Волков Олег Александрович: другие произведения.

Апокалипсис, вид снизу. Том 3

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Никто из начальников "Синей канарейки" не ждал, что Виант Фурнак сможет вернуться в реальность. Да и разве программист, геймер и хакер сможет выжить там, где не сдюжили крутые десантники? Но Виант всё равно вернулся. Да, с него сняли уголовную статью и простили кражу тринадцати миллионов долларов, но на свободу так и не выпустили.
    И что теперь? Опять "малахитовая капсула" и слишком реальная компьютерная игра инопланетян "Другая реальность". Опять планета Ксинэя, на которой вот-вот разразится ядерная война. Опять куда-то бежать и выживать от заката до рассвета. Будто и этого мало, Вианту навязали напарницу. И так до бесконечности? Пока слишком реальная компьютерная игра вконец его не убьёт?
    Нет. Всё не так просто. "Другая реальность" дарует не только смерть, но и уникальные возможности. Главное, выжить и вынести их в реальность.
    Серия: "Синяя канарейка" - 3.

  

Глава 1. Где-то там

  Что не говори, а открытая грузовая платформа - идеальное место для длительного путешествия по железной дороге. Конечно же, если ты не человек, а крыса, чёрная крыса с длинным облезлым хвостом. Конечно же, на открытой грузовой платформе должен быть добротный брезент малахитового цвета, который укрывает от дождя и ветра какой-нибудь груз. Например, как сейчас, какие-то металлические станки с чугунными станинами и большими электрическими двигателями.
  Под добротным плотным брезентом тепло и сухо. А это очень важно, ибо снаружи уже осень. Может быть южнее 8 сентября ещё лето, но на северном побережье материка Алуна ночи уже довольно холодные. Каждый раз для днёвки и отдыха приходится искать не просто убежище, а достаточно тёплое убежище, где, как минимум, не дует и не капает. Впрочем, как раз сейчас не до комфорта.
  Открытая грузовая платформа мелко трясётся на ходу. Стальные колёса звонко и ритмично стучат на стыках рельс. Ветер свистит в ушах, как будто и без него недостаточно холодно. Таяна, местная звезда, ещё только поднялась на небосклон. Её лучи делают мир ярким, цветным, но, увы, почти не греют. Виант недовольно поёжился. Холодно. Душа рвёт, мечет и требует немедленно убраться обратно под тёплую защиту малахитового брезента. Но нельзя.
  Виант специально залёг возле щели между откидными бортами грузовой платформы. То, что мелькает перед глазами, что стремительно проносится по ходу движения поезда, никак не радует. По климату это средняя полоса. Летом здесь тепло, может быть даже жарко. А зимой холодно, вплоть до морозов и четырёхметровых сугробов. Северный берег материка Алуна заселён плохо. Это как Сибирь. Огромные лесные массивы тянутся вдоль железной дороги на десятки километров без малейшего просвета. Сосны, ёлки, опять сосны, опять ёлки. Берёзовые и тополиные рощи если и встречаются, то редко. И это с учётом того, что наиболее дремучие таёжные места уже остались за спиной.
  Виант бросил взгляд через плечо. Рядом, между глубокими складками брезента, сидит Инга. Глаза напарницы закрыты, мордочка напряжена. Можно подумать, будто она спит. Но на самом деле это не так. Голова Инги мерно качается в такт грузовой платформе.
  - Уже есть? Или ещё нет? - в бог знает какой по счёту раз спросил Виант.
  - Рано. Рано ещё, - в бог знает какой по счёту раз ответила Инга.
  Опять ждать. Виант вновь уставился в щель между откидными бортами. Лес, лес, лес, густой непролазный лес, и ни малейших признаков человеческого жилья. Хреново дело. Вианту кажется, что он, скорее, увидит стаю леших, что будут приветливо махать ветвистыми руками им вслед.
  Выбраться из Гаочана удалось без особых проблем. Как Виант и предполагал, через квартал они упёрлись в высокий бетонный забор. Когда же через ближайшую промоину они перебрались на другую сторону, то перед их глазами предстала железная дорога во всей красе. Не долго думая, они запрыгнули на подножку первого же пассажирского вагона.
  Вообще-то, подножка пассажирского вагона - самое неудобное место для путешествия по железной дороге, если ты крыса. Зато через половину местного часа они выбрались из Гаочана и оказалась в каком-то пригороде. Виант так и не успел выяснить его название, ибо им очень кстати подвернулся грузовой состав в западном направлении. А дальше путешествие пошло по давно накатанной колее.
  Последний крупный этап путешествия через всю Ксинэю оказался по-своему трудным. Сеехарские горы словно исполинский каменный забор высотой в сотни и тысячи метров протянулись вдоль северного побережья материка Алуна. Конечно, через него обязательно проложены какие-нибудь пути. Может быть, даже протянуты железнодорожные ветки. Только Вианту с Ингой не повезло.
  Как они не старались, но сперва их закинуло на северо-восточную оконечность материка Алуна. Именно там они вдоволь налюбовались самой настоящей тайгой и от души намёрзлись во время ночных перегонов. А потом их путь принял одно направление - по приморской равнине на юго-запад, что тянется между берегом Северного студёного океана и Сеехарскими горами.
  Не удивительно, что путешествие затянулось. Благополучно закончился июль, за ним миновал август и начался сентябрь. Недели две назад Виант заметил за собой, да и за напарницей тоже, очень интересное изменение. Если коротко, то они оба начали потихоньку сходить с ума. Война, прости господи, не за горами. Надежда добраться до точки выхода и ускользнуть в реальность пока на Ксинэе царит мир, изрядно измельчала и подмокла. Как-то не улыбается однажды утром узреть в чистом поле свежие ядерные грибочки.
  На фоне столь мрачной перспективы, единственная светлая радость - точка выхода, хоть и скакала все эти долгие месяцы туда-сюда, но всегда возвращалась в одно и то же место. По крайней мере, они как и прежде направлялись в Ирсуну, в город на северном побережье материка Алуна. Хотя, если точнее, он расположен несколько в глубине материка.
  То, что точка выхода то и дело скакала туда-сюда на десятки и сотни километров, всё же сыграло с ними злую шутку. До Ирсуны Виант с Ингой так и не доехали. Два дня назад, когда они благополучно ехали на очередной открытой грузовой платформе, напарница, с криками и матюгами, разбудила его прямо посреди ночи. Вианта едва Кондратий не обнял, когда он развернул внутренний интерфейс игры и собственными глазами заметил, что они со скоростью шестьдесят километров в час удаляются от точки выхода.
  На ближайшей же станции Виант едва ли не кубарем скатился с грузовой платформы. Не прошло и половины часа, как они покатили по той же железнодорожной ветке, но уже в обратном направлении. В конечном итоге, лишь сутки спустя они смогли уяснить главное - точка выхода находится где-то между маленькими станциями Рюнока, которая южнее, и Ярхира, которая северней. И вот теперь, можно смело сказать, они пошли на контрольный заход.
  Виант в очередной раз покосился на Ингу. Напарница не спит и не сошла с ума. Самым внимательным образом она смотрит на внутренний интерфейс игры. Точнее, следит за стрелкой виртуального компаса, пока они на всех парах мчатся к станции Рюнока. Важно поймать момент, когда они перестанут приближаться к точке выхода, и начнут от неё удаляться.
  - Внимание, - голос Инги звенит от напряжения, - осталось меньше километра.
  Виант тут же галопом забрался по малахитовому брезенту на станок. Жуть какой холодный поток встречного воздуха едва не спихнул его обратно на щербатый пол грузовой платформы. Виант, что было сил, вцепился всеми четырьмя лапами в плотную ткань. Так и дубу дать недолго, зато с высоты вид не в пример лучше. Дремучий лес тёмно-зелёной полосой развернулся вдоль поезда. Где-то там, далеко-далеко на горизонте, угадываются Сеехарские горы.
  Место для наблюдения они подобрали заранее, но торчать здесь постоянно просто опасно. Встречный ветер стремительно выжимает из тела тепло. Через час подобной поездки обратно на щербатый пол грузовой платформы свалится свежезамороженная тушка тупой крысы. Вот и пришлось до поры до времени сидеть под прикрытием складок брезента и откидных бортов, где встречный поток воздуха не так силён и опасен.
  - Есть!!! - снизу, что ест мочи, пискнула Инга.
  Виант тут же приподнялся на задних лапах и вытянул шею. Сейчас до точки выхода осталось минимально возможное расстояние. Но-о-о... Виант разочарованно пискнул. Ничего. Вообще ничего. Лес, лес, густой лес без малейших признаков человеческого жилья. От усердия глаза едва не вылезли из орбит, но Виант всё равно не заметил ни дорожки, ни тропинки, ни хотя бы будки железнодорожников. Вообще ничего. Хотя, Виант несколько раз усиленно моргнул, или показалось? Где-то там впереди, под серыми кудрявыми облаками, серебристым крылом сверкнул самолёт.
  От холода зубы принялись выбивать чечётку, а тело пробила дрожь. Так и околеть недолго. Виант торопливо спустился под прикрытие откидного борта. Но и здесь не намного лучше. К чёрту! Виант нырнул под защиту плотного брезента. Вот, теперь другое дело.
  - Ну? Что там? Не томи! - напарница с расспросами пролезла следом.
  - Ничего. Вообще ничего, - Виант втиснулся в складки малахитового брезента. - Единственное, в том направлении, почти под самыми облаками, самолёт видел. И то не уверен, что он был.
  - Не-е-е... - начала было Инга.
  - Нет ни дорог, ни тропок, ни полустанка, ни фонарного столба, - Виант перебил напарницу. - Говорю же тебе, вообще ничего.
  Инга тут же приуныла и повесила уши. И до неё дошло, в каком же хреновом положении они оказались. Очень долгое время им двоим упорно не верилось, что точка выхода не должна быть по среди чистого поля, ну, или, в данном случае, посреди дикой тайги. Надежда переросла в уверенность, когда точка выхода начала мотаться туда-сюда. Это люди, больше некому. Но теперь...
  - Я успела засечь расстояние: двадцать два километра или около того, - произнесла Инга.
  В ответ Виант лишь разочарованно пискнул. Бесполезная информация. Ну не топать же им эти километры через дремучий лес на своих четырёх? Да и до станции Рюнока ещё добраться надо. Сигать с поезда на ходу - самое верное самоубийство. В этой глуши стесняться некого. Вот поезда и шпарят по рельсам с весьма приличной скоростью. Но, чёрт побери, что же делать? Хотя...
  На станции Рюнока нам нужно будет сойти и тщательно её обследовать, - заявил Виант.
  - Зачем?
  Временами Инга сама наивность.
  - Где бы не находилась точка выхода, но она не может быть посреди дикой тайги или непроходимого болота, - Виант ещё глубже втиснулся в складки брезента. - Сама игровая логика "Другой реальности" подсказывает, что точка выхода должна быть где-то среди людей. Там..., - Виант задумчиво скосил глаза в сторону, - населённый пункт какой-нибудь, отдельное здание или дом. В общем, хоть какой-нибудь объект искусственного происхождения.
  - Согласна, - Инга кивнула. - Велика вероятность, что к точке выхода, ну или к этому объекту искусственного происхождения, ведёт какая-нибудь дорога. Я правильно тебя поняла?
  - Правильно, - Виант шмыгнул носом. - А в этой глухой и лесистой местности претендент номер один - железная дорога. Конечно, это может быть и река, благо водные пути сообщения наиболее дешёвые и древние способы передвижения на большие расстояния. Но как раз в этой части материка Алуна крупных рек нет.
  - Тоже верно, - Инга прилегла рядом на брезент.
  Тепло и мерное покачивание вагона навивают сон. Виант чуть было не задремал, однако в момент встрепенулся, едва натренированное ухо уловило скрип тормозов. Поезд принялся плавно сбрасывать скорость, скоро станция. А это же идея, надо проверить. Виант тут же полез наружу.
  - Ты куда? - крикнула вслед Инга.
  - Проверить кое-какую догадку, - Виант на миг оглянулся.
  Любопытство не зря сгубило кошку, Инга тут же полезла следом.
  Ух! Виант поёжился. После тёплого и сухого пространства под брезентом, свежий воздух кажется особенно холодным. Виант торопливо вскарабкался на станок, на прежнее место наблюдения.
  - Что ты там хочешь рассмотреть? - Инга благоразумно осталась внизу, где дует не так сильно.
  Виант ничего не ответил и молча устремил взгляд в сторону. Из глубин души всплыла старая обида, а вместе с ней навязчивое желание позлить напарницу.
  Пока точка выхода была где-то там далеко-далеко, за океанами, реками и горами, тяжкая обида на Ингу быстро выветрилась из головы. Но! Едва до возможности сбежать из этого дурдома осталось меньше половины тысячи километров, как былая злость на Ингу вспыхнула ярким пламенем. А всё потому, что Вианта так и не оставила былая уверенность: будь он в "Другой реальности" одним игроком, то и точка выхода была бы стационарной. Ну, пусть не вмонтированной в железобетонную сваю на одном месте, то уж точно не скакала бы туда-сюда во все стороны света сразу на десятки и сотни километров.
  Двое - это действительно коллектив со всеми его преимуществами. Очень быстро Виант убедился, что пройти "Другую реальность" командой гораздо легче. Уж сколько раз они помогали друг другу найти еду и воду. Уж сколько раз то он, то Инга очень вовремя замечали опасность и делали лапа. Как гласит старинная народная мудрость, одна голова хорошо, а две - лучше.
  Но! "Другая реальность" - коварная штучка. Она не могла, не имела морального права, просто так дать им подобные бонусы и не потребовать ничего взамен. Вот и потребовала, точнее, добавила - дополнительные сложности.
  Долгое время Виант тихо молил богов "Другой реальности", чтобы точка выхода всегда возвращалась на прежнее место где-нибудь недалеко от Ирсуны, ещё лучше, если в самой Ирсуне. Однако, когда грузовой состав обогнул Сеехарские горы, до Вианта дошла простая истина - точка выхода в любой момент может сигануть куда угодно. Вновь пускаться в долгое путешествие на другой конец Ксинэи, когда ядерная война уже колотит пудовыми кулаками во входную дверь, упорно не хочется.
  Недели две назад Виант поймал себя на страшной мысли. То и дело он принялся прикидывать, как бы половчей спихнуть Ингу под стальные колёса товарного вагона. Чтобы с гарантией, чтобы мозги и кишки по рельсам размазало. Самое ужасное в том, что Виант сделал бы это, если бы не весьма обоснованные сомнения, они же страхи.
  Азы следственного дела: правда остаётся в голове надолго, тогда как откровенная ложь имеет свойство выветриваться из памяти. Иначе говоря, Виант много-много раз расспрашивал Ингу, как она оказалась вместе с ним в командной игре. Со временем рассеялись последние сомнения: "Другая реальность" специально, с известной только ей целью, навязала ему Ингу в напарницы. А раз так, то "случайно" столкнуть её под колесо товарного вагона может быть чревато.
  Во-первых, нет никакой гарантии, что сложность игры понизится. Образно говоря, точка выхода прирастёт ко вбитой в землю железобетонной свае. А во-вторых, и это самое страшное, вдруг "Другая реальность" начнёт за Ингу мстить? И это в лучшем случае. Не исключён вариант, что без напарницы сам Виант "Другую реальность" не интересует.
  Виант не тешил себя напрасными иллюзиями. Слишком реальная компьютерная игра инопланетян отслеживает каждый его шаг, каждую мысль. Обмануть её невозможно в принципе.
  Между тем, товарный состав подъезжает к станции. Населённый пункт Рюнока на гордое звание "город" упорно не тянет. С таким же успехом нельзя надеть на корову седло и назвать её лошадью. Нет, это не деревня, где испокон веков живут дремучие крестьяне, что пашут, сеют и далее по списку. Это, скорее, посёлок городского типа. Ещё в прошлый раз Виант сумел разглядеть издалека вполне себе приличные пятиэтажные здания с красными крышами. Да и вокзал вполне себе современное сооружение из кирпича и бетона, а не ветхая от старости хибара из толстенных брёвен и дранки.
  Холодный встречный ветер заметно сбавил былой напор. Виант поднялся на задних лапах. Сердце от радости заколотилось с утроенной силой. Вот оно! То самое! Опыт - страшная вещь. Но тут в очередной раз пронзительно заскрипели тормоза. Коварная инерция столкнула Вианта с укрытого станка. Не будь малахитовый брезент натянут на манер палатки, то и падение было бы гораздо более жестоким.
  - Что? Что ты там насмотрел? - Инга тут же нависла над Виантом.
  - С чего ты решила? - Виант перевернулся на лапы.
  - Ой! Только не надо изображать из себя Станиславского, - Инга махнула передней лапой. - У тебя же на морде написано, что ты точно что-то увидел. Что именно?
  Странное дело, Виант машинально потёр ушибленное плечо. В реальности у обычных неразумных крыс эмоции тоже можно прочитать по морде? Или это такое игровое допущение? В плане мимики Виант не заметил никакой разницы. Пусть его нельзя назвать эмпатом, но читать эмоции Инги по мордочке хуже он не стал.
  - Ты же сама сообразила, что точка выхода находится где-то среди людей. В смысле, в неком населённом пункте, - уточнил Виант. - И что к этому населённому пункту должна быть проложена какая-никакая дорога. Вот мне и пришла в голову идея проследить, не отходит ли от Рюноки в нужном направлении какая-нибудь железнодорожная ветка.
  Инга на секунду задумалась.
  - Ну да, разумная мысль, - напарница кивнула. - И что? Отходит?
  - А то! - Виант самодовольно улыбнулся. - Вон, до сих пор видно, как от станции в восточном направлении уходит пара рельс. В том же направлении, между прочим, находится наша точка выхода. Это не может быть простым совпадением.
  Вновь натужно заскрипели тормоза. Виант с Ингой дружно повалились на брезент. С грузами и зайцами машинисты особо не церемонятся. Последний толчок, поезд остановился.
  - Побежали, - Виант первым вскочил на лапы.
  Крысиный день, или человеческая ночь, плавно подходит к концу. Но сегодня 8 сентября, первый выходной. Людей не должно быть много. Это внушает надежду и уверенность. Чем ближе точка выхода, тем меньше Вианту хочется тратить драгоценное время на поиск еды, воды и места для отдыха.
  Лапы проскользнули по склизкому гравию. Виант, словно с горки, съехал с насыпи. Следом, с нижней ступеньки грузовой платформы, спрыгнула Инга. Не сговариваясь, они сиганули под грузовой вагон на следующем пути. Точнее, это не совсем грузовой состав, а воинский эшелон. Две трети открытых грузовых платформ заставлены какой-то техникой, то ли системы ПВО, то ли РЭБ. Тёмно-зелёные бронированные корпуса, гусеницы, стволы пулемётов. А вот пушечных стволов точно не видно. Впрочем, это к лучшему.
  Виант направился было к ближайшей стальной лесенке, чтобы забраться на открытую грузовую платформу с бронированной техникой. Однако Инга очень не вовремя схватила его за хвост.
  - Ты чего? - Виант сердито развернулся к напарнице.
  - Виант, с чего ты решил, будто этот поезд отправится в нужном нам направлении, по нужной нам железнодорожной ветке? - спросила Инга.
  - Ну, как же, это же..., - Виант поднял переднюю лапу, но тут же осёкся.
  Вопрос напарницы из разряда "не в бровь, а в глаз". Это далеко не первый воинский эшелон, что попался им по дороге. До рокового 13 сентября 8313 года осталось меньше пяти дней. Пусть гражданское население ни о чём даже не догадывается, но некое бурление среди военных уже началось. Бронированные системы то ли ПВО, то РЭБ у них над головой яркое тому доказательство. Вполне возможно, что технику перебрасывают в более населённые места для усиления защиты самых важных объектов. Иначе говоря, будет очень глупо в четвёртый раз опять попасть в Ярхиру, на следующую железнодорожную станцию в обратном направлении.
  - Хорошо, - Виант опустился на четыре лапы, - тогда у меня есть другая идея. Побежали.
  Коль на воинский эшелон с бронетехникой надежды никакой, Виант направился вдоль рельса прямо под грузовыми вагонами.
  Бегать по бетонным шпалам и склизкой щебёнке - не самое приятное занятие. Душа на всех парах рвётся вперёд и только вперёд, но, увы, то и дело приходится сбрасывать скорость. От колотых камушков вскоре заболели лапы, да и споткнуться о бетонную шпалу легче лёгкого.
  - Виант! Ну что ты опять придумал? - натужно, прямо на ходу, пискнула напарница.
  - Инга, - Виант резко развернулся к напарнице, - заткнись. Своим громогласным писком ты легко накликаешь на наши головы местных кошек. Если ты ещё не поняла, то здесь живут не изнеженные городские кисы, которые и крыс-то никогда в своей жизни не видели, а профессиональные мышеловы, для которых грызуны - главный источник пропитания.
  Напарница тут же прикусила язычок и недовольно надулась. Вот уж во истину, как мышь на крупу. Ну и ладно, Виант торопливо побежал дальше. Молчит, и ладно.
  Каким бы длинным не был бы воинский эшелон, но и он закончился. Морду и спину обдало самым настоящим морозом, когда они выскочили из-под тягача. Пусть локомотив стоит, но его турбины продолжают исправно накачивать накопители электричеством, а сопла сливать на землю просто жуть какой холодный воздух.
  Вот и граница станции. Рюнока не город, а посёлок городского типа. Зато, Виант приподнялся на лапах, справа показалась та самая отворотка. Через сотню метров железнодорожная ветка плавно поворачивает на северо-восток. Ну уж точно она не идёт параллельно главной железной дороге.
  Перед стрелкой, или, если более официально, перед автоматическим стрелочным переводом, Виант остановился.
  - Что мы здесь забыли? - от торопливого бега по шпалам Инга изрядно запыхалась, вот, только, сарказма не растеряла ни на грамм.
  - А ты не понимаешь? - переспросил Виант.
  В ответ Инга так глянула на него, так глянула, как солдат на вошь. У напарницы с нервами тоже не всё в порядке. Её точно так же гложет скорая война, прости господи, ядерная война.
  - Это наш единственный способ узнать, какой именно поезд проследует по этой отворотке. Можно сказать, мы заляжем в засаду. Вон, видишь? - передней лапой Виант показал на автоматическую стрелку. - Сейчас путь переключен на основную ветку в направлении Ярхиры и дальше на северо-восток вдоль океанского берега. Когда же стрелка перескочит на нужную нам отворотку, значит, следующий поезд будет наш. Ясно теперь?
  - В принципе, - Инга критически оглядела автоматическую стрелку, - да. Только вопрос: а как мы заберёмся на нужный нам поезд? Сам ведь прекрасно знаешь, что железнодорожные составы имеют свойство ездить несколько быстрее, чем мы можем бегать.
  Во засада, Виант нахмурился. Не женщина, а логическая язва. Но напарница права.
  - Тогда, - Виант заговорил вновь, - будем надеяться, что поезд либо не успеет как следует разогнаться, либо на этой самой стрелке автоматической сбросит скорость. Впрочем, - Виант резко сменил тактику и тон, - я готов выслушать твоё предложение.
  В ответ Инга сердито фыркнула, но своего способа добраться до точки выхода так и не предложила.
  Сидеть на голой насыпи, на виду у всех потенциальных хищников, просто глупо и опасно. Виант перебрался под защиту большой чугунной коробки с механизмом управления. Матовый стальной стержень, так называемая тяга, играет роль дополнительной защиты. Заодно будет трудно не заметить, когда он сдвинется и переведёт путь на нужную отворотку. Инга пристроилась рядом. Защита не шиш какая, но вряд ли какому лесному хищнику придёт в голову искать пропитание возле большой страшной и щёлкающей коробки.
  Мучительно медленно потянулись минуты ожидания. Ночь плавно перетекла в утро. Таяна, местная звезда, будто сжалилась над двумя незадачливыми игроками. Яркие лучи местного светила несколько согрели Вианта и некогда холодный металл тяги и коробки с механизмом управления.
  - Виант, - вдруг спросила Инга, - а сколько нам ещё ждать? Вообще-то, кушать хочется. А эта стрелка, пусть даже автоматическая, далеко не самое лучшее место для днёвки.
  Виант недовольно просипел. Напарница нашла самое уязвимое место его плана. Пожрать бы сейчас и в самом деле не помешало бы. Пока их очень здорово выручает то обстоятельство, что минувшую ночь они провели на открытой грузовой платформе. Им если и приходилось бегать, то лишь в угол вагона облегчиться. Но очень скоро голод едва ли не в прямом смысле возьмёт их за горло.
  - Давай сделаем так: - Виант сел прямо, голова упёрлась в стальную тягу, - ждём до конца четвёртого часа (примерно половина десяти утра). Если поезд так и не появится, то мы отправимся обратно на станцию за едой, водой и отдыхом.
  - Ты предлагаешь компромисс? - уточнила Инга.
  - Да, - Виант кивнул.
  Без лишних слов напарница шлёпнулась на гравий. Компромисс ей понравился, это точно. Если они покинут пост возле автоматической стрелки, то на станции Рюнока они застрянут ещё на сутки. А сейчас и так каждый день, буквально каждый час, на вес золота. Но делать него: без еды, воды и полноценного отдыха они тупо отбросят лапы.
  Виант вновь лёг на гравий. В голову полезли неприятные воспоминания о первой ходке. Даже не верится, что он первый сейчас, буквально в данный момент, находится в Тынгизе, в небольшом городке на берегу Ниланского моря. Это же другой край света, южное полушарие Ксинэи. И до точки выхода ему осталось всего двадцать два километра. Да и сейчас, если прикинуть, не намного больше.
  Место для отдыха и в самом деле далеко не самое лучшее. Позднее утро, неглубокая ямка в железнодорожной насыпи и рядом совсем дремучий лес с лисами и совами. А если ещё из Рюнока кошки подтянутся... Но так уж устроен человек, даже если судьба и "Другая реальность" запихнули его в крысиную шкуру, что он не может быть всё время на нервах. Против собственной воли Виант задремал. Сказалась давняя привычка опытного путешественника: если на лапах, то идёшь, если лежишь, то спишь. Рядом равномерно задышала напарница. Неподвижность и тёплые лучи Таяны сморили и её.
  Над ухом, словно выстрел, лязгнул металл. Виант тут же дёрнулся, голова смачно припечаталась о стальную тягу. Рядом нервно вскочила на лапы напарницы. Глаза испуганными зайцам заметались из стороны в сторону. Что? Где? Куда бежать?
  До ушей долетел глухой гул. Это, Виант повернул голову, рельсы гудят. А гудят они только в том случае, если по ним катится многотонный железнодорожный состав. Да ещё автоматическая стрелка сработала, напугала, зараза такая. Виант выскочил из-под прикрытия большой чугунной коробки с механизмом управления. Точно! Путь перескочил на нужную им отворотку на северо-восток.
  - Инга, - Виант одним махом запрыгнул на стальной рельс, - наш поезд идёт. Бди по сторонам, а я буду караулить. А то для всех местных пернатых хищников мы словно лакомое угощение на блюдечке с голубой каёмочкой.
  - Это лишнее, - Инга запрыгнула следом на стальной рельс. - Все местные пернатые хищники, если они только в здравом уме и твёрдой памяти, сейчас в ужасе разлетаются прочь от грохочущей повозки людей.
  - Тоже верно, - Виант улыбнулся.
  Стальной рельс под лапами дрожит всё сильней и сильней. Ведь в твёрдом теле колебания распространяются гораздо быстрей, нежели в воздухе. Это Виант помнит ещё со школьных уроков физики. А вот и нужный им поезд.
  Хотя, если точнее, пока впереди показался локомотив, высокий и красный. Передняя часть будто сдавлена сверху. Над лобовыми окнами машинистов отсвечивают прямоугольные воздухозаборники. Как и прочий транспорт на Ксинэе, местные локомотивы работают на электричестве. Но этого самого электричества требуется много. По этой причине все без исключения тягачи оборудованы электроводородными генераторами на низкопотенциальном тепле. На большой скорости будто сдавленный сверху нос тягача сжимает встречный поток и отправляет его прямиком в воздухозаборники.
  Вагонов за тушей локомотива не видно, но это ещё не самое страшное. Пока сбывается самый хреновый прогноз напарницы: грохочущая повозка людей приближается с пугающей скоростью. Тут не только пернатые хищники, тут и самому жуть как хочется взмахнуть лапами и улететь в самую глухую и дремучую часть леса. Но нельзя!
  Виант стиснул зубы. Будет очень глупо даже не попытаться забраться на поезд. Тем более, Виант склонил голову на бок, из-за края локомотива показались-таки грузовые вагоны. Точнее, всего две белые цистерны.
  - Бежим! - Виант соскочил с гудящего рельса.
  Сколько у них будет попыток? А хрен его знает? Главное, успеть разогнаться до максимально возможной скорости.
  Над головой утробно и мощно загудел локомотив. Но, Виант бросил взгляд через плечо, не стоит и мечтать забраться на подножку машиниста. Она достаточно высокая, да и люди могут заметить.
  Голову и спину облил студёный воздух с металлическим привкусом. Но Виант лишь поднажал ещё быстрее! Ледяная металлическая свежеть только придала сил.
  Первый вагон, первая металлическая лестница, по которой работники железной дороги забираются на платформу большой белой цистерны. Но она, зараза такая, благополучно проследовала дальше. Момент упущен. Вторая лестница первого вагона. Почти сразу вперёд уплыла и первая лестница второго вагона.
  Неужели оно всё так и кончится? Виант наобум прыгнул вперёд! О, чудо. Получилось! Где спасовал холодный разум, интуиция сорвала банк. Передние лапы зацепились за вторую металлическую лестницу второго вагона, она же последняя попытка. Но, Виант едва не взвыл от боли, задние лапы не сдюжили и плюхнулись на колотую щебёнку.
  Больно-то как! Виант упрямо стиснул зубы. Так и без задних лап остаться недолго. Будто и этого мало, ещё более сильная боль пронзила хвост. Виант натужно пискнул, но пальцы на передних лапах так и не отпустили металлическую ступеньку.
  Что за хрень? Виант выгнул шею и оглянулся. Ну это вообще ни в какие ворота! Инга. Напарнице тоже не повезло уцепиться за первые три металлические лестницы. Зато она более чем успешно сумела схватить Вианта за хвост. Ну, правильно, а то она могла запросто так и остаться на станции. Между тем поезд всё набирает и набирает скорость.
  Эмоции зашкаливают. Адская боль рвёт тело на части. Пальцы, того и гляди, соскользнут с металлической ступеньки. Но страшно, очень страшно. От страха передние лапы онемели. Виант натужно выдохнул. Если он сейчас разожмёт пальцы, то колотая щебёнка пересчитает ему все рёбра. Как крыса, он не может рассчитывать на помощь ветеринара.
  Боль толчками терзает хвост и копчик. Это, это, Виант вновь едва не вывернул шею. Нет, Инга не отцепилась. Женщина не придумала ничего лучше, как взобраться прямо по нему. Острые коготки напарницы без малейшей жалости впиваются в кожу. Однако...
  Пусть медленно, пусть с трудом, Инга сумела-таки перелезть через Вианта и взобраться на металлическую ступеньку. Напоследок задняя правая лапа напарницы едва не выдавила глаз. Виант лишь пискнул от боли и злости. Это было жестоко, зато стало не в пример легче. Пальцы больше не оттягивает тяжёлая, по крысиным меркам, разумеется, тушка напарницы.
  - Давай! Залезай! - Инга плюхнулась на ступеньку и передней лапой потянула Вианта на себя.
  Надо. Надо. Надо!!! Виант потянулся что было сил. Передняя лапа напарницы тут же, без малейшей жалости, вцепилась в загривок. От боли хочется орать благим матом, но Инга правильно сделала.
  Ещё усилие! Виант изогнулся всем телом. Правая задняя лапа с первой же попытки зацепилась за стальную ступеньку. Ещё немного! Виант колбаской закатился-таки на ступеньку.
  Поезд набрал приличную скорость. Что значит для мощного локомотива всего две цистерны? Так, пустячок. Металлическая ступенька дрожит и трясётся будто припадочная. Но, Виант блаженно улыбнулся от уха до уха, он жив. Жив! Его рёбра на месте, передние и задние лапы тоже на месте. Пусть по всему телу и остались красные отметины от коготков напарницы. Впрочем, Виант крепче вцепился в ребристую ступеньку, долго так продолжаться не может. Адреналин придал ему сил и выключил боль, но его действие скоро закончится.
  "Другая реальность" всё же сжалилась над двумя незадачливыми игроками. Не прошло и десяти минут бешенной тряски, как поезд начал тормозить, а потом полностью остановился. Это, Виант с трудом приподнялся на локтях, это какой-то полустанок или что-то вроде того. Недалеко от насыпи чернеет пара бревенчатых избушек. Рядом не менее древний прямоугольный сарай с покатой крышей. Яркими пятнами выделяется поленница.
  Мысли в голове будто тяжеленные чугунные кубики. Полустанок... Виант наморщил лоб. Поезда обычно останавливаются на них, чтобы пропустить встречный состав. Ну, точно! От основой железнодорожной магистрали отвернула всего одна ветка. Встречные поезда если где и могут разъехаться, так только на подобных полустаночках.
  - Инга, - Виант грубо пихнул напарницу кулаком в бок, - поднимайся, у нас нет времени.
  - Да, да, конечно, - Инга вяло зашевелилась. - Я сейчас.
  Виант и сам с трудом поднялся на лапы. Такое чувство, будто он сперва бухал неделю, а потом ещё неделю бригада отморозков лупила его чем не попадя. Мышцы ноют, суставы ломит, голова гудит, а хвост отваливается. Но надо! Виант качнулся из стороны в сторону, но устоял в вертикальном положении. Надо во что бы то ни стало забраться на платформу, к которой двумя толстыми стальными лентами прижата белая цистерна. Только так у них появится шанс добраться до точки выхода, а не слететь с нижней ступеньки по дороге.
  Лапы с трудом перенесли тело на вторую ступеньку. Виант кое-как помог напарнице. Ещё немного. Вот и платформа. На выпуклом торце стальной цистерны большими красными буквами написано: "Жидкий водород". Ниже знак пожарной опасности, символический костёр в жёлтом треугольники с чёрной рамкой. Виант тупо уставился на знак опасности. Во дела, оказывается, они сумели забраться на мощную такую бомбу.
  Свист воздуха и грохот. Виант машинально пригнулся на лапах. Рядом стремительно прогрохотал встречный поезд. Поток мороза с металлическим привкусом очень вовремя остудил распаренное воображение и придал чуток бодрости. Это, Винт глянул назад, был локомотив и два-три грузовых вагона. А всё вместе это толстый намёк на очень важное обстоятельство - нужно торопиться.
  Небольшая площадка из рифлёного железа вплотную примыкает к низу выпуклого торца цистерны. О комфорте, даже по крысиным меркам, не стоит и заикаться. Но это единственное место, где встречный поток воздуха не сбросит под откос и не выбьет из тела всё тепло. Виант без сил плюхнулся на прохладный металл. Рядом упала Инга. Резкий толчок, состав тут же тронулся в путь.
  Дыхание как у загнанной лошади. Пить хочется ещё больше, чем есть. Виант покосился на Ингу. Прибить бы эту заразу, но нет ни сил, ни желания. Да напарнице самой изрядно досталось. Прежде, чем она сумела забраться на металлическую ступеньку, поезд успел протащить её по насыпи из колотых камешков и бетонным шпалам. И как только все рёбра не переломала. Зато! Виант закрыл глаза и торопливо развернул внутренний интерфейс игры.
  Бинго! Внеземная радость целительным бальзамом растеклась по избитому телу. Стрелка виртуального компаса указывает точно по ходу движения поезда. Счётчик расстояния до точки выхода с очень приятной скоростью сбрасывает последние километры.
  Виант закатил глаза, внутренний интерфейс игры тут же свернулся. Неужели... Неужели через какой-то час, земной час, а не местный, это грёбанное путешествие через половину планеты, грёбанной Ксинэи, закончится? Поверить страшно, но очень-очень хочется поверить.
  

Глава 2. Неуставная помойка

  Отдых в растяжку на листе рифлёного железа пришёлся очень кстати. Пусть и не сразу, Виант пришёл в себя и оглянулся. Поезд как и прежде бойко мчится в северо-западном направлении. Но то, что Виант увидел, ему очень не понравилось.
  Да, они правильно предположили, что точка выхода не должна быть посреди дремучего леса или непроходимого болота. Слева, по ходу движения, показался населённый пункт. Нет, даже не так, Виант качнул головой. Это очень похоже на военный объект. На, прости господи, очень большой военный объект. Даже хуже - аэродром.
  Равномерный гул и лязг поезда перебил могучий рёв реактивных двигателей. На бетонную взлётно-посадочную полосу приземлился военно-транспортный самолёт. Но не привычный земной, а местный, сделанный по форме "летающее крыло". По подобной технологии на Земле американцы выпускают свои знаменитые "невидимые" бомбардировщики В-2.
  О том, что на ВПП приземлился именно военно-транспортный самолёт, легко догадаться не только по его внушительным размерам, но и по заднему грузовому люку. Даже издалека поражают его размеры. В такой легко въедет многотонный грузовик. Но, главное, это тройной треугольник на хвостовом оперении.
  Вдоль широкой бетонной полосы тянутся полукруглые ангары. Сбоку ярко-красной расцветкой выделяется диспетчерская башня с широкими окнами на большой высоте. На асфальтированных дорожках то и дело попадаются люди в хорошо знакомой камуфлированной военной форме. Ещё дальше по ходу движения поезда можно разглядеть ряды прямоугольных зданий. Возможно, казармы и жилые дома для охраны и персонала базы.
  И всё это великолепие огорожено от внешнего мира двумя рядами заборов из колючей проволоки. Даже дремучий лес не смеет приближаться к внешнему периметру военной базы. От тех деревьев, что, всё же, рискнули сделать это, остались короткие сухие пеньки среди пожелтевшей травы.
  Виант поднял голову. Теперь понятно, зачем на военную базу везут две цистерны жидкого водорода. Это же топливо для самолётов, экологически чистое, но не менее эффективное, чем авиационный керосин. На Ксинэе каким-то образом научились получать водород в промышленных объёмах и достаточно дешёвым способом. К слову, это ещё одна технология, ради которой на Земле может разразиться ядерная война.
  Может быть когда-то давно эта военная база и аэродром были секретными, но те времена давно прошли. В эпоху космических полётов подобные наземные объекты в принципе невозможно спрятать от всевидящего ока космического шпиона на околопланетной орбите. Однако это не значит, что база потеряла былое знание. Скорее, Виант прищурился, наоборот.
  Недалеко от насыпи железнодорожной ветки промелькнул пятачок очищенного от деревьев и кустов пространства. А на нём в полной боевой готовности замерла боевая машина ПВО. Тягач на чёрных колёсах повёрнут кабиной к грунтовой дороге, что тянется вдоль двойного забора из колючей проволоки. Пусковой контейнер на четыре ракеты поднят в вертикальное положение.
  На душе опять стало грустно и противно, коготки на передней лапе сердито шаркнули по металлической площадке. Как будто специально, мимо промелькнула ещё одна боевая машина ПВО. Война на пороге. Мирные граждане ни хрена не подозревают, однако военные уже усилили противовоздушную оборону наиболее важных объектов. Эти же машины стоят здесь не меньше двух-трёх дней. Виант понятия не имеет, насколько далеко наука и техника на Ксинэе обогнали Землю, однако логично предположить, что данные комплексы ПВО вполне могут достать спутники и прочие цели даже на околопланетной орбите.
  - Где мы? - рядом зашевелилась Инга.
  - Война на пороге, - печально произнёс Виант.
  - Я в курсе, - Инга поднялась было на лапы, но тут же присела на задницу.
  - И мы лезем в самое пекло, - закончил Виант.
  - Как это понять? - Инга встревожилась не на шутку.
  Виант покосился на Ингу. Какие могут быть шутки, когда ядерная война на Ксинэе развернётся по законам компьютерной игры. Тут не шутить, тут плакать хочется.
  - Точка выхода находится на военной базе. Очень крупной военной базе. Самое паршивое, это военно-воздушная база, - пояснил Виант.
  - И сколько до неё осталось?
  Хороший вопрос. Виант закрыл глаза и развернул внутренний интерфейс игры. Вот стрелка виртуального компаса в виде прямого угла... Направление... А вот и счётчик расстояния. Ничего себе! Виант аж подпрыгнул на месте и распахнул глаза.
  - Ты чего? - спросили напарница.
  Виант уставился на Ингу широко распахнутыми глазами и ответил:
  - До точки выхода осталось чуть больше двухсот метров. Она где-то там, - Виант махнул передней лапой поперёк движения поезда, - в одном из тех ангаров у взлётно-посадочной полосы.
  - В каком именно? - Инга тут же вскочила на лапы.
  - А хрен его знает.
  Полукруглые ангары с широкими распахнутыми воротами, похожие друг на друга как горошины, щедрой рукой разбросаны вдоль взлётно-посадочной полосы. Определить, в каком именно находится точка выхода, решительно невозможно. Уж точно не с вагона поезда, что продолжает мчаться вдоль внешнего периметра военной базы.
  - Тогда, чего мы медлим? - на едином дыхании выпалила Инга. - Давай! Давай сиганём прямо сейчас. Поезд и без того вот-вот остановится.
  Напарницу распирает жгучее нетерпение. Она нервно поглядывает по сторонам и переминается с лапы на лапу. Как бы она и в самом деле не сиганула прямо с платформы.
  - Не стоит, - Виант демонстративно улёгся на металлическую площадку перед цистерной с водородом.
  - Почему? - Инга надвинулась на него словно танк на пехотинца.
  - Ты что, сама не видишь? - Виант приподнялся на локте. - Это же военный объект. Думаешь, с какого бодуна перед двойным забором из колючей проволоки четырёхметровые полосы газонной травки? Да там закопана куча всяких датчиков, а то и мин. Конечно, они не рассчитаны на крыс, но, будь уверена, на базе поднимется переполох. А там может быть всякое, вплоть до отстрела всякой живности.
  Виант попытался придать собственному голосу спокойную деловую серьёзность, но получилось хреново. Эмоции так и прут из него, как из прорванной канализационной трубы.
  - С чего такая пугливость, Виант? - Инга подозрительно уставилась на него. - Ты же, вроде как, таким не был. Или тебе понравилось бегать на четырёх лапах и жрать мусор?
  В свою очередь напарница попыталась изобразить иронию вместе с весьма и весьма прозрачным намёком. И у неё тоже получилось хреново.
  - Не думай, что мне и так хорошо, - Виант стыдливо отвёл глаза в сторону. - Мне страшно.
  - С чего это? - на этот раз Инга удивилась самым настоящим образом.
  - Да, мы почти добрались до точки выхода, - медленно, будто натягивая сову на глобус, заговорил Виант, - но "Другая реальность" - игра коварная. Она не даст нам просто так дойти до точки выхода. Нам предстоит встреча с "боссом локации".
  - В смысле? - Инга вытянула шею, но тут же сама ответила на собственный вопрос. - Финальное испытание.
  - Оно самое, - Виант кивнул.
  Мир Ксинэи реален до ужаса. Здесь нет магов, что умеют пускать огненные шары хоть из левого указательного пальца. Здесь нет телепатов, что умеют читать мысли. Здесь нет запасных жизней, очков действий, прокачки и прочих атрибутов полноценной компьютерной игры. Однако "Другая реальность" всё равно остаётся компьютерной игрой. "Босс локации", некое финальное испытание перед точкой выхода, прекрасно вписывается в её логику.
  Во время первой ходки для Вианта финальным испытанием стал двойной ядерный удар по базе на острове Вивран в Ниланском море. Подземный командный пункт едва не накрылся медным тазом. Вианту удалось удрать буквально в последний момент, когда люди, боевые офицеры, в панике бросились врассыпную, а центр управления окутался чёрным дымом грандиозного пожара.
  - Но сегодня ещё только 8 сентября, - заметила Инга. - До рокового тринадцатого дня тринадцатого года больше четырёх суток.
  - Именно это обстоятельство пугает меня больше всего, - хмуро заметил Виант. - Либо война начнётся раньше и на эту базу упадёт с десяток килотонн в тротиловом эквиваленте, либо "Другая реальность" подкинет нам иную гадость. Неизвестную гадость, от чего она будет ещё более непредсказуемой и опасной. Так что нет, родная, - ребром ладони Виант рубанул воздух перед собой, - мчаться к точке выхода прямо сейчас по кратчайшему пути может быть смерти подобно. Сперва я проникну на военную базу вместе с этим поездом. Поем, напьюсь, отдохну. И лишь после, кружным путём, направлюсь к точке выхода.
  Впрочем, - Виант резко сменил тему и тон, - если ты не согласна с моим планом, то можешь сигать с вагона прямо сейчас. Благо поезд и в самом деле вот-вот остановится.
  Железнодорожный состав из локомотива и двух цистерн с жидким водородом и в самом деле ещё только не стоит на месте. Его скорость упала до такой степени, что любой человек на своих двоих догонит поезд и даже не вспотеет. Виант подбежал к краю платформы и глянул вперёд.
  - Твою дивизию! - пискнул Виант. - Прячемся!
  - Где? - Инга тут же всполошилась.
  - Где хочешь, - отмахнулся Виант.
  Куда? Куда? Куда спрятаться? Виант юлой крутанулся на месте. Железнодорожная цистерна - самый неподходящий для пряток грузовой вагон. По сути, это рама из толстых стальных балок на двух колёсных базах. Огромная бочка с водородом лежит на ней сверху. Две толстые полосы стягивают цистерну и раму словно две удавки. И всё. Как заявил один киноперсонаж: дёшево, надёжно и практично. Так, это... То, что нужно! Виант тут же нырнул под прикрытие стальной полосы.
  Виант плюхнулся на стальную балку. По левую руку толстая полоса, по правую - бок цистерны. Нычка открыта с двух сторон. Любой, кому только придёт в голову глянуть вдоль ёмкости с водородом, тут же заметит хвостатого грызуна. Или не заметит, Виант распластался на стальной балке и мысленно превратился в ветошь. Одна надежда - военные не будут целенаправленно искать живую крысу.
  От жуткого волнения сбилось дыхание, зато сердце, того и гляди, проломит грудную клетку. Виант нервно сглотнул. Прямо по ходу движения отлично видны распахнутые ворота. Створки представляют из себя две рамы с колючей проволокой. Прямо над ними слегка изогнутая широкая вывеска: "Сарганана". Чуть ниже, гораздо более мелкими и плохо читаемыми буквами, что-то вроде "Вооружённые силы Юрании". Военная база? Склад? Пункт? В общем, что-то непонятное.
  За воротами небольшой коридор из толстых столбов и всё той же колючей проволоки. Две охранные вышки возвышаются по краям. Два пулемёта с весьма солидным калибром простреливают коридор из конца в конец.
  Больше всего Вианта испугала прямоугольная арка в виде толстых квадратных столбов и ещё более толстых перекладин снизу и сверху. Больше всего эта штука похожа на металлоискатель в здании аэропорта. Не дай бог пассажиры пронесут на борт воздушного судна какой-нибудь запрещённый предмет. Борьба с терроризмом и всё такое. Хотя, конечно, прямо перед поездом не банальный металлоискатель. Электрический тягач и обе цистерны сплошь металлические. В арке наверняка полно всяких детекторов, например, радиации и/или обнаружения электронных шпионов.
  Поезд осторожно протиснулся через арку и замер в коридоре между двумя рядами колючей проволоки. Что ещё? Виант нервно поёжился. Неужели продвинутая электроника Ксинэи заметила-таки под толстой стальной лентой живую крысу? Может, сигануть на землю пока не поздно? Виант осторожно высунул нос наружу. В принципе, есть шанс проскочить под самой нижней проволокой прямо на территорию базы. Правда, Виант напряг глаза, колючая проволока закреплена на серых изоляторах. Час от часу не легче, ограда под напряжением.
  Твою дивизию, Виант нырнул обратно под призрачную защиту толстой стальной ленты. Будто и этого мало, раздались шаги и голоса людей. В проходе между вагонами и колючей оградой показались военные. Причём, Виант распластался на толстой балке и притворился ветошью, солдаты в полном боевом облачении: каски, утеплённые камуфлированные куртки, брюки, сапоги. На плечах висят толстые и тяжёлые на вид бронежилеты. Из-за спин выглядывают чёрные стволы электромагнитных автоматов. Аж мороз по коже - ещё одно очень неприятное напоминание о скорой войне.
  Частое напряжённое дыхание и шелест лап. Собака! Виант едва удержался на месте. Передний солдат сжимает в руках чёрный поводок. Перед ним торопливо перебирает лапами рослая овчарка. Уши торчком, коричневая шерсть с тёмными пятнами. Какой бы продвинутой не была электроника на Ксинэе, однако проверенный веками живой детектор она так и не заменила.
  Неужели заметит? Виант подобрал под себя лапы. Если да, то, лучше всего, будет метнутся под ноги кинолога. Пока он соображает, пока овчарка будет бояться ненароком укусить человека, у него будет шанс удрать под колючую проволоку. Если, конечно, хватит везения не задеть её или одну из её колючек.
  Кинолог с собакой всё ближе. Вот уже и второй солдат пропал из поля зрения. Стук шагов и напряжённое дыхание собаки рядом совсем.
  Шелест лап стих. Собака коротко гавкнула. От страха Виант дёрнулся всем телом, но сумел удержаться на месте. Рано! Рано! Человеческий фактор, помоги!
  - Гурун, что ты там нашёл? - хриплым и жутко усталым голосом произнёс кинолог.
  В ответ овчарка снова гавкнула. Виант с трудом перевёл дух. Так и описаться недолго. Главное, не дёргаться. Не дёргаться раньше времени.
  - Да нет тут ничего. Пошли, - в усталом голосе кинолога проскользнуло раздражение.
  Шаги и шелест лап. Кинолог с собакой и второй солдат прошли дальше. Морда плюхнулась в холодный металл, Виант просипел словно пробитая шина. Боги "Другой реальности" услышали его неистовую молитву. Как обычно, на помощь пришёл человеческий фактор. Кинолог устал, чертовски устал. Электроника, та самая страшная арка перед воротами, ничего не заметила. Да и какая нормальная крыса, будучи в здравом уме и твёрдой памяти, добровольно залезет на грузовой вагон с цистерной, чтобы проникнуть на очень важную военную базу. Короче, пронесло.
  Толчок. Вагон резко дёрнулся с места. Виант улыбнулся от уха до уха. Как хорошо жить. Пусть медленно, мучительно медленно, железнодорожный состав убрался из коридора для внешнего досмотра вагонов. И лишь когда поезд откатил на добрую сотню метров от внешнего периметра, Виант рискнул выбраться из-под защиты толстой стальной ленты, что удерживает цистерну с водородом на железнодорожной платформе. Напарница, как тут же выяснилось, уже ждёт его на задней площадке.
  - Ты где спряталась? - Виант присел на холодное рифлёное железо.
  - Там же, где и ты: - Инга присела рядом, - под толстой стальной лентой. Между прочим, мимо меня кинолог с собакой прошли. Чуть не заметили.
  - Мимо меня тоже кинолог с собакой прошли. Тоже, между прочим, чуть не заметили.
  На этом разговор закончился. Нервное напряжение постепенно сходит на нет. Вот уже и дыхание выровнялось, и противный холодный пот больше не прошибает. И что дальше? Виант поднял голову. Вторая половина дня. Давно, ох как давно, им полагается найти еду, воду и место для отдыха. Виант покосился на Ингу. Пока они оба на адреналине. Сперва погоня за поездом, потом проверка собаками. Но скоро голод и жажда могут, в прямом смысле этого слова, свалить их с лап.
  - Виант, ты только глянь на это! - удивлённо пискнула Инга.
  Виант тут же повернул голову.
  - Ни хрена себе! - в тон напарнице пискнул Виант.
  Электрический тягач с цистернами въехал на небольшую станцию. Железнодорожная ветка разбежалась на четыре части. Знакомые пакгаузы возле высоких бетонных перронов и даже небольшая квадратная башенка с широкими окнами диспетчерской. Но это ладно.
  На крайнем левом пути длинной вереницей застыли открытые грузовые платформы. Как раз на таких чаще и охотней всего они с Ингой любят путешествовать. На этот раз на них грузится боевая техника, но не банальные танки, самоходки или зенитки. Нет. Виант остановился у края металлической площадки.
  Это, в натуре, фантастика. Вернее всего боевую технику защитного тёмно-зелёного цвета будет назвать шагающими танками. У каждого из них под вытянутым корпусом шесть стальных лап. Но не паучьи, наподобие шпиона в метрополитене Гаочана, а как у жуков, более короткие и мощные. А вот и то, что делает боевую машину танком - подвижная башня с пушкой. Из квадратного короба выглядывает круглый срез дула. Ну, правильно, Виант машинально кивнул, электромагнитное оружие во всей красе.
  Башня на шагающем танке слишком приплюснутая, чтобы в ней мог разместиться хотя бы один живой человек. С боку можно разглядеть тройной чёрный треугольник, эмблема вооружённых сил Лиги свободных наций. Скорей всего, там чистая автоматика для заряжания пушки. Но экипаж у шагающего танка всё же имеется. Как раз напротив Вианта на открытую грузовую платформу вступил очередной шагающий танк. Из раскрытого люка наполовину высунулся пилот в тёмном закрытом шлеме. Назвать этого человека водителем, или мехводом, язык не поворачивается. И, Виант вытянул шею, очень похоже на то, что в экипаже присутствует как минимум ещё один человек. Слева от башни чуть приоткрыт ещё один люк.
  Боевая машина, вот уж воистину с машинной грацией, развернулась на открытой грузовой платформе. Вагон заметно качнулся, но не более того. Шагающий танк поджал под себя все шесть лап и опустился брюхом на щербатый пол. Это должно быть транспортное положение. Наверняка конструкторы предусмотрели такую возможность. Ведь на Ксинэе железные дороги продолжают играть очень важную роль. Сразу двое солдат в потёртых камуфляжах принялись поднимать откидные бортики грузового вагона.
  - Ну, дела..., - Виант глянул на Ингу. - Ты это видела? Это же..., - сознание не сразу нашло нужные слова, - это же принципиально другой уровень развития техники. На Ксинэе совершили ещё один очень серьёзный прорыв, раз конструкторы решились-таки отказаться от проверенных десятилетиями гусениц и стальных колёс.
  - Это ещё не всё, - Инга хитро улыбнулась в ответ. - Ты обратил внимание на лапы этих монстров?
  - Э-э-э..., - Виант поморщился, - что ты имеешь в виду?
  - Очень похоже на то, что в лапах нет никакой гидравлики, - пояснила Инга. - По крайней мере, я не заметила никаких блестящих штырей и не услышала характерного шума поршней.
  - Точно! - Виант глянул на очередной шагающий танк, как раз напротив них. - Раз так, то на Ксинэе совершили очередной ещё более внушительный технический прорыв.
  - В смысле? - не поняла Инга. - И прекрати говорить загадками.
  - Как? - Виант делано удивился. - Разве ты никогда не читала фантастических романов и не играла в компьютерные игры?
  Вопрос риторический, но Виант не удержался.
  - Ты прекрасно знаешь, - недовольным тоном начала Инга, - что я предпочитала читать учебники. А из игр предпочтение отдавала тем, что на свежем воздухе. То есть, спорту.
  - Экстремальному?
  - В том числе, - отрезала Инга.
  Как же приятно посрамить дипломированного учёного, Виант с гордым видом покосился на сердитую Ингу свысока. Впрочем, надо знать меру. Посрамлённый дипломированный учёный и покусать может.
  - Ладно, - Виант примирительно улыбнулся, - раз ты не заметила гидравлику, значит в местных бродячих танках использована более совершенная технология - искусственная мускулатура.
  - А-а-а..., - начала было Инга.
  - И не спрашивай меня, как она работает, - перебил Виант. - Я знаю другое. Традиционная гидравлика слишком уязвима перед поражением и не может выдать большую скорость. Почему, собственно, на Земле ни одна страна даже не собирается создавать шагающие танки. Другое дело искусственная мускулатура.
  Предполагается, - продолжил Виант, - что искусственные мышцы должны работать так же, как и живые, как у тебя и меня. Для сравнения, гепард, житель африканских саван, может развивать скоростью больше сотни километров в час. Так вот, очень похоже на то, что на Ксинэе создали искусственную мускулатуру. Даже больше - она достаточно мощная и надёжная, чтобы побудить конструкторов отказаться от традиционных гусениц и приделать танкам лапы. Ясно тебе?
  Инга ненадолго задумалась, а потом резко выдала:
  - Надеюсь, ты в очередной раз убедился, что на Ксинэе полно технологий, которые можно и нужно вынести в реальность. И, если ты забыл, это и есть наше главное задание.
  - Да пошли все эти начальники со своими..., - сердито было начал Виант.
  - Подожди! - Инга выставила перед собой лапы. - Насколько ты "обожаешь" Михаила Владимировича и Николая Павловича, я знаю и так. Речь не о них. Ты хоть когда-нибудь думал, что на этих самых продвинутых технологиях мы, лично мы, можем погреть руки? И очень даже нехило погреть.
  Виант задумчиво скосил глаза в сторону. Он и в самом деле никогда не думал об этом.
  - Продолжай, - Виант вновь глянул на Ингу.
  - Мало вынести в реальность все эти крутые технологии. Пусть даже неким магическим образом нам удастся прихватить с собой подробные чертежи и расчёты. Эти самые технологии ещё нужно воспроизвести и внедрить в производство. В том числе, - Инга подняла указательный палец, - и в коммерческом плане. Так, например, военные сначала изобрели микроволновый радар. А уже потом один из них догадался запатентовать микроволновую печь. А сколько ещё подобных примеров ты можешь вспомнить и сам?
  В голове бешеным торнадо закрутились мысли. Виант распахнул рот и тупо уставился на Ингу. Это же... Это же... Виант захлопнул рот, зубы выразительно щёлкнули. Это же выход! Он во второй раз ушёл в "Ядерный конфликт" крысой и тем самым подписался на третью ходку. А вот если бы они выбрали учёного, как они и собирались изначально, то... Голова кругом, Виант прислонился к выпуклому торцу стальной цистерны с водородом. То, глядишь, начальство "Синей канарейки" само не пустило бы его в третью ходку. Это же... Это же... Это же потерять очень ценного специалиста.
  Окружающий мир крутанулся перед глазами, Виант несколько раз усиленно моргнул. Как пить дать: его бы оставили в реальности, поставили во главе какого-нибудь жутко секретного научно-исследовательского института и приказали бы эту самую продвинутую технологию воспроизвести в металле, так сказать. Виант повернул голову, да хотя бы ту же самую искусственную мускулатуру. Это был бы отличный шанс вырваться из порочного круга всё новых и новых ходок в "Другую реальность". Да не только выбраться, а ещё и разбогатеть. Искусственная мускулатура пригодилась бы не только для шагающих танков, но и для людей, инвалидов, рабочих. Да мало ли где ещё пригодилась бы. И тогда... И тогда ему стало бы плевать на те злосчастные тринадцать миллионов долларов, что неизвестные злоумышленники спёрли от его имени.
  Мысль о тринадцати миллионах долларах, словно ведро холодной воды на голову, в момент отрезвила Вианта. Мечты вещь хорошая, но, как минимум, Инга права в одном - став крысой, он подписался на третью ходку в "Другую реальность".
  Толчок и лязг металла. Инерция подло толкнула в бок, Виант стукнулся головой о цистерну с водородом. За разговорами, размышлениями и мечтами оба не заметили, как поезд пересёк маленькую станцию военной базы и укатил дальше. Точнее, Виант поднялся на лапы, остановился возле газозаправки.
  Маленькая стация, на которой на грузовые платформы забирались шагающие танки, предназначена для разных грузов. А вот жидкий водород, как топливо для самолётов, на ней не сгрузишь. Для чего нужна специальная газозаправочная станция. Недалеко от железной дороги, за привычным забором из колючей проволоки, расположились круглые и широкие цистерны. Разнокалиберные трубы с блестящей изоляцией опутали их со всех сторон. Часть железных ниток протянулась к железной дороге. Вагоны остановились точно напротив гусаков с гибкими стальными рукавами. Чуть подальше небольшое двухэтажное здание без окон. Наверняка там расположилась компрессорная станция.
  Со стороны электрического тягача показались двое солдат в потёртых камуфляжах. Тот, что впереди, принялся натягивать на руки рабочие рукавицы. Военные почему-то не выдают солдатам рабочие спецовки.
  - Нам туда, - произнесла Инга.
  Пока Виант рассматривал газозаправочную станцию, Инга успела развернуть внутренний интерфейс игры и уточнить направление.
  - Туда, это куда? - спросил Виант.
  - Вон, в те ангары, - Инга ткнула пальцем в сторону взлётно-посадочной полосы, возле которой выстроились в ряд полукруглые ангары. - Если поторопимся, то, не пройдёт и половины местного часа, как мы найдём точку выхода.
  Наивность восьмидесятого уровня. Виант печально улыбнулся.
  - Нет, я туда не пойду, - заявил Виант. - "Босс локации", не забывай. Сперва нам нужно как следует подкрепиться и отдохнуть. Кто знает, какое финальное испытание устроит нам "Другая реальность".
  - Но ведь мы рядом совсем, - Инга сердито надула губки. - Подкрепиться и отдохнуть мы сможем уже в реальности.
  - Иди, - Виант махнул лапой.
  Спорить с Ингой нет ни желания, ни сил. Виант развернулся на месте. По другую сторону железной дороги, как раз недалеко от газозаправочной станции, нашёлся так называемый военный городок. Иначе говоря, ряд трёх-четырёх этажных кирпичных зданий. Большая часть из них предназначена для семей военных. Но два из них с широкими окнами очень похожи на казармы для нижних чинов. В стороне выделяется здание с большой спутниковой тарелкой на крыше. Не иначе, это штаб. В глубине, среди жилых домов, едва-едва можно различить стадион.
  Лапы не казённые, беречь надо. Виант не поленился спуститься на землю по маленькой металлической лестнице и лишь после шмыгнул в стриженную траву возле насыпи. За спиной раздались металлический лязг и грязная ругань солдат. Заметили Ингу? Виант обернулся. Нет. Напарница, хмурая как грозовая туча, семенит следом.
  Путь до военного городка не занял много времени. Виант обогнул угол жилого дома. В лицо тут же пахнул во истину армейский порядок. Чисто, аккуратно и тихо. Во дворе детский городок, прямоугольная песочница, качели и цветные горки. Однако не видно и не слышно ни одного ребёнка. Да и лавочки возле игровой площадки пусты. Хотя сейчас, в разгар дня, здесь должно быть полно детворы и молодых мам с колясками.
  Виант перескочил через асфальтированную дорожку и нырнул в кусты. Вот ещё один очень неприятный признак запустения - трава успела отрасти. Пусть осенью она растёт не так бойко, как весной, но вряд ли господам офицерам понравилась лохматая лужайка у себя под окнами. И мусор. За стеной зелёных кустов в художественном беспорядке валяются пластиковые бутылки, коробки, стаканчики. Рваные детские штанишки сиротливо повисли на ветке. Чуть в стороне валяется старый ботинок с треснувшей подошвой. Да и урна возле ближайшего подъезда, мягко говоря, забита с горкой. Синий связанный пакет сполз на деревянную скамейку возле урны. Всё это очень, очень плохой признак.
  - Нам туда, - голос напарницы вовремя отвлёк от мрачных мыслей.
  - Куда? - Виант повернулся к Инге. - Снова к точке выхода?
  - Принюхайся, - вместо ответа предложила Инга.
  Виант послушно втянул ноздрями воздух. Рот тут же наполнился слюной, а желудок затрясся от предвкушения. Ветерок донёс обалденный запах еды. Где-то совсем рядом варят перловую кашу с тушёнкой.
  Голод по-особенному обостряет обоняние. Виант, словно служебно-розыскная собака, побежал на запах. Жилой дом. Ещё один жилой дом. Длинное здание казармы с широкими окнами. А за ней раскинулся почти квадратный плац. Как же без него. На дальнем конце то самое здание, что Виант принял за штаб базы. Но это ладно. Прямо на плацу, возле высокой стены ещё зелёных кустов, развернулась полевая кухня. Четыре котла на колёсах дымят трубами. Четверо поваров с белыми колпаками на головах, но в обязательных камуфляжах, колдуют над варевом. Рядом, под навесами из знакомого малахитового брезента, расставлены столы и складные стульчики. Человек двадцать-тридцать склонились над тарелками. Издалека трудно разглядеть погоны, но очень похоже на то, что здесь сидят как рядовые и сержанты, так и капитаны с майорами.
  - Почему полевая кухня? - раздался над ухом голос Инги. - Если я не ошибаюсь, то вон то здание слева очень похоже на столовую.
  - Это ещё один хреновый признак, - хмуро пояснил Виант. - Военные покидают базу. Семьи вывезли в первую очередь. Теперь идёт погрузка военной техники и прочего ценного имущества. Сама должна понимать: здесь может оказаться какой-нибудь очень важный объект. Шагающие танки тому порука. Плюс лесная глушь и аэродром. Вплоть до того, что под этим плацем может найтись особо секретная лаборатория, где изучают обломки НЛО. Ты сама говорила, что на Ксинэе и на прочих планетах всё же нашли материальные следы пришельцев. К тому же...
  - Подожди, - Инга подняла переднюю лапу, Виант послушно умолк.
  - Ты чего? - осторожно поинтересовался Виант.
  - Во! Опять! Смотри! - Инга ткнула пальцем.
  Виант повернул голову.
  - На повара смотри, - подсказала Инга.
  Виант послушно уставился на ближайшего повара. И что с ним не так? Вот служитель ножа и ложки опрокинул в котёл содержимое большой, литров на пять, консервной банки. И-и-и... Виант пригнул голову. И пустая жестянка улетела в кусты.
  - Офигеть, - лишь сумел выдавить из себя Виант.
  - Вот, и я о том же, - Инга кивнула. - Бежим.
  Пустой желудок жаждет и требует рвануть кратчайшим путём прямо через плац, но так лучше не рисковать. Виант припустил в обход под прикрытием стены казармы.
  Высокая стена всё ещё зелёных кустов как на заказ. За ней нашлась зона отдыха. Тропинки, газоны, клумбы, беседки. Виант на миг остановился и приподнялся на задних лапах. Как будто здешним военным дикой природы вокруг базы мало. Хотя, с другой стороны, здесь природа ручная и ласковая. А за пределами двойного периметра из колючей проволоки природа дикая и кусачая. В смысле, наверняка в тайге полно всякого противного гнуса.
  Где именно за ещё зелёной стеной кустов находится полевая кухня, гадать не нужно. Не одна или две, а десятки и десятки самых разных консервных банок, упаковок и коробок грудами и россыпью валяются на чуть жухлой траве. Ещё один дурной признак: база сворачивается не только поспешно, а ещё и окончательно. Военные явно не планируют здесь оставаться или возвращаться, раз начальству стало наплевать на самую натуральную свалку мусора в зоне отдыха, да ещё недалеко от штаба.
  Виант поднял голову. А вот и подтверждение самых мрачных мыслей. Шелест веток, на землю бухнулась очередная консервная банка литров на пять.
  Еда! Последние тормоза вон. Виант с ходу запрыгнул во вскрытую консервную банку. В нос тут же шибанул обалденный запах свежей тушёнки. Конечно, большую её часть повар вывалил в котёл, но он же счёл ниже своего достоинства как следует почистить консервную банку. На дне и стенках прилипло немало ароматных кусочком мяса. А ещё полупрозрачная подливка и полоски жира.
  Рай! Крысиный рай! Виант сорвал с ребристой стенки кусочек мяса и бросил его в рот. На языке взорвался букет вкуса. Это же человеческая еда! Без всяких средств для мытья посуды и поролоновых губок Виант вычистил консервную банку едва ли не до зеркального блеска. Хорошо, но мало.
  В траве, если слегка поискать, в изобилии разбросаны почти свежие куски хлеба, сосисок и прочие объедки. Военные хоть и понимают, что вот-вот наступит грандиозный бабах, ценить продовольствие на вес золота ещё не научились. Тем лучше. Виант подхватил почти целую, даже ещё теплую, сосиску.
  В других банках и коробках нашлись манная крупа, чуть гнилая морковка, листы капусты, да и много чего ещё. И, конечно же, консервы, как самый надёжный способ хранить еду. Виант натрескался до отвала, пока последний кусок плавленого сыра едва не вылез из ушей. Лапы едва держат враз потяжелевшее тело, Виант едва-едва дополз до кустов. Не удивительно, что он нашёл Ингу в подобном состоянии. Напарница по самые уши перепачкалась мясной подливкой, а ко лбу прилипли хлебные крошки.
  - Ты всё? - Инга с трудом оторвала голову от земли.
  Виант молча кивнул.
  - Вода.... Есть? - спросила Инга.
  Виант отрицательно мотнул головой. Чего, чего, а воды действительно нет. Между тем шикарный ужин просто необходимо залить максимально возможным количеством влаги. Как бы не хотелось, как бы не тянуло в сон, пришлось отправиться на поиски водопоя.
  К счастью, полевая кухня выручила и в этом. Ближе к штабу, возле самой стены ещё зелёных кустов, нашлась металлическая колонка. Водопровод ещё работает. Кто-то подпёр спусковой рычаг. Струя прозрачной воды без остановки хлещет в низенькую стальную ванну. Таким образом, оказывается, работники кухни моют посуду. Отсутствие мыла и горячей воды с лихвой компенсируется обилием холодной воды. Самое приятное, от металлической колонки под кусты убегает маленький ручеёк. Виант с Ингой напились по самое не хочу. И не важно, что в этой самой воде двое солдат, вроде как, моют посуду.
  Лапы дрожат от тяжести тела, набитый под завязку живот тащится по земле. От усталости прямо на ходу слипаются глаза. В таком состоянии не может быть и речи, чтобы куда-то там идти. Всё равно не получится, пусть до точки выхода и осталось чуть больше километра.
  - Давай, заляжем прямо в кустах, - предложил Виант.
  - Зачем? - Инга сытно рыгнула. - У меня есть идея получше - сделаем себе домик.
  - Отличная идея, - Виант тут же согласился.
  Пластиковый мешок из-под манной крупы стал полом. Инга как можно более ровно расстелила его возле куста. Виант, между тем, приволок достаточно просторную картонную коробку. Осень на дворе. А так у них будет реальная возможность хорошо отдохнуть и не замёрзнуть.
  Напарница плюхнулась на пакет и тут же вырубилась. Женщина, Виант недовольно поморщился. Ну и ладно. Последнее усилие... Виант почти аккуратно накрыл себя и напарницу картонной коробкой. Удачно получилось. Тут же включилось крысиное ночное зрение, хотя сейчас снаружи всего лишь вторая половина дня.
  Шелест веток и глухой удар рядом совсем. Виант лениво дёрнулся, но сразу успокоился. Понятно, где-то рядом приземлилась ещё одна консервная банка. Так что щедрый завтрак после пробуждения им обеспечен. А это очень даже хорошо. "Другая реальность" - коварная штучка. Как знать, может, для последнего и самого решительного рывка, им потребуется много сил, очень много сил.
  Ещё миг, голова упала на импровизированный пол, Виант уснул, будто нырнул в небытие.
  

Глава 3. В последний момент

  - Давай! Вместе! На... ра-а-азз!!!
  Треск веток и громкие мужские голоса пинком вышибли Вианта из объятий блаженного сна. Тело быстрей разума. Лапы с места врубили пятую передачу. Виант что было сил дёрнулся вперёд. Однако нос тут же ткнулся в картонную преграду. Упругая сила отбросила назад. Будто и этого мало, спина ударилась во что-то мягкое и гладкое.
  - Осторожно! - гаркнул мужской голос. - Ногу! Ногу убери! Дурень.
  За пределами картонной коробки что-то грохнуло и просыпалось с тихим шелестом. Вновь затрещали ветки.
  - Охренеть, Голд, что мы творим, - вновь заговорил мужской голос. - Ещё неделю назад полковник Гажан нам за такое непотребство сперва головы бы открутил, а потом приказал бы всё это "добро" собрать голыми руками.
  - А теперь полковнику Гажану плевать, - отозвался другой мужской голос. - У него теперь другая задача - эвакуировать образцы.
  - Это точно, - печально вздохнул первый. - Ладно, потащили обратно.
  Тяжёлые шаги, треск кустов и тишина.
  - Виант, слезь с меня, - раздался за спиной недовольный писк Инги.
  - Ах, да, прости, - Виант отполз в сторону.
  Глупо получилось, нос до сих пор болит. Виант оглянулся и тут же прыснул от смеха.
  - Над чем смеёшься? - Инга, вот совпадение, тоже трёт передней лапой ушибленный нос.
  - Смешно получилось, - Виант шлёпнул лапой по картонной стенке. - Когда раздались голоса людей, мы разом рванули в разные стороны. Оба разом долбанулись носами по стенкам, да так оба и остались под коробкой. Инстинкты, понимаешь.
  - В гробу я видала твои инстинкты, - недовольно буркнула напарница, однако и её саму разобрало невольное веселье.
  Нелёгкая крысиная жизнь научила Вианта с Ингой моментально реагировать на голоса людей. Особенно на те, что раздаются неожиданно и рядом. Пусть сейчас получилось смешно, однако гораздо чаще привычка сигать не раздумывая и подальше спасала им жизнь.
  - Ладно, пора узнать, что творится снаружи, - произнёс Виант.
  Передней лапой Виант аккуратно приподнял картонную коробку. Во внутрь вместе с вечерней прохладой ворвался запах мусора. Желудок тут же нетерпеливо заурчал. Помойка за стеной кустов никуда не делась. Да и куда она могла деться?
  - Ну ни хрена себе, - удивлённо выдохнул Виант.
  - Что там? - из-за спины спросила Инга.
  - Сама глянь, - Виант спихнул картонную коробку в сторону.
  И действительно, ещё неделю назад полковник как там его зовут за подобное непотребство головы бы открутил. Работники полевой кухни не придумали ничего лучше, как высыпать содержимое большой урны прямо за кустом. Огромная куча мятых и грязных одноразовых тарелок, стаканчиков, ложек и салфеток надвинулась на картонную коробку, под которой Виант с Ингой провели день. Иначе говоря, деградация продолжается. Какой смысл следить за порядком, когда через несколько дней эта военная база обратиться в радиоактивные руины.
  - Только не говори, что это непотребство тебя удивило, - передними лапами Инга подняла мятую салфетку с красными пятнами кетчупа.
  - Ну-у-у..., - протянул Виант. - Я бы не сказал, что удивило, но всё равно неприятно. Давай, лучше пожрём.
  И в самом деле, какой смысл удивляться, что помойка за стеной кустов стала больше? Для крыс это даже хорошо. Виант с головой залез в первую же консервную банку из-под тушёнки. Первый кусок ароматного мяса со скоростью света ухнул в желудок. А ещё у дна в маленькую лужу собралась вкусная подливка.
  Восьмое сентября. По-осеннему стемнело рано и похолодало. Виант поёжился. Пока ещё терпимо, но скоро могут начаться первые заморозки. Военная база Сарганана находится на северном побережье материка Алуна в зоне дремучей тайги. Здесь по определению должны быть долгие и студёные зимы.
  Прежде, чем перебраться в следующую банку из-под тушёнки, Виант торопливо развернул внутренний интерфейс игры. До точки выхода осталось чуть больше километра. Что особенно приятно, она покоится на месте, а не скачет по окрестностям военной базы со скоростью курьерского поезда. Радоваться бы надо, скакать и прыгать. Как-никак, а через час они и в самом деле могут выбраться из этого дурдома. Надо бы, но не получается. Виант вновь принялся за еду. Во второй по счёту банке осталось ещё больше шматков душистого мяса и вкусной подливки. Да и жир лишним не будет.
  Бегать на полный желудок удовольствие ниже среднего. Однако Виант всё равно основательно и с избытком затолкал в глотку столько еды, что последняя морковка наотрез отказалась лезть в желудок. "Бос локации", некое финальное испытание, зависло над ними словно Дамоклов меч. Ясно дело, что "Другая реальность" просто так не отпустит их. Но что она придумает на этот раз? Какой такой финт выбросит напоследок? Вот и остаётся готовиться к последнему переходу неторопливо и основательно, будто до точки выхода не чуть больше километра, а чуть больше тысячи, а то и двух тысяч.
  Недалеко от штаба базы, возле стены зелёных кустов, всё так же шумит металлическая колонка. Вода хлещет из крана без всякой экономии. Маленький ручеёк всё так же убегает в кусты. Виант на пару с Ингой основательно смазали горло. Еле заметный вкус мыла ничуть не испортил удовольствия. Одно плохо, вода слишком холодная, о мытье не может быть и речи.
  На дворе скоро ночь, желудки под самую завязку набиты едой и водой. Виант бросил последний взгляд на неуставную помойку за стеной кустов. Это даже обидно, очень. Крысам рюкзаки и сумки не полагаются по определению. Здесь и сейчас полно еды. Но из всего мусорного изобилия они не смогут унести ни крошки. Виант тихо вздохнул, жизнь сама по себе штука несправедливая.
  Прямо под кустом возле металлической колонки Виант решил сориентироваться на местности. Под широким навесом из малахитового брезента больше никто не есть. Даже хуже, два солдата торопливо перетаскивают складные столы и стулья в открытый кузов грузовой машины. Да и полевые кухни больше не дымят чёрными трубами. Котлы закрыты большими крышками и, для надёжности, завинчены болтами с "барашками". Ещё один очень плохой признак, что военные вот-вот окончательно оставят базу.
  - Бди по сторонам, - коротко бросил Виант и развернул внутренний интерфейс игры.
  Ого, Виант улыбнулся, первая хорошая новость - точка выхода как и прежде стоит на месте. Вторая хорошая новость - точка выхода всё ещё в районе ангаров. Если повезёт, то там они её и найдут.
  - Маршрут прост: - Виант распахнул глаза, от чего внутренний интерфейс игры тут же свернулся, - нам нужно будет обогнуть плац. А потом газонами, газонами до аэродрома.
  - Точка выхода всё ещё в одном из ангаров? - уточнила Инга.
  - Да, - Виант кивнул.
  Самое утомительное оказалось обежать почти квадратный плац. Виант так и не рискнул сунуться на открытое пространство. Военным сейчас не до двух чёрных крыс, но вот попасть под крепкие армейские ботинки с толстыми каблуками или под колёса - это запросто. Перед штабом остановились сразу два небольших грузовика. Солдаты спорно закидывают в кузов зелённые ящики. Некогда аккуратно подстриженные газоны закончились вместе с военным городком. За высоким забором из колючей проволоки перед Виантом раскинулась длинная взлётно-посадочная полоса. По левую руку протянулись полукруглые ангары. Редкая травка проросла на редких узких полосках посреди дорожек и дорог. Что поделаешь, аэродром - это не парк отдыха, здесь всё заточено под определённый функционал.
  Короткими перебежками от укрытия к укрытию они добрались до торцовой стены первого полукруглого ангара.
  - Бди по сторонам, - вновь произнёс Виант и развернул внутренний интерфейс игры.
  Великолепно! От радости душа воспарила до небес. До точки выхода остались считанные десятки метров. Судя по стрелке, Виант развернулся прямо с закрытыми глазами, она должна быть вон в том направлении.
  - Нам туда, - Виант ткнул пальцем во второй по счёту ангар.
  Увы, задняя стена заделана наглухо. Пришлось сунуться к противоположному торцу. Большие ворота распахнуты настежь, но всё не так просто. Виант едва успел затормозить. Из глубины ангара с тихим рёвом выкатил грузовик. Кузов заставлен разнокалиберными стальными ящиками. Будто и этого мало, в ангар торопливо вкатил другой, но ещё пустой. Виант крутанул головой.
  Твою дивизию! Аэродром похож на растревоженный муравейник. Многочисленные прожектора залили его территорию холодным синим светом. Ворота соседнего ангара так же распахнуты настежь. Из него с рёвом выкатил ещё один грузовик с открытым кузовом.
  Изнутри доносятся голоса людей. Виант навострил уши. Ругань, грязная ругань. Военные враз забыли о субординации и принялись разговаривать непечатными словами. Нервное торопливое напряжение сочится через каждую щель, через каждую дыру. Будто финальный аккорд, по взлётно-посадочной полосе с оглушительным рёвом прокатил самолёт. Виант проследил за ним глазами. Тяжёлая машина так не похожа на земные воздушные транспортники, с трудом, будто беременная корова, оторвалась от бетона ВПП.
  Но душа, один хрен, надеется на лучшее. Радость всё равно распирает грудную клетку. Виант осторожно просунул голову под тяжёлую створку ворот. Там, в глубине ангара, точка выхода. Стрелка указывает на неё, словно путеводная звезда. Далёкое путешествие на другой конец планеты вот-вот закончится. Как знать, может, "Другая реальность" всё же сменила гнев на милость.
  - Виант, что там? - за спиной нетерпеливо пискнула Инга.
  Напарница возбуждена до крайности. Далёкое путешествие, канализационные туннели, мусор и неадекватные люди достали и её. Экстремалка нахлебалась экстрима по самую маковку. Один только обстрел глубинными пивными бутылками чего стоит.
  - Чисто, - Виант оглянулся. - Давай за мной.
  Маленькой пушистой змейкой Виант проскользнул под тяжёлой створкой. Конечно, на самом деле далеко не чисто. Внутри гремят голоса людей. Грузовик замер по среди ангара. Под сводчатым потолком натужно жужжит электрическая таль, миниатюрный мостовой кран. Один из военных, судя по звёздам на погонах, прапорщик, держит в руках пульт дистанционного управления и сердито покрикивает на двух солдат. Грузовик мягко присел на рессорах, когда в его кузов опустился очередной металлический ящик.
  Чем хороши полукруглые ангары, так это отсутствием вертикальных стен. Как бы плотно люди не расставляли ящики, контейнеры, коробки и прочие грузы, но между полом и полукруглой стеной всегда остаётся свободное пространство, настоящий крысиный проспект. Виант чихнул, пыль густыми клубами поднялась из-под лап, едва он с напарницей устремился вдоль стены вглубь ангара. Этим проспектом очень давно никто не пользовался.
  Где именно может находится точка выхода, что именно она может из себя представлять, Виант понятия не имеет. Есть только надежда, что точка выхода, как и во время первой ходки, найдётся в мусорном ведре. Но, холодный разум плеснул на горячее сердце тазик ледяной воды, это вряд ли. Трудно представить, каким образом и в каком качестве мусорное ведро могло носиться вокруг военной базы со скоростью курьерского поезда.
  - Отлично! Цепляй борта!
  Из-за груды ящиков долетел голос прапорщика. Следом гулко загудел электрический движок грузовика. Но все эти звуки прошли фоном мимо сознания, Виант остановился и закрыл глаза.
  От волнения трясутся поджилки. Трудно сосредоточиться. Лишь со второй попытки внутренний интерфейс игры развернулся. Виртуальная стрелка компаса повернулась в левую сторону. Счётчик расстояния дрогнул и принялся накручивать метры.
  Метры? Виант распахнул глаза, внутренний интерфейс игры тут же свернулся. Точка выхода удаляется от них. Но как? Каким образом? Гудение электродвигателя грузовика на миг стихло, но вот раздалось вновь. Большая машина с открытым кузовом прибавила скорость. Шелест шин эхом разлетелся по ангару.
  Да это же! Виант рванул с места. Дурное предчувствие словно раскалённый стальной обруч стянуло голову. Перед глазами тёмно-зелёным калейдоскопом промелькнули коробки, ящики, снова ящики, снова коробки. Виант едва успел затормозить всеми четырьмя лапами. Сила инерции едва не вытолкнула его в широкий проход по среди ангара.
  - Перерыв десять минут, - произнёс прапорщик. - Может, даже больше.
  Солдаты тут же потянулись на выход. Ну и чёрт с ними. Виант замер на месте. Кажется, будто внутренний интерфейс развернулся сам собой. Проклятье! Сердце ухнуло в левую заднюю пятку, последняя надежда хрустальной сферой рассыпалась на тысячи острых осколков. Точка выхода в кузове грузовика. Едва тяжёлая машина свернула в левую сторону, как стрелка виртуального компаса послушно повернулась следом.
  Только не это! Виант сорвался с места. Коготки едва не высекли из стального настила искры. Люди? Плевать на них! Виант пулей проскочил за спиной прапорщика. Широкий простор будто распахнулся перед ним, когда Виант выскочил наружу. Пыльные протекторы задних колёс в соблазнительной близости, до них не будет и пяти метров. Пять жалких метров!
  Но... Только не это! Только не это! Паническая мысль забилась в истерике о стенки черепа. Грузовик прямо на глазах набирает скорость. Виант припустил за ним следом.
  Только не это. Лапы едва касаются бетона. Ветер свистит в ушах. Паника, словно горячая плётка с десятком хлыстов, всё гонит и гонит Вианта вперёд и только вперёд. Неужели оно всё так и закончится? Неужели точка выхода укатит хрен знает куда? А война? На носу ядерная война! Очень скоро весь этот долбанный мир обратится в радиоактивный пепел. Только не это.
  Увы, но ни одна даже самая скоростная крыса не может тягаться с грузовиком людей. Бурные эмоции вспыхнули в душе Вианта маленькой сверхновой. Энергия взрыва ушла в лапы, и-и-и... И иссякла. Дыхание сбилось, Виант нехотя, поперёк воли, перешёл на шаг. Последний метр. Сил едва хватило убраться с бетонной дороги и завалиться в кустик жухлой травы. Виант шлёпнулся на холодную землю.
  Воздух с трудом проникает в раскалённые лёгкие. За четыре месяца в "Другой реальности" Виант повидал всякое. Не раз и не два приходилось удирать от опасности со всех лап. Но так быстро, так искренне и так безнадёжно он ещё не бегал. Неужели это конец? Виант закрыл глаза.
  - Виант, я поняла, в чём дело.
  Раздался над головой голос напарницы. Виант приоткрыл один глаз, это и в самом деле Инга.
  - Это всё из-за тебя, дрянь такая, - Виант перевернулся на лапы и двинулся в сторону напарницы. - Это из-за тебя сложность командной игры выросла, а точка выхода ускользнула буквально у меня из-под носа. Это всё...
  Хлёсткий удар обжог морду.
  - Прекрати! - в голосе Инги звякнул металл. - Ещё не всё потеряно.
  - В смысле? - Виант вытянул шею.
  - Глянь во внутренний интерфейс игры, точка выхода вновь замерла на одном месте. Она где-то у тех самолётов, - Инга махнула передней лапой в сторону.
  Виант тут же развернулся в указанном направлении. Перед выпученными от напряжения глазами всплыл внутренний интерфейс игры. Точно! Надежда тёплой водой омыла израненную душу. Точка выхода укатила недалеко, буквально на пару сотен метров. Виант сфокусировал взгляд, внутренний интерфейс игры тут же свернулся.
  - Бежим! - радостно пискнул Виант.
  Душа рвётся вперёд со скоростью света, но натруженные лапы не могут выдать и половину былой прыти. Как бы не хотелось, но Виант не побежал во весь дух по направлению виртуальной стрелки, а всего лишь припустил лёгкой трусцой, едва ли не быстрым шагом.
  Напарница скрепит коготками по земле позади. Глаза напряжённо и насторожённо шарят по сторонам. Былая отчаянная беспечность улетучилась, ей на смену пришла привычная осторожность. Как бы не было паршиво осознавать, но военная база продолжает торопливо сворачивать собственную деятельность. Да, большую часть боевых машин и прочего оборудования вывезут по железной дороге. Однако наиболее ценные грузы покинут базу воздушным путём.
  Мимо Вианта один за одним прокатили два порожних грузовика. И тут же, в противоположном направлении, укатили сразу три гружённых. Открытые кузова заставлены всё теми же разнокалиберными тёмно-зелёными ящиками. А дальше, куда ведёт стрелка виртуального компаса, на круглых площадках недалеко от взлётно-посадочной полосы, замерли сразу четыре грузовых самолёта. Виант сощурил глаза. Хотя нет, один из них уже тронулся с места. До ушей долетел рёв реактивных двигателей. Огромное стальное крыло с грацией бегемота на арене цирка развернулось в сторону взлётно-посадочной полосы.
  Не дай бог! Виант замер на месте и развернул внутренний интерфейс игры. Гора с плеч! Виант тут же побежал дальше. Это не он. В смысле, не тот грузовой самолёт. Точка выхода всё ещё стоит на месте.
  Нетерпение и ужас опоздать победили страх перед людьми. Виант мысленно махнул на всё рукой и выскочил на бетонную дорожку. Так гораздо быстрей. Военным сейчас всё равно не до двух чёрных крыс.
  Коготки дружно шаркают по бетону. Это по человеческим меркам ангары находятся недалеко от площадок для самолётов. А по крысиным бежать и бежать. Небеса разразились рёвом, Виант повернул голову. На посадку зашёл ещё один реактивный самолёт. Это сколько же всякого ценного добра собрано на базе, раз транспортники не только взлетают, но ещё и садятся? Вопрос риторический.
  Первая круглая площадка осталась позади. От распахнутого грузового люка как раз откатил грузовик. На его место тут же встал другой. Возле второй круглой площадки Виант нырнул под призрачную защиту чахлого кустика на краю бетонной дорожки. Это, это, волнение вновь взяло за горло.
  - Ты чего тормозишь? Нам туда! - Инга показала передней лапой на распахнутый люк грузового самолёта.
  - Сам вижу, - в ответ буркнул Виант.
  - Да, до точки выхода осталось ровно восемнадцать метров. Это, Виант сощурил глаза, в кузове грузовика? Или уже в трюме самолёта?
  - Побежали? - напарницу аж трясёт от нетерпения.
  - Да подожди ты! - огрызнулся Виант - Сама не видишь?
  Светодиодные прожектора под хвостовым оперением ярко освещают место работ. Створки грузового люка раздвинуты в стороны, на бетон круглой площадки опущен стальной пандус. Но всё равно опасно. Грузовик всё ещё стоит под хвостовым оперением. В кабине, за лобовым стеклом, никого не видно, зато у задних колёс...
  Ого! Виант аж крякнул от удивления. Если в ангаре на грузовик ящики закинули с помощью тали, то в трюм транспортника их спорно заносят два грузчика в фантастических экзоскелетах. Широкие и массивные, наружу торчат лишь головы, но и они укрыты защитными дугами. Непропорционально длинные руки вместо пальцев заканчиваются стальными зажимами. Если бы не открытые лица и матюги, то можно было бы подумать, будто погрузкой заняты два стальных робота.
  Грузчики двигаются резко, грубо. Грация и плавность плачут в сторонке горючими слезами. Железные ноги грохочут по бетону, а по железному пандусу так вообще стучат, как по барабану. Зато силы хоть отбавляй. Со стороны отлично видно, как один из грузчиков направился в глубь трюма. Спина для баланса чуть наклонена назад. Стальные зажимы крепко сжимают с двух сторон тёмно-зелёный ящик. На крышке, в свете ярких прожекторов, мелькнул хорошо знакомый символ Лиги свободных наций, чёрный тройной треугольник. Экзоскелет даже не кряхтит от напряжения, хотя его ношу вряд ли смогли бы оторвать от земли даже четыре очень сильных человека.
  - Ну! Чего же мы медлим?
  Над ухом надоедливым комаром нервно пищит Инга. Но Виант уже взял себя в руки. Былая паника схлынула. Да, ему самому жуть как хочется дёрнуть со всех лап. Но будет очень печально прямо на пандусе угодить под огромные железные лапища грузчиков в экзоскелетах.
  - Вы всё? - возле борта грузовика остановился военный в потёртом камуфляже с лычками сержанта на погонах.
  - Да, - один из грузчиков махнул стальной лапищей. - Мы к следующему. Подтягивайся.
  - Хорошо, - сержант, с ловкостью обезьяны, забрался в кабину грузовика.
  Отлично, Виант приподнялся на лапах, погрузка закончилась. Теперь, главное, не проворонить момент.
  - Рванули? - Инга пискнула в самое ухо.
  Напарница кипит и пенится от нетерпения. Однако Виант, к собственному удивлению, спокоен. Бурные эмоции уже перегорели в его душе.
  Но вот грузчики в экзоскелетах загрохотали к другому грузовому самолёту на соседней круглой площадке. Виант глянул в сторону. Там как раз распахнулся грузовой люк и опустился пандус. И-и-и... Виант наклонил голову. Армейский грузовик тронулся с места. Передние колёса тут же вывернули тяжёлую машину в сторону.
  - Бежим! - Виант дёрнул с места.
  Чёрной молнией Виант выскочил из-под призрачной защиты хилого кустика. Коготки шаркнули по бетону. Вообще-то, это наглость восьмидесятого уровня. Большая машина медленно выворачивает в правую сторону. Грузчики в массивных экзоскелетах шлёпают в левую. В распахнутом люке транспортника показалась ещё одна фигура в синем лётном комбинезоне и в круглом шлеме с распахнутым забралом. Но Вианту уже всё равно. Он либо успеет на самолёт, либо быстро и без мучений сдохнет под каблуком армейского лётного ботинка. Ибо третий вариант ещё хуже: огромный транспортный самолёт может запросто улететь хоть на другой материк, хоть на противоположный конец Ксинэи. И тогда серым пеплом развеются даже теоретические шансы вновь добраться на своих четырёх до точки выхода. Ядерная война, вообще-то, на пороге.
  Боги "Другой реальности" любят и помогают отчаянно смелым. Человеческая фигура благополучно растворилась в тёмных глубинах грузового люка. Так-то чёрт с ней, только светодиодные прожектора под хвостовым оперением транспортника разом погасли. Следом загудела гидравлика, передний край пандуса оторвался от бетона.
  Ну уж нет! Виант стиснул зубы. Едва заметная в потёмках щель между краем пандуса и бетонной площадкой стремительно расширяется. Ещё немного! Ещё чуть-чуть! Прыжок! Виант кубарем закатился-таки на пандус. Рядом отчаянно пискнула Инга. И напарница так же не смогла удержаться на лапах. Инерция и её крутанула через голову.
  

Глава 4. Только не это!

  Вздох облегчения вылетел наружу через распахнутую пасть. Виант перевернулся за живот. Гидравлика гудит, пандус продолжает подниматься, но уже не страшно. Он, Виант глянул на Ингу, они успели! Успели, чёрт побери. Но расслабляться ещё рано.
  Натруженные мышцы взвыли нечеловеческим голосом, когда Виант заставил себя встать на лапы. Надо, надо, очень надо. Лучше самому сойти с пандуса, пока он ещё не встал вертикально, нежели бессильной колбаской скатиться с него и что-нибудь переломать. Да и створки грузового люка пришли в движение. Не успел Виант соскользнуть на пол, как загудели реактивные движки. Транспортник вот-вот тронется в путь, но это уже не так страшно.
  Пандус встал вертикально, створки огромного люка с грохотом защёлкнулись. Внутри грузового трюма не горит ни одна даже самая тусклая лампочка. Красных аварийных огней и тех нет. Впрочем, Виант перевёл дух, это даже к лучшему. Едва яркие прожектора аэродрома остались снаружи, как включилось ночное крысиное зрение. Мир разом перекрасился в чёрно-белые тона. Будто из-за тёмного занавеса выступили груды разнокалиберных ящиков. Широкие ремни поверх крупной сетки из толстых волокон надёжно удерживают их на месте. Экипаж транспортника знает своё дело, груз не только более-менее сложен аккуратно, но и закреплён должным образом.
  - Эй! Виант! - голос напарницы едва пробился через вой реактивных турбин. - Ты что-то там нехорошее рассказывал о транспортных самолётах.
  - Ты о чём? - Виант тут же насторожился.
  Однако замечание напарницы будто прорвало плотину памяти. Ну, конечно же, Виант аж попятился, пока задница не упёрлась в вертикальный пандус. Как давно это было, две жизни тому назад. Тогда Николай Павлович, куратор "Синей канарейки", только-только забрал его из московского Изолятора временного содержания. Тогда же Виант совершил свой первый полёт на транспортном самолёте АН-12. Сердце тут же покрылось льдом. Да, точно, Николай Павлович специально предупредил, что в грузовом трюме во время полёта царит жуткий холод. Так что из специальной каюты для пассажиров лучше вообще не высовываться до самой посадки.
  - Инга, - Виант повернулся к напарнице, - я вспомнил! Может статься, что и здесь, в этом трюме, воцарится жуткий холод.
  - С чего это? - в голосе Инги мелькнуло недоверие.
  - Это тебе не пассажирский лайнер со всеми удобствами! - рявкнул Виант. - Срочно ищем специальную кабину!
  - Какую ещё кабину? - напарница упорно не догоняет.
  - Для людей! Военно-транспортные самолёты не всегда перевозят только грузы!
  Из огня да в полымя, ну что за жизнь такая. Виант торопливо направился в глубину трюма. Элементарная логика подсказывает, что специальная кабина должна быть у противоположной стены, ближе к носу. Если, конечно, она вообще здесь есть. Между тем рёв турбин сырой ватой забил уши. Самолёт тронулся с места.
  Перед глазами мельтешат груды ящиков, но вестибулярный аппарат и воображение учтиво подсказывают, что огромное стальное крыло неторопливо выруливает на взлётно-посадочную полосу. Раз так, то сколько минут у них в запасе? Пять? Десять? Или все тридцать? Пока самолёт взлетит, пока наберёт скорость и высоту, пока тепло выветрится из грузового трюма.
  - Может, воспользуемся точкой выхода? - Инга засеменила следом.
  - "Бос локации", - коротко бросил Виант.
  Из двух зайцев выбирают того, что жирней. А когда на кону жизнь, то из двух вариантов выбирают самый безопасный и реальный. Как бы не хотелось, но две бешенные пробежки сперва за грузовиком, а потом до грузового люка, упорно не тянут на финальное испытание.
  Самолёт резко остановился. От неожиданности Виант плюхнулся на брюхо, но тут же вновь вскочил на лапы. Как хорошо, что между грудами ящиков оставлен достаточно широкий проход. А вот и задняя стена.
  - Ну ты и паникёр, напарник, - Инга нервно рассмеялась.
  - Я тебе много раз говорил: параноики живут нервно, но долго, - парировал Виант.
  И вновь страх отступил, испарился, будто его никогда и не было. Виант бухнулся на задницу. Его самого распирает смех. Вот уж точно - никто не способен так сильно напугать человека, как он сам себя. Никакой специальной каюты для пассажиров нет и не предвидится. Хотя да, проход между грудами ящиков упирается в герметичную дверь с закруглёнными углами и высоким порогом. Зато слева и справа от неё ряды откидных сидений. Толстые мягкие седушки подняты, между ними торчат неширокие подлокотники. Элементарная логика: если этому транспортнику приходится перевозить пассажиров, то они располагаются здесь, на этих самых откидных сиденьях. Виант чуть приподнял голову. Вон, тут даже ремни безопасности предусмотрены. А раз так, то вряд ли в грузовом трюме во время полёта воцаряется жуткий холод. Хотя та же элементарная логика подсказывает, что более продвинутые самолёты Ксинэи могут запросто летать очень высоко, вплоть до стратосферы.
  Транспортный самолёт резко дёрнул с места. Многочисленные ящики дружно шаркнули по стальному полу. На этот раз инерция толкнула Вианта назад. Рядом от неожиданности пискнула Инга. Вой реактивных турбин усилился. Понятно, Виант хотел было подняться на лапы, но так и остался лежать, сейчас взлетим. Пол тут же мелко-мелко завибрировал.
  Какой бы гладкой не казалась взлётно-посадочная полоса, на деле она не может быть идеально ровной. Виант физически ощутил, как транспортник набирает скорость, как чёрные шины шасси скользят по бетону. Лучше подождать и не дёргаться. Вибрация достигла максимальной точки и сгинула. Остался только равномерный вой реактивных турбин. Широкие крылья транспортника опёрлись на воздух, полёт начался.
  - И куда мы летим? - рядом на лапы поднялась Инга.
  - Да какая разница, - Виант поднялся следом. - Главное, точка выхода здесь.
  Перед внутренним взором развернулся внутренний интерфейс игры. Великолепно! Виант улыбнулся словно идиот при виде цветного фантика. Столько нервов, столько беготни и всё ради возможности оказаться на борту транспортника в компании с точкой выхода. Виант повернулся по направлению стрелки виртуального компаса и распахнул глаза. Дело за малым - найти её.
  Ящики, ящики и ещё раз ящики. Разного размера и покроя, но все одинакового тёмного цвета. У каждого на боку или на крышке символ Лиги свободных наций - тройной чёрный треугольник. И надписи, много самых разных надписей, начиная с непонятных аббревиатур и названий до более понятных предупреждений типа "Не кантовать" или "Хрупкое". Виант неторопливо тронулся с места. Пока понятно одно - мусорного ведра не будет. Точка выхода тем или иным образом связана с одним из этих армейских ящиков.
  С каждым шагом волнение пробирает всё больше и больше, а дыхание становится всё глубже и глубже, того и гляди, совсем остановится. Сквозь крупную сетку проступают ребристые бока. Виант развернул внутренний интерфейс игры. До вожделенной цели два метра. Увы, но точность счётчика расстояния не распространяется на сантиметры и миллиметры. Впрочем, Виант легко вскарабкался по сетке, это не проблема.
  Шаг, ещё шаг и ещё. Переставлять лапы с расфокусированными глазами нелегко, но оно того стоит. Виант замер на месте. Стрелка виртуального компаса, что так долго скользила по краю белесого полупрозрачного круга, исчезла. Вместо неё в центре круга появилась точка.
  Гром не грянул, земля не содрогнулась, но Виант понял и так - он на месте. Внутренний интерфейс игры послушно свернулся. Виант наклонил голову. Отлично! Просто замечательно! В трюме транспортника полно ящиков, что поставлены друг на друга в два, а то и в три, этажа. Однако сейчас он стоит только на одном ящике, второго, нижнего, нет и в помине. Будто специально Виант оказался в центре тройного чёрного треугольника. Это ладно. Точка выхода? Где?
  В самом конце первой ходки Виант точно выяснил, как должна выглядеть точка выхода - четыре толстых прямоугольных уголка, что вместе образуют крест. Такой же рисунок находится на самой толстой и тугой кнопке окончательного выбора в Стартовом меню. И где же сейчас этот долгожданный образ?
  Очень похоже на то, что сверху находится крышка, как у сундука. А часть боковых стенок можно сдвинуть в сторону. Чуть дальше от тройного треугольника сенсорная панель, десять кнопок с цифрами от нуля до девяти и что-то очень похожее на глазок крошечной видеокамеры. Но где? Кнопка выхода где?
  Виант самым тщательным образом облазил верх ящика и три из четырёх доступных боковых сторон. Едва ли не обнюхал и попробовал на вкус каждую из них. Ничего. Вообще ничего. Ни малейшего намёка на точку выхода, ничего, что хотя бы отдалённо напоминает четыре толстых прямых угла, что все вместе образуют крест.
  Человек - самое упрямое в мире существо. Виант тупо уставился на сенсорную панель и кнопки. Кодовый замок? Очень похоже. Может, точка выхода внутри?
  Страх перекипел в отчаянье. Виант принялся наобум колотить по кнопкам. На тонком ободке сенсорной панели вспыхнул красный огонёк. Изнутри донёсся тихий звон. Однако подобная мелочь не могла и не остановила Вианта. Он вновь забарабанил лапами по кнопкам. Следом вспыхнул второй красный огонёк и раздался звон. А потом и третий. Но на этот раз под крышкой раздался пронзительный скрежет. Все три красных огонька на тонком ободке сенсорной панели дружно погасли. И всё. Больше никакой реакции, сколько бы Виант не колотил кулаками по кнопкам.
  Заблокировано. Виант выпрямил спину. Элементарная логика в действии, он выбрал три попытки ввести правильный код, после чего встроенный в ящик замок выразительно дал понять, что теперь он хрен отроется. От злости и отчаянья Виант стукнулся лбом о сенсорную панель. Да и какой смысл, если бы он правильно угадал код? Как и все прочие грузы на борту транспортника, это ящик накрыт сеткой из толстых нитей и притянут к полу широкой лентой.
  Это не может! Не может! Не может вот так закончится! Виант принялся с видом сумасшедшего биться лбом о сенсорную панель. Точка выхода здесь, в ящике. Но почему он никак не может до неё добраться? Это нечестно! В исступлении Виант принялся царапать верхнюю крышку лапами. Очень скоро на плотном тёмном покрытии проступили многочисленные царапины. Да, краска сдалась почти сразу, но металл, прочная блестящая сталь, и не думает капитулировать.
  Отчаянье затмило разум, Виант вцепился зубами в тонкий ободок сенсорной панели. Хрен вам! Острые крысиные зубы даже не смогли поцарапать такую хрупкую на вид сенсорную панель. Зато боль от едва не поломанных зубов стрельнула в голову и вмиг отрезвила. Бесполезно. Виант плюхнулся на брюхо. Всё это бесполезно. Если в ящик не удалось попасть по-человечески, то не стоит и пытаться прогрызть его по крысиному.
  - Женщина!!! - что есть силы пискнул Виант и вновь вскочил на лапы.
  Пальцы на передних лапах скрючились, но не от боли, а от жгучего желания найти и придушить эту тварь! Где? Где она? Виант крутанулся на месте. Но от напарницы и след простыл. Эта стерва опять очень вовремя сообразила, что произошло, и сделала лапы. Просторный грузовой трюм заставлен разнокалиберными металлическими ящиками. Сетка и широкие ремни намертво удерживают их на месте. И ни одной живой души, ни малейшего движения или хотя бы намёка. Лишь равномерный гул мощных реактивных движков словно насмехается над ним. Ну уж нет! На этот раз она просто так не уйдёт!
  - А ну, покажись, тварь!!! - Виант одним махом перепрыгнул на соседний ящик.
  Увы, как и следовало ожидать, его злой писк безнадёжно потонул в рёве реактивных движков. Однако Виант всё равно принялся скакать туда-сюда, с ящика на ящик в поисках коварной напарницы. Пару раз лапы проскользнули по гладкому металлу. Если бы не сетка из толстых волокон, то он обязательно сыграл бы на пол самым болезненным образом. И опять ничего.
  Будь ящики все как на подбор одного размера, стандарт, то возможностей у напарницы скрыться, спрятаться, схорониться было бы на порядок меньше. А так... Виант спрыгнул в центральный проход. А так пусть и сложенные аккуратно ящики создали самый настоящий многоуровневый лабиринт. Здесь столько щелей, проходов и надёжных нычек, что сам чёрт ногу сломит.
  Однако злость по-прежнему требует выхода. Виант в три прыжка (и откуда только силы взялись) взобрался на очередную груду ящиков. Пальцы на передних лапах всё сильней и сильней жжёт от настырного желания придушить эту стерву! И пусть не надеется на жестокое изнасилование! Никакой пощады! Виант, словно белка, спустился по сетке головой вниз (и как только получилось). Да где же она?
  За половину местного часа Виант обследовал просторный грузовой трюм транспортника вдоль и поперёк, сверху донизу, заглянул в каждую щель, проверил каждую дыру. И ничего. Инга будто сквозь землю провалилась. Очередной прыжок через проход. Но на это раз не повезло. Виант очень "удачно" стукнулся головой о железный ящик. Толстые нитки крупной сетки словно растяжки, лапы лишь бессильно шаркнули о синтетику. Мир крутанулся перед глазами, Виант шлёпнулся на пол.
  Боль от падения выбила злость. Виант со стоном перевернулся на бок. Лапы натужно ноют, лоб горит. Пора, наконец, признать очевидное: так изощрённо и так настойчиво сам над собой он ещё не издевался. Результат нулевой, эта стерва, которую придушить мало, благополучно схоронилась где-то в лабиринте между ящиками. Искать её можно до посинения, до полной потери сил.
  Всё, хватит, Виант закрыл глаза, да так и остался валяться прямо в узком проходе между грудами стальных ящиков тёмного цвета. Измученное тело принялось шептать слова благодарности за долгожданный покой, однако холодный разум принялся думать о своём. Виант впервые глянул на собственную жизнь со стороны. Впервые в голове мелькнула мысль: а какого хрена, ради чего собственно, он просыпается каждое утро?
  Вопрос не в бровь, а в глаз. Виант вытянулся струной, передние лапы упёрлись в толстую ленту. Ответ не радует, ни разу не радует. Все эти годы он жил, просто жил. Жил без будущего, без плана, без цели, просто плыл по течению, проводил дни за днями в собственное удовольствие.
  Как же больно осознавать, Виант тихо застонал. Больно осознавать, что ещё на воле, ещё до злосчастного взлома "Шинбанка", он ни к чему не стремился. Его жизнь была пустой, бесцельной. Работа системным администратором в фирме "Информсистем" лишь давала ему средства на жизнь, на еду, одежду, аренду квартиры на Жерданской улице и коммуналку. И всё. Он не планировал, не собирался даже, пройти по традиционному пути многих молодых людей: сделать карьеру в "Информсистем", жениться на Ольге, дочери начальника, что постоянно строила ему глазки, родить детей, купить бюджетный "Рено" и влезть в ипотеку лет на пятнадцать-двадцать. Он просто не ощущал в этом потребности. Иначе говоря, даже общество, люди вокруг него, так и не сумели навязать ему традиционные ценности и цели.
  Как же глупо, в конечном итоге, получилось. Виант тихо замычал. Сперва ему пришлось оказаться в тюрьме, мотать фантастически длинный срок за преступление, за кражу, которую он не совершал. Дальше - хуже. Кривая дорожка привела его в "Синюю канарейка", а потом в чертовски реальную компьютерную игру "Другая реальность". И вот теперь он, в прямом смысле этого слова, оказался в шкуре крысы. Это даже символично: он жил как крыса и сдохнет как крыса.
  Как же горько теперь сожалеть, что общество так и не сумело навязать ему традиционные ценности и цели. Может быть, Ольга была бы хорошей женой, а карьерный успех позволил бы ему за считанные годы рассчитаться с ипотекой. В любом случае, жизнь в большом городе, в столице огромной и великой страны, в сто крат лучше, чем он имеет здесь и сейчас. И какой же мелочной и несерьёзной кажется некогда великая цель - найти и покарать тех, кто реально спёр из "Шинбанка" те злосчастные тринадцать миллионов долларов. Ну, хорошо, Виант машинально кивнул, он нашёл бы злодеев, намотал бы их кишки им же на лоб и съел бы их печени. А дальше? Дальше что? Да ничего. Это же тупик. Только и осталось бы написать хвастливую предсмертную записку, а после пустить себе пулю в лоб.
  Воспоминания, мысли, думы о былом и прошлом закружились в голове осенним листопадом. Следом пришло очередное прозрение, Виант сдавленно застонал, будто ему оторвали все четыре лапы и хвост в придачу. Как же глупо с его стороны было во второй раз наступить на те же самые грабли и выбрать крысу в качестве персонажа. Как же Инга была права, когда едва ли не матюгами и затрещинами призывала его думать о будущем. Коварная напарница, что так вовремя растворилась в грузовом трюме транспортника среди стальных ящиков, оказалась права и в другом: "Другая реальность" - это не изощрённое наказание для специально пойманных хакеров. Нет. В первую очередь "Другая реальность" несёт в себе массу возможностей. В натуре, массу!
  Эх, Виант вздохнул, если он только тем или иным образом сумеет использовать хотя бы малую толику из них, изучить и вынести в реальность, то найти и жестоко покарать настоящих преступников, кто на самом деле увёл из "Шинбанка" тринадцать миллионов долларов, будет не в пример легче. Но! Поздняк метаться и пить "Боржоми". "Другая реальность" решила не выпускать его в реальность. Или даже хуже?
  Виант распахнул глаза и поднял голову, но тут же вновь уронил её на холодный металлический пол. Может статься, что от так и не сумел найти Ингу по весьма банальной причине: напарница нашла на том стальном ящике кнопку выхода и уже сейчас, в реальности, благополучно выбралась из "малахитовой капсулы". Да и язык не повернётся осудить её за это, это, Виант нахмурился, за это предательство. Ведь и он сам бросил её, предал, в "Стартовом меню". В этой жизни за всё надо платить. И крупно повезёт, если платить придётся деньгами. А за собственную глупость так вообще по тройному тарифу.
  

Глава 5. Земля и её окрестности

  Мягкий и неуверенный толчок в плечо.
  - Эй, просыпайся, - заурчал над ухом хорошо знакомый голос.
  Но просыпаться упорно не хочется. В ответ Виант замычал что-то неразборчивое и перевернулся на другой бок.
  Секундная пауза. Шелест и ещё один толчок в плечо. Только, на этот раз, несколько более грубый и резкий.
  - Я всё равно тебя разбужу, - заявил хорошо знакомый голос, - лучше проснись сам.
  Интуиция прошептала, а память подтвердила, что голос не врёт. Будет лучше, если он и в самом деле проснётся сам.
  - Я уже в аду? - Виант приоткрыл правый глаз.
  - Почему сразу в аду? - от удивления Инга села прямо.
  - Ну-у-у..., - задумчиво протянул Виант, - будь я в раю, то ты предстала бы передо мной в образе красивой и молодой девушки, блистательного учёного с обалденной спортивной фигурой, которую я когда-то знал и которую когда-то успел полюбить. Но нет же, - Виант распахнул глаза, - ты сидишь передо мной в образе чёрной крысы. Это будет весьма изощрённое наказание, во истину адское. У меня остались прекрасные воспоминания о тебе былой, и полное отсутствие либидо к тебе нынешней. Ведь ты даже не говоришь, а грубо попискиваешь.
  От столь многословного и откровенного признания Инга остолбенела. Если бы не дыхание и веки, что тупо хлопают вверх-вниз, то можно было подумать, будто она превратилась в плюшевую мышку.
  - Дурак!
  Хлёсткий удар. Виант дёрнулся, боль обожгла морду. Инга не придумала ничего лучше, чем ответить пощёчиной.
  - Ты всё ещё на этом свете, - сквозь зубы прошипела Инга. - Точнее, в "Другой реальности".
  - А почему здесь так холодно? - Виант поёжился. - Или это неправильный ад?
  - Потому что ты лежишь на холодном металлическом полу! - Инга с ходу отмела всякую иронию.
  Заявление напарницы помогло окончательно прийти в себя. Виант перевернулся на лапы и оглянулся. Просторный грузовой трюм транспортника никуда не делся. Мир всё так же раскрашен в чёрно-белые тона крысиного ночного зрения. Всё те же груды ящиков под сеткой из толстых волокон. И всё тот же монотонный и тоскливый вой реактивных двигателей.
  - Могу ответить, - заговорила Инга, - что твои страхи относительно жуткого холода в грузовом трюме так и не подтвердились. Как видишь, - Инга поднялась на задних лапах и, словно балерина, крутанулась на месте, - техника на Ксинэе продвинулась достаточно далеко вперёд, чтобы трюм самолёта остался достаточно тёплым. И это при том, что мы запросто можем быть в стратосфере.
  Виант не ответил. Ещё до тщетной попытки добраться до точки выхода, что оказалась так подло запертой в стальном ящике с кодовым замком, он и сам понял это.
  - Знаешь, напарница, - Виант рассеянно глянул вдоль прохода между грудами ящиков, - если мне будет суждено пройти "Другую реальность" до конца, если ещё раньше я лично тебя не придушу или не загрызу, то быть тебе моей императрицей.
  - Ты это о чём? - Инга поднялась на четыре лапы.
  Возможно, напарница ожидала от него грубости, злости, вплоть до очередной попытки придушить без предварительного жестокого изнасилования. Но вот чего она точно не могла себе представить даже в самом кошмарном сне, так это обещание сделать её императрицей.
  - О том, дорогая, - Виант слабо улыбнулся, - мы будем вместе править миром. Ну, это, Землёй и её окрестностями.
  - Что за бред ты несёшь? Или, всё же, ты успел перегреться на холодному полу?
  Но Виант и сам сообразил, что сболтнул явно лишнее.
  - Ладно, проехали, - Виант неопределённо махнул лапой.
  - Ну уж нет, договаривай, - Инга надвинулась на него словно танк на пехотинца, у которого, как на грех, кончились гранаты.
  - Я же сказал, проехали, - Виант нахмурился.
  На базе "Синей канарейки" они прожили достаточно долго в одной постели, чтобы изучить друг друга. Инга тут же оставила бесполезные попытки вытрясти из него подробные объяснения. Только вряд ли она забудет эти случайно оброненные слова.
  - Ладно, проехали, - Инга заговорила вновь. - Пока ты дрых, я нашла еду.
  - Где? - Виант рывком вскочил на лапы.
  - Пошли, покажу, - Инга развернулась на месте, её хвост чуть было не шлёпнул Вианта по морде.
  Выборочное внимание во всей красе. Виант долго метался по трюму как ошпаренный в тщетной попытке найти и придушить подлую тварь, однако так и не заметил, как у левой стены, возле торцовой переборки, притаились два продолговатых ящика с закруглёнными углами. Трудно сказать, какого они цвета. Крысиное ночное зрение признаёт только белое, черное и ещё двести пятьдесят шесть оттенков серого. На каждом ящике большая надпись: "Аварийно-спасательный комплект".
  - Вот, наслаждайся, - произнесла Инга.
  Напарница хлопнула ладонью по боку правого ящика. Выразительно щёлкнули замки. Инга с трудом подняла крышку. Внутри в три ряда сложены серые пакеты чем-то очень похожие на шоколадные батончики в вакуумной упаковке, только не квадратные, если разломить на две половинки, а плоские, будто куски нарезанного хлеба. Не похоже, чтобы это были шоколадные батончики. Виант легко выдернул наружу первый попавшийся.
  С левой стороны тройной чёрный треугольник, символ вооружённых сил Лиги свободных наций. "Армейский рацион ?1" - гласит широкая надпись через весь батончик. Чуть ниже сбоку: "Срок хранения не ограничен при условии сохранения целостности упаковки". Ещё ниже ещё одна надпись: "Не требует разогрева и хранения при минусовой температуре". На обратной стороне мелким шрифтом нашлась информация о производителе, калорийности и ещё какая-то белиберда.
  - Чего нос воротишь? - Инга усмехнулась. - Есть можно, отвечаю, сама проверила.
  Виант склонил голову. На полу, рядом с продолговатым ящиком, валяется серая и пустая упаковка.
  Острые крысиные коготки легко вскрыли тонкий пластик. Нет, это точно не шоколадный батончик, Виант развёл в стороны вскрытую упаковку. Плоский параллелепипед с мягкой корочкой больше похож на кусок хлеба. От него исходит тонкий аромат чего-то печёного. Желудок тут же разразился бурным нетерпением. Да какая разница? Зубы тут же впились в армейский рацион номер один.
  На языке армейский рацион легко рассыпался маленькими крошками, однако вкуса почти нет. Лишь что-то отдалённо напоминает синтетическую клубнику. Или только кажется, что напоминает? Виант торопливо сглотнул. Острые зубы оторвали новый кусок. Хотя нет, вкуса действительно нет, будто жуёшь мягкую рассыпчатую губку. Больше всего армейский рацион номер один напоминает кусок прожаренного до корочки хлеба. Впрочем, есть можно, и, вроде как, даже сытно.
  Виант в один присест умял "армейский пирожок". Довольный желудок заткнулся и принялся за работу. Виант сел на задницу. Теперь понятно, почему Инга рискнула разбудить его. Еда - отличный способ утихомирить рассерженного мужчину. Правда, всего лишь второй по эффективности. Но первый, самый эффективный, остался в реальности и сейчас недоступен. Вместе с сытостью пришло успокоение. Огромное стальное крыло летит хрен знает куда, и хрен знает, как долго ещё будет лететь. Однако смерть от голода им не грозит. Это радует.
  - Врать не буду: на вкус так себе, но есть можно, - Виант сытно рыгнул. - Только не стоит вести себя как крыса.
  - Дурень, - Инга усмехнулась, - я же о тебе думала.
  - Иначе говоря, едва ты наелась сама, как вспомнила, что будет неплохо заодно покормить и меня, - в ответ усмехнулся Виант.
  - Ну, что-то типа того.
  Было бы здорово вытащить из аварийного ящика как можно больше армейских пайков и заныкать их на всякий случай в каком-нибудь надёжном месте. Только смысла нет никакого. Когда самолёт приземлится, то у них, в самом лучшем случае, будет несколько минут на скорый перекус. Вместе с Ингой Виант вытащил из ящика всего два "пирожка". Пустые обёртки вернулись на место съеденных. Пришлось повозиться с защёлками, зато внешне аварийный ящик выглядит так, будто его никто и не трогал. Чем позже люди заметят пропажу еды, тем лучше. А если и заметят, то, в первую очередь, подумают друг на друга.
  В просторной щели между грудами ящиков нашлось что-то вроде резинового коврика. Виант прилёг на него и вытянулся в полный рост. Инга расположилась рядом. Пыльная резина - не лучшая в мире кровать, но всё приятней холодного металлического пола. А лежать на сетке в крупную ячейку, которой укрыт груз, ещё неудобней и неприятней.
  Довольный желудок успокоился, но, Виант сглотнул, попить бы. Увы, воды в обоих аварийных ящиках не нашлось. А жаль. Впрочем, "пирожок" сам по себе достаточно влажный, или не слишком сухой, если выразиться иначе. А то, что у него вкуса почти нет, даже лучше. Как не сложно догадаться, расчёт на то, что этих самый армейских пайков нехотя съешь ровно столько, чтобы успокоить голод. Желания удовольствия ради запихнут в себя ещё парочку просто не будет. Ну и ладно.
  - Что будем делать дальше? - спросила Инга.
  Сытость и спокойствие располагают к отдыху. Монотонный вой реактивных двигателей давно притупился и больше не мешает ни спать, ни говорить. Но предаться блаженному отдыху действительно ещё рано.
  - Инга, к чему пустые вопросы, - медленно протянул Виант. - Ты и сама прекрасно знаешь, что нам делать.
  - Бежать за точкой выхода, за этим самым стальным ящиком, куда бы не забросила его судьба и "Другая реальность", - печально произнесла напарница.
  - В точку, - Виант перевернулся на бок. - Похоже, в этом и заключено финальное испытание. Кто бы мог подумать, но мало дойти до точки выхода. "Другая реальность" сама решит, когда нам можно будет убраться в реальность.
  - Да, да, да, - согласилась Инга. - Ты сам много раз говорил, что "Другая реальность" очень любит выжимать из игроков пот и кровь. Ну а если ей придёт в голову провести нас через ядерную войну?
  - Если придёт, то нам придётся пройти и через ядерную войну. Всё равно придётся, хоть застрелись, - Виант вздохнул. - С другой стороны, она же очень вовремя снабдила нас едой.
  - Это понятно. Но зачем "Другая реальность" так упорно пытает нас на прочность? Будто дразнит.
  - Ты ещё забыла добавить, что она же определила тебя в крысиной шкуре ко мне в командную игру, - Виант вполоборота покосился на Ингу. - Это всё звенья одной цепи, но я понятия не имею, что на её конце. В смысле, какова конечная цель. Ведь ясно уже сейчас, что в крысиных телах мы не сможем узнать ни одной продвинутой технологии. Соответственно, мы ничего не сможем вынести в реальность.
  - Иначе говоря, у "Другой реальности" имеются свои планы и цели. Прогрессорство, прогресс человечества, возможно, одна из них, но явно не единственная.
  - Инга, - недовольно буркнул Виант, - мы это уже тысячу раз обсуждали. Будущее покажет.
  - Если доживём, - Инга шмыгнула носом.
  - А вот для этого нам и нужно как следует отдохнуть прямо сейчас, - заявил Виант.
  Разговор тут же стих. Беготня, нервы, острый приступ желания задушить напарницу и полный желудок быстро сморили Вианта. В конце концов, проблемы надо решать по мере их поступления.
  

Глава 6. Жалкие потуги

  Резкий толчок снизу похож на землетрясение. Всего за секунду, прямо в воздухе, Виант успел проснуться, перевернуться и мягко приземлиться прямо на лапы. Едва пальцы нащупали точку опоры, как тело само рванул резко вперёд. И лишь в узкой щели между стальными ящиками, под прикрытием сетки из толстых волокон, Виант сообразил, что произошло.
  Самолёт приземлился. Шасси тяжёлого летающего крыла не самым мягким образом коснулись бетона взлётно-посадочной полосы. Ну а так как предварительного предупреждения о посадке не было, вот и получилось резко и неожиданно. Вой реактивных турбин пошёл на убыль. Да и вибрация по мере снижения скорости падает всё больше и больше.
  Виант развернул внутренний интерфейс игры. Ого! Как обычно, ему показалось, будто он едва успел прикрыть глаза. На самом деле он проспал больше двух с половиной местных часов, это же больше шести земных. Для отдыха более чем достаточно. Из лап ушла былая свинцовая тяжесть, а туман в голове расселся. Не даром говорят, что утро вечера мудренее. Былой облом накануне уже не кажется концом света. Наоборот! Виант потянулся всем телом. Как никогда хочется жить, всё равно жить назло "Другой реальности" и "Синей канарейке". Ещё бы пожрать для полного и окончательно счастья.
  Еда! Виант рывком вскочил на лапы. Когда начнётся разгрузка, то им будет не до завтрака. Лапы резко дёрнули с места. Благо ещё накануне им хватило ума заныкать пару "пирожков".
  - Ну ты и соня, - буркнула Инга, когда Виант резко затормозил возле неё.
  Настоящая женщина. Инга, и когда только успела, уже разодрала пакет с армейским рационом и принялась уплетать его за обе щёки. Виант тут же подцепил с пола второй "пирожок".
  Давно пора завести коллекцию под громким названием "Где и в каких условия мне приходилось жрать". Жемчужина коллекции, конечно, уже есть: "Пожрал на животе почти убитой проститутки в канализационном туннеле". Такое точно уже не переплюнуть. Но и экспонат "Торопливый перекус на борту военного транспортника, пока он не остановился и пока не началась разгрузка" тоже займёт почётное место.
  Виант едва успел проглотить первый кусок, когда самолёт резко остановился. Инерция опрокинула его на спину. Не иначе, транспортник благополучно приземлился и сейчас начнёт выруливать на грузовую площадку. Так оно и есть, самолёт почти плавно тронулся с места. Крутой разворот на месте вновь опрокинул Вианта, на этот раз набок.
  Только страхи оказались напрасными. Под натужный вой турбин стальное крыло долго-долго выруливало на грузовую площадку. Такое впечатление, будто транспортник выкатил на загородную трассу. Хотя, конечно, существует более простое объяснение: самолёт приземлился не на маленьком лесном аэродроме подскока, а в солидном аэропорту с несколькими взлётно-посадочными полосами и грузовым терминалом. Ещё бы понять, где именно. Виант забросил в рот горсть крошек. Учитывая скорость и время полёта, "Другая реальность" вполне может забросить их на другой конец планеты.
  После многочасового монотонного воя реактивных турбин уши до сих пор будто забиты ватой. Однако скрип механизмов всё равно прозвучал словно раскат грома. Виант в ужасе шарахнулся под прикрытие стальных ящиков. На самом деле это всего лишь начали раздвигаться створки грузового люка. Следом начал опускаться пандус.
  Яркий свет снаружи пролился в грузовой трюм. Мир вновь стал цветным. Это глупость, конечно, но, Виант выглянул в узкую щель между стальными ящиками и бортом. Не, ну точно - аварийные ящики с едой и в самом деле насыщенного красного цвета как и положено быть аварийным ящикам самого разного назначения. Гораздо интересней другое. Виант, словно партизан под огнём противника, пробрался к широкому проходу между стальными ящиками.
  Створки грузового люка разошлись, стальной пандус тихо упал на землю. Виант вытянул шею. Снаружи отлично виден маленький кусочек военного аэродрома Лиги свободных наций. Иначе говоря, мало чего. Уже знакомая бетонная площадка, не исключено, что и она имеет круглую форму. Зелёная травка и низенькие кустики. А дальше, Виант сощурился, вроде как ещё одна взлётно-посадочная полоса или просто дорога, серые ангары, маленькие домики и прочие строения. И уж совсем далеко, буквально под хвостовым оперением самолёта, угадывается лес.
  За спиной треснул дверной замок, Виант резко развернулся на месте. Он и забыл, что в грузовой трюм ведёт ещё одна дверь со стороны кабины пилотов. Именно она сейчас и распахнулась.
  - Ну что, поработаем.
  В грузовой трюм шагнул мужчина в лётной форме синего цвета. На левом рукаве мелькнула тёмно-синяя эмблема каких-то там вооружённых сил или отдельного полка. Тронутые сединой волосы коротко стрижены, под глазами большие круги.
  - Это не наша обязанность, командир, - следом в грузовой трюм вошёл ещё один пилот в такой же лётной форме, но заметно моложе.
  - Знаю, что не наша, - буркнул старший пилот, только ты это полковнику Гажану объясни. С него станется, сразу же после разгрузки опять нас в Сарганану отправить. Так что хрен тебе, а не второй выходной на неделе.
  - Да что там на базе такого ценного? - молодой пилот надулся, словно мышь на крупу.
  - А вот об этом полковника Гажана лучше не расспрашивать. Сам спокойней спать будешь, - старший пилот хохотнул, но как-то нервно. - Ладно, раньше начнём, раньше закончим.
  Это и в самом деле ни в какие ворота не лезет, Виант покачал головой. Два пилота военно-транспортной авиации, которые только что совершили длительный перелёт на другой конец планеты, принялись подготавливать груз для дальнейшей транспортировки. С неожиданной ловкостью они принялись снимать прижимные ленты и скатывать сетку из толстых волокон. Причём, у них хватило ума начать с груза, что лежит возле распахнутого люка. И не зря: минут через пять с грохотом и шелестом под хвостовым оперением самолёта появились два грузчика в уже знакомых экзоскелетах. А еще через минуту подкатил грузовик с открытым кузовом.
  Стальные подошвы экзоскелетов грохочут дай боже. Но, чёрт побери, Виант аж замер от восторга, ловко получается. Большими клешнями-манипуляторами грузчик подцепил первый стальной ящик, как-то ловко развернулся в трюме и направился к грузовику. Виант, насколько это возможно, рванул следом. Вблизи удалось несколько лучше разглядеть экзоскелет. Ну, точно! Никакой гидравлики не слышно. Очень похоже на то, что в этом чуде инженерной мысли используется искусственная мускулатура, как у тех шагающих танков. Но какая же она мощная! На вид стальной ящик весит не меньше сотни кило. Однако грузчик легко, будто играючи, вынес его наружу.
  - Ого, - Виант сдавлено пискнул от восторга.
  Только сейчас в голову пришла мысль: а как ящик окажется в грузовике? Ведь от кузова до земли не меньше полутора метров. Элементарно. Гидравлика в экзоскелете всё же нашлась. Возле самого борта грузчик на миг замер, и-и-и... приподнялся как раз метра на полтора. Его ноги будто выросли. Вот почему ступни у экзоскелета такие массивные, они легко разделяются на две части.
  Пилоты успели полностью освободить груз от лент и сетки, когда грузчики добрались до вожделенного стального ящика с точкой выхода.
  - Ты что, собираешься проникнуть в кузов грузовика? - раздался над ухом тревожный шёпот напарницы.
  - А у тебя есть предложение получше? - Виант покосился на Ингу.
  От волнения Вианта прошиб пот. Не дай бог, не получится. Ищи свищи потом ветер в поле. Вот ящик с точкой выхода оторвался от стального пола грузового трюма. Грузчик в экзоскелете развернулся.
  Пора! Виант торопливо тронулся с места. Опасно, конечно, только грузчикам сейчас не до крыс. Главное, самому ненароком не угодить под стальные подошвы.
  Встроенная в экзоскелет гидравлика тихо загудела, когда грузчик поднялся на полутораметровую высоту. И вот ящик с точкой выхода почти мягко опустился на стальной настил кузова. Виант тут же нырнул под грузовик. Инга неотлучным хвостиком шмыгнули следом.
  - А, это, - Инга подняла мордочку, - как мы заберёмся в кузов?
  Виант не успел ни сообразить, ни ответить, как рядом раздался мужской голос.
  - Готово! - грузчик махнул огромной клешнёй.
  - Благодарю, мужики, - раздалось в ответ.
  Лязг металла о металл. Это, Виант выглянул из-под колеса, водитель грузовика поднял откидной борт и с треском повернул стальную задвижку. Неужели он сейчас уедет? Только не это!
  - Бежим! - пискнул Виант.
  Нужно срочно забраться в кузов, только как? Страх придал смелости, Виант с разгона заскочил на колесо. Рисунок протектора словно крысиная лестница. А там, дальше, зацепиться за откидной борт и перебраться через него в кузов. Но в этот момент грузовик тронулся с места.
  На Ксинэе давно отказались от двигателей внутреннего сгорания в пользу более простых, эффективных и экологически чистых электродвигателей. Так что не было никакого рёва движка на холостых оборотах, не было треска трансмиссии. Тяжёлая грузовая машина почти плавно и вдруг тронулась с места. Колесо провернулось. Крысиные коготки сорвались с резинового протектора. Виант шлёпнулся на землю и едва-едва успел откатиться в сторону. Заднее колесо прошуршало в опасной близости от уха. Ещё чуть-чуть, и сотрудники "Синей канарейки" так бы и не поняли, как это умудрился погибнуть один из добровольцев по имени Виант Фурнак.
  Жив, и ладно. Но! Виант рывком вскочил на лапы. Грузовик уходит. Вместе с ним в неизвестность уезжает точка выхода. Да, пусть она надёжно заперта в стальном ящике, но это не значит, что так и не подвернётся возможность воспользоваться ей. А если между ними опять будут тысячи километров, тогда исчезнет даже теоретическая возможность убраться из этого дурдома. Мысли вон! Виант что было сил припустил за грузовиком.
  Увы, большая машина даже не заметила его жалких потуг. Грузовик развернулся на бетонной площадке и выкатил на дорогу. Виант безнадежно отстал. Будто и этого мало, с той же дороги на площадку перед самолётом выкатил ещё один грузовик с открытым кузовом. Виант едва успел сигануть в сторону, в траву, под защиту низенького кустика.
  Да сколько же можно гоняться за грузовиками! Виант без сил шлёпнулся на тёплую землю. Пора, ох как пора, работать головой, а не лапами.
  - Только опять не вздумай обижаться на меня.
  Виант перевернулся набок. Рядом остановилась Инга. Взгляд у напарницы серьёзный и злой. Похоже, больше страха навсегда застрять в "Другой реальности", её беспокоит опасность быть жестоко изнасилованной, а потом задушенной.
  - Зря переживаешь, - Виант перевёл дух, - на тебя я обижусь после. А сейчас не до этого.
  - В смысле, позже? - Инга села прямо.
  - Вон, видишь? - Виант ткнул лапой в сторону площадки перед транспортником.
  Новый грузовик уже замер напротив распахнутого грузового люка. Водитель, серьёзный дядька в камуфляже, с грохотом опустил откидной борт с левой стороны. Грузчики в экзоскелетах уже скрылись в грузовом трюме. Изнутри доносится лишь грохот их стальных подошв.
  - Не стоит повторять глупую ошибку, - пояснил Виант. - Нам обязательно нужно забраться в кузов именного этого грузовика.
  - Но, зачем? - спросила Инга.
  - Позже объясню, - отмахнулся Виант.
  Как ни странно, истеричная пробежка за грузовиком принесла свои плоды. Тело устало, в мышцах опять появился свинец. Без основательного сна и перекуса больше не получится с упоением гонять на большой скорости на длительные дистанции. Зато на все сто заработала голова.
  По большой дуге Виант обогнул бетонную площадку. Как и на аэродроме военной базы Сарганана, она тоже оказалась круглой. Момент! Оба грузчика скрылись в трюме самолёта, а водитель забрался в кабину и прикорнул прямо перед джойстиком управления. Виант что было духу перемахнул под капот грузовика.
  Дыхание сбилось, а мышцы лап отозвались болью. Да, Виант перевёл дух, как бы эффективно не работала голова, однако бегать всё равно приходится.
  - Смотри, движок! - восторженно пискнула Инга.
  Виант поднял глаза. Действительно, над ними не двигатель внутреннего сгорания. Вместо плоского поддона, куда стекает масло из-под поршней, выпирает полукруглый бочонок мощного электродвигателя. Толстые грязные провода ныряют в плоскую коробку на его боку.
  - Вот, Виант, - Инга показала пальцем на электродвигатель, - разве тебе не хочется узнать, как он работает?
  - Как работает электродвигатель, я знаю и так, - отмахнулся Виант. - Главная изюминка местных машин - накопитель энергии огромной ёмкости. А всё остальное если и сложней земных аналогов, то не намного.
  Грохот на миг прижал Вианта к земле. Следом раздался ещё один. Это, Виант приподнял голову, сначала один, а потом другой грузчики в экзоскелетах опустили в кузов по стальному ящику. Шелест гидравлики сменился на тяжёлые шаги. Грузчики вновь отправились в трюм транспортника.
  - Бежим, - пискнул Виант.
  Нужно ловить момент. Виант с разбегу запрыгнул на пыльное колесо. Коготки легко уцепились за рисунок протектора. Только на этот раз грузовик резко с места не тронется.
  О! Это даже к лучшему. Опущенный борт едва не касается колеса. Что самое интересное, борт деревянный. Когда-то он был покрыт толстым слоем тёмно-зелёной краски. Однако местами она потёрлась и даже откололась. Из-под розовой грунтовки то тут, то там проступил хорошо знакомый древесный рисунок. Тем лучше. Для настоящей крысы забраться по вертикальной деревянной поверхности это такой пустяк. Виант в два счёта запрыгнул в кузов.
  Ящик. Четыре стальных ящика тёмно-зелёного цвета. Надписи и хорошо знакомый символ вооружённых сил Лиги свободных наций в виде тройного чёрного треугольника на боках.
  - Сюда, - Виант рванул к передней стенке открытого кузова.
  Это даже обидно, с глухим стуком кулак долбанулся о край стального ящика, Виант поморщился от боли. Вот что было в первый раз заранее выскочить из трюма самолёта и тут же, пока шла погрузка, забраться в кузов первого грузовика? Виант развернул внутренний интерфейс игры. Счётчик расстояния до точки выхода раскручивается с неприятной скоростью. И насколько он ещё раскрутится?
  Со стороны самолёта долетел грохот стальных ног. Виант распахнул глаза.
  - Инга, - Виант повернулся к напарнице, - сейчас будут ставить ещё ящики. Так что будь готова?
  - Готова к чему? - на мордочке напарницы отразилось непонимание.
  - Да ты же сама видела, какая у них силища, - Виант качнул головой в сторону транспортника. - Грузчики запросто могут сдвинуть ящики. И тогда нас зажмёт между их стенками.
  - Тогда какого хрена мы ждём?
  Инга развернулась и принялась торопливо подниматься по передней стенке открытого кузова. Виант тупо глянул ей вслед. Что она делает? А, ну да, и тут же полез следом. Напарница права: раз существует опасность быть раздавленным между стенками ящиков, то наиболее оптимальный вариант переждать погрузку на крыше кабины.
  Виант оглянулся по сторонам. Убежище так себе, но лучше пока нет и не предвидится. Однако грузчики, вопреки страхам, довольно аккуратно поставили ещё два ящика в открытый кузов. Ещё несколько ходок и машина будет загружена. Вот и сонный водитель с грохотом поднял откидные борта.
  - Может, спустимся в кузов? - пугливо предложила Инга.
  - Подожди, рано ещё, - Виант мотнул головой.
  Грузовик тронулся с места. Ящики дружно сдвинулись к заднему борту. Но вот машина заложила крутой вираж, и ящики тут же прижались к левой стороне открытого кузова. Да-а-а... Передние лапы сильней ухватились за деревянную переднюю стенку. Если бы они остались в кузове, то тяжёлые стальные ящики, как пить дать, размазали бы их по ботам.
  Между тем тяжёлая машина лихо покатила по бетонной дороге. Навстречу прошумел ещё один грузовик. С крыши кабины видно не в пример больше, чем из глубины трюма транспортника через распахнутый грузовой люк. Это и в самом деле большой аэродром. Грузовик чуть сбавил скорость, инерция толкнула Вианта вперёд. И не просто большой, а ещё и весьма загруженный. Глянешь налево, на бетонку взлётно-посадочной полосы с рёвом приземляется стальное крыло. Глянешь направо, уже с другой ВПП взлетает точно такое же стальное крыло. На круглых бетонных площадках ревут движками ещё несколько транспортных самолётов. Такое впечатление, будто этот военный аэродром благополучно проспал целый год, а теперь всего за день жуть как хочет наверстать упущенное. Впрочем, Виант криво усмехнулся, для столь бурной деятельности имеется другая гораздо более весомая причина - ядерная война на носу.
  Виант развернул внутренний интерфейс игры. Ну да, так оно и есть. В правом нижнем углу горит дата: 9 сентября, 8313 год, 2 выходной день. От злости Виант аж скрипнул зубами. До роковой даты осталось меньше четырёх дней, а точка выхода ускакала от них хрен знает куда.
  А так, Виант вновь крутанул головой, это точно не гражданский аэропорт. Не видно грандиозного здания аэровокзала. Лишь на юге и на западе тянутся безликие ряды бетонных коробок, над которыми возвышается квадратная башня руководителей полётов. Да и самолёты, огромные стальные крылья, все до одного стандартной серой раскраски со стандартной эмблемой вооружённых сил Лиги свободных наций. Тогда как коммерческие лайнеры обычно разукрашены как клоуны.
  - Виант, где, по-твоему, мы оказались? - спросила Инга.
  Ответить Виант не успел. Грузовик резко затормозил. Ящики дружно ткнулись в переднюю стенку кузова. Крысиные коготки с не меньшим визгом царапнули крышу кабины. Ещё немного, и сила инерции точно швырнула бы их на капот. Но в чём дело? Виант развернулся. Понятно, это всего лишь контрольно-пропускной пункт.
  Двойной металлический забор из колючей проволоки кажется тянется от горизонта до горизонта. Трава коротко скошена, но можно не сомневаться, что она скрывает множество всяких датчиков. Периметр военного аэродрома чем-то похож на государственную границу. Может, он даже охраняется более тщательно. На удивление, из бетонной будки, что так похожа на ДОТ, так никто и не вышел. Стальные высокие ворота надёжно перегородили грузовику путь.
  - Проверка будет? - спросила Инга.
  - Понятия не имею, - Виант пожал плечами. - Но будет лучше, если мы переберёмся на ящики.
  - Так, это, они елозят туда-сюда, - заметила Инга.
  - Зато нас не сдует на эти же ящики встречным потоком воздуха. Водители грузовиков ещё те автогонщики доморощенные.
  Виант первым сиганул через передний борт на крышку ближайшего стального ящика. Едва рядом приземлилась Инга, как стальные ворота с треском и лязгом поползли в стороны. Грузовик резко тронулся с места. Виант едва успел уцепиться за утопленную в крышку ручку. Инга последовала его примеру.
  Ворота быстро остались позади. Грузовик резво прибавил скорость. Ящики дружно сдвинулись обратно к заднему откидному борту. Виант ловчее ухватился за ручку. Водитель точно автогонщик доморощенный. Как на грех, дорога перед машиной, судя по всему, пуста. Ей и так пользуются нечасто. На широкой полосе тёмного асфальта нет даже дорожной разметки.
  - Виант, - Инга заговорила вновь, - так где, по-твоему, мы оказались?
  - Да откуда мне знать, - Виант попытался было пожать плечами, но едва не отпустил ручку.
  - Тогда зачем тебе кровь из носа нужно было попасть именно на этот грузовик? - левой передней лапой Инга хлопнула по крышке стального ящика.
  - А, так это элементарная логика, - Виант усмехнулся. - Очень похоже на то, что военные Лиги свободных наций вывозят с военной базы Сарганана очень ценное оборудование. Если помнишь, у солдат на базе были какие-то странные разговоры. Да и шагающие танки мы сами видели.
  Да, на грузовик с точкой выхода мы не попали. Но! - Виант поднял указательный палец. - Логично предположить, что и в этих ящиках заперт некий очень ценный груз. Вполне возможно, что и этот армейский грузовик следует туда же, куда сейчас мчится наша точка выхода. Только не спрашивай, куда именно.
  - Логично, - Инга кивнула.
  - Конечно логично. У нас даже имеется возможность проверить это предположение.
  Виант закрыл глаза. Пусть грузовик на скорости слегка потряхивает, но это терпимо. Пусть утопленная в крышку ручка единственная точка опоры, но развернуть внутренний интерфейс игры можно и так.
  - Отлично! - радостно пискнул Виант.
  "Другая реальность" будто специально решила их подбодрить. Стрелка виртуального компаса указывает точно по направлению дороги, а счётчик расстояния замер на одном месте. Очень похоже на то, что первый грузовик мчится по этой же дороге с точно такой же скоростью, только впереди на двадцать четыре километра. Но вот стрелка виртуального компаса сместилась в левую сторону, а счётчик расстояния начал сбрасывать метры. Только не стоит обольщаться, Виант мигнул, внутренний интерфейс игры тут же свернулся. Может, точка выхода сейчас маневрирует по улицам какого-нибудь города, может, нет. Вариантов много. Пока же им остаётся радоваться, что они вообще двигаются в том же направлении.
  На Ксинэе хорошие дороги. По крайней мере, в этой части планеты. Грузовик ровно мчится по ленте асфальта с приличной скоростью под сотню километров в час. Трясёт более чем умеренно. Но, с другой стороны, Виант нахмурился, всё равно приходится быть начеку и крепко держаться за утопленную в крышку ручку. О том, чтобы расслабиться, отдохнуть, не говоря уже о том, чтобы поспать, не может быть и речи.
  Виант глянул на Ингу. Говорить больше не о чем, да и не хочется. Остаётся только надеяться, что его догадка о транспортировке груза в одно место, окажется верной. Как-то не хочется, очень не хочется, пускаться в новую погоню за точкой выхода накануне ядерной войны.
  

Глава 7. Человеческий фактор

  Как выяснилось, с казённым имуществом на Ксинэе тоже особо не церемонятся. Водитель грузовика даже не попытался придержать задний откидной борт, когда сдвинул в сторону последнюю стальную задвижку. Грохнуло весьма смачно, будто из пушки пальнули. Грузовик дрогнул всем корпусом. По просторному складу прокатилось звуковое цунами.
  - Приготовились, - тихо прошептал Виант.
  Поездка на грузовике оказалась весьма и весьма утомительной. Через десяток километров военная дорога влилась в оживлённую автомагистраль, однако водитель только прибавил скорости. Ветер в ушах и плавное покачивание на поворотах. Единственное, глазеть по сторонам стало гораздо интересней.
  Виант до сих пор не имеет понятия, куда же их забросил транспортный самолёт и "Другая реальность". Но это точно не медвежий угол наподобие северного побережья материка Алуна. По обоим сторонам автомагистрали то и дело попадались населённые пункты, начиная с маленьких коттеджных посёлков и до небольших городков с пяти и девятиэтажными жилыми домами. Некое подобие полей, лугов и прочих земель сельскохозяйственного назначения осталось далеко позади. Зато всё чаще и чаще Виант любовался бетонными заборами, трубами и цехами-коробками самых разных заводов и фабрик.
  С момента, когда грузовик свернул на магистраль, прошло минут двадцать, когда до Вианта окончательно дошло, что они направляются в некий очень крупный город, мегаполис. А всё потому, что вдоль дороги появились небольшие городки, зато с неимоверным количеством высоких зданий в двадцать, тридцать и более этажей. Под Москвой таких полно. В самой столице жильё стоит дорого, а в пригородах заметно дешевле. Вот и обрастают так называемые города-спутники неимоверным количеством чересчур высоких жилых комплексов.
  Последние сомнения развеялись, когда вдоль магистрали потянулась сплошная городская застройка. Улицы, многоэтажные жилые дома, торговые центры, скверы и парки. Но, увы, так до сих пор и не ясно, куда же это их забросила "Другая реальность". На Ксинэе хватает мегаполисов. Все равно хватает, даже с учётом того, что дезурбанизация в этом более развитом мире зашла заметно дальше, чем на Земле.
  Не самое удобное путешествие подошло к концу, когда грузовик свернул с оживлённой магистрали и вкатил на какую-то огороженную высоким бетонным забором территорию. Виант едва шею не свернул, пока силился понять, куда же их занесло. Завод, не завод. Не жилой квартал, это точно. Какие-то склады и цеха, внутри которых что-то гремит, трещит и стукает.
  Под конец грузовик лихо развернулся на бетонном пятачке и ловко вкатил через распахнутые ворота в просторный крытый склад. Задний борт замер буквально в метре от бетонного перрона. Или как там на самом деле называется приподнятая территория склада?
  Грохот от опрокинутого заднего борта не успел затихнуть, как водитель гаркнул слегка хриплым голосом:
  - Эй!!! Есть кто живой! Меня, вообще-то, разгрузить срочно надо!
  В ответ тишина. Водитель недовольно забурчал себе под нос, но опять орать не стал. Вместо этого он пошёл куда-то в сторону. Даже звук его шагов быстро стих среди груд контейнеров и металлических ящиков.
  - Пошли, - тихо скомандовал Виант.
  Хоть на этот раз не нужно шарахаться от людей. Да и видеокамер, вроде как, не видно. Впрочем, последнее волнует в самую последнюю очередь.
  Стальные ящики сдвинулись к заднему борту. Не будь они разной высоты, то перед Виантом развернулась бы почти ровная дорога. Впрочем, и так сойдёт. Виант легко перескочил с последнего ящика прямо на пол склада.
  Это, это, Виант переступил с лапы на лапу, не очень похоже на очень грязный бетон. Скорее, это что-то вроде плотной резины. Впрочем, какая разница. Торопливой рысцой Виант направился в глубину склада. За особенно высокой грудой стальных ящиков нашлось укромное местечко. С левой стороны ребристый бок, с правой - бетонная стена поцарапанного шоколадного цвета.
  Лапы жжёт от нетерпения, Виант машинально переступил с места на место. Пусть в первый раз, на борту самолёта, их ждал облом. Но, может, повезёт сейчас?
  - Инга, бди по сторонам, - бросил Виант.
  Настал момент сориентироваться на местности. Конечно, насколько подобное вообще в его силах. Внутренний интерфейс игры развернулся с первой же попытки. Виант усмехнулся. Это достижение, если учесть, как его колбасит от нетерпения. Но-о-о!
  - Твою дивизию! - пискнул Виант.
  - Что случилось? - Инга не на шутку встревожилась.
  Злость, разочарование и обида взяли за горло.
  - До точки выхода девять километров и восемьсот девяносто метров, - натужно прохрипел Виант.
  - Иначе говоря, мы попали не туда, - Инга озвучила то, что так боялся произнести сам Виант. - Твоё предложение о доставке в одно место груза двух грузовиков доблестно провалилось. Но не бойся: насиловать и душить тебя я не буду.
  - Спасибо и на этом, - выдавил из себя Виант.
  Внутренний интерфейс игры свернулся, однако легче не стало. Это провал, очень громкий провал. До точи выхода почти десять километров. Вряд ли этот склад настолько велик. Да и огороженная территория вряд ли настолько потянет. Как бы не хотелось этого признавать, но грузовик привёз их не туда.
  Виант зло прошипел сквозь стиснутые зубы. Можно не сомневаться - это очередная проделка "Другой реальности". Это же поперёк логики и здравого смысла, чтобы особо ценный груз с военной базы прямо от грузового люка транспортного самолёта раскидали по разным местам. Почти поперёк. Втройне горько и обидно осознавать, что им, именно им, "повезло" словить столь редкий шанс.
  - Что дальше? - спросила Инга.
  В данных обстоятельствах вопрос напарницы звучит как очень тонкое издевательство. Но она права: жизнь не закончилась, нужно что-то делать, шевелиться, думать, решать.
  - Привычная крысиная круговерть: - Виант глянул на Ингу, - еда, вода, отдых. Тем более сейчас в разгаре день, а с темнотой у нас появится возможность отправиться в путь.
  - Куда в путь? - тут же уточнила Инга.
  - Если нам повезёт и мы найдём карту, то будем точно знать куда. Если нет, - Виант наклонил голову, - пойдём по стрелке виртуального компаса. Десять километров, это, конечно, много. А через город ещё больше, но если не будет другого выхода..., - Виант выразительно умолк.
  - Тогда..., - Инга на секунду задумалась, - я предлагаю пойти в ту же сторону, куда ушёл водитель.
  - Почему?
  - Где-то здесь обязательно должны быть бытовые и служебные помещения, - Инга присела на задницу. - Сам знаешь, их обычно совмещают.
  - И то верно, - Виант кивнул.
  Всё опыт проклятый. На самом складе, где одни лишь стальные ящики и контейнеры разных размеров, ловить нечего. Если что и можно найти, так это крысиную отраву. Нужно идти туда, где есть люди, где они сидят, едят, отдыхают.
  На этот раз первой вперёд побежала Инга, Виант пристроился следом. Однако глаза привычно шарят по сторонам. Этому складу явно не один десяток лет, если вообще не больше сотни. Конструкция более чем стандартная: бетонные столбы подпирают длинные перекрытия, стены и потолок сложены всё из тех же бетонных плит разного вида и размера. По середине крыши оставлены световые окна. В том то и дело, что перекрытия бетонные, тогда как, и это Виант знает точно, в более современных зданиях их делают из стали. Так крепче, надёжней и пролёт можно сделать более широким.
  Длинные светильники под потолком, словно мхом, обросли чёрной пылью. Однако пока хватает естественного света. Начальство этого склада явно экономит на электричестве. Мир вокруг по-прежнему цветной, но для более тонкой работы не помешает более яркое освещение.
  По тихому складу особенно громко разлетелся хлопок. Кто-то выразительно треснул дверью.
  - Сюда, - Инга тут же сменила направление.
  Щель между двумя контейнерами достаточно широкая, бежать по ней легко и приятно. Однако перед выходом из неё Инга в ужасе попятилась назад. Виант чуть было не ткнулся носом ей в спину.
  - Бюрократы хреновы, - раздался жутко недовольный мужской голос.
  В щели между контейнерами промелькнула фигура человека в армейском камуфляже. Виант тут же перескочил через Ингу и выглянул наружу. Да это же водитель грузовика, что завёз их на этот склад. Человек жутко недоволен, сжатые кулаки едва не колотят стенки ящиков и контейнеров.
  - Чем он это так расстроен? - следом за Виантом Инга выбралась из щели между контейнерами.
  - Местными бюрократами, - Виант усмехнулся. - Как обычно, в преддверии грандиозной бучи, бардак и неразбериха нарастают по экспоненте.
  Инга побежала дальше по широкому проходу между контейнерами. Виант пристроился следом. Заботы и проблемы людей на крыс не распространяются. Единственное, последствия их поступков. Ведь грядущую войну развяжут не крысы.
  - Пришли, - Инга резко остановилась.
  Ряды контейнеров не доходят до торцовой стены склада каких-то три метра. Жёлтая полоса на полу будто граница не пускает их дальше. Зато в самой стене несколько дверей. Тишина придала смелости, Виант выбежал вперёд. На первой двери табличка с надписью "Туалет". Это хорошо, Виант улыбнулся, это возможность найти воду. А что кроется за другими дверьми?
  "Выход" - им явно не сюда, Виант пробежал мимо. "Операторская", дверь без какой-либо таблички и ещё одна с надписью "Начальник склада". Виант резко затормозил. В столовой или в комнате отдыха вероятность найти еду гораздо больше, но дверь в кабинет начальника склада чуть-чуть приоткрыта. Уж не ей ли так выразительно хлопнул водитель грузовика? Да какая разница.
  Нос уловил запах еды, через узкую щель сочится весьма характерный аромат чего-то там быстрого приготовления. Так обычно пахнет дешёвая лапша из брикетов, которую достаточно залить кипятком и через пять минуть можно будет лопать. Но, главное, Виант навострил уши, в кабинете царит тишина. Не слышно даже музыки и рекламной трескотни из радиоприёмника или телевизора.
  Виант протиснулся через щель, дверь нехотя сдвинулась в сторону. Да, это точно кабинет начальника склада, или, иначе говоря, чиновника мелкого ранга. Кубатуры явно маловато будет. На крошечном пятачке едва поместился письменный стол с выдвижными ящиками, два стула и пустая вешалка для одежды. Узкое длинное окно затянуто вертикальными жалюзи. Кажется, будто оно пусть и огромный, но всё равно слабый светильник.
  Запах еды с утроенной силой защекотал нос. Виант с разгона запрыгнул на стул для посетителей и тут же перемахнул на стол. Лапы проскользнули по гладкой столешнице. Точнее, машинально отметил Виант, по электронному рабочему столу. Правда, сейчас он выключен.
  Посторонние мысли вон. Желудок задёргался в нетерпении. На плоской пробковой подставке возвышается белая пластиковая кюветка. А в ней исходит паром лапша быстрого приготовления. На поверхности горячей воды плавает одноразовая пластиковая ложка. Но не только. Рядом, на маленьком прямоугольном подносе, в художественном беспорядке разложены кусочки белого хлеба, кружочки колбасы и бруски ноздреватого сыра. На другом точно таком же подносе исходит паром высокая кружка. Вокруг её ручки обмотана нитка чайного пакетика с ярлычком. Однако владелец кабинета весьма охоч до сладкого. Рядом с кружной горкой навалены шоколадные конфеты и печенюшки разного размера и формы.
  Инга первой подскочила к белой кюветке. Пальцы напарницы выдернули из горячей воды завитую макаронину. Ну да, в их ситуации, когда до водопоя ещё нужно добраться, влажная лапша самое то. Тем более она успела разбухнуть и едва не развалилась в лапах напарницы.
  - Стой! - Виант подскочил к Инге. - Не нужно вести себя как крыса.
  - Сама знаю! - Инга со злостью закинула тонкую макаронину обратно в белую кювету, аж брызги во все стороны.
  Время на вес золота. Виант подхватил душистый кружок колбасы и подскочил к краю стола возле стены. Начальник склада собрался как следует перекусить, но что-то его отвлекло. Кружок колбасы плюхнулся на пол и очень удачно закатился под стол. Точнее, под выдвижные ящики. Естественно, человек сделает всё, чтобы как можно быстрей вернуться в свой кабинет, пока лапша не остыла.
  Все опыт проклятый. Воровать еду надо с умом. В идеале, чтобы люди вообще не заметили пропажу. На пару с Ингой Виант сбросил под стол два куска хлеба, еще кусок сыра, несколько печенюшек и шоколадных конфет. Виант навострил было лапы за ещё одним куском колбасы, но в этот самый момент из-за чуть приоткрытой двери раздались шаги и злые голоса людей.
  - Я ещё раз вам повторяю - вы ошиблись!
  Сердито произнёс мужской голос. Слова вежливые, но человеку явно очень хочется перейти на матюги. Виант едва ли не кубарем слетел со стола. Инга, вот молодец, торопливо затолкнула под выдвижные ящики последнюю шоколадную конфету.
  - Но у меня же чётко указано! - возразил второй мужской голос.
  - Хорошо, сейчас проверим, - отрезал первый.
  Дверь с тихим шелестом распахнулась. Виант замер в готовности номер один под выдвижными ящиками. Напарница рядом также превратилась в статую "Спринтер на старте". Ответственный момент! Заметят, или нет? Но, начальнику склада сейчас не до остывающей лапши.
  - Посмотрим, посмотрим.
  Над головой шаркнули сдвинутые в сторону подносы с лапшой и чаем. Второй человек возле стола аж притопывает от нетерпения. Виант попятился, носок тяжёлого армейского ботинка едва ли не щёлкает по носу.
  - Вот, пожалуйста, что я вам говорил, - в голосе начальника склада прорезалось торжество. - Груз с аэродрома Варгит вы должны доставить не ко мне в Торговый порт, а во Дворец.
  - Но, это, - второй человек в момент растерял былую нахрапистую уверенность, - майор Равер велел мне вести груз к вам.
  Люди треплются о своём, ну и пусть треплются. Виант схватил кусок сыра. Инга уже во всю жуёт единственный кружочек колбасы. Это, конечно, наглость восьмидесятого уровня. Виант торопливо проглотил последнюю пахучую крошку и ухватился за шоколадную конфету. Психика ни одной нормальной крысы не выдержит столь близкого соседства с людьми. Однако время дорого. Пока люди заняты разборками друг с другом, нужно успеть сожрать как можно больше. Нычка под выдвижными ящиками так себе. Не приведи господь, в экстренном порядке придётся уносить лапы.
  - Да вы понимаете, что я должен вернуться в Варгит как можно быстрей! - Виант чуть не подавился печенюшкой, мужик в камуфляже взвизгнул так, будто ему на ногу уронили пудовую гирю. - Там с Алуны какую-то хрень очень важную везут! Секретную, говорят. Начальство лютует, требует доставить груз по месту назначения как можно быстрей!
  - Так и доставьте груз по месту назначения! - в тон воскликнул начальник склада. - Только не ко мне, а во Дворец. Если этот груз и в самом деле секретный, то ему самое место во Дворце.
  Секундная пауза. Виант навострил уши. Что ещё за Дворец такой, куда нужно доставить секретный армейский груз?
  - Бюрократы, - сердито прошипел мужик в камуфляже, ему явно хочется обложить начальника склада матами, но точно не гимнастическими.
  - Радуйтесь, что я так и не успел отдать распоряжение разгрузить вашу машину, - парировал начальник склада.
  На этом разговор на повышенных тонах закончился. Чёрные ботинки развернулись на месте и направились на выход. Это даже интересно, Виант высунул нос из-под стола. Мужик в камуфляже вышел из кабинета начальника склада и-и-и... Виант сжался в комок. Вышел, но дверью так и не хлопнул. А жаль. Гнев надо сбрасывать.
  На столе вновь шаркнули сдвинутые с места пластиковые поднос и пробковая подставка. Начальник склада вспомнил об остывшей лапше и холодном чае. К чёрту! Виант превратился в каменную статую. Заметит или нет?
  - Но до чего люди мелочными бывают! - недовольно воскликнул начальник склада. - Его там что, не кормят?
  Виант расслабленно улыбнулся. Вот как полезно не вести себя как крыса. Конечно же, начальник склада сразу заметил пропажу еды. Одного только сыра исчезло почти половина. Но человек тут же списал пропажу на мужика в камуфляже. Тем лучше. Но... Виант наклонил голову едва ли не до самого пола. А это что такое?
  Крысиная жизнь непредсказуема и полна опасностей. Виант давно взял в привычку внимательно осматривать каждое помещение, где ему пришлось оказаться. Между прочим, очень даже полезная привычка. Плохо то, что временами она даёт сбой, особенно когда желудок урчит от нетерпения, а по ноздрям бьют убойные запахи еды. Вот и на этот раз Виант только сейчас заметил на стене возле вешалки большую цветную карту.
  Это, это, Виант сощурился, карта огромного города. Да, мегаполиса. Кривые квадраты и прямоугольники жилых кварталов. Чёрные и коричневые нитки железных и автодорог. Широкая река с нижнего левого угла до правого верхнего рассекает город на две части. Точнее, залив, похожий на вытянутый треугольник, в который впадает река. Но это ладно. По верхнему краю карты чёрными буквами напечатана пояснительная надпись: "Вейтин и ближайшие окрестности".
  В голове тревожным цветом вспыхнула красная лампочка. Вейтин. Виант нахмурился. Это какой-то очень важный город. Это далеко не рядовой мегаполис на Ксинэе. Хвост на отсечение, он уже слышал это название раньше.
  - Виант, - тихий писк напарницы прямо в ухо вывел Вианта из тревожной задумчивости, - ты понял, как "Другая реальность" подло кинула нас?
  - Каким это образом кинула? - Виант встрепенулся.
  - Мужик в камуфляже, это же водитель грузовика, что завёс нас на этот долбанный склад. Я узнала его голос, когда он обозвал начальника бюрократом.
  Сердце покрылось льдом. Виант медленно повернулся к напарнице. Если бы не жрачка и карта, то он мог бы и сам догадаться.
  - И что? - тихо спросил Виант.
  - Твоё предположение о том, что груз с одного самолёта должен быть доставлен в одно место, было верным. Это грузовик завёз нас не туда. Пресловутый человеческий фактор. И сейчас этот самый грузовик мчится туда, где находится наша точка выхода.
  - Твою дивизию, - только и сумел выдавить из себя Виант.
  Нет в жизни справедливости, а в "Другой реальности" и подавно не стоит её искать. Над головой начальник склада продолжает уплетать свой обед. Кюветка из-под лапши быстрого приготовления вместе с одноразовой пластиковой ложкой благополучно успокоилась на дне корзины для мусора. Теперь стакан с чаем то и дело опускается на электронный рабочий стол. Виант машинально подхватил с пола круглую печенюшку.
  Надо, надо пожрать. Еда - это топливо, это энергия. Одно плохо, Виант машинально проглотил кусок, вкуса нет. Он уже давно подозревал, что "Другая реальность" до жути ловко манипулирует внешними обстоятельствами. Как именно она это делает, лучше даже не пытаться понять. Но делает. Очень тонко, очень ловко и с расчётом на очень длительную перспективу. Вот и сейчас на них свалилось очередное доказательство. По хрен знает каким причинам, "Другой реальности" угодно, чтобы сегодня они не смогли добраться до точки выхода. Будто надёжно запертого стального ящика ей мало. Не угодно, и хоть лоб расшиби о ножку стола, всё равно ничего не изменишь.
  Виант сдавленно чихнул. Изо рта вылетел рой крошек. Без смазки, без воды, они для горла словно раскалённый песок или наждачка. Но воды нет. А так, это даже не смешно. Возмущаться, плакать - бесполезно. Коль "Другая реальность" так решила, то придётся сожрать и этот кактус.
  - Я выяснил, куда нас занесло, - Виант сплюнул последнюю крошку.
  - И куда?
  В голосе напарницы нет ни радости, ни грусти, ни возмущения. Похоже, и она научилась без лишних эмоций воспринимать выходки "Другой реальности".
  - Вейтин. Слышала о таком городе?
  - А, - Инга приподняла голову, - ты же сам рассказывал. Это столица государства Юрания.
  В голове с треском разлетелась плотина забвения.
  - Точно, - Виант кивнул. - Юрания, островное государство, один из основных игроков Лиги свободных наций. Там, на стене, - Виант махнул лапой, - карта Вейтина.
  По маленькому кабинету разнеслась электронная мелодия вызова.
  - Да, слушаю, - произнёс начальник склада.
  Виант навострил уши. Понятно, это сотовый телефон. Или наладонник, как их часто называют на Ксинэе.
  - Вы что? Без меня вообще ничего сделать не можете? - начальник склада умолк на несколько секунд. - Ну, хорошо, иду.
  Входная дверь выразительно хлопнула, когда сердитый начальник склада вышел из кабинета. Впрочем, Виант чуть наклонил голову, дверь уже немного отошла от косяка. Теперь понятно, почему она плотно не закрывается. Ох и нервная у начальника склада работа. Но это момент, его нужно ловить.
  - Инга, карауль дверь, - скомандовал Виант.
  Они вместе выскочили из-под стола. Напарница рванула к чуть приоткрытой двери, предосторожности лишними не бывают. Виант знакомым путём, через стул для посетителей, забрался на стол.
  Со столешницы вид на карту ещё лучше. Виант пристально уставился на неё. Небольшое усилие... В голове будто щёлкнул затвор фотоаппарата. Теперь во внутреннем интерфейсе игры появилось точное изображение этой карты. Если уж не физические предметы, то хотя бы информацию крыса носить может. Ладно, пора уносить лапы. Виант спрыгнул на пол.
  - Всё тихо? - Виант подбежал к напарнице.
  - Ага, - Инга кивнула.
  - Тогда пошли.
  Оставаться в кабинете начальника склада больше нет никакого смысла. Они и так насколько смогли набили желудки. Теперь требуется смазка. Да и найти гораздо более удобное и безопасное место для отдыха лишним не будет.
  В главном помещении склада царит тишина. Виант навострил уши. Ну вообще никого. Не слышно даже шагов начальника, хотя он, вроде как, только-только выбежал из своего кабинета. Тем лучше.
  - Действуем по отработанной схеме, - Виант остановился перед дверью с табличкой "Туалет".
  Не зря говорят, что вдвоём и батьку бить легче. Коллектив - это действительно сила. Виант торопливо вскарабкался по косяку. Острые коготки оставили на мягком пластике кучу маленький дырочек. Прыжок! Передними лапами Виант зацепился за дверную ручку. Тело по инерции пронесло вперёд, зато гладкая ручка пошла вниз, следом щёлкнул язычок замка. Инга тут же потянула дверь на себя.
  Виант мягко приземлился на лапы. Вот что значит опыт и практика. Единственное, прыгать на полный желудок не есть хорошо, последняя съеденная печенюшка едва не вылетела обратно. Но это мелочи. На пару с Ингой они сдёрнули дверь с места. Проход открыт.
  - Я первая, - Инга тут же протиснулась в щель между косяком и дверью.
  Виант мысленно махнул рукой. Женщина, одним словом.
  Внутри не горит ни одна лампочка. Выключатель высоко, да и нет никакого смысла карабкаться до него. Через приоткрытую дверь проникает более чем достаточно света. Туалет маленький совсем, унитаз со сливным бачком и крохотный рукомойник. Хотя, Виант просунул голову, радиатор отопления оказался очень кстати. Напарница запрыгнула на унитаз, пробежалась по радиатору и сходу перепрыгнула в рукомойник.
  - Только пить! Никакого душа! - крикнул Виант.
  Предупреждение совсем не лишнее. С женщины станется забыть обо всём и "принять ванну". Последний раз как следует отмыть собственную шкурку Инге довелось недели полторы назад. Не удивительно, что сейчас от неё заметно несёт грязью и тушёнкой.
  Грозное предупреждение чуть было не пропало зря. Инга, один хрен, не удержалась от соблазна ополоснуться на скорую руку. Хорошо, что без средства для мытья рук. В свою очередь Виант забрался в рукомойник. Прохладная вода приятно смазала горло. Вот теперь можно жить дальше.
  

Глава 8. Базовые варианты

  Поиск приемлемого убежища для днёвки не занял много времени. Недалеко от кабинета начальника склада нашёлся штабель деревянных поддонов. Грубо напиленные доски не лучшее лежбище, но всё лучше, чем голый бетон в щели между стальными ящиками. Виант с наслаждением вытянулся в полный рост. Набитый желудок и усталость тянут в сон, но отдыхать ещё рано. Виант закрыл глаза и развернул внутренний интерфейс игры.
  Вот где как никогда пригодилась привычка "фотографировать" впрок. Ещё в Чундиле, в кабинете инженера средней руки, они с Ингой скопировали много карт. Среди кучи графических файлов нашлось изображение западного полушария Ксинэи. Виант в пару кликов уменьшил её размер.
  Да, память не подвела. Юрания находится в северном полушарии на восток от материка Алуна. Если прикинуть расстояние, то транспортный самолёт увез их не так далеко от военной базы Сарганана. Хотя с десяток тысяч километров всё же будет. Юранские острова представляют из себя несколько крупных островов и огромное количество мелких. А между ними плещется Тишанское море. Самый большой остров называется Гоала, именно на нём находится Вейтин, столица Юрании.
  Виант, насколько это возможно, уменьшил масштаб "снимка". Ого, а Гоала в размерах очень даже не хилая. Две тысячи километров с востока на запад и с тысячу с севера на юг. Очень даже много. Можно прожить всю жизнь на Гоале, но при этом так и не увидеть Тишанское море.
  Мыслимый клик, карта сдвинулась в сторону. А это самое интересное. Венанский залив глубоко вклинился в южное побережье острова, да так сильно, что "раздвинул" его на два огромных полуострова. В самой узкой точке залива расположилась столица Юрании. Вот теперь можно взяться за карту города.
  В несколько мыслимых кликов Виант развернул перед внутренним взором карту мегаполиса. И здесь прослеживается история города. Река Нирдана впадает в Венанский залив. Место очень удобное во многих отношениях. Не удивительно, что именно здесь ещё в незапамятные времена поселились люди. В узком заливе военные корабли и торговые суда нашли надёжное убежище от штормов Тишанского моря. На берегах, в огромной развилке между горными хребтами, расцвело сельское хозяйство. Вполне закономерно, что со временем именно Вейтин стал столицей островного государства.
  - Инга, напомни, пожалуйста, - прямо с закрытыми глазами произнёс Виант, - люди что-то там говорили про порт и дворец.
  - Торговый порт, - уточнила Инга. - А дворец они так и называли Дворцом.
  Ага! Виант самодовольно улыбнулся. Подслушивать разговоры людей лишним не бывает, никогда не бывает. Сам того не ведая, начальник склада подсказал точно место. Вот он Торговый порт на восточном берегу Венанского залива. На карте изображены крупные причалы и шеренги промышленных зданий. Теперь понятно, почему здесь полно складов. Впрочем, здесь же, возможно, суда не только загружают/разгружают, но и ремонтируют. Но это детали. А что, тогда Дворец, и где он находится?
  Как бы не было лень шевелиться, но пришлось подняться на лапы и сориентироваться по сторонам света. Виант выбрался из-под штабеля деревянных поддонов. Сейчас вторая половина дня. Значит, Таяна, местная звезда, должна быть на юге и клониться к западу. Как хорошо, что в крыше склада оставлены световые окна. Виант быстро прикинул, где север, юг, запад и восток. Вот теперь можно залезть обратно.
  Напарница, во зараза такая, даже не шевельнулась. Женщина, спит уже. Ну и ладно. Виант вытянулся на шершавой доске и вновь закрыл глаза. Если грубо, то склад вытянулся с юго-запада на северо-восток. И того... Виант прикинул направление, квадратная стрелка виртуального компаса указывает точно, ну, или почти точно, на север. Осталось прикинуть расстояние по карте Вейтина.
  - Проклятье, - недовольно пискнул Виант.
  - Ты чего? - сонным голосом поинтересовалась Инга.
  - Эмоции, не обращай внимания, - Виант распахнул глаза.
  - А, ну ладно, - Инга вновь, как ни в чём не бывало, свернулась калачиком и закрыла глаза.
  Для ругани нашлась очень серьёзная причина. Пусть до точки выхода осталось чуть меньше десяти километров, но она находится на западном берегу Венанского залива. Иначе говоря, добраться до неё по прямой не получится. Если на своих четырёх, то придётся преодолеть пятнадцать-двадцать километров через плотную городскую застройку и пересечь Жуланский мост, самый близкий к Торговому порту. Но и это ещё не всё.
  Торговый порт сам по себе велик. Где именно на его территории находится этот склад с нервным начальником - бог его знает. На западном берегу Венанского залива расположился исторический центр Вейтина. Самое вероятное место - крепость Вотс. Но, увы, Виант печально вздохнул, она крепость, а не дворец. Ладно, что там ещё?
  О! А вот это очень даже серьёзно тянет на звание Дворец. Карта сообщила, что недалеко от крепости Вотс находится ещё один очень примечательный объект - Правительственный дворец. Что именно он представляет из себя, не понять. Но его размеры внушают надежду: километр на половину километра, или около того. Ладно, на месте видно будет. А пока смело можно сказать одно - он нашёл, где именно застряла точка выхода. И то хлеб.
  Остался самый трудный вопрос - как добраться до Правительственного дворца? Ещё та задачка с одними неизвестными.
  - Виант, - Инга вновь подала голос, - ты разобрался?
  - С чем именно, - Виант распахнул глаза, внутренний интерфейс игры тут же свернулся.
  - Где нам найти точку выхода.
  - Да, - Виант вздохнул. - Велика вероятность, что она находится в Правительственном дворце. Либо под ним.
  - И как мы до него доберёмся?
  - Не знаю, - буркнул Виант. - Пешком - это вряд ли. Нас разделяет огромный залив. А делать громадный крюк через город у меня нет никакого желания.
  - Ничего страшного, - Инга выразительно зевнула, - время ещё есть, придумаешь что-нибудь.
  Виант невольно улыбнулся. Старый приём, называется "спросить у вселенной". Иначе говоря, пусть пока подсознание поработает над проблемой. Именно по этой причине утро вечера мудренее.
  - Не густо у нас со временем, не густо, - печально произнёс Виант.
  - Боюсь спрашивать, - Инга тут же подняла голову и уставилась на него во все глаза.
  Это надо видеть: сонливость в момент слетела с напарницы. За последние месяцы Инга прекрасно научилась разбираться в интонациях Вианта. Ей уже не нужно уточнять, где он прикалывается, а где говорит более чем серьёзно.
  - Можешь не спрашивать, - Виант отвёл глаза в сторону, - я тебе и так расскажу. Похоже, я понял суть финального испытания.
  Инга молчит, но продолжает пялиться на него во все глаза.
  - Как бы плохо мы не знали географию Ксинэи, но одно мы оба знаем точно: Вейтин - столица Юрании. А это - одна из ключевых стран Лиги свободных наций. Сама понимаешь, - Виант криво усмехнулся, - это более чем весомая причина для ядерного удара. Можно будет не сомневаться, это будет не одинокая бомба на всякий случай, а массированный налёт. Может даже не один.
  - Что значит "на всякий случай"? - Инга потребовала уточнить.
  - Значит по принципу: получится - хорошо, не получится - ничего страшного, - охотно уточнил Виант. - Федералы будут долбить Вейтин не только как важный промышленный, культурный и логистический центр противника, но и как его основной символ, физическое воплощение. И сейчас, родная, нам предстоит выбрать одно из двух. Может, сама скажешь, что именно?
  Инга задумчиво отвела глаза в сторону.
  - Нет, - Инга качнула головой, - не буду гадать, сам скажи.
  - Хорошо, - Виант пожал плечами. - Только потом не вздумай говорить, будто у тебя было предложение получше.
  Пара секунд собраться с мыслями. От решения, которое они сейчас примут, зависит ни много, ни мало, а их судьба, если не смерть.
  - Я могу предложить кучу вариантов, - начал Виант, - но из них базовых всего два. И да, времени у нас осталось мало, так что перескочить с одного на другой либо обратно не получится.
  И так, первый базовый вариант: сегодня же ночью мы убираемся из Вейтина как можно дальше. На территорию порта заходят железнодорожные ветки. Уедем от мегаполиса на десяток другой километров. В каком-нибудь глухом посёлке, который никак не стоит десятка другого в тротиловом эквиваленте, пережидаем ядерный армагеддон. И уже потом вновь пускаемся на поиски точки выхода. Чтобы не случилось, но она точно никуда не денется.
  Недостаток этого варианта в том, что нам придётся сначала ждать месяц-другой, пока спадёт уровень радиации. А потом бегать по развалинам столицы в поисках этой самой точки выхода.
  Второй базовый вариант - продолжить путь и, всё же, добраться до точки выхода прежде, чем начнётся ядерная война. Ни тебе, ни мне не хочется наблюдать, как на месте жилых кварталов вырастут ядерные грибы. Ну и далее по списку, что последует после конца света.
  Так или иначе мы переберёмся на ту сторону Венанского залива. Аксиома о хотя бы одном крысином входе в любое зданием поможет нам добраться до точки выхода. Есть надежда, что "Другая реальность" всё же отпустит нас в тот самый момент, когда на поверхности будут рваться ядерные бомбы.
  - Иначе говоря, - встряла Инга, - ты предполагаешь, что точка выхода будет находится под землёй в неком подземном убежище.
  - Да, - Виант кивнул.
  - Это как во время твоей первой ходки, когда тебе удалось выйти в реальность буквально в тот самый момент, когда по подземной базе на острове Вивран был нанесён двойной ядерный удар.
  - Верно, - Виант улыбнулся. - Недостаток второго базового варианта в том, что если мы не успеем, то у нас будут все шансы погибнуть. Только вряд ли можно будет сказать, что мы падём смертью храбрых.
  Вот два базовых варианта. Что скажешь? Только имей в виду: чтобы ты сейчас не предложила, это всё равно будет один из двух базовых вариантов, - предупредил Виант. - Технические детали и прочие подробности мы обсудим после.
  - Поняла, поняла, - Инга закивала.
  Напарница опустила голову на передние лапы, только вряд ли она сейчас уснёт. По сути, им сейчас предстоит выбрать одно из двух зол.
  - Думаю, - Инга подняла голову, - нам стоит выбрать второй базовый вариант - продолжить путь к точке выхода и попытаться выбраться в реальность до начала ядерной войны.
  - Странно, - Виант удивился. - Я думал, что ты предпочтёшь покинуть Вейтин и благополучно переждать самую горячую фазу ядерного конфликта.
  - Была такая мысль, не скрою, - Инга печально улыбнулась. - Только у нас есть надежда, что в нашем распоряжении несколько больше времени, а так же, что Вейтин не будет уничтожен ядерными бомбами.
  - Но он же столица, символ и прочее! - воскликнул Виант.
  - Верно, - Инга подняла указательный палец. - Как раз по этим причинам велика вероятность, что у Вейтина окажется достаточно прочный "зонтик" ПВО и ПРО. Вспомни, ведь на Земле, в реальности, Москва находится под очень плотной и надёжной защитой. Логично предположить, что и столица Юрании находится под аналогичной максимально возможной защитой. Конечно, федералы не пожалеют для Вейтина ядерных боеприпасов. Но вот получится ли у них его уничтожить - это другой вопрос.
  Для сравнения, если мы уберёмся за пределы города на десять-двадцать километров, то мы вполне можем оказаться за пределами "зонтика" ПВО и ПРО. Как знать, может, федералы, в отместку, отыграются на окрестностях столицы.
  - Тоже вариант, - Виант задумчиво нахмурился.
  Разговор стих. Как говорят в подобных случаях, куда не кинь, всюду клин. Трудно выбрать между возможностью быстро сдохнуть от ядерного взрыва, или медленно загнуться от голода и лучевой болезни под радиоактивными развалинами. А то, что голод будет - можно не сомневаться.
  Виант давно убедился, что они, как крысы, полностью зависят от людей. Чем питаются хвостатые грызуны в дикой природе, он не имеет ни малейшего понятия. А когда людям самим станет есть нечего, то и крыса из мерзкого вредителя превратится в очень даже желанный деликатес. Ну и выбор, прости господи.
  - Я уверена, что нам всё равно следует двигаться к точке выхода как можно быстрей, - заявила напарница.
  - Это ещё почему? - Виант глянул на Ингу.
  - "Другая реальность" была, есть и будет компьютерной игрой. Тем или иным образом нам всё равно придётся проследовать по игровому сюжету. Это так. Но! Также нельзя забывать, что у "Другой реальности" есть на тебя, Виант, какие-то свои планы. Я понятия не имею, какие, но они есть. Я - Инга ткнула себя пальцем в грудь, - самое яркое тому доказательство.
  - Поясни, - потребовал Виант.
  - Как ты помнишь, в "Стартовом меню" я выбрала другую игру. Будь ты обычным игроком, то "Другая реальность" была бы равнодушна к тебе и к твоей судьбе. Здесь и сейчас на этом самом складе ты был бы один. А я, как взрослая женщина-учёный, готовилась бы пережить ядерную войну.
  Виант задумчиво скосил глаза в сторону. Слова напарницы звучат более чем логично.
  - Продолжай, - Виант кивнул.
  - Если у "Другой реальности" на тебя планы, - продолжила Инга, - то велика вероятность, что тем или иным образом она, всё же, позволит тебе дойти до точки выхода. Не знаю как, не знаю зачем, но ты нужен ей живой.
  Интересное дело, Виант сдержанно улыбнулся: Инга рассуждает как учёный, хотя со стороны её аргументы похожи на бред сивой кобылы.
  - Хорошо, я понял тебя, но ты упустила очень важный момент, - Виант нехорошо усмехнулся.
  - Какой же? - Инга тут же насторожилась, словно перед ней возник голодный уличный кот.
  - К чему врать. Конечно, мне очень приятно слышать, что меня укрывает божья благодать богов "Другой реальности". Но где гарантия, что эта самая благодать распространяется и на тебя? Вряд ли создатели этой чёртовой игрушки руководствуются общечеловеческими ценностями. Сто к одному - у них своя мораль и этика.
  Инга поднялась на лапы. Её ноздри раздулись, а глаза едва не выскочили из орбит. Того и гляди, напарница лопнет от злости.
  - Виант, - сквозь зубы прошипела Инга, - умеешь же ты испортить настроение.
  - Так что? Выбираем первый вариант? - Виант тут же перёвел разговор на другую тему.
  - Нет, - Инга словно сдулась и легла обратно на грубо обтёсанную доску. - Я, всё же, рискну прогуляться с тобой до точки выхода. Это твоя не последняя ходка. Будь уверен: Михаил Владимирович и Николай Павлович как минимум ещё раз уложат тебя в "малахитовую капсулу". Велика вероятность, что и в следующей ходке я буду для тебя полезной.
  - Это каким же образом? - Виант так и не удержался от саркастического вопроса.
  - Хотя бы для того, чтобы ты не вздумал жрать ещё живых женщин, - огрызнулась Инга.
  Толстый намёк на почти убитую проститутку в канализационном туннеле Чундила. Смех смехом, но голод очень хорошо умеет разрушать моральные запреты.
  - Хорошо, хорошо, - Виант поднял переднюю лапу, - договорились: выбираем второй базовый вариант, идём к точке выхода. Будем надеяться, что "Другая реальность" позволит нам уйти ещё до начала ядерной войны. А сейчас я предлагаю лечь спать. До наступления темноты нужно как следует отдохнуть.
  Все ещё хмурая, как грозовая туча, Инга опустила голову на лапы и закрыла глаза. Надо бы последовать её примеру, но Виант закрыл глаза и развернул внутренний интерфейс игры. Остался самый последний вопрос - как перебраться на другую сторону Венанского залива?
  Вот и "фотография" Вейтина и его окрестностей. Как обычно, на снимке запечатлелось гораздо больше подробностей, чем он успел заметить, пока смотрел на карту собственными глазами. Столица Юрании и в самом деле очень даже большая. Венанский залив и Нирдана делают её ещё больше почти на треть.
  На карте Правительственный дворец не только подписан, а ещё и выделен крошечным символическим рисунком в виде старинного трёхэтажного здания. Рядом с дворцом ещё одна главная достопримечательность столицы - крепость Вотс. Когда-то она прикрывала вход в русло Нирданы. Хотя сейчас она вряд ли сохранила былое военное значение. Скорей всего, там музей.
  На юго-запад от крепости, тоже на берегу Венанского залива, нарисована горстка высоток. Очень похоже на то, что это деловой центр Вейтина. Причём, современный. Исторический центр города явно находится вокруг Правительственного дворца. А это, если судить по аналогии с Землёй, трёх-пяти этажные дома. Шикарные, по мерка конца девятнадцатого и начала двадцатого века, но мелкие и тесные по современным понятиям.
  Карта толчками двигается туда-сюда, с юга на север, с востока на запад и обратно. Назвать её географической язык не поворачивается. Кроме крошечных символических рисунков Дворца и делового района Мислан, на ней полно "художеств". В первую очередь, конечно же, выделяются туристические достопримечательности. Тот же Торговый порт к ним явно не относится. Символа нет и в помине, только название и жирная черта внешнего периметра.
  Взгляд лениво скользит по жилым кварталам. А это что? Сердце тут же забилось в радостном предвкушении. Да неужели? Судорожные клики по кнопкам масштаба. Отдельные кварталы тут же увеличились едва ли на треть экрана. Да, так оно и есть - через всю карту, во всех направлениях, тянутся разноцветные линии со стрелками и номерами. Это, это, Виант напряг мозги, это какой-то общественный транспорт. Скорей всего, наземный общественный транспорт, на метро не похоже. Может, трамвай, может, автобус?
  Неужели это выход? Глаза пробежались по одной из цветных линий. Великолепно! Тонкая синяя нитка идёт мимо Торгового порта, пересекает Нирдану, проходит недалеко от Правительственного дворца и убегает дальше на юго-запад. Причём, далеко на юго-запад, буквально в пригороды.
  В общей сложности Виант насчитал семь линий непонятного общественного транспорта, чьи маршруты начинаются за пределами города, пересекают столицу во всех направлениях и вновь выходят далеко за её пределы. Ну и ладно, Виант зевнул. Спать хочется, что хоть из пушки стреляй. Что это за хрень и так скоро выяснится. Если на то пошло, то тем же автобусам ни один физический закон не запрещает выходить по маршруту далеко за городскую черту. Главное, чтобы эта хрень довезла их до Правительственного дворца. Ну а там хоть один крысиный вход в оплот политической власти Юрании обязательно найдётся.
  

Глава 9. Танцор на бис

  Осторожность лишней не бывает. Для "Другой реальности" это особенно актуально. Параноики живут нервно, но долго. Передними лапами Виант насторожённо раздвинул очередной пучок травы. Осень на дворе, а Вейтин находится не в тропиках. Тонкие зелёные стебельки потеряли былой сочный блеск и влажную гибкость.
  Проклятье, Виант недовольно фыркнул. Взгляд опять упёрся в голый бетон.
  - Облом, - Виант повернулся к Инге.
  - Побежали дальше, - спокойно ответила Инга.
  Действительно, а что ещё остаётся? Виант разжал пальцы, пучок жухлой травы задвинулся обратно словно занавес на сцене театра. Вот уже двадцать минут они доблестно обследуют внешний периметр Торгового порта, но никак не могут найти крысиный проход под бетонным забором. А всё из-за его гораздо более надёжной конструкции.
  Строители не любят сложностей. Обычно заборы делают очень просто: вкопанные в землю столбы, а между ними либо стальные либо бетонные плиты. Но внешний периметр Торгового порта несколько иной. У его забора толстый бетонный фундамент и кирпичная кладка вместо плит или листов. Сами квадратные столбы с коническими наконечниками чистой воды декорация. Виант было сунулся в первый же пучок травы. И последующий пучок травы. И следующий, следующий. Ни за одним из них так и не нашлась долгожданная промоина, она же крысиный ход. Увы, но забор вокруг Торгового порта построен основательно и на совесть.
  Транспортный самолёт, на котором Виант с напарницей добрались до окрестностей Вейтина, пересёк несколько часовых поясов. Однако "крысиный будильник", как ни странно, не подвёл. Виант, а следом за ним и напарница, проснулись в аккурат в тот момент, когда на улице стало темнеть. Несколько позже, когда просторный склад чуть было не погрузился во мрак, зажглись многочисленные фонари и прожектора.
  Поздний вечер 9 сентября. До роковой даты осталось меньше трёх дней. Страх придал им обоим ускорения. Виант с Ингой не стали тратить время на поиск еды, а сразу отправились в путь. Да и где можно найти эту самую еду на пустом складе? Кабинет начальника оказался надёжно заперт. Единственное, они пробрались в туалет и вдоволь напились воды. Одна надежда на город, где всяко больше шансов найти что слопать. Тем более грядёт ночь со второго на третий выходной день, когда люди традиционно предаются развлечениям и обожают сорить объедками.
  Склад добросовестно заперт на все замки, но выбраться из него труда не составило. У четвёртых по счёту стальных ворот нашлась достаточно широкая дыра под левой створкой. Несколько сложней было пробраться по территории Торгового порта. Но! Виант на миг притормозил у очередной подозрительной ямки. Увы, это просто ямка возле бетонного фундамента, а не крысиный выход наружу.
  Вдвоём с Ингой они сумели пробраться и через территорию Торгового порта без особых проблем во многом благодаря тому, что склад военных оказался с краю, далеко от пристаней. Людей они не встретили вообще. Только грузовые машины с грохотом и шуршанием проскакивали мимо них по асфальтированным дорогам.
  И вот теперь перед ними осталось последнее препятствие - добротный забор с бетонным фундаментом и кирпичной кладкой. Бесконечная кишка тянется в обе стороны насколько хватает глаз и упорно не хочет пропустить их на улицы Вейтина. Виант быстро сверился с картой города. А ведь где-то рядом должна быть та самая линия общественного транспорта. Так же до сих пор не ясно, что она из себя представляет.
  Кажется, будто полукруглая ямка возле бетонного фундамента залита темнотой. Территория Торгового порта освещена более чем достаточно, чтобы потерять надежду на крысиное ночное зрение. Но, одновременно, не настолько хорошо, чтобы не возникали оптические обманы зрения типа жидкой темноты в полукруглой ямке. Виант подбежал ближе и сунул голову. Опять облом. Уж лучше бы под основанием забора царила бы темнота. Тогда им, как крысам с ночным чёрно-белым зрением, было бы гораздо легче ориентироваться в пространстве.
  - Виант, - раздался за спиной писк напарницы, - это бесполезно. Мы только зря теряем время.
  - И что ты предлагаешь? - Виант развернулся к напарнице.
  - Бежим дальше без всяких остановок. Если я не ошибаюсь, - Инга приподнялась на задних лапах и глянула вдоль забора, - там, дальше, должно быть КПП.
  - Разумная мысль, - Виант кивнул.
  И в самом деле время дорого. Да и пустой желудок постоянно напоминает о себе. Лёгкой рысцой Виант припустил вдоль бетонного основания забора, но на этот раз без всяких остановок. Многочисленные полукруглые ямки и пучки травы, даже самые подозрительные, остались без былого внимания.
  Напарница не ошиблась, через сотню метров они в самом деле наткнулись на КПП. Привычный, можно даже сказать стандартный, выход наружу для людей и автотранспорта. Асфальтированная дорога упёрлась в стальные раздвижные ворота. Рядом узкий тротуар для людей и небольшое помещение проходной. Причём, оно настолько маленькое, что вряд ли там найдётся место для вахтёра, для какой-нибудь классической строгой бабушки, которая ни за что не впустит на территорию порта или не выпустит без пропуска.
  Но это всё лирика. Виант облегчённо улыбнулся. Дверь на проходную плотно закрыта, зато под створкой раздвижных ворот широкая, сантиметров десять, щель. И плевать, что сразу две видеокамеры зорко бдят за выходом наружу.
  - А, чёрт, - Виант притаился за углом крохотной проходной.
  По тротуару шагает весёлая компания молодых людей. Галдят едва ли не все разом. Среди шуток то и дело мелькают предложения как следует отметить окончание трудового дня в преддверии ночи между выходными. Один за одним люди втянулись в крохотную проходную. Дверь с доводчиком тихо захлопнулась за последним из них. Люди так невнимательны. Виант поднялся на лапы. Главное, не суетиться и не попадаться им на глаза.
  По ту сторону стальных ворот Виант осмотрелся по сторонам. Асфальтированная дорога уходит вперёд. Там, дальше, она вливается в широкую улицу или даже проспект. По левую руку тротуар для людей, зато по правую газон со стеной декоративных кустов. Виант тут же шмыгнул под защиту живой изгороди.
  - И куда теперь? - Инга залезла под куст следом.
  - Вон, видишь? - передней лапой Виант показал на весёлую компанию, что только что покинула территорию Торгового порта. - Эти люди точно с работы. Может, домой, может, в бар, но это не важно. Автостоянки поблизости нет. Они пойдут либо дальше, либо сразу на остановку общественного транспорта.
  - Второе верней всего, - уверенно заявила Инга.
  - С чего ты так решила?
  - Один из парней в синей куртке в весьма и весьма поддатом состоянии. За ним ещё один в красных брюках. Я не поручусь, что этот не заправился чем покрепче прямо на работе. Эти двое точно не сядут за руль своих авто.
  - Тогда побежали, - Виант тронулся с места.
  Пришлось поднажать, а то весёлая компания чуть было не скрылась из виду. Заодно Виант рассмотрел окрестности.
  И вновь типичная ситуация. Когда-то Торговый порт располагался на далёкой окраине Вейтина, аж на другом берегу залива. Но со временем город раздался во все стороны самым безобразным образом. И вот теперь лишь широкий, метров пятьдесят, газон с редкими деревьями и кустами отделяет Торговый порт от оживлённой улицы. На той стороне сверкают многочисленными огнями и окнами жилые дома от девяти до тридцати этажей. Цветным неоном выделяются названия магазинов и прочих развлекательных заведений. Очень похоже на то, что это район для простых смертных. Вряд ли власть имущее и просто богатые живут недалеко от Торгового порта с его неизбежной скученностью и криминалом.
  Дорога из порта влилась в более широкую проезжую часть то ли улицы, то ли проспекта. Виант замер на углу. Может быть Юрания и является классической капиталистической страной, однако и здесь принято думать о людях. Весёлая компания ушла дальше и успела подняться по лестнице на бетонную платформу небольшой станции под пластиковым полупрозрачным навесом. Оказывается, недалеко от Торгового порта проложена самая настоящая железная дорога, только она приподнята над проезжей частью метров на семь-восемь. В основном рельсы тянутся по насыпи, трава на её склонах ещё не успела окончательно пожухнуть. Но местами видны бетонные эстакады, под которые вливаются или выливаются потоки машин.
  - Это что, электричка такая? - недоумённо протянул Виант.
  - Не совсем, - произнесла Инга. - Видишь ли, в Москве в ближайшие годы собираются запустить так называемые Московские центральные диаметры.
  - Ну и? - произнёс Виант.
  - Ну-у-у, как тебе объяснить, - Инга поморщилась. - До сих пор в Москве маршруты общественного транспорта начинаются в черте города. Тогда как маршруты пригородных электричек заканчиваются на железнодорожных вокзалах. Ты наверняка наслышан, что творится на этих самых вокзалах и станция метро в час-пик. Толпы народа бегут с пригородных электричек под землю. Вечером ситуация повторяется с точностью наоборот. Вот столичные власти и задумали построить Московские центральные диаметры.
  Грубо говоря, это те же самые электрички, но их конечные станции вынесены за пределы города. Может быть даже далеко за пределы. Тогда как маршруты диаметров пересекают всю столицу, в том числе и её центр, чуть ли не через Красную площадь. По задумке властей, это должно разгрузить вокзалы и станции метро возле них в час-пик.
  Очень похоже на то, - Инга приподнялась на лапах, - что в Вейтине подобную идею уже реализовали. Я давно заметила, что на Ксинэе хватает того, что на Земле ещё только думают внедрить или построить.
  Характерный перестук стальных колёс тут же подтвердил предположение напарницы. На железной дороге показался поезд. Ого, Виант усмехнулся. Совсем как современная московская электричка: шесть серых вагонов с красной полосой под широкими окнами. Носы двух крайних вагонов скошены и закруглены аэродинамики ради. В каждом вагоне по три раздвижные двери. Отлично видно, что люди внутри сидят на скамьях, либо стоят в проходе. Иначе говоря, никаких плацкартов, лежанок и купе для проводников. Электрический поезд сбросил скорость и неторопливо вполз под пластиковый навес небольшой станции.
  - Интересно, а почему он не на магнитной подушке? - полюбопытствовал Виант.
  - А зачем? - Инга усмехнулась. - В черте города поезда всё равно не смогут разгоняться до двухсот километров в час. А так дешевле и строительство, и эксплуатация. Ты же сам прекрасно знаешь: Юрания - классическая капиталистическая страна. Диаметры предназначены для простолюдинов. Так что вкладываться в понты смысла нет.
  Да, кстати, - Инга показала лапой, - через вон тот туннель нам нужно будет перебраться на ту сторону.
  Виант проследил глазами в указанном направлении. Почти напротив въезда на территорию Торгового порта насыпь под железной дорогой протыкает широкий проход для пешеходов. Вполне логично, Виант машинально кивнул, именно со стороны жилых домов идёт основной поток пассажиров. Асфальтированная дорожка с бетонными бордюрами как раз поворачивает в сторону станции.
  - Почему именно туда? - спросил Виант.
  Перспектива пробежаться по туннелю для людей, где совершенно негде спрятаться, никак не вдохновляет.
  - Виант, я не поняла: ты жил в Москве или нет? - недовольно спросила Инга.
  - Когда это было? - в ответ буркнул Виант.
  - Нам нужно попасть на ту сторону, чтобы забраться в поезд, который идёт на север, а не на юг, - объяснила Инга.
  Виант стрельнул глазами вправо и влево. Обходные пути просматриваются, только они ещё хуже. Если от человека, при желании, можно убежать или уклониться, то спастись от колёс легковушки или грузовика гораздо проблематичней.
  - Ладно, - выдохнул Виант, - твоя взяла, пошли.
  Удивительно, но путь на ту сторону станции оказался гораздо проще, чем казалось Вианту. Вечер выходного дня в разгаре, пешеходов почти нет, хотя машин хватает. Они специально выждали, пока на светофоре для людей смешно задрыгал ножками маленький зелёный человечек, и рванули через проезжую часть по "зебре" прямо перед мордами машин.
  Осторожность вещь хорошая, но бывают ситуации, когда её просто необходимо хотя бы на время сдвинуть в сторону. Через пустой туннель для прохода под насыпью для пешеходов они проскочили на одном дыхании. Газон с подстриженной травой и декоративными кустиками надёжно укрыл их от случайных глаз. По нему же Виант с Ингой без проблем добрались до лестницы, что ведёт на станцию.
  - Быва-а-али дни весё-ё-ёлые!
  Виант выглянул из-под прикрытия куста. По тротуару шагает мужичок лет сорока - сорока пяти. Тёртые чёрные джинсы и такая же куртка. Растрёпанные волосы плачут по ножницам, а недельная щетина по бритве. Зато чуть поддатая душа у мужичка нараспашку и весёлое настроение. Неровный шаг, измятый белый пакет в правой руке выразительно брякнул.
  На всякий случай Виант пригнулся. Впрочем, бояться особо нечего. Люди и на трезвую голову особой внимательностью не отличаются. Чего уж говорить о состоянии, когда в душе играет на гармошке дополнительные сорок градусов не самого дорого алкоголя.
  - Отлично, проводником будет. Давай за ним, - скомандовал Виант.
  Широкая лестница с металлическими перилами и невысокими ступеньками. Всё для людей. На трёх промежуточных лестничных площадках специально для больных и немощных предусмотрены декоративные скамейки. Однако для поддатого мужичка подъём на станцию оказался нелёгким испытанием. Он то и дело шатался из стороны в сторону, брякал пакетом и стучал носками ботинок по ступенькам. Виант с Ингой осторожно припустили следом за ним.
  Как ни странно, мужичок не рухнул, не разбил ни свою глупую голову, ни бутылки с "горючим" в пакете. Даже турникет с отполированной до блеска вертушкой не сумел его остановить. Виант успел подумать, что человек вот-вот рухнет на турникет, оседлает его как дикого скакуна. Ничего подобного. Мужичок поднёс к датчику правую руку. И, о чудо, тут же вспыхнула зелёная квадратная лампочка. Блестящая вертушка без проблем пропустила поддатого мужичка на станцию.
  - Во даёт, - Инга тихо рассмеялась. - Ты понял, что произошло.
  - Ну-у-у..., - неуверенно протянул Виант. - Я так понимаю, у него под кожу на правой руке вшит какой-нибудь чип.
  - Верно, - Инга кивнула. - Подобный чип отлично заменяет традиционную карточку или смартфон с мобильным банком. Главное его достоинство в том, что его невозможно потерять в принципе.
  - Если только вместе с рукой, - заметил Виант.
  Турникет с вертушкой и чёрные полусферы видеокамер под потолком вполне надёжно охраняют станцию диаметра от любителей прокатиться на халяву. А вот от крыс они не спасают вообще. Виант, Инга следом, просто пробежали под турникетом, выбежали на перрон и притаились под скамейкой как раз под пьяненьким мужичком.
  - Памаги-и-и мне! Памаги-и-и мне!
  Мужичок продолжает напевать поддатым голоском. Виант усмехнулся, лучшей защиты не придумать. Длинный перрон просматривается из конца в конец. Даже стальные скамейки не уберегут от случайных взглядов. А так люди замечают только чудного и заметно поддатого мужичка. Тогда как сам мужичок не замечает ничего, даже если у него прямо под задницей развести костёр.
  - Это надо отметить!
  Что именно надо отметить, мужичок так и не уточнил, зато полез в свой пакет. Бутылки с "горючим" забрякали с утроенной силой. Но вытащить вожделенную "канистру" и "заправиться" он так и не успел. Протяжный гудок и стук колёс известили о прибытии поезда, серый электроход с красной полосой по бортам втянулся на станцию.
  Ого, Виант склонил голову, за лобовым стеклом логично было бы увидеть ярко освещённую кабину с машинистом. Только ничего подобного нет и в помине. Перед первого вагона просто скошен и закруглён для наименьшего сопротивления встречного воздуха. Лобового стекла нет вообще. Ну да, это же Ксинэя, поезд полностью автоматизирован.
  Опыт - это вообще странная штука. Он копится, копится, копится вне зависимости от желания. А ещё он бывает самый разный, даже, казалось бы, глупый. Вот и мужичок душа на распашку, похоже, далеко не в первый раз путешествует по диаметру в поддатом состоянии. Чип в руке - ещё цветочки.
  Поезд ещё только втянулся на станцию, как мужичок тут же оставил попытку "заправиться горючим" и поднялся со скамьи. Точнее, он попытался подняться, но получилось лишь со второй попытки. Ещё больше времени у него ушло на то, чтобы дойти до края перрона, найти дверь и войти в вагон. Виант с Ингой проскользнули следом за ним. В тот самый момент, когда состав тронулся, инерция почти аккуратно усадила мужичка на мягкую скамью у большого окна. Казалось бы, времени на остановку и посадку вполне достаточно, тем более сейчас не час-пик, но то для трезвого. Поддатый мужичок успел едва-едва. А если бы он замешкался и не встал бы со скамьи в тот момент, когда состав только-только показался на станции? Тогда он мог запросто не успеть. И это в лучшем случае.
  - Осторожно, двери закрываются. Следующая станция "Синебородская", - произнёс мелодичный женский голос.
  Двери мягко захлопнулись, электропоезд тронулся с места. По вечернему времени вагон почти пуст. Едва ли наберётся с десяток пассажиров. Виант с Ингой притаились под скамейкой недалеко от поддатого мужичка. Только, к удивлению Вианта, ход электропоезда оказался не таким уж гладким и плавным, как ему представлялось. Может быть именно у этого вагона ходовая часть за давностью лет стала ни к чёрту, или же такой весь подвижной состав. Буквально с первых же метров пол под лапами Вианта задрожал, а его самого инерция принялась толкать из стороны в сторону. К счастью, скорость быстро выросла и трясти стало заметно меньше, но горький осадок остался.
  Между тем поддатого мужичка заметная тряска ничуть не смутила. Похоже, он давно к ней привык. Волосатая рука с обкусанными ногтями выудила из пакета бутылку в узком бумажном пакете. Виант тут же повёл носом, судя по запаху, это пиво. Пара шумных глотков. Следом из пакета показалась пачка чипсов. Мужичок смачно захрустел жаренными картофельными кружочками с луком. Рядом нервно завозилась Инга.
  Запах еды кружит голову, Виант нервно сглотнул. Ведь сегодня у них ужина, ну или крысиного завтрака, не было. В голову пришла шальная мысль - а вдруг? У пьяного человека координация движений нарушена. Вдруг получится разжиться чипсами? Виант перебрался поближе к поддатому мужичку. Если тому вдруг придёт в голову глянуть под скамью прямо перед собой, то он непременно заметит двух чёрных крыс. И ладно, если сообразит, что это крыса. Не дай бог, подумает о чёртиках. Цвет-то один. Плевать! Виант мысленно махнул рукой. Голод вместе со смелостью прибавляет ещё и дерзости.
  Безбожная тряска оказалась ещё не самым суровым испытанием. Электропоезд то разгоняется, то тормозит и останавливается на многочисленных станциях. Мелодичный голос то и дело объявляет названия, но для Вианта они все пустой звук. Впрочем, не дай бог пропустить самую главную остановку - "Правительственный дворец".
  Самое тяжкое, это запах еды. Ни одной даже самой маленькой крошки картофельных чипсов с луком так и не упало на пол. Виант недовольно поморщился. Ну нельзя же быть настолько опытным пьяным пассажиром!
  Поддатый мужичок неторопливо высосал две бутылки пива и выудил из пакета третью (и все три заранее и аккуратно спрятаны в узкие бумажные пакеты). И чипсы, обалденный запах чипсов. К мужичку никто так и не сел. Скамья перед ним и за ним так же остались свободными. Хотя в вагоне если и прибавилось пассажиров, то всё равно не более двух десятков.
  - Чтоб он подавился, - рядом пискнула Инга.
  Голод и обалденный запах еды не в меньшей степени терзают и напарницу рядом.
  - Осторожно, двери закрываются. Следующая станция "Жуланский мост".
  Электропоезд тронулся с места.
  "Жуланский мост", это, Виант скосил глаза в сторону. Ну, конечно же! Через Нирдану построено немало мостов. Жуланский находится ниже прочих по течению, перед самым Венанским заливом. А это значит, что очень скоро они окажутся на западном берегу. А там и до Правительственного дворца будет не так уж и далеко.
  Очередной особо сильный толчок едва не бросил Вианта на ботинки поддатого мужичка. Рядом сдавленно пискнула Инга. Она тоже не сумела удержаться на месте. Следом пришёл грохот, как будто пустую ржавую бочку спустили по крутой лестнице с девятого этажа. Похоже, Виант вцепился передними лапами в тонкий стальной пруток под скамьёй для пассажиров, это и есть Жуланский мост. Напарница не стала мудрить и повисла рядом на этом же стальном прутке.
  Тряска несколько стихла, Виант опустил левую переднюю лапу. Так гораздо удобней. Как в метро в час-пик, когда только одной рукой и получается держаться за поручень под потолком вагона. Но здесь и сейчас он не в метро, и вообще не человек. Медленно, будто у него за спиной притаился голодный уличный кот, Виант повернул голову. Да-а-а-а... Это надо видеть.
  Поддатый мужичок так и застыл на скамье для пассажиров. В левой руке криво разодранный пакет с чипсами. Правая рука зависла рядом с ним. Мутные глаза вылупились на Вианта.
  Но тут опять тряхнуло так, что Виант опять едва удержался на месте. Левая лапа взметнулась в воздух и тут же шлёпнула по бедру. Со стороны могло показаться, будто Виант приветливо махнул рукой старому знакомому.
  - Танцор, - губы мужичка растянулись в приветливой улыбке, - ты что ли?
  В голове маленьким торнадо закрутились мысли и воспоминания. Виант на миг скосил глаза в сторону. Танцор, это же прозвище, что дали ему моряки на борту памятного контейнеровоза "Гангала". Боцман, имя которого уже выветрилось из памяти, снял пару роликов и выложил из на "Видеокамеру", местный аналог "Ютуба". Танцующая брейк-данс крыса обрела большую популярность. Остаётся только догадываться, сколько миллионов просмотров собрали видеоролики.
  Следом в душе разгорелись злость и озорство. Да сколько же можно бегать от людей? В конце концов, а почему бы и нет?
  Виант перевёл взгляд на мужика и кивнул. От радости мужичок чуть было не прослезился. Или он уже привык разговаривать с чёртиками, белочками и розовыми слониками?
  - И тебе не хворать, - произнёс мужичок. - Вам далеко?
  Сперва на собственной мордочке Виант изобразил глубокую задумчивость, а потом отрицательно качнул головой.
  - Э, постой, постой! - поддатый мужичок встревожился не на шутку. - А это точно ты танцевал на "Гангале"?
  Виант вновь кивнул, однако на лице мужичка отразилось неверие. Видать, ещё не окончательно залил собственные мозги. Пришлось на время отпустить тонкий стальной пруток. Виант как мог изобразил "макаронину". Но элемент "ломанного танца" получился смазанным, вагон электропоезда опять резко дёрнулся.
  - Здорово! - мужичок едва не описался от восторга. - А это подруга твоя?
  Мужичок принялся трещать без умолку. Виант для вида то кивал, то отрицательно качал головой. Ну когда этот крендель сообразит, что от него нужно?
  - Пиво будешь? - мужичок протянул бутылку в узком бумажном пакете.
  Виант "отказался".
  - Тогда..., - мужичок на миг растерялся, но быстро сообразил вновь, - чипсы?
  Наконец-то! Виант закатил глаза и быстро-быстро закивал.
  - Держи, братан.
  Свободной лапой Виант принял из пальцев мужичка жёлтый кружочек. А запах! Виант на миг зажмурился. Жаренная картошка с луком, желудок забился в экстазе. Но! Виант протянул жёлтый кружочек Инге.
  - Это правильно, братан, - пакет с чипсами качнулся в руке у мужичка. - О бабах заботиться нужно. На, держи.
  Во второй жёлтый кружочек Виант вцепился всеми зубами без всяких сомнений. На языке тихо рванул вкус жаренной картошки с луком. И почему только чипсы считают "мусорной едой"?
  - У меня тоже случай был, - мужичок сел на скамье прямо. - Как-то раз я познакомился с одной клёвой чикой. Так она, курва, меня шантажировать принялась. Не, ну ты прикинь, она прямо так и заявила: пока не покормишь, не дам. А, вы уже съели? На, держи ещё.
  Поддатый мужичок принялся трещать о своём, но не забывая время от времени делиться чипсами. Таким незамысловатым образом Виант с напарницей съели несколько кусков. Маловато, конечно же, но хоть что-то. Ещё бы воды попить. Или, Виант забросил в рот последний колотый кусочек, и в самом деле раскрутить мужичка ещё и на пиво?
  В проходе между скамьями показалась немолодая женщина в красном лёгком пальто. Чуть тронутые сединой волосы уложены в причёску. Мужичок тут же повернулся к ней:
  - Прикинь, я тут с Танцором с "Гангалы" разговариваю. Прикинь, он в самом деле танцевать умеет. А я, дурак, не верил.
  Пора и честь знать. Виант хлопнул Ингу по плечу, напарница поняла без слов. Они оба тут же нырнули под лавку. Представление получилось славным, но лучше вовремя его закончить. Виант выглянул из-под лавки. Нет никакой уверенности, что трезвая женщина разделит пьяный восторг поддатого мужичка.
  - Танцор, хоть и крыса, но мужик что надо. Вон, с бабой своей чипсами поделился. Вон они стоят, - поддатый мужичок ткнул пальцем под соседнюю лавку. - Прикинь, ядерная война ещё не началась, а крысы уже мутировали и поумнели.
  Секундная пауза.
  - Алкаш. Тебя лечить надо, - зло бросила женщина в красном лёгком пальто.
  Пассажирка прошла дальше по проходу между скамьями. На миг мелькнуло её раздражённое лицо. Сквозь слой макияжа проступили морщины.
  - Э, Танцор, ты где? - удивлённо протянул поддатый мужичок.
  Виант чуть было не рассмеялся. В голосе поддатого мужичка столько грусти, столько разочарования. Сыграть так выразительно и правдоподобно не сможет ни один даже самый гениальный актёр театра и кино.
  - А ты вообще был?
  Тут уж и напарница едва не пискнула от смеха. Поддатый мужичок точно умеет разговаривать с чёртиками, белочками и розовыми слониками.
  - Остановка "Крепость Вотс", - объявил приятный женский голос.
  Электропоезд остановился. Немолодая женщина в красном лёгком пальто вышла на перрон.
  - Следующая остановка "Правительственный дворец".
  Двери мягко захлопнулись, электропоезд тронулся с места.
  - Наконец-то, - радостно пискнула Инга.
  - Давай, ближе к выходу, - произнёс Виант.
  Убежище под скамьёй возле выходных дверей не самое надёжное. Если кому из людей придёт в голову выйти в центральный проход и бросить взгляд на выходные двери, то можно будет легко заметить двух чёрных крыс. Виант невольно поёжился. Это только пьяный мужичок может угостить чипсами. Обычно люди начинают орать. Вагон опять тряхнуло на повороте. Это так, но страх проворонить нужную остановку ещё сильней.
  Электропоезд набрал скорость. Инерция на время оставила попытки опрокинуть на спину. Людей в вагоне мало и те предпочитают сидеть на своих скамья возле больших окон. Страх испарился. Виант задышал медленно и глубоко. Грудную клетку аж распирает от радости и собственной гениальности. Да и как иначе? Никто из них так и не догадался засечь время. Но, по весьма субъективным ощущениям, они катят в вагоне диаметра минут сорок максимум. Вся дорога займёт не больше половины местного часа. Даже вон, Виант бросил взгляд назад, картофельными чипсами закусить удалось. Тогда как на своих четырёх они бы добирались до Правительственного дворца месяц, не меньше. И это не считая многочисленных опасностей огромного города. Не говоря уже о том, что война на носу. Ядерная, прости господи, война.
  Как знать, может быть ещё до рассвета они сумеют добраться до точки выхода. Виант улыбнулся. По крайней мере, он на это очень и очень надеется.
  

Глава 10. Блэкаут

  Скоро... Скоро остановка. Виант напрягся. Это хорошо знакомое ощущение, когда электропоезд начинает сбрасывать скорость. Вот, вот прозвучит объявление, и двери распахнутся. А там придётся действовать по обстановке. Если повезёт, то пассажиры именно перед этой дверью так и не появятся. Если не повезёт, то придётся в наглую ломануться прямо под ногами. Впрочем, шансы на первый вариант очень даже хорошие. Поздно уже.
  Ну! Давай же! Виант мысленно подбодрил электровоз. Как ни странно, его услышали. Даже слишком хорошо услышали. В вагоне резко погас свет. Следом истошно завизжали тормоза. Коварная инерция опрокинула-таки Вианта на спину. Рядом испуганно пискнула Инга.
  Тормоза визгнули в последний раз. Вагон резко остановился. На этот раз, пусть и не так сильно, инерция толкнула Вианта вперёд. Входные двери, буквально на последнем издыхании, разошлись в стороны. Виант перевернулся набок. Точно на последнем издыхании, они даже не открылись полностью, а разъехались на метр максимум. И последний аккорд, в вагоне, будто нехотя, загорелись тусклые лампочки аварийного освещения.
  - Что это было? - Инга перевернулась на лапы.
  - Понятия не имею, - отозвался Виант.
  Так-то понятно, что произошло - аварийная остановка. Вон, даже дверцы приоткрылись. Виант вскочил на лапы и подбежал к выходу из вагона.
  - Какого лешего? - удивлённый возглас сам сорвался с губ.
  Входные дверцы разъехались в стороны, однако за ними никакого перрона нет. Вниз уходит хорошо знакомая насыпь. Жухлая трава словно старый полинявший ковёр. Хотя нет, Виант повернул голову. Передний вагон сумел-таки дотянуться до перрона станции "Правительственный дворец". Квадратные прожектора осветили электропоезд холодным светом. Тем более непонятно, что произошло.
  - Виант, глянь! - Инга остановилась рядом.
  Голос напарницы звенит от удивления. Виант глянул в указанном направлении. Да, это точно историческая часть Вейтина. Высоток нет вообще. К железной дороге диаметра подступили старинные здания в пять этажей максимум. По вечернему времени море огней. Ближайшие улицы сверкают гирляндами фонарей. Тёмной полосой выделятся Нирдана и Венанский залив. А за ними ещё и ещё яркие огни жилых и промышленных районов столицы Юрании. Но!
  Кошмар наяву. Виант плюхнулся на задницу. Подобное ему приходилось видеть только в кино. Словно по щелчку пальцев, в большом районе на той стороне залива разом погасла большая часть огней. Будто и этого мало, рядом вырубился ещё один. А потом ещё и ещё. Улица под насыпью и дома на ней тоже погрузились в темноту. Самыми последними погасли прожектора на станции "Правительственный дворец".
  - Охренеть! - выдохнула напарница.
  В это трудно поверить, но в огромном городе целиком и полностью погас свет. Лишь по улицам и проспектам всё ещё испуганно мечутся красные огоньки габаритных огней или более яркие фары легковушек и грузовиков. Прямо на глазах Вианта огромный стальной брусок беспилотной фуры с треском въехал в уличный фонарь. И почему только автоматика не остановила грузовик хотя бы прямо по среди дороги?
  - Что случилось?
  - Почему стоим?
  - Смотрите! Свет погас!
  Испуганные голоса и топот ног. Виант на пару с Ингой метнулись обратно под призрачную защиту скамейки для пассажиров.
  - Все за мной! На выход!
  В проходе показался тот самый поддатый мужичок в потёртых чёрных джинсах и такой же куртке. Белый пакет в его руке отчаянно гремит пустыми бутылками.
  - Здесь! Сюда! - пустые бутылки в белом пакете брякнули ещё громе. - А-а-а!!!
  Градусы в крови поддатого мужичка разбудили в его душе супергероя. Однако они же не позволили вовремя заметить опасность. Мужичок на полном ходу вывалился из вагона прямо под откос. Громкий выдох и звон разбитых бутылок. И тишина. Ни стонов, ни ахов, ни матюгов так и не последовало.
  Но в одном глупая выходка поддатого мужичка всё же имела смысл. У распахнутого выхода очень вовремя остановился парень с длинными волосами и девушка в не по сезону короткой юбке и туфлях с толстыми каблуками. Они же очень вовремя перегородили дорогу ещё трём или четырём пассажирам.
  - Перрон вон там, - парень махнул рукой.
  Пассажиры послушно направились в указанном направлении. Не прошло и минуты, как в сторону головного вагона торопливо простучал тростью какой-то старичок.
  - Виант, что это было? - спросила Инга, едва стук тросточки старика стих вдали.
  - Свет погас, - ответил Виант.
  - Я это и сама заметила, - в голосе напарницы мелькнула злость. - А что конкретно?
  - А мне откуда знать, женщина, - Виант пожал плечами. - Могу только отметить, что свет погас сразу и во всём городе. Хотя такого не должно быть в принципе.
  - Может, война началась? - на этот раз голос напарницы едва не заледенел от ужаса.
  - Нет, не должна, - медленно произнёс Виант. - Я верю в "Другую реальность". Сейчас либо самый последний час девятого сентября, либо самый первый час десятого...
  Виант так и не договорил. И как он только мог забыть такое? Да, предстоящая ядерная война обещает быть скоротечной, но и она не может ни с того, ни с чего разразиться буквально за пару минут. Память услужливо напомнила, что произошло в ночь с 9 на 10 сентября во время первой ходки. Виант аж пригнулся на лапах. Тогда, прямо на его глазах, в тёмное небо Ксинэи ушли десятки ярких звёзд. Да, точно! С берега и с кораблей стартовали ракеты, много ракет.
  - Ты чего?
  Грубый толчок в плечо и голос напарницы едва ли не за волосы выдернули Вианта из пучины тяжких воспоминаний.
  - Война уже началась, - Виант уставился на Ингу ошалевшими глазами. - Просто до ядерных ударов и взаимного уничтожения очередь ещё не дошла. Но дойдёт. В этом можно не сомневаться, - добавил Виант.
  - Спасибо, обнадёжил, - прошипела Инга.
  По плечам и спине скатился неприятный холодок, Виант поёжился. Ночь ярких огней, это было красиво и страшно. Очень страшно Это только в книгах, фильмах и компьютерных играх ядерный армагеддон штука клёвая. А вот узреть его собственными глазами никак не хочется.
  - Будет лучше, если мы уберёмся с этого поезда, - Виант первым нарушил неловкую тишину.
  - Согласна, - Инга кивнула.
  Виант вновь подбежал к распахнутому выходу из вагона. В свете Аниты, местной луны, худо-бедно можно разглядеть тёмный город и насыпь. Это, Виант напряг глаза, мужичку душа на распашку не повезло. Бедняга "очень удачно" выпал из вагона и с первой же попытки умудрился свернуть себе шею. Руки разбросаны широко в стороны, белый пакет так и остался валяться прямо под вагоном. Голова мужичка неестественно вывернута назад.
  - Может, того, - неуверенно начала Инга, - проследуем за всеми на станцию?
  Виант вновь выглянул наружу. Казалось бы, до земли несколько больше метра. Но откос начинается прямо под вагоном. Ещё белый пакет с разбитыми бутылками и печальный пример мужичка душа нараспашку.
  - Хорошо, пошли на станцию, - Виант отступил от распахнутых дверей. - Но учти: там хватает людей.
  - Пробьёмся, как-нибудь, - заверила Инга.
  Электропоезд диаметра может находится и не в самом лучшем техническом состоянии, однако он более чем современный. В смысле, вагоны соединены между собой вполне себе комфортными проходами. Иначе говоря, никаких промежуточных дверей и переходов. Вианту особенно памятны ещё советские железнодорожные вагоны, металлические настилы и грохочущие сцепки. Впрочем, этот электропоезд стоит. Вполне возможно, что он замер навсегда.
  Виант с Ингой без проблем добежали до головного вагона. Людей в электропоезде нет совсем. Но, едва они выбежали на перрон, как на них со всех сторон обрушились голоса.
  - Это надолго?
  Чуть ли не над головой раздался испуганный женский голос. Виант дёрнулся в сторону.
  - Понятия не имею, дорогая, - торопливо заговорил мужской голос.
  - Это электростанцию отключили, - с тоном знатока заметил молодой голос.
  - Во всём городе? Сразу? - женский голос задрожал на грани паники.
  - Это запросто, - уверенно заявил молодой голос. - Если хакеры постарались. Такое уже бывало.
  - Когда это бывало?
  Виант тут же замер на месте, уши, словно локаторы, во все стороны.
  - А вы не помните? - вклинился со стороны ещё один голос. - Лет семнадцать назад прошло веерное отключение всех распределительных подстанций. Тогда Вейтин на четыре дня в темноту погрузился. После ещё коррупционный скандал был, грандиозный, и кадровые чистки в мэрии.
  - Да откуда мне помнить! - в голосе человека проскользнуло раздражение.
  И в самом деле? Откуда девушке лет двадцати пяти помнить, что было семнадцать лет назад?
  Виант вытянул шею. Не все люди покинули перрон. Под пластиковым куполом станции скудно мерцают огни аварийного освещения. Как назло, крысиное ночное зрение и не подумало включиться. В полумраке размытые фигуры людей похожи на неприкаянные призраки. Горожане просто боятся покидать станцию. Просторный пластиковый купол и скудное аварийное освещение внушают им некое подобие безопасности.
  - Давай к стене и направо, - скомандовал Виант. - Если повезёт, то мы наткнёмся на лестницу.
  Чёрной тенью Виант переметнулся к пластиковой ребристой стене. Станция "Правительственный дворец" хоть и находится практически в центре Вейтина, однако грандиозной архитектурой, или хотя бы грандиозными размерами, похвастаться не может. Удивительно, как проектировщики вообще сумели впихнуть в плотную городскую застройку, да ещё в исторической части, железную дорогу.
  Чем хороши стандартные станции, так это предсказуемой планировкой. Впереди, в свете тусклого фонаря, глаза различили блеск стального турникета и стрелку с надписью "Выход". Ещё один плюс "глобального затемнения" - все двери настежь. Как при пожаре. Нужно отдать проектировщикам должное: пусть свет вырубился, однако ни электропоезд, ни тем более железнодорожная станция так и не превратились в грандиозные мышеловки.
  Виант проскользнул под стальным ограждением и спрыгнул на бетонную лестницу. Людей не видно, тем лучше. Ещё немного... И вот Виант с разгона перемахнул через бордюр. Аккуратно подстриженный кустик укрыл его под своими ветками. Рядом на землю бухнулась Инга.
  - И что дальше? - Инга перевернулась набок.
  - Дальше? - словно эхо отозвался Виант. - Чтобы не произошло, у нас всего один путь - к точке выхода. Темнота на улицах нам даже на руку. Но, нужно торопиться. Сама понимаешь: - Виант грустно усмехнулся, - с наступлением темноты очень часто воцаряется анархия.
  - Это точно, - Инга кивнула.
  На памяти Вианта подобный случай произошёл в США где-то в начале нулевых. Тогда без света осталось несколько крупных городов и десятки миллионов жителей. Вот тогда мародёры повеселились на полную катушку. В память врезался ещё один очень неприятный момент: массовое отключение произошло за считанные минуты, тогда как на восстановление нормальной работы всех электростанций и линий передач потребовалось несколько дней. Но тогда, по крайней мере, в воздухе не пахло большой войной. Что же произошло сейчас, и что ещё произойдёт, можно только догадываться.
  Если уж не везёт, то по-крупному. Снаружи ночное крысиное зрение всё равно отказалось работать. Как бы не казалось темно, однако света звёзд и Аниты, местной луны, всё равно более чем достаточно. Ладно, хрен с ним. Виант закрыл глаза и развернул внутренний интерфейс игры.
  - Ого! - радостно пискнул Виант и распахнул глаза. - До точки выхода осталось меньше двух километров. И-и-и..., - Виант развернулся на месте, - нам в ту сторону. Железнодорожная ветка диаметра проходит несколько северней Правительственного дворца. Так что заблудиться мы не должны.
  Ещё в Торговом порту Виант выяснил, что синяя ветка диаметра идёт с юга на север, пересекает Нирдану рядом со старым Жуланским мостом, а потом заворачивает на юго-запад и покидает пределы Вейтина. Самое приятное, что по большей части откосы железнодорожной ветки представляют из себя огромные и пустые газоны. Всё меньше шансов угодить под каблук случайного прохожего.
  В первую очередь Виант поднялся по насыпи к железной дороге. Пока в городе царит тьма, можно не опасаться поездов. Заодно решилась ещё одна проблема. Ветку диаметра во многих местах протыкают туннели улиц и проспектов, но им не потребуется спускаться на проезжую часть. Движение в городе ещё не замерло в пробках. Тем более это центр Вейтина, а не его окраины с главными выездами.
  - Виант, смотри! - Инга остановилась и приподнялась на задних лапах.
  Виант проследил глазами в указанном направлении. Среди пятиэтажных домов с небольшими балконами и покатыми крышами, словно маяк во тьме, сверкают огни. Это, это, Виант торопливо развернул внутренний интерфейс игры. Ну да, точно.
  - Правительственный дворец? - Инга глянула на Вианта.
  - Он самый, - Виант кивнул. - Кто, кто, а правительство позаботилось о собственном комфорте и безопасности. Побежали.
  Вейтин - огромный город. Вместе с пригородами в нём может жить около двух десятков миллионов жителей. Если учесть, что дезурбанизация на Ксинэе зашла гораздо дальше, чем на Земле, то это очень, очень много. Естественно, крайне дорого снабжать каждый дом аварийной и независимой энергосистемой как раз на подобный случай глобального затемнения. А вот место сосредоточения власти можно и даже нужно сделать максимально автономным.
  - Берегись! - Виант резко остановился на краю тротуара, напарница мягко ткнулась в спину.
  Рядом, по проезжей части, с шумом пронеслась легковушка. Передние фары выплеснули на Вианта холодный синеватый свет. В некотором роде дороги в тёмном городе стали ещё опасней. Хорошо, что хоть людей пока не видно.
  Таким макаром Вианту ещё никогда не приходилось путешествовать по городу. Если коротко, кошмар наяву. Да, темнота - лучший друг крыс. Да, люди и раньше мало что замечали вокруг себя, а теперь так вообще ничего не видят. Не помогают даже фонарики, не говоря уже о смартфонах в такой же роли. Да и по вечернему времени людей мало. Но атмосфера... Виант перебежал через небольшую улочку, Инга преданной тенью шмыгнула следом. Очень хочется верить, что это глобальное затемнение лишь сбой в энергосистеме Вейтина и не более того. Очень хочется, но не получается. Война на носу.
  Узкий переулок между домами. Виант с Ингой метнулись под мусорный бак перевести дух.
  - Здесь что-то не так, - Инга высунула нос из-под мусорного бака. - А! Я поняла.
  - Ну и что здесь такого не так? - вяло поинтересовался Виант.
  - Генераторы на низкопотенциальном тепле, - Инга повернулась к Вианту. - Они же натыканы буквально в каждом доме. Так почему же они не работают?
  От такой наивности Виант тихо рассмеялся.
  - Инга, ты же физик, - Виант шмыгнул носом. - Ты же сама можешь подсчитать, сколько энергии содержится в нагретом воздухе. Грубо говоря, не так уж и много. Добавь к этому запрет властей охлаждать уличный воздух до жуткого мороза, тем более доводить его до жидкого состояния. Сейчас ещё осень, и так по ночному времени прохладно. И в результате все эти натыканные генераторы на низкопотенциальном тепле элементарно вырубились от перегрузки.
  В лучшем случае, владелец дома может перенастроить его под себя. В смысле, - Виант щёлкнул пальцами, - осветить собственную квартиру и запитать собственную батарею отопления.
  - Тогда зачем их понатыкали в таком количестве? - Инга упрямо нахмурилась.
  - Для экономии, любовь моя. Для экономии, - Виант усмехнулся. - В масштабах планеты вся эта домашняя генерация даёт огромный прирост. Но заменить собой основную генерацию на более мощных электростанциях она не может. Не говоря уже о том, чтобы снабдить энергией промышленность в достаточном количестве.
  - Но лесник? Ты же сам рассказывал, что дом лесника, где тебя чуть кошки не сожрали, в плане электричества полностью автономен.
  - Верно, автономен, - Виант кивнул. - Потому и автономен, что снабжает электричеством всего один дом, одну семью. А так же имеет право сливать гораздо более холодный воздух. Ты только представь, что творилось бы в этом переулке, если бы все раструбы, что выходят в него, - Виант махнул передней лапой, - даже летом сливали бы воздух с температурой минус двадцать по Цельсию?
  - Это верно, - Инга отвела взгляд.
  Напарница, хоть и женщина, но, в первую очередь, учёный. На неё можно воздействовать не только эмоциями, но и фактами. Желательно научными и в конкретных единицах измерения.
  Пока напарница с отсутствующим видом пялится в переулок, Виант развернул внутренний интерфейс игры. Ого! Осталось несколько меньше восьми сотен метров. Это... Виант развернулся на месте, получается прямо за этим рядом домов. Иначе говоря, близко совсем.
  - Пошли, - Виант поднялся на лапы.
  Как жаль, что на разведанной территории во внутреннем интерфейсе игры не отражаются названия улиц и номера домов. Трудно соотнести с планом города. Но, чего нет, того нет. Виант с Ингой благополучно обогнули ряд домов.
  - Ого, - протянула Инга. - Шикарно устроились.
  - Это точно, - Виант кивнул.
  Широкая улица с тёмными рядами фонарей тянется вдоль сплошной череды домов по левую руку. Зато с правой, сразу за тротуаром, длинный основательный забор. Фундамент из красных кирпичей высотой едва ли не с метр. Квадратные столбы сложены из них же, но толщиной во всё тот же метр. Главное, это решётка: красивая, кованная, с кучей декоративных завитков и стрел. Но, одновременно, толстые прутки, между которыми взрослый человек едва ли сумеет протиснуть голову. Верх забора так вообще похож на ряд острых копий. Иначе говоря, за внешней красотой скрывается более чем основательное укрепление. Конечно, это не крепостная стена, но сломать этот заборчик, или хотя бы перебраться через него, будет весьма проблематично.
  Сразу за кованным забором раскинулся шикарный парк. Пусть осень на дворе, но стена густых кустов с кучей листьев надёжно скрывает от любопытных глаз всё, что происходит в глубинах парка. И, главное, свет. Упрямый свет пробивается через кусты и деревья. Там, в парке, работают если не все, то многие фонари и прожектора. Рассеялись последние сомнения - это и есть Правительственный дворец.
  - Так, - Виант машинально прижался к стене дома, - если я не ошибаюсь, то мы вышли к северной части Правительственного дворца. Обойдём его с левой стороны и выйдем к юго-восточной. Если верить карте, то самый просторный парк находится именно там. Нам очень повезёт, если точка выхода засела именно там.
  - Ты хочешь сказать, что тот самый стальной ящик с военной базы сгрузили прямо на лужайку? - голос напарницы сочится сарказмом.
  - Почему бы и нет, - отрезал Виант. - Если прижмёт, то правители Юрании без зазрения совести разместят на соседней лужайке парочку зенитных комплексов.
  Всё опыт проклятый. Это только кажется, будто путь по прямой наиболее короткий. На самом деле гораздо легче и быстрей обогнуть Правительственный дворец по его внешнему периметру. Внутри неизбежно придётся то и дело обегать различные здания и шарахаться от людей. Даже если Вейтин погрузился в темноту по вполне мирным причинам, в Правительственном дворце сейчас всё равно бурлит жизнь. Чиновники самых разных рангов носятся задрав хвосты как наскипидаренные. В свою очередь, охрана дворца готовится к беспорядкам и отражению атак всяких психов. Когда мир погрузился во тьму, то на свет фонарей слетятся не только бабочки и мотыльки.
  Темнота, темнота и ещё раз темнота. Виант на миг остановился и приподнялся на задних лапах. На всякий случай он с Ингой перебежали под защиту основательного забора. На улицу возле Правительственного дворца выходят десятки здания, сотни окон, но во всех без исключения царит темнота. Не видно даже отблеска свечей или фонариков. Очень похоже на то, что здесь не осталось жилых зданий.
  В принципе, логично, лёгкой трусцой Виант припустил дальше. Иметь офис возле политического центра страны это, поди, очень престижно. Тем более когда-то в этих домах жили отнюдь не бедняки. Наверняка здесь сплошняком шикарные апартаменты, просторные комнаты, широкие лестницы и длинные коридоры. Небольшая переделка, и вот уже вместо дворца аристократа шикарный офисный центр. Тем лучше.
  Хотя, Виант бросил взгляд на дома по ту сторону проезжей части, первые этажи сплошь заняты магазинами. Названий в темноте не разобрать, но широкие и высокие витрины, большие буквы и навесы ни с чем не перепутать. Политический центр притягивает массу туристов. А их кошельки притягивают самых разных торговцев и фирмачей.
  В потёмках кованный художественный забор кажется бесконечным. Крысиное ночное зрение упорно отказывается работать. Впрочем, оно и к лучшему. Так сказать, при естественном освещении видно гораздо дальше, хотя и гораздо хуже.
  Угловой столб толщиной не в метр, а все полтора. Да он и выше прочих примерно настолько же. Виант обогнул его. На юго-восток от забора Правительственного дворца протянулась широкая улица по три полосы движения в каждую сторону. И люди, пусть и мало, но они есть.
  Виант прижался к стене. Невнятные голоса разносятся по улице. Яркие лучи ручных фонарей разрезают темноту.
  - Эгей! Поворот!
  - Сама вижу!
  Виант юлой развернулся на месте. Мимо них на большой скорости пронеслись два скейтбордиста. Судя по голосам и фигурам, парень с девушкой. Доски с колёсиками светятся цепочками огней. Руки, ноги и тела молодых людей густо увешаны разноцветными гирляндами. Маленькие лампочки мигают разными цветами. Парень и девушка хохочут во всё горло.
  Идиоты! Виант медленно выдохнул. Для кого великое затемнение, а для кого возможность прикольно повеселиться. Паники на улицах Вейтина нет, но это только пока нет.
  - Знаешь, Виант, - тихо заговорила Инга, - мне упорно не верится, будто причиной всей этой темноты стала какая-нибудь техническая авария.
  - Не сыпь мне соль на рану, - произнёс Виант.
  Это и в самом деле соль, да ещё жгучая. Виант припустил вдоль кованного забора. В глубине души, один хрен, живёт надежда, что глобальное затемнение всё равно не предвестник глобальной катастрофы.
  Увы, и без того робкая надежда получила очередной мощный удар под дых. Через сотню метров после поворота на широкую улицу Вианту с Ингой вновь пришлось прижаться к кирпичному основанию кованного забора.
  Яркий свет фар на миг ослепил. Следом раздался громкий удар, треск и звон. Виант распахнул глаза. Авария. Две спортивные легковушки столкнулись прямо на разделительной полосе.
  - Ты куда прёшь, козёл! - из тёмно-красной машины выбрался бритый парень в джинсовке.
  - Сам куда прёшь, козёл! - из другой легковушки, на этот раз тёмно-синего цвета, вылез точно такой же бритый парень в джинсовке.
  - Тебе полицию вызвать? - на повышенных тонах предложил первый.
  - Попробуй, вызови, если сумеешь, - второй выразительно и гадко расхохотался.
  Скандал вот-вот перерастёт в драку с мордобоем. Дурдом на выезде: два крутых пацана не поделили пустую улицу. Тут даже припаркованных машин нет. А надеяться на полицию в самом деле не стоит. Когда в огромном городе гаснет свет, то обычно следом вырубается и сотовая связь.
  - Самый крутой?
  - А чё? Слепой, не видишь?
  Бритые пацаны в джинсовках уже сошлись вплотную и распушили перья. Словно мухи на мёд, на шум скандала подтянулись редкие в столь поздний час прохожие. Лучи ручных фонарей скрестились на драчунах. Виант не стал ждать, когда в ход пойдут кулачные аргументы и побежал дальше. Это очень, очень плохой признак. В запредельных ситуациях цивилизованность и законопослушность слетает с людей словно жёлтые листья с деревьев под натиском урагана.
  По ходу движения Виант несколько раз притормаживал и разворачивал внутренний интерфейс игры.
  - Это здесь, - Виант в очередной раз распахнул глаза.
  - Точка выхода здесь? - спросила Инга.
  - Нет, - Виант отрицательно качнул головой. - В этом месте мы переберемся через забор и углубимся в парк. Перед нами кратчайший путь до неё.
  - Упорно не желаешь смотреть, как живут правители Юрании? - голос напарницы пропитан сарказмом.
  - Не желаю, - отрезал Виант.
  Для людей фундамент кованного забора в метр высотой сам по себе препятствием не является. По этой причине строители не стали заделывать швы между кирпичами заподлицо. Виант без проблем забрался по ним словно по лестнице. Ну а расстояние между толстыми стальными прутьями для крысы более чем достаточное.
  Прыжок. Виант приземлился в коротко скошенную траву. Обрезанные стебли словно грубая щётка очень неприятно упёрлись в живот. Но тут уши уловили металлических шорох. По нервам будто шибанул электрический разряд. Виант дёрнулся в сторону.
  - Ты что? Сдурел? - недовольно пискнула Инга.
  От страха Виант рванул не глядя и сбил напарницу с лап.
  - Ты что, ничего не слышала? - вместо извинений спросил Виант.
  - Что именно я должна была услышать? - злость в момент слетала с напарницы.
  - Шорох, - Виант оглянулся по сторонам. - Такой... Очень нехарактерный для этого чудесного парка шорох.
  - Так, давай, выясним, - предложила напарница.
  Шалят нервишки, шалят, особенно на пустой желудок любят шалить. Виант осторожно углубился в кусты, что живой стеной укрывают глубины парка от любопытных глаз снаружи. Если так и дальше пойдёт, что через час-другой им придётся свернуть поиски точки выхода и переключиться на поиски еды, воды и места для отдыха. Всё равно придётся, не смотря на близость войны. О последней даже думать не хочется.
  Великое затемнение не настолько тёмное, как хотелось бы. Даже под прикрытием пышного куста крысиное ночное зрение, один хрен, отказывается работать. А всё из-за того, что со стороны Правительственного дворца пробиваются лучи прожекторов.
  Насколько это возможно тихо и осторожно, Виант продвинулся вперёд. Это же политический центр Юрании, одного из основных игроков Лиги свободных наций. Будет очень печально подорваться на противокрысиной мине. Кто "Другую реальность" знает? Может, в её загашнике найдётся и такой неприятный сюрприз.
  Вновь подозрительный металлических шорох. Виант замер на месте. Кажется, это с левой стороны. Медленно повернуть голову.
  В потёмках между деревьями возвышается... Виант осторожно подкрался ближе. Да это же турель! Самая настоящая турель. Толстый стальной столбик чуть выше метра. Тёмный, матовый, вот почему его так плохо видно. По бокам два ствола. Виант сощурился. Плохо видно, но калибр солидный, не меньше десяти миллиметров.
  Плотный дёрн под основанием турели будто вывернут наизнанку. Наружу торчат тонкие нитки корешков. Теперь понятно, почему у неё несколько заострённый верх. В мирное время грозные турели надёжно укрыты под слоем травы и дёрна. Это чтобы не портили внешний вид и не пугали иностранных гостей. Однако сейчас, когда Правительственный дворец перешёл на осадное положение, вся эта смертоносная хрень вылезла наружу.
  Да-а-а... Виант качнул головой. Правители Юрании не просто бздят, а срут кирпичами. Они буквально помешаны на собственной безопасности. Если приглядеться, то вдоль забора можно заметить ещё несколько тёмных и толстых столбиков со слегка заострёнными вершинами. Логично предположить, что они понатыканы вдоль всего периметра Правительственного дворца.
  - Турель? - удивлённо ахнула над ухом Инга.
  - А ты ожидала круглый стол для крыс? - сердито ответил Виант.
  - Ну-у-у... - Инга замялась.
  - Ладно, не бери в голову, - Виант махнул лапой. - Побежали дальше.
  - А как же? - взгляд Инги будто приклеился к турели.
  - Забудь, - Виант усмехнулся. - В столь чудном парке полно всякой живности. Там... Белки, те же крысы, кошки, птички разные. Если турели будут реагировать на всякую мелочь типа нас, то быстро и без всякой пользы расстреляют весь боезапас. В конце концов, Инга, мы до сих пор живы. Эта хрен не стала тратить на нас даже две пули.
  Лёгкой рысцой Виант вновь припустил в глубину парка. Не даром говорят, что знания - сила. Каким бы страшным калибром не обладали бы спаренные пулемёты, но им, как крысам, боятся нечего.
  Широкий газон с пышными кустами и двумя рядами молодых дубков быстро закончился. Виант с ходу выпрыгнул на асфальтированную дорожку. Прямо перед ним во всей красе развернулся Правительственный дворец.
  Невероятно! Политический центр Юрании настолько напоминает земную архитектуру, что даже непонятно, то ли это простое совпадение, то ли создатели "Другой реальности" таким образом решили облегчить игрокам жизнь. Правительственный дворец весьма и весьма напоминает Вестминстерский дворец. Почти такие же серые кирпичные стены, безликие прямоугольные окна и покатые крыши. А вот чего нет, так это башен. Да и форма дворца не прямоугольная, а гораздо более сложная. Очень похоже на то, что внутри много двориков.
  И всё это великолепие более чем щедро освещено фонарями на длинных столбах и квадратными прожекторами. Не говоря уже о том, что практически во всех окнах горит свет. В энергосистеме правительственного дворца явно не только генераторы на низкопотенциальном тепле, а что-то гораздо более мощное. Может быть даже ядерный реактор.
  - Они что, прикалываются? - невероятное сходство поразило не только Вианта, но и напарницу.
  - Не будем терять время, - Виант тронулся с места.
  Парк возле дворца имеет весьма ухоженный вид. Трава коротко подстрижена, кусты все как один на манер низеньких стен. Ветки невысоких деревьев и те подрезаны так, что создают гармонию. Хотя служители парка даже не пытались придать их кронам некий геометрический вид. В небольших беседках из гранита наверняка очень приятно вести важные переговоры в жаркий или дождливый день. Скамейки поражают чугунным художественным литьём. Даже асфальт на многочисленных дорожках и тропинках и тот без трещин и сколов, будто его закатали только вчера.
  Широкая аллея ведёт прямо ко Дворцу, только вряд ли точка выхода притаилась где-нибудь в его глубинах, посреди бесчисленных кабинетов и просторных залов для торжественных собраний и прочих приёмов. А вот круглое здание с куполообразной крышей кажется гораздо более реальным местом для точки выхода. Да и расстояние, вроде как, подходящее.
  Виант рванул напрямик через газон и кусты. Стена круглого здания обделана гранитными плитками. Швы подогнаны настолько идеально, что кажется, будто здание целиком вытесано из огромного куска гранита. Но, но... Виант пробежал вдоль стены. Ни трещинки, ни щели, ни скола. Узкая полоска из плотно уложенных керамических плиток не оставляет ни малейших надежд для крысиного входа.
  Так-то вход есть, только он для людей. Виант быстро проскочил гранитные полукруглые ступеньки и остановился перед высокой двухстворчатой дверью. В свете прожекторов со стороны Дворца широкие латунные ручки сверкают надраенным блеском. И, Виант склонил голову, опять ни малейшего намёка на крысиный вход.
  Неужели аксиома, которая столько раз выручала их, как раз сейчас оказалась бессильна? Виант нахмурился. Ведь должен, обязательно должен, быть хотя бы один крысиный вход в это круглое здание. Или, Виант повернул голову, ещё разок обежать здание со всех сторон?
  - Виант, прекрати пялиться на эту дверь как баран на новые ворота.
  Сердитый голос напарницы оторвал Вианта от размышлений.
  - Ты чего такая злая? - Виант подбежал к Инге.
  - Глянь на виртуальный компас и счётчик расстояния, - вместо ответа посоветовала напарница.
  Сейчас не та ситуация, чтобы тупо прикалываться друг над другом. Виант послушно захлопнул глаза и развернул внутренний интерфейс игры.
  - Твою дивизию! - Виант распахнул глаза, злой и удивлённый возглас сам вырвался из глубины души наружу.
  - И я о том же, - буркнула Инга.
  Счётчик расстояния показал, что до точки выхода осталось жалких двадцать семь метров. Но она не в круглом здании с куполообразной крышей непонятного назначения. Нет. Точка выхода, Виант развернулся всем телом, находится где-то на газоне, на голом газоне. В том направлении нет ни одной беседки или хотя бы литой чугунной скамейки. Лишь коротко стриженная трава.
  Дурное предчувствие будто материализовалось в чёрное плотное облако. Виант на негнущихся лапах направился в сторону газона.
  - Бди по сторонам, - приказал Виант и развернул внутренний интерфейс игры.
  Во внутреннее меню гораздо легче залезть с закрытыми глазами, но, в принципе, можно и с открытыми. Виант давно наловчился ходить по стрелке виртуального компаса. Особенно если в этом возникла острая необходимость. Как сейчас, например.
  Это глупость, конечно, но, в любом случае, её нужно довести до конца. На счётчике расстояния осталось пять метров. Белесая стрелка в виде прямого угла едва заметно елозит по краю белесого круга. Четыре. Три. Два. Виант на миг остановился. Глаза болят, жуть как хочется моргнуть. Но страшно, очень страшно.
  Ещё шаг и ещё. Кажется, будто последний метр замерцал в нерешительности. Или только кажется? Ещё шаг. Виант замер на месте. Белесой стрелки виртуального компаса больше нет. Зато в центре круга появилась точка. Счётчик расстояния обратился в ноль.
  Тяжкий выдох словно предсмертный стон. Виант опустил глаза, внутренний интерфейс игры тут же свернулся. Под лапами всё та же жухлая и коротко стриженная трава. Ни малейшего намёка на точку выхода.
  - Её здесь нет? - сзади подошла Инга.
  - Нет, - прошептал Виант.
  - Она где-то под землёй?
  - Чего и следовало ожидать.
  Эмоции перегорели словно старая лампочка на лестничной площадке в подъезде. Виант медленно развернулся и побрёл обратно к круглому зданию с куполообразной крышей. Как глупо надеяться на чудо, и как же потом горько разочаровываться. Ещё там, на борту грузового самолёта, Виант подумал, что точку выхода вместе с неким очень ценным и секретным оборудованием правительство Юрании спрячет в какой-нибудь особо прочный бункер на большой глубине. Так оно и получилось на самом деле. Виант на миг бросил взгляд назад. Правительственный дворец как и прежде сверкает окнами, фонарями и прожекторами.
  Любые правители, президенты и канцлеры всегда и в первую очередь заботятся о собственных задницах. В атомный и космический век, когда подлётное время измеряется минутами, это особенно актуально. Можно было даже не сомневаться, что под Правительственным дворцом находится некий очень надёжный и достаточно просторный бункер. Никто и не собирался складировать очень ценное и очень секретное оборудование прямо на лужайке под открытым небом. Виант оглянулся по сторонам, на соседней лужайке, да и вообще во всём парке, не видно ни одного зенитного комплекса.
  Будто зомби Виант пересёк широкую аллею и без сил плюхнулся под очередным декоративным кустом. Нужно хотя бы немного отдохнуть. Апатия тяжёлым свинцом потекла по венам. Вот они очень неприятные последствия путешествия на голодный желудок. Перекус чипсами в электричке диаметра не в счёт. Но тут где-то в стороне загрохотали пулемёты.
  Виант резко поднял голову. То ли специально, то ли случайно стрельба посреди ночи вернула его в реальность, ну или в очень реальную виртуальность. Это турели вдоль забора, больше нечему. И вновь пулемётные очереди разорвали ночную тишину. Именно пулемётные. Спасибо Садисту, Виант криво усмехнулся. На курсе молодого бойца, под чутким руководством старшины Ермолаева, он более чем хорошо научился на слух различать ручное стрелковое оружие и гораздо более крупнокалиберные пулемёты.
  - Воюют, - Инга опустилась рядом.
  - Слышу, - лениво отозвался Виант.
  Ладно, сейчас не время предаваться апатии. А если и предаваться, то уж точно не в парке возле Правительственного дворца и на пустой желудок. Глобальное затемнение очень удачно началось поздним вечером. Но большая часть ночи уже позади. С рассветом конец света на улицах Вейтина развернётся во всём своём ужасном великолепии.
  - И что дальше? - спросила Инга.
  Женщина, одним словом. Виант покосился на Ингу. Напарница давно привыкла идти за ним след в след. Это хорошо, это весьма и весьма греет чувство собственного достоинства. Но так иногда хочется врезать Инге со всей дури кулаком между ушей. Но нельзя! Виант криво усмехнулся. Женщин бить нельзя. Если уж на то пошло, то лучше сразу убить, но только не бить.
  - Поиски точки выхода на сегодня закончены, - печально произнёс Виант.
  - Как это закончены? Война на носу! - Инга не на шутку встревожилась.
  - Я это прекрасно понимаю и без тебя, - буркнул Виант. - Однако, не менее прекрасно я понимаю и другое: если в ближайшие час-два мы как следует не пожрём, а потом ещё два-три часа как следует не отоспимся, то будем валиться с лап прямо на ходу. И тогда точку выхода мы точно не найдём. И не забывай: не факт, что "Другая реальность" соизволит допустить нас до неё. Нам самим тот стальной ящик с кодовым замком не отрыть. Так что пошли, - Виант поднялся на лапы.
  - Куда пошли?
  - Обратно, на улицу. Там магазинов полно. Если повезёт, то сразу наткнёмся на продовольственный.
  - Собираешься проникнуть в магазин? - Инга поднялась следом. - Может, поищем какое-нибудь кафе или ресторан?
  Напарница более чем прозрачно намекает на мусорные баки на заднем дворе какого-нибудь кафе или ресторана. В принципе, это самый верный и быстрый способ набить желудки.
  - А почему бы и нет? - Виант пожал плечами. - Глобальное затемнение нам на руку. Полиции не будет. А охранникам магазинов сейчас не до нас. Если, конечно, на Ксинэе живые охранники до сих пор стерегут магазины по ночам.
  

Глава 11. Стопроцентные скидки

  Быстрый переход через парк. Вот и стена кустов. Недалеко тёмный столбик турели водит обоими стволами из стороны в сторону, только шелест металла больше не пугает. Виант без остановки пробежал мимо.
  - Левон, а ты уверен?
  Мужской голос. Люди! Виант метнулся обратно под прикрытие густого куста.
  - Более чем, - отозвался другой мужской голос, только гораздо более самоуверенный вплоть до наглости. - Не ссыте, братаны, сейчас во всём Вейтине творится чёрт знает что. Правительственный дворец - самое безопасное место. Переждём там, пока свет дадут.
  По ту сторону более чем основательного кованного забора стоят люди, четверо парней в чёрных куртках. У того, что слева, блестит бритая голова. У другого за спиной болтается толстый рюкзак.
  - Но нас же арестуют! - вклинился в разговор третий.
  - И сразу отпустят, - заявил Левон и тут же добавил. - Впрочем, дело ваше. А я давно мечтал прогуляться по парку возле Дворца. Когда ещё такой случай подвернётся?
  Последний аргумент окончательно убедил трёх остальных Все четверо разом полезли на забор. Но, едва один из них перекинул ногу и оседлал забор, как за спиной у Вианта загрохотала турель. Крупнокалиберные пули в считанные секунды в прямом смысле порвали четырёх идиотов на куски. Перекинутая нога всё же попала в парк Дворца, только её хозяин с прострелянной головой рухнул обратно на тротуар. Ещё миг, и стрельба смолкла.
  В траву вокруг Вианта осыпались срубленные пулями веточки. Всё произошло настолько быстро, что он даже не успел как следует испугаться.
  - Зачем было так жестоко? - вопрос напарницы не хуже крупнокалиберных пуль разорвал напряжённую тишину. - Могли бы их предупредить. Там..., - Инга на миг замялась. - Стрельнуть хотя бы разок для острастки. Эти придурки, сто пудов, тут же рванули бы в рассыпную.
  - Хреново дело, - Виант судорожно вздохнул. - Очень хреново, раз турелям дана команда валить всех без предупреждения и разбора. А это значит, что государству уже плевать на собственных граждан.
  - Как это плевать? - возмутилась Инга. - Ведь Юрания, хоть и буржуазная, но всё равно демократия. Ты же сам рассказывал.
  Наивность восьмидесятого уровня. Виант нервно рассмеялся.
  - В разгар холодной войны, американцы провели очень интересное исследование, - Виант глянул на Ингу. - Их тоже жутко интересовала судьба драгоценной демократии. Так вот, я не помню подробностей, только главный вывод: если США как государство сумеет пережить ядерную войну, то оно превратиться в диктатуру. В беспросветную диктатуру. Наверняка и в Юрании проводили подобные исследования. И уже сейчас Юрания, как государство, в первую очередь озабочено собственным выживанием.
  - Но почему? - удивилась Инга.
  - Демократия, как бы не было печально это осознавать - роскошь сытой и спокойной жизни. Диктатура - самая прочная форма государственной власти. Пусть она не способна сделать всех людей счастливыми, зато она способна на кое-что другое гораздо более важное.
  Виант выразительно умолк, однако Инга на провокацию так и не поддалась.
  - Только диктатура способа в экстремальных условиях мобилизовать всё общество в максимально короткий срок, - продолжил Виант. - Только диктатура способна наиболее эффективным образом распределить скудные ресурсы. Только диктатура способна проводить в жизнь крайне непопулярные решения и законы, которые, однако, способствую выживанию общества в целом.
  Рассуждать о формах государственного правления на месте преступления, а расстрел четырёх идиотов есть преступление, как не крути, это что-то. Виант тронулся с места. Тело то ли от голода, то ли от пережитого шока слегка потряхивает. Лапы сами собой загибаются прямо на ходу. Инга тронулась следом.
  Кованная решётка обильно залита кровью, Виант свернул к соседней. Едва он забрался на основание забора, как в уши ударило журчание мощных движков. С соседнего перекрёстка, из-за угла дома, вынырнули два броневика. Яркий свет фар на миг ослепил глаза, Виант машинально спрыгнул на тротуар и прижался к кирпичной кладке.
  Боевые машины благополучно прокатили мимо. Яркие огни отразились от широких витрин магазина напротив. Он, вроде как, и в самом деле продовольственный. Небольшие башни со стволами то ли крупнокалиберных пулемётов, то ли автоматических пушек равнодушно скользнули по месту незадачливого прорыва четырёх гражданских.
  Широкая улица перед боевыми машинами будто вымерла. Виант успел заметить, как яркий луч ручного фонаря торопливо скрылся в переулке между домами. Исчезли оба наглых парня, что умудрились не поделить широкую улицу. Язык силы универсален и не нуждается в переводе. Свидетели расстрела четырёх идиотов на всякий случай предпочли убраться с дороги двух боевых машин.
  - В город вошли военные? - Инга мягко спрыгнула на тротуар рядом.
  - Непохоже, - ответил Виант. - Скорее, это внешний патруль из охраны Правительственного дворца. Впрочем, какая разница.
  Осматривать трупы четырёх убитых нет никакого желания. Виант припустил через широкую улицу. Тем более броневики укатили прочь. Сразу два ярких ручных фонаря спешат к месту преступления с двух сторон. Время повального мародёрства ещё не наступило, но и просто любопытным зевакам на глаза лучше не попадаться.
  Лишь вблизи удалось окончательно убедиться, что перед ними большой продовольственный магазин. Виант на миг приподнялся на задних лапах перед широкой витриной. За толстым стеклом угадываются не ботинки и прочая обувь, не платья на тонких манекенах и прочие шмотки, а продукты питания. Те, что справа, очень похожи на колбасы. Ну а те, что слева - точно большая коллекция самых разнообразных бутылок со спиртным. Даже в полумраке можно понять, что перед ним один из старинных пятиэтажных домов. Коллекция спиртного и колбас мягко намекает, что этот продовольственный магазин шикарный и дорогой.
  - Инга, ты видишь главный вход? - Виант опустился на четыре лапы.
  - Ты хочешь воспользоваться дорогой людей? - спросила Инга.
  - Нет времени искать крысиный вход.
  - Тогда нам туда, - передней лапой Инга показала в правую сторону.
  Главный вход в магазин нашёлся на углу дома. Виант подбежал ближе. Шикарные мраморные ступени и стеклянные двери с длинными полированными ручками. Возможно, что автоматики здесь нет. Покупателям приходится самим прокладывать себе дорогу, что, наверное, только подчёркивает престиж и дороговизну магазина.
  - И какой нам прок от входа для людей? - за спиной недовольно фыркнула Инга.
  - Одна из створок приоткрыта, - Виант пропустил недовольное восклицание напарницы мимо ушей.
  Инга всегда была слишком законопослушной гражданкой. Виант протиснулся в щель между тяжёлыми стеклянными створками. Ей и в голову не пришло, что глубокой ночью дверь в магазин может быть и не запертой.
  - Осторожно, не вляпайся, - Виант резко остановился и развёл передние лапы в стороны.
  - Во что не вляпайся, - спросила было Инга, но тут же и сама поняла, во что именно и в самом деле лучше не вляпаться.
  Посреди просторного тамбура валяется труп. На убитом чёрные ботинки на толстой подошве и чёрная джинсовка. Рядом с телом брошенная спортивная сумка. Тёмная лужа растеклась по мраморному полу. Кровь успела пропитать широкую лямку пустой спортивной сумки.
  - Смотри, - сдавленно пискнула Инга, - там ещё один.
  Ого! Виант боком, боком обошёл кровавую лужу. В просторном тамбуре нашёлся пост охраны с живым охранником. Точнее, не так давно живым. Мужчина с круглым брюшком в синей форме будто присел прямо на пол передохнуть. Правая рука до сих пор сжимает пистолет с квадратным стволом. Правда, тело немного перекосилось в левую сторону. На груди несколько влажных пятен. Под охранником тоже собралась большая лужа крови.
  Не нужно быть Шерлоком Холмсом, чтобы понять произошедшее. Виант обернулся. Точно! На высоте с метр в толстой стеклянной двери застряли маленькие стрелки, пули из электромагнитного пистолета охранника. Злоумышленники каким-то образом сумели раскрыть двери и проникнуть во внутрь. Расчёт более чем верный: кого, кого, а полиции в эту ночь можно не опасаться. Однако преступников встретил живой охранник.
  Короткая перестрелка прямо в просторном тамбуре закончилась двумя трупами. Охранник сумел-таки застрелить одного из злоумышленников, однако и сам не избежал этой печальной участи. Вот почему входная дверь оказалась чуть приоткрытой, а вторая, Виант вытянул шею, так вообще распахнута настежь.
  Вместе с Ингой Виант торопливо проскочили через просторный тамбур. Внутри магазина ночное крысиное зрение работает с перебоями. Вроде как окружающий мир в чёрно-белых тонах выступает из темноты. Но! Стоит хотя бы чуть-чуть повернуться в сторону стеклянной двери, как вновь наступает тьма.
  - Грабежи уже начались, - заметил Виант.
  Сверху тут же донеслись звон разбитого стекла и глухие удары. Будто и этого мало, на крыльце магазина появилась ещё одна пара тёмных фигур. Виант метнулся к стене. Лица пришельцев укрыты под чёрными балаклавами, наружу торчат только глаза.
  - Какого чёрта тут творится? - недовольно фыркнул грубый мужской голос.
  - Косой, глянь, охранника уже завалили! - воскликнул другой мужской голос, более пугливый и писклявый.
  - Чёрт! Нас опередили!
  Мужик по кличке Косой с шумом вывалился из просторного тамбура в холл. Сверху с новой силой загремело разбитое стекло.
  - Щасс мы этим лопухам покажем!
  Двое мужчин в чёрных неприметных куртках торопливо направились к широкой лестнице на второй этаж. В руке Косого мелькнул силуэт автоматического пистолета типа израильского "Узи". Виант отвалил от стены. Да здесь, похоже, не только продовольственный магазин, а небольшой торговый центр. Выше, на втором этаже, может запросто оказаться ювелирный. Жаль, что из-за перебоев с крысиным ночным зрением упорно не получатся прочитать указатели на стене напротив входа.
  - Виант, давай проверим пост охраны, - предложила Инга. - Сам знаешь, охранники очень часто таскают еду из дома.
  - Нет, Инга, - Виант отрицательно качнул головой, - мы пришли сюда не за бутербродами охранника и его термосом с чаем.
  - Тогда зачем?
  На втором этаже раздались крики и одиночные выстрелы. Но вот их будто перечеркнула очередь из пистолета-пулемёта.
  - Грабежи уже начались, - продолжил Виант, - только люди ещё не разобрались, что очень скоро будет самым ценным.
  Виант подскочил ко входу в продовольственный магазин. Ещё одна пара стеклянных дверей. Пули первых грабителей ювелирки очень удачно угодили в левую створку. Толстое стекло ни разу не бронированное, зато оно очень удачно осыпалось маленькими кусочками без острых граней и длинных осколков.
  - С первыми лучами Таяны здесь появятся не отпетые уголовники, а обычные граждане. И придут они не за серёжками и кольцами из золота, а за едой. Но мы будем первыми! - самодовольно пискнул Виант.
  - Неужели всё так серьёзно? - Инга замерла возле груды битого стекла.
  - Понятия не имею, - Виант осторожно перебрался через груду колотого стекла, - но, сама понимаешь: всегда приходится готовиться к самому худшему варианту.
  На втором этаже вновь загрохотал пистолет-пулемёт и раздались предсмертные крики. Однако его вмиг заткнуло буханье дробовика. Виант на миг оглянулся. В ювелирный магазин заявилась ещё одна банда? Да какая разница!
  Перед Виантом с Ингой не продовольственный бутик, а самый обычный магазин. По крайней мере, он кажется таким в густом полумраке. Хотя нет, не совсем обычный. Виант поднял голову. Недалеко от входа выстроились в ряд четыре кассы, но не автоматические, как это бывает в недорогих супермаркетах, а с мягкими креслами для живых продавщиц. Виант побежал дальше в торговый зал.
  Прилавки, прилавки и ещё раз прилавки. На длинных полках разложены пачки и пакеты, расставлены большие и маленькие бутыли и бутылочки. Виант потянул носом. В воздухе витает приятных запах хлеба и фруктов. Желудок тут же забился в экстазе, а сухое горло отозвалось болью. Но всё не так просто.
  Слева что-то шлёпнулось. Виант тут же развернулся на звук. Напарница успела забраться на полку и скинуть на пол шоколадный батончик в вакуумной упаковке.
  - Инга! - Виант подбежал к стеллажу с полками. - Прекрати грабёж!
  - Почему! - сверху свесилась узкая мордочка Инги.
  - Сперва нам нужно найти надёжную нычку! - крикнул Виант.
  - Где?
  - Да где угодно! - зло рявкнул Виант. - Иначе люди утащат всю нашу еду!
  Крысиный рай. Вокруг него крысиный рай. Желудок рвёт и мечет. Так хочется запрыгнуть на ближайшую полку и вцепиться всеми зубами сразу да хоть вон в ту коробку конфет. Но нельзя! Виант на миг остановился. Нельзя! Нельзя! Нельзя! Кровь из носа, нужно найти надёжную нычку. Хотя...
  Виант развернулся. Четыре кассы отсвечивают в полумраке хромированными деталями. Точно! Виант припустил со всех лап. Это мысль! Во время первой ходки ему уже приходилось бывать в крысином раю, в небольшом магазинчике в глубинах подземной базы. Вполне может быть, что здесь двойной пол. И где, как не в кассах может найтись дыра, в которую уходят электрические провода с кассовых аппаратов.
  Коготки выразительно шаркнули по каменной плитке, Вианта едва не занесло на повороте. Вот мягкое кресло для продавщицы. В закрытом пространстве очень вовремя включилось крысиное ночное зрение. Вот небольшая подставка для ног. Бешенное сердце едва не выпрыгнуло из груди. А вот и связка тонких электрических проводов. И все они идут...
  Нос ткнулся в пол. От нервного возбуждения Виант не почувствовал боли. Связка тонких проводов и в самом деле проткнула потёртый линолеум и скрылась под полом. Но дыры нет. Виант шаркнул коготками по линолеуму. Точнее, дыра есть, но она настолько маленькая, что в неё только-только влезла и без того тощая связка проводов. И-и-и... Виант проскользнул по всем углам кассы. Ничего. Старый потёртый линолеум надёжно приделан к полу. Конечно, можно попробовать его прогрызть, но на это уйдёт масса времени. Впрочем, осталось ещё три кассы. Виант выскочил обратно в торговый зал.
  Облом! Облом! Облом! Виант долбанулся лбом о старый потёртый линолеум. В последней кассе всё та же картина: тощая связка электрических проводов через узкую дырочку уходит под пол. И всё. Никаких надежд на нычку, хоть на какую-нибудь нычку. Вообще ничего.
  В голове что-то брякнуло. Виант встал прямо. А, ну да, "СМС". Нужно развернуть внутренний интерфейс игры. Вот внутренний чат, где нервно мерцает красный квадратик с цифрой один. Конечно, никакое это не СМС, а сообщение от напарницы. Виант мысленно кликнул по красному квадратику. Глаза тут же пробежались по короткой строчке:
  "Нашла. В глубине торгового зала. Холодильники с мороженным".
  Какие ещё холодильники с мороженным? Виант тряхнул головой, внутренний интерфейс игры тут же свернулся. Плевать! На месте видно будет. Виант рванул вон из кассы со всех лап.
  Где? Где? Да где же они? Вианта опять занесло на повороте. Крысиные коготки "плохая резина" для каменных плиток. А! Вот она! В глубине торгового зала и в самом деле нашлись горизонтальные холодильники с мороженым. По крайней мере, на стенке, что повёрнута к широкому окну, едва можно различить что-то похожее на пломбир на палочках и в вафельных стаканчиках.
  - Сюда! Сюда! - возле боковых стенок сдвинутых друг к другу холодильников Инга призывно размахивает передними лапами.
  На этот раз Вианта не просто занесло на крутом повороте. Коварная сила бокового ускорения опрокинула его на спину, протащила по каменной плитке и припечатала к основанию высокого прилавка напротив холодильников с мороженым. Виант рывком перевернулся на лапы, подобные мелочи не в силах его остановить.
  - Показывай, - Виант едва не сшиб напарницу с лап.
  - Вот! - с гордым видом Инга указала на чёрный квадратный провал.
  - Гениально! - радостно выдохнул Виант.
  Стандартные горизонтальные холодильники для мороженного на подставках. Задние стенки немного выпирают назад. Это нужно, чтобы их можно было вплотную придвинут к стене и не напороться на плинтус. Здесь же два холодильника сдвинуты задними стенками вплотную друг к другу. Вот с боку и появилась квадратная чёрная дыра. Виант подскочил ближе. Вообще-то не так давно дыра была прикрыта куском пластика, но Инга, вот молодец, догадалась отодрать его и спихнуть в сторону.
  - Это ещё не всё, - напарница торопливо нырнула в квадратную дыру.
  Ещё не всё? Виант нырнул следом за напарницей.
  Как и следовало ожидать, внутри темно и пыльно. В носу тут же засвербело, Виант чихнул. Зато, наконец-то, включилось ночное крысиное зрение. Тонкие рёбра стальных радиаторов нависли над квадратным проходом. Цилиндрические компрессоры, словно маленькие ядерные реакторы, торчат с обоих сторон. Места здесь не шиш. Но, Виант поднял голову, затылок мягко упёрся в стальную трубку, где Инга?
  - Обалдеть! - радостно пискнул Виант.
  Два электрических провода уходят под пол. Но на этот раз не через узкое отверстие, а через огромную овальную дыру. Ленивые строители не стали её заделывать как следует. Да и какой смыл? Если оба горизонтальных холодильника приделаны к полу намертво, так что это безобразие начальство никогда не заметит. Тем лучше. Виант сиганул в овальную дыру.
  Лапы мягко приземлились на пыльный бетон. Это, это, Виант оглянулся. Да, точно! Пол в продовольственном магазине и в самом деле двойной. По бетонному основанию проложены длинные стальные швеллеры высотой больше пятнадцати сантиметров. Уже на них уложены широкие толстые плиты. Виант цапнул ближайшую когтём. То ли пластик, то ли железо, хотя снаружи похоже на камень. Но, главное... В носу опять засвербело, Виант чихнул. Но, главное, здесь полно свободного пространства. При желании, под пол магазина можно заныкать половину продуктов. Ладно, не половину, ну уж треть точно.
  - Ну, как тебе? - мордочка напарницы светится радостью и самодовольством.
  - Супер! - с восторгом выдохнул Виант. - Теперь наверх. Затариваемся жратвой по полной программе. Да, вода или подобное, тоже нужно. Сперва затаскиваем между холодильниками, а уже после сталкиваем в дыру.
  - Хорошо, - Инга кивнула. - Я там, как раз недалеко, нашла прилавок с консервами. Рыба, мясо, каши разные. Они как раз на самой нижней полке.
  - Отлично. Побежали. Время не ждёт, - через овальную дыру Виант выскочил из пространства между двумя полами.
  Голод, жажда и, одновременно, предвкушение грандиозной обжираловки придали сил. Виант с напарницей принялись носиться по торговому залу словно сумасшедшие. На полках столько всего вкусного. Так и хочется... Но нельзя! В магазине, по крысиным меркам, разумеется, астрономическое количество еды, но заныкать в пространство между полами имеет смысл далеко не всё. Так никакого проку от чая и кофе не будет. Пряным соевым соусом, конечно, очень приятно заправлять макароны, но лакать его вместо воды лучше не стоит. Большое количество продуктов питания имеет ограниченный срок хранения или слишком хрупкую упаковку. Значение имеет даже форма. В этом плане круглые консервы, рыбные, мясные, каши, овощи и даже хлеб, просто идеальные.
  В Юрании консервы считаются едой для бедных, а потому их традиционно складывают на самые нижние полки. Зато они обладают большим сроком хранения, железной упаковкой и круглой формой. Всё удобней катить прямо по полу магазина.
  Первый десяток самой разнообразной консервированной снеди они стащили к двум холодильникам меньше, чем за десять минут. Но пришлось повозиться и не просто затащить их во внутрь, а сразу же столкнуть в овальную дыру под пол. Едва Виант выбрался наружу, как тут же велел переключиться на поиск воды.
  Недалеко нашёлся высокий прилавок с самой разной питьевой водой. Предпочтение пришлось отдать маленьким полулитровым бутылочкам. Ещё один десяток они затолкали в компанию к консервам прямо в пространство под полом.
  И, наконец, настал самый приятный черёд шоколадных батончиков, орешков, сухариков и прочей высококалорийной закуски. Виант с Ингой без счёта стащили их в большую кучу, а потом оптом закинули в ущелье между двумя горизонтальными холодильниками.
  Усталость, голод и жажда. Но, Виант приподнялся на задних лапах, время ещё есть. Да, за широкими витринами пробивается рассвет. А вместе с ним то и дело долетают раскаты выстрелов и пулемётные очереди. Повезёт или не повезёт, но еды лишка не бывает. Виант повернулся к напарнице и велел вновь начать с консервных банок.
  Второй заход в полтора раза меньше первого. Лишь четыре консервные банки с тушёнкой и килькой они закинули в пространство под полом и вновь выбрались наружу за водой. Ещё четыре полулитровые бутылки удалось затолкать в квадратную дыру под холодильниками. Увы, уйти на третий заход они так и не смогли.
  Будь сейчас в магазине боцман с "Гангалы" с видеокамерой, то он, несомненно, снял бы ещё один убойный ролик, как две чёрные крысы грабят продовольственный магазин. Виант набрал целую охапку небольших пластиковых пакетиков с валенным мясом и орешками и, прямо на задних лапах, торопливо зашагал к холодильникам с мороженным. Как будто специально, с другой стороны выскочила Инга с двумя шоколадными батончиками. В аккурат возле квадратной дыры они столкнулись.
  - Осторожней, - недовольно пискнула Инга.
  - Цела? - Виант столкнул в сторону пакетик с солёными фисташками.
  Ответить напарница так и не успела.
  - Глядь! Мы первые!
  Радостный визг пушечным выстрелом разлетелся по просторному торговому залу.
  - Только, ради бога, не трогай водку с пивом!
  - Но, почему? Такой шанс...
  - Дурак!!! - во всю мощь лёгких гаркнул второй голос, вроде женский. - Жрачка в первую очередь! Консервы, хлеб, вода!
  Торопливые шаги помогли Вианту прийти в себя.
  - Мы ещё успеем, - на едином дыхании выпалил Виант.
  Чем Инга хороша, так тем, что умеет быстро соображать. Напарница тут же нырнула в квадратную дыру между холодильниками. Виант тут же принялся закидывать еду. Первый шоколадный батончик упал очень неудачно возле дыры. Но тут же лапы Инги ухватили его и рывком задёрнули под холодильники.
  - Мы первые!
  Радостный вопль вновь разлетелся по торговому залу. Виант резко дёрнулся в сторону. Пакет с орешками вывалился из лап.
  - Э-э-э!!! Валите отсюда! Это наш магазин! Мы пришли первыми! - с другого конца зала тут же отозвался жутко недовольный голос.
  - С какого хрена он стал вашим?
  - Кретины!!! - ещё один голос перебил первые два. - Нашли время выяснять отношения! Скоро ещё народ набежит!
  Это точно. Виант подхватил с пола последние два пакета с орешками. Скоро народу здесь будет как в день дикой распродажи. Только драка за продукты питания со стопроцентной скидкой будет ещё более дикой.
  - Началось? - спросила Инга, едва Виант проскользнул в квадратную дыру между горизонтальными холодильниками.
  - Это ещё мягко сказано, - ответил Виант.
  Шутка получилась совсем не смешная, даже грустная. Вдвоём они быстро скинули остатки честно украденных продуктов в овальную дыру и спрыгнули следом. Оба холодильника надёжно приделаны к полу толстыми шурупами. Виант поднял голову. Но это только кажется, будто они с бесценными запасами в полной безопасности. Пока мародёров мало, а полки забиты продуктами питания. Но очень скоро ситуация поменяется на диаметрально противоположную. Опоздавшие к разграблению, как пить дать, примутся за погром. И вот тогда никакие даже самые толстые шурупы не удержат оба горизонтальных холодильника на местах.
  Шум, крики, удары и даже выстрелы над головой набирают обороты. Виант понятия не имеет, что там написано в законах Юрании об оружии. Но вполне логично предположить, что стволов на руках у населения более чем достаточно. Ведь торговать пистолетами, ружьями и даже автоматами очень выгодно. Вряд ли местные капиталисты добровольно оставили без внимания столь лакомый кусок рынка.
  - Наконец-то, - Виант без сил плюхнулся на пыльный бетон.
  Рядом вообще без слов упала Инга. Им обоим пришлось оттащить честно украденную еду на целых три метра от овальной дыры между горизонтальными холодильниками. Виант оглянулся. В любом случае, это было не зря. Параноики живут нервно, но долго.
  - Ну а теперь-то можно пожрать? - простонала Инга.
  - Не можно, а нужно, - отозвался Виант.
  Над головой народный заслуженный ансамбль чертей во всю танцует чечётку под аккомпанемент выстрелов и воплей. Но на душе у Вианта всё равно наступила весна и расцвели помидоры. Вдоль стального швеллера с поспешной аккуратностью сложена еда. Много еды! Неделя... Нет. Две недели как минимум они смогут легко прожить на этих запасах. А это, по нынешним временам, очень и очень много.
  - С чего начнём? - Инга поднялась на лапы.
  - Думаю, - Виант задумчиво нахмурился, - с вон того пакетика с солёными щупальцами кальмара. А потом перейдём вон к тому шоколадному батончику.
  - С чего это столь странный выбор? - удивилась Инга.
  - Упаковку с щупальцами повредил я, а вот батончик очень неловко надкусила ты.
  Ещё один очень полезный навык выживания в действии. Мешать солёные щупальца со сладким шоколадным батончиком, конечно, не дело. Но гораздо важней начать с той еды, что может быстро испортиться.
  Как оно в жизни меняется подчас самым непредсказуемым образом. Виант выгреб из пустого пакетика последние крупинки соли. Одним из недостатков мусорной еды считается излишняя калорийность. Но то в мирное время, когда большая часть населения озабочена излишними складками на животе и бёдрах. Сейчас же, накануне глобального карачуна, излишняя калорийность стала самым важным достоинством. Инга, между тем, передними лапами ловко разорвала упаковку шоколадного батончика.
  Глухие удары и пронзительный треск. Виант машинально пригнулся. Ночное крысиное зрение тут же принялось сбоить. А это значит, Виант повернул голову, мир перед глазами прорисовался вновь, что холодильники сорвали-таки с мест. И в самом деле дальше по проходу между стальными швеллерами появилось мутное пятно света и тут же пропало. Лёгкие шлепки и матюги. Кто-то из мародёров не поленился глянуть в овальную дыру и проверить потенциальный тайник.
  Матюги стихли, зато пятно света появилось вновь. Понятно, Виант спихнул в сторону пустой пакет из-под щупалец кальмара, человек ушёл. Да и погром, кажется, пошёл на спад. Былой адской чечётки больше нет.
  - Неужели из магазина уже вынесли всё ценное? - удивилась Инга.
  - Дурное дело не хитрое, - заметил Виант. - Ладно, что с батончиком?
  С шоколадным батончиком всё очень даже хорошо. Правда, кокосовая стружка на вкус очень приятная, но орехи, пусть даже арахис, были бы гораздо лучше. Сложней пришлось с водой. Виант употел, пока сумел свернуть пластиковую пробку. Потом пришлось соорудить примитивную поилку из пакетика и осторожно, не дай бог расплескать хотя бы каплю бесценной влаги, сцедить воду.
  В последний раз Виант обошёл с дозором запасы еды. И не зря. На завтрак у них будет пакетик с вяленным мясом и, возможно, порезанная на тонкие кружочки копчённая колбаса. И там и там чуть заметно повреждена упаковка.
  Сытый и довольный Виант плюхнулся на пыльный бетон. Надо бы поискать хоть какой-нибудь матрас или хотя бы простыню. Но лень. Пока он как следует не выспится, то не сделает и шага.
  Блаженный сон накатывается волнами словно морской прибой. Приятно и тепло.
  - Виант, - напарница бесцеремонно толкнула в плечо, - зачем мы уволокли столько много консервов?
  - Потому что обычные крысы не смогут их вскрыть. Сама понимаешь: - Виант смачно зевнул, - первыми начнут голодать люди, а следом наши хвостатые конкуренты.
  - Ты думаешь, мы тут застрянем надолго? - голос напарницы задрожал на грани ужаса.
  - Не знаю, - сердито бросил Виант. - Такова обычная практика выживальщиков: идёшь на день, еды бери на неделю; идёшь на неделю, еды бери на месяц. Да, спасибо, что напомнила.
  Прямо так, с закрытыми глазами, Виант развернул внутренний интерфейс игры. Пусть и не часто, но им приходилось использовать ещё одну очень полезную функцию игры. На карте разведанной территории Виант отметил магазин, под полом которого они залегли. Что ждёт их в будущем, то ведают лишь боги "Другой реальности". Но будет очень и очень обидно, если они так и не смогут, при необходимости, найти эти запасы еды и воды.
  - Виант, Виант, - Инга вновь затрясла за плечо.
  - Ну, чего тебе? - Виант распахнул глаза.
  - А что дальше? - Инга нависла над ним.
  - Понятно что, - Виант не самым вежливым способом спихнул с себя напарницу, - искать вход в подземелье под Правительственным дворцом. Там обязательно должен быть вход. Конечно, можно попробовать через канализацию или метро, но первый вариант, на мой взгляд, более верный.
  - По-твоему, правительственный бункер и метро связаны?
  - Инга, - Виант перевернулся набок, - Ксинэя так долго готовилась к глобальной ядерной войне, что можешь не сомневаться - связь эта есть. Не исключено, что правительство Юрании озаботилось построить секретную ветку метро, а то и целый секретный метрополитен.
  - Москва 2?
  - Вейтин 2, - Виант тихо рассмеялся. - Когда на поверхности начнётся чёрти что и с боку бантик, то сбежать из Правительственного дворца по секретному туннелю - самым оптимальный вариант. В любом случае, сейчас у нас очень важная задача - как следует отдохнуть. И отстань от меня, женщина, я женат.
  Виант самым решительным образом повернулся к напарнице спиной.
  - Но что же представляет из себя точка выхода, если сперва она была на военном полигоне, а потом оказалась в стальном ящике в правительственном бункере? - вслух произнесла Инга.
  Только не это, Виант мысленно закатил глаза. То ли специально, то ли нет, напарница наступила на "любимую мозоль". Он и сам часто и мучительно думал об этом. И ни одной мало-мальски приемлемой мыслишки.
  - Узнаем, когда доберёмся до неё, - буркнул Виант. - Пока я могу гарантировать тебе только одно - это не мусорная корзина.
  

Глава 12. Поздняк метаться

  - Тишина? - в голосе напарницы то ли тревога, то ли сарказм такой.
  - Тишина, - ответил Виант.
  - Тогда, чего ты медлишь?
  Виант и сам толком не знает, чего он медлит. Вот была бы у него возможность предвидеть будущее хотя бы на пару минут, но очень точно, тогда это было бы совсем другое дело. А так... Виант вновь напряг слух. Не, ну точно тишина.
  Продовольственный магазин, где Виант с напарницей провели день, мягко говоря, подвергся тотальному разграблению. Накануне усталость и полный под завязку желудок помогли ему заснуть, но отдых не был спокойным. Как и следовало ожидать, пока мародёров было мало, а продуктов питания на полках много, то люди относительно спокойно выносили честно украденное. Ситуация поменялась, когда стало наоборот. За остатки леденцов и чайных пакетиков разгорелась самая настоящая драка со стрельбой.
  Было не очень приятно, когда выстрелы и крики самым грубым образом выдернули из объятий такого приятного сна. Как на грех, одна из пуль пробила пол и угодила в стальной швеллер, возле которого прикорнул Виант. С дуру он рванул на выход и чуть было не выскочил наружу.
  Ближе к полудню шум стих. Всё, что только можно было унести, унесли. Впрочем, горожане то и дело наведывались в пустой магазин. Вот уж воистину горе опоздавшим. Над головой то и дело раздавались грустные возгласы и матюги. Самое печальное, люди, один хрен, копались в грудах разбитых прилавков и упорно надеялась найти хоть что-то. Но! Никто ничего так и не нашёл.
  Однако, не смотря на трудности, Виант великолепно отдохнул. Благо сон на полный желудок и хорошо смазанное горло - первейший залог полного восстановления сил и бодрости духа. Чуть позже, когда Виант с напарницей основательно закусили вяленым мясом и копчёной колбасой, жизнь вообще показалась прекрасной. В конце концов, тем или иным образом "Другая реальность" всё же допустит их до точки выхода. Да, напугает до посинения, выкачает три литра пота и литр крови, но допустит и даже выпустит в реальность.
  Одно плохо - шоколадные батончики, пакетики с закуской и прочие продукты в мягкой упаковке ни прикрыть, ни спрятать. Будет очень грустно, если хвостатые конкуренты доберутся до них. Одна надежда - выбраться в реальность до этого печального события.
  - Давай, я выгляну, - предложила Инга.
  - Сиди, женщина, - ответил Виант.
  В конце концов, ну сколько же можно бздеть? С чего такой страх? Виант нахмурился. Хотя, понятно с чего: очень похоже на то, что война уже началась. Ещё два дня, и как бабахнет!!! Конкретно бабахнет, покойники в могилах перевернутся, твердь земная дрогнет. Последнее в прямом смысле.
  Ладно, чему быть, того не миновать. Виант подбежал под овальную дыру в полу и поднял голову. Уши, словно локаторы ближнего обнаружения, во все стороны. Ничего. Горизонтальные холодильники с мороженным отодрали ещё на рассвете. Виден только потолок, и тот тёмного цвета. Снаружи царит полумрак. Виант пошевелил ушами, тихо, это главное.
  Прыжок. Коготки легко выдернули тело из овальной дыры. Виант тут же замер на месте... Ничего. Вообще ничего. Никто на него так и не кинулся и не схватил. Ни шороха, ни скрипа. Тогда... Виант оглянулся.
  - Охренеть, - тихо пискнул Виант.
  Да, он прекрасно знает, что продовольственный магазин разграбили и вынесли. Однако действительность переплюнула все предположения. Продовольственный магазин не просто разграбили и вынесли, а разгромили, раздолбали и... Виант вытянул шею, ещё и загадали в прямом смысле этого слова. Всё, что только можно было уронить, опрокинуть, уронено и опрокинуто. От чего торговый зал кажется просторным как никогда ранее.
  Два горизонтальных холодильника с мороженым не просто содраны с мест, а, едва ли не пинками, загнаны в дальний угол. Будто и этого мало, на них сверху накидали стальные прилавки. Некоторые полки погнуты так, будто их колотили тяжёлыми кувалдами. Не уцелели даже кассы, хотя в них не было ничего, даже наличных (на Ксинэе давно перешли на безнал). Однако все четыре кассовых аппарата содраны, мягкие кресла для продавщиц пропали, а ограждения во многих местах зияют дырами словно после артиллерийского огня прямой наводкой.
  И мусор, как же без него. Битые бутылки, пустые пакеты и пластиковые стаканчики, картонные коробки и выжатые упаковки из-под фруктовых соков. Виант качнул головой. Неужели кому-то из мародёров пришло в голову перекусить прямо в магазине? И ладно бы просто перекусить.
  На полу и на грудах мусора то там, то тут зияют тёмные пятна, брызги и лужи. Неужели кровь? Виант нахмурился. Не исключено. Драка, грандиозная драка, была. Если покопаться, то можно будет найти выбитые зубы. Вианта аж передёрнуло от омерзения. И тишина. В самом магазине царит гробовая тишина. Лишь снаружи, через выбитые витрины, долетают отдалённые выстрелы.
  - Ну, что там? - из овальной дыры показалась мордочка напарницы.
  - Пока тихо, - Виант мельком глянул на Ингу.
  - Смотри, свет!
  - Где? - Виант развернулся на месте.
  Передняя лапа Инги указала на улицу. Виант недоверчиво хмыкнул. Ты смотри-ка, и в самом деле свет. Таяна, местная звезда, давно скрылась за горизонтом. На небе, в просветах между тёмными тучами, можно заметить тусклые звёздочки. В иных условиях за разбитыми витринами была бы непроглядная тьма, но это не так. Пусть тускло, пусть неуверенно и без прежнего энтузиазма, однако вдоль проезжей части горят все без исключения уличные фонари. Или это только отблески со стороны Правительственного дворца?
  Битые стёкла, фантики и пустые пакеты путаются под лапами. Один из прилавков упал на витрину. Словно по стальному трапу, Виант пробежался по нему и выглянул наружу. Ничего подобного! Это и в самом деле уличные фонари разгоняют тьму. Хотя, и это тоже нужно отметить, Правительственный дворец сверкает огнями ещё больше, ещё ярче и злее, чем в прошлую ночь.
  - Ты глянь!
  Виант и не заметил, как рядом остановилась Инга. Напарница вытянула переднюю лапу. В указанном направлении даже работает уличный светофор. Вот загорелся красный. Тут же у "зебры" послушно остановился армейский грузовик. Проезжая часть пуста, не видно даже пешеходов, однако тяжёлая машина с огромным кузовом прилежно замерла возле пешеходного перехода.
  - Всё не так уж и плохо, раз водитель всё ещё соблюдает правила дорожного движения, - заметил Виант.
  - Так что же это получается? Это и в самом деле была лишь крупная авария в энергосистеме Вейтина? - Инга произнесла вслух то, что вертелось на уме у самого Вианта.
  - Знаешь, - Виант повернулся к напарнице, - у меня была возможность подумать. Да, скорей всего, это была крупная авария в энергосистеме Вейтина, только она была вызвана не разгильдяйством и коррупцией, а чем-то другим.
  - Кибератака, - тут же сообразила Инга.
  - Она самая, - Виант кивнул. - Вычислительная техника и средства связи развиты на Ксинэе гораздо сильней, чем на Земле.
  - Только вряд ли это был хакер-одиночка, - усмехнулась Инга.
  - Не-е-е, исключено, - Виант махнул передней лапой. - Даже самому гениальному хакеру не под силу оставить без света огромный город, да ещё столицу. Это дело рук специального киберподразделения. Если не сказать ещё круче.
  - Что значит "ещё круче"? - Инга тут же насторожилась.
  - Инга, - Виант сердито нахмурился, - я отвечу тебе так. Пусть меня и посадили за хакерство, однако я до сих пор не могу ни оценить, ни прикинуть уровень развития местных компьютеров, средств связи и вычислительных сетей. А потому даже не буду предполагать. Если повезёт, то мы узнаем правду в этой ходке. Если нет, то в следующей я уж точно изучу местные компьютеры от и до. А теперь хватит болтать.
  Виант мягко спрыгнул на тротуар. Тусклые уличные фонари как ни что иное показывают, что восстановить электроснабжение Вейтина удалось лишь частично. Однако это уже достижение. Фонари на улицах одним своим видом намекают гражданам, что власть есть. Так что открытие филиала ада на улицах столицы Юрании откладывается как минимум до ядерного удара. И то хлеб.
  Слева долетел рокот мощных движков, Виант машинально прижался к стене и пригнулся. На проезжей части вновь показалась два броневика. Грозные боевые машины очень выразительно водят стволами автоматических пушек из стороны в сторону. Может, как раз по этой причине в самом центре Вейтина так пусто? Горожане предпочли убраться от Правительственного дворца на всякий случай, от греха и грозной боевой техники подальше. Наверняка вчерашняя расправа над четырьмя дебилами, что попытались пробраться в обитель правительства Юрании, была не единственной. Броневики величественно покатили дальше. Наверняка не единственной.
  - Пошли, - Виант торопливо выскочил на проезжую часть.
  Ан нет, Виант прижался к основанию кирпичного забора, что ограждает Правительственный дворец, люди в центре города всё же не перевелись. Едва броневики скрылись за поворотом, как на противоположном конце улицы показалось несколько фигур.
  - Беженцы? - тут же предположила Инга.
  - Они самые, - Виант кивнул.
  Человек двадцать, может больше, торопливо шагают по тротуару. Мужчины, женщины, дети. Все как один одеты весьма и весьма тепло, будто на улице не начало осени, а зима. Толстые куртки, шарфы, вязанные шапочки и сапоги. Почти каждый тянет за собой чемодан на колёсиках. Беженцы свернули на улицу, что тянется на юг, к берегу Венанского залива.
  Виант задумчиво проводил людей глазами. Неужели правительство решило эвакуировать город? То тут, то там, прямо на проезжей части, припаркованы автомобили. И откуда они только взялись, если вчера их не было? Впрочем, не видно битых спортивных легковушек крутых чуваков. Однако никто из беженцев даже не попытался подёргать ручки дверей или выбить окно. Или в самом деле эти люди думают на своих двоих выбраться за пределы Вейтина?
  Пусть в столице Юрании худо-бедно удалось наладить электроснабжение, но былого беззаботного веселья больше нет. Город будто погрузился в чёрную депрессию. Виант никогда не считал себя экстрасенсом, однако и он чувствует, как от тёмных домов с редкими яркими окнами, от тротуаров и фонарных столбов веет безнадёгой и обречённостью. Вот ещё одна причина как можно быстрей убраться из этого дурдома, который буквально через пару дней начнёт светиться по ночам и без уличных фонарей.
  - Смотри, трупов нет, - воскликнула Инга.
  Виант подбежал ближе. И в самом деле, тел четырёх расстрелянных идиотов нет. На тротуаре остались лишь большие бурые пятна. Так или иначе тела убрали. Это хороший признак.
  Сухая кровь уже не кажется такой страшной, хотя на бурые пятна лучше не наступать. Виант повернулся к забору. Перебраться через кирпичное основание труда не составит. Но тут уши вновь уловили рокот движков.
  - Да чтоб вас, - Виант распластался на прохладном асфальте.
  Предосторожности лишними не бывают. Пусть машина пройдёт мимо, а там видно будет. Но, от удивления Виант приподнял голову, это не машина, а машины. Даже больше - длинная вереница самых разных автобусов.
  Впереди катит жёлтый городской автобус с тремя широкими дверями. За ним уже явно междугородний серого цвета со стальной полосой. Дверь всего одна, зато через окна отлично видны бурые спинки высоких кресел для пассажиров. Потом вообще микроавтобус человек на десять максимум. А потом вновь огромный городской автобус. Все без исключения машины забиты под завязку. В окнах то и дело мелькают испуганные лица. Люди стоят в проходах и едва ли не свисают со ступенек.
  - Эвакуация, - Инга проводила глазами очередной автобус.
  - Это в мирное время, когда всё хорошо, а на каждом перекрёстке дежурит вежливый полицейский, жить в больших городах легко и приятно, - заметил Виант.
  - Но без электричества большие города разом превращаются в бетонные джунгли смерти, - продолжила Инга.
  - Что мы уже имели счастье лицезреть, - закончил Виант.
  Вот такая у них с напарницей образовалась гармония. Виант кисло улыбнулся и поднялся на лапы. Правительство точно решило эвакуировать население столицы. А это значит, что Вейтину, как месту жительства огромного количества людей, скоро пипец. Это понимают и те, кто сейчас пялятся через окна на обречённый город. Тогда... Виант торопливо развернул внутренний интерфейс игры. Пронесло! Точка выхода замерла на месте и не думает дёргаться. Пока, по крайней мере.
  Велика вероятность, что правительство Юрании уже сделало ноги. Если судить по карте, то на острове Гоала, где находится Вейтин, хватает горных хребтов. Пусть они не Гималаи, но мест для строительства надёжных атомных укрытий более чем достаточно.
  Ладно, время не ждёт. Словно по лестнице, Виант легко вскарабкался по кирпичному основанию ограды и тут же спрыгнул на коротко стриженную траву. В нос тут же шибанул противный запах тухлятины.
  - Что за вонь? - Виант недовольно поморщился.
  - Нога, - рядом на траву мягко приземлилась Инга.
  - Какая ещё нога? - не понял Виант.
  - Да вон же, - Инга мотнула головой. - Помнишь, вчера вечером четырёх идиотов, которых как раз на этом самом месте турель расстреляла?
  - Такое забудешь.
  - Так вот, у одного из них пуля ногу оторвала. Вот она до сих пор лежит и воняет.
  Виант присмотрелся. Точно! У забора до сих пор валяется оторванная нога. Шнурки некогда белой кроссовки потемнели от крови, носок закатан, брючины нет совсем. Большие чёрные мухи вовсю ползают по сизой коже. Гадость какая, Виант скривился. Снаружи трупы убрали, а за оторванной ногой так никто и не полез.
  А вот и та самая автоматическая турель-убийца. Виант на полусогнутых проскользнул мимо стального толстого столбика. Турель будто специально решила его припугнуть и повернулась в их сторону с лёгким шелестом. Виант нехотя поддал газу. Слава богам "Другой реальности" стрельба в спину так и не последовала. Хотя автоматика турели, хвост на отсечение, засекла присутствие двух крыс.
  Какая чудесная ночь, Виант на миг остановился и поднял голову. Редкие тучки даже не пытаются бросить тень на Аниту, местную повелительницу ночи. В тени кустов можно заметить её серебристый отблеск. В такую ночь хорошо гулять под руку с любимой девушкой по старому парку, или в весёлой компании под гитару с водочкой закусить жаренными шашлыками возле пылающего огнём мангала. На душе тут же стало грустно, Виант тихо вздохнул. Это же упасть и не встать. Как же давно ему в последний раз довелось закусить хорошим шашлычком и заполировать его хорошей водочкой в хорошей кампании. Увы, Виант опустил голову, сейчас не время для сердечной тоски.
  - Виант, ты только глянь, - удивлённо протянула Инга.
  - На что глянь? - Виант тут же насторожился.
  - На Луну глянь. Ну, это, - Инга тут же поправила сама себя, - на Аниту глянь.
  Виант вновь поднял голову. И что на местном естественном спутнике Ксинэи может быть не так? Ну да, рисунок "морей" совсем другой. Но, Виант вытянул шею...
  - Во дают! - от удивления Виант поднялся на задних лапах и вылупил глаза.
  - И я о том же, - закивала Инга.
  Вот, опять! Виант затаил дыхание. На жёлтом лике местной луны вспух огненный шарик. А потом ещё один, и ещё. В разных частях Аниты, словно яркие искорки, то и дело вспыхивают огненные шарики. Большие и маленькие, хотя последних заметно больше. Каждый раз шарик будто вырастает изнутри, а потом неторопливо-быстро растекается по поверхности Аниты. Виант опустил глаза. Горячее дыхание войны всё ближе и ближе.
  - Это же... Ядерные взрывы! - наконец-то Инга озвучила очевидное. - На Аните уже во всю полыхает ядерная война!
  - Конечно, - Виант криво усмехнулся. - Холодный мёртвый спутник, это не зелёная и живая планета. Правители обоих блоков не стесняются пулять друг в друга ядерными боеголовками. Только их эффективность в безвоздушном пространстве не та, далеко не та.
  Печально осознавать, что пал ещё один очень серьёзный моральный барьер. Пусть Анита мёртвый и холодный спутник Ксинэи, однако на ней хватает поселений людей, и далеко не все из них исключительно военные объекты. А если её поверхность уже опалили ядерные взрывы, то и самой Ксинэе недолго осталось ждать.
  - Побежали, - хмуро бросил Виант.
  Кому война, а кому настойчивый поиск точки выхода, чтобы сбежать от неё. Как крыса, он вообще никак и ни коем образом не может повлиять хоть на что-нибудь. Будь он человеком... Виант скривился. Всё равно не факт. Если миссия "Ядерный конфликт" единственная, то ни один игрок ни сейчас, ни в каком бы то ни было будущем изменить ход истории всё равно не сможет. Только повлиять. Но, опять же, в какой степени? Или ядерная война на Ксинэе уже прописана с учётом всех возможных действий всех возможных игроков? Прямо на ходу Виант тряхнул головой. Хватит! Хватит забивать мозги всякой ерундой. Не об этом сейчас надо думать, не об этом.
  Знакомый путь всегда кажется короче. Виант выскочил на асфальт широкой аллеи. Вот и то круглое здание с куполообразной крышей. А рядом, прямо на ухоженном газоне, декоративные кусты без всякой жалости вмяты прямо в землю.
  - А вот и зенитный комплекс, - произнёс Виант.
  На газоне в грозной неподвижности замерла пусковая установка. Чем-то она похожа на российский С-400. Колёсный тягач пропахал по траве глубокие колеи. Стёкла кабины закрыты стальными листами. Четыре толстые пусковые трубы подняты в вертикальное положение. Если только поступит команда, то плоская крышка тут же слетит с пусковой установки, и-и-и... Виант склонил голову на бок. Вполне может быть, что этот зенитный комплекс способен сбить не только самолёт на большой скорости и высоте, но и спутник на орбите.
  Метрах в пятидесяти, на другом испоганенном газоне, замерла ещё одна зенитка. На этот раз зенитно-пушечный комплекс на гусеничном ходу. Два ствола калибром миллиметров тридцать смотрят в тёмное небо. Сразу за ними, на кабине водителя, полусфера радара наведения. Можно не сомневаться, что и эта зенитка может ожить в любой момент.
  Виант пригляделся. Ого! Слева, из-за стены голубых елей, выглядывает мачта радара, эдакий бочонок на длинной тонкой мачте. Да и в других местах парка перед Дворцом можно заметить громады зенитных комплексов самого разного назначения. Иначе говоря, правительство Юрании не стало уповать исключительно на прочность подземного бункера.
  Будто всем смертям назло Правительственный дворец как ни в чём не бывало продолжает сверкать яркими огнями прожекторов и прямоугольными окнами на том конце широкой аллеи. Эдакий пир во время чумы. Хотя, конечно, всё гораздо проще. Это только со стороны можно подумать, будто в ярко освещённом дворце сейчас шумит бал, кавалеры в строгих деловых костюмах расхаживают туда-сюда, а многочисленные дамы шуршат дорогими платьями и ещё более дорогими бриллиантами. Нет, конечно же. На самом деле сейчас в стенах Правительственного дворца правит бал лихорадочная деятельность на грани нервного срыва. Многочисленные чиновники самых разных рангов носятся по этажам и кабинетам как наскипидаренные. А бесчисленные телефоны и прочие коммуникаторы раскалились от запредельной нагрузки. Да и как оно может быть иначе, когда на носу конец света.
  Если турели недалеко от внешнего периметра Дворца хоть как-то реагировали на крыс, то зенитные комплексы замерли на испоганенных газонах словно памятники боевой мощи Юрании. Живых людей не видно вообще. Почему так - а хрен его знает? Виант молча побежал дальше по аллее. Через несколько десятков метров они упрутся носами в стену Дворца. А дальше придётся соображать, как проникнуть во внутрь. Всё это так, только у "Другой реальности" нашлись свои планы.
  Разом по всему парку, будто с натугой, взвыли сирены. От страха и неожиданности Виант аж подпрыгнул на месте и шлёпнулся на живот. Куда бежать? Куда прятаться? Тягучий противный звук нахлынул на него буквально со всех сторон. Виант рванул не глядя по сторонам. В длинном прыжке лапы перенесли тело через бордюр. А вот и отличная нычка. Виант кубарем закатился под днище зенитного комплекса.
  - Внимание, - строгий мужской голос на раз заглушил вой сирены. - Воздушная тревога. Воздушная тревога. Это не учения. Повторяю. Это не учения. Воздушная тревога.
  И снова вой сирен тугими волнами плещется буквально со всех сторон. Кажется, будто зенитка утонула к чёртовой матери, только на деле это не так. Виант едва не обделался от страха, когда у него прямо над головой боевая машина враз ожила. Затрещали механизмы, раздался шелест и тихий вой. Корпус зенитки дрогнул, однако с места она так и не сдвинулась.
  Проклятье! Виант ругнулся про себя. Не туда! И вновь бешенный бег. Крысиные инстинкты перенесли его через асфальтированную дорожку и забросили в гораздо более приемлемое убежище - декоративные кусты. Виант без сил шлёпнулся на холодную скошенную траву. Рядом шлёпнулась Инга. Дыхание у напарницы как у вконец загнанного паровоза.
  - Воздушная тревога. Воздушная тревога. Это не учения. Это не учения, - строгий мужской голос продолжает долдонить своё, хотя натужный вой сирен почти сошёл на нет.
  Страх, ужас и-и-и... жгучий интерес. Виант рискнул-таки высунуть мордочку из-под прикрытия декоративного куста. Ведь сейчас люди воюют друг с другом, а не с крысами. В этот самый момент, ни позже, ни раньше, погас свет. Полностью. Правительственный дворец, такой величественный, такой яркий, буквально по щелчку пальцев погрузился во мрак. Да и уличные фонари за пределами кованной ограды не горят. Виант с уважением качнул головой, система управления налажена что надо! Не удивительно, если заодно погас свет и в жилых домах по всему Вейтину.
  - Что мы здесь забыли? - Инга нервно задёргалась. - Сматываться надо! Ещё немного, и от Правительственного дворца ни хрена не останется!
  - Остынь, подруга, - как бы не было страшно, однако Виант успел прийти в себя, разум, наконец-то, возобладал над крысиными инстинктами. - Десятое сентября ещё не закончилось. Ещё два дня до того момента, как на Ксинэю посыплются ядерные бомбы.
  - "Другая реальность" тебе лично гарантию дала? Расписку выдала? - страх в голосе Инги удивительным образом переплетается с сарказмом. - Не факт, что это та самая игра, которую ты уже разок прошёл. Далеко не факт. Может там, в Чундиле, был не ты, а просто крыса, другой игрок. Да мало ли что или кто там могло быть!
  Обычная женщина просто заверещала бы от ужаса. Но то обычная. Инга - учёный. Вместо пустых эмоций она принялась фонтанировать предположениями одно глупей другого. Может, в её словах и есть зерно истины, только Вианта пробило на веселье. Так называемые веселье висельника, когда жить осталось всё равно минуту-другую, а желание прикалываться ещё не пропало. В конце концов, сколько же можно бегать, суетиться, прятаться. Ведь он в первую очередь человек, а уже потом крыса. И как человек Виант вдруг осознал всю бесполезность всей этой крысиной суеты.
  - Поздняк метаться. Если вся эта артиллерия не сдюжит, - Виант махнул лапой, - и на Правительственный дворец упадёт хотя бы один десяток в тротиловом эквиваленте, то нам всё равно хана. А так нам выпала редкая возможность узреть небывалое зрелище.
  Виант выскользнул из-под прикрытия декоративного кустика.
  - Впрочем, - Виант развернулся к напарнице, - если ты считаешь иначе, то скатертью дорога. Запас питания в продовольственном магазине в твоём полном распоряжении.
  - Виант, ты козёл! - Инга сердито замахала передними лапами.
  - Я крыса, - Виант расхохотался. - Чёрная крыса, которая может проникнуть куда угодно и где угодно! Я крыса! Крыса! Крыса!
  Нервное веселье захлестнуло Вианта, будто он недоперепил водки в весёлой компании.
  - Ты козлиная крыса! - гаркнула Инга.
  Напарница оставила-таки последнее слово за собой. Впрочем, ни злость Инги, ни её желание спастись бегством больше не трогают Вианта. Демонстративно, ну или назло, он бухнулся на холодный бордюр словно на скамью стадиона и поднял глаза.
  Так-то, конечно, ужас, но красиво. Едва погас свет, как ночь разом вступила в свои права. На небе прекрасная Анита засверкала ещё ярче, ещё притягательней. На чёрном небосклоне проступили острые точки звёзд. Идеальные условия для астрономических наблюдений. Только вряд ли в столице Юрании, в огромной городской агломерации, сейчас найдётся хотя бы один астроном, хотя бы один любитель астрономии, что уставился в небеса через подзорную трубу или хотя бы морской бинокль.
  - Виант, я тебя ненавижу, - Инга присела рядом.
  - Можешь не благодарить, это не моя заслуга. Билеты мне достались совершенно бесплатно, - Виант опять расхохотался.
  Высоко-высоко в небе, может быть даже на околопланетной орбите, будто вспыхнула петарда. Огненные искры разлетелись кругом и быстро погасли. Следом целый рой метеоров устремился к земле.
  Правее вспух огненный шар. Виант склонил голову набок, неужели это ядерный взрыв? Если верить писателям-фантастам, то в безвоздушном пространстве ни характерного гриба, ни ударной волны не будет. Только сгусток плазмы, очень маленькая и яркая звёздочка. Наверно, так оно и есть. Огненный шарик не успел погаснуть, как рядом с ним беззвучно бухнула ещё одна петарда. Ещё один рой метеоров устремился к земле.
  Ого! Виант машинально кивнул, на орбите Ксинэи идёт нешуточный бой. Боевые платформы и станции обоих военно-политических блоков с детским энтузиазмом принялись кидаться друг в друга ядерными камешками.
  Щелчок и рёв. Тело было опять испуганно дёрнулось, но Виант так и остался сидеть на холодном бордюре. Да и чего бояться? Это всего лишь стартовала зенитная ракета. Заряд то ли пороха, то ли иного ВВ вышиб её из контейнера. Следом ярко вспыхнула маршевая дюза. Виант прищурился. Яркий свет словно вспышка фотоаппарата на миг высветил парк, деревья, мятые газоны и декоративные кусты. Круглое здание с куполообразной крышей сверкнуло белым гранитом. Но вот звезда ушла в тёмное небо, и парк вновь погрузился в темноту.
  И это ещё не всё! Рёв реактивных двигателей валится со всех сторон. Виант крутанул головой. Слева, справа, сзади и спереди, из парка, а так же из города и с глади Венанского залива в звёздное ночное небо устремились десятки ярких звёзд.
  Дежавю! Виант расхохотался. Ночь ярких огней повторилась. Только на этот раз вместо ледяного ужаса его распирает горячий восторг. Это не телевизор, это не кино или компьютерная игра. Нет! Это гораздо хуже! Это реальность. Ну или жутко похожая на неё виртуальность. В любом случае он переживает стопроцентные ощущения при стопроцентном обзоре.
  Передними лапами Виант опёрся о холодный бордюр у себя за спиной. А что дальше? Зенитные ракеты, конечно, это красиво, но они летят далеко и высоко. Вряд ли... Додумать Виант не успел. Прямо на его глазах в небесах разом вспыхнули два огненных шара. Брызги во все стороны. Как фейерверк, только очень короткий. Нет, повезло, Виант самодовольно усмехнулся. Зенитные ракеты что-то там сшибли. Может, другие ракеты, может, самолёт. Федералы, конечно, тоже молодцы...
  Шальные мысли забил адский грохот. Лапы и хвост было испуганно дёрнулись, но Виант уже вошёл во вкус. Небесное представление продолжается. Вторым номером выступил пушечно-зенитный комплекс. Оба ствола открыли бешенную стрельбу.
  Увы, огненных всполохов нет. На Ксинэе отказались от пороха в пользу ещё более мощного и эффективного электромагнитного импульса. Одно плохо - он не настолько зрелищный. Но грохот, Виант несколько пригнул уши, один хрен, стоит знатный. Дело не в порохе. Сам по себе электромагнитный импульс работает без звука. Это снаряды с оглушительным треском проламывают звуковой барьер.
  Грохот. Грохот. Грохот. Может, это не только одна зенитка. Может, их тут целый хор. Голова гудит словно чугунный колокол, по которому шпарят из крупнокалиберного пулемёта. Аж искры из глаз. Виант несколько раз усиленно моргнул. Помогло, вроде как, да и стрельба стихла.
  В ушах звенит, в глазах рябит. Неужели это всё? Виант поднял глаза. Над ним купол неба. Прекрасная Анита сияет над планетой мягким серебристым светом. Россыпи звёзд и ничего больше. Огненные шарики больше не поганят лик повелительницы ночи словно гнойные прыщики. В небесной дали больше не бахают петарды. Вообще ничего. Виант тряхнул головой. Чтобы он сейчас не наблюдал, но оно закончилось. Неужели все современные боевые столкновения и в самом деле так быстротечны?
  - Виант, - рядом шумно выдохнула Инга, - я с тобой с ума сойду.
  Виант тихо рассмеялся. Чтобы там напарница не говорила, когда только-только взвыли сирены воздушной тревоги, но, в конечном итоге, она предпочла остаться рядом на холодном бордюре. Интересно, Виант покосился на Ингу, что стало причиной такого решения? Логический вывод, что от десятка в тротиловом эквиваленте всё равно далеко не убежишь? Или, всё же, пресловутая привычка женщины в минуту опасности полагаться на мужчину? Впрочем, какая разница.
  - Ну, согласись, - Виант всплеснул передними лапами, - это было крутое представление. Где ты ещё такое увидишь?
  - Как где-то над океаном рванула ядерная противоракета? - Инга отвернула мордочку в сторону. - Да, такое вряд ли где ещё можно увидеть. Другой вопрос, на хрена вообще я это увидела? - Инга сердито спрыгнула с бордюра на асфальт.
  Развивать скользкую тему напарнице не хочется совершенно. Похоже, она и в самом деле уже наелась экстрима по самую маковку. Воздушная атака со стороны федералов тем или иным образом была отбита. А это значит, что в их распоряжении ещё есть время.
  - Как мы только что убедились, - Виант спрыгнул с бордюра следом, - у Вейтина прочный зонтик ПРО и ПВО, раз противник, при всём его желании и старании, так и не сумел его пробить.
  - С чего ты так решил? - недоверчиво поинтересовалась Инга.
  - Правительственный дворец - цель номер один. Однако на его территорию так и не упала ни одна бомба или ракета.
  - А жаль, - Инга криво усмехнулась.
  - Это почему же жаль? - Виант удивлённо глянул на Ингу.
  - А потому, что удар по Дворцу хотя бы одной бомбой был бы нам на руку. Ну или на лапу, - пояснила Инга.
  - В смысле?
  - Система безопасности Правительственного дворца осталась в целости и сохранности. Чуйка подсказывает мне, что с ней мы ещё столкнёмся и наплачемся.
  - В любом случае, выбора у нас нет, - заявил Виант. - Продолжим наше путешествие. Тем или иным образом, хоть чучелом, хоть тушкой, нам нужно пробраться в Правительственный дворец и найти ход в подземный бункер. Может быть, это и есть наше финальное испытание.
  - Ты хочешь сказать, - Инга тут же насторожилась, - что проникнуть в Правительственный дворец, а потом ещё и в подземный бункер под ним, может и не быть нашим финальным испытанием?
  - Инга, - Виант переступил с лапы на лапу, - нас двое, мы в команде, сложность игры выросла. Я уже ни в чём не уверен. Не забывай, что в первый раз до точки выхода мы добрались ещё на материке Алуна. А где мы сейчас? - Виант выразительно развёл передние лапы в стороны.
  Словно по щелчку пальцев вновь вспыхнули уличные фонари, яркие прожектора подсветки Дворца и его многочисленные окна. Будто и не было воздушного налёта и оглушительного грохота зенитных орудий. Комплексы ПВО так и остались стоять на месте. Да и зачем им менять дисклокацию? Федералов в первую очередь интересует Правительственный дворец. Что, что, а перевести в другое место физическое воплощение власти не получится при всём желании.
  

Глава 13. Щёлкающие коробочки

  Лёгкой рысцой Виант вновь побежал вдоль бордюра. Глаза насторожённо шарят по сторонам. Но, удивительное дело, никого, вообще никого. Парк пуст. Не факт, что здесь случайно окажется какая-нибудь бездомная кошка или собака. Не говоря уже о более пугливых птицах типа ворон и голубей.
  Широкая аллея вливается в арочный проход. Очень похоже на то, что Правительственный дворец представляет из себя одно большое здание несколько неправильной прямоугольной формы. А внутри, Виант вытянул шею, ещё какие-то здания и зелёные уголки. Впрочем, какая разница, Виант свернул в правую сторону.
  Соваться во внутрь смысла нет. По крайней мере, пока нет. Сперва следует обследовать внешний периметр огромного Дворца. Лишь вблизи Виант окончательно понял, насколько же огромна резиденция правителей Юрании.
  Стена под левым боком - слабое прикрытие, но все лучше, чем вообще ничего. Лапы скользят по бетонной подошве огромного здания. Коготки то и дело цепляются за маленькие трещинки. За Дворцом, конечно, следят, но не до идеального состояния. Над головой то и дело проплывают освещённые окна. И тишина. На уши давит и давит противоестественная тишина. Даже не верится, что сейчас канун ядерной войны. Лишь со стороны улиц то и дело долетает рёв мощных движков. Или это всё те же два броневика, что патрулируют внешний периметр Дворца?
  - Слишком тихо, - раздался за спиной голос напарницы. - Правительство Юрании либо уже сделало ноги из столицы, либо перебралось в подземный бункер.
  - Может быть, - Виант на миг обернулся. - Только нам от этого не легче. Федералы в любом случае попытаются долбануть по Дворцу чем-нибудь мощным и радиоактивным.
  Такова логика любой войны: уничтожению подлежат не только важные военные и промышленные объекты, а ещё и символы. Правительственный дворец, и Вейтин со всеми его пригородами в целом, и есть такой очень важный символ.
  Впрочем, Виант остановился, назвать Дворец совсем уж мёртвым тоже нельзя. Как раз рядом светится подвальное окошко. Жёлтый свет падает на бетонную ленту вдоль стены. И тени, силуэты людей. Кто-то нервно расхаживает по комнате цокольного этажа и размахивает руками. Хотя даже голосов не слышно.
  Виант торопливо подбежал вплотную к окошку. Нужно найти крысиный вход. А он должен быть, хотя бы один на весь Дворец, но должен. Это аксиома. Дело за малым - найти его.
  Длинное окно в полуподвал на вид весьма основательное. Толстые рамы стального цвета. В самом верху узкой полосой выделяется форточка. Но, Виант царапнул по раме когтём, бесполезно. Слой грязи забил все щели. Последний раз форточку открывали бездну лет назад, если вообще открывали. Современная вентиляция в симбиозе с электроводородными генераторами на низкопотенциальном тепле творит чудеса. Может статься, что кабинетным работникам вообще не нужно открывать форточки. Жары и духоты никакой, а дурной привычки курить табак на Ксинэе, почитай, и нет. Но это ещё не всё, Виант прильнул к стеклу.
  - Проклятье, - Виант тихо ругнулся.
  То, что находится по ту сторону толстого двойного стекла, совсем не радует. Ладно бы подвал, кладовка или мастерская местного водопроводчика. Так нет же - полноценный рабочий кабинет местного бюрократа. Правда, не самых внушительных размеров. Два письменных стола напротив друг друга, а между ними узкий проход. За правым женщина в чёрном брючном костюме монотонно стучит наманикюренными пальчиками по электронному рабочему столу. Некогда шикарная модельная причёска наспех скручена в растрёпанный хвост на затылке. По правую руку женщины пустая чашка и огрызок квадратного печенья.
  За соседним столом мужчина в несвежей белой рубашке с расслабленным на шее галстуком о чём-то весьма эмоционально кричит в микрофон перед собой. Из ушей торчат чёрные точки наушников. Виант усмехнулся. Наверняка не так давно это он бегал в щели между столами и размахивал руками. Как раз напротив окна, на стене возле тёмно-коричневой стены, горит квадратный светильник.
  О чём так эмоционально орёт мужик, не понять. Хотя, Виант напряг уши, речь о пробках на дорогах. Перед мужиком электронный рабочий стол. А на него выведена большая картинка с дорожной видеокамеры. Очуметь! Виант вылупил глаза. Два армейский тяжёлых грузовика словно два могучих тарана разбивают пробку на дороге. Разбивают в прямом смысле. Легковушки и прочие машины только так перелетают через ограждения и сыплются в придорожные кюветы. Да-а-а... Виант кивнул. Правительство Юрании борется с хаосом самым радикальным образом. Вряд ли владельцы безнадёжно испорченных авто смеют мечтать о компенсации хотя бы в отдалённом будущем.
  - Хреново дело, - Виант отошёл от окна.
  - Что? Подвал переделали под офисы? - спросила Инга.
  - Ага, - Виант кивнул.
  Казалось бы, компьютеры, автоматизация, средства связи и прочая современная техника должны были решительным образом сократить армию чиновников. Только на самом деле, каким-то непостижимым образом, получилось точно наоборот. Бюрократов стало настолько больше, что специально для них пришлось переделать под кабинеты подвал Правительственного дворца.
  Как бы не было интересно наблюдать за взмыленным чиновником, но ловить возле этого окна нечего. Ни трещины, ни дырочки не видно. Виант побежал дальше вдоль стены. Увы, пусть свет горит не во всех окнах, однако везде взгляд то и дело натыкается на толстые рамы стального цвета и узкие форточки, которые сто лет никто не открывал.
  Терпение - благодетель. Если потребуется, то Виант готов обежать весь Дворец по периметру, а потом взяться за его внутренние дворы и арки. Или, Виант прибавил ход, такие героические усилия не потребуются. Впереди показалась невзрачная дверь с небольшой плоской ручкой. Стальной козырёк опирается на пару подпорок. Точнее, Виант подбежал ближе, самые обычные железные трубы, которые даже покрасили не самым тщательным образом. И бетонное крыльцо в три ступеньки. Может быть лет сто назад через этот самый служебный вход местный дворник таскал дрова для отопления этой части Дворца. Может, было что-то ещё. В больших и богатых домах часто делали подобные невзрачные проходы для прислуги, чтобы тот же дворник в валенках и с охапкой дров не топал через парадную.
  Повезёт или нет? Виант быстро проскользнул по бетонным ступенькам и уцепился передними лапами за невзрачную серую дверь. Потянуть на себя! Сквозь стиснутые зубы пробился натужный писк. Бесполезно, Виант выдохнул. Увы, но это ещё одно свойство невзрачных служебных входов - вечно запертые двери. Очередной облом. Кулак зло ткнулся в серую дверь. Увы, но такова жизнь.
  - Виант, спустись сюда, - донесся голос напарницы.
  Инга, вот молодец, не стала зря дёргать вечно запертую дверь. Вместо этого она не поленилась разгрести грязь возле одной из труб, что подпирают стальной козырёк.
  - Смотри, что я нашла, - Инга стряхнула с передних лап мокрые комки земли.
  - Как ты это нашла? - Виант наклонил голову.
  - Внимательней надо быть, - Инга самодовольно усмехнулась. - Любые левые пристройки имеют свойство разрушаться в первую очередь.
  Выглядит очень даже многообещающе. Между кирпичной стеной дворца и бетонным блоком, что представляет из себя крыльцо, нашлась достаточно широкая трещина. Инга тут же залезла в неё. Виант не стал торчать снаружи, а полез следом.
  - Великолепно, - Виант оглянулся.
  Наконец-то включилось ночное крысиное зрение. Очень похоже на то, что конкретно этот служебный вход и в самом деле построили гораздо позже самого дворца. Пространство под бетонным крыльцом вполне себе сухое. Под лапами вместо песка или пыльной земли оказался асфальт, только очень старый и весь в мелких трещинах. Не удивительно, что бетонное основание крыльца со временем отошло от кирпичной стены. Но главное даже не это.
  - Ты первый, - передняя лапа Инги указала на зев трубы.
  Что тут было раньше, вряд ли кто из обслуги Дворца упомнит. Ясно одно - труба торчит под крыльцом очень и очень давно. Ржавчина осела на ней словно иней. Диаметр вполне достаточный, чтобы можно было пролезть. К чёрту! Была не была! Виант полез первым.
  Труба старая и ржавая не только снаружи. Виант сдержанно чихнул. Она ещё и пыльная. Окисленное железо превратилось в порошок. Зато за стенки очень даже легко цепляться острыми крысиными коготками. Если что, Виант на миг оглянулся, можно будет даже развернуться и по-человечески, ну или по крысиному, выбраться обратно.
  Через метр с небольшим труба сильно изогнулась и едва ли не под прямом углом ушла вниз. Виант попытался упереться всеми лапами, однако коварная гравитация с треском и пылью из под когтей потащила его вниз словно импровизированный ёршик. Да ещё напарница следом тоже решила изобразить из себя ёршик. К счастью, труба изогнулась ещё раз, Виант ткнулся носом, зато пыльное сползание прекратилось. Одно плохо, Виант сдержанно чихнул, буквально через половину метра многострадальный нос опять уткнулся в препятствие.
  - Ты чего встал? - раздался за спиной недовольный голос Инги.
  - Затычка, - Виант тряхнул головой. - Я с подобными впервые столкнулся во время первой ходки на подземной базе.
  - Это на острове Вивран? - уточнила Инга.
  - Да, - Виант вновь сдавленно чихнул.
  Очень даже хорошо знакомая конструкция. Старая вконец ржавая труба заткнута пробкой из нержавейки. По середине, для большей жёсткости, выдавлен крест.
  - Полезли обратно за "ключом"? - предложила напарница.
  - Не хотелось бы, - Виант сердито поморщился.
  В прошлый раз, на подземной базе на острове Вивран, Виант приспособился открывать подобные затыки отрезком стальной арматуры. Но здесь и сейчас ничего подобного в их распоряжении нет. Или есть? Передней лапой Виант цапнул внутреннюю поверхность трубы. Ржавый порошок пыльным облачком вылетел из-под когтя.
  - Подожди, сейчас попробую иначе, - Виант развернулся в трубе задними лапами вперёд. - Инга, упрись в меня.
  - Зачем? - спросила напарница, однако старательно упёрлась лбом в спину Вианта.
  - Сейчас увидишь, - Виант устроился поудобней.
  Будь он один, то даже не стал бы пытаться. Но теперь, с напарницей, что лбом упёрлась ему в спину, вполне может прокатить. А теперь... Виант что было сил лягнул задними лапами затычку.
  Смачно получилось! Затыка, такая плотная и добротная на вид, легко вылетела наружу. Лишь ржавая пыль столбом. Ну и славненько, Виант выбрался из трубы.
  - Евкид, подожди!
  Громкий мужской голос и торопливые шаги. Страх и ужас! Тело быстрей разума. Виант чуть было не рванул обратно в трубу, но очень вовремя ткнулся в напарницу.
  - Аккуратней! - недовольно пискнула Инга.
  Шаги стихли.
  - Что у вас? - спросил другой мужской голос, который, не смотря на усталость, более спокойный и величественный.
  - В крепости Вотс засели гражданские.
  - Работе пункта мешают?
  - Вроде, нет, - неуверенно протянул первый мужской голос.
  - Ну и пусть тогда сидят, - в голосе второго мужчины, явно начальника, промелькнуло недовольство. - Главное, чтобы работать не мешали и хлеба не просили.
  И вновь шаги, только, на этот раз, не столь торопливые. Однако, Виант как мог стряхнул с мордочки ржавую пыль. Со всех сторон долетают всё новые и новые голоса людей. И шаги. Иногда спокойные, но гораздо чаще торопливые, а то и откровенный бег.
  - Где мы? - за спиной испуганно пискнула Инга.
  - Это, это, - Виант самодовольно улыбнулся, от радости так и подмывает пуститься в пляс, - это что-то вроде кабельного канала. Я уже бывал в таких.
  Они и в самом деле оказались в нешироком и не очень глубоком бетонном канале. Над головой то и дело гремит настил из железа. Однако листы уложены более чем аккуратно, без щелей и дыр. Возможно, что сверху они прикрыты чем-то вроде линолеума. На обоих стенах кабельного канала, на стальных уголках, протянуты электрические кабеля в пыльной изоляции. А ниже, Виант наклонил голову, почти у самого пола, пластиковые трубы.
  - Когда-то подвал Правительственного дворца был просто подвалом, - заговорил Виант, - но потом, когда бюрократы размножились, его переделали под офисы. Но коммуникации нужно было куда-то деть. Вот и соорудили этот канал, - Виант хлопнул по бетонной стене рядом. - Как видишь, здесь не только электрические кабеля, но и трубы, водопровод и канализация.
  - Иначе говоря, - Инга отряхнулась на манер собаки, - этот самый канал тянется под всем подвалом, и по нему мы сможем попасть в любую его часть.
  - Может даже ещё лучше, - Виант запрыгнул на самый толстый электрический кабель, у которого сквозь пластиковую изоляцию проступают жилы. - Велика вероятность, что этот канал приведёт нас к какой-нибудь шахте или спуску в подземный бункер. Сама понимаешь, Дворец плотно связан с убежищем.
  - А если дорогу нам перегородят хорошо знакомые тебе пробки? - Инга забралась следом за Виантом на толстый пыльный кабель.
  - Тогда мы найдём "ключ", - отмахнулся Виант.
  На что намекает напарница, догадаться несложно. Конечно, бетонный канал наверняка тянется по всему подвалу Дворца, но велика вероятность, что, ради пожарной безопасности, он разделён батареями стальных труб на отдельные сектора. Свободные трубы для перехода из одного сектора в другой наверняка будут. Но так же ясно и другое - торцы свободных труб будут закрыты хорошо знакомыми пробками из нержавеющей стали с выдавленными для жёсткости крестами.
  Внизу, в одной из труб, шумит вода. Над головой то и дело проносятся ноги людей и гремят голоса. Но это мелочи. Виант уверенно побежал по толстому электрическому кабелю вперёд. Темнота, благословленная темнота. Благодаря ей включилось крысиное ночное зрение. Виант всё прекрасно видит. Конечно, мир перед глазами предстал в чёрно-белых тонах, зато от внимания Вианта не ускользают даже самые мелкие детали. Например, Виант склонил голову, стальные уголки крепятся к бетонным стенам чем-то похожим на саморезы с шестигранными головками. И уж точно это не круглые дюбеля.
  А это что? Виант притормозил. От основного канала в правую сторону отходит ещё один гораздо более мелкий и узкий. Виант тут же свернул в него. Над головой хлопнула дверь.
  - Ядаш Тиноич, из МИДа пришла срочная новость, - взволнованно произнёс женский голос.
  - Тим Шимич, успокойтесь, - ответил мужской голос, - сейчас все новости срочные. Что там у вас? Показывайте.
  - Да, да, сейчас, - скрипнул сдвинутый с места стул. - Вот, пожалуйста: федералы требуют прекратить боевые действия на Аните.
  - Это уже не срочная новость, - мужской голос тут же погрустнел. - Если вы не заметили, то меньше часа назад федералы совершили налёт на Вейтин.
  - Да вы что? - испуганно ахнула женщина.
  Ну, дела, Виант качнул головой. Это только внешне Правительственный дворец тих и спокоен как скала на берегу моря. На самом деле в его недрах царит нервное оживление. Срочные новости протухают меньше чем за час. Толчок в плечо, Виант глянул на Ингу.
  - Здесь мы ничего не найдём, - заявила напарница.
  - Согласен, - Виант кивнул.
  Не смотря на очень поздний час, в этом кабинете сидят люди. А раз так, то не имеет смысла искать дыру или иную возможность выбраться наружу в поисках еды и воды. Да и разговоры подслушивать только время зря терять.
  Едва они вернулись в главный канал, как Инга заговорила вновь:
  - Предлагаю разделиться. Так мы сумеем обследовать гораздо большую территорию.
  - Плохая идея, - Виант нахмурился. - Не забывай, что, возможно, в Правительственном дворце мы застрянем надолго. Так что будет не лишним, далеко не лишним, обследовать все боковые ответвления. Если повезёт, мы найдём источник не только воды, но и еды. Должны же здесь быть туалеты, душевые, столовые и комнаты отдыха, наконец.
  Инга на секунду задумалась.
  - Хорошо, будь по-твоему, - согласилась напарница.
  Лёгкой рысцой Виант побежал по толстому электрическому кабелю дальше. Взгляд то и дело перебегает от стены к стене. Ещё один крысиный навык, что давно въелся в подкорку. Да и острые коготки более чем надёжно цепляются за пластиковую изоляцию.
  Но тут над ухом что-то щёлкнул. Виант резко дёрнул вперёд, но вскоре остановился. Тело опять среагировало быстрей разума.
  - Что это было? - Инга настороженно оглянулась.
  Оказывается, напарница тоже рванула следом за ним.
  - Значит, тебе тоже не послышалось?
  - Нет.
  - В иной ситуации я бы подумал, что щёлкнула мышеловка, - признался Виант. - Только здесь нет никакой мышеловки.
  - Тогда что это было? - Инга повторила вопрос.
  - Понятия не имею, - Виант пожал плечам, - но надо выяснить.
  - Может, не стоит? - Инга неуверенно заводила головой.
  - В нашем положении важна любая мелочь. Я чётко слышал, что у меня над ухом что-то выразительно щёлкнуло. И, ради бога, не говори мне о голосах людей и туфельках на шпильках.
  Инга послушно захлопнула пасть. Виант обогнул напарницу по соседним электрическим проводам. Кажется, это должно быть здесь.
  Над ухом, на этот раз над левым, вновь выразительно щёлкнуло. Виант машинально пригнулся. По мышцам прокатилась судорога, крысиные коготки впились в пластиковую изоляцию электрического кабеля, но Виант сумел-таки удержаться на месте.
  Это, это... Виант повернул голову. Неужели это оно и есть? На стене, как раз посреди металлических уголков, висит тёмная, но очень примечательная, коробочка шириной сантиметра три и длиной не меньше десяти. Самое подозрительное в том, что коробочка не плоская, а выпуклая. Виант отступил на шаг. В сознании тут же всплыла очень нехорошая ассоциация с осколочной миной. Плоская поверхность дёшева в изготовлении, зато выпуклая нужна для лучшего разлёта поражающих элементов.
  Виант склонил голову. Будто и этого мало, по середине, под слоем пыли, мерцает огонёк. Странную коробочку саму по себе не специально трудно заметить, а световое пятно в режиме ночного крысиного зрения и подавно. Виант наклонился ближе. В тот же миг коробочка в третий раз выразительно щёлкнула.
  - Что это за хрень? - рядом показалась мордочка Инги.
  - Понятия не имею, - Виант пожал плечами.
  Передняя лапа смахнула пыль со светового пятна. Крысиное ночное зрение тут же принялось сбоить. Окружающий мир то погружается в чернильную темноту, то вновь выступает из темноты во всех деталях и подробностях. Виант отвернулся. Очень похоже на то, что в коробочку встроен красный индикаторный светодиод.
  - Ладно, пошли от сюда, - Виант опустился на четыре лапы.
  - Но-о-о..., - начала было Инга.
  - Не взорвалась и ладно, - отрезал Виант. - Будем считать, что нам не повезло наткнуться на ещё одну загадку "Другой реальности".
  - Почему это сразу не повезло? - Инга засеменила следом.
  - А потому, что от всех этих загадок, в самом лучшем случае, одно сплошное беспокойство.
  Увы, но так уж устроен человек - в любой неизвестности в самую первую очередь приходится подозревать самое плохое.
  Через два метра Виант вновь остановился. Ещё два узких канала отходят от основного в разные стороны.
  - Инга, проверь правый, а я левый, - скомандовал Виант.
  Едва Виант проскользнул по более узкому каналу, как сверху донеслись голоса:
  - В Мислан полиция пресекла ещё одну попытку мародёрства, - доложил мужской голос. - Мародёры в количестве десяти человек убиты на месте при попытке их остановить.
  Повисла тяжёлая пауза.
  - Грустно, майор, - отозвался женский голос. - Ещё неделю назад нас всех за такую попытку остановить расстреляли бы сначала газеты, а потом суд.
  - Порядок должен быть восстановлен, - в голосе мужчины звякнул металл.
  - И он будет восстановлен, можете не сомневаться, - отозвался не менее твёрдый женский голос.
  Виант развернулся и побежал прочь. Рабочий кабинет, здесь и сейчас ловить нечего. Власти резво и радикально принялись наводить в столице порядок. Это не есть хорошо, ибо чиновников возможное наказание за превышение должностных полномочий уже не слишком беспокоит, если беспокоит вообще.
  - Что у тебя? - спросил Виант, когда выбрался в главный канал и застал в нём напарницу.
  - Голяк полнейший, - Инга разочарованно махнула лапой. - Кабинет, человек десять, что-то обсуждают и орут друг на друга.
  Моральная атмосфера в подвале Правительственного дворца не радует. Впрочем, Виант молча развернулся на толстом электрическом кабеле и затрусил дальше, их это не касается. Да, мир снаружи на всех парах летит в Тартар, но у них сейчас свои проблемы и заботы.
  Очередной щелчок будто долбанул кулаком в ухо. Виант резко затормозил. Ещё одна таинственная коробочка не осколочная мина. Под слоем пыли едва заметно мерцает световое пятно. Да и хрен с ней, Виант припустил дальше. Но, едва мимо таинственной коробочки проскочила Инга, как она опять выразительно щёлкнула.
  Виант остановился и развернулся на месте. Это не случайно. Неужели и эта и та коробочки реагируют на их перемещения? Если прикинуть, Виант склонил голову набок, то Инга вышла за воображаемый радиус поражения. Коробочка висит себе на стене и больше не щёлкает.
  - Мне это не нравится, - Инга выразительно покосилась на серую узкую коробочку.
  - Мне тоже, - буркнул Виант. - У тебя будут какие-нибудь предложения, замечания, пожелания?
  - Нет.
  - Вот и у меня нет.
  Виант побежал дальше по толстому электрическому кабелю. Все эти щёлкающие коробочки оптимизма не внушают. Ясно, что они часть какой-то системы. Но какой именно? А шут его знает.
  

Глава 14. Новая модель

  По левую руку показался ещё один узкий канал. В него входит всего один электрический кабель, зато труб целых три. Одна из них толстая, а две других гораздо тоньше.
  - У меня очень хорошее предчувствие, - заявил Виант. - Давай за мной.
  Одна толстая труба и две тонкие - это очень хорошее сочетание. Виант пробрался в более узкий канал. Первыми выскользнули наружу две тонкие трубы. Самая толстая свернула в сторону. Канал сузился ещё больше. Очень скоро от толстой трубы начали отходить несколько более тонкие. Отлично, Виант улыбнулся, это должна быть канализация. У четвёртой по счёту отворотки сверкнул лучик света, ночное крысиное зрение тут же отрубилось.
  Мир погрузился в темноту, но это не страшно. Белый свет струится через щель между пластиковой трубой и стеной. Виант едва протиснулся через нее и-и-и... И выскочил возле белого унитаза. Взгляд метнулся по сторонам, точнее, это туалетная кабинка. За тонкой дверцей горит свет и шумит вода. Ещё миг, вода смолкла и раздались шаги. Человек помыл руки и вышел вон. Следом погас свет, зато вновь включилось крысиное ночное зрение.
  - Отлично, - Виант отступил в сторону, - мы нашли туалет. Здесь должна быть вода.
  - Предлагаешь нырнуть в унитаз? - Инга выбралась из щели следом.
  - Ну-у-у..., - протянул Виант, - если тебе так хочется, то ныряй. А я поищу рукомойник.
  Через широкую щель между кафельным полом и тонкой дверцей Виант выбрался из кабинки. Это женский туалет. Кабинок целых четыре и ни одного писсуара. Зато нашлись умывальники. Небольшие совсем, только-только руки сполоснуть. Единственное, забраться будет проблематично.
  Крысы - далеко не кенгуру. Едва-едва, с горем пополам и матюгами, с трудом уцепившись за пластиковые трубы, Виант сумел забраться в рукомойник. В соседнем пристроилась Инга. Передние лапы сдвинули в сторону кран, тут же тонкой струйкой полилась вода. Виант напился до отвала. Нет, он вовсе не страдал от жажды. Другое дело, что бродячая жизнь на выживание приучила его не пренебрегать возможностями лишний разок утолить жажду. Что там будет дальше, то ведают лишь боги "Другой реальности". Зато Виант твёрдо знает другое - без еды можно протянуть несколько дольше, чем без воды.
  В женском туалете вспыхнул свет. Тело быстрей мысли! Виант синхронно с напарницей сиганули из рукомойников прямо на пол. Во засада! Мокрые лапы проскользнули по кафельным плиткам, Вианта развернуло словно машину на скользкой дороге. Но направление выбрано правильное - в четвёртую кабинку.
  - И что мы тут забыли? - загрохотал недовольный мужской голос.
  Мужской голос? Виант на миг остановился и поднял голову.
  - Мы ничего тут не забыли, но нужно всё осмотреть, - сказал, как отрезал, другой грубый мужской голос. - Возможно, мы столкнулись с неизвестной моделью. И, ради бога, оставь свои туалетные шуточки.
  Тихо скрипнула дверца первой кабинки. Во дают! Виант притаился за унитазом и вылупил глаза. Мужчина в строгом деловом костюме опустился на четвереньки. Рукава чёрного пиджака принялись подметать кафельный пол. В руке зажат какой-то прибор. Внешне он похож на компактный миноискатель, круг диаметром сантиметров пятнадцать на короткой резиновой ручке. Мужчина самый тщательным образом "обнюхал" приборчиком пространством возле унитаза. Ещё только не постучал по "белой скале".
  - Чисто, - мужчина бойко поднялся на ноги. - Давай следующую.
  Инга первой протиснулась в щель между стеной и канализационной трубой. Дурное предчувствие запело хором пьяных кошек. Ну их к чёрту! Виант пролез следом. Но проклятое любопытство один хрен удержало его в узком бетонном канале, через который протянута канализационная труба со всех унитазов.
  - Ты чего застрял? - над ухом недовольно пискнула Инга. - Валим отсюда.
  - Подожди, - бросил через плечо Виант.
  Невероятно, Виант недовольно нахмурился. Двое мужчин в строгих деловых костюмах могут быть только сотрудниками службы безопасности Правительственного дворца. И не какие-то охранники у служебного входа, а работники оперативного отдела. Но кого они ищут? Очень, очень не хочется верить, что...
  - Смотри, Стил, здесь дыра.
  Виант прижался к бетонному полу. Через щель между стеной и пластиковой трубой струится свет, ночное крысиное зрение тут же вырубилось. Не иначе, сотрудник СБ посветил ручным фонариком.
  - Вижу, и что дальше? - отозвался Стил. - Предлагаешь вскрыть пол?
  - Не знаю, - недовольно буркнул второй. - Прибор ничего не ловит. А вдруг и в самом деле новая модель?
  - Доложим начальнику, пусть решает.
  Мужчины в строгих деловых костюмах ушли.
  - Виант, - раздался над ухом писк напарницы, - только не говори мне, что они пришли по наши души.
  - Хорошо, не буду, - ответил Виант.
  Вот такой получился не совсем смешной анекдот. Виант следом за Ингой выбрался в главный канал под полом в коридоре. Они с Ингой огромное количество раз исследовали жилища людей на предмет еды, воды и места для отдыха. Да, можно сказать, они постоянно натыкались на самые разные ловушки для грызунов. Там были и классические пружины с приманкой в виде сыра на тонкой стальной палочке, и даже продвинутые клетки с датчиками движения. Но они все, так сказать, были пассивными средствами охоты на грызунов. Очень часто было вполне достаточно обойти ловушку и не зарится на приманку, как бы аппетитно она не выглядела и не пахла. Но чтобы люди, да ещё сотрудники службы безопасности в строгих деловых костюмах, пускались в погоню за крысами? Нет, Виант качнул головой, такого не было ни разу.
  - Подожди, - Инга схватила Вианта за хвост. - Кажется, я поняла: нас засекли те самые щёлкающие коробочки. Наверняка в них встроены датчики движения.
  - А так же детекторы крысиного писка, - добавил Виант.
  Получилась ещё одна совсем не смешная шутка.
  - Нет, что-то здесь не сходится, - продолжил Виант. - Сами по себе датчики движения и детекторы крысиного писка бесполезны. Ты заметила хоть что-нибудь похожее на ловушку для крыс?
  - Нет, - ответила Инга.
  - Вот и я ничего не заметил, - Виант кивнул. - И тем более непонятно, зачем эти датчики движения выдают себя столь заметным щелчком?
  - Действительно, - Инга задумчиво нахмурилась, - зачем?
  - Впрочем, - Виант поднялся на лапы, - в любом случае, нужно проверить.
  Самый большой страх нагоняет неизвестность. Конечно, очень хочется верить, что это такой баг "Другой реальности". Но холодный разум упорно настаивает на поиске другого рационального и вполне логичного объяснения. Другое дело, что ни Виант, ни Инга понятия не имеют, что это такое.
  Логично предположить, что бетонный канал напичкан щёлкающими коробочками. Виант неторопливо побежал дальше по самому толстому электрическому кабелю. Однако, как бы он не озирался по сторонам, знакомый щелчок, один хрен, треснул прямо над ухом.
  Взгляд скользнул по стене, а вот и та самая щёлкающая коробочка. Виант специально остался на месте.
  - Один. Два. Три, - Виант принялся считать вслух. - Четыре. Пять.
  Стальные листы над головой аж дрогнули от дружного топота ног.
  - Он должен быть здесь! - знакомый мужской голос агента СБ аж дрожит от возбуждения. - Датчик только что сработал!
  - Датчики и до этого срабатывали, - возразил другой агент СБ.
  Треск и шелест. То, чем были укрыты стальные пластины, отлетело в стороны. Сквозь щели брызнули потоки света. Страх ударил в голову, Виант тут же отскочил в сторону. Как на грех, задняя лапа соскользнула с изоляции кабеля. Ещё миг, Виант шлёпнулся на дно бетонного канала.
  Боль обожгла спину, зато включила мозги. Виант тряхнул головой. Как ни странно, это то, что ему сейчас нужно. Рядом мягко приземлилась Инга.
  - Бежим? - напарницу колотит от страха.
  - Нет, - Виант перевернулся на лапы и вскарабкался на толстую канализационную трубу. - Понаблюдаем. Здесь мы в безопасности. Относительной.
  Последнее словно само слетело с языка, но так оно и есть. Буквально в метре от них толстая стальная пластина с треском поднялась. В бетонный канал хлынул поток яркого света. Виант тут же сполз с трубы вплотную к стене. Крысиное зрение окончательно вырубилось, да оно и не к чему.
  На миг над проёмом нависла тёмная фигура одного из агентов службы безопасности. Но тут в руках человека вспыхнул мощный фонарь. Луч света легко пробился до самого дна бетонного канала.
  - Ну, что? - второй агент рядом аж бесится от нетерпения.
  Луч ручного фонаря несколько раз метнулся туда-сюда.
  - Ничего, - буркнул агент с фонарём. - Удрал, зараза.
  - Но ведь ловушка сработала.
  - Говорю же тебе, модель новая, - агент высунул голову из бетонного канала. - Вызывай подкрепление. Будем ловить. По крайней мере, ловушка на него реагирует.
  Страх ледяным обручем перехватил горло и заморозил дыхание. Виант с трудом выдохнул. Вот так рассыпались в пыль последние надежды. Непонятно зачем, непонятно почему с таким остервенением, но служба безопасности ловит именно их. Правда, они ловят всего одну крысу, не две. Но это слабое утешение.
  - Виант! Виант! Что будем делать? - Инга принялась дёргать за хвост.
  - Бежать, - Виант вновь вскарабкался на канализационную трубу.
  В два прыжка Виант вновь забрался на самый толстый электрический кабель. Как не крути, а бежать по нему удобней всего. В голове запульсировала единственная мысль - это провал! Что, зачем, почему и какого хрена - это всё потом. Сейчас им нужно как можно быстрей унести из Правительственного дворца лапы.
  Очередной щелчок будто ткнул кулаком в ухо. Виант резко затормозил на месте. Инга едва не сшибла его с лап. Глаза тут же наткнулись на знакомую длинную коробку на стене канала.
  - Идиот, - тихо выдохнул Виант. - Мы оба с тобой идиоты.
  - Согласна, - Инга кивнула.
  Они и в самом деле два пугливых идиота. Вместо того, чтобы остаться на месте и как следует подумать, они рванули куда глаза глядят. И вот теперь служба безопасности знает, в какую сторону они побежали. И теперь...
  Дальше по бетонному туннелю, в метрах десяти от них, с треском поднялась ещё одна толстая стальная пластина. Потоки яркого света хлынули в проём. Следом просунулись руки, а потом голова.
  - Смотрю! - крикнул мужчина. - Мимо меня он хрен проскочит!
  Голос агента службы безопасности дрожит от восторга и азарта. Ну, конечно, Виант нахмурился, для него это игра, охота, увлекательная охота на крыс, которая, заодно, совпадает с его прямыми служебными обязанностями.
  - Может, повезёт, - за спиной тихо пискнула Инга.
  - Может, и повезёт, - Виант кивнул.
  Если им и в самом деле повезёт, то человек уберётся из прохода и они сумеют пробежать дальше. Только, увы, это мало чем им поможет. Как назло, первобытные инстинкты дали сбой. От страха Виант рванул не абы куда не глядя, а в противоположную от выхода сторону. Теперь добраться до ржавой трубы и крыльца служебного входа не просто весьма проблематично, но не факт, что вообще возможно.
  За спиной треск и шелест. Сквозь щели между пластинами хлынул свет. Виант резко рванул вперёд! И тут же слева выразительно щёлкнула ещё одна коробочка.
  - Он здесь!!! - донесся сверху радостный вопль. - Здесь! В этом коридоре!
  Проклятье! Виант развернулся на месте. Вот он тот самый момент, когда крысиные инстинкты не помогли, а только подставили самым позорным образом. Но поздно метаться. Толстая стальная пластина уже отброшена в сторону. Ещё один мужик в строгом деловом костюме засунул руки и голову в бетонный канал. Иначе говоря, путь к отступлению перекрыт.
  - Орон, видишь его? - раздался сверху мужской голос.
  - Нет, - человек прямо перед ними принялся тыкать ярким фонарём во все стороны. - Здесь темно и пыльно.
  - Неважно, - тут же ответил первый. - Смотри, чтобы мимо тебя не проскочил. Мы сейчас...
  Что значит "сейчас" выяснилось буквально через пару секунд. Треск и шелест, Виант попятился. Толстая металлическая пластина перед агентом службы безопасности поднялась и сдвинулась в сторону.
  - Не вижу! - тут же крикнул агент по имени Орон.
  - Сейчас следующую поднимем.
  Виант развернулся и побежал по самому толстому электрическому кабелю. Агенты службы безопасности перекрыли им бетонный канал в двух местах. И теперь принялись методично, за спиной раздался треск и шелест, поднимать металлические пластины. Очень скоро они откроют этот отрезок бетонного канала и начнут ещё более внимательно и в большем количестве шерстить под трубами и кабелями.
  - Пойдём на прорыв? - бойко предложила Инга, однако её голос дрогнул от неуверенности.
  В принципе, мысль хорошая, Виант машинально кивнул. Агент службы безопасности, что перекрыл им путь к отступлению, всё же не может загородить бетонный канал на все сто.
  - Нет, - Виант отрицательно мотнул головой. - Проскочить-то его мы проскочим. Только эти проклятые щёлкающие коробочки вновь отследят нас. И тогда люди вновь перекроют канал на пути нашего следования и будут следить ещё более тщательно. Даже хуже.
  - Что? Что может быть ещё хуже? - тут же встряла Инга.
  - Мы бежим не в ту сторону, - ответил Виант. - Мы ещё глубже забираемся в неисследованные дебри Дворца.
  - Тогда, что ты предлагаешь?
  - Не быть крысой, - ответил Виант. - Делай как я, если хочешь жить.
  "Не быть крысой" - универсальный принцип, который неоднократно выручал их. Люди ведь тоже не дураки и прекрасно знают повадки и страхи хвостатых грызунов. Именно на этом можно и нужно сыграть. Может статься, Виант осторожно двинулся вперёд, что это будет их единственный шанс уйти от погони. А последнее предупреждение явно лишнее, Инга и так давно научилась следовать за ним без лишних сомнений и вопросов.
  За спиной с треском и шелестом поднялась очередная толстая металлическая пластина. Виант бросил назад мимолётный взгляд. Если они останутся в бетонном канале, то непременно будут пойманы, а то и сразу убиты. Нужно, нужно идти на прорыв, но с умом.
  До открытого проёма, что перегородил им путь к отступлению, осталось меньше двух метров. Виант перебрался на самый верхний ярус электрических проводов. Над головой нависли стальные пластины. Здесь не получится бежать или хотя бы идти. Ползком, только ползком. В носу тут же засвербело, Виант еле сдержался. Проклятая пыль. Авантюра? Ещё какая! Но делать нечего.
  До агента службы безопасности Дворца осталось меньше метра. Яркий фонарик в его руке как и прежде скользит по электрическим кабелям и трубам. Но в первую очередь человек следит за дном бетонного канала. Виант улыбнулся, тем лучше.
  - Невон! Смотришь? - долетел голос одного из агентов.
  - Смотрю! - тут же отозвался человек.
  Понятно, Виант придвинулся ещё ближе, этого агента зовут Невон. Впрочем, какая разница. За спиной с треском и шорохом поднялась очередная металлическая пластина. Сердце испуганно дёрнулось, коготки тут же впились в изоляцию электрических проводов. Виант так и не дёрнул с места, лишь передвинулся ещё ближе. Теперь до края пластины осталось меньше десяти сантиметров. Опасно? Ещё как! Будь человек более внимательным, то вполне мог бы заметить их.
  Момент. Нужно ловить момент. Вот человек вновь наклонился к полу бетонного канала. Рукава и живот пиджака давно и безнадёжно испачканы серой пылью, но агента службы безопасности подобные мелочи не волнуют. Фонарик переместился в левую руку, яркий луч нырнул под самую нижнюю канализационную трубу. Виант вытянул шею. То, что нужно!
  Рывок с места! Страх и нетерпение вспыхнули в груди сверхновой звездой. Энергия взрыва разом ушла в лапы. Первый прыжок, Виант выскочил из-под толстой металлической панели. Над головой во всю мощь засверкали потолочные светильники. Второй прыжок, коготки на лапах вцепились в ткань пиджака. Ещё прыжок и ещё! Виант проскочил прямо по спине агента службы безопасности. Будто и этого мало, Инга рванула следом.
  - Невон!!! Смотри!!!
  За спиной грянул хор удивлённых голосов. Но агент Невон и сам понял, что по его спине кто-то бежит.
  - Какого!!! - агент резко дёрнулся, но только ударился головой о металлическую пластину.
  В последнее время Виант с Ингой и так, как говорится, оборзели в корягу. Ни одна нормальная крыса в здравом уме и твёрдой памяти ничего подобного не сделает. Вместе со смелостью появился опыт. Как выяснилось, это ещё один очень эффективный способ не быть крысой.
  Прыжок! Виант соскочил со спины агента СБ. Прямо перед глазами вдаль убежал коридор. И люди, много людей. Мужчины и женщины, тёмные цвета, деловые пиджаки, строгие юбки и брючные костюмы. Громкий шум привлёк внимание людей, на Вианта устремились десятки глаз.
  - Смотри!!!
  - Во дают!!!
  - Охренеть!!!
  Удивлённые возгласы и крики. Пока люди ошарашены, но это ненадолго. Виант со всех лап бросился вперёд. Левое ухо задело чёрную туфельку какой-то женщины.
  - В сторону! Всем в сторону!
  Не все в коридоре чиновники. Вперёд выдвинулся мужик в деловом костюме, однако в его руках мелькнуло оружие. Виант чуть было не сбавил ход. Точно оружие, только странное. Вместо классического пистолета что-то похоже с широким раструбом.
  Сейчас пальнёт! Страх прибавил сил. Но Виант так и не отвернул в сторону. Раструб опустился ниже, чёрное дуло уставилось прямо в лоб. И-и-и.. Виант вильнул в сторону.
  Щелчок!
  Виант на полном ходу проскочил прямо между ног агента службы безопасности. Выстрел? Где?
  Думать некогда. Виант бежит и бежит дальше по бесконечному коридору. Хотя, нет, поворот, точнее, отворотка. За спиной загрохотали... Нет, не выстрелы. А щелчки. Громкие щелчки, но не настолько, чтобы хотя бы на миг заглушить возбуждённый гомон людей.
  Боковой коридор. Коготки отчаянно заскребли по гладкому линолеуму. Вианта, один хрен, занесло на повороте. Инерция припечатала его правым боком к стене. Но тормозить некогда! Виант вновь набрал скорость.
  Коридор с гладкими красными панелями вместо обоев уходит вдаль. И двери, много чёрных дверей с табличками и номерами. Гул людей остался позади. Но уже слышны шаги. Агенты службы безопасности, чего и следовало ожидать, рванули следом за ними.
  - Сюда!!! Сюда!!! Они повернула туда!!! - надрывается за углом чей-то голос.
  Коготки скребут по линолеуму. Виант вкладывает в каждый прыжок все без исключения силы. Так не может продолжаться долго. Но, что делать? Что делать? Что делать? Паническая мысль шариком для пинг-понга скачет по стенкам черепа.
  Впереди провал. Виант радостно вздохнул. Это. Это. Это люди вскрыли пол, чтобы добраться до бетонного канала. Туда!
  Вот уже видны пыльные кабеля и трубы. Это спасение! Или нет?
  Лапы, словно тормоза, упёрлись в пол. Инерция протащила Вианта по линолеуму и едва не столкнула в проем. Нет! Виант развернулся на месте. Это не выход. Проклятые щёлкающие коробочки. Охота на крыс продолжится. Впрочем... Вот! Вот выход! Виант вновь рванул с места.
  В коридоре полно дверей. Но чуть дальше, с левой стороны, одна из них чуть приоткрыта. Туда! Виант вновь изо всех сил заработал лапами. Два метра. Метр. Прыжок! Рыбкой, зайчиком, мышкой Виант влетел в щель между дверью и косяком. Рёбра тут же отозвались болью, зато сработало. Виант не удержался на лапах. Инерция несколько раз перевернула его с боку на бок. И, финальный аккорд, в него со всего маху врезалась напарница.
  - Какого хрена ты свернул в этот кабинет? - слова Инги едва пробиваются сквозь тяжёлое дыхание.
  - А какой смысл нырять в канал? - выдохнул Виант. - Чёртовы коробочки натыканы на всём его протяжении.
  В коридоре загрохотали шаги.
  - Проклятье! Удрали! - следом полились нецензурные слова и выражения.
  - Вижу, - чуть более культурно заметил второй. - Опять в канал нырнули.
  - Опять пачкаться! Опять пластины поднимать! - первый агент кипит от праведного гнева.
  - Поднимать и пачкаться, снова и снова поднимать и пачкаться, - в коридоре появился третий, судя по властным ноткам в голосе, либо начальник, либо просто старший.
  Виант на полусогнутых отполз к стене и плюхнулся на живот.
  - Но Вобан...
  - Для тебя Вобан Ронич! - гаркнул начальник. - Проверяйте, какие датчики сработали и ловите его.
  - Их, - испуганно пискнул один из агентов.
  - Тем более, ИХ, - последнее словно начальник выделил особо.
  Пугливую тишину прорезали громкие шаги начальника.
  Повезло, Виант уронил голову на лапы. Агенты службы безопасности решили, что они с Ингой вновь нырнули в бетонный канал с коммуникациями. В любом случае, Виант с трудом поднялся на лапы, немного времени у них есть. Только, куда это их занесло?
  

Глава 15. Пусть живёт

  Всем хорошо крысиное ночное зрение, но вот опять... Виант недовольно поморщился. Через щель между дверью и косяком во внутрь кабинета вливается яркий свет. Из-за чего мир вновь стал цветным и, Виант недовольно фыркнул, тёмным. Впрочем, кое-что разглядеть всё-таки можно.
  Это, это, Виант крутанул головой, весьма просторное для переделанного подвала помещение. Да здесь же целый отдел! Не меньше шести столов стоят вдоль стен, между ними остался неширокий проход. Капитальные столы с выдвижными ящиками. Ничего похожего на компьютеры не видно, но, скорей всего, они и не нужны. В столь солидном и важном заведении как правительство Юрании в ходу электронные рабочие столы.
  В углу тёмной башней возвышается кулер. Огромная бутыль с водой сверкает ребристыми боками. Рядом с ним, на стене, тёмное идеально круглое пятно. Но что это - не понять. Как ни странно, здесь нашлись окна. Три штуки, тонкие, под самым потолком, зато занавески свисают едва ли не с потолка. Наверное, в этом кабинете работает много женщин. Это мужикам всё по барабану, прекрасная половина человечества любит заполнять окружающее пространство уютом и красотой.
  - Инга, - Виант развернулся к напарнице, - давай закроем дверь.
  - Давай.
  В коридоре агенты службы безопасности продолжают оживлённо говорить. То и дело долетают треск и шелест очередной поднятой пластины. Однако люди ничего не заметили, когда Виант с напарницей аккуратно, почти до щелчка, прикрыли дверь. В кабинете стало темно и, наконец, включилось крысиное ночное зрение.
  - Виант, ты заметил, какое странное оружие было в руках у людей, - Инга прислонилась спиной к почти закрытой двери.
  - Заметил, - Виант кивнул, - только не понял. Я думал, это пистолет или ружьё, может даже дробовик. Только выстрелов как таковых не было. Только щелчки.
  - Вот именно, - Инга шумно перевела дух, - только щелчки. Это многое объясняет.
  - Что именно объясняет? - Виант уставился на Ингу.
  Напарница отошла от двери и легла на пол. Её дыхание до сих пор немного нервное, но уже не как у загнанной лошади. Виант прилёг рядом. Чего скрывать, он и сам ещё толком не отошёл. Бешенная скачка по коридору до сих пор отзывается болью в лапах при каждом шаге.
  - Так что именно оно всё объясняет? - повторил Виант.
  - Ты знаешь, чем в нас стреляли? - Инга приподняла голову.
  - Не томи, - Виант сердито поморщился.
  - Электромагнитными волнами, - напарница усмехнулась. - Учитывая, что на Ксинэе в ходу электромагнитное оружие, то по нам шпарили весьма и весьма могучими импульсами. Любая электроника тут же спеклась бы к чёртовой матери. Очень похоже на то, что и те щелкающие коробочки в бетонном канале так же "взрывались" мощными электромагнитными волнами.
  - Ты хочешь сказать..., - начал было Виант.
  - Да, - Инга сдавленно рассмеялась, - люди приняли нас за роботов-шпионов последней модели. Да и трудно подумать иначе, ведь мы фоним железом. В смысле, наши шкуры пропитаны ржавчиной.
  - Так вот о какой новой модели они твердили, - тихо произнёс Виант. - Ну, хорошо, а почему мы тогда ничего не почувствовали?
  - Ты сейчас в таком запаренном состоянии, что вообще ничего не почувствуешь, - Инга тихо хохотнула. - Ну а если серьёзно, то у подобного оружия есть одно очень серьёзное свойство: оно стреляет мощными импульсами. Вот если бы электромагнитный поток был бы в три раза слабее, но длиннее раза в три, то ты мог бы запросто поссать кипятком.
  - Как это кипятком? - Виант встревожился не на шутку.
  - Проше говоря, это эффект микроволновки: мощность большая, но очень короткий импульс. Любая электроника вылетает к чёрту на раз, а живой организм, точнее жидкости в этом самом живом организме, просто не успевают нагреться, - пояснила Инга.
  Ещё одна злобная шутка со стороны "Другой реальности". Конечно, на Ксинэе, по сравнению с Землёй, робототехника продвинулась далеко вперёд. Даже больше - одного робота-шпиона они уже видели в туннеле метро в Гаочане. Вполне логично предположить, что существуют и другие гораздо более компактные модели.
  Любое действие вызывает противодействие - это закон. В свою очередь Правительственный дворец, как один из самых важных военных и политических объектов Юрании, обзавёлся соответствующей защитой. Бетонный канал, по которому проложены коммуникации, идеальная тропа для роботов-шпионов. Вот почему он напичкан щёлкающими коробочками. Всё бы ничего, но они же среагировали и на крыс. Точнее, на ржавый металл в их шкурах. И-и-и... Виант закатил глаза, служба безопасности Правительственного дворца встала на уши. Всем этим агентам плевать на хвостатых грызунов. В первую и единственную очередь они принялись ловить и, поди, ловят до сих пор двух роботов-шпионов. Вот уж точно специально не придумать, каким боком Вианту с Ингой вышел рядовой, казалось бы, спуск по насквозь ржавой трубе.
  - Как хорошо быть из плоти и крови, - тихо произнёс Виант.
  - Это верно, - легко согласилась Инга. - Только жрать хочется.
  - Насчёт еды ничего сказать не могу, но вода, - Виант повернул голову, - здесь есть.
  - Подожди, - Инга поднялась на лапы и заводила носом, - или у меня голодные глюки, или здесь и в самом деле пахнет едой.
  Виант тут же поднялся на лапы и втянул ноздрями воздух. Еда! Желудок нервно дёрнулся. В воздухе и в самом деле витает запах еды, только не понять какой именно. Вроде, мясо, вроде, нет. Вроде как синтетика, мусорная еда. Только вряд ли это дешёвые конфеты и леденцы со вкусом мяса. Но это всё равно еда. Точно!
  Очень вовремя включилось ночное крысиное зрение. Виант поднял голову. А, понятно: тёмное круглое пятно на стене возле кулера на проверку оказалось мишенью для дартс. Причём, мишень не из дешёвых, круги и радиусы, что делят её на сектора, выполнены из прочной проволоки и даже слегка приподняты над поверхностью мишени.
  К столам придвинуты стулья с изогнутыми спинками. Ещё Виант рассмотрел вешалку налево от входа и электронные часы на стене, которые почему-то не работают. И еда, Виант вновь потянул носом, в воздухе витает запах еды.
  В коридоре по-прежнему царит суета. Агенты службы безопасности Правительственного дворца вроде как перестали суетиться над проёмом в полу, но из-за едва прикрытой двери всё равно то и дело долетают торопливые шаги. По идее, нужно придумать, как побыстрей выбраться отсюда, но еда. Запах еды кружит голову и поганым веником прогоняет прочь все прочие мысли. Виант, словно сомнамбула, пробежался по узкому проходу между столиками до задней стены.
  Только не это! Виант в ужасе попятился. В углу кабинета притаился пластиковый контейнер для переноски домашних животных. Дверца в виде решётки распахнута настежь. Рядом расстелен круглый коврик, стоит лоток с закруглёнными углами и двойная миска. В левом углублении можно различить кусочки корма. Это они пахнут вроде как мясом и синтетикой одновременно.
  Что реальная, что виртуальная жизнь, они обе бесконечны в своих проявления. Никогда заранее не догадаешься, в какую яму попадёшь или где поскользнёшься. Виант медленно повёл глазами из стороны в сторону. В государственных учреждениях не принято держать домашних животных. Однако на Ксинэе начался такой кавардак, что кто-то из чиновников притащил на работу домашнюю кошку. И, естественно, оставил её с лотком, ковриком и полной миской в пустом кабинете.
  Шлепок слева. Виант резко повернул голову. Проклятье! Это не кошка, это гораздо хуже! Крысиное ночное зрение, будто специально, позволило во всей красе рассмотреть миниатюрную собачку. Грушевидная голова, уши торчком, маленькие глазки. Шерсть короткая, но очень густая. В чёрно-белом свете она выглядит серой. Кажется, это миниатюрная декоративная собачка. Светские дамочки очень любят таскать подобные создания на всякие светские мероприятия. Однако, Вианта прошиб холодный пот, никакое домашнее или светское воспитание не способно выбить из подобных собачек их изначальное предназначение - ловить крыс.
  Треугольные уши собачки слабо дёрнулись. Будто и этого мало, тварь потянула носом и... шагнула навстречу. Секундное замешательство. Виант рванул в левую сторону, Инга в правую. Собачка тут же разразилась звонким лаем.
  Ужас пульсирует в висках и придаёт лапам бешенное ускорение. Бежать по прямой - верная смерть. Собачка, может быть и мелкая, и декоративная, но лапы у неё всё равно длинней. Манёвр уклонения. Виант принялся дёргаться из стороны в сторону. Но долго это продолжаться не может. Просторный кабинет на шесть столов всё равно слишком мал для гонок со смертью. Виант развернулся ко входной двери.
  Как хорошо, что у них с Ингой так и не хватило сил закрыть входную дверь до конца. Виант подскочил ближе. А то вообще каюк. Передние лапы впились в торец двери. И-и-и... Но Виант замер на месте.
  Собачий лай словно звонкий колокольчик звенит в просторном кабинете, словно горное эхо отскакивает от стен, но только не у него за спиной. Виант юлой развернулся на месте. Как на грех, ночное крысиное зрение дало сбой. Мир погрузился во тьму. Но... Точно! Собачка едва ли не захлёбывается собственным лаем в углу возле кулера. А это значит... Внутренности покрылись изморозью.
  Только не это! Виант на полусогнутых лапах отвалил от входной двери. Шаг, другой. Крысиное ночное зрение опять врубилось на полную катушку. Ужасное зрелище предстало во всём своём ужасном великолепии.
  Народная мудрость не зря предупреждает, что не стоит гнаться за двумя зайцами сразу. Мелкая декоративная собачка вряд ли слышала об этой поговорке, но и её врождённые охотничьи инстинкты не подкачали: она погналась за одной крысой. И этой крысой стала Инга.
  Мелкий крысолов загнал напарницу в угол за кулером. Собачонка прыгает из стороны в сторону и захлёбывается лаем. В ответ Инга грозно шипит и пытается напугать противника острыми крысиными зубками. Помогает хреново. Лишь только благодаря тому, что домашняя любимица впервые в жизни увидела настоящую крысу, она понять не может, как ловчее схватить загнанную в угол добычу. Перспектива получить когтями по холёной морде пока удерживает крысолова, но это только пока. Всего один удачный бросок, и всё будет кончено.
  Что? Что же делать? Виант в растерянности замер на месте. Мысли словно торнадо закружились в голове. Атаковать сзади? Вцепиться декоративной твари в хвост? Увы, это не выход. Маленькие размеры собачки дают ей большое преимущество в схватке с крысой. Да, она тут же забудет о напарнице и бросится в погоню за ним. Виант оглянулся, и где гарантия, что он успеет выскочить в коридор и добежать до проёма в полу? А если тварь последует прямо за ним в бетонный канал?
  Или... Виант попятился, другой вариант. Инга сама виновата, что здесь и сейчас в прямом смысле оказалась загнанной в угол. Она же доброволец на все сто и один процент. Захотела экстрима и жизни на грани - получи и распишись! Это ведь из-за неё, из-за её присутствия и командной игры, точка выхода оказалась запертой в стальном ящике и перемахнула на другой конец планеты. И где гарантия, что и в бункере под Дворцом она до сих пор не заперта во всё том же стальном ящике? А так, если он останется один, то, как знать, уровень сложности вновь станет прежним. Чем "Другая реальность" не шутит. Может, ещё до начала ядерной войны он сумеет выбраться в реальность.
  А если уровень сложности останется прежним? Новая мысль шибанула по голове. Виант плюхнулся на задницу. Нет никакой гарантии, что стальной ящик, в котором заперта точка выхода, после смерти напарницы распахнётся сам собой словно волшебная шкатулка.
  Истошный визг будто взорвал шальные мысли. Виант резко вскочил на лапы. Собачка попыталась было схватить Ингу, но, вполне ожидаемо, получила острыми когтями по морде. Первая попытка провалилась, но будут и другие. Крысолов чуть сбавил громкость лая, но, как и прежде, скачет возле кулера. Вторая попытка вполне может оказаться удачной. А если не вторая, то третья или даже четвёртая. Если Инга попытается выскочить из-за кулера, то крысолов точно вцепится ей в хребет. А это стопроцентная смерть.
  Да пропади оно всё пропадом! Виант оскалил острые крысиные зубы. Если собача не загрызёт Ингу, то он сам её придушит! Но позже. А сейчас... Если вцепиться этой декоративной твари в хвост... Нет, Виант остановился, ещё лучше будет вцепиться ей в лапу. А там...
  "Не вести себя как крыса!" Виант тряхнул головой. Перед глазами будто вспыхнула красная предупредительная надпись. Рукопашную схватку собачка, один хрен, выиграет. Нет! Иначе! Действовать нужно иначе. Но как иначе?
  Лапы жжёт от нетерпения. Крысиные инстинкты требуют пустить вход зубы и когти. Но нельзя! Нельзя так! Глаза заметались из стороны в сторону. Должен. Доложен быть другой выход.
  А это что? Виант сощурился. Выход! Да это же выход. Крысиные инстинкты пинком отлетели в дальний угол сознания. Виант дёрнул под стол. Вот оно как не быть крысой. Передние лапы подхватили с пола дротик для игры в дартс.
  Ага! Виант развернулся на месте. Декоративная тварь ничего подобного не ожидает, никогда и никак. Дротик качнулся в лапах, Виант перехватил его поудобней. Длинная стальная игла нацелилась на собачку. Бросить не получится, но вот ткнуть - это запросто. А теперь в атаку!
  Дротик над головой. Прямо на задних лапах Виант устремился на крысолова. Набрать ускорение, и-и-и... Шаг, второй, третий. Виант разогнался как паровоз с заклиненными тормозами. Достаточно будет одного удара. Всего одного!
  Собачка на миг замерла на месте. Тварь устала. Тем лучше! Последний бросок. Виант пискнул от натуги.
  Тычок!
  Длинная стальная игла угодила точно в собачий зад! Да на всю глубину! И лишь пластиковое закруглённо древко остановило более глубокое проникновение.
  Звонкий лай в момент сменился на жалобный визг. Собачонка подпрыгнула едва ли не выше кулера. Задние лапы сшибли Вианта на пол. Рядом прошуршал дротик для дартса. Крысолов ринулся вон из кабинета. Передние лапы дёрнули в сторону дверь. Ещё миг, собачка исчезла в коридоре.
  Сноп яркого света сбил крысиное ночное зрение. Виант отвернул морду в сторону. Бред наяву, но сработало! Единственный тычок пришёлся в самое уязвимое место. Специально так не попадёшь. На полу остались кровавые пятна. Опасность миновала. А это значит...
  В два прыжка Виант подскочил к кулеру. Напарница сидит на заднице и нервно дышит.
  - Виант..., - Инга подняла голову.
  Но договорить напарница так и не успела. Виант с ходу сшиб её плечом. Инга плюхнулась на спину.
  - Женщина! - Виант схватил Ингу передними лапами за горло. - Какого хрена я должен рисковать свой жизнью, чтобы спасти твою? А-а-а!!! - пискнул Виант.
  Это было бы очень смешно, не будь оно так грустно. Из-за Инги, из-за её жажды адреналина, сложность миссии "Ядерный конфликт" заметно увеличилась. Ну и далее по списку. Ярость, наконец-то, нашла выход. Наконец-то он придушит эту тварь! Виант принялся немилосердно трясти напарницу.
  На этот раз вовремя склеить лапы Инге не удалось. Пальцы всё сильней и сильней сдавливают ей горло. Сперва напарница пыталась спихнуть Вианта с себя, но он навалился на неё всем телом. Ещё немного... И всё будет кончено!
  - Зачем тогда спас-с-с? - с трудом прохрипела Инга.
  Действительно, Виант поднял голову, зачем он её спас от крысолова? Пока собачонка пыталась схватить Ингу и сломать ей хребет, у него была масса времени сделать лапы. А сейчас, Виант глянул на Ингу. А сейчас и в самом деле глупо убивать её.
  - Повезло тебе, - Виант разжал пальцы и отошёл в сторону.
  - Спасибо, - прохрипела Инга.
  Как же глупо получилось, Виант бухнулся на задницу и нервно рассмеялся. И погибнуть Инге не дал, и самолично так и не придушил. Получается, пусть живёт.
  - Да не злись ты так, - Инга, наконец, перестала хрипеть. - Тебе воздастся. Обязательно.
  В ответ Виант лишь хмыкнул. Весь его жизненный опыт говорит о том, что с воздаянием в реальности как-то не очень. Хреново, откровенно говоря. И нет никаких надежд, что в виртуальности ситуация хотя бы на гран лучше.
  - И вообще, женщин бить нельзя, - заметила напарница.
  В ответ Виант опять рассмеялся.
  - Как говорил мой дед, - Виант чуть повернул мордочку в сторону напарницы, - женщину бить нельзя. Если что, то лучше её сразу убить. Но бить нельзя.
  - Так ты, это..., - неуверенно протянула Инга.
  - Вот и я тебя бить не буду, - Виант ответил на незаданный вопрос.
  Глупость восьмидесятого уровня. Они не женаты, никогда не были супругами и не факт, что хоть когда-нибудь ими станут. Но Виант и в самом деле никогда в своей жизни не поднимал руку на женщину. На свою беду Инга стала первой, кого он чуть было реально не задушил.
  - Ладно, проехали, - примирительно произнесла Инга. - Как ты умудрился отправить собачку в нокаут?
  - А, это, дротик, - Виант махнул лапой в сторону. - На стене мишень для дартса висит. Очень вовремя дротик под руку подвернулся. Ну и немного везения. Да, кстати, - печальное веселье вновь наполнило Вианта, - будем считать, что это была компенсация будущего вреда.
  - В смысле? - Инга насторожилась.
  - Ну как же, - Виант всем телом развернулся к напарнице, - тебя же ждёт как минимум ещё одна ходка в "Другую реальность". Эта же, по сути, провалена. Что ты расскажешь Николаю Павловичу и Михаилу Владимировичу? Что просроченные рыбные консервы на самом деле можно есть? Или что мусор и в самом деле ничего себе на вкус, когда не жрал три дня?
  Инга недовольно фыркнула. Так оно и есть. Всё, что можно было вынести полезного из "Другой реальности", Виант, как крыса, уже вынес. Начальство "Синей канарейки", это как пить дать, вновь запихнёт в "малахитовую капсулу" не только его, но и её за компанию.
  Виант покосился на Ингу. Да сжалятся над ней боги "Другой реальности". Да пройдёт она через горнило второй ходки и сумеет вытащить в реальность хотя бы одну, но весьма и весьма обалденную технологию.
  - Пора уходить, - Инга поднялась на лапы. - Не ровен час либо службисты начнут проверять все кабинеты, либо хозяйка декоративного крысолова вернётся.
  - Хорошая мысль, - Виант поднялся на лапы следом, - но я предлагаю задержаться и воспользоваться плодами нашей победы.
  - Еда, - тихо воскликнула Инга.
  Хозяйка декоративной собачки, ну или хозяин, щедрой рукой сыпанул в миску кучу еды. Очень похоже на то, что это были консервы. Во второй миске должна быть вода. Так оно и оказалось. Виант на пару с Ингой подчистую слопали всю собачью еду и вылакали всю воду. Пусть не под завязку, но набить желудки худо-бедно основательно у них получилось. Заодно Виант понял, почему так и не смог разобрать, чем это пахнет в кабинете.
  Собачий корм что по запаху, что на вкус похож на мясо. Только на самом деле во влажных кубических кусочках нет ни грамма настоящего мяса. Одни лишь ароматизаторы и пищевые добавки. Иначе говоря, дешёвка.
  - Славно перекусили, - Инга смахнула с усов капельку воды.
  - Радуйся, подруга, - Виант сытно рыгнул, - нам только что повезло подкрепиться самыми настоящими довоенными мясными консервами.
  В ответ Инга нахмурилась. Ещё одна печальная шутка. Но так оно и есть на самом деле. Виант облизал пальцы на левой передней лапе. Очень скоро даже эти дешёвые собачьи консервы станут жутким дефицитом и настоящим деликатесом.
  Декоративный крысолов выскользнул в коридор и оставил после себя приоткрытую дверь. Не успел Виант подойти ближе, как снаружи донёсся властный мужской голос:
  - Проверьте кабинеты, они не могли далеко уйти.
  - Будет исполнено, - в разнобой отозвались сразу несколько грустных голосов.
  Хреново дело. Виант подскочил к двери и навалился на неё всем телом.
  - Инга, помоги, - натужно пискнул Виант.
  Напарница не стала ни спрашивать, ни уточнять. Под двойным напором дверь нехотя тронулась с места. Страх придал сил. Ещё чуть-чуть... Щелчок дверного замка словно победоносный салют разлетелся по пустому кабинету.
  - А теперь объясни, зачем мы это сделали и как теперь выберемся от сюда? - Инга, тяжело дыша, привалилась к двери спиной.
  - Ты что, сама не слышала? - Виант перевёл дух. - Агенты службы безопасности взялись за проверку кабинетов. А так, - Виант хлопнул ладонью по косяку, - у нас будет несколько больше времени.
  Вот как полезно знать привычки и повадки людей. Виант грустно усмехнулся. Вполне естественно, что агентов службы безопасности в первую очередь привлечёт приоткрытая дверь.
  - Закрывайте канал.
  Донёсся из-за двери приглушённый голос. Следом что-то бухнуло. Виант вздрогнул. Хотя и так понятно, что это бухнуло - толстый стальной лист.
  - Хреново дело, - сквозь зубы процедил Виант. - Теперь нам заказан путь обратно в бетонный канал.
  - Может, спрячемся где-нибудь здесь, - предложила Инга.
  Виант ещё раз окинул взглядом просторный кабинет.
  - Вариант рискованный, но может прокатить, - заметил Виант. - Люди ловят роботов-шпионов новейшей модели, а не живых крыс. Оставим его на крайний случай. И даже не предлагай сдаться!
  Инга послушно захлопнула пасть.
  - Война на носу. Никто не будет разбираться, как это две крысы проявили столь дюжий ум, столь долго убегали от службы безопасности и как вообще сумели пробраться во Дворец, - предупредил Виант. - Каблуком по хребту, и двумя вредителями меньше.
  - Тогда, - Инга подняла глаза, - попробуем удрать через окно.
  Виант обернулся. В принципе, это идея. Шторы спускаются почти с самого потолка и до пола. Забраться по ним до окна и даже удержаться на узком подоконнике, в принципе, реально. Как минимум, стоит попробовать.
  Как жаль, что в чёрно-белом мире крысиного ночного зрения не понять, какого цвета штора, но на ощупь очень даже приятная. Виант тут же забрался по ней до окна. Коготки оставили на мягкой ткани овальные дырочки. Плевать. Интуиция подсказывает, что грядущую ядерную войну Правительственному дворцу всё равно не суждено пережить. Не дано, не поможет даже мощный "зонтик" ПВО и ПРО, что, несомненно, растянут над столицей Юрании.
  Не, в этом кабинете точно работали женщины. Виант перегнулся со шторы. Лапа шаркнула по узкому подоконнику, пыли практически нет. Да и сами стёкла в толстом пластиковом стеклопакете на удивление гораздо чище, чем можно было бы предположить. Тем лучше. Главное, это ручка. Достаточно длинная ручка, что удерживает раму в вертикальном положении.
  Получится или нет? Ведь окно давно не открывали. Выяснить это можно только одним способом. Прыжок. Коготки на передних лапах уцепились за пластиковую раму. Останутся следы и царапины. Плевать ещё раз. Пусть агенты службы безопасности поразятся ловкости и сообразительности робота-шпиона. Как-никак, новейшая модель.
  Задние лапы то и дело срываются с подоконника. Он мало того, что узок, так ещё и наклонён под углом сорок пять градусов. Осторожно, очень осторожно, Виант добрался до ручки. А теперь самое сложное, самая настоящая акробатка. О промахе лучше не думать. Виант подобрал задние лапы... Прыжок! Пальцы с крысиными коготками едва-едва уцепились за длинную стальную ручку.
  Пронесло! Виант перевёл дух. Если бы не удалось, то падение на рабочий стол с полутораметровой высоты здоровья ему явно не прибавило бы. Но не стоит о грустном.
  Под тяжестью крысиного тела длинная ручка чуть заметно тронулась с места. Похоже, окно и в самом деле очень давно не открывали. Виант подёргался как кукла на ниточке - бесполезно. Упрямая ручка упорно не желает опускаться ещё ниже. А если иначе?
  Будь у него человеческое тело, то Виант ни за что не сумел бы провернуть этот трюк. Ведь он не гимнаст и не циркач. А так... Виант изогнулся и подтянулся. Задние лапы упёрлись в потолок. Виант встал на манер распорки. А теперь...
  От запредельных усилий на лбу выступила испарина, мышцы взвыли от боли дурными голосами. Виант лишь молча стиснул зубы. Ведь не так давно он уже власть поиздевался над собственным телом, когда удирал от людей по коридору. Да ещё собачий корм, будь он неладен, того и гляди вывалится обратно. Ещё немного! Виант натужно зашипел. Стальная ручка медленно, будто делая большое одолжение, пошла вниз. Ещё чуть-чуть!
  Щелчок словно раскат салюта в день победы. Ручка опустилась, Виант едва не свалился на рабочий стол под окном. Но, главное, получилось - толстая пластиковая рама с натужным скрипом распахнулась. Холодный уличный воздух будто прохладная вода обдал Вианта с кончика носа до кончика хвоста.
  А теперь ещё немного акробатики. Виант выбрался наружу. Ночное крысиное зрение благополучно вырубилось. А всё потому, что на стене Правительственного дворца, несколько в стороне от окна, во всю сияет квадратный уличный фонарь.
  К чёрту такой экстрим! Виант едва сумел сделать несколько шагов, как плюхнулся прямо на тёмный асфальт. За спиной раздался шорох и недовольный писк. Виант глянул через плечо. Ну, конечно, Инга, как самая настоящая женщина, позволила ему выполнить всю самую грязную и трудную работу. Ладно, где это они?
  Лежать на асфальте приятно и удобно, но уж больно холодно. Осень на дворе. Не приведи господь, зарядит мелкий противный дождик. Виант поднялся на лапы. На этот раз "Другая реальность" занесла их в широкий проход между четырёхэтажными зданиями. Во многих окнах горит свет. Кое-где можно различить мутные силуэты. Это, это, Виант развернулся на месте, они где-то внутри Правительственного дворца. Из-за бешенной беготни по коридорам Виант напрочь утратил представление, где они находятся, но это поправимо.
  - Инга, - Виант повернулся к напарнице, - бди по сторонам.
  Виант закрыл глаза. Внутренний интерфейс игры развернулся с первой же попытки. Вот карта разведанной территории. Виант нахмурился. Вот же засада. Как не играй с масштабом, а от больших чёрных пятен неисследованного пространства никак не избавиться. Впрочем, всё не так уж и плохо. Если разобраться, то сейчас ему нужно определить лишь направление, чтобы выбраться за пределы как главного здания Правительственного дворца, так, чуть позже, и за его периметр.
  - Ты и ты, - раздался за спиной властный мужской голос.
  От неожиданности Виант дёрнулся в сторону и прижался боком к холодной стене Дворца.
  - Осмотрите этот кабинет. Ищите малейшие следы.
  Это, Виант вытянул мордочку, агенты службы безопасности. В том самом кабинете, откуда они с Ингой едва сумели выбраться, горит свет и звенят голоса людей.
  - Капитан, смотрите!
  - Что?
  - Окно, оно открыто. Вдруг они сумели удрать через него.
  Торопливые шаги и скрип грубо сдвинутого в сторону стола.
  - Проклятье, здесь следы. На шторе и на раме следы когтей.
  - Так, это, может, это были крысы? Обычные крысы.
  - Идиот! - рявкнул капитан. - Ты где видел, чтобы обычные крысы проходили через закрытые двери и окна?
  Виант усмехнулся. У старшего агента сдали нервы.
  - Срочно осмотрите территорию за этим окном. Используйте радары и детекторы. Выполнять!
  Командный рык придал рядовым агентам скорости и служебного рвения. Дружный топот ног быстро стих.
  - Виант, - от стены на другой стороне окна отделилась Инга, - нам пора уносить отсюда лапы. Ты определил направление?
  - Да, - Виант кивнул. - Если не ошибаюсь, то нам на юг. Где-то в той стороне должна быть та самая широкая арка.
  И вновь привычный бег трусцой. Виант пробежал мимо окна, напарница пристроилась следом. Как бы не было страшно вновь наткнуться на людей из службы безопасности Дворца, но гнать во всю прыть себе дороже. Сейчас от них требуется выдержать марафонскую пробежку. Главное, успеть добраться хотя бы до парка.
  На миг Виант обернулся. Всё равно грустно. Свет из окна, через которое они выбрались наружу, ярким прямоугольником падает на серый асфальт. Увы, но на сегодня исследование Правительственного дворца закончено. Нужно вернуться на базу под полом продовольственного магазина, как следует перекусить и напиться. В идеале будет не лишним как следует выспаться. И лишь потом им предстоит решить всё тот же серьёзный вопрос - что делать дальше?
  

Глава 16. Самый серьёзный выбор

  Язычок, словно мелкая влажная наждачка, в последний раз прошёлся по шуршащей обёртке. Ладно, хватит, Виант сдвинул в сторону упаковку из-под шоколадного батончика. Это уже привычка на грани глупости подбирать все без исключения крошки и вылизывать упаковку из-под еды едва ли не до зеркального блеска. А что делать? Гораздо чаще с едой бывает большой напряг, нежели большое изобилие.
  Плотный завтрак, или крысиный ужин, можно считать законченным. Хотя, конечно, не дело перед сном набивать желудок лёгкими углеводами. Это энергия, а нужен жир, чтобы организм мог лучше восстановиться. Виант поднял голову. Недалеко от него, возле стального швеллера, штабелями сложены жестяные банки. Но консервы лучше пока не трогать. В первую очередь нужно слопать то, до чего смогут легко добраться хвостатые конкуренты. То есть, обычные крысы и мыши.
  Передние лапы скомкали обёртку из-под шоколадного батончика в шарик. Мусор прямо под лапами лучше не бросать. Виант не поленился оттащить скомканную обёртку подальше от бесценных запасов провизии и бросить в небольшую кучу мусора в глубине пола под торговым залом. Как знать, может им ещё не раз придётся воспользоваться этой нычкой и этими запасами.
  - Ну что? - Инга следом столкнула в ту же кучу мусора пустой пакетик из-под солёных орешков. - Теперь-то мы может напиться?
  - Можем, - Виант кивнул.
  Возле штабеля с консервными банками лежит бутылка с питьевой водой. Это в первый раз было проблематично свернуть пластиковую пробку. Теперь же задача прямо противоположная - достаточно крепко затянуть её, чтобы из бутылки не утекла ни одна капля драгоценной влаги. Ну и, конечно же, ненароком не пролить всю воду.
  Передние лапы осторожно повернули пластиковую пробку. Из-под неё тут же потекла вода. Большие прозрачные капли скатились в импровизированную поилку из пластиковой упаковки. Инга первой окунула мордочку в крошечную лужицу и принялась торопливо лакать. Виант печально вздохнул. Скоро, очень скоро, просто чистая вода станет важным стратегическим ресурсом. Ну и мысли, прости господи.
  Вианту на пару с Ингой без проблем удалось удрать из Правительственного дворца. Направление он определил верно. Очень скоро они проскочили через ту широкую арку, что вывела их прямиком на хорошо знакомую аллею с круглым зданием с куполообразной крышей. Пробраться через зелёные насаждения и перебраться через забор труда не составило вовсе.
  Единственное, Виант машинально поднял глаза, Анита. На её прекрасном лике им опять "повезло" узреть ярко-жёлтые пузырьки ядерных взрывов. Да ещё на околопланетной орбите словно петарда вспыхнула очередная станция. Десятки огненных искр понеслись к земле словно метеориты. Вот, только, у Вианта так и не возникло желание загадать хотя бы одно желание.
  В знакомом продовольственном магазине ни хуже, ни чище не стало. Тут либо власти сумели навести некое подобие порядка в большом городе, либо даже самые отчаянные и тупые мародёры уже отказались от мысли найти хоть что-нибудь ценное в начисто разграбленном магазине.
  Не то, что одна гора, а сразу две горы свалились с плеч, когда Виант нашёл бесценные запасы еды и воды в полной сохранности. Так или иначе хвостатые конкуренты не тронули ни одного пакета с солёными орешками и не разорвали ни один шоколадный батончик. Чего уж говорить о консервах и пластиковых бутылках с водой. Будь иначе, Виант нервно передёрнул плечами, то рыскать бы им сейчас с пустыми желудками в поисках воды и пропитания.
  Вслед за напарницей Виант до отказа, чуть было из ушей не закапало, напился прохладной и невероятно вкусной воды. Едва он поднял голову, как Инга что было сил закрутила пластиковую пробку.
  Вот она неприятная особенность крысиной жизни. Виант стряхнул с усов мелкие капельки. Так или иначе они вынуждены беречь запасы еды и воды. Но, одновременно, каждый раз им приходится до отказа набивать собственные желудки. А всё из-за того, что у них нет никакой возможности унести с собой даже самый маленький и лёгкий пакетик с вяленным мясом или солёными орешками. Единственное место, где крыса может таскать запасы еды, это на талии под кожей.
  По идее, сейчас им можно, и даже нужно, предаться блаженному сну. Виант прилёг на прежнее место возле бесценных запасов еды. Напарница прилегла рядом. Жалко только, что никакой подстилки, хотя бы бумажной рекламой брошюрки, они так и не нашли. Да и не искали, честно говоря. Опять придётся спать на пыльном бетоне. Под полом разгромленного магазина он не такой уж и холодный, как асфальт на улице. Усталость и забитый под завязку желудок тянут в сон, но спать ещё рано.
  - Что будем делать? - Инга первой нарушила напряжённую тишину.
  Виант нахмурился. Трижды проклятый вечный вопрос в очередной раз встал перед ними во всём своём подлом великолепии.
  - Давай, я сначала подведу итоги, - Виант повернул голову в сторону напарницы.
  - Подводи, - Инга лениво махнула лапой.
  - Этот самый итог у нас хреновый, - Виант на миг умолк, но тут же заговорил вновь. - Опытным путём нам удалось выяснить, что коммуникации в подвале Правительственного дворца находятся под надёжной защитой. Служба безопасности отработала почти на высшем уровне.
  - Почему это "почти на высшем", а не на "высшем"? - вяло поинтересовалась Инга.
  - Будь уровень и в самом деле высшим, то валяться бы нам с тобой сейчас не здесь, - левой лапой Виант хлопнул по жестяному боку консервной банки, - а где-нибудь на помойке с переломанными хребтами. Но мы здесь, нам удалось удрать. Потому и на "почти высшем уровне".
  - Логично, - напарница печально усмехнулась.
  - Всё дело в роботах, - Виант пропустил усмешку Инги мимо ушей. - Роботизация на Ксинэе достигла поразительных результатов. Агенты службы безопасности были уверены, что ловят роботов-шпионов. А то обстоятельство, что электромагнитные ловушки в бетонном канале не сработали должным образом, лишь добавило агентам прыти и рвения. За обезвреживание новейшей модели робота-шпиона им вполне могли дать более чем щедрую премию.
  - Это верно, - Инга кивнула. - Людям ведь не объяснить, что секретная информация нам нахрен не нужна. Да и диверсиями на линиях связи заниматься мы не намерены.
  - Тоже верно, - легко согласился Виант. - Самый печальный итог в том, что доступа в подземелья Правительственного дворца у нас нет.
  - Как в сам Дворец, так и в его подземный бункер, - подсказала Инга.
  - Мы сможем надеяться лишь на ядерный удар по Вейтину. И то при условии, - Виант поднял указательный палец, что федералы сумеют пробить ПВО и ПРО столицы Юрании. А это проблематично. Как мы успели лично убедиться, Вейтин прикрывают зенитные ракеты с ядерными боеголовками.
  Как в подобных случаях говорят шахматисты, шах и мат. Ядерная противоракета и антисамолёт - это серьёзно. Серьёзно настолько, что о радиоактивных осадках и прочей экологии уже никто не заикается.
  - Зачем всё так грустно? - Инга перевернулась на спину и раскинула лапы в стороны. - Можно поискать обходные пути. Например..., - напарница задумчиво нахмурилась, - попробовать пробраться через подземные коммуникации, метро, наконец. Ведь должна быть хотя бы одна уязвимость в периметре охраны. В конце концов, нам не нужно пустить в разнос ядерный реактор, или что там у людей в качестве источника энергии, чтобы изнутри взорвать к чёртовой матери Правительственный дворец вместе с самим правительством. И не забывай, - Инга бросила на Вианта серьёзный взгляд, - "Другая реальность" сама заинтересована, чтобы мы, как игроки, добрались-таки до точки выхода. Будь иначе, то ещё на той военной базе мы так бы и не успели пробраться на грузовой самолёт.
  - Правильно рассуждаешь, напарница, - задумчиво произнёс Виант, - но ты забыла об одном очень важном обстоятельстве.
  Виант покосился на Ингу, но встречного вопроса так и не дождался.
  - Время, любовь моя, время, - со вздохом пояснил Виант. - Сейчас утро одиннадцатого сентября. У нас максимум двое суток до рокового тринадцатого числа. Можно, конечно, потратить их на поиск уязвимости в периметре охраны. Тут я с тобой согласен: хоть один крысиный вход в бункер под Правительственным дворцом, но быть должен. Но это риск, большой риск. Мы можем тупо не успеть.
  - И что ты предлагаешь? - на этот раз Инга не сумела сдержать встречный вопрос.
  - У нас два базовых варианта, - Виант растопырил два пальца на левой передней лапе. - Мы можем либо забиться поглубже под землю, да хоть в том же метро Вейтина, и там переждать ядерный удар по столице. Либо вообще убраться из города как можно дальше.
  - Я выбираю первый вариант! - тут же вклинилась Инга.
  - Нет, не годится, - Виант упрямо качнул головой. - "Другая реальность" хоть и является компьютерной игрой, но в ней нет запасных жизней и возможности перезагрузиться, чтобы вновь попробовать пережить тринадцатое сентября.
  Хорошо, если ПВО и ПРО столицы выдержат натиск федералов. Тогда мы и в самом деле сумеем тем или иным образом добраться до точки выхода. А если нет? Ведь у ядерной бомбы или ракеты, кроме ударной волны, имеются ещё два очень неприятных поражающих фактора - проникающее излучение и радиоактивное заражение местности. Будет очень печально, если мы сумеем-таки выбраться в реальность, но всё равно сдохнем от лучевой болезни. Что, между прочим, и произошло с одним из добровольцев.
  В ответ Инга недовольно насупилась, но крыть нечем. Пусть Виант стал первым, кто сумел рассказать о Ксинэе и "Другой реальности" в целом, но он не был первым, кто оказался в слишком реальной компьютерной игре и даже первым, кто сумел выбраться из "малахитовой капсулы". Предшественник Вианта сумел выбраться в реальность, но тут же впал в кому и вскоре умер от убойной дозы радиации. Очень похоже на то, что он понадеялся на игровую условность "Другой реальности". Но из "малахитовой капсулы" вместе с ним вышла и лучевая болезнь в крайне тяжёлой форме. Инге прекрасно известна печальная судьба одного из добровольцев. Вот почему она так недовольно насупилась.
  - Инга, не злись, - примирительно произнёс Виант. - Меня, вообще-то, тоже не радует перспектива застрять в "Другой реальности" на долгие месяцы. Но нам всё равно придётся убраться из Вейтина как можно дальше и переждать в каком-нибудь безопасном месте самую горячую фазу ядерной войны.
  Как физик, ты прекрасно знаешь, что уровень радиации быстро падает. Как знать, может уже через неделю мы сможем вернуться в Вейтин и вновь попытаться добраться до точки выхода. Ну, ладно, - Виант поднял перед собой передние лапы, - через две недели. И тогда у врачей в реальности будет гораздо больше шансов вырвать нас из лап лучевой болезни.
  Инга в глубокой задумчивости заскребла коготками по бетонному полу. Виант мысленно воздал хвалу богам "Другой реальности". Как хорошо, что напарница в первую очередь учёный, а не фотомодель или актриса. И, как учёный, Инга привыкла в первую очередь полагаться на факты и расчёты, а не на эмоции и сиюминутные желания и страхи.
  - Хорошо, - Инга кивнула. - Допустим, мы выберем второй вариант. Но ты сам должен прекрасно понимать, что за два дня на своих четырёх мы физически не сможем выбраться далеко за пределы Вейтина. Не говоря уже о том, чтобы убраться от него хотя бы на десяток километров.
  - А вот это и есть ещё одна очень важная причина убраться из города прямо сегодня вечером, - произнёс Виант. - Пока у нас имеется возможность воспользоваться транспортом людей.
  - Да, но где мы его найдём? - спросила Инга. - Железная дорога радиусов уже не работает. Общественного транспорта тоже нет. Не забывай, что личный транспорт либо уже убрался из города вместе с владельцами, либо безнадёжно застрял в пробках на выездах.
  - Это всё так, - Виант не стал спорить. - Но правительство сумело организовать эвакуацию жителей столицы. Мы уже сами видели автобусы с людьми. Да и во Дворце нам удалось подслушать, что пункты эвакуации налажены. Найдём один такой, так попробуем забраться на какой-нибудь транспорт. На худой конец, залезем в чей-нибудь чемодан.
  - Но-о-о... - начала было Инга.
  - В лагере для эвакуированных, - Виант перебил напарницу, - у нас всяко будет больше шансов не только переждать самую горячую фазу ядерной войны, но и найти еду с водой.
  - Если только мы сами не станем едой, - буркнула Инга.
  - К чему скрывать, - Виант невольно улыбнулся, - возможен и такой вариант.
  На что так едко намекнула Инга, понять несложно. В истории Земли полно случаев, когда голод заставлял людей обратить внимание на мышей и крыс. Нет никакой гарантии, что правительство сумеет наладить снабжение лагеря для эвакуированных продовольствием. Но этот риск всё равно придётся принять.
  - Ладно, будем считать, что договорились, - Инга перевернулась на левый бок. - Как стемнеет, попытаемся удрать из города. Тем более один из пунктов эвакуации должен быть возле крепости Вотс. Это как раз недалеко от сюда.
  - Откуда ты знаешь? - Виант удивился.
  - Всё там же, во Дворце подслушала, - ответила Инга.
  Ну да, взгляд упёрся в плиты над головой, среди разговоров чиновников и в самом деле промелькнул пункт эвакуации возле крепости Вотс. Тем лучше, одной проблемой меньше.
  Так или иначе, не мытьём, так катаньем, важный вопрос удалось решить. Ну или они пришли к единому мнению. Виант закрыл глаза. Как бы не хотелось прямо сейчас пуститься в путь, но сперва им нужно как следует выспаться, а потом опять как следует подкрепиться. Иначе их шансы добраться до транспорта людей, пробраться в какой-нибудь автобус или грузовик, будут равны нулю. Да и в лагере для эвакуированных ещё предстоит найти еду, воду или хотя бы место для отдыха. Что тоже будет весьма и весьма непросто.
  Виант свернулся калачиком. Сонливость накатывает волнами, но упрямые мысли то и дело не дают погрузиться в блаженное забытье. Как же не хочется застрять в этой долбанной игре на чёрт знает сколько месяцев. Две недели - это мечта и не более того. Крысе и в мирное время приходится несладко. А что же будет твориться в послевоенное время... Ведь не зря среди профессиональных выживальщиков ходит очень мудрая поговорка: нужно бояться не конца света, а того, что начнётся после него.
  Однако, как бы не было погано на душе от столь тяжких мыслей, усталость и полный желудок всё равно взяли своё. В неуловимое мгновенье Виант крепко уснул. Уснул настолько крепко, что его не разбудил даже топот ног над головой. Кто-то прошёлся по разгромленному торговому залу. Следом грохнул горизонтальный холодильник, который не так давно был наполнен вкусным мороженным.
  

Глава 17. Докричаться до небес

  
  

Глава 18. Метод научного тыка

  
  

Глава 19. Врать не буду

  
  

Глава 20. Шквальный огонь

  
  

Глава 21. Суровая виртуальность

  
  

Глава 22. Сухопутный линкор

  
  

Глава 23. 13-й день 13-го года

  
  

Глава 24. Ужас и красота

  
  

Глава 25. Надо шевелиться

  
  Конец III тома.
  
  
   Уважаемые читатели, прочитать книгу 'Апокалипсис, вид снизу' том 3 полностью вы можете на сайте 'Author.Today'.
 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"