я вздохнула. Как я могла не замечать его желания? А может, все гораздо проще? Что если он просто хотел со мной переспать? Что если я теперь ему не интересна? В то, что Николас может по кому-то сходить с ума, как сказал мне вчера Сашка, верилось с большим трудом. Тем более, по мне. Версия, что вампир просто захотел переспать со строптивой девчонкой и вышел из себя, получив отказ, казалась более реальной. Возможно, теперь, обретя желаемое, он отпустит меня?
  
  Я вылезла из душа, вытерлась, присела на кровать. Что будет с отцом? Этот вопрос зависит от первого ответа. Пока его отложим, сейчас самое главное, что папа жив.
  
  Сашку, вроде бы, отправили в Сибирь вместе с другими ссыльными. Хорошо хоть здесь не приходится волноваться! Потому что в текущей ситуации, если вопрос об отце вампир еще переживет, то вот вопрос о Сашке, боюсь, не переживет уже мой бывший парень!
  
  Прошедшая ночь и мое к ней отношение. Черт! Я с удивлением прислушалась к себе и поразилась: прошедшая ночь, проведенная с ВАМПИРОМ не казалась мне чем-то ужасным, что, несомненно, было бы случишь все это пол года назад. Наверное, мое сознание и подсознание хором настолько привыкли к этой мысли, которую постепенно "прививал" мне Николас, что я вполне спокойно реагировала на случившееся. Более того, мне это нравилось! Снова зачесались руки, и появилось непреодолимое желание врезать вампиру за обман! Но кроме этого желания, других чувств не было. В текущих условиях, когда рушиться надежды, под угрозой жизнь близких, в мире политический переворот, который приведет к смерти очень многих, горевать о случившемся словно девственница, потерявшая честь, просто верх глупости.
  
  О политике сейчас вообще лучше не думать. Ясно, что с сегодняшнего дня люди окончательно и бесповоротно потеряли даже ту мизерную власть, что удалось выторговать у вампиров в первые годы. Но это сейчас не то, на чем следует сосредоточиться, личные проблемы на первое место.
  
  Я оглянулась по сторонам. Одежды никакой, в комнате огромная кровать, огромная стеклянна стена, открывающая морскую бесконечность, и дверь в ванную. На полу мягкие шкуры. Все. Придется воспользоваться простыней, возможно, вещи остались в зале. Я вздохнула. Пора идти. Кому-то придется давать ответы.
  Завернутая в простыню по самые уши, я уверенно вышла из спальни. И замерла. Николас с обнаженным торсом, в одних джинсах, не стесняясь, стоял посреди зала и что-то говорил Леонардо. Тот кивал в ответ. Как только я вылетела из спальни, вампиры замолчали и повернулись в мою сторону.
  - Привет, Алекс, - доброжелательно кивнул мне блондин. Слегка приподнятые в лукавой улыбке уголки губ вампира, давали понять, что он вовсе не удивлен увиденным. Как будто, то, что я сплю с Николасом, вовсе не было секретом. Замечательно! Об этом знали его друзья, но об этом не знала я! Снова вернулась злость, опять зачесалась рука, намекая на хорошую пощечину.
  - Я уже ухожу, - Леонардо четко определил мое состояние. - Обсудим это позже, мой друг.
  Николас кивнул в ответ на прощальный кивок гостя, я же демонстративно его проигнорировала.
  Как только за блондином закрылась дверь, Николас приподняв бровь, заявил: - Мммм, мне нравится, как ты выглядишь, А-алекс. И уже более интимно: - И что ты моя!
  Сволочь!
  Все мысли вылетели из головы, кроме одной: этот гад использует меня без моего согласия уже больше двух месяцев, постепенно подводя к мысли, что он мой любовник.
  Бороться с собой сил больше не было.
  Я, не отрывая взгляд от синих с бордовыми всполохами глаз, подошла к вампиру и с огромным удовольствием влепила ему пощечину. Черт! Забыла, как это больно! Но если вчера в подобной ситуации глаза Николаса полыхнули яростью, то сегодня в них была удовлетворенная насмешка. Он понимал мои эмоции! И ему это нравилось! Хищник, довольный, ленивый, получивший то, что хотел. Теперь он уверен, что мои вчерашние слова - ложь, он мне желанен. Как же, оказывается, задели его мои вчерашние слова.
  - Как ты посмел? - прошипела я. - Ты использовал гипноз! Ты спал со мной БЕЗ моего согласия, заставляя думать, что это был СОН!
  - А-алекс, - голос вампира напоминал рокочущее мурлыкание. - Я не понял, ты возмущаешься, что это было без твоего согласия или что ты не совсем хорошо помнишь наши ночи?! - насмешливый огонек в глазах. И вампир резко схватил руку, которой я его ударила. Перевернув кисть ладонью вверх, он лизнул кожу и слегка подул, прогоняя боль.
  Я выдернула руку и отскочила назад. Он позволил мне это.
  - Ты..., - от наглости этого кровососа мой словарный запас приблизился к нулю. - Обманщик!
  Я выдохнула и замолчала.
  Николас в ожидании продолжения насмешливо выгнул бровь.
  Надо срочно успокоиться! В конце концов, сейчас у меня другая цель. Нужно заставить вампира отпустить меня, а не ссориться с ним.
  - Николас, ну раз ты получил, что хотел, теперь я могу быть свободна? - наконец-то взяв себя в руки, с надеждой произнесла я.
  - И что же я хотел, А-алекс? - вкрадчивый шепот.
  - Переспать со мной.
  - Алекс, - искренне расхохотался Николас, за что мне снова захотелось съездить ему по лицу. - У тебя странная логика! - Если я хотел всего лишь разок переспать, то спокойно отпустил бы тебя вчера с отцом, ведь, первый раз был еще на балу у Дэмиана.
  Я моргнула. Черт! Действительно, дура. Сегодняшняя ночь была не первой, в своих логических размышлениях я опустила столь очевидный факт.
  - Ты же слово дал отцу, что отпустишь меня, как только он справится с задачей! - вскипела я, понимая, что мой выстроенный план только что рухнул, как карточный домик, так как из него вытащили практически самую первую карту, про которую я просто забыла!
  - Он не справился! - спокойно пожал плечами вампир. - И в связи с этим я пересмотрел условия сделки! Теперь ты останешься со мной, - и взгляд вампира недвусмысленно прошелся по моей фигуре.
  - А меня ты спросить не соизволишь? Я не буду твоей любовницей!
  - Будешь, Алекс, будешь! Мы уже повторно обсуждаем этот вопрос, - убивающая любую надежду спокойная уверенность, как будто все давно решено.
  А ведь, действительно, решено, и, по всей видимости, не только что. Как я могла этого не замечать? Но я настолько не допускала даже мысли, что Николас меня хочет, предпочитая закрывать глаза иногда на действительно очевидные факты.
  - Николас, так нельзя. Ты не даешь мне выбор, - прошептала я, а в голове мелькнула еще одна картинка прошедшей ночи. Да уж, хватило нескольких мгновений, чтобы определить мой выбор. Я не менее страстно отвечала вампиру на его поцелуи. Щеки предательски заалели.
  - Алекс, - мужчина насмешливо выгнул бровь. - Ты взываешь к моей совести?
  - Да.
  - Не стоит. Ты же знаешь, на войне и в любви все средства хороши. Я слишком долго ждал тебя. И вкусив сей дар, я не в силах от него отказаться. Прости, но да, Алекс, я не оставляю тебе выбора.
  Я удивленно подняла глаза на своего собеседника, но задуматься о сказанной фразе не успела, так как следующая - выбила меня из колеи.
  - А вот что стоит сделать, так это проверить твою теорию и.........., - мужчина в мгновение ока оказался рядом со мной.
  - Нет! - я шагнула назад, стараясь хоть на несколько миллиметров оттолкнуть его от себя. Бесполезно!
  - Снова доказать тебе обратное, - уже в ухо прошептал бархатный голос. Только сейчас я осознала, что между голым торсом Николаса и мной есть лишь одна, невесомая преграда - простынь. Вампир коварно усмехнулся, в предвкушении скользя по спине рукой, увидев, как расширились мои глаза от понимания того, что я практически обнажена. Через секунду поцелуй обжог губы, а через минуту все мысли вылетели из головы.
  
  Я распахнула глаза, приходя в себя. Спальня, по комнате плавают причудливые тени от подсвеченной воды за окном. Я лежу на боку, обхватив руками подушку. В голове лениво зашевелилась память, подсказывая, что в середине процесса Николас подхватил меня на руки и отнес на кровать. Теперь же вампир лежал рядом, медленно перебирая мои волосы, рассыпавшиеся по спине. Заметив, что я пришла в себя, он наклонился к моему уху и прошептал: - Мне кажется, нам удалось доказать обратное. Твоя теория оказалась нежизнеспособной.
  И жаркий шепот уже почти в плечо: - Теперь ты со мной, Алекс. Привыкай к этой мысли, потому что никто и ничто не сможет этого изменить.
  И уже с легкими отголосками нежности: - Поверь, это может быть не так плохо, как ты себе представляешь.
  - А что с отцом? - тихо прошептала я, стараясь не думать об услышанном. Успею. В отсутствие Николаса.
  - Пристрою на какую-нибудь должность. Он неплохой политик.
  Я почувствовала, как вампир наклонился ко мне, запечатлев на обнаженном плече поцелуй: - Сегодня вечером первый бал. На нем мы будем вместе. Ты - в качестве его хозяйки.
  И мужчина поднялся с кровати, на выходе из спальни добавив: - Твоя одежда уже в моем гардеробе, теперь ты живешь здесь.
  
  Я сидела на диване в зале, тупо уставившись в окно, где, переливаясь от нежно-зеленого до темно-синего, сияла вода. Мелкие рыбешки, не справившись с любопытством, пугливо подплывали к иллюминации. Николас, переодевшись, ушел на встречу, предупредив, что вернется уже к самому вечеру. Хорошо! Есть время подумать!
  Он не отпустит! Это факт. Моя "гениальная" идея действительно оказалась нежизнеспособной. Кто ж выпустит из рук новую игрушку? Надо наиграться! А если это что-то большее? Тогда ситуация в двойне тяжелее. Я сжала виски руками. Что делать? Что же мне делать? И решать нужно, как можно скорее. У меня есть всего десять дней. Как только мы выберемся на поверхность, у меня не будет даже мизерного шанса. Там Николас просто не спустит с меня глаз.
  
  1.12
  
   Решение было принято. Я стояла лицом к стеклянной стене, наблюдая за переливами воды за окном. Красиво, необычно, интересно. Уже несколько дней здесь, а все налюбоваться не могу. Сфокусировав взгляд на стекле, я окинула свое отражение взглядом. Идеально. Для своего плана я выглядела идеально. Длинное, черное, из непрозрачного кружева платье, четко обрисовывающее фигуру. Вверху, почти под самое горло, вырез в виде лодочки от плеча до плеча. Низ плотно посажен на бедра и плавно струится до самого пола, вдоль правой ноги разрез, до кружевной линии чулок. На спине почти до талии - закругленный вырез, открывающий на обозрение практически всю спину целиком. Волосы подняты в высокую прическу, позволяют оценить линию шеи, придавая мне изящество и трогательную незащищенность. Весь образ на контрасте: сексуальность и невинность, решительность и нежность, страсть и скромность. Сегодняшний день определит мое будущее, поэтому я долго и тщательно выбирала наряд. Если я желанна Николасу, что доказывает последнее наше общение, то мне просто жизненно необходимо использовать данную слабость. Главное не переборщить. Он слишком опытен, силен, опасен и слишком хорошо считывает чувства, чтобы пытаться обмануть в открытую. Да и мне ложь была бы противна. А значит, он бы это обязательно учуял. А так...почти правда. Я горько усмехнулась. Моя партия укладывается всего в три хода, но каких жизненно важных.
  Дверь из спальни открылась. На пороге Николас. В черном костюме, белоснежной рубашке, на руке дорогие часы, легкий запах духов. Я видела его в отражении. Вальяжный, хищный, опасный. Он довольно улыбнулся, окидывая меня взглядом. По мере того, как его глаза скользили по изгибам фигуры, в них зажигалось уже знакомое мне пламя. Я выдохнула, как можно глубже пряча чувство удовлетворения. Желаемый эффект достигнут, но радоваться рано, партия еще не началась, мы лишь получили на руки карты, и у меня неплохой расклад, нужно только с умом его разыграть.
  - Ты сделала правильный выбор, А-алекс, - вкрадчивый, волнующий тон.
  Еще бы. Согласившись играть роль хозяйки вечера, я тем самым приняла его предложение, подтвердила, что готова играть роль, которую он мне уготовил. Неуловимое движение, и вампир уже ближе ко мне на несколько шагов. Хорошо. Я развернулась к мужчине. Красива. Соблазнительна. Беззащитна. Знаю. И его глаза подтверждают этот факт. Он словно ласкает взглядом каждый изгиб, каждый миллиметр обтянутой в кружево фигуры. Но вместе с этим пламенем соседствует ....нежность и ...что-то еще, что заставляет мое сердце пропустить удар. Черт, это может быть сложнее, чем я ожидала. Но отступить не могу.........
  - У меня есть просьба, Николас.
  Да, милый, да. Это сделка. И никак иначе.
  - Слушаю тебя, А-алекс.
  В его голосе нет удивления, лишь легкий интерес. Возможно, он был готов к тому, что я будут просить, и это его устраивало.
  - Я хочу, чтобы ты отправил моего отца в Сибирь или на Дальний Восток.
  Вампир задумчиво пробегает взглядом по лицу. Мы оба знаем, почему я это делаю. Лишние слова не нужны. Я хочу, чтобы отец был вне его контроля. По сути, прошу выпустить из рук рычаг, которым он может на меня воздействовать. Это большая просьба. Но это ЦЕНА. И он это понимает.
  - А-алекс, ты не боишься, что люди поймут, кто подкинул им неверную информацию? Кого нужно благодарить за то, что был раскрыт заговор?
  Он прощупывает. Пытается понять, есть ли еще какая-то причина. Ответ его волнует мало. И он, и я знаем, вопрос задан лишь для того, чтобы была возможность услышать мои слова, вернее эмоции, которые эти слова сопровождают.
  - Не думаю, Николас. Зная отца, могу предположить, что он не "засветился", когда "сливал" поддельную информацию в нужные каналы. Не так ли? - я смотрю ему прямо в глаза.
  - Да. Это так.
  Вампир изучает меня из полуопущенных век, его голос вкрадчив, но в нем скользят жесткие, стальные нотки: - А-алекс, ты же понимаешь, что его ничего не спасет, если ты решишь свести счеты с жизнью. Ни расстояние, ни местоположение. НИЧЕГО.
  - Да, - я киваю в ответ, ни на секунду не отводя взгляда. - Это была ошибка. Я не собираюсь впредь даже думать об этом.
  В моих словах нет ни капли лжи, и он чувствует это. Но глаза все равно подозрительны.
  - Николас, я не хочу чувствовать постоянное давление, понимать, что мой отец у тебя под колпаком, знать, что любой мой неосторожный шаг может привести к последствиям.
  - Это не так, А-алекс. Я бы не стал использовать Сергея для твоего контроля. Я не буду опускаться до подобного. Единственное, что для меня важно, чтобы ты не совершила глупость и не попыталась лишить себя жизни. В остальном, - его голос приобрел бархатный оттенок. - Думаю, мы сможем решить любые вопросы.
  - Что ж, в таком случае ты ничего не теряешь.
  Минутная пауза, в течение которой меня, кажется, прошил рентгеновский луч. Но скрывать нечего, в моих словах нет лжи. Я НЕ хочу, чтобы отец был под его контролем, я боюсь за него, я хочу, чтобы он был свободен, насколько это вообще возможно в этом мире и в текущих условиях.
  - Хорошо.
  Я позволила себе лишь легкий вздох облегчения. Это можно. И искренне, вполне тепло улыбнулась вампиру.
  - Спасибо, Николас.
  - Не за что, А-алекс.
  Сделка состоялась.
  Вампир подал мне руку, я вложила в нее свою. Уже у самой двери, я вздрогнула. Стало страшно. За все сразу. За этот вечер, где я должна была быть хозяйкой, за мою игру. Я затеяла партию, понадеявшись на то, что сработает фактор неожиданности, что Николас просто не ожидает от меня подобного, что я для него не противник. Теперь оставалось молиться. Вампир, уловив мои чувства, положил мне на руки плечи, стараясь снять напряжение. Видимо, он решил, что я волнуюсь за сегодняшний вечер, за то, как меня примет общество вампиров в этом, новом, качестве.
  - Все получится, А-алекс, - мягко прошептал он мне ухо. - Ты молодец, я верю в тебя.
  Я еле сдержала горькую усмешку. Знал бы ты, милый, в чем пытаешься поддержать меня.
  - И еще, ты сегодня безумно красива, - шепот стал еще жарче.
  - Спасибо, - почти беззвучный ответ. На душе было противно, я не любила врать и лицемерить.
  Вампир открыл дверь, и я шагнула вперед ко второму ходу. Первый - выигран.
  
  Сегодняшний вечер начинался красочным подводным шоу, далее фуршет, танцы, общение.
  - У тебя будет время немного прийти в себя, - сказал Николас, открывая передо мной дверь в нашу ложу.
  Я кивнула. Вошла и замерла в удивлении.
  Наша ложа была выполнена из стекла в виде шара. Внутри - два широких кожаных дивана, столик с фруктами и вином. В воде - сцена, вокруг нее, по кругу, в несколько рядов, расположены такие же прозрачные ложи, как и наша.
  Бесподобно! Кажется, что ты стоишь на воде. Пройдя диваны, я подошла к стеклу, дотронулась. Красиво, необычно. Николас неслышно появился рядом, обхватывая меня за талию.
  - Сегодня в программе танцевально- световое представление. Думаю, тебе понравится. Расслабься, забудь о том, что впереди вечер, получай удовольствие.
  Я грустно кивнула.
  - Никто не посмеет даже криво посмотреть в твою сторону, - прошептал Николас мне в волосы, вдыхая их аромат.
  Я снова кивнула, подняла глаза и ...уперлась взглядом во взбешенный, ненавидящий взгляд рыжеволосой женщины. Карен! Ее ложе находилось почти напротив нашего, чуть правее.
  Чудесно! Просто чудесно.
  По воде прошла волна.
  - Пора! - Николас повернулся в сторону диванов. - Шоу начинается.
  - Ага, - согласилась я, и замерла не в силах сделать и шага.
  - На сцену выбежали девушки-вампирши и начали танец. Параллельно с этим в воде заиграли разнообразные цвета, подсвечивая, ослепляя, скрывая, подчеркивая.
  Стараясь разглядеть все как модно лучше, я почти коснулась стекла.
  Изящные танцовщицы изгибались под самыми неимоверными углами, а вокруг сияла, переливалась, бурлила цветная вода.
  -Как же красиво,- прошептала, всматриваясь в игру цвета.
  - Да, - раздался за спиной голос вампира.
  Я повернулась к Николасу и замерла: желание, плескавшееся в его глазах и до этого успешно сдерживаемое мужчиной, теперь перелилось через край. Возможно, свет, проникающий сквозь стекло осветил то, что было скрыто под платьем. Возможно, наблюдая за представлением, я встала не в ту позу. Возможно, у него просто кончилось терпение. Но в данный момент Николас так откровенно раздевал меня глазами, что я все поняла без слов. И замерла под пристальным взглядом вампира.
  - Иди сюда, А-алекс, - легкая хрипота от едва сдерживаемого желания, заставила кровь быстрее бежать по венам. Стеклянные стены словно потемнели, делая шоу менее различимым, но все равно хорошо видимым.
  - Теперь все, что будет происходить в ложе, скрыто от чужих глаз, - с еще большей хрипотцой прошептал вампир.
  Лучшего эффекта ожидать было бы сложно, теперь Карэн будет не просто взбешена.
  Но, как только я достигла цели, возникло непреодолимое желание отсрочить неизбежное. Я понимала, что в итоге придется платить по счетам, но когда время пришло, появилось детское желание, все вернуть вспять!
  - А-алекс, иди сюда, - повторил вампир.
  - Но... платье, шоу, - сглотнув, выдала я свои "убойные" аргументы.
  В глазах вампира полыхнуло пламя. Секунда и я уже сижу на коленях Николаса, спиной к нему, так, что вижу все, что происходит на арене.
  - Я думаю, мы сможем совместить это с шоу, - горячий шепот на ухо, отчего по коже бегут мурашки. - А платье..., ммм, - прервался он на пол фразе, целуя меня в оголенную часть плеча, отчего искорки желания побежали в стороны от мягких, бархатных губ. - У тебя очень удобное платье.
  Секунда и я уже в другом положении: сижу все так же спиной к вампиру у него на руках, мои ноги слегка разведены и согнуты в коленях по обе стороны от его ног. Подол платья, чуть поддернутый вверх умелыми руками мужчины при моей пересадке, покрывалом укрыл колени бездушного. Но благодаря разрезу, правая нога открыта, вплоть до самых трусиков. И это не ускользает от его взгляда.
  От жаркого шепота и недвусмысленной позы по телу пронеслась волна возбуждения и замерла, пульсируя в районе живота. Николас продолжая целовать плечо, на спине оттянул кружево платья и нырнул под ткань, обхватывая грудь рукой. Я выдохнула, поднимая взгляд, и уперлась в пылающие глаза вампира, отражавшиеся в затемненном стекле.
  - Мммм, Алекс, мне нравится запах твоего желания, - прошептал он, скользя второй рукой по оголенной ноге, от самой пятки вверх, до колена, до линии кружевной резинки на чулках, и...пальцы вампира нырнули вниз, под юбку.
  Я вздрогнула в предвкушении. Дыхание стало прерывистым, сердце ускорило стук, жар внизу живота стал невыносимым.
  Не отрывая взгляда от моих глаз и следя за моей реакцией, Николас пальцами отвел в сторону нежнейшую ткань трусиков.
  - Не отводи взгляд, - приказал он, слегка наклоняя меня вперед таким образом, что для удержания равновесия мне пришлось упереться руками в его колени, и.....началось безумие, дирижером которого стал ОН.
  За окном сверкали лазерные огни, изумительной красоты, но теперь меня это интересовало мало.
  Через какое-то время Николас обхватил мои бедра руками, слегка приподнял и....мир перестал существовать окончательно.
  Краем сознания я заметила, что вода стала менять цвета, то ускоряя, то замедляя такт, но единственное, что волновало меня в этот момент, это такт его тела.
  Красный.
  Синий
  Зеленый.
  Желтый.
  Взрыв!
  Мы стояли в банкетном зале и принимали гостей. Я, нацепив на лицо вежливую маску, кивала каждой паре, приходившей к нам поздороваться. Удивление, непонимание, скрытое презрение (открытое теперь уже вряд ли кто-то позволит), вежливое равнодушие и лишь изредка добродушная усмешка или доброжелательность. Меня уже мутило от этого водоворота эмоций, и только поставленная цель и, как ни странно, успокаивающее пожатие Николаса давали мне силы. Вампир стойко сносил обращенные на него взгляды, мягко, но уверенно обнимая меня за плечи. Изумительная выдержка! Меня же немного потряхивало. Ни прохладная вода в ванной комнате, где я приводила себя в порядок, ни аутотренинг, проведенный после, не спасли ситуацию. Я волновалась. Радовало одно, что мой спутник списал все на сегодняшний вечер и мою новую роль в нем. Иначе великий план, не дожив и до середины, мог с треском провалиться.
  Приветствие, наконец-то, закончилось, все гости рассредоточились по интересам. Кто-то сосредоточился на фуршете, кто-то отправился танцевать, бездушный наклонился к моему уху: - Я ненадолго покину тебя, Алекс. Мне нужно обсудить некоторые моменты с Леонардо и Дэмиэном. Если хочешь, можешь покинуть вечер.
  - Спасибо, Николас. Я справлюсь.
  - Боец. Как всегда, боец, - улыбнулся вампир. - Что ж, как хочешь, А-алекс. Если устанешь, можешь вернуться в любой момент.
  - Хорошо, - кивнула я.
  Мужчина, запечатлев на моей щеке легкий поцелуй, развернулся и направился в сторону ожидавших его вампиров.
  Я вздохнула, на секунду прикрыла глаза, пытаясь сосредоточиться. Открыла, постаралась найти взглядом цель. Это не составило труда. Вот и она. Что ж, все должно выглядеть естественно и случайно. Вряд ли Николас поверит, что я просто так общалась с Карэн. Не стоит давать ему лишний повод для подозрений.
  - Дрянь, - разъяренно прошипела рыжеволосая женщина, стоила мне, будто случайно, появиться в поле ее зрения. - Ты - временная подстилка. Не больше. Неужели ты думаешь, что смогла серьезно заинтересовать такого, как Николас?!
  - Карэн, заткнись, - с большим наслаждением произнесла я. Возникло огромное желание поставить вампиршу на место, не прибегая к оскорблениям, емко и жестко. Но сейчас это могло бы помешать моим планам. Поэтому ограничилась лишь тем, что прервала поток грязи в свою сторону. Пока Карэн не пришла в себя, и не начала истерить заново, добавила: - У меня к тебе деловое предложение. Ты же хочешь от меня избавиться? - и я выдержала паузу, наблюдая за сменой эмоций на ее лице. Женщина переварила сказанное и с интересом и подозрением посмотрела на меня.
  - Что ты хочешь? - голос собеседницы напоминал презрительное шипение.
  - Сбежать. И для этого мне понадобиться твоя помощь, - я понизила голос так, чтобы сказанного никто не услышал.
  - С чего ты взяла, что Я буду тебе помогать? - скривилась женщина, тем не менее, понижая голос до еле различимого шепота и отходя таким образом, чтобы мы оказались, как можно дальше от остальных.
  - Ты, ведь хочешь избавиться от моего присутствия, - легкое пожатие плеч. - Пусть временная игрушка, но я отвлекла внимание Николаса от тебя.
  Женщина раздраженно прищурила глаза. Ей не нравилось то, что она слышала.
  - А что мне мешает согласиться и, к примеру, ...убить тебя или 'сдать' твои планы?
  - Желание избавиться от меня без последствий для себя.
  Женщина недоуменно выгнула бровь.
  - В первом случае, Карэн, ты оставишь Николаса без игрушки, что он вряд ли простит тебе. Ты слишком сильно уязвишь его самолюбие. Скрыть подобное от телепата вряд ли получится. Второй вариант - лишь раззадорит его. Сопротивление ведет к повышенному желанию обладать, так что можешь лишь подхлестнуть его интерес.
  Женщина задумчиво повела плечами. Видимо, дурой она не была, поэтому спорить с вышесказанным не стала.
  - А ты смелая, хочешь убежать, думаешь получиться? - успокоившись, усмехнулась она.
  Я вздрогнула. Эта мысль волновала меня больше всего. Зная своего тюремщика, я понимала, что шансы на успех стремятся к нулю. Но что остается делать? Только верить, что все получится. Иначе нет смысла начинать.
  - Все зависит от подготовки события и времени, которое будет у меня в запасе. Карэн скептически скривила губы, видимо, в благополучный исход данного предприятия она не верила.
  - Даже если и так, - я пристально посмотрела в глаза женщине. - Даже если и найдет. У тебя будет фора.
  - Полагаешь, когда он поймет, кто стоит за этим 'милым' розыгрышем, я полу эту самую 'фору'? - скептически фыркнула моя собеседница.
  - Думаю, да. Ты же не считаешь, что Николас относится ко мне серьезно? А уязвленного самолюбия, как в предложенном тобой варианте, не будет.
  Собеседница прикусила губу, задумавшись.
  - Хорошо, - в итоге кивнула она. - Что ты хочешь?
  - Мне нужны деньги, паспорт на другое имя, информация, где мы находимся и как отсюда можно выбраться.
  - А не наглеешь ли ты, милочка?
  - Ты же не хочешь, чтобы меня поймали ровно через день после побега? Карэн снова задумалась.
  - Хорошо. Думаю, что смогу тебе обеспечить это. Полагаю, сбежать ты планируешь отсюда?
  - Да, - кивнула я. - Так проще всего.
  - Ладно. Через три дня 'Золотой бал'. Пересечемся. Там я сообщу тебе детали и отдам деньги с паспортом.
  И вампирша резко отошла от меня.
  Я повернулась, удивляясь подобной резкости. В дверях стоял ОН. По мне прошелся пристальный и задумчивый взгляд.
  Черт! Сердце пропустило удар. Мог ли Николас что-то услышать? А понять?
  Я вздохнула, успокаиваясь, и направилась к нему.
  - О чем вы беседовали? - подозрительный, тихий голос.
  Значит, не слышал. Надеюсь....
  - Ни о чем, - я беспечно пожала плечами.
  - А-алекс?! - в голосе вампира послышалось предупреждение. Во взгляде вспыхнули опасные багровые искры: желание, подозрение, страх.... Страх??
  Задуматься об этом не успела, надо отвечать.
  - Твоя бывшая пассия сообщила, что я - дрянь и временная игрушка, - правду, только правду, иначе все пропало. Я постаралась всколыхнуть в памяти ощущения, возникшие, когда рыжеволосая женщина, кидала мне эти нелицеприятные эпитеты.
  - Тебя задело это, А-алекс, - констатировал мой спутник с легким удовлетворением и раздражением. - Я поговорю с ней.
  - Не нужно, - моя рука коснулась плеча мужчины, я мягко и устало улыбнулась. - Хочу справиться с этой ситуацией сама.
  Николас пристально посмотрел мне в лицо. Он сомневался, что я смогу 'справиться с этой ситуацией сама'.
  - К тому же, на правду нечего обижаться.
  Во взгляде вампира мелькнуло странное выражение. Такое ощущение, что он был недоволен тем, что я согласна с Карен. Но возражать или поправлять меня не стал.
  - Уверена?
  - Да, - кивок.
  - Хорошо.
  - Я устала. Пожалуй, пойду.
  -Николас улыбнулся, обнял меня за талию, прошептав на ухо. - Я решил все, что хотел. Думаю, никто не обидится, если присоединюсь к тебе.
  Да уж, ненормальных нет, - горько подумала я. Захотелось заплакать. Как же....тяжело. Как же я устлала. Так хотелось побыть одной. Закрыть глаза, расслабиться, переосмыслить. Действительно устала. Сил просто не было. Ни на что. Николас вряд ли даст отдохнуть, и физически, и морально.
  Мы зашли теперь уже в 'наши' апартаменты. Я практически стразу же направилась в ванную.
  - А-алекс, - голос Николаса за спиной.
  Я замерла.
  Не хочу. Ничего не хочу.
  Мужчина подошел сзади, обнимая за плечи.
  Вздрогнула. Покорно, опустив голову.
  Николас наклонился, запечатлев поцелуй в макушку.
  - Ты устала, - мягкий голос. Руки массируют напряженные плечи.
  Я недоверчиво выдохнула.
  - Отдыхай, - и снова легкий поцелуй в волосы. - У тебя был сложный день. Но ты - молодец.
  Николас выпустил меня из объятий. Я отошла на несколько шагов, повернулась, все еще не веря в происходящее. Когда мы покидали вечеринку, мне казалось, у вампира вполне определенные намерения.
  Бездушный поймал мой взгляд и понял причину моего удивления.
   - Я не такой монстр, как ты хочешь себе представить, А-алекс, - горький, тихий голос, заминка. - По крайней мере, ...... по отношению к тебе.
  И Николас резко развернувшись, словно пожалев о сказанном, направился к 'стенке', где стояло спиртное.
  Я, замерев неподвижной статуей, все еще переваривала услышанное. Мужчина тем временем откупорил виски и плеснул себе немного в стакан, слегка отхлебнул, повернулся в мою сторону.
  - Иди, А-алекс, - бокал треснул в его руке, рассыпавшись осколками.
  Я сглотнула, кивнула и скрылась в спальне. Не стоит искушать судьбу дважды.
  Итак, второй шаг сделан.
  
  
  -1.13-
  
  Я стояла и с грустью смотрела в спину уходящего от меня человека. Отец. Сегодня его отправляют в Сибирь. Сегодня же "Золотой бал", где мы встречаемся с Карэн. Я прикрыла глаз, стараясь побороть нахлынувшие чувства: грусть, тоску, ожидание, волнение. Яркая, гремучая смесь. Вздохнула. Третий шаг сделан. Николас разрешил попрощаться с отцом. Обнимая родного человека, я шепнула ему на ухо: - Езжай к дяде Луке. Он вздрогнул. "Дядя Лука" - это предупреждение, шифр, который еще несколько лет назад папа предложил мне на экстренный случай. Он означал, что необходимо залечь на дно, спрятаться и сменить фамилию. Эта идея была разработана именно для меня. Отец боялся, что работа политика может навредить его дочери, поэтому постарался подготовиться. Кто бы мог подумать, что подобную фразу буду говорить ему я.
  - Ты уверена?
  - Да, на ближайшие пол года точно. Думаю, там ты сможешь прийти в себя.
  - Хорошо, - кивнул мужчина.
  Мы еще раз обнялись, я, как в детстве, положила ему голову на плечо. Иногда слова не нужны. Достаточно крепких объятий и умиротворяющего стука сердца под ухом, чтобы почувствовать спокойствие, защищенность, чтобы пришло ощущение, что ты не один на этом свете, ты кому-то нужен, тебя любят. Да мы и не могли позволить себе бОльшего. Невдалеке стоял Николас, который пожелал присутствовать на нашей встрече. Я была уверена на сто процентов, что он слышит каждое наше слово, каждый вздох, но, что хуже всего, наши эмоции. Отец это тоже понимал. Поэтому мы осторожничали. И только когда папа скрылся за поворотом, я не смогла сдержаться. Одинокая слеза скатилась по щеке. Увижу ли я его еще? Получится ли у нас? Неопределенность убивала.
  - А-алекс, это было не обязательно, - мягкий, обволакивающий голос вампира. Он рядом. Я уже привыкла к его молниеносным перемещениям. Нежно стирает со щеки одинокую слезинку. - Ему не обязательно уезжать. Даю слово: Сергей не будет средством давления на тебя. Все можно вернуть.
   О Господи, что же делать? Если откажу, то признаю, что не верю ему. Для Николаса это оскорбительно! Но соглашаться нельзя! Отцу осталось лишь несколько шагов до свободы!
  - Я знаю, - мягко улыбнулась в ответ. - Но отцу нужно прийти в себя. Пусть погостит у родственников, немного отвлечется и, возможно, тогда....
  Я поймала пристальный взгляд вампира и постаралась добавить в голос уверенность: - Ему нужно время. Давай вернемся к этому вопросу чуть позже. Возможно, через пол года.
  - Хорошо, - все еще не отводя от меня взгляда, согласился Николас, но в глазах беспокойство наряду с подозрением. Неужели догадывается? Я снова перевела взгляд на удаляющегося отца, чтобы учащенное сердцебиение можно было отнести на расставание, а не на страх быть раскрытой. И слегка вздрогнула, когда почувствовала, что вампир сомкнул железные объятия.
  - Пойдем, - шепнул он мне в волосы, когда отец окончательно скрылся из вида. - Попробуем поднять тебе настроение.
  - Куда?
  - Увидишь. Небольшой сюрприз, - выпустив из объятий, мужчина мягко потянул меня за руку.
  
  Спустя несколько минут мы оказались в просторной светлой комнате, внутри которой располагался огромный бассейн.
  - Дельфины?! - выдохнула я, восхищаясь плавными, быстрыми движениями морских обитателей.
  - Да, - кивнул Николас, подходя к бортику бассейна. - Знакомься, Лир и Лита, самец и самка.
  Дельфины при виде вампира радостно заверещали и вынырнули из воды. Мужчина наклонился и потрепал скользкие, блестящие головы, что-то ласково сказал. Более крупная особь развернулась, описав круг, ушла под воду, потом, наоборот, вынырнула вверх на длину всего корпуса, снова радостно заверещала, скрываясь в воде.
  - Ты им понравилась, - усмехнулся Николас, наблюдая за развернувшимся представлением. - Он не всегда так красуется.
  - Полагаю, только ему.
  - Нет, Лите тоже, но она у нас скромная дама, - пояснил вампир и добавил, указывая на блестящую голову Лира, вынырнувшую из воды: - Похвали, он ждет.
  - Какой молодец,- заворковала я, присаживаясь на бортик и робко протягивая руку, чтобы дельфин мог увернуться от поглаживания, если оно было для него неприятно. Но Лир, радостно заверещав, с удовольствием ткнулся мокрым, холодным носом в протянутую ладонь. Я снова что-то сказала, теперь уже самке. Та подплыла ближе и включилась в наше общение. Какие же они красивые, гордые, умные. Я потянулась к Лите, она была чуть дальше своего партнера, с удовольствием положила руку на холодный нос. Самка замерла, потом радостно заверещала, поднимая корпус тела вверх из воды. Я качнулась назад, потом вперед, потеряла равновесие и, соскользнув с бортика, ушла под воду.
  Вода оглушает и ослепляет, заставляя чувствовать себя беспомощной, подвластной стихии, ровно до того момента, пока тебя не касается скользкое, сильное, упругое тело дельфина. Он толкает тебя вверх, к живительному воздуху, а ты судорожно цепляешься за подставленный плавник. Конечно же, я понимала, что в окружении таких морских защитников со мной ничего не может случиться, да и Николас рядом. Но инстинкты не слушают глас разума, они просто включаются в неожиданной или опасной ситуации. И надо иметь огромную силу воли, чтобы противостоять и контролировать их. Я пока не умела. Поэтому судорожно вдохнула воздух, когда дельфин оказался над водой. И через секунду мы снова ушли под воду. Видимо, Лир решил меня покатать. На этот раз я не паниковала, задержала дыхание, прильнула к мощному телу дельфина и отдалась скорости и азарту, взметнувшемуся в груди. Рядом Лита. Самка параллельной стрелой несется рядом с нами.
  Снова над водой.
  Выдох.
  Вдох.
  Опять глубина.
  Задержка дыхания.
  И снова воздух.
  Через несколько минут такого "танца" я была выжата, как лимон. На лице довольная улыбка, глаза практически не видят и щурятся от стекающих по лицу струй воды, сердце колотиться, как у марафонца, выигравшего забег. Дельфины, почувствовав мое состояние, скинули скорость, почти замерев в воде. Я подняла глаза, сквозь пелену увидела Николаса. Он улыбался.
  - Накаталась? - смеясь, произнес вампир, показывая Лиру, чтобы подплыл к нему ближе. Когда дельфин приблизился к бортику, мужчина неуловимым движением выдернул меня из воды.
  - Да, - голос хриплый, булькающий. Это я?
  - Тогда пора греться.
  Только после этих слов я поняла, что замерзла. Бурливший в крови адреналин не позволял мне почувствовать это раньше, но вода в бассейне не была теплой. А полеты в воздухе добавили холодку.
  - Хм, а раньше, ты об этом не подумал, когда я падала в бассейн? Полагаю, ты бы мог поймать, - лукаво усмехнулась я.
  - Вполне, - кивнул в ответ вампир, отводя мокрые, спутанные волосы у меня с лица. - Но разве ты бы этого хотела, А-алекс? - бархатным голосом спроси он.
  - Нет, - рассмеялась я.
  Уходить не хотелось. Ощущение эйфории, возникшее в ходе общения с дельфинами, не проходило. Но Николас прав, я замерзла. Поэтому, с нежностью попрощавшись с водными обитателями, мы поспешили в комнату вампира.
  
  Закутанная в пушистый, махровый халат после горячего душа, я не спеша пила теплое вино. Николас сидел напротив, что-то бегло просматривая в планшете.
  - Откуда они?
  - Кто? - вампир поднял на меня глаза.
  - Дельфины.
  - Не знаю,- пожал плечами мужчина. - Несколько лет назад я попросил привезти мне пару, об их прошлом я не интересовался.
  - То есть дельфинов могли специально поймать для тебя? - тихо спросила я.
  Захотел и получил, к чему интересоваться, как жили питомцы до НЕГО.
  - Что ты хочешь этим сказать, Алекс? - вкрадчиво поинтересовался Николас, откладывая планшет в сторону. Его пристальный взгляд прошелся по мне с головы до ног.
  - Они могли жить на воле, наслаждаться жизнью, - глаза я не отвела.
  - Возможно, - кивнул мой собеседник. - Но данные особи занесены в Красную книгу, как вымирающий вид. Поэтому большая вероятность, что их жизнь была не такой уж беззаботной, если не сказать опасной.
  - По-моему, Вы ввели жестокое наказание за убийство особей, внесенных в Красную книгу, - скривилась я, намекая на то, что в последнее время многим животным стало спокойнее на свете. - А даже если и так, то это была ИХ жизнь, ты не имел право ее ломать, - выпалила я.
  В глазах Николаса всколыхнулось пламя. Я коснулась очень скользкой темы. Он прекрасно понял, что так волнует меня.
  - Они хорошо живут, А-алекс, - лениво усмехнулся мужчина, рассматривая меня из-под полу прикрытых век. - У них большая территория за пределами дома, их кормят, за ним ухаживают, здесь дельфины в безопасности. Вряд ли бы они согласились уплыть отсюда.
  - Ты не предлагаешь им выбор, Николас. Раз так уверен, предоставь им это право. Или ты боишься ошибиться?
  - Знаешь, А-алекс, многим животным, впрочем, как и людям, лучше не предоставлять выбор.
  - Почему? - искренне удивилась я.
  - Рано или поздно они "отпустят" ситуацию и начнут приспосабливаться к новым условиям, станут строить жизнь, возможно, что-то начнут с чистого листа, что-то переосмыслят. Когда же есть выбор - многие до последнего будут пытаться его переиграть или возвращаться мыслями в прошлое, чтобы понять, а правильно ли он был сделан. Это отравляет жизнь, Алекс.
  Я усмехнулась: если ранее речь шла о дельфинах, то последняя фраза Николаса была адресована лично мне.
  Хотелось ответить: "С чего ты решил, что имеешь право решать за других? Пусть ошибки, но собственные, пусть сомнения, но из-за личных решений".
  Однако затевать подобный спор перед самым побегом было бы крайне неосмотрительно.
  Я задумчиво повела плечами, словно стараясь переварить услышанное.
  - Пойду, пора собираться на бал, - и, выскользнув из кресла, направилась в гардеробную, чувствуя спиной пронзительный взгляд Николаса.
   Возможно, даже этот разговор не стоило начинать!
  
  Я кружилась в танце в крепких объятиях Николаса. Он был хорошим партнером. Красивый, элегантный, уверенный. На секунду мелькнула мысль: мне будет его не хватать. Но я быстро прогнала эту крамольную гостью. Дожились! Я буду скучать по вампиру! Черт! Все-таки успела поддаться его обаянию. Прошло не так много время, а ненависть сменилась другими чувствами.
  Музыка стихла, мой партнер по танцу улыбнулся и прошептал: - Я вынужден покинуть тебя, А-алекс. Непредвиденная встреча. Думаю, что задержусь сегодня дольше, чем планировал.
  - Хорошо, - кивнула в ответ. - Я побуду здесь еще немного.
  - Конечно, - и вампир, коснувшись губами моей щеки, двинулся в противоположную сторону.
  Чудесно! Пока Николас был рядом, я даже не смела смотреть в сторону Карэн. Женщина, впрочем, так же не делала ни малейшей попытки приблизиться. Однако когда вампир скрылся из виду, я заметила, как рыжеволосая красотка двинулась в сторону уборной. Я прошла следом.
  - В оранжерее, в зеленом гноме, - поправляя макияж, одними губами прошептала моя союзница поневоле. - Документы, деньги, пропуск на выход, краткие инструкции.
  Я удивленно уставилась на вампиршу.
  - Не думаешь же ты, милочка, что я буду таскать это с собой? Или ты хочешь, чтобы твой план прожил ровно пять минут? - усмехнулась женщина, пригвоздив меня взглядом, в кортом читалось: и как он выбрал такую идиотку.
  - Поняла, - прошептала я, вспоминая, что в оранжерее по всему периметру стоят цветные, декоративные гномы. Что ж, неплохая идея.
  - Удачи! - скривилась Карэн.
  Секунда и я осталась одна.
  Пора покидать 'Золотой бал'. У меня есть нужная информация. Поэтому сполоснув лицо, я вышла из туалета и направилась к выходу.
  - А-алекс.
  - Дмитрий? - я улыбнулась молодому, симпатичному вампиру, который меня окликнул.
  Мы были знакомы поверхностно, поэтому я удивилась, услышав его голос.
  - Не могла бы ты передать Николасу, - и вампир протянул мне флешку.
  - Да, конечно.
  - Он запрашивал личную информацию, и просил сообщить, как только что-то станет известно, - улыбнувшись, пояснил мужчина. - Но я не успел пересечься с ним до встречи.
  - Конечно, - кивнул я, забирая протянутый предмет.
  Мы мило попрощались, и я направилась в наши с Николасом апартаменты. Зайдя в зал, выдохнула: это был эмоционально-напряженный день. Положила флешку на стол и замерла, озаренная догадкой.
  А что если...? Что такого личного мог запрашивать Николас? Не может быть!
  Трясущимися руками вставила информационный носитель в USB-порт, и....не поверила глазам. Отчет, оказавшийся на флешке, точно и четко показывал кому, что делал Карэн.
  Черт!
  Руки предательски задрожали. С кем я пытаюсь сражаться, кого пытаюсь победить? Когда же он сделал запрос на эту информацию? Сразу после разговора с Карэн или позже? Чем же я выдала себя? Господи! Как быстро работает его система. Меньше пяти минут назад я стала счастливой обладательницей документов, и вот у него уже вся информация. Я стиснула руки. Значит, у меня практически не осталось время. Бежать нужно завтра. Сегодня Николас вернется поздно, флешку я спрячу, пока.... Буду отчаянно надеяться, что Дмитрий не пересечется ним в ближайшее время. А завтра у вампира с двенадцати начинаются совещания, которые продлятся до семи вечера. В принципе, неплохой день для побега, за исключением одного 'но'. Самолет из Лондона прилетает в Москву в 19-05, соответственно любая задержка, любой сбой, может привести к тому, что в аэропорту прибытия меня будет ждать 'теплая' встреча, организованная моим любовником. Именно поэтому я рассматривала завтрашний день, как один из возможных, но не основной. Теперь он, по сути, единственный. Плохо: я не знаю, что именно лежит в зеленом гноме, и какие инструкции оставила мне Карэн. Остается надеяться, что там есть все необходимое.
  Я долго думала о том, каким образом покинуть Англию. Конечно, использование самолета было сильным риском, но другие варианты просто не подходили. Если сейчас у меня была хоть какая-то надежда попасть в Россию, то через несколько часов, после того, как Николас обнаружит мое исчезновение, выезд из Европы мне будет заказан. А здесь я иностранка, без связей и необходимых знаний, без возможности обратиться к накопленным отцом средствам. Думаю, при таком раскладе Николас очень быстро отыщет пропажу.
  Я стиснула кулаки так, что побелели костяшки пальцев. Флешка, которую я вытащила из компьютера, сиротливо лежит на столе! Ее нужно спрятать.
  Зашла в гардеробную и сунула в карман одной из курток. Не оригинально! Но это нужно всего лишь на один вечер. Вернулась в зал, сердце колотилось с огромной скоростью, гулкими ударами отдаваясь в ушах, руки мелко подрагивали.
  Черт! Казалось, что Николас тут же поймет в чем дело. Надо срочно взять себя в руки. А что делать, если он встретит Дмитрия, и тот расскажет, что предал информацию через меня. Значит, флешка должна находиться в таком месте, чтобы в случае чего, я могла сделать вид, что просто забыла о ней. Но при таком раскладе придется отвлекать Николаса всю ночь и утро. Выдохнула. Зашла в гардеробную, схватила злополучный носитель информации, вернулась в зал, судорожно оглядываясь по сторонам. Здесь подобного места нет. Кабинет. Полки с книгами. Флешка легла поверх одной из них так, чтобы не кидаться в глаза. Все равно, в случае удачного побега, он получит дубликат отчета в кратчайшие сроки. Нужно только добраться до Москвы. Там сманю фамилию через друзей отца и смогу затеряться.
  Теперь снова в зал. Встала у огромного окна: нежные переливы и морская глубина должны благотворно влиять на нервную систему. Я вздохнула несколько раз и попыталась успокоиться. У меня это практически получилось, но мягкий хлопок входной двери все же заставил сердце, дернувшись, пропустить удар. Николас! Я не ждала его так рано. С одной стороны, то, что мужчина вернулся означает, что он вряд ли успел встретиться с Дмитрием, с другой стороны, я слишком взвинчена, и вампир может это заметить.
  Прикрыла глаза, стараясь унять дрожь. На плечи опустились прохладные ладони.
  - Ты чем-то обеспокоена, А-алекс? - тихий голос у самого уха.
  - Нет, все в порядке.
  Я порадовалась. Голос звучит уверенно, может, слегка устало. Но ответ устроил меня, не ЕГО. Легкое движение, и вампир, крутанув меня на сто восемьдесят градусов, пристально смотрит в лицо.
  Не поверил.
  - А-алкс? - в голосе легкое предупреждение, взгляд прожигает насквозь.
  Как мне с этим справиться? Надо что-то срочно придумать. Простым ответом здесь не отделаешься. Он что-то подозревает, нужно отвлечь его внимание, дать ответ, который всколыхнет эмоции, на время затуманив холодную расчетливость. Если такое вообще возможно!
  - Правда, - я отвела глаза в сторону, пытаясь шагнуть назад, но уперлась спиной в стеклянную стену. Мозг лихорадочно работал, пытаясь найти выход.
  Шаг вампира слился с моим, в итоге я оказалась прижата к окну крепким мужским телом. Николас нежно, но твердо взял меня за подбородок, разворачивая голову так, чтобы я не смогла отвести взгляд.
  - Что ты задумала, А-лекс? - ласково, так что душа ушла в пятки, поинтересовался он.
  - Я, ничего...
  - Не стоит обманывать меня, милая, - вкрадчивый голос с ледяными интонациями. - Я жду.
  - Я.., - голос слегка дрогнул. Как же тяжело врать под этим пристальным, пронизывающим взглядом.
  - Слушаю.
  - Я хотела спросить..., - и снова замолчала, словно собираясь с духом.
  - Да, я весь во внимании, - убирая руку с моего подбородка, сообщил мужчина.
  - Я хотела получить информацию, узнать, как Сашка.
  Саша, прости, - прошептала я про себя. Но в текущий момент, это было единственное, что пришло мне в голову. Тем более, мой друг уже вне пределах досягаемости вампира. Вряд ли он станет что-то предпринимать из-за одного вопроса.
  Взгляд вампира заиндевел.
  - Николас, пойми, - затараторила я. - Он не чужой мне человек. Я бы хотела знать...
  - Не стоит напомнить мне об этом, А-алекс, - разморозившись, ответил мужчина. В его глазах разгорелось багровое пламя. Ревность!
  - Он до сих пор тебе небезразличен?
  - Нет. Ты не так понял, я отношусь к нему, как к брату. Переживаю.
  - Как к брату? - мой собеседник скептически выгнул бровь. Он мне не верил.
  - Да, - я открыто взглянула мужчине в глаза. Я не врала. - Просто хотела быть уверена, что с ним все в порядке. Он чуть не пострадал из-за меня.
  - Видимо, тогда я был крайне щедр, - усмехнулся Николас, не сводя с меня взгляда.
  Сердце пропустило удар. На что он намекает? Неужели я ошиблась? Господи, только не это. Если я подставлю Сашку, я не переживу.
  Вздрогнула, поймав пронзительный взгляд голубых глаз, которые неотрывно следили за сменой эмоций.
  Проверяет? Провоцирует? Хочет понять мою реакцию?!
  - Николас, я ..., - голос дрогнул. - Из-за меня страдают другие, это тяжело. Я чувствую себя виноватой.
  - И это единственная причина? - вкрадчиво поинтересовался мужчина. Его рука отвела волосы с одной стороны лица, коснулась обнаженной шеи, пробежала по плечу, скидывая бретельку платья.
  - Да, - выдохнула я. Наряду с облегчением от того, что вампир переключился с Сашки и одновременно забыл о своих подозрениях, по телу прошла горячая волна.
  - Хорошо, - удовлетворенно кивнул Николас, принимая ответ. - Он уже в Сибири.
  Я удивленно вздрогнула, понимая, что мужчина готов ответить про Сашу, чтобы я успокоилась.
  - Их группа добралась благополучно, далее я не отслеживал его перемещения.
  - Спасибо, - искренне прошептала я.
  - Но, А-алекс, давай договоримся, что, впредь, ты не будешь интересоваться этим молодым человеком, впрочем, как и пытаться связаться с ним. В следующий раз я могу оказаться не столь добрым.
  И вторая бретелька упала с другого плеча.
  Я кивнула.
  - Не слышу.
  - Да, - одними губами прошептала я, чувствуя, как рука вампира легким движением расстегивает замок на спине, и платье воздушной горкой опадает к моим ногам. Дыхание сбилось,тело выгнулась навстречу мужчине, предвкушая его ласки. Николаса не надо было приглашать дважды. С легким рыком он сжал меня в объятиях.
  - Ты даже имя его забудешь, - яростно прошептал вампир. - Обещаю.
  И его губы смяли мои в страстном поцелуе.
  
  -1.14-
  
  Тот день я буду помнить всегда. Может быть, не до мелочей, урывками, сплетением ярких картин и моих эмоций, но всегда. Наверное, тогда судьба смилостивилась надо мной и подарила удачу. Иначе, все могло закончиться совсем по-другому.
  
  Комната.
  В то утро я проснулась разбитой и уставшей. Несколько часов сна, которые мне удалось вырвать у Николаса, вовсе не помогли восстановиться измотанному переживаниями и бурным сексом, организму. Но и сам вампир под утро ненадолго задремал, крепко прижав меня к себе. Поэтому, когда мы, наконец, вылезли из кровати, мужчине надо было собираться на встречи. Душ, бокал крови и бодрый и свежий Николас, поцеловав меня в щеку, вышел из наших апартаментов. Я без сил опустилась на диван.
  - Раз, два, три,......триста, - окончила счет. Именно столько времени я отвела себе до сборов. Можно было просто следить за часами, но звук собственного голоса успокаивал, не давая сорваться в неконтролируемую панику. Подхватилась с места. Сердце набатом отдавалось в ушах. Гардеробная. Скинула шелковый халат, достала нижнее белье, одежду, обувь. Все было подготовлено заранее: удобные, теплые вещи, сумка, очки. Облизала пересохшие губы. Рванула к двери. Постаралась унять сердцебиение. Казалось, глухой мог бы услышать его стук, что уж говорит о вампирах. Открыла дверь. Вышла.
  
  Оранжерея.
  Небрежной походкой подошла к зеленому гному. Благо, он один здесь такого цвета. А то мало ли, у Карэн своеобразное чувство юмора, и пришлось бы мне курсировать между несколькими зелеными человечками. Оглянулась, сердце вновь предательски подпрыгнуло в груди. Никого. Замечательно. Присмотрелась к гному, так и есть небольшое углубление в районе ног. Протянула руку, зацепила. Внутри тайник, в нем пачка документов. Паспорт, права, наличные, листок бумаги, где напечатаны инструкции, пластиковый ключ, ключи от машины.
  1. Выход ?2. Ближайшие пять дней будут дежурить свои. Приложи ключ к двери.
  2. В километре отсюда черный Мерседес. Иди вдоль берега по направлению к отвесной скале. Машина находится у развязки, тебе нужна трасса на Лондон.
  Сглотнула. Распихала все по карманам, поднялась. Выход ?2. Чудесно, я знаю, где это. Коридоры, налево, вниз, снова налево, затем подняться на лифте. Проходящие рядом вампиры вовсе не удивлены моими гуляниями. Последние дни я часто позволяла себе это, мотивируя Николасу сей факт, желанием размяться. Выход ? 2. Сердце замирает. Тело покрывается легкой испариной. А что, если Карэн обманула? Я резко выдыхаю, думать об этом не хочется. Достаю трясущейся рукой пластиковый ключ, подхожу к двери, прикладываю. Никто не хватает меня за руки, не задается вопросом, куда это я собралась, не захлопывает дверь, которая медленно, но уверенно ползет в сторону. Я уверенным шагом вхожу в лифт, нажимаю кнопку. Не обманула! Колени начинают подрагивать, прислоняюсь к холодной стене. Железный монстр несет меня вверх, к свободе.
  
  В машине.
  Карэн дала хороший ориентир. Машину я нашла быстро. Завела двигатель и, стараясь, выровнять дыхание, сбитое после долгого бега, села за руль. Облизнула губы. Итак, мне нужен Лондон, аэропорт. Надеюсь, я успею купить билет в Россию.
  
  Аэропорт.
  Я сжимала в руках самый важный и драгоценный предмет на свете. Билет! Когда я сказала, что мне необходим рейс, летящий в Москву, девушка, с грустной улыбкой сообщила, что все билеты проданы, кроме бизнес-класса. Какая к черту разница! Главное, чтобы я оказалась на борту. Это ж надо так пугать! Трясущейся рукой вытащила из кармана деньги, отсчитала нужную сумму. Карэн не подвела, наличных было достаточно. Видимо, женщина очень хотела избавиться от моего присутствия. Нашла глазами табло вылета. До регистрации еще час. Зашла в зал ожидания, села в дальний угол так, чтобы были видны все входы и выходы. Усмехнулась. Мне вряд ли это поможет. То, с какой скоростью двигаются вампиры, не позволяет человеческому глазу даже узнать об их присутствии. Прикрыла глаза, постаралась успокоиться. Не стоит привлекать внимание излишней нервозностью. Многие из НИХ могут почувствовать мой страх и ...заинтересоваться. Несколько раз медленно выдохнула, приводя мысли и чувства в относительный порядок. Открыла глаза, посмотрела на электронные часы. До регистрации осталось 45 минут, 44, 43, 42 ..... 1. Когда вежливый голос сообщил о начале регистрации, я судорожно сглотнула. Неужели? Нет. Только когда окажусь в безопасности. Еще ничего не получилось. У стойки регистрации я была первой.
  
  Самолет.
  Я сидела в мягком кресле. Стюардесса Мария налила мне в бокал вина и сообщила, что ориентировочно через пятнадцать минут нас пустят на взлет. Я поблагодарила девушку, едва выдавив из себя улыбку. Мы НЕ ВЗЛЕТАЛИ. Стояли в очереди на взлетную полосу уже двадцать минут. ЦЕЛЫХ ДВАДЦАТЬ ДРАГОЦЕННЫХ МИНУТ. В солнечном сплетении, отдавая легкой тошнотой, застыл тугой ком нервов. Я прикрыла глаза. Хотелось вскочить, затопать ногами, потребовать, чтобы мы срочно оказались в воздухе. Но вместо этого я сглотнула и спокойно уставилась в иллюминатор. Никто не догадается, какие чувства съедают меня изнутри, тем более вампир, сидящий от меня через три кресла. Обычный, даже не особо похожий на представителя их расы, но с четко ощущаемым мной потоком силы. Когда я его почувствовала, сердце словно замерло на несколько мгновений. Но мужчина безразлично мазнул по мне взглядом, подходя к трубе, ведущей в самолет. Я перевела дыхание. Паранойя.
  Отпила глоток, закрыла глаза и....начала молиться. Самолет вздрогнул и медленно двинулся к взлетной полосе. Нам разрешили вылет.
  
  На взлетной полосе. Москва.
  Когда самолет плавно приземлился в аэропорту Шереметьево, я с ужасом смотрела на часы: 19-30. Если встреча закончилась вовремя, то уже как пол часа Николас знает, что меня нет. А если раньше? Не хочу об этом думать. Что можно сделать за пол часа? Все. ОН успеет за это время узнать все. Скорее всего, уже получил новый отчет или нашел флешку, увидел мои новые паспортные данные, понял, что я покинула дом, возможно, вычислил, куда был куплен билет на это имя. А это значит. Снова легкая тошнота. Снова колотится сердце. Что же делать? Пока ждать. Потом - бежать, что есть силы.
  
  Аэропорт. Москва.
  Я быстро прошла паспортный контроль. Багажа не было. Выходить к встречающим не хотелось. Вдруг они там есть? Те, кто должен меня встретить. Но и торчать здесь - самоубийство. Сцепила руки и двинулась в сторону стеклянных дверей, ведущих в зону прилета. Вышла. Не оглядываясь по сторонам и не снижая темпа, направилась к выходу из аэропорта.
  - Девушка?
  Чуть не подпрыгнул на месте. Захотелось разрыдаться! Подняла глаза.
  - Вам такси нужно?
  - Да, - глухой, хриплый голос. - У меня только фунты.
  - Сто.
  - Поехали. Москва. Центр.
  - Ждем багаж?
  - Нет. Едем. Быстро. Я опаздываю.
  - Хорошо. Как скажите.
  
  Я села на заднее сидение, прижала к груди сумку. Машина тронулась, за окном замелькали размытые огни. Меня трясло.
  Получилось?
   Да! Да! Да! Да!
  
  -2.1-
  
   Я резко нажала на педаль тормоза и одновременно на клаксон. Но водитель черного джипа упрямо вклинился между мной и впередистоящей машиной. Выругалась. Санкт-Петербург зимой, в преддверии нового года - это сплошные пробки и толпы издерганных предпраздничной суетой людей. Все куда-то спешат, несутся в нервном, тревожном состоянии. Вот так и сейчас. Восемь утра, а машин на улице тьма тьмущая, и все застряли в пробке перед выездом на мост. Мда. Дороги в России - вечная головная боль. Перевела взгляд на джип, который теперь нервно сигналил фарами, настойчиво намекая на то, чтобы его срочно пропустили. И дураки, впрочем, тоже. Хотя первую проблему вампиры попытались решить, и теперь над городом активно растет второй ярус дорог, вызывая ссоры и яростные монологи защитников культуры. Пока же весь Санкт-Петербург часами теряет время на то, чтобы добраться из одного конца города в другой.
   Я перевела взгляд на часы. До работы больше сорока пяти минут. Успею. Вздохнула. Вот уже более двух лет я проектный менеджер в крупной корпорации. Романцева Александра Викторовна - это теперь мое имя. Паспорт, права, диплом об окончании университета и многие другие документы на это имя были подготовлены отцом заранее и спрятаны в ячейке одного из банков Москвы. Вместе с внушительной суммой денег. Именно туда я отправилась, назвала пароль, предоставила ключи и получила новую жизнь. Документы, которые были выданы мне Карэн, полетели в урну, стоящую у метро. Думаю, к тому моменту Николас уже знал обо всем. Поэтому, не теряя времени даром, я направилась на автобусный вокзал, где купила билет до Питера. Этот город я выбрала заранее. Конечно, первой моей мыслью было отправиться в Сибирь или на Дальний Восток, но это было настолько предсказуемо, что я просто побоялась совершить подобный вояж. Поэтому решила, что будет гораздо проще затеряться в крупном городе. Москва на эту роль не подходила, слишком часто там бывал ОН, слишком многие меня там знали. А вот Санкт-Петербург был идеален. Я прибыла в город, сняла квартиру в неплохом районе, благо финансы позволяли, и затаилась. Выходила только, чтобы купить поесть, да связаться с отцом по почте. Я знала, куда он направился, поэтому скидывала ему письмо без обратного адреса. Отец в свою очередь отправлял ответ на новое имя "до востребования". Я приходила на почтамт и забирала их. Использовать другие средства связи, в том числе и электронные, мы боялись. Если не считать тот факт, что папа, так же, как и я, жил чужой жизнью и был в разлуке с единственным родным человеком, то у него было все относительно в порядке. Узнав о том, что я сбежала, отец тут же сообщил, что пока нам не следует пересекаться, так как Николас может попытаться найти меня через него, если, конечно, найдет. Мы решили, что через три года, если все будет нормально, попробуем встретиться.
   Работу я нашла спустя пять месяцев после побега, которые тупо просидела в четырех стенах. Но потом поняла, так жить нельзя. Нельзя постоянно оглядываться по сторонам, вздрагивать от любого шороха, внутренне содрогаться от каждого веяния силы. Это не жизнь и даже не существование, а - паранойя. Если захочет найти, то сделает это несмотря ни на что. И я страстно желала, чтобы ОН не захотел. Ведь игрушек так много, можно найти другую. Но, несмотря на подобные мысли, иногда я просыпалась среди ночи с необъяснимой тоской в груди, с желанием увидеть его необыкновенные синие глаза, коснуться рукой, услышать из его уст певучее: - А-алекс. И тут же гнала их прочь, потому что иначе выходило, что Николас мне не просто симпатичен. Это пугало, заставляя, прежде всего, бояться СЕБЯ, и задаваться вопросом, а правильно ли я сделал, что сбежала.
   И я начала жить. Подняла голову, огляделась по сторонам, вдохнула полной грудью и, для начала, нашла работу. Фальшивые дипломы и неплохой опыт, полученный у Николаса, помогли мне занять интересную должность, даже без рекомендаций. Я начинала с помощника проектного менеджера, потом получила собственные проекты, а теперь руководила, пусть небольшим, но отделом. Мне нравилось. Встречи с клиентами чередовались с компьютерной работой, изучением нового материала и практическим внедрением. Все понемногу, интересно и познавательно. Единственное о чем я просила руководство, чтобы меня не ставили на проекты, где клиентами были вампиры. Мотивировала свою просьбу личной трагедией. Руководство к просьбе отнеслось с пониманием и пошло мне на встречу.
   У меня появились друзья. Светка из финансового отдела и Ромка-системщик. Первая стала для меня действительно дорогим человеком, мы делились друг с другом секретами, проводили вместе свободное время, отдыхали. Второй - был, скорее, знакомым. И сошлись мы на почве общей нелюбви к вампирам. Бывало, мы ходили с ним на обед, обсуждали мировые тенденции и делились впечатлением от прочитанных книг. С Ромкой было не скучно и спокойно, поэтому я иногда пропускала чашечку кофе в его компании.
   А вот с личной жизнью у меня не клеилось. После пяти месяцев отшельничества я постаралась привести в порядок и эту область. Но самые крепкие отношения продлились пару месяцев. Случилось это после того, как я нашла работу. Молодой человек, которого я встретила у своего первого клиента, занимался маркетинговыми исследованиями, был мил и привлекателен. Через неделю сотрудничества Дима пригласил меня в ресторан, а через три - мы стали встречаться. Он был замечательным: добрым, ласковым, веселым, но..... слишком часто мне хотелось почувствовать другие руки и другие губы, увидеть другую улыбку. И я решила расстаться, предложила встретиться, чтобы сказать ему об этом. Но Димка попал в аварию, переломал все руки и ноги, сотрясение, множественные ушибы. Я помчалась к нему в больницу, где он, не вдаваясь в детали и не объясняя причины, холодным голосом сообщил между нами все кончено. Что тогда произошло, я так и не поняла. После того, как Дима вышел из больницы, он уехал из Питера, навсегда. Остальные мои романы не шли дальше легкого флирта. Стоило мне с интересом посмотреть на молодого человека, как он либо исчезал из моей жизни, либо просто не отвечал взаимностью.
   Я усмехнулась, накануне Димкиной аварии, мне приснился Николас. Вампир сидел на краю кровати и задумчиво смотрел на меня. Казалось, он размышляет. На губах немного печальная улыбка, в глазах буря эмоций: нежность, голод, страсть, тоска, решимость и что-то еще такое, что раньше я никогда не видела в его взгляде. Он протянул руку к моему лицу, легко касаясь скулы, и.......на этом сон закончился. Утром, взлетев с кровати, я начала судорожно метаться по квартире, запихивая в дорожную сумку свои вещи. Нашел! Нашел! Нашел! билось в мозгу. И только спустя час истеричного метания, я вдруг, осознала, что меня никто не трогает, никуда не тащит, ничего не требует. Разве это могло бы быть правдой, если бы вампир меня нашел? Вряд ли! Я села на кровать, прижимая к груди скомканные вещи, которые собиралась впихнуть в чемодан. Всего лишь сон! Волной нахлынули облегчение и радость. И лишь на секунду в водоворот чувств вклинилась щемящая сердце тоска. Еще пару дней я была немного взвинчена, но постепенно эти чувства сошли на нет. В моей жизни ничего не изменилось, если не считать того факта, что сон был роковым: именно с него у меня начались сложности с мужчинами.
   Тем не менее, это была неплохая жизнь. Может быть, не такая яркая и интересная, как с Николасом, но жаловаться было грех. Лишь иногда приходило чувство одиночества. Когда я наблюдала за суетой детишек у подарков в магазине, или за трогательной парочкой в ресторане, или за тем, как соседи всей семьей поднимали к себе в квартиру новогоднюю ель. В такие минуты хотелось, чтобы был кто-то рядом, чтобы не приходилось возвращаться в пустую квартиру, чтобы тебя ждали, радовались приходу, и чтобы подобные чувства ты мог дарить в ответ. Особенно обострялось подобное состояние в предновогодние праздники. Новый год ассоциировался у меня семьей, и всю жизнь, мы с отцом старались провести его вместе, выбрать и нарядить елку, спрятать под нее тщательно отобранные подарки, хором досчитать до двенадцати и под бой курантов пожелать от всего сердца, самого лучшего в грядущем году. Потом к нашим посиделкам присоединился Сашка. Но.... вот уже третий год я была одна. В этот раз Светка пригласила отметить с ее друзьями, но...мне почему-то не хотелось.
   Я, чертыхнувшись, резко притормозила и свернула в нужный переулок. Чуть не пропустила! А время почти не осталось. Сегодня важная встреча, опаздывать нельзя. Федор Николаевич, директор компании, получил заманчивое предложение от зарубежных инвесторов. Есть шанс продать часть акций. Это позволит открыть филиалы, расширить зону покрытия, подписать новые контракты, ввести в ассортимент интересных поставщиков, возможно, выйти на рынок бывших стран СНГ. Тем более, говорят, у потенциального партнера много связей во всех кругах. Это меня немного насторожила, так как вовсе не хотелось "светиться". С другой стороны, людей со связями много, не обязательно, что они будут вхожи в круг тех, кого я знала и пыталась забыть.
  Я зашла в раздевалку, стряхнула с пальто растаявший снег, надела туфли, подкрасила губы и почти бегом направилась к своему столу. Документы, подобранные мной еще накануне вечером, аккуратно стопкой лежали поверх клавиатуры ноутбука. Я быстро проверила их содержимое, подхватила планшет и уверенным шагом направилась в переговорную. Скорее всего, уважаемые гости еще не приехали. До встречи осталось пятнадцать минут, но, как правило, никто не начинает вовремя. Без стука открыла дверь и.....замерла на пороге.
  - Алекс, проходи, пожалуйста, - воскликнул Федор Николаевич. - Сейчас подойдет Антон, и мы начнем, - немного извиняющим тоном сказал он гостям.
   А я не могла вымолвить ни звука, парализованная взглядом синих глаз с бордовыми искрами.
   Сглотнула, отгоняя накатывающую волнами тошноту. Николас лишь слегка выгнул бровь, ожидая моих действий.
   Двигаться сил не было.
   Пронзительный, завораживающий, слегка насмешливый, но вполне спокойный взгляд Николаса ввергал меня в ступор. И струящийся ореол силы! Как я не почувствовала его, пропустила? Слишком сильно была погружена в себя. Кажется, в последнее время я разучилась оглядываться по сторонам. Как оказалось, зря.
   - Алекс? - в голосе директора легкое удивление.
   В глазах вампира насмешливый огонек разрастается все сильнее и сильнее. Его взгляд словно шепчет: - Что же ты будешь делать, А-алекс? В ответ на это внутри начинает подниматься злость: из-за него кардинально поменялась моя жизнь, я потеряла себя и до сих пор не могу с этим разобраться, а он сидит и ухмыляется, выжидая. Гад! Я прищурила глаза, выдохнула, собираясь с мыслями, и шагнула к столу.
   - Необходимый пакет документов, - кивнула я Федору Николаевичу, водружая на стол ранее приготовленную папку.
   И взглянула прямо на Николаса. Он одобрительно прищурил глаза, в глубине которых стал разгораться азарт. Вампир принял вызов!
   - Замечательно, - улыбнулся директор. - А вот и Антон, предлагаю начать.
   Молодой человек вежливо поздоровался, и присел за стол.
   Интересно, - мелькнула в голове мысль. - А мои коллеги в курсе, кто такой Николас?
   Скорее всего, директор - да, а Антон только понял. Вон как недовольно и презрительно сверкнул глазами.
   Вампир кивнул, переводя взгляд с меня на Федора Николаевича.
   - Здесь краткий обзор рынка, наше позиционирование, финансовые показатели, цель на десять лет и бизнес-план на пять, - затараторил тот.
   Еще бы! Просто очень выгодный контракт. Сильный инвестор, производитель мирового масштаба, готов вложиться в стабильную, крупную, но достаточно местечковую компанию. Это, по сути, залог успешного дальнейшего развития, причем гарантированного. Когда я узнала о предложении, то очень порадовалась за компанию, в которой работала. Действительно - хороший шанс. Тогда у меня и мысли не возникло, что она может быть хоть как-то связана Николасом. Вращаясь в его окружении, я никогда не сталкивалась с данной отраслью. Святая наивность! Кажется, я успела забыть, что вампиру ничего не стоит прикупить такую компанию и еще с десяток покрупнее. Интересно, он действительно имел к ней отношение ранее или это все исключительно из-за встречи со мной. Надеюсь, во втором случае, отчуждение имущества у предыдущих хозяев было добровольным. Еще сильнее стиснула, лежащие под столом, руки, стараясь справиться с плещущими эмоциями и унять дрожь, волнами проходящую по телу. Как ни странно, страха не было. Зато другие чувства, сливаясь в бурлящий коктейль, просто зашкаливали: злость, волнение, растерянность, и странное ожидание, тисками сдавившее грудную клетку и заставляющее сердце периодически подпрыгивать в такт дыханию. Постаралась сосредоточиться, взять себя в руки. Где та хваленая выдержка, которую я оттачивала, работая на Николаса? Где угодно, но только не здесь. Один взгляд, и водоворот чувств разнес ее в дребезги! Выдохнула. Перевела взгляд на вампира.
   Тот вежливо кивал, слушая объяснения директора и беглым взглядом просматривая предоставленные мной документы.
   - Полагаю, Александра Викторовна будет столь любезна предоставить более подробную финансовую информации, - мягкий, завораживающий, вопросительный тон.
   Уф. Вроде бы, я не подпрыгнула на месте. Но сердце почему-то оказалось в районе горла, не позволяя выдавить ни слова.
   - Конечно, конечно, - закивал Федор Николаевич, лишая меня возможности ответить.
   - Алекс, как раз является руководителем проекта.
   Я вернула сердце обратно, снова вздохнула и напряглась. Интересно, а это тоже стечение обстоятельств? Ведь именно мне отдали текущую сделку.
   Прищурилась, предпочитая пока не комментировать утверждение директора. Злость взметнулась ледяной волной, отрезвляя разум и гася пожар других эмоций. Хорошо! Очень хорошо. Это единственный шанс.
   Николас уловил смену моего настроения и, улыбнувшись, поинтересовался: - Александра Викторовна, а что Вы думаете?
   Этот вопрос я оставила без ответа, вместо этого поинтересовалась глухим, но вполне твердым голосом:
   - Чем вызван интерес к нам столь влиятельной компании? Что вы хотите получить, приобретая пакет акций?
   Николай Федорович вздрогнул, уставившись на меня во все глаза. Это не то что, по его мнению, следовало сейчас обсуждать. И вообще, когда либо.
   - Новая возможность, - вежливо улыбался Николас. - Я бы сказал, шанс. Ранее был неудачный опыт. Хотелось бы исправить ситуацию.
   - Нежели? - я скептически выгнула бровь, стараясь унять дрожь. Интересно это он о бизнесе?
   - Да, как мне кажется, сейчас вполне удачное время.
   - Не думаю, - все же решившись, ответила я. - Существуют более интересные и перспективные ..... рынки.
   Николай Федорович открыл, было, рот, чтобы прервать мои кощунственные речи, но тут же закрыл, уловив жест вампира.
   - Позвольте, мне самому решать, насколько привлекателен этот, - вкрадчиво, делая ударение на последнее слово, ответил мой собеседник.
   Не позволю, - хотелось крикнуть мне. Но вместо этого я лишь пожала плечами, показывая тем самым, что такое право есть у каждого, вот только мне на это наплевать. Потому что я не считаю, что сейчас 'вполне удачное время' и что в отличие от прошлого, 'неудачного' раза что-то может получиться.
   - Тогда подписываем? - дождавшись, наконец-то окончания диалога, с надеждой произнес директор.
   - После дополнительных финансовых данных, - кивнул головой вампир.
   - Конечно, конечно. Что-нибудь еще?
   - Хм...
   Не успел Николас ответить, как молчавший до этого момента Антон пошутил: - Крови?
   Я вздрогнула. Видимо, парень не очень любит вампиров. Интересно Федор Николаевич нас сразу уволит после такого? Вообще-то предупреждать нужно сотрудников о том, кто потенциальный покупатель. Заранее. А то и не такое получить можно. Роман, полагаю, вообще бы с кулаками на потенциального инвестора полез. Не долез бы, но точно попробовал.
   Николас перевел заиндевевший взгляд на молодого человека и задумчиво ответил, обнажая зубы в улыбке: - Почему бы нет? Хорошее предложение. Это дает определенные гарантии. Антон побледнел. А я с трудом вытолкнула из легких воздух. Намек? Предупреждение? Меня стало слегка потряхивать. Неужели Николас имеет в виду, что в случае отказа, она убьет моих коллег? Уже словно издалека раздался голос директора, стремящегося перевести все вышесказанное в шутку. Я практически не слушала. С трудом дождалась окончания переговоров, и первой выскользнула из кабинета. Николас и Федор Николаевич куда-то отбыли до конца дня, но меня это уже не волновало. Он меня нашел! И выбора снова нет!!! Тупо перебирая документы, я наблюдала за часовой стрелкой. Два, три, четыре, пять, шесть. Пора домой. Только от этой мысли еще хуже. Ведь, Николас, скорее всего, знает, где я живу. На автомате переодела сапоги, взяла сумку, накинула пальто. Уже у самого выхода столкнулась с Романом. Парень был взволнован, его трясло, не меньше, чем меня. Наверное, забавную парочку мы собой представляли со стороны.
   - Ты знаешь? - схватив меня за локоть, зашипел он. - Инвесторы - вампиры.
   - Да, Рома.
   - Ненавижу. Они везде, - парень еще сильнее сжал мою руку.
   - Не говори, - я горько усмехнулась. - Но ты успокойся. Так нельзя.
   Роман вскинул на меня взгляд. Нервный, бегающий, лихорадочный.
   - Не могу. Ненавижу.
   - Рома, прости, мне сегодня не хорошо, я еду домой.
   - Да, да, прости. Ты же почти пол дня провела на этом заседании с НИМ, - отпуская моя руки произнес молодой человек. - Поговорим позже.
   - Конечно, - я с трудом выдавила из себя улыбку и попрощавшись с коллегой, двинулась в строну своей машины.
   Руки не слушались, в голове все смешалось. Завела мотор, тронулась. Дорога домой из-за ужасных пробок заняла полтора часа, которые я судорожно пыталась понять, что мне делать дальше. Николас хочет вернуть меня - это факт. Он хочет построить отношения заново?! Но что может строить на угрозах и намеках! Ведь не зря он сказал про кровь, про договор или.... Не знаю. Я сжала виски руками, впустив руль. Хорошо, что скорость не превышала сорока километров. Иначе затормозить я просто не успела. Мужчина в серебристом седане покрутил пальцем у виска, выжимая клаксон. Я безразличным взглядом проводила удаляющуюся машину. В голове крутились иные мысли. Что делать!? Затормозил у дома, въехав под шлагбаум. Вышла. Стиснула сумку обеими руками. В груди снова коктейль разномастных эмоций и...ожидания. Я так свихнусь. Пусть, пусть лучше все решиться сегодня. Чтобы ни было, сейчас я ничего не могу изменить. Шагнула в подъезд, пытаясь успокоиться. Почти получилось. Почти...
  
   Но ровно через час я металась по комнате словно раненый зверь, нервно теребя в руках тонкий шелковый платок, который несколькими минутами ранее сняла с шеи.
   Что же делать?!! - опять судорожно билось в голове.
   Бежать! Бежать! - истошно кричал внутренний голос.
   А другие?! Договор?! Как ты сможешь жить с этим дальше?! - шептал разум. Но как жить дальше МНЕ?!!!
   Скорее, спрятаться, пока он уверен, что мне никуда не деться. Пока....
   Я резко остановилась напротив зеркала. В отражении девушка с блестящими изумрудными глазами и с лихорадочным румянцем на щеках настороженно повела плечами, скидывая выбившуюся из прически прядь каштановых волос. Красива, даже сейчас - чертовски красива.
   Мужчины предпочитают блондинок?! Ха.
   Из горла вырвался каркающий, нервный смех.
   Мужчины - возможно, Вампиры - нет. Вернее, этот, конкретный, вампир.
   Я судорожно сжала руки так, что костяшки пальцев побелели. Опять это ощущение.
   Знакомое до боли. Я резко развернулась.
   Никого!
   Попыталась отвлечься, взять себя в руки.
   Пустое. Снова это сводящее с ума ощущение, от которого кидает в дрожь. Я рванула ворот рубашки, с отстраненным спокойствием наблюдая, как с треском рвется ткань, выдираемая оторванными пуговицами. Как те со стуком падают на пол. Не помогло.
   Грудь тяжело поднялась в такт нервному тяжелому дыханию. Мне кажется. Это все игра уставшего воображения, нервы, - старалась успокоить я себя.
   Но снова, словно наяву, почувствовала на себе этот взгляд, пронзительный, пристальный, подавляющий, раздевающий. Я закрыла глаза, почти ощущая, как по коже скользит невидимая рука, вынимая шпильки и заколки, распуская волосы, поглаживая скулу, касаясь губ, шеи, груди: вдоль разорванного ворота рубашки, ниже и ниже...
   Я распахнула глаза. Девушка в зеркале испуганно вздрогнула, наблюдая за рассыпанными по плечам волосами. Во взгляде неверие перешло в страх. Я резко обернулась по сторонам.
   Никого!
   Я запрокинула голову и засмеялась.
   Никого, кого я могла бы увидеть. Но....это совсем не значит, что я одна.
   Продолжая смеяться, я опустилась на пол, спиной опираясь о стол.
   Как могла я думать, что мне оставят выбор? Пусть ультимативный, но выбор! Идиотка! Почему возомнила, что могу хоть что-то противопоставить ему, смогу бороться и ....победить! Смех прекратился так же резко, как начался. Волосы, уже не удерживаемые заколками, рассыпались тяжелыми локонами. Я закрыла глаза, понимая, что это конец. Конец всему, к чему я так долго шла, что лелеяла и трепетно берегла, взращивая в своих мечтах. На смену разбившихся надеж пришли опустошенность и покорность.
   Я откинула в сторону платок, стиснула руками виски, горько усмехнулась и практически не вздрогнула, когда невидимая рука, уже не таясь, отвела волосы, проводя по скуле.
   Медленно, но уверенно, словно смакуя каждую секунду.
   Захотелось зажмуриться еще сильнее, представить, что все это сон. Что вот-вот зазвенит будильник, и все будет по-старому. Как последние три года.
   - Не стоит, Алекс.
   Этот голос! Очаровывающий, ласкающий, покоряющий, с жесткими стальными нотками, от которых леденеет кровь. И безумно знакомое ощущение сгустившейся силы, сконцентрированной вокруг НЕГО.
   Николас! Мой противник, враг, любовник.
  
  -2.2-
  
  - Знаешь, - глухой, безжизненный, покорный голос. Неужели это я? - Мне казалось, я рано повзрослела. Потеря мамы выдернула меня из детства, разбив в дребезги мечты, вывернув душу, выкинув "розовые очки", но не сломала. Я думала, что смогу бороться всегда, до последнего. Но ты...., ты убил эту уверенность. Поздравляю, Николас, - горько усмехнулась я. - Ты смог сделать то, что не получилось тогда у Судьбы.
  - Это не так, А-алекс, - голос вампира у самого уха, шевелит рассыпанные по плечам локоны.
  - Не так? - вскинулась я, уставившись на собеседника. Красивый, опасный, притягивающий!
  - Нет, Алекс. У меня нет цели сломать тебя, и поверь, такие люди выглядят по-другому.
  - Неужели? - язвительно поинтересовалась я. Опустошенность медленно смывалась волной злости и раздражения.
  - Вот видишь, - понимающе усмехнулся Николас.
  Я отвернулась. Как тяжело! За последнее время я разучилась прятать чувства, в этом не было необходимости. Люди обычно довольствуются внешними факторами для оценки твоего настроения и состояния, но не вампиры, и уж тем более не ОН.
  - Зачем ты здесь, Николас? - устало спросила я.
  Наверное, это был самый глупый вопрос, который только можно было представить в подобной ситуации. Но он был необходим. Играть, угадывать и читать между строк сил не было. Я хотела получить ответ. Тянуть смысла нет.
  - Я пришел поговорить.
  - Поговорить? - в голосе прорезались слегка истеричные нотки. Я вскочила с пола, стиснула руки, пытаясь прийти в себя. Злость набирала обороты. - Николас, ты явно путаешь значения слов. "Запугать" и "поговорить" не являются синонимами.
  - Запугать? - мне кажется или в голосе вампира звучат удивленные нотки.
  - А как это называется? На что ты намекал, когда согласился с Антоном?
  - Ни на что.
  Секунда и мой гость уже не на полу, а на кресле. Я и глазом не успела моргнуть.
  - А-алекс, мальчишка всю встречу буравил меня взглядом и полыхал такими эмоциями, что казалось, он кинется на меня с кулаками. Я всего лишь поставил его на место. Таким молодым и горячим стоит лучше контролировать свои чувства и более трезво смотреть на вещи. Надеюсь, это послужит ему уроком, и в будущем он поостережется высказываться в сторону заведомо более сильного противника. Ты же понимаешь, что если он столкнется с настоящим вампиром, у него не будет ни малейшего шанса? - вопросительно выгнул бровь мужчина.
  Я прикусила губу. Возможно, Николас прав. Но тогда это означает...... облегчение волной прошло по телу, подгибая колени. Нет ничего хуже, чем ощущение, что из-за тебя могут пострадать другие люди, виновные только в том, что когда-то на своем пути повстречали тебя. И теперь этот груз свалился с моих плеч.
  - О чем ты хотел поговорить? - спросила я, когда, наконец-то, смогла справиться с охватившим меня волнением.
  - О нас, - тихо ответил он, скользя по мне взглядом. В какой-то момент в его глазах явственно заплясали багровые всполохи чувств. Но он прикрыл веки, лишая меня возможности хоть как-то определить его настроение.
  - Нас? Николас, о чем ты говоришь? "Нас" никогда не было. Был только "ты" со своими желаниями. О моих - ты знать не хотел!
  Он стрелой метнулся ко мне, прижимая к столу.
  - Неужели? - тихо зашелестел его голос, и рука вампира вновь пробежала вдоль выреза, заставляя сердце ускорить свой стук. - Значит, только мои? - он пылающим взглядом впился мне в лицо, лишая сил, покоряя, обольщая. Его губы нежно коснулись моих, даря блаженство. Я хотела оказаться в его руках и одновременно никогда больше не чувствовать их, покориться ему и бороться до последнего вздоха, обхватить за плечи, всей силой вжимаясь в его грудь и оттолкнуть, навсегда забыв о его объятиях. Когда Николас прервал поцелуй, отступая на шаг, я дезориентировано застыла не несколько секунд. Бешеный стук сердца и тяжелое дыхание, со свистом, вырывавшееся из груди, были в этот момент единственными звуками во всей вселенной.
  - Никогда не обманывай меня, А-алекс, - тихий вкрадчивый голос ворвался в мой мир звенящим набатом. - А самое главное, себя.
  Я сглотнула, наблюдая, как вампир медленно садится в кресло.
  - Николас, не нужно все переводить в эту плоскость, - хрипло прошептала я. - Ты, ведь прекрасно понимаешь, о чем я?
  - Да, - кивнул мужчина, вновь скользя по мне взглядом, полыхающим, пронзительным. - Я понимаю, о чем ты А-алекс. Но....,- он замолчал на секунду, словно подыскивая правильные слова. - Я бы очень хотел, чтобы наш разговор базировался на едином понимании ситуации...хотя бы в этом вопросе.
  Он слишком сильный противник. Слишком. Во ВСЕХ вопросах. Я посмотрела на мужчину, сидящего напротив меня в кресле. Черные брюки и светло-голубая рубашка, расстегнутая на первые две пуговицы. Элегантная небрежность, расслабленность. Как же обманчиво. Красивый, опасный хищник, целенаправленно идущий к намеченной цели, не делающий снисхождения, использующий твои слабости. За считанные секунды он заставил меня признать, что вовсе мне небезразличен. И теперь невозможно будет крикнуть в сердцах: я тебя ненавижу. Потому что уже ни он, ни, тем более, я в это не поверим.
   - Так о чем именно ты хотел поговорить, Николас? - выдохнула, выравнивая дыхание.
  - Сделку? - я удивленно уставилась на вампира.
  - Да, - легкий кивок и пристальный, скользящий по всему телу взгляд из-под опущенных ресниц, кидающий меня в дрожь.
  - Какого рода? - вроде, голос не дрожит. Надеюсь.
  - Я перелагаю тебе интересные и масштабные проекты, то есть то, что проживая эту жизнь, - он обвел взглядом мою комнату: - Получить невозможно.
  - Николас, ты хочешь меня....купить? - кажется, в моем голосе прозвучали шипящие интонации.
  - Я бы не стал трактовать это таким образом, А-лекс, - мягко улыбнулся мне мужчина.
  - А как тогда это понимать?
   - Как возможность делать то, что ты хочешь, что тебе нравится, от чего ты получаешь удовольствие. Разве тебе не было интересно заниматься социальной политикой, участвовать в благотворительных проектах, общаться с выдающимися людьми и вампирами? - голос Николаса приобрел искушающие интонации. - Скажи, разве не приятно чувствовать, что твоя работа может кому-то помочь?
  Я пристально посмотрела на своего собеседника. Он прекрасно знал, что именно этого мне и не доставало в текущей жизни. Цели - неинтересны, задачи - мелки, все крутилось вокруг 'купи-продай'. И мне не хватало, дико не хватало того ощущения....радости, удовлетворения и даже гордости, которое появлялось, когда удавалось воплотить в жизнь действительно ценные и важные проекты: собрать средства для медицинских блоков в Домах Малютки или запустить строительство сети детских медицинских центров, специализирующихся на сложных заболеваниях. Я никогда не была альтруисткой и не стремилась попасть в социальную сферу ....до встречи с Николасом. Когда понимаешь, что в твоих руках сосредоточена власть, деньги, возможности, пусть и выданные в определенном количестве, пусть вампиром...но, которые могут изменить жизнь в лучшую сторону такому количеству людей! В такие моменты осознаешь, что невозможно остаться в стороне. Я не смогла. Тогда. И теперь жутко тосковала, понимая, что мой нынешний уровень не идет ни в какое сравнение с предыдущим.
  - Приятно, - согласилась я, не скрывая столь очевидный факт. - Но, полагаю, проекты идут и без моего участия, ты же не закрыл их после моего побега? - легкая насмешка в словах.
  - Конечно же нет, А-алекс. Но...у тебя это получалось лучше всех, - вполне серьезный, несмотря на мой, тон.
  Я скептически приподняла бровь.
  - Ты - человек, - пояснил вампир, правильно истолковав мою мимику. - А кто, как не человек может лучше всего понять потребности себе подобных. Тебе так не кажется?
  - Что мешает взять на эту должность другого.... человека?
  - Мое отношение к людям. Я долго и старательно убирал их из верхнего эшелона власти не для того, чтобы возвращать их тут вновь. Но для тебя я готов сделать исключение.
  - Исключение?
  - Да.
  - То есть ты предлагаешь мне шанс заняться интересными для меня проектами.....только в обмен на что?
  - На то, чтобы ты была рядом со мной.
  Конечно! Бесплатный сыр только в мышеловке.
  - В качестве кого, Николас? - воскликнула я. Ответ был очевиден, но не спросить его ...
  - В качестве, назовем это, младшего партнера, - спокойно ответил мужчина.
  Я вновь удивленно уставилась на вампира. Он это серьезно? Он действительно верит в партнерство между нами? Или это хорошо отрепетированная ложь?
  - Не смешно, - бросила я, все еще не понимая, как относиться к данному высказыванию мужчины.
  - А никто и не смеется, А-алекс. Все очень серьезно.
  - О каком партнерстве может идти речь, Николас? Ты, и только ты, имеешь власть и силу, в моем активе - ноль. Я ничего не могу тебе предложить.
  - Это не так, А-алекс, - мягкий, обволакивающий тон и безумно-жаркий танец красных всполохов в синих глазах.
  - Значит, все-таки, пытаешься купить? - усмехнулась я, по-своему истолковав пронзительный взгляд вампира.
  - А-алекс, - слегка насмешливо. - Дорогая, тебя постоянно сносит не в ту ....сторону.
  - Меня? - взвилась я. - Это, значит, я начала наш диалог с ЭТОЙ темы?
  - Только для того, чтобы ты не стала обманывать никого из нас.
  Черт! А ведь он прав. Как просто было бы отказаться от столь заманчивого предложения, мотивируя всего лишь одной фразой: я тебя не переношу.
  - Вопрос все равно в силе. О каком партнерстве может идти речь?
  - Все очень просто. Ты находишься радом со мной, а я отдаю тебе в управление социальную сферу. Ты, согласовывая свои действия со мной, проводишь ту политику, которую считаешь нужной.
  - С тобой? - кажется, в моем голосе появилась насмешка.
  - А-алекс, - покачал головой вампир, журя меня словно малого ребенка. - В нынешнем мире самый действенный и эффективный метод: договориться со мной. Такова реальность. И если ты предоставишь факты, сможешь отстоять свою точку зрения и объяснить необходимость и важность того или иного действия, почему нет?
  - И у тебя, конечно же, нет никакого скрытого мотива? - усмехнулась я. Он что, за дурочку меня держит?
  Вампир снова покачал головой, и на какую-то долю секунды мне стало стыдно. Но я тут же прогнала эту мысль. В конце концов, он долго и целенаправленно вел политику силовой оккупации, так почему сейчас я должна верить его предложению.
  - Я преследую вполне определенную цель, А-алекс, чтобы ты стала моим партнером не только в делах, но и в личной жизни. Однако это я оставлю на твое усмотрение.
  Я недоверчиво уставилась на вампира. Удивляться сил просто не было.
  - На мое? - словно эхом повторила я.
  - На твое, - кивнул вампир, подтверждая мои слова. - И не нужно смотреть на меня с таким недоверием. Лгать нет смысла. Ничего не мешает мне использовать гипноз и другие силовые возможности, чтобы ты вновь была со мной. Никто не сможет мне помешать в этом. Но я хочу именно договориться, я предоставляю тебе выбор.
  - Выбор?!!! Неужели??? - напоминание о его силе и безнаказанности заставило вернуться уже практически ушедшую злость. - Значит, я могу отказаться, и ты уйдешь из этой комнаты, Николас,....без меня?
  - Без тебя, - кивнул мужчина, усилием воли гася взметнувшееся в его глазах пламя. - Но разве это правильное решение, А-алекс? - его голос вновь приобрел вкрадчивые, искушающие нотки, заставляя сердце ускорить бег, а кровь активнее бежать по венам. - Я предлагаю тебе заниматься тем, что ты хочешь, интересную, насыщенную жизнь, возможность саморазвития и ничего не требую взамен.
  Я прикрыла глаза. Ничего? Верилось с трудом. После всего того, что было, после тотального контроля в вопросе моей личной жизни.
  - А-алекс....., - тихий шепот на грани сознания.
  Я распахнула глаза, чтобы встретить его взгляд, замерший в ожидании моего ответа. В танце бордовых сполохов проскальзывало дикое волнение и ...надежда.
  - Нет, - тихо прошептала я. - ЭТО ничего не значит. Между нами ничего нет, и не может быть. Незачем усугублять ситуацию.
  Вампир резко прикрыл глаза, пряча взметнувшиеся чувства.
  - Ложь..., - тихий шепот в ответ.
  - Уходи.
  Секунда и перед моими глазами пустое кресло, словно ЕГО и не было. И лишь тихий хлопок двери говорит о том, что этот разговор не был бредом моего разума.
  Я вздохнула, еще не совсем доверяя уведенному. Облегченно и одновременно..... разочарованно.
  Да что же это такое?! Мои чувства! Теперь они не были так кристально понятны мне, как при встрече с вампиром. Тогда я ненавидела его всем сердцем. А сейчас?! Сейчас я затруднялась дать ответ. И это терзало, выматывало душу. Все к лучшему! Я ему не верила! Наверное ....или...себе?
  Вздрогнула, принимая эту мысль, продолжая ее.
  А не испугалась ли я такому предложению?. Слишком заманчивому, слишком.... Может, Николас, прав?
  Горько усмехнулась: если это так, то сейчас я совершила самую большую ошибку в жизни!
  Черт!
  На автопилоте приняла душ, добралась до кровати, опустилась на подушку. ЕГО больше нет в моей жизни?!
  Как же хорошо и.....как же хреново!
  
  Утро. Отвратительное. После бессонной ночи. Я встала с кровати, ощущая себя полностью разбитой и подавленной. Хорошо, что сегодня выходной, рабочий день стал бы для меня каторгой. А так...есть небольшой шанс привести себя в порядок. Хотя бы физически. Эмоционально вряд ли получится. За эту ночь в себе я не разобралась. Стало только хуже.
  Потянулась, умылась, прошлепала босыми ногами на кухню, выпила воды, переоделась. Надеюсь, пробежка хоть немного восстановит мое душевное равновесие. Вышла в коридор, натянула зимние кроссовки. Глянула на себя в зеркало. Да уж. В гроб краше кладут. Развернулась, захлопнула дверь и стала искать в плеере мелодию, соответствующую настроению, ожидая лифт. Почти не глядя, зашла в открывшиеся двери. Несколько секунда и я на первом этаже. Решительно вышла из кабинки лифта и....замерла, не веря своим глазам.
  - Что ты здесь делаешь?
  - Живу, - непринужденно повел плечами Николас.
  - Где? - кажется, я еще не проснулась.
  - В мансарде.
  - В мансарде? - тупо повторила я, пока мозг обрабатывал полученную информацию. В нашем доме было всего семь этажей плюс огромный мансардный этаж, где располагалась квартира класса люкс.
  - Издеваешься? - рассерженной кошкой прошипела я, когда до меня наконец-то дошел ответ. - Так- то ты предоставляешь мне выбор? Да, Николас? Слово 'нет' для тебя ничего не значит?!
  - Почему же? - Николас наклонился к моему лицу. - Разве ты не свободна, А-алекс?
  - Но ты - здесь! Это не честно! - ответ прозвучал настолько по-детски, что даже Николас слегка улыбнулся.
  - А честно обманывать себя, А-алес? - задал вопрос вампир, от которого сердце ушло в пятки.
  - Я..., - ответ замер на губах.
  - ЭТО ничего не значит, а бОльшего между нами нет, не так ли? - прошептал он ласково, легко касаясь пальцами моего лица.
  - Нет, - ответила я, яростно сверкая глазами, в то время как от его прикосновения понеслась по венам кровь, подгоняемая участившимися ударами сердца. - Ничего нет, - уже громко и нервно произнесла я.
  - Как скажешь, А-алекс, как скажешь, - Николас примирительно поднял руки вверх, отступая на шаг.
  Я подозрительно проследила взглядом за его движениями.
  - В таком случае тебе нет смысла переживать. Я здесь временно, чтобы завершить начатую сделку.
  И Николас, обойдя меня, нажал на кнопку лифта, вошел в кабинку, повернулся в мою сторону и тихо произнес: - Тебе не нужно бояться меня, А-алекс......разве только себя.
  Двери лифта закрылись. А я так и стояла, обуреваемая такими разнородными и необычными чувствами.
  
  -2.3-
  
   Издерганная и уставшая я медленно пила остывший кофе. Утренняя пробежка, нацеленная привести меня в чувство, со своей задачей не справилась. Понимание, что Николас рядом, всего несколькими этажами выше, заставляло меня дергаться, желая, что бы он .....что? Ответа я не знала, и от этого дергалась еще больше. В пять вечера я не выдержала и набрала знакомый номер.
  - Привет.
  - Привет, - радостно ответила мне Светка.
  - Ты занята?
  - Не особо. Вроде, к Новому году все подготовила. А что?
  - Есть предложение сходить в ночной клуб.
   - Хмм. Почему бы и нет? - в голосе подруги послышались нотки предвкушения. - Что нас интересует? Танцы, шоу, мальчики?
  - Пьянка, - с тяжелым вздохом сообщила я.
  - Ээ, - удивленно крякнул голос на том конце линии.
  Я никогда не была любительницей подобных вечеров. В двойне не принимала их, как решение каких бы то ни было проблем. Спиртное ничего не решает и даже не помогает снять стресс. Это временный уход от реальности. Все. И Светка прекрасно знала мое отношение. Но сегодня, наверное, впервые мне захотелось напиться. Потому что впервые за двадцать три года я не могла разобраться в себе, в своих чувствах, мыслях и желаниях.
  - Тяжелый случай? - решила уточнить подруга.
  - Да.
  - Ладно, думаю "Ригли" отлично подойдет. Хороший клуб, недавно открыли.
  - Договорились, - согласилась я. Мне было все равно, куда идти.
  - Ага. Тогда заеду за тобой на такси в 11 вечера.
  - Давай лучше я, - ответ был настолько поспешным, что Светка на секунду удивленно замолчала. Но мне совсем не хотелось, чтобы Николас нарушил эти планы.
  - Хорошо, тогда жду тебя в 11.
  - Договорились. Буду.
  Я скинула звонок, надеясь, что внутренний голос, насмешливо уточняющий: "А уверена ли я, что такая предосторожность остановит Николаса?", окажется не прав.
   В 23-30 я практически залпом осушила стакан виски с колой. Недрогнувшей рукой налила второй, долила подруге. Светка удивленно взирала на эти действия, но с вопросами не лезла, давая возможность мне самой определиться с рассказом. Мы сидели в небольшой кабинке, слегка удаленной от танцпола. Клуб действительно оказался неплохим: просторный, чистенький, с хорошей вентиляцией и вполне подъемным прайс-листом. А удаленность от танцевальной зоны, с громыхающими колонками, позволяла худо-бедно общаться.
  Я положила в рот дольку апельсина, предложила тост "за наступающий" и снова опустошила стакан. В голове мелькнула здравая мысль, что не мешало бы перекусить, если через пол часа я не хочу свалиться под стол. Кажется, за весь день я ела один раз. Но аппетита не было. Снова взялась за бутылку.
  - Слушай, подруга, - Светка аккуратно забрала у меня виски. - Давай-ка, обрати свой взор на салатик или полноценное горячее. А потом уже..., - и она покачала, зажатой в руке, бутылкой.
  - Заказывай, - равнодушно бросила я. Все равно поесть что-то нужно.
  Через двадцать минут, когда мне принесли дымящуюся отбивную с гарниром из овощей, я ощущала легкое опьянение и желание рассказать о своих проблемах. Опять же впервые за все время. Наверное, груз пережитого стал слишком тяжел или... я запуталась. Но ранее за мной подобного не замечалось. Даже с близкими подругами я старалась не делиться ....личным. Замахнула еще один стакан для храбрости и подняла глаза на собутыльницу: - У меня проблемы с личной жизнью.
  Вздохнула, опять потянулась за бутылкой.
  - У кого их нет, - философски ответила мне Светка. - Когда эта личная жизнь есть - одни проблемы, когда нет - другие. Но почти всегда эти сволочи имеются в наличии.
  Я согласно кивнула: - Точно.
  И начала рассказ. В детали решила не вдаваться, имен не называть, но общую канву постаралась сохранить.
  
  - Ну ты и дура, - искренне заявила подруга, закусывая виски лимончиком. Состояние Светки находилось где-то между "выпивши" и "пьяна". Мое же уверенно приближалось к последнему.
  - Почему это?
  - Скажи, чего тебе в жизни не хватало?
  - Личной свободы, - завила я.
  - Так тебе ее теперь предлагают, - удивилась подруга.
   - Так это теперь, - нахмурилась я, разглядывая блики в стакане. - Тогда мое мнение его не интересовало. Знаешь, это ужасно, когда ты не можешь ничего изменить, когда понимаешь, что твоя жизнь от тебя не зависит. Ты что-то планировал, хотел, мечтал, но пришел он и выкинул твои желания словно мусор, даже не поинтересовавшись, а насколько они значимы. А теперь ....теперь слишком сложно поверить, что все могло настолько измениться.
  - Ты держишь на него обиду, - вздохнула Светка. - А она рушит любые начинания. Поэтому либо выкинь своего вампира из головы, либо отпусти прошлое и строй будущее. Тем более тебе предложили вполне неплохой вариант.
  - Да какое у нас будущее? - воскликнула я. - Мы же разные...очень.
  - Какое построите, то и будет. А вера.... Пока не попробуешь, не узнаешь. В общем, если тебе нужно мое мнение, то ты, прежде всего, с чувствами разберись. Обиды, сомнения в его честности и всякие другие ...ээээ факторы, из анализа исключи. Они только мешать будут. А когда поймешь, тогда постепенно и с остальным разберешься.
  Я молча кивнула. Обдумаю сказанное завтра. Сегодня все равно уже не до этого, мысли путаются, в голове легкий шум. Перевела взгляд на танцпол. Пойти, потанцевать что ли, раз уж мы в ночном клубе? Именно такой вид отдыха я выбрала, чтобы можно было полностью отвлечься и сменить обстановку. Светка, увидев мой взгляд, одобрительно кивнула. Дальше напиваться не хотелось: последующие стаканы привели бы нас к состоянию "напиться в лежку". Поэтому мы немного потанцевали, доели фрукты, заказали такси, попросили счет, расплатились, оставив щедрые чаевые официанту и направились к выходу.
  - Такси подъедет через пять минут, - прочитав смс-ку, сообщила Светка, забирая из гардероба шубу. - Проветримся или здесь подождем?
  Я задумалась. После танцев в голове немного прояснилось, но в целом трезвой я себя не чувствовала. Так что свежий воздух будет только на пользу.
  - Давай подождем на улице.
  Подруга кивнула, накинула шубу, и мы вышли в морозную ночь. Несмотря на последние числа декабря, на улице было вполне тепло, не многим ниже ноля. Я с наслаждением втянула прохладный воздух, который после ночного клуба, казался чистым и свежим, и поперхнулась, почувствовав веяние силы. Резко обернулась, рядом стояли два вампира, с интересом рассматривая нас со Светкой.
  - Девчонки, присоединитесь? - поинтересовался один из них.
  Взгляд оценивающий, наглый, липкий. Меня передернуло.
  - Спасибо, нет, - Светка подхватила меня под руку и шагнула в сторону дороги.
  - Это не вопрос, - нежеланный ухажер возник прямо перед нами, заставляя подругу скинуть скорость.
  - Мы уже уходим, - девушка попыталась обойти мужчину, словно буксир, ведя меня за собой.
  - С нами, - вампир прошелся по Светке масляным взглядом. Второй плотоядно ухмыльнулся в мою сторону.
  - Одни.
  Секунда и вампир крепко держит непокорную девушку в объятиях.
  - Крошка, а мне нравятся такие.... горяченькие. Будешь хорошей девочкой и завтра станешь гораздо богаче.
  На последней фразе меня перемкнуло. Внутри, сметая страх и чувство самосохранения, поднялась волна злости. Гады! Ненавижу! Владельцы мира! Считают, что им все доступно, что все сойдет с рук.
  - Убери от нее руки.
  Вампир перевел на меня тяжелый взгляд.
  - Следи за языком, куколка, - бросил он мне, перехватывая Светкины ладони, упиравшиеся ему в грудь.
  - А ты за руками, - не отводя взгляда, прошипела я. - Девушка не хочет твоего внимания.
  - А девушку никто не спрашивает, - ухмыльнулся мужчина, шлепнув подругу по мягкому месту, от чего та взвизгнула и стала вырываться еще сильнее.
  - Скотина! - я накинулась на обидчика с намерением выцарапать тому глаза.
   И не успела понять, как очутилась в воздухе, удерживаемая разъяренным вампиром за шею. Воздух перестал поступать в легкие, мир крутанулся вокруг своей оси, и.... я с кашлем осела наземь. Светка тут же подлетела ко мне, пытаясь оценить мое самочувствие. А я смотрела на того, кто стал причиной моего освобождения.
   Николас сильным ударом впечатал первого вампира в стену клуба и развернулся ко второму. Тот недобро оскалился и прыгнул на противника. Секунда..... и молодой вампир на одном колене, склонив голову, лепечет: - Простите, не ожидал, простите. Николас холодно оскалился и что-то резко бросил на неизвестном мне языке. Тот вжал голову в плечи, глаза лихорадочно блестят, скользя по руке с перстнем. Ну конечно! Знак ТРИО. Я часто видела подобные кольца у Леонардо и Дэмиана, но ОН никогда его не носил, ранее. Николас тихо говорил что-то холодным тоном, и каждое слово опускалось словно булыжник на плечи несчастного, заставляя его все сильнее и сильнее втягивать голову в плечи. Наконец мужчина закончил речь, несостоявшийся нападавший резко вскочил с колен, поклонился и быстро направился к своему товарищу, все еще не пришедшему в себя после удара. Резкой пощечиной привел лежащего вампира в себя, что-то прошептал на ухо, помог подняться. Они еще раз вежливо поклонились и исчезли, но Николас уже не обращал на них внимания. Вместо этого мужчина перевел взгляд на нас со Светкой. Я, все еще стоящая на коленях, встретилась взглядом с вампиром.
  Благодарности не было. Только злость, дикая, отчаянная. Как так можно? ОН один из тех, кто позволяет вампирам вести себя подобным образом, поощряет и ведет за собой. А если бы на моем меcте была обычная девушка? Ответ очевиден. Никто бы им не помог! Свои чувства я не скрывала, именно поэтому заботливая теплота, сверкнувшая на секунду во взгляде Николаса, покрылась холодом льда. Мужчина лишь скривил губы в усмешке и слегка поклонился в приветствии. Я выдохнула и быстро поднялась с колен, качнулась, Светка подхватила меня под локоть, но это не помогло. Не стоило так резко вставать, к горлу подступила тошнота. Усталость и крайняя эмоциональная напряженность последних дней, выпитый натощак алкоголь и нервное потрясение от встречи с вампирами дали о себе знать. Я согнулась пополам, избавляясь от позднего ужина. Еле успела вздохнуть, как живот снова свело судорогой, поднимая вверх волну тошноты. Черт! Два вздоха и мне опять нехорошо. Спустя несколько бесконечно долгих минут я схватила протянутую кем-то бутылку воды, сполоснула рот и лицо, обессилено окунулась на удерживающего меня человека. И только тут поняла, что это не Светка.
  - Шшш, - успокаивающе произнес Николас, одной рукой стирая капли воды с лица, промокая губы, вытирая бегущие дорожки с шеи, другой - удерживая меня в объятиях.
  Я дернулась. Меня не останавливали. Поскользнулась, еле выровняла равновесие, тяжело дыша, обвела взглядом окрестности. На снегу капли крови из разбитой губы вампира и мой неприглядный ужин, Николас застывший холодной статуей напротив, стоящая в стороне испуганная Светка и НИКОГО, кто бы захотел вмешаться. НИКОГО. Влазить в разборки вампиров дураков нет. Я горько усмехнулась. Это последнее, что заполнилось мне в тот вечер. Мир подернулся белесой дымкой, кажется, я стала оседать на землю, а через секунду пришла темнота. Я провалилась в обморок.
  
  Я потянулась, разминая затекшие мышцы, и крепче обняла подушку. Как хорошо. Тепло, мякго, уютно. Легкий запах свежести с едва уловимой горькой ноткой, ЕГО запах. Я подскочила в кровати и тут же обратно упала на подушку. Перед глазами закружились 'звездочки', напоминая о том, что подниматься нужно медленно и осторожно.
  - Вижу, ты уже проснулась, - услышала я знакомый голос.
  Медленно села, обвела взглядом комнату, в которой оказалась. Обычная, просторная спальня, ничего особенного, кроме, пожалуй, того факта, что здесь нахожусь я, в чужой кровати, в одном нижнем белье и спрашивать, как я тут очутилась, смысла нет. Так как 'ответ' сидит напротив, разглядывая из-под полуопущенных век так, как может только ОН. Я тут же вспыхнула, натягивая одеяло до самых ушей. Глупо. Чего он не видел? Кажется, эта идея пришла нам одновременно, потому что во взгляде вампира сверкнули веселые искорки, которые он благоразумно поспешил скрыть. Я решила не отвлекаться на подобные мысли и прислушалась к своему организму. В целом неплохо. Легкая слабость и едва заметная тошнота. Но если не делать резких движений все вполне терпимо.
  - Сок? - поинтересовался мужчина.
  - Что?
  - Апельсиновый сок. Станет легче. Через пол часа можно будет поесть.
  И Николас указал взглядом на стакан, стоящий на тумбочке рядом с кроватью.
  Мысли о еде вызвали легкий приступ тошноты, а вот сок действительно заинтересовал. Я кивнула, взяла стакан и выпила предложенный напиток мелкими глотками. Легче. Подняла взгляда на вампира.
  - Спасибо за помощь, Николас, и за гостеприимство, но я, пожалуй, буду собираться.
  - Конечно, - кивнул вампир, указывая на небольшой пуфик, где вольготно расположились мои вещи. - Правда, благодарности в твоем голосе не заметно, - мужчина насмешливо выгнул бровь.
  - Возможно, потому что это просто возмутительно. Вы считаете себя властелинами мира, используете людей в своих целях, и ты стоишь у истоков всего этого безумия. И вчерашний вечер лишь закономерное следствие, которое стоило ожидать при подобном раскладе.
  -Тебе станет легче, если я скажу, что подобное поведение не поощряется в нашем обществе ровно так же, как и в вашем? Но везде есть 'золотая молодежь', которая считает себя выше других, выше наложенных запретов. Мальчишки зарвались и будут наказаны.
  - Да, легче, - кивнула я. - Насколько это может быть в текущих условиях, - и тут же пояснила свою речь. - Как наказывают людей, дерзнувших покуситься на вампира, и как обычно наказывают вампиров, посягнувшего на человека? Полагаю, несоизмеримо.
  - Что ты хочешь услышать, А-алекс? - пожал плечами Николас. - Такова жизнь. Так было, есть и будет. Слабейший всегда и в любом, даже в вашем, человеческом общества, более уязвим нежели сильнейший. Я лишь не понимаю одного, почему подобное расслоение вызывает неудовольствие только когда речь идет о людях и вампирах, и вполне спокойно воспринимается, если все тоже происходит в рамках человеческих взаимоотношений.
  - Это не так.
  - Не так? - усмехнулся Николас. - Мы, по крайней мере, четко указываем свои правила в законе, доводим их до населения и следуем ему. Не лицемерим, не юлим, не ищем в нем лазейки. Знаешь, почему у нас практически нет юристов, А-алекс? Нам нет нужды выкручивать правила, подстраивать их под себя, читать между строк. Да, ты права, юнцы будут наказаны менее строго, чем человеческие люди в подобной ситуации, но зато они это наказание понесут в любом случае, несмотря на факт их принадлежности к знатной и влиятельной семье.
  Я вскочила с кровати.
  - Ты всегда представляешь нас в отвратительном свете. Мы глупы, жестоки, недальновидны, примитивны, жадны. Правильно, Николас, так гораздо проще отстаивать теорию, что недостойные людишки не могут управлять собой сами, поэтому им нужны благородные и великодушные надзиратели, которые будут иногда кормиться ими, так, для поддержания азарта в крови.
  - Отнюдь, А-алекс. Я лишь пытаюсь донести, что на свете нет однозначно плохого и хорошего. Во-первых, все имеет грани, а, во-вторых, любой эпитет относителен.
  - Я не хочу спорить об этом. Мои вещи были близко, поэтому, наплевав на все, я откинула одеяло и направилась к ним.
  - Бежишь? - вкрадчивый голос и легкое прикосновение к шее у основания волос.
  Я резко повернулась в сторону вампира. Нет сомнения, он сидел в той же позе, что и несколько секунд до этого.
  - Знаешь, А-алекс, мне иногда кажется, что ты делаешь это по привычке.
  - Прости? - не поняла я.
  - Бежишь от меня, - тихо пояснил вампир. Во взгляде, скользящему по телу, багровые всполохи, ладони сжали кресло.
  Запоздало пришла мысль, что, возможно, мне не следовало отказываться от одеяла. Этот наряд слишком откровенен, особенно для НЕГО. Ровно через один удар сердца ОН рядом. Легко, словно крылья бабочек, касается рукой моего лица.
  - Когда делаешь что-то по привычке, А-алекс, есть риск, начать так жить. И нет ничего хуже этого. Прошу, подумай об этом, - жаркий шепот. Николас почти касается губами моих губ, от чего перехватывает дыхание и возникает безумное желание дотронуться до него, сжать в объятиях. Те же чувства плещутся глазах мужчины, требовательные, завораживающие, дикие.
  Но...секунда и он делает шаг назад, отступает. Я остаюсь в комнате одна, растерянно перевожу взгляд на захлопнувшуюся дверь, выдыхаю.
   -2.4-
  
   Я безразлично смотрела на калейдоскоп меняющихся в телевизоре картинок. Веселые и красивые ведущие объявляли нового победителя очередного ТОП-а, поздравляли с Новым Годом и желали всем телезрителям радостного настроения. Я усмехнулась, перевела взгляд на стол, где вальяжно расположилась бутылка шампанского, несколько легких салатов и запеченная рыба. Снова вернулась к экрану, за те несколько секунд, что я изучала свою будущую трапезу, на сцену вышел популярный певец. Надо же так умело держаться в сфере шоу-бизнеса, даже приход вампиров не изменил рейтинги мужчины. Кажется, его песни были популярны уже двадцать лет назад. Зазвучала мелодия, мягкий баритон пел что-то о любви, друзьях, веселом застолье. Чудесно! Именно такого сюжета мне и не хватало! Мало того, что сам певец навевал воспоминания о тех праздниках, когда я была не одна, когда этот вечер был наполнен смехом и веселым гомоном родственников и друзей, так еще и содержание песни очень доходчиво показывало, что такое счастливы Новый Год и как я далека от этого. Как там папа? Что он сейчас делает? Где и с кем отмечает праздник и отмечает ли вообще? Грустно перевела взгляд на стол. Я - идиотка. Зачем вообще что-то готовила, накрывала стол, покупала эту чертову бутылку? Чтобы сделать себе больнее? Кому и что я доказываю? Надо было согласиться на предложение Светки. Или нет? Чужая среди чужих. Еще хуже! Если уж не собиралась отмечать, то и следовало завалиться спать, словно это обычный, ничем не примечательный, вечер. Перевела взгляд на часы. До Нового 2011 года осталось сорок минут!
  Не хочу! Не хочу так отмечать. Вскочила со стула и кинулась к двери. Если поспешить, успею на центральную площадь. Может быть, хоть чужая радость, смех и веселье, смогут поднять настроение. Мне хреново, но раз хоть кому-то хорошо, есть повод улыбнуться! Подхватила сумку, на ходу натягивая популярные нынче зимние сапоги из овчины на плоской подошве. Накинула дубленку. Выскочила за дверь, вызвала лифт. Пока ехала задумалась. Интересно, а что делает Николас в этот вечер? Но постаралась тут же отогнать эту мысль, так как могла снова погрузиться в тяжкие раздумья. В последнее время я часто вспоминала наш со Светкой разговор. Может быть, мне действительно стоит пересмотреть наши с Николасом отношения? Или для начала хотя бы просто оставить обиду в прошлом и попытаться взглянуть на то, что происходит, свежим взглядом, не опираясь на старые воспоминания? Но можно ли настолько доверять вампиру, чтобы поверить, что он изменил свое ко мне отношение, что это не игра и не ловушка. С другой стороны, мужчина прав, ничего не мешает вампиру в любой момент взять меня за шкирку и вернуть в свой мир. Но он этого не делает. И его слова о бегстве. Они упали на благодатную почву, и теперь ростки сомнения активно цвели в моей душе, заставляя постоянно возвращаться к вопросу: может быть, я действительно бегу по привычке. От всех этих вопросов голова просто шла кругом. Единственной отрадой был тот факт, что Николас, видимо, дал мне время на раздумья. Так как последние пять дней, которые прошли с нашего последнего диалога, мы встречались только на работе и общались исключительно по деловым вопросам. На корпоратив, где мы могли пересечься более плотно, я идти отказалась. Вампир не настаивал, директор тем более. После того, как Федор Николаевич попытался устроить мне головомойку за первую встречу, где я откровенно рекомендовала новому инвестору изучить предложение на другом рынке, а в ответ получил не менее разъяренное "какого Вы меня не предупредили, у нас был договор", руководитель вел себя тихо и смирно. Я усмехнулась. Кажется, мой начальник не ожидал подобной отповеди от обычно спокойной сотрудницы. В итоге, на мой отказ возражений не последовало. Не пошел на корпоратив и Роман. Но если честно, в последнее время молодой человек вел себя не совсем адекватно. Его поведение можно было назвать истеричным, он недобро смотрел на сослуживцев, которые к появлению вампира, относились положительно или хотя бы нейтрально и, казалось, полностью ушел в себя. Лишь изредка я видела в нем старого знакомого, новый Роман был мне далек и неприятен. Светка же на мое решение покурила пальцем у виска, и еще раз заявила, что я - дура. Кажется, ее мнение стало еще боле категоричным после того, как она поняла, о ком мы говорили. Видимо, Николас произвел на нее положительно впечатление.
   Лифт слегка дернулся, останавливаясь на первом этаже. Я выкинула из головы мысли о своем бывшем "работодателе" и поспешила туда, где у меня был шанс почувствовать себя живой и хотя бы немного счастливой!
  
  Я практически достигла цели. На Дворцовой площади было шумно и весело, играла музыка, сверкали разноцветные флюресцентные игрушки. Народ в ожидании двенадцати часов пил горячительные напитки, ел каштаны, шутил, обнимался, общался с друзьями и, наверное, в первый раз за все время я заметила, что нет разницы между людьми и вампирами. Просто последних было гораздо меньше. Улыбнулась. Я постепенно впитывала атмосферу праздника, потихоньку уходили грусть и чувство одиночества. Настроение начало выправляться уже на подходе, когда молодой парень из веселой компании, раздававший пластиковые стаканчики с ...шампанским, протянул мне один их них и пожелал счастливого Нового года. Я не стала отказываться, поблагодарила ребят, вернула поздравление и с легкой улыбкой зашагала к высоченной елке. Тихонечко постучалось в район груди легкое, теплое, непередаваемое ощущение ожидания и предвкушения чего-то чудесного. То, что так знакомо в детстве и постепенно теряется и угасает с возрастом. Погрузилась в себя, стараясь задержать его, как можно дольше и вздрогнула, услышав приветственный крик толпы. Ну здравствуй 2011! Надеюсь, мы с тобой поладим. Очень бы хотелось.
   Я залпом допила шампанское, выкинула стаканчик в один из мусорных баков, стоящих почти на каждом шагу, и стала пробираться на небольшое возвышение в виде танцевальной площадки. Танцевать не хотелось, а вот наблюдать за вечеринкой оттуда было просто замечательно. Я немного отвлеклась на веселящуюся парочку, автоматически шагнула вперед и ударилась о чью-то спину. Из камня он что ли? - пронеслась лихорадочная мысль, когда я, потирая ушибленное плечо, произнесла: - Извините!
  Мужчина повернулся, и по мне скользнул удивленный взгляд синих, таких знакомых, глаз.
   - Ты? - прошипела я. - Ты шпионишь за мной!?
  - Я?!
  - Ты.
  - Алекс, - усмехнулся Николас. - Позволь тебе напомнить, это ты только что врезалась в меня, а не наоборот.
  Я прищурилась и с легкой ехидцей ответила: - Полагаю, ты однозначно не мог бы незамеченным появиться впереди меня, с твоей-то скоростью!
  - Мог бы, - вполне спокойно согласился мужчина. - Но я этого не делал. Сегодняшняя встреча - это случайность.
   - И что ты здесь делаешь?
  - Алекс, - рассмеялся вампир. - Это допрос? Но, заметив, мой нахмуренный взгляд, пояснил: - Решил немного отвлечься. Для меня этот праздник один из немногих, который хочется отмечать.
  Я недоверчиво посмотрела на собеседника. Спокойный взгляд синих глаз встретился с недоверчивым моим. Верить или нет? Николас, с его многовековым опытом, может соврать и глазом не моргнуть. Но... сегодня Новый Год, и..... мне захотелось поверить!
  - Хорошо, - кивнула я, принимая ответ. Снова вернулось ощущение праздничной расслабленности, упорхнувшее испуганной птицей при виде ЕГО. В ответ на это глаза вампира мягко засветились, видимо, он поняла, что ему поверили. Я задумчиво повела плечами. А что если? Может быть, мне действительно стоит попробовать пообщаться с ним, отринув стереотипы и прошлый опыт.
  - Не хочешь составить компанию? - предложила я, глядя, как искорки удивления и неверия, хаотично смешиваясь, сияют в его глазах.
  Мужчина молчал. Я тихонько выдохнула. Наверное, не стоило это предлагать. Возможно, у него другие планы. Вот дура!!!!! Я попыталась шагнуть назад. Неловко и стыдно! Не стоило....
  Но он не дал мне такой возможности.
  - Я с огромным удовольствием составлю тебе компанию, А-алекс, - произнес мягким, бархатным голосом Николас, подхватывая меня под ругу.
  
   Мы шли среди снующей туда-сюда толпы. Разговор не клеился. Я не понимала, как себя вести. Сложно ....когда и не чужие, вроде, и не близкие, и не друзья, и легкости в отношениях нет. Предложила прогулку, а как к этому отнестись и сама не знаю. Чертов порыв! В наших прошлых отношениях Николас всегда устанавливал правила игры, заставляя им подчиняться. А сейчас... сейчас вампир отдал инициативу в мои руки, ожидая шага с моей стороны и не делая ни малейшей попытки помочь. Я уже было подписалась в неудавшейся прогулке, когда впереди замаячил каток. Администрация города, как и ранее при людском правлении, залила большую площадку водой, предлагая населению бесплатное развлечение. Как же давно я не каталась! Совсем забыла, что это такое!
  - Пойдем, покатаемся? - я дернула Николаса за руку и потащила несопротивляющегося вампира к прилавку с коньками, которые можно было получить в обмен на небольшой залог. Как ни странно, несмотря на халявное развлечение, народу в очереди не было. Видимо, сегодня население предпочитало горячительные напитки здоровому отдыху. Поэтому буквально через пару минут нам выдали коньки, ключи от небольших ячеек, стоящих рядом с лавками для переодевания куда можно было положить обувь.
  Я радостно вцепилась в свои коньки, Николас же задумчиво изучал предложенную 'обувь'.
  - Ты не умеешь кататься? - озаренная внезапной догадкой, удивленно воскликнула я. Представить, что ОН может что-то не уметь?! Даже в голове такое не укладывалось.
  - Я не говорил, что не умею кататься, - мягко поправил меня вампир, отрываясь от созерцания коньков. - Я просто никогда этого не делал.
  - Никогда? - пораженно утончила я. Это ведь так обыденно! А у него такая долгая жизнь!
  - Когда я был маленьким, в моей жизни этого не было, - мужчина немного запнулся, видимо, настолько давно это было. - А потом...можно сказать, что не до этого было.
  - Тогда ты много потерял, - искренне посочувствовала я, вспоминая, как это здорово, нестись по зеркальной глади вместе с галдящей ребятней за импровизированной шайбой или просто аккуратно выводить на льду замысловатый узор.
  - Раз так, то не стоит терять время, - широко улыбнувшись, сообщил мне Николас, вставая на лед. И когда он успел одеть коньки? Мужчина сделал скользящий шаг вперед, наверное, первый - неуверенный, за долгие-долгие годы. Слегка качнулся, приноравливаясь к новому состоянию, второе движение было не просто уверенным, но словно он катался всю свою жизнь. Еще движение и... Николас исчез из моего поля зрения, переключившись на свою неимоверную скорость.
  - Пфф, вампиры, - ворчливо прошептала я.
  'А что ты ожидала, милочка, что он неуклюже распластается на льду?', - насмешливо спросила я себя.
  Да уж! Забавная была бы картинка!
  Я, справившись со шнуровкой, поднялась со скамейки, привыкая к давно забытым ощущениям. Спортсменкой мне стать не довелось, но лед я любила и в свое время немало времени провела на коньках. Но последние несколько лет покататься не довелось, поэтому я с немалой осторожностью прислушалась к своему телу. Шагнула. Привычно спружинила нога, сгибаясь в колене, привычно наклонилось немного вперед туловище. Замечательно! Но не успела я насладиться забытыми ощущениями, как меня.... снесло, подхватило, закружило. Когда мир перед глазами перестал вращаться с бешеной скоростью и я, наконец, смогла хоть что-то разглядеть, то слова негодования просто застряли в горле. На меня смотрел смеющийся и, вот нонсенс, слегка запыхавшийся вампир, на щеках которого играл легкий румянец. Я удивленно замерла, разглядывая стоящего передо мной мужчину. Никогда, даже после восхождения на Эйфелеву башню, я не замечала у вампира сбившегося дыхания, а уж румянец и подавно. Поэтому автоматически я поднесла руку к его лицу и коснулась щеки. Чуть менее прохладная, чем обычно. Николас поднял взгляд и посмотрел мне в глаза. Мы застыли, потерявшись во времени. Суета, скользящие по льду люди, крики и смех, все казалось далеким и неважным. Я моргнула, прогоняя наваждение, и быстро убрала руку.
  - Вижу, тебе понравилось кататься?
  - Да, очень...необычные ощущения, - кивнул Николас. - Я попробовал развить ...хм...максимальную скорость.
  - То есть вместо того, чтобы наслаждаться процессом, ты пытался понять, как быстро можешь передвигаться?
  - Я совмещал, - подмигнул мне вампир. - И мне действительно понравилось. Я улыбнулась, оттолкнулась и откатилась в сторону.
  - Тогда есть предложение улучшить твои навыки, - крикнула я мужчине и, развернувшись спиной, выкрутила на льду замысловатую фигуру. Выгнула бровь, предлагая повторить. Николас улыбнулся и повторил...почти. Я расхохоталась и указала ему на рисунок. Явно перекрученный.
  - Не выполнил.
  - Перевыполнил, - парировал мужчина.
  - Нееет уж. Тебе как показывали?
  И я повторила фигуру.
  Мой 'ученик' присмотрелся и выполнил все, идеально. Я кивнула.
  - Теперь твоя очередь, - коварно ухмыльнулся Николас, и выдал ногами змейку.
  Ничего себе скорость обучения! Я прищурилась и повторила.
  - Два один, - вскинула голову и посмотрела на вампира. В крови закипел азарт.
  - С чего это?
  -Выполнил со второй попытки только.
  - Хорошо, - расхохотался мой противник. - Продолжим? - в голосе мужчины послышались вкрадчивые нотки.
  - Однозначно! - кивнула я, уже предвкушая интересный поединок.
  
  - Десять девять в мою пользу, - заявил вампир примерно через час после начала нашей ледяной битвы. Все это время мы провели, смеясь и дурачась так, что на нас уже не один раз оглядывались. На какое-то время я вообще забыла, что передо мной тот, о ком я постоянно думала последнее время, тот к кому не знала, как относиться.
  - Неправда! Я выполнила прыжок.
  - Не с той ноги, - заявил вампир. - И не долетела.
  - Хм.
  И что на это ответить?! Проигрывать ужасно не хотелось! Но Николас - прав!
  - С тебя желание!
  - Прости? - я вздрогнула, быстрыми темпами возвращаясь в реальность, из которой выпала на этом катке и четко осознавая, КТО передо мной и ЧТО он может потребовать.
  - Мы так не договаривались, - холодно ответила я.
  - Договорились, не договаривались, - секундное движение и вампир рядом со мной, наклоняется к моему лицу: - Но ты проиграла, А-алекс, - вкрадчивый шепот. - Поэтому ты сдаешь мои коньки.
  - Что? - поперхнулась я.
  - Я устал, - насмешливо сообщил мне Николас, наблюдая за сменой эмоций на моем лице: - Поэтому ты, выполняя мое желание, сдаешь коньки за меня. А я пока подожду здесь. И мужчина уселся на лавочку.
  - Аага, - только и смогла ответить я.
  
  - Николас, а как твои друзья относятся к тому, что ты сейчас живешь здесь? - поинтересовалась я. Вампир предложил продолжить ночь в небольшом ресторанчике, расположенном поблизости. Когда я удивленно вскинула брови, интересуясь, кто же нас пустит в подобное заведение в новогоднюю ночь, когда все места расписаны еще за несколько месяцев вперед, мой спутник пожал плечами и сообщил, что для него это не проблема, так как ресторан - его. И теперь мы не спеша шли от центральной площади.
  - Завидуют, - усмехнулся Николас.
  - Почему?
  - Сейчас они работают на мир, а я на себя, - подмигнул мне мужчина.
  - Не поняла.
  - Я выпал из обыденной жизни, у меня новый этап, опыт, которого ранее не было. Для тех, кто живет так долго, это прекрасный период, - после недолго раздумья, сообщил мне вампир. Не очень понятно, скорее даже это еще больше запутало меня, но расспрашивать дальше я перестала, так как мы подошли к небольшому ресторанчику, двери которого тут же распахнулись, пропуская нас вперед. Вместе с нами в здание ворвался холодный воздух, который тут же преобразовался в пар, и я поняла, что все же продрогла и захотела есть, зверски.
  
  Спустя несколько минут мы сидели в углу за уютным столиком, и я голодными глазам смотрела на официанта, который аккуратно ставил на стол, заказную нами еду. Салат, бифштекс, овощной гарнир. И это все мне. Николас скромно заказал только..... шоколадное мороженное.
  - Ты меня пугаешь, - решила поддеть я мужчину, когда официант скрылся на кухне. - Решил окончательно вернуться в детство? Коньки, мороженное, что следующее, в машинки играть начнешь?
  В ответ вампир весело улыбнулся: - Хм, неплохая идея.
  И узрев мое шокированное лицо, весело расхохотался, после чего вполне серьезно ответил: - В своих 'взрослых' стремлениях и целях мы часто забываем, что существуют такие милые и приятные моменты..... в особенности, когда живешь так долго. Поэтому я очень рад, что сегодня в моей жизни появился новый опыт. Но...., - и в его взгляде полыхнули знакомые мне багровые всполохи: - Вряд ли я настолько погружусь в детство, чтобы забыть о своем самом главном желании, А-алекс.
  Вилка с овощным гарниром застыла на полпути ко рту. Я замерла, утонув в его взгляде. Секунда и в глазах Николаса пляшут насмешливые чертики: - Шоколадное мороженое, я, кстати, давно люблю, а вот машинки...никак не идут у меня из головы. Составишь завтра мне компанию, Алекс?
  
  -2.5-
  
  - Машинки? - я подозрительно взглянула на Николаса.
  Тот с невозмутимым видом остановился у входа в здание аэропорта. В груди затрепетал страх.
  Я согласилась на встречу с вампиром, но полет в мои планы не входил. Нахождение на российской земле давало мне иллюзию безопасности. Здесь был МОЙ дом, МОЯ работа, МОЯ страна и МОЯ жизнь. Если допустить, что Николас действительно дает мне возможность выбора, то ситуация пусть частично, но все же под моим контролем. А там.... Перед глазами живо замелькали полеты, страны и города, когда я "работала" на Николаса, когда моя жизнь зависела лишь от взгляда и жеста мужчины, стоящего рядом. Я боялась потерять то, чего добилась таким трудом. Свою свободу. Судорожный вздох застрял в легких, забытое ощущение паники вспыхнуло в груди, я непроизвольно сделала шаг назад, стараясь "уйти" от нахлынувших ощущений.
  - Алекс, поверь, у меня нет цели, вывезти тебя из страны, - мягкий голос Николаса звенящим набатом ворвался в мои мысли.
  Я метнула затравленный взгляд на своего спутника. Конечно же, он почувствовал, понял! Сердце дернулось в груди. Ему, ведь, действительно ничего не мешает это сделать.
  - Ты можешь отказаться, это всего лишь предложение, - мужчина говорил спокойным тоном, не делая ни малейшей попытки приблизиться ко мне.
  Постепенно сказанные слова дошли до моего создания, я выдохнула, сердце стало выравнивать стук. Паника медленно угасала, заставляя взглянуть на ситуацию под другим углом.
  - В Санкт-Петербурге, к сожалению, невозможно устроить гонки без риска для населения. Да и время года не лучшее для такого вида спорта. Поэтому в этом вопросе мы предпочитаем Австрию. Хорошие пустынные трассы, более мягкий климат.
  - Гонки? - уже вполне спокойно переспросила я.
  - Алекс, игрушечные машинки, наверное, хороши, но я все же предпочитаю более....хм, взрослый вариант, - подмигнул мне вампир и уже серьезным тоном добавил: - Лететь не далеко, к вечеру мы вернемся в Питер. Обещаю.
  Я облизнула пересохшие от волнения губы, удивленно взглянула на своего спутника. Николас держал свои обещания. Всегда.
  - Хорошо, - кивнула я, делай шаг вперед.
  Надо бороться со своими фобиями, иначе я никогда не избавлюсь от страха. Да и предложение заманчивое. За то время, что я пряталась от Николаса, думать о развлечениях не приходилось. Я старалась вести тихую, неприметную жизнь. Но в душе иногда хотелось ....праздника. То, что шоу будет запоминающимся, сомневаться не приходилось. У вампиров не бывает простеньких мероприятий.
  
  - Привет, Алекс, - улыбнулся мне Леонардо. - Ваша машина под номером два.
  - Привет Лео..., - начала я и поперхнулась, когда до меня дошло окончание фразы. Я и так была удивлена открывшимся зрелищем, ожидая увидеть что-то вроде большого стадиона для гонок, а вместо этого узрела несколько стоящих в ряд спортивных красавиц-машин и снующих вокруг них вампиров.
  - Кстати, мне нравится, можешь так ко мне обращаться, - подмигнул мне блондин, намекая на свое имя, которое я непреднамеренно сократила.
  - Аккуратнее подмигивай, - из-за спины Леонардо, хлопая друга по спине, появился Дэмиэн: - А то Николас тебя сейчас стукнет.
  И уже в мою сторону: - Рад тебя видеть, Алекс.
  Я удивленно уставилась на мужчин. Сказать, что я была шокирована, значит, не сказать ничего. Во-первых, радушный Дэмиэн мог присниться мне разве, что во сне. Ранее за ним подобного не замечалось. Вежливый, слегка надменный, равнодушный, иногда доброжелательный, не более. Сейчас же мне отчетливо слышались дружеские нотки. Во-вторых, вампиры вели себя настолько открыто, подтрунивали друг друга, веселились, что я непроизвольно ощутила себя частью их мира. В-третьих, Николас вместо того, чтобы как-то отреагировать на данное высказывание, отшутиться или огрызнуться, промолчал, подхватил меня под руку, увлекая к машине.
  - Держи, это твоя экипировка, - приблизившись к ярко-синей красавице, вампир открыл дверь, указывая мне на шлем и жесткий панциреобразный жакет.
  - Моя? Николас, не хочешь же ты сказать, что мы участвуем в гонках?
   - Конечно! Алекс, участвовать гораздо приятнее, чем просто наблюдать.
  Подняла шокированный взгляд на своего спутника. Не то, чтобы я боялась скорости, но...участие в таком экстремальном виде спорта....это было, мягко скажем, неожиданно, необычно и....соблазнительно.
  - Алекс, тебе нечего бояться. Костюм - формальность, дополнительная защита. Даже если что-то случиться, я буду быстрее.
  Я все еще сомневалась.
  - Скажи, где и когда ты сможешь испытать подобное? Не бойся, с тобой ничего не случиться. Я не позволю. Ты доверяешь мне, А-алекс? - чувствуя мои сомнения, вкрадчиво спросил Николас.
  Я вздохнула и приняла решение. Это действительно удивительный шанс. И только с вампиром гонка может стать безопасным мероприятием.
  - Да, Николас. В этом вопросе, я тебе доверяю, - кивнула, взяла экипировку и стала одеваться.
  Спустя несколько минут вампир занял водительское сидение, я - пассажирское. Рядом в зеленую машину сел Лео, в черную - Дэмиэн. Еще три красавицы были заняты мужчинами, которых я видела впервые. Николас завел мотор, подмигнул мне и ..... машина рванула с места.
  
  
  Летит дорога.
  Мы несемся с такой скоростью, что я даже не хочу смотреть на спидометр. Внутри странная смесь ужаса и восхищения. В районе солнечного сплетения тугой комок, кончики пальцев млеют, сердце стучит с удвоенной скоростью.
  
  Дорога устремляется ввысь.
  Мы вырываемся вперед, но черная машина Дэмиана не отстает, обгоняет. Николас выкручивает руль, мы снова впереди. Сердцебиение усиливается, комок под грудью начинает пульсировать. Кажется, я дышу в такт этого безумного скоростного танца.
  
  Начинается серпантин, к уклону добавляются резкие повороты.
  Дэмиэн вновь впереди. Свистят тормоза, выжимаемые перед свернувшей дорогой, машина под углом входит в поворот. Ремень слегка сжимает грудную клетку, но я практически не чувствую дискомфорта, жилет хорошо сглаживает давление. От переполняющих меня эмоций руки начинают подрагивать.
  Впереди крутой разворот, уходящий вверх. Я вижу, как машина Дэмиэна слегка притормаживает, входит в поворот, затем прокручивается несколько раз вокруг своей оси и летит дальше. Не успеваю осознать, что мы идем той же траекторией, когда Николас сбрасывает скорость и.........
   Мир начинает вращаться с огромной скоростью. Сердце подскакивает в груди, восхищение, страх, восхищение, страх. Чего же больше? Мурашки бегут уже по всему телу, кажется, я не дышу....ровно до того момента, как вампир выравнивает движение. Выдыхаю, безумный стук сердца, отдающийся в ушах, адреналин летит по венам с неимоверной скоростью. Невероятные ощущения. Я перевожу взгляд за стекло и начинаю понимать, что мы сворачиваем в сторону от основной трассы, снижем скорость и выезжаем на небольшую поляну, которая обрывом уходит вниз на многие километры.
   - Судя по твоим ощущениям, А-алекс, для первого раза вполне достаточно, - голос Николаса звучит издалека.
  Я киваю, соглашаясь. Отстегиваю ремень. На автомате выхожу из машины, опираюсь о капот, стягиваю шлем, вдыхаю свежий воздух. Несмотря на то, что мы достаточно высоко над уровнем моря, здесь не ниже пяти градусов. Меня начинает отпускать, тугой комок, пульсирующий в солнечном сплетении, растекается волной облегчения, меня потряхивает. Я почти сползаю по капоту, когда Николас подхватывает меня, возвращает на капот, прижимает себе.
  
  Спустя несколько минут сердце возвращает себе ровный бег, кровь перестает бурлить в венах, дыхание успокаивается, постепенно проходит дрожь в конечностях. Безумный опыт, такой противоречивый, будоражащий, притягивающий, пугающий. Но я не жалела, что согласилась. Я улыбнулась и....только сейчас поняла, что нахожусь в объятиях Николаса, который прижимает меня к машине своим телом и медленно перебирает, выбившиеся из хвоста волосы. Вздрагиваю, по телу бегут мурашки от ЕГО близости, ощущения спокойной надежности, ЕГО запаха. Понимаю, что еще секунда и я положу голову на плечо вампира, отдамся в его руки.
  - Николас, будь добр, отпусти меня, - голос прозвучал глухо.
  Почувствовала, как окаменело тело, к которому я прижималась, замерли руки, перебирающие волосы. Неуловимое движение и вампир на краю обрыва, отвернувшись, смотрит вдаль. А мне становится холодно и одиноко.
  - Не привык проигрывать? - ежась, поинтересовалась я.
  Реакция Николаса меня задела. Мы только стали делать первые шаги в общении, я еще ни в чем не уверена, не хочу спешить. То, что меня физически тянет к мужчине, это давно известно нам обоим. Но мне этого мало. Я хочу разобраться в себе, избавиться от застаревших фобий, выяснить, можем ли мы понимать друг друга. Мне нужно время.
  - Не привык, - вампир резко обернулся в мою сторону. Не лицо, холодная маска. И только пылающий взгляд выдает настоящие чувства: возбужден и рассержен. - Но мне жаль, Алекс, что ты считаешь, будто наши отношения для меня - это азартное пари, где мне нужна победа ради победы. Я скривилась, не желая комментировать услышанное. Я так считаю? Не знаю. Но мне действительно кажется, что Николас привык получать желаемое моментально и мой отказ выводит его из себя.
  - Ты ошибаешься. Возможно, когда-то азарт победы мог пьянить мой разум, но это осталось далеко в прошлом. Сейчас я добиваюсь лишь того, что считаю важным и не обращаю внимания на незначительные вещи, и не имеет значения, насколько сильно они ценятся другими и обществом. В этом вопросе я не уникален. Многие вампиры живут такими принципами. В отличие от людей, которые зачастую пытаются казаться и соответствовать, мы не тратим время на то, что нам не интересно. Я никогда не буду плавать, если люблю ездить, даже если плавание сегодня последний тренд в обществе. И я никогда не буду идти к цели ради 'галочки'.
  - Это не совсем то, что я имела в виду, Николас. Ты не любишь проигрывать, не приемлешь отказ.
  - А кто любит, Алекс? - усмехнулся мой собеседник.
  - Никто, - согласилась я. - Но реакция и поведение у всех разные. Ты настойчив, нетерпелив и...слишком бурно реагируешь на отказ.
  - Это, А-алекс, - и вампир в долю секунды вновь оказывается рядом со мной, вжимая в машину. - Зависит от ценности желаемого, - последние слова мужчина выдохнул мне практически в губы.
  - Когда ценность высока, то все мы ....слишком эмоциональны.
  Я замерла, заворожено наблюдая за вампиром. В голове не укладывалось его признание. Дыхание участилось, тело реагировало на близость того, кто был....что?
  - Но я дам тебе время, А-алекс, раз это то, что ты действительно желаешь, - Николас неуловимым, скользящим движением коснулся моих губ и...исчез. Потрясенная и удивленная, я качнулась назад, переводя дыхание.
  - Пора возвращаться, - мой спутник уже стоял с обратной стороны машины, у водительской двери.
  Я кивнула, возвращаясь на свое место, натянула шлем, пристегнула пояс безопасности. Взревел мотор и спортивная красавица, развернувшись, рванула вперед. Я прикрыла глаза. Да, сегодня день был насыщенным во всех отношениях. К тому же я поборола один из своих страхов: смогла сесть с Николасом в самолет и покинуть Россию.
  
  Спустя несколько часов мы летели обратно в Санкт-Петербург. Я старалась не думать о том, что случилось в горах. Слишком активно меня переполняли самые разнообразные эмоции, скрыть их не получилось бы и при сильном желании. Тем более что, сидящий напротив Николас, не скрываясь, наблюдал за каждым моим жестом из- под опущенных ресниц. Я практически ощущала его пристальный, пронзительный взгляд, скользящий по лицу, рукам, шее, груди.
  - Через два дня выступление 'Маленьких талантов'. Не хочешь слетать?
  - Что? - я удивленно подняла глаза на вампира.
  - Твой проект, - терпеливо пояснил он. - Ты же очень ждала его завершения. Правда...кхм...не дождалась.
  - Выступление? - в моем голосе все еще сквозило удивление наряду с сомнением.
  - Алекс, неужели ты думаешь, что после твоего побега, я закрыл на лопату все, чем ты занималась лично? В прошлый раз ты даже мысли такой не допускала. Что изменилось за эти несколько дней, что ты поменяла свое мнение?
  - Я и сейчас так не думаю, Николас. Но прошло...три года.
  - Это третье выступление. Практика показала, что данный проект эффективен.
  Одаренные дети из детских домов показывают очень высокий результат. Поэтому было решено поставить данную идею на поток. Сейчас мы финансируем подобные мероприятия в нескольких странах, но послезавтра выступление в Москве тех детских домов, с которых все началось и которые курировала ты.
  - Конечно, я хочу сходить, Николас, - тихо прошептала я.
  'Маленькие таланты' был одним из социальных проектов, которыми я занималась, когда 'работала' на вампира. Основная идея заключалась в том, чтобы помочь малышам из детских домов реализовать свой потенциал, который зачастую игнорировался или даже забивался в подобной обстановке. Финансирование направлялось на формирование тематических кабинетов, где маленькие воспитанники могли развивать свои таланты. Между учреждениями устраивались соревнования, самые талантливые дети отправлялись на стажировки, получали различные призы, возможность обучаться в вузах и многое другое. Так как деньги жестко контролировались вампирами и за нецелевое использование растратчики могли поплатиться жизнью, то эффект оказался замечательным. Раз в год несколько победителей приезжали в свой региональный центр и выступали перед публикой. Для меня этот проект был дорог тем, что именно я предложила идею, утвердила ее у вампиров и воплотила в жизнь...практически. Первое выступление должно было пройти через несколько дней после моего побега.
  Вампир улыбнулся: - Тогда я закажу нам два места.
  
   Через день я сидела в удобном кресле, наблюдая, как один из выступающих рисовал с закрытыми глазами, и получала огромное удовольствие от того, что творилось на сцене. Довольные лица детей, которым жизнь с самого детства преподнесла тяжелый урок, вызывали во мне чувство эйфории. Большинство участников я видела впервые, но мелькали и знакомые лица. Так как тематика соревнования была произвольная, то на сцене пели, танцевали, рисовали, демонстрировали изобретенные предметы, решали в уме сложнейшие задачи, показывали акробатические трюки и сияли улыбками. Независимо от решения жюри дети были довольны безумно, такой же радостной была и я. У меня были сомнения, стоит ли идти с Николасом, но теперь я была довольна, что все же решилась.
   Весь вчерашний день я пыталась понять: не зря ли соглашаюсь на встречи с вампиром. События развивались стремительно, и я понимала, что в итоге должна буду принять решение. И это пугало. Так как Николас вполне ясно дал понять, что испытывает ко мне чувства и считает их важными. Была ли это любовь? Я не знала, но теперь понимала, что все гораздо серьезнее, чем мне казалось ранее. Знание, что я не игрушка, и не желанный приз, льстило. Но...и пугало одновременно. Зная силу характера вампира, я понимала, что его чувства могут быть такими же: поглощающими, подавляющими, требовательными и ..... безумно волнующими.
  
   Когда закончились выступления, определились победители, были розданы призы и грамоты, когда я пообщалась со знакомыми, познакомилась с новыми участниками, порадовалась за победителей, узнала последние новости, получила кучу положительных эмоции, я скрылась за кулисами. Меня переполняли чувства. Хотелось немного побыть одной. Перевести дух. Пока я общалась с участниками и организаторами, вампир, извинившись, ненадолго меня покинул. Поэтому у меня была возможность немного прийти в себя. Место же просто идеально. Мне открывался прекрасный вид на сцену и зрительный зал, я же, укрытая тенью от кулис, видна не была.
  Задумалась. Сегодня я еще раз отчетливо поняла, что мне в жизни не хватает именно этого.
  Вздохнула. Аргумент в пользу Николаса и его предложения.
  Поджала губы. И что мне делать? Вздрогнула. По шее легкое скольжение, знакомое, волнующее.
  -А-алекс, - бархатный голос. За спиной знакомый ореол силы. Николас.
  - Хороший проект, - тихо произнесла я, наблюдая, как по сцене носятся два маленьких победителя, потрясая полученными грамотами. Кажется, в этот раз - это несколько лет обучения в Английской школе.
  - Ты можешь сделать его еще лучше, - соблазняющий шепот и уже более осязаемое касание, легкий поцелуй у основания шеи.
  Я резко развернулась: - Николас, ты - сволочь! Ты сделал это специально!
  Попыталась оттолкнуть, стоящего в миллиметре от меня вампира. Невозможно. Он - скала. Качнулась назад. Мужчина неуловимым движением поймал и натянул под углом плотную ткань занавеса, куда я по инерции опрокинулась.
  - Сделал что, А-алекс? - мягкий голос, в глазах багровые всполохи. Николас шагнул вперед, полностью прижимая меня к ткани, склонился так, что практически повторил угол наклона занавеса.
  - Пригласил сюда, - сглотнув, прошептала я. Я ощущала каждый контур его тела, каждый изгиб. Это мешало думать, сердце пустилось в галоп, во рту пересохло, кровь с удвоенной силой понеслась по венам. Единственное, что успокаивало: руки вампира держали занавес, на котором я лежала, поэтому коснуться меня руками он не мог.
  - А ты бы не хотела этого, А-алекс? Увидеть результат усилий своими глазами?
  Я вздрогнула. Мужчина легким поцелуем коснулся моего уха.
  - Разве ты не порадовалась за тех, кому был дан шанс? Такой, о котором они и мечтать не смели?
  Второй поцелуй горячей волной опалил судорожно бьющуюся под кожей жилку.
  Я резко выдохнула.
  - Разве к тебе не пришло удовлетворение, радость, гордость? И желание сделать что-то еще более прекрасное и совершение.
  Вампир прижался губами к ключице, открытой достаточно смелым вырезом кофты.
  - Николас?
  Голос хриплый, прерывистый. Черт! Он действует на меня словно наркотик.
  - Да, А-алекс? - мужчина поднял на меня взгляд.
  Я не успела ничего ответить, как губы вампира накрыли мои. Мир исчез. Остались только он и я. И непреодолимое желание обхватить его руками, прижаться еще крепче, вспомнить, повторить...
  Поцелуй закончился резко. Николас выпрямился, выравнивая занавес. Я, еще не придя в себя, автоматически встала на ноги.
   - Я никогда не говорил, что я ангел, А-алекс. Вряд ли стану им со временем. Но я никогда не причиню тебе вред, и постараюсь понять....там, где это возможно.
  
  -2.6-
  
  Я безразлично перевела глаза на пачку бумаг, аккуратной стопкой сложенной на моем столе. Весь пакет документов по сделке, подписанный, прошитый, заверенный. Через несколько дней проект будет завершен. Просто не верилось. С того момента, как Николас повторно появился в моей жизни, прошел целый месяц. Я вздохнула, прикусила губу, невидящим взором уставилась в угол стола. Мои мысли были далеко.
  Это был самый невероятный месяц в моей жизни, так же как и в наших с вампиром отношениях. Хождение по краю, на пике эмоций, во власти желаний, на грани..... И в то же время сомнения, страхи и недоверие, гнездящиеся где-то далеко в уголках сердца, но не дающие бездумно отдаться на волю чувств. Я все еще не решалась, Николас стойко переносил мои отказы, продолжая очаровывать и соблазнять, тем самым шаг за шагом приближаясь к цели, вынимая камень за камнем из стены отчуждения, которую я когда-то возвела в борьбе с ним.
  Я закрыла глаза, вспоминая. Мы были в опере, в Испании. Вампир пригласил меня в театр под открытым небом, и я, успешно поборовшая страх перед похищением, согласилась. Мы сидели в небольшой ложе, огороженной зеленым, стремящимся ввысь, плетеным растением. Перед глазами разворачивалась страстная, драматичная история двух влюбленных. Я с наслаждением слушала сильный мужской тенор и приятный женский сопрано, когда почувствовала легкое прикосновение. Слегка выдохнула, но не стала останавливать.
  
  Музыка лилась трогательными переливами, голоса нежно вливались в ее такт.
  Легкое прикосновение к шее, скольжение к плечу.
  Сердце ускоряет бег, кровь стремительнее бежит по венам, в груди сосредотачивается сладостно-пленительное ожидание.
  
  Переборы становятся отчетливее, усиливается эмоциональный настрой, тенор добавляет нотки трагичности.
  Ладонь вампира скользит по оголенному плечу вниз, разворачивает кисть, рисуя на внутренне стороне замысловатый узор.
  По руке, вслед за легкими касаниями бегут огненные искры, в руках и ногах - легкая истома, в груди вспыхивает, начиная пульсировать, вытканное из ожидания умелыми руками вампира, желание.
  
  Музыка усиливается, все жестче и трагичнее аккорды, в голосах появляется драматичность.
  Николас прижимается губами к оголенному плечу, легкими поцелуями покрывая горящую кожу.
  Дыхание учащается, по телу проносится огненный вихрь и тугим сладостно-пульсирующим узлом уходит вниз живота.
  
  Кульминация партии, музыка уже не просто играет, она взрывается трагично-лиричным настроением, аккорды следуют с неимоверной быстротой, несколько секунд и ария подойдет к концу. Я разворачиваюсь лицом к Николасу. Его полыхающий взгляд, мой неуверенный, но, не менее желающий.
  
   Финальные аккорды. Наш поцелуй наполнен страстью, горечью, надеждой, желанием и музыкой....такой же томяще-трагичной, многогранной, разрывающей душу, как и наши отношения.
  
  В какой- то момент я отстраняюсь от вампира, но Николас на несколько секунд удерживает в объятиях, не давая полностью отдалиться от него.
  - Продолжаешь бежать, А-алекс? - бархатный голос с легкой хрипотцой, завораживающий, волнующий.
  Я не даю ответа, лишь смотрю в ЕГО глаза, где бешеным жарким пламенем горят багровые искры.
  - Бег по кругу. Ты же наешь, что придется его остановить ...и сделать выбор, - жаркий шепот на ухо и легкий поцелуй в шею, туда, где в сумасшедшем ритме бьется жилка.
  
  Открыла глаза, возвращаясь в реальность. Все та же печальная стопка бумаг. Да, Николас абсолютно прав. Так не может продолжаться вечно. Необходимо сделать выбор. И ... в самое ближайшее время.
  Горько усмехнулась. Вампир был очаровательным и интересным собеседником, искусным соблазнителем, внимательным ухажером, но в тоже время он был жестким, решительным и властным существом. Это прослеживалась в каждом жесте, движении бровей, взгляде, даже в линии подбородка. И особенно ярко это было видно, когда он общался с другими людьми, да и вампирами, впрочем, тоже. Он - один из правителей этого мира, он не сможет быть тоталитарным диктатором в одном и заботливым и внимательным мужчиной в другом. Я боялась...., что то, что происходит сегодня и сейчас, лишь временная передышка, тактика борца, привыкшего получать свое любой ценой. Боялась..., но в то же время ... стремилась. Так как помимо всего прочего, Николас был мужчиной, которого я желала, и, как ни прискорбно это сознавать, не только физически.
  До последнего я гнала эти мысли, до последнего не хотела признавать, выбирать. Но... с сегодняшнего дня время пошло на секунды. Через час - подписание документов, закрытие сделки. Вечером - праздничный корпоратив по случаю покупки. Еще пара дней на технические вопросы. И.... Николас покинет Санкт-Петербург.
  Сжала руками виски. Черт! Тик-так, тик-так. Почувствовала спиной чей-то взгляд. Повернулась. Ромка! Ободряюще подмигнул. Он, видимо, считает, что мое состояние - это последствия плотного общения с вампиром. Парень искреннее думает, что меня трясет от Николаса. Трясет... Но только не в том смысле. Бедный Ромка. Если бы он узнал правду, наверное, я бы резко упала в его глазах. Особенно на фоне того, что на днях парень неловко и слегка нервозно предложил мне пересмотреть наши отношения. "Я ему нравлюсь и, может быть, у нас что-то получится?!" Не получится! Вежливо, чтобы не задеть и не обидеть, отказала. По-моему, все же обиделся, но вот старается поддержать. Интересно, все равно на что-то надеется или решил оставить все, как есть и не терять друга? Жаль его, но даже без Николаса у нас бы ничего не вышло, а так и подавно. Тик-так, тик-так.
  
  Через несколько часов я удовольствием разглядывала себя в зеркале. Высоко поднятые вверх волосы, подведенные черным карандашом, а потому слегка миндалевидные глаза, светло-коричневые у переносицы и более темные к внешнему уголку тени, легкий бежевый блеск на губах. Не слишком ярко для вечернего корпоратива, но вполне - для меня. Шоколадное, из нескольких слоев, длинное, струящееся, прямое платья в пол, на одно плечо ассиметричная бретелька, своеобразный треугольник от плеча к груди. Очень красиво. В ушах - длинные серьги, на правой кисти браслет, в руках - черный клатч, ему под цвет туфли - маленькая, изящная платформа, достаточно высокий каблук. Глаза блестят, на щеках румянец. Чертовски красива! Как и любая женщина, я хотела быть красивой для НЕГО. Пусть все еще не решено, пусть меня все еще гложут сомнения, но.... любая хочет быть самой привлекательно для того, кто ей не безразличен. На столе "кликнул" телефон. Смс-ка с сообщением, что за мной приехало такси. Вздохнула, распрямила плечи, подняла голову. Завтра я обязательно приму решение. А сегодня...просто хочу чувствовать себя счастливой, желанной, живой. Уверенно подошла к двери, улыбнулась, шагнула за порог.
   Тогда я не знала, что мне действительно придется сделать выбор, и сделан он будет ценой жизни! МОЕЙ.
  
  Приятный ресторан, приятная атмосфера, раскиданные по всему периметру зала столики, приглушенный свет, на сцене - музыканты, играющие легкий блюз.
  - Классно выглядишь, - подмигнула мне Светка, стоящая неподалеку от входа. Девушка получала номерок своего столика.
  - Спасибо. Ты тоже, - улыбнулась я.
  - Восьмой, - показала подруга, полученную карточку. - У тебя какой?
  Я пожала плечами. Погруженная в свои переживания, я заранее номер столика не узнавала, так же, как и рассадку сотрудников, поэтому вполне спокойно произнесла, получив свою карту: - Первый.
  - Счастливица, - улыбнулась Светка, подмигнув, добавила: - Или ты все еще сомневаешься?
  Я неопределенно передернула плечами. Ответа не было даже для себя, не то, что для подруги.
  Девушка понимающе улыбнулась и больше задавать вопросы не стала. Прежде чем разойтись к своим столикам, мы мило поболтали и договорились созвониться и где-нибудь посидеть вдвоем.
  Итак, первый столик. Он находился у самой сцены, чуть в стороне от прохода и других своих собратьев, окруженный легким полумраком. Комфортное, удобное место. За столиком сидел мой директор, незнакомы мне вампир и Николас, который бегло просматривал финальный вариант договора.
  Я сглотнула. В темном, дорогом костюме, белоснежной рубашке, которая оттеняла его кожу, в галстуке, идеальным узлом затянутым под горло, он выглядел безупречно элегантно и чертовски привлекательно.
  И это мог быть твой мужчина, - вкрадчиво прошептал внутренний голос.
  Вампир, почувствовав мое присутствие, поднял взгляд и лукаво улыбнулся. На долю секунды мне показалось, что он точно знает, какие мысли я гоню прочь. И уж точно, насколько меня к нему тянет. Хотя...последнее мы выяснили довольно давно.
  - Присаживайся, Алекс, - Николас встал и отодвинул стул. - Это Дмитрий, - легкий кивок в сторону единственного, кого я не знаю за этим столом. - С завтрашнего дня он заменит меня по всем вопросам, касающимся фирмы.
  Я вежливо кивнула, присаживаясь. Дмитрий вернул улыбку, тут же переключаясь на Николая Федоровича. Завтра! Уже! Что это значит? Николас уедет?
  Непроизвольно сцепила руки, попыталась успокоиться. Получилось плохо.
  Николас тем временем вернулся за стол, взял предложенную директором ручку и уверенным жестом поставил подпись на двух экземплярах договора.
  - Это будет взаимовыгодное сотрудничество, - Федор Николаевич радостно улыбнулся новому и такому желанному партнеру.
  - Несомненно, - вежливо кивнул вампир, но его мысли были уже далеко. Взгляд скользит по изгибам моей фигуры, рождая жар в груди.
  Черт! Я не хочу его терять! Но как же тяжело сделать последний шаг, ведь, возврата не будет.
  -Пора начинать, - взглянув на часы, предложил Николай Федорович.
  Николас кивнул, Дмитрий молниеносным движением поднялся из-за стола, присоединяясь к директору. Мужчины подошли к сцене, музыканты ту же прекратили игру, гомон и шелест голосов стал тише, свет практически потух, прожектора высветили подиум. Федор Николаевич подошел к микрофону, Дмитрий чуть в стороне. Кажется, мой директор говорил об изменениях, развитии, новых возможностях. Кажется.... Я не слышала.
  Все, что волновало меня сейчас, это был мужчина, сидящий напротив. Легкий прищур, пляшущие искры в бездонно-синих глазах. Своей фразой об отъезде он провоцирует, торопит, но, наверное, его можно понять. Пора решать....
  Его взгляд скользит вдоль изгиба ткани: сверху вниз, от плеча к груди. А я наяву ощущаю легкие касания, бегущие по караю выреза, касающиеся кожи, горящей под его пальцами. Сбиваюсь в дыхании, понимая, что это не иллюзии, вампир с его скоростью может позволить себе такие шалости.
  В зале раздаются аплодисменты, вроде бы, Николай Федорович представляет сотрудникам Дмитрия. Но мне кажется, что это далеко. А здесь.... искры по всему телу, потому что касания становятся ощутимее, ярче. Они бегут вдоль шеи, спины, по обнаженным рукам, вдоль бедра.
  - Николас?! - выдыхаю я слегка охрипшим голосом.
  - Да, А-алекс, - бархатный голос с наигранным недоумением.
  - Перестань, - с придыханием, так как теперь узоры прикосновений бегут по внешней стороне бедра, к коленке, останавливаются и поднимаются вверх уже по внутренней. И даже ткань платья, поверх которой и живет этот безумный танец, не спасают от жара его рук.
  Аплодисменты заканчиваются, на сцене вновь начинает играть музыка.
  Он сзади, обхватывает меня за плечи, склоняется к шее.
  - Танец? - жаркий шепот на ухо.
  Не успеваю выдохнуть и слово, как вампир уверенным жестом увлекает меня в зал. По пути к танц-полу мы сталкиваемся с Николаем Федоровичем и Дмитрием, которые идут к нашему столику, туда же устремляются и несколько активных сотрудников.
  Я уже в объятиях вампира, скольжу в такт медленной мелодии. Внутри горит пламя, хочется закрыть глаза и отдаться на волю чувств. Я так долго сдерживала себя, боялась, бежала.
  - Не хочу делить твое внимание, ни на минуту, ни на секунду, - шепчет Николас мне в волосы, и я понимаю, что танец - это возможность быть наедине среди толпы.
  Рука моего партнера скользит по обнаженной части спины, продолжая рисовать горящие узоры, я таю в его руках.
  Сказать 'да'? Но что нас ждет, если мы будем вместе? Будем ли мы счастливы? Последние несколько дней я часто думала об этом. Даже если откинуть все остальные сомнения, это не давало мне покоя. Мы слишком разные, чтобы жить в гармонии.
  Словно, почувствовав мои сомнения, Николас одним плавным движением уводит меня с танц-пола в сторону темного коридора. Кажется, последние несколько па мы целенаправленно двигались сюда из гущи танцующего народа. Не давая сосредоточиться, приникает к губам жарким поцелуем. Все тревожные мысли вылетают из головы, кажется, что именно так и должно быть, это правильно, закономерно. Я отдаюсь на волю чувств, обхватываю Николаса за плечи и не менее страстно отвечаю на поцелуй. Кажется, мы нырнули в какую-то комнату, похожую на кабинет. Вампир поцелуями выкладывает дорожку по моему плечу, прижимая к стене, и я не могу ни о чем думать, кроме НЕГО. Останавливаясь, шепчет: - А-лекс, скажи 'да'.
  О чем он? Но мысль снова ускользает, так как Николас начинает покрывать поцелуями мое лицо. Уголки губ, скулы, крылья носа. Легкие едва ощутимые, словно крылья бабочек, касания бархатных губ, окончательно сводят меня с ума, заставляя полностью отдаться на волю победителя.
  Когда в кармане Николаса запищал телефон, я даже не сразу поняла, почему меня выпустили из объятий. Вампир, переводя дыхание, что-то недовольно и кратко рявкнул в трубку. А я, придя в себя, поняла, что секунду назад была готова сказать 'да'. И испугалась. Даже если все получится, сколько лет нам осталось? Мне осталось? Я редко задумывалась об этом, потому что, прежде всего, думала о своем согласии. Но сейчас эта мысль, словно холодный душ, накрыла меня с головой. Что мне делать через десять-пятнадцать лет? Как жить потом, без него? А дети, семья? Я всегда хотела большую....
  Николас четко понял мое состояние: опять сомнения, потому что телефон со свистом впечатался в противоположную стену, мелкими рваными осколками разлетаясь по всей комнате. Мужчина, пытаясь сдержаться, резко отвернулся и молнией шагнул к окну.
  - Прошу, время, - прошептала я, понимая, что все зашло слишком далеко.
  - Сколько? - почти ласково спросил вампир, и из-под его ладоней посыпалась гранитная крошка подоконника.
  Я со свистом втянула воздух. Действительно, сколько?
  Не дождавшись ответа, развернулся всем корпусом ко мне, пристально впившись взглядом в лицо. За его спиной, развалившись на несколько кусков, осел на пол развороченный гранитный подоконник.
  - Сколько, А-лекс? - повторил мужчина, и я непроизвольно сглотнула, понимая, что он на пределе.
  Николас оказался рядом в секунду. Руки по обе стороны от моей головы, я практически прижата к стене его телом. Тяжелый взгляд, сбившееся дыхание, полыхающий взгляд.
  - То приникаешь, то уходишь. Вот мне кажется, что ты хочешь быть со мной, и в ту же секунду ты говоришь 'нет', - возбужденно дыша, прошептал он. - Сколько можно?
  Я лишь прикусила губу, не в силах дать ответ.
  - Думаешь, мне легко? - вампир резким движением, схватил меня за плечи. - А, А-лекс?
  - Нет, - тихо ответила. - Николас, я не хотела...., - поперхнулась.
  Тяжелый, пристальный, пронзительный взгляд. Отвела глаза. Черт! Как же сложно сформулировать, объяснить. Самой разобраться сложно, а тут...попытаться донести свои сомнения, переживания.
  -...не ставила целью извести тебя. Мне нужно самой разобраться, решиться. Это мучит меня тоже, я понимаю, что выбор необходим.
  Сумбурная, рваная речь. Господи, он хоть что-то понял из этого? Подняла глаза. Несколько бесконечно долгих секунд. В ответ дикая, бешеная пляска алых всполохов.
  - В очередной раз убеждаюсь, что отсутствие выбора иногда является самым верным решением, - и Николас резким, властным движением привлек меня к себе, впиваясь губами в губы. Бешеная страсть, желание, горечь. В этом властном поцелуе было все! Не успела я осознать случившееся, как оказалась свободна. Удивленно замерла, понимая, что ожидала другого.
  - Завтра, Алекс, - холодно произнес стоящий напротив мужчина. - Ты сделаешь свой выбор. Я буду у себя в квартире до двенадцати часов, после чего покину Санкт-Петербург.
  Не проронив больше ни слова, Николас развернулся и покинул комнату.
  
  -2.7.-
  
  Я прикрыла глаза, стараясь унять дрожь. Господи, я просто схожу с ума. Потерла дрожащими руками виски. Хочу домой. У меня есть ночь на размышления, это очень мало, но Николас прав, я мучаю нас обоих. Повернулась к двери, выскользнула из комнаты и запнулась, услышав:
  - Ненавижу, ненавижу!
  В темном углу коридора стоял мой коллега.
  - Рома? Все в порядке? - я подалась навстречу парню.
  - Ты-ы-ы, - истеричное шипение в ответ. - Ты- вампирская подстилка. Не подходи.
  Я замерла, пораженно уставившись на говорившего.
  - Рома, о чем ты?
  - Не притворяйся! - парень всплеснул трясущимися руками. - Думаешь, я не видел, как ты на него смотрела?! Да ты готова была прям там...., - лихорадочный блеск в глазах залила дикая злость:
  - Ты меня предала! Нас! Ненавижу.
  Ромка шагнул мне на встречу, сжимая руки в кулаки.
  - Успокойся, пожалуйста, - тихо произнесла я, стараясь угомонить бывшего приятеля. Парень был просто невменяем. Я никогда не думала, что человек, с которым я когда-то весело болтала, может так себя вести. Истерично! Неконтролируемо! Безумно!
  - Ненавижу, - как завороженный произнес парень, продолжая надвигаться на меня.
  И в этот момент мне впервые стало страшно. Безумный блеск в глазах, лихорадочный румянец, трясущиеся судорожно сжимающиеся руки. Успею ли я что-нибудь предпринять прежде, чем он окончательно рехнется и попробует меня придушить. Именно такое желание я прочитала в его глазах. Но прежде чем Ромка сделал еще один шаг, я услышала такое родное:
  - Все в порядке, Алекс?
  Чуть поодаль, в нескольких метрах от меня стоял Николас и пристально наблюдал за происходящим. Так далеко, Ромка гораздо ближе, но вампир успеет, теперь точно успеет. Облегчение нахлынуло волной, практически подогнулись ноги, позади себя нашарила рукой стену и оперлась в надежде устоять.
  - Все хорошо, - тихий ласковый шепот в волосы. - Не бойся. Я услышал твой страх и пришел. Теперь все хорошо.
  Ромку перекосило, он еще крепче сжал руки, но связываться с вампиром побоялся и, развернувшись, поспешил прочь.
  - Пусть идет, - охрипшим голосом просипела я. Не хотелось, чтобы Николас прибил идиота ненароком. - Отвези меня домой, пожалуйста.
  Мужчина молча подхватил меня на руки и понес к выходу. Не успели мы подойти к дверям, как у тут же появился молодой человек с моей шубой в руках, Николас одним жестом подхватил верхнюю одежду и накинул ее на меня. А ровно через минуту нас уносил прочь блестящий "Мерседес", а я, прижавшись щекой к Николасу, думала о том, что не смогу без него. Вот просто не смогу и все.
  Через десять минут мы подъехали к нашему дому. Мужчина снова подхватил меня на руки, отпустив только у дверей моей квартиры, вопросительно вскинул бровь. Наверное, он был в смятении. Ведь мои чувства был достаточно ясны.
  - Николас, мне нужна эта ночь, - тихо прошептала я.
  - Уверена? - мягкий, бархатный голос.
  - Да.
  - Хорошо, А-алекс, - кивнул вампир.
  Ооткрыла дверь, зашла внутрь, захлопнула ее, прислонилась спиной к гладкой деревянной обивке и практически сползла вниз. Я приняла решение, но эту ночь я должна пережить в одиночестве, раз и навсегда избавиться от своих страхов, что терзали меня так долго. Чтобы быть счастливой с тем, кто тебе дорог, нужно уметь мириться с его недостатками и принимать таким, каким он есть. Николас - вампир. Жесткий, иногда даже жестокий, целеустремленный хищник. Он властен и требователен, он тот, кто пишет правила нынешнего мира, кто кладет на алтарь управления жизни других. И чтобы быть вместе я должна это принять. Тигр никогда не станет белым и пушистым зайчиком, и с этим тоже необходимо смириться. Так же, как и с фактом, что мое счастье будет недолгим, так как через десять-пятнадцать лет я постарею, а он будет вечно молодым!
  Это была долгая ночь, полная переживаний и дум, но к ее концу я могла точно сказать, что, несмотря на все сложности и неясность, я хочу быть с Николасом, с тем, кого еще недавно ненавидела все душой, от кого бежала, кого считала монстром, потому что я его люблю!
  Без десяти минут одиннадцать. Я приняла душ, вытерлась, переоделась в удобный брючный костюм, стянула волосы в хвост. Попью чай и ...вперед. Улыбнулась про себя. Удивленно вздрогнула: в дверь постучали. Подошла, открыла и обомлела. На пороге, переминаясь с ноги на ногу, стоял Ромка.
  - Алекс, подожди, прости, - заметив, что я собираюсь захлопнуть дверь, затараторил парень. - Я пришел извиниться. Прости, я вчера наговорил кучу лишнего, не знаю, что на меня нашло.
  - Хорошо, Рома, прощаю, - улыбнулась я, понимая, что не хочу в новую жизнь вносить обиды и негативные эмоции старой.
  - Спасибо, вот возьми, это тебе, - отводя глаза в сторону, Ромка протянул мне пачку конфет и практически впихнул в руки.
  - Да не нужно.
  - Нет, нет, бери, - быстро произнес названный гость. - Мне действительно очень жаль, что так получилось.
  - Хорошо, - согласилась я . Спорить не хотелось.
  - Я тогда пойду, еще раз прости, - попрощался Ромка , спеша уйти.
  Наверное, ему не комфортно со мной, потому что он чувствует вину, подумал я тогда, закрывая дверь. Но думать о парне и его необычном поведении времени не было, поэтому я зашла на кухню, кинула на стол конфеты, налила чашку чая, обхватила ее руками и задумалась.
  Что я ему скажу? Как объясню?
  Прикусила губу, автоматически открыла коробку конфет, не глядя, вытащила первую попавшуюся, положила в рот. Странный, горьковатый привкус. Запила чаем.
  Какая разница! Нужно просто подняться к нему, он все поймет.
  Подхватилась со стула, надела сапоги, выбежала в коридор. Несколько минут и я у ЕГО двери, неуверенно протянула руку к звонку. Замерла.
  К черту сомнения, все решено!
   Но не успела нажать на кнопку, как услышала бархатное, будоражащее, знакомое:
  - Проходи, А-лекс!
  Ждет!
  Шагнула в распахнувшуюся дверь.
  Вампир стоял у окна, в пол-оборота ко мне. Как всегда красивый, элегантный....родной.
  - Николас, ..., - я не успела закончить, фразу, как меня тугим узлом скрутила резкая боль, разлившаяся в желудке. Я выдохнула, пытаясь сосредоточиться, разогнуться, но новая волна, еще более жуткая , взрывающая внутренности огнем, заставила опуститься на колени.
  - Алекс, что с тобой? - издалека услышала взволнованный голос Николаса.
  Ответить не смогла, задыхаясь от нового приступа.
  - А-алекс, что и когда ты ела? - кажется, меня тряхнуло, - А-лекс, это важно, ответь.
  .....Чай, конфеты, Ромка, - непослушным языком произнесла я, на секунду выныривая из мира боли. Снова провалилась. Выплыла. Поймала на секунду лицо Николаса, попыталась сфокусировать взгляд. Не получилась. Опять больно!
  Не успела, не успела сказать....
  Боль, снова боль!
  Кажется, это судороги.
  Господи, прости!!!
   Как же глупо умереть вот так! Не успела!
  Я распахнула глаза. Незнакомая комната, спальня, за окном - свет. Такой яркий свет. Зажмурилась. Постаралась привыкнуть, прислушалась к внутренним ощущениям. Странно. Необычно. Попыталась подняться с кровати. С трудом, но удалось. Кажется, я еще очень слаба. С другой стороны, откуда такие сильные ощущения: звуки, краски, все стало ярче, громче, будто с меня сняли защитную пленку, и мир запестрил новыми гранями и акцентами. Захотелось подойти к окну, вдохнуть полной грудью, почувствовать легкий ветерок на коже. Интересно, где я? В России сейчас далеко не так тепло, как здесь.
  Поднялась, опираясь на руки. Пошатнулась. Неуверенно шагнула, еле удержалась на ногах. Откуда такая слабость? Воспоминания нахлынули мгновенно, заставляя грудь сжаться в судорожном выдохе. Ноги подкосились, и я опустилась на пол рядом с кроватью. Господи! Ромка пытался меня отравить?! Николас! Я жива? Стиснула руки, внезапно осознав, что находилась всего на волосок от смерти. Подняла глаза, пытаясь сообразить, на что бы опереться. Хочу подняться! Подойти к окну, увидеть, что там, почувствовать себя живой, частью этого мира. Судорожно обвела комнату взглядом и уткнулась в зеркало, висящее напротив. С кровати его видно не было, но как только я встала и прошла несколько шагов, то оказалась в отражении.
  Это не я! Девушка в отражении была безумно на меня похожа, но она не была ЧЕЛОВЕКОМ! Бледная, с бордовыми всполохами в зеленых глазах ОНА была ВАМПИРОМ. Я недоверчиво прогнулась и разъяренно.... зашипела, как и та ....в отражении! Господи! Нет!!!!! Я сошла с ума! Это побочный эффект, выздоровления?! Подгоняемая страхом, невзирая на отсутствие помощи, я поднялась с пола, и, покачиваясь от слабости, замерла, не сводя глаз с зеркала, в котором отражалась худенькая фигурка с истощенным лицом, на котором изумрудами сияли нечеловеческие глаза.
  ЕГО я почувствовала прежде, чем увидела. Резко обернулась. Сначала мелькнула смазанная тень, затем передо мной возник Николас. Горько усмехнулась. Раньше я не чувствовала его приближения и уж тем более не видела.
  - Что со мной? - слова сорвались вместе с уже знакомым шипением.
  - Алекс, тебе не следовало вставать, - бархатный, успокаивающий голос. - Еще рано. Ты должна отдыхать.
  -Николас, - предупреждающе выдохнула я.
  - Алекс, тебе нужно еще поспать, - мужчина шагнул в мою сторону.
  -Что ты со мной сделал? Отвечай! - в голосе прорезались истерические нотки. Я уперлась руками в грудь Николаса, стараясь оттолкнуть его от себя. Слабая, как котенок. Конечно же, желаемого эффекта это не принесло.
  - Спи, А-алекс, - тихо произнес вампир. В голове послышался легкий звон.
  - Не смей, - зашипела я, оседая в его руках.
  Сопротивляться гипнозу сил не было. Уже практически погружаясь в умиротворенную темноту, почувствовала, как меня бережно кладут на кровать, отводят в сторону волосы, оголяют шею. Дальше - сон!
  
  Распахнула глаза. Ночь. Из окна веет влажной свежестью моря, слышится и трескотня цикад, и не просто слышится, а гремит. Отвлеклась на свое состояние, трескотня тут же стала значительно тише. Удобно, ничего не скажешь: слышать, когда нужно. Потянулась. Состояние просто замечательное: ясная голова, ни намека на слабость. Улыбнулась и ...резко повернула голову. Николас сидел в кресле напротив, наблюдая за мной. Мягкий, но слегка настороженный взгляд. Еще бы! Села, молниеносным жестом спустив ноги с кровати. Прищурилась. То, что случилось, просто не укладывалось в голове. Но...это был факт.
  - Кто я, Николас? - тихий, дрогнувший, голос.
  - Ты - вампир, Алекс, - спокойный ответ.
  - Как такое возможно? - еще тише.
  - Ты умирала, почти умерла, - Николас на секунду прикрыл глаза, пряча боль. - Я вмешался ....
  Выдохнула, резко встала с постели. Захотелось закричать, ударить, удавить. Ромка.....сволочь!
  Метнула взгляд на вампира.
  - Мертв! - на лице Николаса появилось хищное выражение. - Я сделал это с большим удовольствием.
  Вздрогнула. Хотела ли его смерти? Нет, я не была столь кровожадной.
  - Но я, ведь, выжила.
  - Алекс, неужели ты думаешь, что я спустил бы такое ему с рук? - голос Николаса прорезало легкое рычание. - Он практически убил тебя! Количество яда, введенное в одну конфету, было несовместимо с жизнью молодой хрупкой девушки. Если бы я не вмешался, ты была бы мертва! Вампир вскочил с кресла. Прищуренные глаза, взволнованное лицо.
  - Если бы ты не поднялась, даже я мог бы не успеть.
  Секунда и он рядом, сжал в объятиях, опустив лицо в волосы и вдыхая их запах.
  - Он заставил тебя умирать в мучениях, - глухой голос. - Ты этого не помнишь, я блокировал память. Когда я пришел к нему, твой 'друг' был уверен, что все кончено, и был безмерно этим доволен.
  Николас выпустил меня из объятий, отвернулся, отошел к окну.
  - Мне хотелось убивать его долго и мучительно, чтобы он молил о пощаде, кричал, заходясь в судорогах, но.... я всего лишь скормил ему 'подарок', который он столь щедро преподнес тебе, и сообщил, что, несмотря на все его ухищрения, ты проживешь долгую и счастливую жизнь.
  Я сглотнула. Наверное, это справедливо.
  - Как я изменилась? - тихо спросила я. - Вы же не можете...
  - Можем, - мужчина обернулся в мою сторону.
  Я потерла виски. Автоматический жест, оставшийся из моей прежней жизни, сейчас нужды в нем не было. Голова ясная, мысли не просто бегут, несутся. Но это успокаивало. До слов вампира была надежда, иллюзия. Несмотря на увиденное в зеркале, на слова Николаса об изменении, была ... А сейчас он словно подвел черту.
  Я выдохнула и быстро вышла на балкон. Зашторенную дверь я приметила еще в кровати, и теперь с наслаждением вдыхала свежий морской воздух, стараясь успокоиться. Вцепилась в балконные поручни. Хотелось закатить истерику, зарыдать, потребовать вернуть все обратно. У кого? Когда я умирала у него на руках, Николас сделал то, что считал единственно правильным. Наверное, я бы поступила так же. Только все равно тяжело!
  На плечах почувствовала руки вампира, тихонько сжал, массируя, успокаивая, помогая справиться. Мое эмоциональное состояние для него не секрет!
  - Рассказывай, - тихо попросила я.
  - 2.8 -
  
  Что же мы знаем о вампирах? Лишь то, что они считают нужным нам рассказать. И зачастую эта "правда" очень далека от истины.
  - Ходит множество легенд о том, кто мы на самом деле, - тихо начал вампир. - Большинство считает нас хищниками, кто-то намекает на то, что мы являемся мертвецами, иные причисляют к инопланетным существам. Но ни одна из историй не отражает истинную картину. Что-то близко к правде, что-то даже может пересекаться с ней, но.... все это вымысел.
  - Кто же вы, Николас?
  - Мы, Алекс, - мягко поправил меня вампир, нежно касаясь губами моего затылка.
  Вздрогнула. В груди бешеной птицей забилась паника. Мозг еще не принял новую информацию, я не готова была признать себя вампиром, но и человеком себя не ощущала. Ужасно! Было ощущение, что я где-то между, в пустоте, не принадлежу ни к одному из миров. Телом - вампир, душой - человек. И этот конфликт никогда не будет преодолен, он будет довлеть надо мной, заставляя чувствовать себя чужой и среди тех, и среди других.
  Николас снова легко пробежался ладонями по зажатым плечам, снимая напряжение. Стало чуть легче.
  - Так, кто же? - не отрицая, но и не подтверждая свою новую сущность, глухим голосом спросила я.
  - Люди.
  - Что?!!! - юлой прокрутившись в руках мужчины, я недоверчиво уставилась ему в лицо. Он шутит? Издевается? Всмотрелась и ... осознала, что это правда. Понимание было мимолетным, еле уловимым, но настолько четким и понятным, что на секунду я просто потеряла дар речи. Вампир лишь понимающе улыбнулся и произнес: - Да, Алекс, люди. Просто несколько миллионов лет назад, когда на Землю упало небесно тело, ввергшее нашу планету в ледниковый период, нашим предкам повезло оказаться недалеко от эпицентра.
  - Подожди, - перебила я рассказчика. - О каких предках ты говоришь? Тогда были лишь динозавры и.., - я запнулась, увидев мягкую насмешку в глазах вампира.
  - Алекс, ТОГДА было не только динозавры, но об этом мы предпочитаем молчать, а ученые пишут лишь то, что мы говорим.
  - А дальше?
  - Предположительно, вместе с небесным телом из космоса попал неизвестный вирус, который инфицировал часть населения. Именно это позволило предкам пережить ледниковый период, впав в своеобразную спячку. Они проснулись, когда сошел лед, и Землю заселили уже новые поколения людей. Благодаря своим возможностям, молодые вампиры оказались более приспособлены к новому миру, что позволило им развиваться гораздо быстрее своих собратьев и, по сути, взять последних под контроль.
  Николас замолчал на секунду, давая мне переварить ифнормацию. Затем продолжил.
  - Мы носители вируса, А-алекс, хищники, появившиеся в результате катастрофы, но произошли мы от людей.
  - А обращение?
  В теле молодого вампира его концентрация не велика, поэтому юные представители нашего вида не сильно отличаются от людей. Они практически не пьют кровь, которая требуется для деления вируса, их возможности гораздо скромнее, чем у зрелых вампиров, они спят ночью, даже устают, и они не могу никого заразить. Но со временем вирус размножается, вампир входит в силу своих возможностей, он начинает пить кровь раз в день и может инфицировать другого человека. Со временем любой укус такого вампира - это обращение. Инфицирующих единицы, поэтому мы держим эту информацию в тайне. Прежде всего, потому что они - гарантия того, что наш вид не вымрет, несмотря на любые катаклизмы. Достаточно одного носителя, умеющего обращать, чтобы возродить наш род. Ну и конечно же это спасает от лишней шумихи, паники и нездорового ажиотажа.
  - Меня обратил ты? - тихо спросила я, вновь разворачиваясь к перилам.
  - Да, А-алекс. Ты видела, я часто пью кровь из бокала, так как мой укус либо убивает, либо дарует долгую жизнь. Другого не дано. Но обращать бесконтрольно опасно. Чтобы мы могли жить и питаться, людей на планете должно быть больше, чем вампиров.
  - Сколько тебе лет, Николас? - еще тише, но он, конечно же, услышал.
  - Много, Алекс, очень много.
  - Я ничего о тебе не знаю.
  - Что ты хочешь знать? - шепот у самого уха.
  - Откуда ты родом, как стал вампиром, как жил.
  - Я был рожден вампиром на территории современной Англии. Рос, учился там же до ста пятидесяти лет. Потом все изменилось. Моя мать погибла в одной из вампирских междоусобиц. В те времена не было единого правления. Множество кланов боролись друг с другом за право сильнейшего. Отец не смог пережить эту потерю. Как ни странно это звучит для людей, привыкших видеть в нас лишь монстров, но все пары, вступившие в брак, безумно любят друг друга. Так как иначе это бессмысленно. Когда ты живешь так долго, заключать союз стоит только по любви. Ни деньги, ни власть, ни положение не стоят того, чтобы всю свою жизнь терпеть рядом человека, который тебе не нужен и которому не нужен ты.
  - Прости, что заставила тебя вспомнить это.
  - Я любил их, но это было так давно. Боль ушла. Но тогда я поклялся, что приложу все усилия, чтобы междоусобные войны вампиров навсегда исчезли из нашего мира. А для этого необходимо было взять под контроль всю территорию.
  - Так ты стал одним из ТРИО?
  - ТРИО появилось гораздо позже, А-алекс. А последние мятежные кланы были уничтожены чуть больше ста лет назад. Если хочешь, я расскажу тебе об этом, но потом. Сейчас я бы хотел поговорить о другом.
  Я закрыла глаза, когда руки мужчины опустились на талию, прижимая меня к себе.
  - Сейчас я хочу поговорить о тебе и о нас.
  Я слегка кивнула, соглашаясь с темой. Как ни крути, это, действительно, важные вопросы, и не сегодня, так завтра о них придется вспомнить. Лучше уж раньше.....
  - Алекс, ты человек. Прежде всего, человек. Относись к этому именно так, и тебе не придется бороться с собой.
  - Николас, - я горько усмехнулась. - А как мне относиться к желанию поохотиться? Как к одной из человеческих слабостей? - кажется, в моем голосе слишком много желчной насмешки. Но к чему этот самообман? Вампиры - не люди. Может, когда-то и были, может, благодаря этому факту у нас больше общего, чем мне казалось, но.... мы все равно слишком разные.
  - В ближайшие лет пятьсот - никак.
  - Прости?
  - Алекс, сейчас ты еще слишком человек для подобных желаний. Со временем они, конечно, возрастут, но твой самоконтроль так же усилится. Поэтому если сама не захочешь, то никому никакого вреда не причинишь.
  - Значит, вампиры могут себя контролировать? - кажется, я дернулась в объятиях Николаса. Но он, как и всегда, был гораздо сильнее, поэтому моя попытка не принесла результата, мужчина лишь крепче сжал объятия.
  - До начала охоты - да, почти любой вампир может себя контролировать, а вот в процессе - практически никто.
  Выдохнула, живо представляя себя с лихорадочно блестящими глазами и кривой усмешкой на окровавленном лице. Я могла простить подобное Николасу, рожденному вампиром. Но себе....
   -Тебе не стоит переживать, А-алекс, - легкий поцелуй в плечо. Он, как всегда, слишком хорошо чувствует мои эмоции. - Ты одна из тех, кто будет контролировать себя в любой ситуации.
  - Откуда такая уверенность? - глухо поинтересовалась я. В груди встрепенулась надежда.
  - Пойдем.
   Секунда и мы у зеркала. Я удивленно взирала на нашу пару, возникшую в отражении. Красивые, молодые, опасные .... вампиры. Ничего странного или необычного. Что я должна увидеть? Вопросительно выгнула бровь, ожидая объяснения.
  - Будучи человеком, ты неоднократно замечала, что у многих из нас есть определенные способности. У кого-то они выражены сильнее, у кого-то слабее, у кого-то нет вообще, а кто-то, наоборот, может многое.
  - Как ты? - тихо уточнила я.
  - Да, - легкий кивок, подтверждающий мои слова. - Все дело в ауре. Именно она определяет способности вампира. Чем аура ярче, многогранней и радужнее, тем он сильнее. Именно ее ты ощущала, сталкиваясь с каждым из нас.
  Я кивнула. Это объясняло мои странные ощущения при встрече с вампирами, и то, откуда возникало четкое понимание, что они не люди. Но это вовсе не объясняло уверенность Николаса в моих способностях!
  - А теперь внимательно посмотри на нас! - вампир тихонько коснулся моего подбородка, заставляя упереться взглядом в зеркало.
  Я послушно прищурилась, стараясь увидеть то, что, по всей видимости, упустила в первый раз. Сначала взгляд заученно скользил по нашему отражению, не выявляя чего-то особенного. Я почти отчаялась, когда на долю секунды в зеркале отразился многоцветный орел, окутывающий нас с вампиром. Возник и пропал. Я разочарованно вздохнула, закусила губу и вновь сосредоточилась, пытаясь поймать то состояние, когда аура становилась видимой. Несколько мучительных минут, и я увидела... Больше всего она напоминала северное сияние, многоцветной волной окутывающее наши фигуры. Я восхищенно замерла, потом нахмурилась. Шагнула немного в сторону, вырвавшись из объятий мужчины. Вампир не препятствовал, лишь наблюдал с мягкой, понимающей улыбкой.
  - Николас, - выдохнула я удивленно. - У нас идентичная, абсолютно похожая аура!
  - Да, А-алекс.
  - Это потому что ты меня обратил?
  - Нет, - усмехнулся вампир. - Аура дана от рождения и вовсе не зависит от того, кто и как заражает тебя вампиризмом.
  - Такое часто бывает? - уточнила я, имея в виду идентичность наших аур.
  - Нет. За все время я сталкивался с подобным лишь несколько раз.
  - И это означает ..., - озаренная догадкой, я поймала в зеркале взгляд своего собеседника.
  - Что у тебя очень большие возможности, о которых я знаю не понаслышке.
  Сглотнула. Неужели со временем я смогу ощущать чувства других людей и гипнотизировать. Верилось с трудом.
  Николас понимающе усмехнулся: - И еще я точно уверен, что ты сможешь контролировать себя в любой ситуации, А-алекс!
  Захотелось рассмеяться. Стало легко, словно тяжелый камень, сдавливающий грудь, и мешающий вдохнуть в полную силу, с треском свалился вниз.
  - Раз мы решили первый вопрос, предлагаю перейти ко второму, - вкрадчиво произнес вампир.
  - Николас, я... - голос дрогнул и преломился. После того, как я узнала про ауру, после жуткого облегчения мне хотелось побыть одной. Эмоциональное потрясение, нервы, все разворачивалось так стремительно, информации было так много, что хотелось зарыться в подушки, разрыдаться, не эстетично размазывая по лицу горькие, соленые слезы, прийти в себя и уже потом 'на трезвую голову' вести именно этот разговор.
  - Тш..., - вампир в секунду оказался рядом со мной и приложил палец к губам, призывая замолчать. Теперь его движения не выглядели, как пространственное мерцание: был там и вот уже здесь. Сейчас я отчетливо видела его перемещение смазанной, резкой полосой, от которой, вздумай я что-то предпринять, вряд ли смогла бы уклониться и которой вряд ли могла бы помешать. Николас все равно был гораздо быстрее и сильнее меня, но теперь я хотя бы могла его видеть.
  - Просто послушай, - его голос тихий, серьезный, властный, вызвал волну дрожи, прокатившуюся от груди до самых кончиков палацев. - Там, в Санкт-Петербурге, ты пришла ко мне. Пусть не было произнесено ни слова, но я, - палец Николса оторвался от моих губ и нежно обвел контур подбородка, немного корректируя его наклон таким образом, чтобы я смотрела мужчине прямо в глаза: - понял все до малейшей эмоции и жеста.
  На последней фразе в глазах вампира полыхнул жаркий, всепоглощающий огонь.
  - Я мог бы воспользоваться этим сейчас, - его голос стал еще тише. Палец от подбородка скользнул по линии шеи, будоража и волнуя.
  - Сейчас ты как никогда беззащитна передо мной, в растерзанных чувствах, неуверенная в завтрашнем дне, подавленная и смущена свалившимися на тебя новостями. Сейчас твой разум далеко, мысли смешаны, ситуация неопределенна и непонятна. И единственное, что связывает тебя с прошлым - это я. Удобная ситуация, чтобы привязать тебя к себе, очаровать, усилить твои чувства, и больше никогда не отпускать, - жаркий шепот, заставляющий сердце пуститься в учащенный галоп.
  - А-алекс, - выдохнул в волосы вампир, резко притянув к себе. - Я хочу этого больше всего на свете. Ты не представляешь, как я этого хочу.
  Николас замер на несколько секунд, вдыхая мой запах, наслаждаясь крепкими объятиями, моим учащенным сердцебиением и жарким дыханием. Но вот я на свободе, и мой собеседник уже опять в шаге от меня.
  - Но я хочу, чтобы последний шаг ты сделала сама. Осознанно, без принуждения и влияния с моей стороны. Я не хочу быть хозяином, спасительным жилетом в мире неопределенности или просто временным гостем в твоей жизни. За тот период, когда мы не были вместе, я понял, что желаю большего, гораздо большего. А то, что между нами было, меня больше не устраивает. Николас взглянул мне в лицо: сильный, уверенный, твердо знающий, что ему нужно.
  - Я хочу тебя всю, Алекс. Я хочу не только делить с тобой постель, но и жизнь: твои мысли, желания, взгляды. Я могу многое дать: свою любовь, заботу, знания, предоставить тебе различные возможности, предложить весь мир. Но и взамен я потребую не меньше. Я хочу, чтобы ты принимала меня такого, какой я есть. Я не ангел, не мил, и не скромен, возможно, иногда слишком требователен и властен, и я живу в определенном мире и в определенной прослойке. Чтобы изменить мою точку зрения, тебе придется доказать свою, аргументировать и отстоять. Я собственник и не позволю даже смотреть в другую сторону. Не тот, кем можно управлять и манипулировать. Зачастую мы будем сталкиваться с политическими решениями, которые могут претить твоей сущности, но так было, есть и будет в любом правлении. Я живу в этом мире. Хочешь его изменить, принимай участие, предлагай другие решения. И если они так же эффективны, я выберу альтернативу. Я не могу изменить свою сущность, но я хочу дать шанс нашим отношениям и готов приложить к этому максимум усилий.
  Николас замолчал, давая мне возможность переварить услышанное. Затем продолжил.
  - Думаю, это будет не просто, но разве в человеческих семьях компромиссы, умение договариваться, понимать, не являются залогом успеха семьи? Полная свобода - это одиночество, Алекс. Поверь, я знаю это не понаслышке. Любые отношение предполагают ответственность и обязательства, своеобразные уступки и компромиссы, но многие выбирают именно такую несвободу, так как она позволяет жить, а не существовать.
  Я предлагаю тебе партнерство, заботу.... свою любовь и хочу получить то же самое в ответ. Подумай, готова ли ты дать мне это, А-лекас.
  Я сглотнула. Возбужденная, эмоционально взвинченная, потрясенная услышанным. Хотелось тут же ответить: Да! И в тоже время: Нет! Я боялась. То, что предлагал Николас, были не просто романтические отношения! Я лишь недавно определилась в своих чувствах к нему, и меня бы больше устроило постепенное развитие наших отношений с возможностью ...что? В любой момент их прекратить? Да, наверное! Но могло ли это быть реально с НИМ? Вряд ли. Его любовь поглощает, требует, но в то же время манит и обещает. Равны ли мои чувства его? Смогут ли они выдержать ту волну, что накроет меня с головой, если я приму предложение Николаса?
  Видимо лихорадочно, чередой несущиеся мысли отразились на моем лице, так как вампир приблизился и прошептал:
  - Подумай, А-алекс!
  Секунда и я чувствую его губы, нежно касающиеся моих.
  Еще секунда и поцелуй уже далеко не так невинен. Он захватывает все мои чувства, мысли уносятся прочь. Лишь его губы и руки, скользящие по спине, прижимающие к себе все крепче и крепче.
  - Подумай, - слышу я на грани сознания. Как же холодно без его объятий. Зябко повожу плечами. - Тебе следует отдохнуть, А-алекс.
  И Николас, подхватив меня на руки, укладывает в постель.
  - Ты еще слишком слаба. Поспи немного. Дом в твоем распоряжении. Я скоро вернусь.
  Теплая улыбка, и он, поправив одеяло, уходит. А я жду.
  ДЕНЬ, ДВА, ТРИ...НЕДЕЛЯ. Но его все нет.
  
  - 2.9 -
   Я вихрем взлетала по лестнице.
   За неделю, что прошла с момента нашей последней встречи с Николасом, я открыла в себе множество интересных способностей. А чем еще заниматься, когда никто в доме не может сказать, где ОН, телефон столь желанного абонента "вне зоны действия", а другие контакты канули в небытие вместе с оставленными при побеге гаджетами.
  Злиться: как он мог бросить меня одну СЕЙЧАС, когда он так нужен?!
  Возмущаться: все намеренно! Он хочет показать мне свою важность, усилить мое одиночество! Вернется - убью!
  Переживать: на Николаса это так непохоже. День, два, не больше! А если с ним что-то случилось?
  Отчаиваться: с ним действительно что-то случилось! Господи, как теперь жить без НЕГО?
  Я прошла все, перемежая эмоциональные всплески с периодами относительного спокойствия. Именно в моменты "затишья" пыталась разобраться в себе, своих ощущениях и возможностях. Из-за нестабильного эмоционального фона получалось плохо, а из-за отсутствия учителя - медленно. Бесконтрольно, на основе парочки тематических книг, позаимствованных из библиотеки, и благодаря своему упорству, я все же научилась быстро двигаться, фокусировать ночное зрение, по желанию "включать" и "выключать" усиленное обоняние и слух вампира, улавливать особенно "громкие" эмоции слуг. Но в последние дни занятия были практически безрезультатны, я все чаще отвлекалась на мысли о Николасе. Поэтому, когда в гостиной прозвенел телефон, и Леонардо сообщил, что будет у меня в гостях через час, выдохнула с огромным облегчением. Он точно в курсе событий!
  Вздрогнула. Но почему Николас не пришел сам?
  Сердце пропустило удар! Неужели что-то все же случилось?
  Сглотнула. Как же меня измотала неизвестность. Любы новости лучше.
  
  Третий этаж. Без стука ворвалась в комнату, где остановился Лео.
  - Проходи, - приветливо кивнул вампир, наливая себе бокал алой жидкости. - Будешь? - любезно предложил он.
  Отрицательно покачала головой. Кровь я пила лишь раз. Не слишком приятно, но и не отвратительно. Никак. Возможно, вкус к данному напитку придет со временем. Но пока я не хотела пить его чаше, чем это было необходимо. Замерла в ожидании.
  - Ты стала еще красивее, - улыбнулся мне хозяин комнаты. - Рад видеть тебя среди нас, Алекс. Присаживайся.
  - Спасибо, Лео, - села, выжидательно уставившись на моего собеседника. Сердце, сколь упорно я не хотела его успокоить, периодически срывалось в ускоренный такт. Тихонечко выдохнула, стараясь взять себя в руки.
  Мужчина не спеша опустился в кресло напротив и пригубил напиток, с нескрываемым интересом следя за моей реакцией.
  - Леонардо, - я предупреждающе выгнула бровь. - Ничего не хочешь мне сказать?
  - Николас будет ждать тебя сегодня на балу.
  - Ждать?! - отойдя от изумления, со свистящим шипением произнесла я. Эмоции бурлили водоворотом, не давая сосредоточиться. Злость, радость, изумление, но самыми яркими были облегчение и затем ярость. Он жив и здоров, с ним все в порядке, - трепетало сердце. Он не выходил на связь целую неделю, я сходила с ума, переживала, - громогласно басил разум.
  - Убью, - выдохнула, понимая, что находись Николас напротив меня, сначала устроила бы ему незабываемую трепку, а потом задушила в объятиях.
  Вздрогнула, почувствовав прикосновение чужой силы. Леонардо даже вперед подался, пытаясь впитать, как можно больше моих эмоций. Прищурилась, выкидывая его за пределы своей ауры, блокируясь, насколько могла и понимала.
  - Какая шустрая! - брови вампира изумленно взлетели вверх.
  - И тебя, - проникновенно пообещала я. - Если попробуешь еще раз.
  Мужчина улыбнулся, примирительно поднимая руки вверх: - Принято. Больше не буду. И на Николаса не злись, у него не было возможности с тобой связаться.
  - Лео, мы живем в двадцать первом веке, с современными средствами связи достучаться можно, откуда угодно и куда. На крайний случай, передать информацию через кого-то, - я скептически скривила губы в усмешке.
  - Все верно, Алекс. Если это не опасно.
  Я изумленно уставилась на вампира.
  Он не мог с тобой связаться. Неделю назад к нам поступила информация, что кто-то из наших передает информацию....людям. Более того, пропали личные вещи Николаса.
  - Что в этом опасного? - нахмурившись, уточнила я.
  - Дело в том, Алекс, что личные вещи, содержащие частицы его владельца, такие как расческа, духи с феромонами, образец крови или что-то подобное, могу стать весьма опасным носителем информации в руках опытного специалиста или ученого. А если они еще и приправлены секретными данным, то есть шанс создать препараты, блокирующие способности, парализующего или убивающего конкретного вампира.
  - То есть не вампиров в целом, а кого-то определенного? - выдохнула я.
  - Именно.
  - Николаса?
  - Да.
  Я непроизвольно дернулась.
  - Пока я искал предателя, Николас и Дэмиэн преследовали вампира, который вез украденные вещи для передачи сибирской оппозиционной лаборатории.
  - И? - тихо прошептала я.
   - Вчера вечером курьер был пойман. Вещи возвращены законному владельцу. А днем ранее я вычислил предателя.
  - Кто? - тихо спросил я.
  - Карэн.
  - Кивнула. Удивления я не испытывала.
  - Курьер был один? - озабоченно повела плечом.
  - Да. Не переживай, - улыбнулся Леонардо и добавил: - Как только стало понятно, что опасность миновала, я отправился за тобой, а Николас с Дэмиэном поспешили на бал, который был запланирован ранее и который, во избежание слухов и волнений, решено было не отменять.
  - И сколько у меня времени на сборы?- смирилась я с неизбежным.
  - Пару часов хватит? - подмигнул вампир.
  - Вполне.
  Через минуту я сидела у себя в комнате, задумчиво изучая вязь узоров на покрывале. Эмоции схлынули, давая разуму возможность обдумать ситуацию и рассмотреть ее со всех сторон.
  Да, отвергнутая женщина может многое. Видимо, узнав о моем обращении, Карен не стала ждать и решила отомстить тому, кого так долго желала и не получила. Вздохнула. Жалости я не испытывала, в ее любовь не верила: невозможно "заказать" того, кто тебе дорог. Значит, просто оскорбленное самолюбие.
  Еще через несколько минут я изучала содержимое шкафа. Как всегда, выбор впечатлял. Ну что ж, данная ситуация перечеркнула все мои сомнения. Я хочу быть с этим несносным вампиром. И точка! Только вот не давала мне покоя настойчивая мысль, что информационная блокада была намерена. Николас специально не сообщал о себе, "позволяя" оценить, как мне без него плохо. Не долго, повод "официальный" есть, и, возможно, я даже это заслужила, но оставить ситуацию без ответа... не могу. Поэтому вампира ждет маленькая месть. Он заставил меня сходить с ума от неизвестности, используем тот же метод. Пусть лишь на несколько минут, но... и я улыбнулась своим мыслям, пробегаясь рукой по мягким тканям платьев, разнородной шеренгой вывешенных в ряд. Вот оно! То, что надо.
  
  Легкая бежевая ткань платья, расшитого золотистыми пластинками, мелкими и гибкими, переливающимися в такт движению и не стесняющие его, тонкими стрелками летящими от груди и расширяющимися к подолу, плотно обтягивает фигуру, оголяет спину и струящейся волной ниспадет от бедер к полу. Высокая прическа, длинные, слегка тяжеловатые серьги, на руке такой же браслет. Блестящие глаза подведены черным карандашом, скулы оттенены бронзатором, губы - лишь немного перламутрового блеска. В сочетании с вампирьим обаянием и грацией, теперь скользящей в каждом движении, просто .... У меня не было слов! Впервые, будучи вампиром, я использовала макияж и вечерний наряд. Впечатлена. Надеюсь, у НЕГО их тоже не будет!
  
  Лео галантно подал руку, помогая мне выбраться из машины. Два часа полета на частном самолете, несколько стремительных минут в летящем автомобиле, и мы на месте. Перед глазами особняк, играет приятная музыка, к главному входу потихонечку подтягиваются гости. Я, вложив ладонь в руку беловолосого вампира, чуть вздернула подбородок, настраивая себя на нужный лад. Холодная, недоступная, далекая. Леонардо вздрогнул, удивленно поворачиваясь.
  - Все в порядке, Алекс? - мужчина внимательно всмотрелся в мое лицо.
  - Да, - кивнула я, отсекая любые попытки, определить мои мысли и чувства.
  - Уверена? - вампир пристально всмотрелся мне в лицо, пытаясь понять причины изменившегося настроения. Еще несколько минут назад я мило общалась с Леонардо, а сейчас, несмотря на внешнее спокойствие и улыбку, стала источать холод.
  - Да, вполне.
  - Алекс, если тебя что-то беспокоит, то....
  - Не понимаю, о чем ты Лео, - я вежливо улыбнулась вампиру, непонимающе передернув плечами.
  - Вот так и продолжай, - после секундного замешательства подмигнул мне блонидин. - Если....хочешь помучить Николаса.
  Я хмыкнула и заговорщицки покосилась на Леонардо, тот понимающе усмехнулся и кивнул в ответ. Ну что ж, хорошо, что союзник, иначе моя маленькая месть не удалась бы. Вот они многоопытные вампиры, попробуй обведи их вокруг пальца. Конечно Лео был свидетелем неподдельной тревоги за Николаса, поэтому и не поверил в столь резкое охлаждение чувств с моей стороны. Но Николас, ведь, этого не знает. А значит.... Я коварно улыбнулась.
  
  Через несколько секунд мы выходили на трассу с обратной стороны здания. Там, под открытым небом были установлены навесы, где уже потихоньку собирались гости. Николас и Дэмиан стояли недалеко от входа и, как вежливые хозяева, встречали гостей. Как только мы появились у входа, Николас прервался на полуслове и повернулся в нашу сторону. Его взгляд, лаская каждый изгиб, пробежался по фигуре, и остановился на моем лице. Богровым пламенем вспыхнули искры в бездонных сапфировых омутах, когда наши глаза встретились. Восхищение, ожидание, желание и даже некое подобие волнения. Я замерла на секунду, выжидая, после чего растянула губы в улыбке, вежливо, холодно, РАВНОДУШНО. Лицо Николаса заледенело, он слегка прищурился, пристально наблюдая за каждым моим движением, глаза лишились, каких бы то ни было эмоций. Я внутренне содрогнулась, понимая, что не имею права на ошибку. Внимательный взгляд прожигал, требовал, давил, заставляя дыхание сбиваться, а сердце - трепетать. Но отступать - нельзя. Это не только месть с моей стороны, ради желания помучить Николаса я бы не стала играть в такие игры. Прежде всего - это намек: уважение и понимание для меня так же важны, как и любовь. Поэтому подобное поведение недопустимо. Я незаметно тронула за руку Леонардо, собравшегося уже было направиться к друзьям, и показала взглядом на небольшое пространство, где под живую музыку тихонечко танцевало несколько пар. Подходить к Николасу я была не намерена. Пока...
  Беловолосый вампир удивленно приподнял бровь, но сопротивляться не стал, увлекаемый мной в сторону от хозяев вчера. Я практически наяву ощущала, впившийся мне в спину взгляд синих глаз. Усмехнулась. Обратив меня в вампира, Николас лишился одного из главных своих преимуществ. Теперь он не сможет так беспрепятственно касаться меня в любое, удобное для него время. Пусть он быстрее, пусть я лишь новорожденный вампир, но уже четко вижу его движения. Я на секунду мечтательно прикрыла глаза. Жаль, что невозможно обратное. Незримо дотронуться до напряженной фигуры, озадачив еще больше. Но раз невозможно, используем другие методы. Я плавно вошла в кольцо рук Лео, когда мы, развернувшись, стали в пару. Вампир наклонился к уху и тихо спросил, имея в виду мое поведение:
  - Уверена?
  - Да, - усмехнулась. - Не переживай, зверствовать не буду, - прошептала я так, чтобы Николасу не были видны мои губы.
  Леонардо весело хмыкнул, делая аккуратный разворот в так музыке.
  Я вскинула глаза. Картинка резко приблизилась, удобное зрение, ничего не скажешь: Николас, не сводящий с нас леденящий взгляд, холодное, отстраненное выражение лица. И только бьющаяся сильнее обычного жилка на шее говорит, что ему далеко не все равно. Хорошо. Немного потанцуем. Затем небольшое представление, после которого меня, новорожденного вампира, должны представить обществу. Вот тогда и начнем менять ситуацию. Пару часов ожидания за неделю неизвестности. По-моему, это не высокая плата. Я расслабилась и постаралась отвлечься от прожигающего взгляда, сосредоточившись на музыке и замечательном партнере, который уверено и профессионально вел меня в танце, предсказывая малейшее движение.
  Несколько вполне спокойных минут, позволяющих собраться перед схваткой. И вот всех гостей приглашают пройти под навесы, где расположены удобные небольшие столики. Именно оттуда приглашенные будут наблюдать за представлением.
  - Ты знаешь, где мое место? - тихо спросила я Леонардо, когда мы со всеми двинулись по направлению к навесам.
  - За нашим столиком, конечно же, - ответил вампир. Кажется, он искренне наслаждался сложившейся ситуацией. Поначалу меня даже немного насторожила его реакция. Другу-то сейчас не до смеха. Но поразмыслив, я поняла, что для вампиров, которые живут так долго, подобная небольшая встряска кажется мелочью, волнительной и интересной. Главное Лео был уверен, что Николас мне дорог, а остальное будоражит кровь, он с удовольствием стал частью созданного мной сценария!
  - Рядом с Николасом? - уточнила я.
  - Да, - кивнул, соглашаясь, мой спутник.
  - Можешь сделать так, чтобы я села напротив?
  - Без проблем. Мы просто поменяемся местами.
  - Спасибо!
  - Всегда пожалуйста, сестрица, - хохотнул вампир, весело мне подмигивая.
  Я мило улыбнулась, предпочитая закончить диалог. Мы подошли к столику. Леонардо выпустил мою руку и вежливо отодвинул стул, стоящий напротив Николаса. Я поблагодарила своего спутника, присаживаясь за стол, и подняла на НЕГО глаза. Мрачный, тяжелый, холодный взгляд был мне ответом. Я вежливо и так же холодно улыбнулась прямо в красивое, застывшее ледяной маской лицо Николаса. Дэмиэн неодобрительно покосился в мою сторону, но вмешиваться не стал.
  Все чувства прочь. Я научилась защищаться от чужого проникновения, но спасет ли это меня от властного, сильного, взбешенного вампира, неистово желающего узнать, что именно я скрываю от него.
  Зазвучала музыка, резко, надрывно. Вечерний сумрак порезала лазерная вспышка. Представление началось. Я всегда любила шоу, которые устраивали вампиры. Они были красочными, завораживающими, притягательными и неповторимыми. Но то представление прошло мимо меня: я смотрела, и не видела, слушала и не слышала, лишь ощущала тяжелый взгляд, скользящий по лицу. Кажется, за все время, что перед нами разворачивалось представление, Николас ни на секунду не отвел от меня взгляда. Иногда казалось, что мощная сила его ауры начинает двигаться в мою сторону, и я внутренне сжималась, понимая, что до последнего буду держать защиту, не позволяя 'прочитать' меня, но затем ощущение пропадало, и сила, увлекаемая жесткой рукой хозяина, уползала прочь. В какой-то момент шоу я слегка повернула голову, чувствуя ЕГО взгляд. Не обращая на это ни малейшего внимания, потянулась за бокалом с шампанским, сделал пару глотков, отняла от губ. Искрящаяся капелька слетела в последний момент, упала в ложбинку между грудей и медленно поползла вниз. Я невозмутимо поставила бокал на место, вновь полностью возвращаясь к представлению. До самого его финала больше дразнить Николаса не пыталась, так как брошенный вскользь взгляд показал: дальше продолжать не стоит, иначе придется объясняться раньше, чем я планировала.
  Когда стихли последние аккорды и последняя вспышка разрезала небо, Николас поднялся со своего стула и протянул мне руку. Конечно, сейчас мы должны выйти и вампир представит меня публике. Я отстраненно протянула руку, почувствовав, как мужчина словно тисками сжал мою ладонь. Несколько шагов и мы в центре навеса. Николас спокойным голосом сообщает о том, что несколько дней назад я успешно прошла обращение. Дальше не слушала, сосредоточившись на том, чтобы не выдать свое волнение. Рука мужчины прожигала, заставляя кровь нестись по жилам с удвоенной скоростью! Когда грянули аплодисменты, невольно отвлеклась, вспоминая, что вампиры довольно хорошо относятся к обращенным, понимая, что разницы между рожденными и инфицированными не существует. Разница лишь в том, КОГДА вирус попадет в кровь. Тихонечко заиграла музыка, вампиры зашевелились, вставая. Я попыталась освободить руку. Захват стал жестче, подняла глаз, чтобы столкнуться с пылающим взглядом: - Ничего не хочешь сказать мне, Алекс?
  2.10
  
  - Сказать? - недоуменно выгнула бровь, задумавшись на секунду. Затем вежливо и отстранено добавила: - Нет.
  Взгляд Николаса не предвещал ничего хорошего. И если бы не гости, которые вереницей стали двигаться к нам, чтобы лично пообщаться и поздравить, то у меня был бы шанс оказаться перекинутой через плечо и похищенной с вечеринки для выяснения отношений. Но мы были в центре внимания, поэтому полыхнув взглядом, Николас предпочел сдержаться! Я потянула ладонь, давая понять, что хочу освободиться. Мужчина неохотно разжал руку, но его взгляд говорил о многом.... Ох, если бы мы были одни, как бы много он мне сказал.... Я невинно хлопнула ресницами и отвернулась к поздравляющим, в последний момент проводя пальцем по разжатой ладони вампира. Вдоль, рисуя узор, едва касаясь. Мужчина вздрогнул, каменея. Секунда и я полностью поглощена гостями, так кажется со стороны, на самом же деле всем телом ощущаю его вопрошающий взгляд. Вежливо отвечаю на вопросы, соглашаюсь с кем-то на танец, скольжу в такт музыке, автоматически общаясь, но следя взглядом за НИМ.
  Мелодия заканчивается, Николас двигается в нашу сторону..., НО у меня другие планы. Ускользаю, влившись в гущу светского водоворота. Слежу боковым зрением, ЕГО тоже кто-то тормозит. Чудесно. Пара минут разговора и Николас свободен, а я - нет. Коварно усмехаюсь, соглашаюсь на танец с новым партнером. Долгих пять минут. Нежно улыбаясь мужчине, с которым танцую, слежу за тем, кто, кажется, готов наплевать на все приличия и выдернуть меня из объятий невольного соперника. Партнер очарован, я не против продолжить танцы, подтверждаю второй. На секунду теряю Николаса из вида. Разворачиваюсь и...
   - Девушка со мной, - тихо и многообещающе произносит он, появляясь в нескольких сантиметрах от нашей танцующей пары.
  Мой партнер удивленно смотрит на Николаса, не понимая, что тот от него хочет. Надо же было нарваться на того, кто не в курсе наших с вампиром отношений.
  - Алекс, обещала этот танец мне, - пристальный взгляд на несчастного. И уже вкрадчиво в мою сторону: - Не так ли, дорогая?
  Не дождавшись ответа, мужчина собственническим жестом выдергивает меня из объятий вампира, и с извиняющей улыбкой больше похожей на звериный оскал, прижимает к себе, начиная танец.
  Несколько секунд мы молчим, пристально изучая друг друга прищуренным взглядом. Его аура рвется ко мне, я насмешливо выгибаю бровь. Прибегнешь к силе? Нет. В последнюю секунду сила отступает.
  - Играеш-шь? - мужчина стремиться прижать еще крепче.
  - Ну что ты? Это ты у нас режиссер, - упираюсь, слегка прогибаясь в талии назад.
  Это уже и не танец вовсе, а практически борьба.
  - Что, сработала комбинация? - холодно уточняю я.
  В этот момент музыканты играют последний аккорд, и мои слова звучат практически в тишине. Николас задумчиво смотрит мне в лицо, небольшое движение воздуха и я понимаю, что мы начинаем куда-то двигаться. Сейчас мир - это не одна сплошная полоса. Просто быстрое передвижение, как будто ты несешься на поезде, а перед тобой мелькают придорожные столбы и деревья.
  - Пусти, - пытаюсь вырваться из крепких объятий. Кажется, я слегка переборщила, или не слегка.
  - И не подумаю.
  - Я буду кричать, - предупреждаю.
  - Обязательно и громко, - соблазнительно-бархатный голос. Ответ с намеком.
  - Николас!
  В этот момент вампир ставит меня ноги, отпуская. Мы в лесополосе, начинающейся чуть поодаль виднеющихся навесов.
  - Да, А-алекс, - вкрадчиво.
  Замерев, смотрю ЕМУ в лицо. ОН напряжен, в глазах бурлят и пылают багровые языки пламени. Он понял мою игру, знает ответ, и он не намерен больше ждать. Он хочет его услышать, получить право... схватить, прижать и не отпускать. Теряюсь от этих неистово-бушующих чувств. Я знала, но теперь я их ЧУВСТВУЮ.
  Непроизвольно шагнула назад, упираясь спиной в ствол дерева.
  - Значит, сказать тебе нечего? - слегка насмешливо, припоминая мои недавние слова, интересуется вампир, гипнотизируя меня взглядом.
  Я продолжаю молчать, лишь сердце ускоряет стук, а по телу волной несутся мурашки.
  - Так как, А-алекс?
  Он рядом, одной рукой упирается в ствол дерева у моей головы, вторая скользит по лицу от уха к подбородку.
  - Только сделай так еще раз! - гневно щурю глаза.
  - И что тогда, А-алекс? - пальцы вампира, обрисовывая верхнюю округлость груди, убегают к ложбинке.
  Дыхание ускоряется, ЕГО близость пьянит.
  - Сделаю то же самое, - с вызовом смотрю в глаза мужчине.
  - Это я уже понял, - в его бархатном голосе проскальзывает смех. Но там такой калейдоскоп других эмоций: облегчение, радость, жгучее желание, что я просто могу ошибаться.
  - Неужели это означает "да"? - пальцы Николаса уходят ниже, останавливаясь в самом центре груди, обрисовывая маленькую окружность.
  - А на что это похоже? - вздрагивая от искр желания, бегущих от его прикосновений, спрашиваю я. И вскинув руку, пальцем, проскользнувшим между пуговиц, дотрагиваюсь до его обнаженной кожи, рисуя узор.
  Милый, ведь, в эту игру можно играть вместе! Он вздрагивает, глаза просто заволакивает бордовым пламенем.
  - Не играй со мной, А-алекс, - хриплый, полный желания шепот. Он хватает меня в объятия, резко прижимая к себе: - Я хочу услышать твой ответ.
  - Да!
  
  
  Тихий вздох. По телу пробегает волна предвкушения. Я чувствую, как по обнаженной спине скользит рука Николаса, заставляя дыхание сбиваться, а сердце ускорять ритм. ОН подхватывает меня на руки и опускает на кровать. Как мы попали в его комнату, загадка. Но сейчас меня это не волнует. Есть только ОН, его опьяняющие поцелуи и сводящие с ума губы.
  Мы полностью одеты. Взгляд Николаса из-под опущенных ресниц скользит по каждой черточке лица, изгибу фигуры, складке платья. И лишь от одного его взгляда по телу разбегаются пламенными волнами искры желания. Он не спешит, тихонечко касаясь рукой скул, губ, шеи. И я понимаю: он любуется. А в ответ я любуюсь им. Его грацией, красотой, умом, всем им, и таю от осознания, что он принадлежи мне, а я - ему. Его пальцы начинают скользить вдоль выреза декольте, то касаясь обнаженной кожи, то рисуя узор по платью.
  Опять вздох. Мой вздох, полный предвкушения и желания. Я поднимаю руки и расстегиваю пуговицы на его рубашке, распахиваю ее в стороны и касаюсь обнаженной груди. Вздох. Но уже ЕГО. Приподымаюсь, толкая мужчину на постель, сажусь сверху, скольжу пальцами по рельефным мышцам пресса ниже и ниже, губами касаюсь шеи и бегу поцелуями вниз, в то время как руки скользят вдоль ремня.
  - Алекс! - хриплый, полный бешеного желания голос. Поднимаю глаза и тону в омуте синих глаз.
  Николас поворачивается, подминая меня под себя. Юбка взметнувшись вверх оседает на талии, а его руки бегут вдоль линии бедра, поднимаясь выше и к центру, руки и губы, губы и руки, заставляя всхлипывать и цепляться за блестящие пайетки платья, оказавшегося в руках. Волны желания накатывают одна за другой, воздуха не хватает даже на один вдох. Немного отстраняюсь, вновь оказываюсь сверху, со страстным стоном припадаю к губам вампира, в ответ слышу такой же! Руками опускаюсь к ремню, расстегиваю ........ черт, мы все еще полностью одеты. Кажется, Николас разделяет мое нетерпение. Треск рвущейся ткани практически заглушен нашими стонами. Холодный воздух касается обнаженной кожи, мир перестает существовать окончательно.
  
  ЭПИЛОГ
  Легкий ветерок нежно гладил обнаженную кожу, лаская каждый изгиб утомленного тела. Воздух был наполнен крошечными каплями воды, поднимающимися вверх от бурлящих, ниспадающих потоков Игуасу. Они искрились и переливались в сиянии звезд, оседая нежной россыпью на еще горячей от ласк коже. Я потянулась, закинула ногу на Николаса, лежащего на спине, прижалась и опустила голову ему на плечо. Рука вампира собственническим жестом обхватила меня за талию, привлекая еще сильнее. Длинные лианы, на которых было установлено небольшое ложе, тихонько раскачивались над бурлящим обрывом. Для человека - страшно и рискованно. Для нас - безумно красиво и безопасно. Это возможность побыть наедине, насладиться природой и друг другом, вырваться из загруженного, пусть и интересного графика.
   Неделю назад мы решили взять небольшой отпуск и сбежать ото всех в уединенный и прекрасный особняк Дэмиана. Приехав сегодня ночью, прогулялись к водопаду, где я обратила внимание на интересные решения, созданные вампирами. На длинных лианах, над бурлящей, несущейся вниз водой, висели различные конструкции: сцена и несколько лож. В прошлый раз мне было не до этой красоты, но сейчас, присмотревшись, была поражена: прекрасный и необычный мир над пропастью, мир, где Дэмиэн проводил яркие и незабываемые шоу. Еще раз с наслаждением потянулась: идея посетить ложе Николаса мне пришлась явно по вкусу.
   Умеренные, тихие покачивания постепенно погружали в легкую дрему. Как и любой юный вампир, я еще спала по ночам. Несколько часов сна были пока обязательны, и так - ближайшие пару десятилетий.
   Время. Как же быстро оно бежит. Мне казалось, что обращение было всего несколько дней назад, но прошло уже более шести месяцев. Я полностью адаптировалась в мире вампиров, стала заниматься социальными проектами, изучала и развивала свои новые возможности. Не смотря на то, что порой Николас был жестким и даже жестоким, нам все же удавалось договориться по многим вопросам. Это было не просто, и требовало максимум усилий с моей стороны: я изучала информацию, доказывала, строила логические цепочки, давала обоснования, боролась за каждый проект, решение, приговор, если считала, что он неправильный, несоразмерный, неэффективный. Во многом мне помогал отец. Мы встретились с ним спустя несколько дней после нашего с Николасом полного примирения. Радость, слезы, удивление, граничащее с шоком. Но он все понял, принял мое решение, поверил и теперь активно помогал, на досуге раздумывая об обращении, которое предложил ему вампир.
   - Николас? - вопросительно позвала я. В голове вот уже несколько дней вертелся вопрос.
  - Да, Алекс.
  - Моя аура. Именно она всегда ощущала других вампиров, позволяя точно выделять их среди людей?
  - Да. Верно. Твоя аура чувствовала нас и нашу силу, но человеческие ауры слабы, отсюда и некомфортные, порой пугающие ощущения.
  - Когда я увидела тебя впервые, мои ощущения были очень контрастны, я бы сказала - коктейль из противоречий. Со временем дискомфорт пропал, а вот томящее, приятное волнение осталось. Хотя иногда я вообще переставала ощущать тебя таким образом: чтобы определить твое присутствие, нужно было сконцентрироваться, сосредоточиться.
  - Наши ауры идентичны, можно сказать, родственны, именно этим и объяснялась твоя тяга ко мне. Перестань ты раньше видеть во мне врага, и негативные эмоции ушли бы быстрее, а аура перестала бы противиться и приняла меня.
  - Она сопротивлялась? - удивилась я.
   - Еще как, - легкий, бархатный смех.
  Несколько минут тишины, после чего Николас тихо сказал: - У нас существует старинное поверье: чем больше схожесть аур, тем счастливее будет пара, а те, у кого она идентична - две половинки, сумевшие найти друг друга на земле. Любой из вампиров в глубине души мечтает найти именно своего, единственного или ....единственную.
  На секунду Николас замолчал, затем хрипло продолжил:
   - Вечность - рядом с тем, кто может тебя понять и принять, как самого себя, быть частью твоей жизни, дарить и в тоже время впитывать твою любовь. Что может быть лучше?! Многие молодые вампиры колесят по свету в надежде встретить его или ее, надеются, стремятся. Но.... проходит время, и надежда постепенно угасает, рассыпаясь в прах. Кто-то выбирает самую похожую ауру, кто-то плюет на легенду и опирается на свои чувства, кто-то черствеет и отрекается от любви. Я ведомый надеждой и юношеской горячностью, в свое время проехал пол мира. Но чем больше женщин встречалось на моем пути, тем больше мне казалось, что той единственной, моей, не существует. А легенда - глупый вымысел, созданный больным воображением. В личной жизни последние пару столетий моими спутниками были разочарование и равнодушие. Ровно до тех пор, пока я не попал на очередную, скучную человеческую вечеринку.
   Рабочее посещение, меня интересовал Сергей. Было необходимо, чтобы он передал нужную информацию мятежникам. Нестоящая особого внимания задача: легкий прессинг, намек на здоровье его близких, обещание награды, немного гипноза, если понадобится, и человек сделает то, что ему приказано. Я как раз искал глазами виновника моего приезда, когда почувствовал твою ауру. Она манила и звала, но стоило приблизиться, и сила начинала отталкивать и сопротивляться, так как ее хозяйка нас не любила, презирала и сторонилась. Не поверил глазам, дотронулся, чтобы убедиться, что ты живая, сидишь всего в нескольких метрах от меня. Проследил за тобой, и понял, что ты дочка того, кто мне нужен. Забавное совпадение. Я не планировал брать в заложники родственников Сергея, но ту, у которой была МОЯ аура, отпускать был не намерен.
  В итоге - получил, к чему стремился, но что делать, не имел ни малейшего понятия. К тому моменту трепетность и горячность юности давно ушли, и мной двигал скорее интерес, нежели какие-то другие чувства. Возвращаясь в поместье, хотел просто присмотреться, возможно, поговорить, но твоя непокорность всколыхнула желание раздавить, сломать, признать во мне сильнейшего. Надавил, но ты приняла вызов и стала бороться. И чем больше боролась, тем сильнее становился мой интерес к тебе. Не ведая того, ты раскрывала себя с лучших сторон: ум, упорство, настойчивость, бесстрашие, умение созидать, сопереживать и ...... ненавидеть. Это не давало мне покоя. В начале твой полный презрения взгляд рождал желание схватить за горло и вытрясти ЭТО из тебя любой ценой. Но со временем появилось совершенно другое желание: схватить, сорвать одежду и заставить твои глаза гореть наслаждением и шептать мое и только мое имя. Я твердо решил, что в любом случае обращу тебя. С такой аурой - ты станешь одной из сильнейших вампиров, а у меня появится время разобраться в себе.
   Но любые попытки приблизиться чуть больше положенного ты воспринимала в штыки, и это окончательно свело меня с ума. Чертова легенда оказалась правдой, но работала она лишь в одну сторону. Я использовал все свое обаяние, надеясь вызвать в тебе желание, и хоть таким образом привлечь к себе. Сработало лишь отчасти. Ты все равно была недосягаема, держалась на расстоянии, и только еще глубже прятала свои истинные чувства. Я был на пределе, готовый сорваться в любую минуту. И это произошло. Увидев в объятиях другого, понял, что ждать не намерен и получу тебя любой ценой. Получил. Но...легче не стало. Переживая по поводу своего влечения к вампиру, ты, наоборот, еще сильнее пыталась отдалиться и мечтала о том дне, когда придет отец и заберет тебя. Заберет тебя у меня! - в голосе Николаса послышался тихий рык, а рука непроизвольно стиснула мою талию. Но мужчина моментально справился с эмоциями и продолжил уже спокойным голосом: - Я понял, что просто не могу тебя отдать. Не будь той, нашел бы другую причину, но не отпустил.
   Твоя рука, замершая над кнопкой "Пуск", нежный взгляд, обращенный на бывшего молодого человека, такой, каким ты никогда не смотрела на меня, поставили жирную точку во всех моих сомнениях и метаниях. Я встретил ту, кого так давно искал, и я не отпущу ее ни при каких условиях. У нас будет вечность, чтобы объяснить моей непокорной второй половине, что я ее судьба.
   И наконец, я получил то, к чему так долго стремился. Ты стала принадлежать мне не только во сне, но и наяву, желая меня так же страстно и самозабвенно. Но это была лишь физиология: я обладал телом, но твоя душа была далеко. Подопечные в твоих проектах получали любви и ласки несоизмеримо больше. Другой ласки: сердечной, трепетной, душевной. И того, что мне поначалу хватало с лихвой, со временем - стало недостаточно. Я наглядно видел, чего лишен и хотел тебя всю, а не ту малую частичку, что ты, стыдясь, отдавала. Но на моей стороне было время, а в случае твоего обращения, огромное его количество. Я готов был ждать.
   Но.... ты сбежала. Мои люди практически настигли тебя в аэропорту Москвы, но вы разминулись на секунды. Я думал, что сойду с ума. Настигни тебя тогда, я бы, не задумываясь, вернул обратно и обратил. Но прошло пол года, я остыл, попытался разобраться в том, что произошло.
   Мои люди с трудом, но напали на твой след, и получили заветные координаты. Я приехал, проник в квартиру, сел на кровать, где ты спала и...замер, не зная, что делать. За многие годы, столетия, Я НЕ ЗАНЛ, ЧТО МНЕ ДЕЛАТЬ! Хотелось прижать к себе, не отпускать, вновь заявить на тебя свои права, но.... вместо этого решил, что постараюсь построить все заново, попытаюсь .............понять. Как ты живешь, что тебе дорого, что важно, почему ты принимаешь те или иные решения. Я хотел стать частью твоей жизни, но желанной и необходимой, стать тем, кем ты была для меня. Я ушел в тень и стал наблюдать, не вмешиваясь. Единственное с чем не смог смириться, чтобы в твоей жизни были мужчины.
  - Димка? - тихо утончила я.
  - Да. Как ты поняла, это была вовсе не авария. Представляя, как он держит тебя в объятиях, целует, обнимает, я еле сдержался, чтобы не убить. С остальными было проще: немного угроз и денежное вознаграждение заставляли людей тихо и мирно исчезать из твоей жизни.
  Я прикрыла глаза. Признание Николаса не стало для меня откровением, я догадывалась. Наверное, с самого начала. И.... я простила.
  - Ты бы отпустил? - тихо спросила, имея в виду выбор, который он мне предложил.
  Мужчина замер на секунду, лишь рука еще крепче прижала меня к себе, вдавила, словно не желая, боясь отпустить. Будь я человеком на теле от такого страстного объятия остались бы синяки.
  - Не знаю, Алекс, - тихий ответ. - Я убеждал себя в том, что смогу, но .... я не уверен. С одной стороны, это было бы нечестно по отношению к тебе, с другой - я слишком хорошо знаю, что такое "отпустить" и очень часто вижу пустые, мертвые глаза того, кто это сделал. Он, один из сильнейших вампиров, поэтому хорошо научился скрывать свою боль, но с момента твоего побега я прекрасно понимаю его терзания и знаю, что время в этом случае не сможет излечить. Не буду врать, я не уверен, что смог бы.
  Секунда и я лежу на спине, а Николас сверху, прижимая меня к скользящему в воздухе ложу.
  - Но ты сказала "да", А-алекс, - завораживающий блеск ЕГО глаз, соблазняющее бархатный голос.
  - И я приложу все усилия, чтобы это слово ты повторяла вечность. Вечность со мной!
  
  Над бурными потоками Игуасу в ночном небе мерцающими переливами сияла ночная радуга.
Оценка: 6.46*179  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"