Тигринья: другие произведения.

Конкубина консула

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Это вторая история из жизни "дорогой мамочки". Полгода на Альмейне закончились. И баронесса Воробышек снова на Новом Вавилоне. И никакая она уже не баронесса, а всего лишь чистокровная линии лямбда. Желанный приз для любой патрицианской семьи.

Воробышек. Истории "дорогой мамочки". История 2-я: Конкубина.

(к вопросу о происхождении некоторых знатных родов)



Аннотация: Своеобразное попурри - бред по мотивам произведений разных авторов фэнтези и не только.

Оглавление:


Глава первая:
О "тёплой" встрече, ожидающей Воробышка на Новом Вавилоне, о "прекрасном годе",воспоминаниях детства и о встрече с легендой.


Глава вторая:
О знакомстве с военной базой, конфликте с легатом-прим, а также о посещении Военной Академии и знакомстве со вторым сыном.


Глава третья:
О планах военных, тренировке с легатом-прим, а также о соревновании по "ловле на шило", последующем наказании Воробышка и о семейном положении легата Вителлия.


Глава четвёртая:
О том, как Воробышек училась стрелять, ругалась с легатом-прим, а также о начале военного переворота в Республике.


Глава пятая:
О "Манифесте о гражданстве", встрече с другом детства, а также о судьбе, ожидающей сенаторов Республики и о требованиях легата-прим к внешнему виду Воробышка.


Глава шестая:
О стрельбе из лука, испытаниях по управлению флаером, а также о хулиганской выходке декуриона Азиния и реакции Вителлия Севера на отчёт о пребывании Воробышка в другом мире.


Глава седьмая:
О разговоре с первенцем, нарушении дисциплины Вителлием Флавианом, а также о ревности легата-прим.


Глава восьмая:
О том, как праздновали день рождения Академии, а также о попытке Воробышка сдружить своих старших сыновей.


Глава девятая:
О том, как легат-прим проводил воспитательную беседу с детьми их матерью, а также о каникулах Императора, о чистокровных, о признании Воробышка её отцом и заключении её брака с Императором Флавием.


Глава десятая:
О том, как Воробышек добилась хорошего настроения своего отца, а также о дуэли Вителлия Севера и барона Алека, о попытке легата-прим добиться "брачного вечера" и очередной ссоре с ним Воробышка.


Глава одиннадцатая:
О начале войны, завершении прекрасного года Марка Флавия, о трауре и утешении, о новом браке.


Глава двенадцатая:
О том, как у Воробышка появились помощницы, о превратностях войны и о том, как консул Империи совмещал служебные и личные дела.



Эпиграф:


Свободу не подарят, свободу надо взять,
Свисти скорей, товарищ, нам время воевать.
Мы жить с тобой бы рады, но наш удел таков,
Что умереть нам надо до первых петухов.

Нас горю не состарить, любви не отозвать,
Свисти скорей, товарищ, нам время умирать.
Другие встретят солнце, и будут петь и пить,
И, может быть, не вспомнят, как нам хотелось жить.

© Илья Эренбург "Французская песня"



Глава первая:
О "тёплой" встрече, ожидающей Воробышка на Новом Вавилоне, о "прекрасном годе",воспоминаниях детства и о встрече с легендой.



- Чистокровная, мы не сможем тебя защитить. Ты слишком долго думала. - И, повернувшись к мужу, - Гай, мы и себя не сможем защитить.

Смотрю на жену сенатора Мáрия, отмечая как она постарела за эти несколько лет. Надо же как-то отвлечься. За стенами беснуются толпы жаждущих моей крови, служащие портальной станции напуганы, и готовы меня отдать. Патрицианка права. Как же её зовут... Благородная Калерия. Точно. Я не предполагала, что родители моего первенца приедут за мной... Но не смогла заставить себя согласиться уехать с ними. Что-то мне не позволило это сделать. Или кто-то? Поискала в себе барона Алека, - не нашла. После нескольких наших ссор он не отзывается. А может быть ему не удалось пройти портал. Не ему, конечно. Барон продолжает жить в замке Делон, пугать людей, заниматься политикой баронств. Та часть его, которая была в поставленной им на меня метке, осталась там? Или всё-таки?..

Новый Вавилон бунтует. Очередное повышение налогов не встретило понимания. Кто-то мудрый обратил народный гнев против дорогих мамочек. Резиденции патрициев защищены от толпы не хуже, чем военные базы. Некоторые даже лучше. Так что тем чистокровным, которые находятся в них - ничего не угрожает. А вот те, кто были в общественных местах... И я... Выйдя из портала, зависла на станции. Служащие оказались между двух огней. Кто-то сообщил толпе, что здесь ожидается дорогая мамочка, и на улице меня ждёт "комитет по встрече". Сенатор, являющийся отцом моего первенца, приехал с женой, желая меня вывезти к себе. Но, памятуя об их отношении к дорогим мамочкам, так непосредственно высказанном моим первенцем, я не торопилась давать согласие. А увезти меня силой - со мной ещё совладать нужно. Ни сенатору, ни его супруге со мной не справиться. Даже вдвоём. Вот и дождались. Ещё минут пять - много десять, и полетят бутылки с зажигательной смесью...

Замигал сигнал перехода. Все напряглись. Если сейчас бунтовщики окажутся внутри... Хотя, - переход служебный. Ждём полторы минуты, пока формируется многоцелевой портал. На всякий случай, один из метательных ножей держу наготове. Да, обратно я перебиралась в комбезе и берцах. Как чувствовала! И набор метательных ножей взяла с собой. И боевой нож, который в меня бросил Кобра в начале охоты. Теперь этот нож - мой талисман. На удачу. Надеюсь, не понадобится.

Наконец-то сформировалась арка портальных врат. И в неё шагнули несколько легионеров в лёгком доспехе. Рассредоточились, взяв под контроль весь портальный зал, и двери в служебные помещения. Присутствующих в зале людей игнорируют, держа при этом под контролем. Это надо уметь, - так показать своё пренебрежение "прочим штатским лицам". Несколько секунд... И в зал вышел... консул. Багряный плащ паучьего шёлка колышется от самого лёгкого дуновения; стилизованный под офицерский доспех скафандр высшей защиты сияет. Оружие - за спиной. И правильно. Зачем благородному Флавию оружие. Если его ребята всё и всех на прицеле держат. Внутри меня раздалось злое шипение. Барон Алек всё-таки остался со мной. Консул осмотрел помещение, скользнул по мне взглядом, учтиво поклонился благородной Калерии, и кивнул сенатору, как старому знакомому.

- Приветствую, сенатор. Благородная Калерия.

Отвернулся от них, жестом подозвал одного из легионеров. С наручня легионера на возникший перед консулом экран потекла информация. Консул кивнул. Всё молча. Военные - народ своеобразный. Быстрый карьерный рост, однако. Четыре года назад благородный Флавий был легатом. А сейчас... Но армия с народом не воюет. У нас республика. Либертэ, Эгалитэ, Фратернитэ, так сказать. А народ там, за стенами, готов воевать с кем угодно. О! На меня обратили внимание! Ну надо же, не подозвал, а подошёл. Что ж я злая такая? От страха? Или это барон Алек бесится? Ревнует? Ну и зря! Между патрицием и чистокровной никаких отношений быть не может.

- Воробышек...

И тишина. Смотрю на консула, ищу сходство с благородной Софией. А консул рассматривает меня. Ой, а я-то! Привыкла баронессой быть! Благородная Калерия уже губы поджала. Сейчас воспитывать начнёт.

- Приветствую благородного Флавия.

- Я забираю тебя отсюда.

Вот так... Забираю. То есть моё мнение никого не интересует. Возникло ощущение дежавю. Смотрю на консула, потом на сенатора, потом на легионеров. Легионеры отвечают индифферентным взглядом. Им вообще пофиг. А вот сенатор попытался высказаться.

- Тебе не удастся увезти чистокровную, консул. Её разорвут.

- Если я позволю, сенатор. А я не позволю.

Не ладят патриции. Или это извечное противостояние военных с гражданскими болтунами?

- Благородный Флавий не забыл, что армия не воюет с гражданским населением?

- Какая армия, сенатор? Здесь только мои преторианцы.

Сенатор отступил на шаг, посерел лицом и севшим голосом тихо спросил:

- Ты понимаешь, что делаешь? Мы не отмоемся, если ты спустишь свору своих псов на беснующееся там быдло. Я не хочу иметь с этим ничего общего!

- Ты мне надоел, сенатор.

Еле уловимое на грани слышимости гудение готового к стрельбе оружия. Бледная Калерия. Бесстрастный сенатор. Патрицианские разборки... Консул нажал пару символов на своём наруче, и открылся люк в монолитном (я поклялась бы!) полу. Не люк, - а широченный проём, в который спокойно въедет средних размеров танк. Убежище на случай галактической войны. Консул кивнул одному из легионеров, то есть преторианцев, и тот понятливо заулыбался.

- Штатская сволочь может убираться! Всё для сохранения ваших задниц!

Ну? Я хочу сказать, что? А меня, значит, к штатской сволочи не относят? Или я - боевой трофей?

- Благородный Марий, задержись. Ты мне нужен.

Преторианцы мгновенно оттеснили от люка сенатора. Благородная Калерия осталась дожидаться мужа. Консул взял меня за руку, осторожно вынул из моих пальцев метательный нож, покрутил, улыбнувшись, и вернул мне. Нож убрала на место. Опять взял за руку. Подвёл к сенатору.

- Я беру эту женщину себе. Засвидетельствуй.

Сенатор открыл рот. Закрыл. Посмотрел на преторианцев...

- Я, Гай Марий, сенатор Республики, свидетельствую.

- Ты с ума сошёл, благородный Флавий?! Она чистокровная!

- Я это знаю, благородная Калерия.

Серьёзно сказал. С уважением. Так говорят с неадекватными людьми, или маленькими детьми... Преторианцы заулыбались. В баронствах более непосредственно реагировали. Хотела возмутиться, потому что патрицианка права, - с чистокровными конкубинат не заключается. Точнее, в законе ничего об этом нет, но и прецедентов никогда не было. Барон Алек шикнул на меня: "Молчи, ему надо иметь право на твою защиту". "Он и так обязан меня защищать. По Первому Евгеническому закону". "Глупая Воробышек! Сейчас законы не действуют. А свою женщину защитить - святое дело".

И мы вышли на улицу. К озверевшей толпе. Десять преторианцев, консул и я.

- Отдай! Отдай нам чистокровную! Отдай, патриций!

Поёжилась... Кровожадные вопли не вдохновляют. Меня засунули вглубь преторианцев. Консул бесстрастно смотрит на беснующуюся толпу, преторианцы веселятся, как на прогулке. Странное поведение... Консул вскинул руку. Толпа начала затихать...

- Расходитесь по домам, граждане. Свою конкубину я вам не отдам.

- Мы сами возьмём! Граждане! Армия не воюет с гражданским населением! Не бойтесь солдат! Хватайте чистокровную!

Толпа качнулась... Преторианцы изготовились к стрельбе. Подстрекатель примолкший было, опять начал кричать:

- Не бойтесь солдат, граждане! Они блефуют! Они не будут стрелять в народ! Хватайте чистокровную!

Консул любезно сказал:

- Здесь нет солдат, гражданин. Это мои преторианцы.

Толпа качнулась назад. Почему все так боятся преторианцев? Личная охрана военачальника, набираемая им из ветеранов, прошедших с ним несколько боевых кампаний... Да-а-а... На закон они смотреть не будут. Их закон - консул.

- Ты не посмеешь стрелять в людей, консул! Тебе не простят!

Консул, неожиданно весело ответил:

- Да плевать мне... У нас с ребятами "прекрасный год". Знаешь, что это?

Я знала. И все знали. Толпа исчезла в мгновение ока. Просто растворилась в воздухе...

"А что такое "прекрасный год"?" "Я тебе потом объясню". Быстро иду за консулом к большому десантному катеру, зависшему над посадочной площадкой для гражданских машин. Столб света, и протянутая мне рука:

- Воробышек, иди сюда и ничего не бойся.

Мы поднимались в катер в световом столбе, а преторианцы держали под прицелом периметр. Антигравитационный подъёмник безопасен. Ни газ, ни излучение, ни механическое оружие не сможет достать тех, кто внутри. Может быть он и не так называется, конечно. Но по факту действия: внутри светового столба нет силы тяжести, но есть притяжение катера. Мы вплыли в люк, поднялись до уровня пола, патриций ухватился за поручень, и вытащил меня и себя, просто шагнув наружу. И вовремя: за нами посыпались преторианцы. Как горошины из стручка. Наверное, для меня включали щадящий режим подъёма.

Консул передал меня в руки подскочившей женщины-офицера. И отправился в рубку, на ходу отдавая приказы. Пожалела, что у меня нет ещё одного кольца-переводчика. Я ни слова не поняла. Хотя говорили на стандартном языке, но исключительно спецтерминами. Интересно, а у женщины тоже "прекрасный год"?

Меня усадили поближе к медицинскому отсеку. На случай, если мне станет плохо? Помалкиваю, - не знаю, как разговаривать. Все нейтрально-любезны. А что на самом деле, - не поймёшь. Зачем консул заключил конкубинат? Да ещё сенатора заставил засвидетельствовать. Он не нуждался в оправдании, вытаскивая меня из портальной станции.

Катер летит в сторону вулканов. Пятнадцать лет назад было извержение, в котором чуть не погибли девятнадцать девчонок. Тогда ещё не дорогих мамочек. Нам было по двенадцать лет. Меня на ту экскурсию не взяли. Я была наказана. Вместе с ребятами. Позор школы! А всего-то и сделали, что в начале летнего ливня закрыли сливные отверстия на крыше корпуса. Бортики по краю - сплошные, высотой больше метра. Образовался небольшой бассейн. А когда наши преподаватели неспешно пошли по дорожке вдоль корпуса, мы эти отверстия открыли. И ясным безоблачным вечером (ливень был утром) ни с того ни с сего, из водосточных труб начали бить струи воды. Мы ухохатывались, глядя на прыжки профессуры, пока кто-то из них не поднял голову и не засёк нас. Пришлось много выслушать. И лишиться экскурсии.

Катер сделал круг над вулканом. Из люка посыпались белые цветы. Я сначала подумала, что пошёл снег, потом включила приближение поверхности на экране и увидела... Выключила. И долго сидела бездумно глядя в переборку медотсека. Вот, значит, что... Тогда, на этом месте оказались пятеро молодых офицеров флота. Они закинули испуганных девчонок в свой флаер. Включили автопилот. Флаер вернулся на военную базу. Девочек доставили в школу спецрейсом. А там... Когда всё заливает магмой... Может быть они подарили друг другу лёгкую смерть. Хотя... Военные, скорее всего, просто встречали ту, которая уже шла к ним. Среди них было две женщины... До "прекрасного года" им оставалось больше тридцати лет.

Барон Алек ожидающе шевельнулся. Да... Прекрасный год... Когда мы говорим о сроке жизни, то упускаем из виду в каком состоянии человек находится в конце этого срока. Тысячу лет назад средний срок жизни составлял тридцать лет. Но уже после двадцати люди медленно, но с ускорением превращались в развалины. Даже сейчас после тысячелетия вливания свежей крови, средний срок жизни составляет от семидесяти до девяноста лет. Дети дорогих мамочек живут около ста пятидесяти. Их дети уже скатываются до восьмидесяти - девяноста лет. И так далее. Два раза подряд дорогую мамочку ни одна патрицианская семья не потянет. И к старости всё равно поднимают голову генетические заболевания, полученные в результате освоения планеты.

Фармакологи работали над этой проблемой с начала освоения. Им удалось получить вакцину. Но, с дополнительными условиями. Прививка от старости укорачивает жизнь примерно на треть. Поэтому на неё и соглашаются, в основном, военные. Состав крови слегка меняется. И продолжает меняться с каждым годом. В последний год жизни кровь по цвету и запаху (медики шутят, что и по вкусу) напоминает полынную водку древности. Кто-то вспомнил строки из песни древнего барда: "И если кровь уже полна абсента, Вам остаётся год, прекрасный год!" (© М. Мерман "Художник (светлой памяти Тулуз-Лотрека)"). Вот отсюда и пошло это название "прекрасный год". Как правило, если нет войны, "прекрасный год" проводят, исполняя свои мечты. Хотя, военные предпочитают провести его, сражаясь. Но... Не всем везёт. Команды стараются подбирать с расчётом, что "прекрасный год" они проведут вместе. Боевое братство в полном объёме.

"Это разумно. Позволяет сильнее сплотить команду" - прошелестел барон. - "Наверняка. Я не специалист".

Откинулась на спинку кресла, и дремала, пока меня не разбудил вернувшийся консул.

- Воробышек, просыпайся. Две минуты до прибытия на базу.

Подумать только, я ещё возмущалась поведением Зигги. Две минуты до прибытия!.. Барон Алек насмешливо улыбается. Где-то очень глубоко...

Прилипла к иллюминатору. База, это нечто! Похожа на какое-то невероятное чудовище. Именно чудовище, потому что она живая. Я только слышала о таких разработках... А вот теперь, смогу потрогать. Если мне разрешат, конечно.

Так и не смогла увидеть место посадки. Облетали базу по спирали, и вдруг, - раз!- и сели. И меня уже за руку тащат к выходу, потому что я не успеваю за вроде бы неторопливо идущим консулом. У легионеров бесстрастно-вежливые лица, а губы чуть подёргиваются. И глаза блестят. Ну конечно! Клоуна нашли...

Уселись в прозрачную капсулу. Стенки живые и тёплые (я погладила украдкой), значит капсула - порождение базы. Капсула плывёт по коридорам, встречные салютуют консулу, с любопытством разглядывая меня. Они что? Дорогих мамочек не видели? Добрались до арки, отделяющей жилой сектор высшего командного состава. На её верхней части замигали меняющиеся символы, плита, перекрывающая вход растворилась в воздухе, напомнив зáмковое окно, и снова восстановилась за нашими спинами. Капсулу оставили перед аркой. Идём пешком. Опять меня ведут за ручку... Навстречу стремительно шагает легат. Салютует, и улыбаясь спрашивает:

- Забрал свою девочку, Марк? Значит, можем начинать?

Всё интереснее и интереснее! Значит, консула зовут Марк. Впрочем, для меня он - благородный Флавий. А что они собрались начинать?

- Люк, это Воробышек. Моя конкубина. Сейчас я её устрою, и присоединюсь к вам.

- Приветствую, прекрасная Воробышек.

- Приветствую благородного... - лихорадочно вспоминаю командный состав легионов. Люк это сокращение, скорее всего от Луций. Кто из легатов носит это имя?..

- Вителлий Север. Легат-прим.

Раскрыв глаза смотрю на живую легенду. Луций Кровавый... Освободитель. Ему сейчас... Сколько? Около восьмидесяти... Ну да... Он же, наверняка, привит. И он из первого поколения. Значит его прекрасный год наступит о-о-очень нескоро. Перевожу взгляд на консула, и не вижу разницы. Здоровые тридцатипятилетние мужчины улыбаются друг другу. Первое и второе поколения от дорогих мамочек прививают в тридать пять лет. Третье и детей от чистокровных отцов - в тридцать. Все прочие - в двадцать пять. Чистокровных не прививают вообще. Дорогие мамочки должны рожать, а мужчины, - до трёхсот пятидесяти лет сохраняют свою функциональность в полном объёме, и генетических заболеваний не имеют. Так что, в прививке чистокровных нет смысла. Не прививают также женщин, способных рожать. Прививка делает женщин бесплодными, тогда как мужчины становятся стерильными только в прекрасный год. Ну и до двадцати пяти лет не прививают никого.

Легат-прим отправился дальше, а притихшую меня, взяв за плечи, мягко развернули в направлении нашего движения.

Покои консула состоят из пяти комнат, включая кабинет; небольших терм, и зимнего сада. Тоже небольшого. Ну удобства, конечно, имеются при каждой комнате. Интересная планировка. Вероятно на случай локальной разгерметизации. Мне выделены личная маленькая гостиная и гардеробная с автоматом-ателье. Спальня - общая с консулом. Ну да, - я же его конкубина. Впрочем, в гардеробной есть диван... В большой гостиной - настоящий камин. Конечно вряд ли он топится дровами. Всё-таки это военная база, и сразу включится противопожарный режим. А над камином висит голограмма. Пять молодых офицеров флота возле флаера... Две женщины, трое мужчин... Все пятеро улыбаются...

- Это последнее изображение моей жены. Нас с легатом Вителлием срочно вызвали в штаб флота, а она всё же поехала посмотреть на вулканы. Мы должны были отправиться туда всемером... Ей в тот день исполнилось двадцать пять лет.

Слов нет. Что можно сказать?..

- А меня в тот день не взяли на экскурсию. Я была наказана...

- Я знаю... Легат Вителлий выяснял, почему ваш флаер оказался неисправен, и не смог забрать девочек. И списки девочек изучались пристально. А отсутствующие - ещё более пристально. Легат высоко оценил вашу с ребятами шутку с водой. Сказал, что в бытность курсантами они до такого простого способа не додумались.

Начинаю краснеть. Прошло пятнадцать лет... Стыдно... До слёз... Патриций сел в кресло, усадив меня на колени, заглянул мне в глаза, улыбнулся чему-то своему... Поцеловал меня в висок.

- Устраивайся, Воробышек. Увидимся вечером. Покажу тебе базу.

Консул ушёл, а я начала устраиваться. Устроиться мне проще-простого. Я прибыла налегке. Всё своё несу с собой. Сбросила одежду, встала на платформу автомата-ателье. Какая-то модификация новая. Но разобраться можно. Комплекс йоги, и гимнастические упражнения. Вдох-выдох. Голографическая модель готова. Сделала махровый халат с капюшоном, взяла его, и пошла в душ, предварительно забросив комбез и бельё в утилизатор. Берцы поставила в обувной шкаф, включив режим чистки. Вымылась с дороги, и закутанная в халат уселась перед автоматом. А он гудит тихонько, пощёлкивает и мигает. Странно. Я ничего, кроме банного халата не заказывала...

Загадка решилась просто. Это же военная база. Получив мерки, автомат изготавливает комплекты формы. Летнюю, зимнюю, форму для занятий физическими упражнениями, форму для занятий боевыми искусствами... И не сосчитаешь! Причём, согласно знаков отличия, я - законтрактованное штатское лицо. О как! То есть он уже со списками базы сверился, и понял, что в штат я не вхожу. Ну... То есть вообще!..

Разозлилась, и сделала себе вечернее платье. Ага! С вырезом до пупа, и боковыми разрезами от талии! Вспомнила горничную, которую мне прислала добрейшая баронесса Зося. Я же конкубина! Буду соответствовать! Подумывала насчёт босоножек, потом решила босиком походить. Пол здесь как в замке: тёплый и слегка пружинит под босой ногой. В обуви этого не чувствуешь. Посидела, подумала. А вдруг легат-прим меня увидит в таком непотребстве? Решила не рисковать. Благородный Флавий добр ко мне, а благородный Вителлий... Ну его нафиг! Отправила платье в мусоросборник. Сделала себе бельё и домашнее платье. Посидела ещё... Время тянется... Сделала-таки вечернее платье. Такого же фасона, как в баронствах носила. Только не клюквенно-алое, которое уже в парадную униформу баронессы превратилось, потому что понравилось барону Зигмунду. А тёмно-зелёное. Аксамитовое, какое же ещё! Но не со златотканым узором, а скромно серебром и ярко-зелёными шелками по подолу вышитое. И такие же туфли-лодочки на невысоком, семисантиметровом каблучке. Если что, - я в них и бегать смогу.

Разобрала униформу, разложила по шкафам, так, чтобы за две минуты одеться можно было с закрытыми глазами... Платья развесила. Бельё уложила. Оделась в униформу. Сижу, медитирую... Сняла униформу, надела гимнастический купальник, пошла в термы заниматься йогой. Другого места для занятий здесь нет. Проделала комплекс упражнений... Надо, пожалуй, вязанием озаботиться. Или вышивкой заняться. Гобелены можно ткать...

Четыре часа прошло! Я есть хочу! Где он, этот консул?!! Переоделась в домашнее платье, вышла в сад. Сижу под кустом, бросив коврик на травку. Коврик делала не торопясь, обдумывала каждую завитушку узора. Надо попросить качели поставить, а то я от скуки все комнаты коврами застелю. Придёт консул, и не узнает своё жилище. Превратится оно в юрту кочевника... И почитать нечего. Устав, и тот куда-то убран. А должен под рукой быть... Кстати да! Надо бы ознакомиться с распорядком!

Слава Богу! Пришёл консул. Вместе с легатом-прим. Хорошо, что платье выбросила. В домашнем-то... Легат Вителлий обошёл вокруг меня, покрутил головой, и сказал консулу:

- Надо сокращать совещания. Страшно представить, до чего может додуматься скучающая женщина!

Пока мужчины беседовали в кабинете, переоделась в свой комбез. Одежда и обувь от серых лордов, к счастью, - неубиваемые. Потом спрошу, какая форма какому случаю соответствует. Очень её у меня теперь много!..

Глава вторая:
О знакомстве с военной базой, конфликте с легатом-прим, а также о посещении Военной Академии и знакомстве со вторым сыном.



Переоделась и сижу. Жду. Голодная! Кобра обо мне заботился! А консул бросил на произвол судьбы!.. Конечно, Кобра меня женой назвал, а консул конкубиной... Но кормить-то меня всё равно нужно?! От скуки вызвала мишень, начала ножички бросать... Мужчины выглянули на стук, легат вызвал результаты попадáний, заулыбался:

- Кариссима (здесь: драгоценная), посиди ещё полчаса-час. Потом консул покажет тебе базу.

- Спасибо, легат Вителлий. А может быть, пока вы заняты, мне кто-нибудь покажет столовую?

Очень есть хочется! Иначе бы не заговорила. Спрашиваю и внутренне трясусь. Легат смотрит на растерявшегося консула... Потом поворачивается ко мне:

- Ты не ела с момента прибытия.

Поскольку меня не спрашивают, молчу. Уже жалею, что заговорила.

- Кариссима, я не могу отправить консула на гауптвахту. Нет у меня таких полномочий. Но он осознал, уверяю тебя.

А консул просто подошёл к стене гостиной, вызвал кулинарный автомат, набрал какой-то код...

- Полный офицерский обед, Воробышек. Посуду куда отправить знаешь?

- Да, благородный Флавий. Спасибо.

Ну, это же совсем другое дело! Наелась... До осовелого состояния. Полный офицерский обед надо заказывать после марш-броска. Посмотрела программы автомата, сделала себе чай с корицей. Сижу, блаженствую... Час прошёл незаметно. Мужчины, наконец-то, покинули кабинет. Довольные, и готовые к подвигам. Легат распрощался, а консул повёл меня за ручку осматривать базу. Точнее, часть, предназначенную, для высшего офицерского состава.

Кают-компании, как таковой, нет. Точнее, есть, но не для конкубины консула. А в тренировочные отсеки ограничений в доступе нет. Осмотрели полигоны, полосу препятствий, стрельбище, и вышли наружу. Ну, не совсем наружу, база открыла нам панорамное окно. В рубке наблюдающих за тренировками по пилотированию лёгких флаеров. Благородный Флавий поинтересовался, умею ли я управлять такого типа аппаратами. Получив ответ, что нас этому учили, отвёл меня в ангар. Ага, и усадил в кабину.

- Спрашивай, если что-то не поймёшь.

Осмотрела приборную панель... Вроде бы всё понятно. Всё на месте.

- На нашей учебной машине управление было таким же, как здесь, благородный Флавий.

На экране пилота высветилась схема упражнений. Консул включил режим наблюдения, и пристегнулся. То есть мне предлагается полетать? Сказать ему, что я за штурвалом была больше полугода назад?.. Нет, не скажу. Запрёт в своих комнатах. Или это каюта называется? Не важно. Включаю режим пилота. И-и-и... Блокировка. Вас тут не стояло. В списках не значится, то есть... Консул набрал код на своём наруче, и система заработала. Похоже, кроме консульской каюты мне никуда не сунуться. Безопасность... Ну ладно. С этим позже... Полетаем!

Руки над панелью управления... Не прикасаюсь, пока. Настраиваюсь. Сливаюсь с флаером в одно целое. Как учили. Не надо думать. Я же не думаю, когда дышу, или хожу... Вот и теперь... Поехали! Движок мощнее у этой птички. И баланс немного иной. Плавнее... Плавнее... Что у нас там? Виражи и петли, пикирование, горка, бочка, переворот на горке, ага, - мёртвая петля и штопор... Ну хорошо, хоть кольца ловить на шило для первого раза не предложил мне благородный Флавий. Аккуратно захожу на посадку. Мягче, мягче... База живая, не надо на неё плюхаться... Представила, что сажусь на ладонь... Всё! Отключила режим пилота. Украдкой погладила кончиками пальцев... Смотрю на консула, изучающего показания наблюдателя...

- Эй, салага! Есть предложение! Через пятнадцать минут вылетаем из пятого ангара. Кто больше возьмёт на шило, ставит выпивку на всех! Что скажешь?!

Громкая связь, включившись, заставила подпрыгнуть на сиденье... Сглазила! Подумала о ловле на шило... Что скажет консул? Консул включил громкую связь:

- Азиний, это ты буянишь? Сегодня никаких соревнований. Если тебе нечем заняться...

- Понял, мой консул!.. А завтра?

- Посмотрим...

Выключил громкую связь, отключил системы, выпрыгнул из флаера и достал оттуда меня. И опять повёл за ручку.

- Тебя хорошо учили, Воробышек. Возвращаемся. Остальное - завтра.

- Можно мне будет позаниматься на полосе препятствий, благородный Флавий?

- Тебе открыт допуск на перемещения внутри базы, Воробышек. Покинуть базу даже для тренировки, ты можешь только со мной. Или с легатом Вителлием.

Вот уж чего не надо, так это общества благородного Вителлия! Но об этом я благоразумно молчу, телепаясь за консулом. Вроде бы медленно идёт, а я не успеваю. Или это я замедляю шаги?.. Мы возвращаемся... В его каюту... Я его конкубина... В горле пересохло, и опять нелады с дыханием... Я сегодня утром проснулась в обьятиях Зигги. Бегала с ним по лабиринту, а когда взошло солнце, его лучи меня "расплавили". И я оказалась на портальной станции Нового Вавилона. А теперь, спустя несколько часов, я должна исполнять обязанности конкубины консула Флавия... Меня начинает бить дрожь. Старательно загоняю её внутрь. Говорю себе, что если бы не консул, меня бы уже просто не было. И консул отец моего второго сына... И он всегда был добр со мной... Не помогает! Начинаю дыхательные упражнения. Вдох, выдох. Стараюсь выбросить все мысли из головы и успокоиться. За всеми этими переживаниями совершенно не заметила, как мы дошли до каюты консула. Вошли внутрь, дверь закрылась.

- Воробышек... Ты хотя бы слово слышала из того, что я говорил по дороге?

Жалко моргаю в ответ, потому что я не только не слышала, я и не видела ничего и никого...

- Да простит мне благородный Флавий мою невнимательность.

- Простил.

Взял меня за плечи, начал склоняться ко мне... Я, испуганно отпрянув, прошептала:

- Нет-нет...

Консул мягко улыбнулся мне:

- Не бойся... Тяжёлый день для тебя. Я не буду настаивать... Я понимаю...

Смотрю на консула, ругаю себя: у него "прекрасный год", а я... Всё равно через три года попаду в действующие списки... И кого мне там подберут, неизвестно... Потом всё-таки обратила внимание на последнюю фразу:

- Понимаешь?

- На твоём теле очень характерные синяки, Воробышек...

Начинаю краснеть... Вся... Целиком... У Зигги пальцы железные, я уже и не обращаю внимания на синяки... Консул грустно улыбается:

- Ложись спать, Воробышек. Я ещё поработаю. Не жди меня...

Ушёл в кабинет. А я отправилась в душ, продолжая себя ругать... Но когда я рассмотрела казённую пижаму, в которой предлагалось спать... Настроение моё улучшилось. Надо было её под комбез одеть. Тогда бы консул сбежал в кабинет сразу, едва я разделась. И мне не пришлось бы испытывать чувство вины. Интересно: хоть кто-нибудь из женщин использует этот шедевр военного дизайнера по прямому назначению? Наверное, цвет и фасон придуманы в целях устрашения противника. На случай внезапной ночной атаки. И враг бежит, бежит, бежит!

Отправилась в гардеробную делать себе ночное одеяние. Пижамы я сроду не носила. Сделала себе двенадцать батистовых ночных сорочек. Стандартного фасона: вырез до пупа, кружавчики, длина до щиколоток. Задумалась: зачем столько? Потом вспомнила, что я приняла решение не огорчать консула. К сорочкам сделала ещё пару атласных халатов фасона "кимоно". С драконами и змеями. Драконы получились не очень реалистичными, - я их ни разу не видела; зато змеи... Вспомнила экскурсию в лабиринт барона Алека и сатх... Вот и изобразила сатх на халате. Жуть как красиво получилось! Надела одну из сорочек, и легла спать, бросив халат на вешалку возле кровати...

Зигги пришёл уже под утро. Осторожно лёг, стараясь меня не разбудить. Обняла его, и была тут же подхвачена сильными руками. А где-то глубоко в мозгу звенел и звенел тревожный сигнал. Хотела спросить, мне закрыли рот поцелуем. А позже стало не до вопросов. Да я и вспомнила, проснувшись, что Зигги остался в своём мире, а я делю ложе с консулом Флавием. Вспомнила также, что именно это я и собиралась сделать. Не портить благородному Флавию его "прекрасный год"... Он это заслужил. Поплáчу я, оставшись одна... А рядом с консулом, его конкубина будет улыбаться.

***


Хищно оскалившись перебросила боевой нож в правую руку. Метательный тихо скользнул из рукава в левую. Бросок вперёд и вбок. Скрежет отбитого клинком лезвия... И звон, отмечающий поражение жизненно важных органов. Если не можешь победить честно, - просто победи...

- Кариссима, ты меня поражаешь! Кто тебя учил?

- Легат Вителлий с моим учителем незнаком. Он из другого мира. (Не буду плакать... Зигги придёт за мной. Он обещал!)

- Напишешь отчёт о своём пребывании там.

Мои пальцы вновь ощутили холод стали, а легат-прим, останавливая моё негодование, вскинул руку:

- Личные аспекты меня не интересуют. А вот мир в котором ты была, - очень даже. Ты не забыла, что проходила испытание, кариссима?

Вот гадство! Я же действительно должна написáть отчёт. И что писáть? А почему легат-прим этим интересуется?..

- Ты конкубина консула, кариссима. Твоё личное дело передано в его канцелярию. Все сведения о тебе убраны из архивов. Из всех архивов. Тебя нет. Поняла, кариссима?

- Нет. Это обычная практика? В отношении конкубин?

Молчание. Вежливая холодная улыбка. Захотелось нарисовать ножом ещё одну, под подбородком легата. Вспомнила, что около сорока лет назад, во время кровавой вакханалии "Освободительного движения" Луций Вителлий Север был консулом. Это потом уже, после предотвращения переворота; спасения городов, жители которых оказались заложниками, он получил негласное прозвище Луций Кровавый. А на трёх планетах его зовут Освободитель. В благодарность за блистательную операцию его разжаловали в рядовые легионеры. И отдали было под трибунал. Но армия пригрозила, что устроит такие беспорядки, что сенату этот, предотвращённый им переворот, покажется детским утренником. Поэтому ограничились разжалованием. Даже имущественные интересы не затронули. Побоялись создать прецедент... А вот жена от него ушла. Благородная Цецилия не пожелала жить с "кровавым чудовищем". Дура! Впрочем, о мёртвых дурно не говорят. Может быть, она просто не захотела стареть рядом с молодым мужем. Тоже версия, имеющая право на жизнь.

- Когда я должна представить благородному Вителлию отчёт?

- Три недели, кариссима. Отчёт должен быть подробный.

- Благородный Вителлий позволит задать вопрос?

- Позволю.

- Если меня нет в списках, то меня не включат в действующий реестр?

- О чём речь?

- Об очереди на рождение детей. Через три года меня должны включить в списки матерей.

- И? Что тебя не устраивает? Такая сложная, изматывающая работа?

Смотрю на легата, и думаю: зачем я заговорила об этом? Вот уж, действительно: нашла у кого спрашивать! А слёзы от обиды уже щиплют глаза.

- Сложности морального порядка...

Легат широко раскрыл глаза:

- Мора-а-а-льного... Ну на-а-до же!

Потом, вероятно, ему надоело разговаривать со мной, и благородный Вителлий отрезал:

- Твой долг рожать здоровых детей, чистокровная. За это ты получаешь полное государственное обеспечение. И не говори мне о морали, у тебя её нет. Вас так воспитывают. Дорогая мамочка!

Смотрю на любезно улыбающегося легата... Старательно вспоминаю его досье... Да, у дорогих мамочек тоже есть досье. Которое пополняется с каждым "выходом в свет". Все разговоры, ведущиеся в нашем присутствии, обрывки разговоров, все события записываются на сложносоставной браслет, обязательный для ношения вне нашей резервации. Я оставила его в камере хранения портальной станции, а сейчас он опять на мне. Эксперты резервации проанализируют эту беседу, а пока что... Имею я право разозлиться? Надоело выслушивать!

- Не надо тыкать мне в нос моей чистокровностью, благородный Вителлий! Ты сам больше чем наполовину чистокровный! И если, почти шестьдесят лет назад, твоя дорогая мамочка не пожелала тебя видеть, я здесь ни при чём! Не срывай на мне свою злость, полукровка!

Оскорбительное слово, подхваченное в другом мире возымело неожиданный эффект. Легат внимательно осмотрел меня посветлевшими от злости глазами. Так, как будто впервые увидел. И увиденное ему понравилось. Широко улыбнулся:

- Ты абсолютно права, кариссима. Приношу самые искренние извинения.

Захотелось надавать себе пощёчин, или перерезать собственное горло. Правильно Зигги меня дурой назвал. Легат не простит. Не умеет. Он так воспитан. Что ж, слово не воробей! Буду молиться, чтобы Зигги нашёл меня раньше, чем уйдёт консул Флавий.

- Завтра продолжим, кариссима. Без оружия. Ножом пользоваться ты умеешь.

- Благородный Вителлий...

Поднятая рука остановила вопрос. Легат Вителлий не желает со мной разговаривать. Молча отвёл меня в каюту консула. Как в тюрьме. Одна по коридорам я не хожу. Задумалась... В замке я тоже одна не ходила. Только в замке я была баронессой, а здесь - конкубина консула. И меня нет. Ни в одном архиве. Со мной можно сделать, что угодно. Меня нет. Поёжилась. Когда консула не станет... Меня защитит только статус дорогой мамочки. А, может быть, и статус не защитит.

Консул вошёл стремительно, как всегда. Поприветствовал легата. Положил мне руки на плечи, заглянул в глаза:

- Глаза грустные, Воробышек. Тебе скучно? Я могу отвезти тебя в поместье, но мне надо быть здесь.

- Мне не скучно. Я буду рядом с тобой, благородный Флавий.

- Я получил разрешение Академии. Завтра мы навестим нашего сына.

Разозлилась. Что сегодня за день такой?!

- Твоего сына!

Презрительная улыбка легата. А консул, с нажимом, повторил:

- Нашего. Нашего сына, Воробышек.

- Я не хочу! Я не поеду!

Благородный Флавий растерянно смотрит на легата, который насмешливо поясняет:

- Чистокровные со своими детьми не встречаются, Марк. Они им не нужны.

Стиснув зубы, проглотила первые слова ответа. Потом пояснила:

- Мой первый сын, рождённый от патриция Мария, пожелал меня увидеть. Когда куратор привёз меня в поместье патриция, пятилетний ребёнок обошёл вокруг меня, как недавно легат Вителлий, и сказал: "Пусть это существо уйдёт". Мне совсем не хочется услышать это ещё раз, благородный Флавий.

Патриции переглянулись. Легат, пожав плечами, сказал, как будто это всё объясняло:

- Благородная Калерия...

Консул, холодно взглянув на меня, сказал:

- Завтра мы едем в Академию, Воробышек. Разрешение получено на троих посетителей, и я не намерен вносить срочные изменения ради твоих капризов. В первый год обучения посещения запрещены. Мне сделали послабление в силу обстоятельств. В следующем году навещать сына ты будешь с легатом Вителлием.

Молчу, опустив голову; рассматриваю орнамент на полу каюты. Потом, вспомнив барона Витольда, собралась с силами:

- Прости меня, благородный Флавий. Мне стыдно.

Когда ушёл легат, я не заметила. Каюту мы с консулом в этот день уже не покидали. А утром, погоняв меня на полосе препятствий, благородный Флавий приказал собираться. Перебирала форму, перебирала... Потом решилась, и надела парадное одеяние, туфли и берет. Зря я, что ли, их делала? Я не военный. И не патрицианка. У дорогих мамочек униформы нет. Только браслет, скрытый сейчас под длинным рукавом шёлкового платья. Посмотрела в зеркало, - какая-то незавершённость в облике... Но украшений у меня здесь нет. Придётся обойтись. Разве что вместо броши приделать на грудь знак вольнонаёмной? Или не брошь, а повесить на шнурке опознавательный медальон, полученный с униформой?.. Мысленно махнув рукой, вышла в большую гостиную.

Консул с легатом встали при моём появлении. Воспитание - вопрос самоуважения. Впрочем, патриции об этом не задумываются. Консул удивлённо приподнял бровь, а легат, рассмотрев меня, вышел, сказав, что сейчас вернётся. Вернулся с футляром для ювелирных украшений, достал из него подвеску на витой цепочке:

- Это предназначалось для чистокровной. Пусть чистокровной и достанется.

Открыла рот сказать, что мне ничего от него не надо. Консул сжал мою руку, кивнув головой, на вопросительный взгляд легата. Луций Вителлий Север подошёл ко мне и застегнул цепочку у меня на шее, не коснувшись меня. Консул нажал пару символов на своём наруче и стена каюты, став зеркальной, отразила наше трио: консула и легата в парадной форме и меня в старинном наряде с каплей звёздного света, сияющей на груди. Почти шестьдесят лет назад двадцатилетний мальчишка, только закончивший обязательный трёхлетний контракт после Академии, приехал в резервацию, с просьбой о свидании со своей чистокровной матерью. Почему она отказалась его видеть? Никто не знает. А подарок, который он так тщательно подбирал для неё, теперь завершает мой облик "принцессы".

Пока шли по коридорам, нас и меня, в частности, поприветствовали, кажется, все. Военные, - как дети. Кто-то раскланивался, изысканно помахивая десантным беретом, вместо шляпы с перьями, кто-то припадал на колено, прижав руку к сердцу... Даже консула с легатом не испугались. Впрочем, чего бояться в "прекрасный год"? Но ведь не у всех же? А когда мы подошли к шлюзу посадочной площадки, включилась громкая связь, и после нескольких тактов церемониального марша, прозвучало:

- Подать карету ко дворцу!

Я уже не знаю, смеяться, или плакать. У консула подрагивает уголок рта, легат даже ухом не ведёт, как будто так и надо. Уселись в капсулу, и катер втянул её, зависнув над внешними створами базы. Почему мы летим навещать ребёнка на тяжёлом десантном катере, пригодном для боя в открытом космосе?

- Ты произвела неизгладимое впечатление на весь личный состав, Воробышек.

- Это плохо?

- Не знаю ещё.

Удивилась. Как консул может не знать своих людей? Благородный Флавий пояснил:

- Твой образ принцессы из рыцарского романа может спровоцировать легионеров на подвиги. Исключительно с целью привлечь твоё внимание.

- Надо было одеть форму? Я вспомнила твоё возмущение, когда ты ожидал увидеть женщину, а не воробышка, и подумала... Я могу переодеться.

- Не надо, Воробышек. Пусть ребёнок увидит в матери принцессу. То что ты чистокровная, ему успеют объяснить.

***


Анк Флавий, сын консула, оказался копией отца. Даже смотрел на меня почти так же растерянно-недоверчиво. Я тоже растерялась. Не знаю, как общаться с детьми. Нас действительно приучают забывать их, после того, как они переданы родителям, или государству. Учитывая, что у дорогой мамочки может быть от шестидесяти и более детей, это разумно. Да и родителям-патрициям спокойнее...

"Включила" дорогую мамочку, улыбаюсь отстранённо-доброжелательно. Консул с легатом ушли решать какие-то вопросы, а я осталась с ребёнком, и с наблюдателями из его однокурсников, один из которых не преминул высказаться:

- Флавий сказал, что к нему мама приедет. А это всего лишь дорогая мамочка!

Продолжаю улыбаться. "Не слышу" оскорбления. А вот ребёнок скользнул к говорящему, и молча двинул ему в глаз. Получил сдачи, ответил болевым приёмом. И стоя над завывающим от боли противником, объявил всем:

- Это, - моя мама. А тот, кто назовёт её иначе, получит в глаз!

- Правильно. А курсанты Вителлий Флавиан и Ливий получат неделю гауптвахты. За драку.

Поворачиваюсь на голос. Офицер. Форма отличается от военной. На меня смотрит с вежливым безразличием. Интересно, какой факультет Академии консул выбрал для нашего сына. Спросить сейчас? Или?.. Лучше на обратном пути. Консул с легатом вышли из административного корпуса. Наверное, скоро поедем. Какая-то неувязка с именем сына... И ребёнок смотрит на офицера удивлённо. Но не спрашивает. Все дети подтянулись и "едят глазами начальство".

- Вителлий Флавиан?

- Я сказал, что в следующий раз ты приедешь навестить сына с легатом Вителлием. Мы провели обряд усыновления. Начальник Академии и куратор группы засвидетельствовали. Теперь Анк Флавий зовётся Луций Вителлий Север Флавиан.

Судя по выражению лиц сокурсников, сын поднялся на недосягаемую высоту. Придётся ему доказывать свою исключительность. Пусть привыкает.

Ребёнок старательно сдерживает слёзы. Консул сказал мне, что, отправляя сына в Академию, предупредил его о "прекрасном годе". Похоже, что мальчик только сейчас осознал, что это означает. Шагнула к нему, непроизвольно. Потом, опомнившись, остановилась. Посмотрела на консула, на легата... Вежливое безразличие. Ну конечно! Мужчины не плачут! И я не буду. Принцессы не плачут. Они улыбаются. Даже, когда на самом деле плачут. Протягиваю руку, поправляю растрепавшиеся в драке волосы ребёнка. Тихо говорю:

- Помни, чей ты сын. Я люблю тебя.

Делаю шаг назад. Резко поворачиваюсь и иду к площадке, над которою завис катер. Мужчины следуют за мной. Молча. Потом консул взял меня за руку:

- Не беги, Воробышек. Мы никуда не опаздываем.

Конечно! Мы уже опоздали! Нашему сыну шестой год, и он уже не наш сын. А легата Вителлия. А если бы консул обратился за дорогой мамочкой на четыре года раньше, ему шёл бы сейчас десятый год. Всё равно мало... Может быть ему лучше сейчас привыкать к новой семье. Интересно, у легата есть дети? За дорогой мамочкой он не обращался. А дети патрицианок долго не живут. Даже если, по счастливой случайности, патрицианка рождена чистокровной матерью. (У нас от патрициев в основном сыновья рождаются...) Всё-таки разница между процессами оплодотворения и вынашивания ребёнка - огромна. И силы матери требуются совсем другие, нежели отцу...

Катер забрал нас с парковочной площадки. При его величине, он не смог сесть, и всё это время нарезал круги вокруг Академии, исполняя фигуры высшего пилотажа. Пижоны!

Оказалось, не пижонство, а маскировка. Прокрутили консулу беседу начальника Академии и куратора группы. Куратор - тот офицер, который отправил детей на гауптвахту. Сам обряд усыновления до невозможности официальный. Ритуальное дарение оружия с гербом дома Вителлиев Северов в том числе. Оружие отправилось в сейфовое Хранилище Академии. До семнадцати лет сын его не получит. Что ж защитник у ребёнка теперь есть. А беседа куратора с детьми развеселила консула с легатом, и вогнала меня в шоковое состояние. Не вся беседа, а лишь последний вопрос кого-то из мальчиков.

Речь шла об усыновлении. Точнее, о новом имени, полученном нашим сыном. Куратор объяснил, что в древних патрицианских родах усыновляемый получает полное имя усыновителя. Официальное. Ни Освободителем, ни Кровавым нашему сыну не бывать. Разве что сам заслужит эти прозвища. Вспомнилось, услышанное на базе, ещё одно: "Лютый". Кто-то оговорился, сказав Лютый, вместо Луций? Сомнительно... Учитывая семейное имя "Север" (СЕВЕР - жестокий), картина, прямо скажем, не радует. Но я отвлеклась, куратор об этом не упоминал. Родовое имя усыновлённого получает окончание "-ан", и ставится после имени усыновителя. Был Анк Флавий, стал Луций Вителлий Север Флавиан. Короткое имя, которым его теперь будут называть: Вителлий Флавиан. И выслушав эти пояснения, один из детей спросил:

- А маму Вителлия Флавиана легат тоже заберёт?

Куратор растерялся, потом, собравшись с силами, ответил; что этот вопрос будут решать между собой консул и легат. Ну конечно! Меня спрашивать ни к чему! Сидят, посмеиваются. Хоть бы Зигги скорей объявился! Легата я боюсь...

Глава третья:
О планах военных, тренировке с легатом-прим, а также о соревновании по "ловле на шило", последующем наказании Воробышка и о семейном положении легата Вителлия.



По прибытии на базу все ввалились в каюту консула. Меня отправили в мои комнаты, а консул, легат-прим, и ещё два легата уселись за стол для совещаний. Что-то грядёт масштабное. Легат-прим мелочиться не умеет. Или, как говорится: работает по-крупному, на мелочёвку не разменивается.

Легаты ушли, а консул орёт на огрызающегося легата Вителлия:

- Мы так не договаривались, Люк! Ты с ума сошёл?!

- Мне надоело каждый раз ждать удара в спину, Марк! Я намерен всё изменить. Наши законы, придут, наконец-то, в соответствие с теми, что взяты за основу. Я принял решение, и добьюсь его выполнения.

- Люк, скажи мне: охота на чистокровных... Ты приложил к этому руку?

Молчание. Захотелось увидеть лицо легата. Но высовываться - покорнейше благодарю!

- Молчишь... Воробышек могла... Она мать моего сына, Люк!

- Теперь уже моего. Твоей птичке ничего не грозило, Марк. Пара мгновений страха, не более. Я принял меры.

- Я знаю, что ты всегда добиваешься своего, Люк, но толпа...

- Уснули бы за полторы секунды. Всё проверено, сбоев не обнаружено. Повторяю, Марк: твоя конкубина отделалась бы лёгким испугом.

- А остальные? Остальные дорогие мамочки?!

Всё-таки вышла. Вот кто меня за язык всё время тянет?! Легат, откинувшись в кресле, рассматривает меня, переодевшуюся в домашнее платье.

- То платье тебе больше идёт, кариссима. Раз уж ты вышла, приготовь нам кофе.

Растерянно смотрю на консула. Я знаю, что легат-прим на особом положении. Легенда и всё такое... Но распоряжаться чужой конкубиной? Благородный Флавий кивнул мне. Отправилась готовить кофе. А слушать продолжаю...

- Что с остальными?

- Остальные не шлялись по планете, Марк. В полном соответствии с законом они пребывали в своей резервации, либо в поместьях патрициев. Только твоя неугомонная птичка отправилась за приключениями. Только она!

- Зачем ты это делаешь, Люк? Используешь возможность отомстить Сенату за разжалование?

- Ты ничего не понял, Марк... Я устал слушать болтунов, стоящих у власти. К чему мы идём, Марк? Они способны заболтать любое решение. Любое! Мы держимся сейчас на прошлом авторитете. И на том, что армия пока сильна. Но уже ведутся речи о сокращении расходов. Ты понимаешь, к чему мы идём?

- Я думал, что мы собираемся просто "подвинуть" Сенат. Чтобы они считались с нами. А то, что ты задумал...

- А что я такого задумал, Марк? Да, я решил, что гражданами будут только те, кто отслужил в армии. Остальные получат статус жителей. А решать, как жить государству, будут те, кто это государство защищает. Ценой жизни защищает, Марк! Репрессий устраивать я не намерен. Проскрипционные списки составлять также. У меня на это нет ни времени, ни желания. Им достаточно знать, что я помню...

В этот момент я вошла с подносом. А когда увидела улыбку благородного Вителлия, появившуюся при этих словах, чуть этот поднос не уронила. Опыт общения с бароном Алеком помог не разлить ни капли. А то бы, возможно, пришлось драить пол в каюте зубной щёткой...

- Ваш кофе, благородный Флавий, благородный Вителлий.

Говорю сладчайшим голосом. Самой противно. Зря я вредничаю, конечно. Легат пугает, заставляя делать глупости. Патриции молча разглядывают меня, пока я сервирую столик, расстелив на нём крахмальную салфетку, и выставив на неё кофейник, сахарницу, чашечки с блюдцами, ложечки, тарелочки с канапе и крохотными пирожными. В глазах консула пляшут чёртики. Легат улыбается с непроницаемым видом.

- Будут ещё какие-нибудь пожелания?

- Благодарю, милая. Можешь идти.

Что это? Легат поддержал игру? Отступаю на три шага, и только тогда позволяю себе повернуться спиной к патрициям. Стена становится зеркальной, отразив меня в белоснежном фартуке с рюшами, поверх строгого чёрного платья, оживляемого только воротником и манжетами и в белоснежной же наколке на высоко подобранных волосах. Все эти дополнения украшены вышивкой ришелье и накрахмалены. Эксперименты с автоматом-ателье продолжаются.

Выставили на самом интересном месте! Но подслушивать не стала. Лучше не рисковать. Ушла к себе. Решила попробовать сделать меховую пелерину. Или обедом заняться? Похоже, легат готовит военный переворот. Провозгласит себя императором? Или не себя? Слишком одиозная для Сената личность... Значит, консула? Поэтому благородный Флавий так орёт? Консула и Сенат выберет. Чего там! Прекрасный год... А наследник консула уже усыновлён легатом... Интересная картина вырисовывается! Вот только мне в ней места нет. Надо раздобыть координаты мира, в котором остался Зигги. Только ведь никуда не сунешься. За мной тотальное наблюдение. Легат ничего не пускает на самотёк. А я ещё его разозлила...

- Воробышек, ты всё-таки скучаешь... Потерпи ещё немного, и я отправлю тебя в поместье.

- А ты? Благородный Флавий?

- Я буду тебя навещать, Воробышек.

- Я останусь с тобой. Я привыкну. Или ты не хочешь, чтобы я оставалась?

- Я хочу, чтобы ты была рядом, Воробышек. Осталось меньше десяти месяцев...

- Это не обязательно так, благородный Флавий. Насколько я помню, срок точно не определяется.

Говорю всё медленнее и тише... потом, не выдержав, обняла, и спрятала лицо у него на груди. Так страшно! Я жила с Зигги, отсчитывая дни до портала, но мы оба оставались живы, и жива надежда. А... А консул уйдёт навсегда...

- Ну что ты, Воробышек? Что ты?! Всё будет хорошо!

- Ты действительно этому веришь?

- Легат Вителлий позаботится о тебе. Ты мать его сына. Тебе совершенно не о чем беспокоиться.

- Да. Спасибо, благородный Флавий.

Он не понимает... Они настолько привыкли к "прекрасному году", что не думают о посторонних. О тех, кто не жил в этой системе. Внезапно подумалось, что когда умрут от старости мои первые сыновья, я буду ещё молода... Слёзы покатились по лицу...

- Я вызову врача, Воробышек.

- Не надо, благородный Флавий. Я сейчас справлюсь... Переволновалась...

- Легат Вителлий через два часа ждёт тебя на площадке. Займётся с тобой боем без оружия. Не заставляй его ждать, пожалуйста. Он снисходителен к моей конкубине, но это не будет длиться вечно.

- Я приготовлю обед.

- Обед перед спаррингом?

- Ты будешь есть, а я буду на тебя смотреть.

***


- Нападáй!

Какое счастье, что полы на базе мягкие. Каждый раз, когда я обрушивалась на пол, у меня возникала эта мысль. Легат, по-видимому, задался целью привить мне любовь к дому. Чтобы носа не высовывала. Ну не умею я нападать!!! Нас защищаться учили! А тренированный боевой офицер стаю гопников голыми руками порвёт. Но! Легат сказал нападать, значит послушно нападаю. Ага! Рухнула и не встаю. Устала уже падать...

- Кариссима, вставай. Мы только начали.

- А можно мне пять минут полежать, благородный Вителлий?

- Вста-а-ать!!!

Вскакиваю, озверело глядя на легата. Я ему что?! Новобранец?!!

- Нападáй!

Выбрасываю всё из головы. Начинаю воспринимать благородного Вителлия, как группу. Мягко скольжу мимо хищно подобравшегося легата... Не удар, нет. Прикосновение в момент сближения. Проваливается в пустоту... Падаю вбок с перекатом, плавно поднимаюсь. Ни одного резкого движения, ни одного удара, только прикосновения. Попытки, точнее. Ни разу легат не позволил мне коснуться себя. Но и мне в режиме УБО (УБО - аббревиатура 'убийство без оружия') удаётся уходить от ударов. Танцуем по площадке, стараясь достать друг друга. И этот танец начинает мне нравиться. Легат приоткрывается, приглашающе улыбаясь. А я что? Нападаю... Делаю обозначение нападения, в последний момент меняя направление удара. И всё-таки ему удалось меня поймать! А я, падая, зацепила его ногу. Рухнули вместе. Ага. И пальцы на шее. Я держу легата за горло, а он пальцами удерживает мои "сонные" точки. Не усыпил бы! Нет, убрал руку. Медленно. Я тоже сняла пальцы с его горла...

- Хорошо, кариссима. Я доволен. Стрелять умеешь?

- Только из лука.

- Из... Кхм... Ладно. Позанимаешься на стрельбище. Завтра. На сегодня ты свободна.

Передал меня охране и ушёл. А мы пошли длинной дорогой. А когда проходили мимо ангаров, появился декурион Азиний. Отсалютовал моим сопровождающим, шутливо поклонился мне, и спросил:

- Как насчёт полетать, Воробышек? Моё предложение остаётся в силе.

- А вдруг я выиграю? Мне не на что ставить выпивку. Я на гособеспечении. И консул сказал, что мне нельзя покидать базу без сопровождения... Только с ним, или с легатом Вителлием...

А полетать хочется! И все это заметили...

- Так ты и не будешь покидать базу, Воробышек. Воздушное пространство вокруг базы считается её территорией.

- Движок не включится...

- Включится! Пятый ангар, Воробышек! Не отставайте.

Отправились к пятому ангару. Сопровождение моё молчит, возражений не высказывает... Надо только условия обговорить...

- Благородный Азиний, я не могу принять условия соревнования. Мне нечем платить.

- Считай это очередной проверкой, Воробышек. Без условий. Согласна?

- Ага!

Лёгкий флаер. Декурион стартует первым. На всё про всё - три минуты. Я со своими сопровождающими и с набежавшими пилотами наблюдаю из смотровой кабины. Термин "Ас" появился в древней истории Земли, и имел отношение к пилотам атмосферных летательных аппаратов. Но декурион безусловно имеет право на этот титул. Забавно, что родовое имя декуриона начинается со слога "Аs"... Тридцать два кольца!!! Флаер сновал в пространстве, как иголка в руках вышивальщицы. Благородный Азиний рассчитывает манёвры, смотря на пять шагов вперёд... Я в самые лучшие дни не вытягивала больше тридцати колец. А в крови уже бродит хмель азарта...

Меняемся местами. Азиния все хлопают по плечам, поздравляют. А я иду к флаеру. Кресло пилота настраивается на мои габариты. Сижу, жду разрешения на включение режима пилота. Дааа... Как говорит старая поговорка: "Поищем, где плотник оставил дыру" (© Я. Гашек "Похождения бравого солдата Швейка").

- Порядок! Заводи!

- Почему "заводи", никто уже не помнит. Но разрешение на включение даётся именно этим словом. Включаюсь. Расслабившись, настраиваюсь, - сливаясь с флаером. Поехали!

Вышиваю в пространстве, вылавливая кольца. Считать некогда. Аппарат перешёл в скоростной режим, и выбрасывает их хаотично. Надо уловить, в какой стороне появится кольцо, и взять его "на шило". Несколько уже потеряла... Впрочем, Азиний тоже не все поймал. Время на исходе. Осталось всего-ничего. Пять колец колонной... Ну что ты будешь делать! Обидно! Азиний пропустил... А я... Вхожу в штопор. Все пять взяла. Но раскрытые створы базы прямо на носу, не увернуться. И не погасить скорость...

А зачем её гасить?! Выровняв флаер, влетаю в створ, мёртвая петля, и брюхом кверху, молясь всем покровителям пилотов, вылетаю из створа. Развернулась, всё ещё на адреналине, выровняла флаер, погасила скорость и пла-а-авно влетела в створ. Посадила машину. Успела открыть кабину. А вот вылезти уже не смогла. Потеряла-таки сознание.

- Идиот!!! Лютый тебя порвёт за девчонку! Чем ты думал?!! Дурака кусок!

- Да кто знал, что она сумасшедшая?! Тридцать пять колец!!! Кто их учил?!! Я хочу видеть этого пилота!

Тишина. Нет, не так! ТИШИНА... Чёткие шаги, ледяные пальцы на шее... Знакомое ощущение. Недавно они не были такими ледяными...

- Врача вызвали?

- Никак нет, легат-прим! Виноваты!

- Вызвать!

- Не надо врача. Я уже в порядке, честно.

Пытаюсь вылезти из флаера. Голова ещё слегка кружится. Но кровь из носа не пошла. А когда мы отрабатывали мёртвую петлю из штопора, пару раз бывало... У этого флаера скорость выше, и движок мощнее, - соответственно и перегрузки...

- Не дёргаться!

- Да что такое?! В постели ты так же командуешь?!!

Опять ТИШИНА... Это я что? Вслух высказалась?! Оййй... Радостно проваливаюсь во тьму, соскальзывая с открывшейся кабины...

Жужжание анализатора, укол... Ненавижу уколы!

- Она уже пришла в себя, легат-прим. Пять минут полежит, и можете её забирать.

Паника... Не хочу, чтобы легат меня куда-либо забирал!

- Ты можешь идти, Манлий. Консулу я сам доложу.

Звук удаляющихся шагов. Тишина. Присутствие легата ощущается на подсознательном уровне. Почему он молчит? И где все? И, самое главное, где мы?! Тишина...

- Пять минут прошли. Вставай, кариссима.

Села. Открыла глаза... Посмотрела на легата-прим... Встала. Когда на тебя смотрит хищник, его лучше не раздражать... Напоминаю себе, что я теперь мать его сына... Помогает слабо.

- Один вопрос, кариссима: консул предупреждал тебя, чтобы ты не покидала базу?

Влипла! Жалобно смотрю на легата. Бесполезно... Встал, подошёл ближе:

- Предупредил, или нет?!!

Подпрыгнула от неожиданности. Голос пропал от страха, шепчу:

- Предупреждал... дил...

Паника нарастает, сбивая дыхание... И консул ничего не знает!.. Легат схватил меня за шкирку, поднял... Попыталась пнуть его ногой, не тут то было! Ой! Начал ремень на брюках расстёгивать! Я не хочу!!! Извиваюсь на руке, беспомощная, как плотвичка...

Меня!!! Мать четырёх детей!!! Мать своего сына!!! Высек ремнём! Не снимая комбеза, но больно! А уж унизительно!!!

Завываю, размазывая слёзы кулаками. Съёжилась в комочек. Пытаюсь загнать себя в истерику. Не получается. Боюсь, что легат может из истерики при помощи пощёчин выводить. С него станется! Массажа с лавандовым маслом от него вряд ли дождёшься!..

Консул вошёл, когда легат застёгивал ремень на брюках. Я была в ужасе. Подумала, что консул решит, что мы... что я... В общем, понятно, что может подумать консул.

- Чем занимаетесь?

- Да вот... Развлёкся... Бойкая девочка!

- Неправда!

Благородный Флавий всё выше поднимает бровь, а я краем глаза отслеживаю реакцию легата. Он меня точно убьёт! Почему меня на подвиги тянет? Как выразился консул? "Исключительно с целью обратить внимание"?! Мне это удалось! Зачесались места, обласканные ремнём...

- Я просмотрел записи, Люк. Не мучай Воробышка.

Подумала: не наябедничать ли? Потом решила не расстраивать консула.

- И что ты собираешься предпринять?

- А что ты предлагаешь?

- Девочку запереть на гауптвахте. Остальных... Я бы уволил, но нам понадобятся люди. Остальных - в первый эшелон. Выживут - никаких взысканий. Нет, - значит нет.

На гауптвахту не хочется! Название мне не нравится! Жалобно смотрю на благородного Флавия. Получаю в ответ грустную улыбку. Мне становится стыдно. У него прекрасный год, а я, - вместо того, чтобы радовать его, только проблемы доставляю.

- Воробышек побудет под домашним арестом. Остальных, - в первый эшелон.

В каюте, когда я вышла из душа, консул присвистнул. Полосы от ремня вспухли и покраснели. Легат силы не жалел... Я сказала:

- Ты не думай, ничем таким я с легатом не занималась.

Благородный Флавий развеселился:

- Воробышек! До чего же ты бываешь забавная! Чем "таким" вы могли с легатом заниматься?

Потом уложил меня на живот, и начал обмазывать какой-то пахучей мазью, тающей на коже, и охлаждающей пострадавшие места. Терпела-терпела, потом не выдержала:

- А почему мы не могли ничем таким заниматься? У благородного Вителлия проблемы с женщинами? Он меня поэтому избил?

- Нет у него проблем с женщинами. А за что ты наказана, - сама знаешь.

Пропустив мимо ушей последнюю фразу, продолжаю спрашивать:

- А легат-прим, он...

- Воробышек... Давай я попрошу легата Вителлия придти, и ты его обо всём расспросишь.

Надулась обиженно.

- Он теперь отец нашего сына. Я беспокоюсь...

Консул с интересом посмотрел на меня. В глазах заплясали весёлые чёртики.

- И что же тебя беспокоит, Воробышек?

Задумалась... А действительно, почему я заинтересовалась легатом-прим? Потому что он меня высек? Или... Почему?!

Потому что консулу осталось меньше десяти месяцев. И, если Зигги не найдёт меня, придётся налаживать отношения с отцом моего сына. И одно дело - наладить их с легатом-прим, и совсем другое - с его женой. Патрицианки дорогих мамочек не жалуют. И это ещё мягко сказано. Но этого консулу я не скажу. Пусть лучше думает... Что угодно пусть думает. Вздыхаю грустно...

- В настоящее время легат-прим не женат. Все его бывшие жёны уже мертвы.

- А...

- Шесть. Или семь? Пожалуй всё-таки семь. Детей не было. Кроме нашего сына.

- Он их убил? Своих жён?

- С ума сошла, Воробышек?! Шесть жён легата Вителлия были офицерами. Четыре погибли в бою, две прожили свой "прекрасный год".

- А почему он не женился после благородной Цецилии? Она всё равно уже умерла.

- А зачем? Воробышек! Все вопросы к легату!

- А как он... Ну... Мужчине нужно... Нужна... женщина... Он поэтому такой злой?!

- Воробышек... Это армия. На каждой военной базе предусмотрены места, где мужчина может сбросить напряжение. Там работают вольнонаёмные молодые женщины, заключившие контракт. Их работа очень хорошо оплачивается. И медицинские обследования проводятся ежедневно. Поверь мне, у легата-прим нет проблем с женщинами.

Вспомнила зáмковых девок... Несчастными они не выглядели... Везде одно и то же... Расстроилась... Потом представила легата в очереди за услугами, - развеселилась. Мазь впиталась, надела рубашку и кимоно с изображением сатх, забралась к консулу на колени. Он просматривает бумаги, я дремлю, прижавшись к его груди... Когда он перенёс меня на кровать, я не заметила.

Глава четвёртая:
О том, как Воробышек училась стрелять, ругалась с легатом-прим, а также о начале военного переворота в Республике.



Утром была обычная пробежка с консулом по полосе препятствий. А потом меня заперли в каюте. Приставили охрану. Из преторианцев! Выходить разрешается только с консулом, или легатом Вителлием. Обиделась. Сижу, делаю гобелены. Как в рыцарских романах! Конечно, с помощью автомата-ателье, это проще намного, но я тщательно прорабатываю каждый ряд рисунка... Начинаю чувствовать себя женой крестоносца, ожидающей мужа и господина из далёкого похода...

Когда совсем настроилась на доисторическое Средневековье, сделала себе очередное платье. Аксамитовое, конечно же. Роскошный материал. Небесно-синего цвета с выткаными золотом контурами облаков. Длиннющий хвост юбки заметает пол, тяжёлый златотканый пояс на бёдрах. Небольшой круглый вырез скрыт складками белоснежного головного покрывала. Длинный рукав до основания больших пальцев. Рукава верхнего бархатного одеяния - длиной до колен болтаются от локтей. Не знаю, вдевают ли в них руки... Если только вместо муфты. Само верхнее одеяние - длиной до середины икры и, включая рукава, подбито мехом куницы. Практически, это шубка. Высокий воротник, глубокий капюшон и пелерина так же подбиты мехом. Смерть от холода мне не грозит. Сделала ещё сапожки. Красные, а как же! На утепление сапожек пустила волчью шкуру. Внутри не видно, а для ног полезно и тепло. Мысль "зачем мне это на военной базе с постоянным климатом" отбрасываю с негодованием. Время тянется, как патока. Гобелен со сценами охоты на оленя закончила. Сделала меню обеда. Расписала технологию приготовления. Заложила в программу. Только кнопку нажать. Скучаю...

Занялась ковроткачеством. Вспомнила про шёлковые ковры - гордость Востока. Сижу, развлекаюсь. Продумав рисунок, прежде ковра сделала себе восточную одежду: шальвары, тонкая рубашка, кафтан, длиной чуть выше колена, с высоким воротником и длинными рукавами. Всё шёлковое. Сделала шитую золотом тюбетейку. Заплела две косы. Задумалась... Что-то я забыла... О!!! Сделала чадру, закрывающую лицо до самых глаз. Глаза подвела сурьмой. Красота! Пришлось сделать ещё и туфельки с загнутыми носками и бубенчиками в каблучках. Оделась по-восточному, тку ковёр.

- Красота! Осталось только танец живота выучить... Привет, кариссима.

Подпрыгиваю от неожиданности. Начинаю злиться. Следов от ремня уже не видно, но память... Не прощу!

- Приветствую благородного Вителлия. Дверь прямо за твоей спиной.

- Неласковая ты, кариссима. Негостеприимная.

Задохнулась от негодования. Стоит, как ни в чём не бывало; улыбается насмешливо...

- Я не заключала контракт на оказание гостеприимства представителям Вооружённых Сил Республики.

- Это дело поправимое.

Насторожилась... От легата-прим можно ждать абсолютно всего...

- Обед готов?

- Пять минут. А консул, он...

- Моего общества тебе недостаточно, кариссима?

Веселится. Улыбка вспыхивает и гаснет. Чтобы опять вспыхнуть. Глаза искрятся шальным блеском. Наверное близится "час ноль". Кажется так называется начало отсчёта... Становится тревожно. Собираю на стол. Ставлю два прибора: надеюсь, консул всё-таки появится. Супницу у меня легат забрал, а наконец-то пришедший консул, вообще, позволил только приправы принести. И салфетки. Заботливый. Ушла к себе, оставив дверь в гостиную приотворённой. Вдруг что-нибудь понадобится...

- Ты вчера переусердствовал, Люк.

- Вообще-то, я старался не попортить кожу. Не получилось?

- Получилось. Но пришлось мазь накладывать. Мягче было нельзя?

- А ты как думаешь? Мне надо, чтобы твоя девочка успела усвоить правила поведения. Пока я могу быть добрым с ней. Когда она останется без защиты, я буду обязан реагировать адекватно.

Добрым!!! Нет, я не подслушиваю... Ни в коем случае! Просто случайно рассыпала возле двери коробочку с душистыми листьями. И тщательно их собираю.

- Ты оставишь её себе?

Вот тут, я вся обратилась в слух...

- Я думал, это не обсуждается, Марк. Она мать моего сына.

- Хорошо...

- Довольно о конкубине. Операция началась, Марк.

- Прогнозы оправдались?

Устав собирать листья поштучно, я сгребла их все горсткой. Сложила в коробку. И уселась с нею в руках на свежесотканный ковёр. "Не обсуждается..." Надо искать координаты мира Зигги. Если гора не идёт к Магомету, то Магомет идёт к горе. Провожу консула и сбегу. Если "добрый" легат меня высек, то страшно подумать, об "адекватной" реакции.

- Кариссима, на выход!

Легат-прим заглянул в мою комнату, весело сощурился, при виде меня, сидящей на ковре...

- Переоденься. - Повернулся к консулу. - Мы на стрельбище, Марк. Через три часа выдвигаемся.

- Благородный Вителлий позволит задать ему вопрос?

- Нет. Марш переодеваться!

От командного голоса меня подбросило в воздух. Очнулась в гардеробной, босиком в одном нижнем белье, и с комбезом в руках. Легат и не подумал выйти из моей гостиной. Он что? Уже считает меня своей собственностью? Ценным имуществом? Вспомнила его фразу "Твой долг рожать здоровых детей"... И меня как будто обварило изнутри. Они, наверняка, договорились об усыновлении заранее. Легко прикинуть остающиеся каждому годы. И Луций Вителлий Север решил держать мать своего сына при себе. Рожать для него братьев. Конечно, это очень рационально, чтобы не травмировать ребёнка мыслями о том, что его мать используют для "улучшения породы". Меня встречали на выходе из портальной станции. Легат-прим сказал благородному Флавию, что всё было просчитано. Задумалась: что было бы, если консул не отправился меня забирать? В резервацию я вряд ли бы попала... А теперь меня нет ни в одном списке...

Наверное, надо быть благодарной легату за такую заботливость, проявленную к моему ребёнку. Только, почему-то, очень обидно. Подумала, что и Зигги тоже просчитал при виде меня, что я буду подходящей баронессой... Нет в жизни счастья...

- Кариссима, ты уснула?

Поворачиваюсь на голос. Даже не подпрыгнув! Привыкаю? Легат стоит на пороге, вежливо и холодно меня разглядывает. А я не одета, между прочим! На мне только трусики и спортивный бюстгальтер. Хорошо, хоть их успела нацепить!

- Благородный Вителлий, я переодеваюсь!

Устыдится, или нет? И ухом не повёл!

- Кариссима, ты уже минут десять стоишь, держа в руках одежду. Помочь?

Он что?! Десять минут меня рассматривал?! С возмущением смотрю на оскотинившегося военного.

- А раньше легат-прим не мог меня окликнуть?

- И лишить себя такого зрелища? У тебя три минуты, кариссима. Через три минуты пойдёшь в чём есть.

Быстро запихиваю себя в комбез. Надев носочки и шнуруя берцы, задумалась: не знакомы ли, случайно, легат Вителлий и барон Зигмунд? Теми же словами меня подгонял Зигги после брачной ночи. Как давно это было! Столько событий произошло после моего возвращения, что моя жизнь в баронствах кажется далёкой, и всё менее реальной.

Бегу за легатом Вителлием по коридорам базы, встречные ехидно улыбаются... Не похоже на готовность к перевороту... Никто не суетится, не бегает... Точнее, бегаем мы с легатом-прим. Но за три часа до "выдвижения" отправиться на стрельбище с чужой (пока!) конкубиной?! Или всё настолько уже обкатано, что нет нужды суетиться?

Еле-еле успела затормозить. А то бы врезалась в легата. Не хочу! Жить с одушевлённой вычислительной машиной? Не хочу! Хотя, скорее всего, отправит он меня в своё поместье, и будет навещать раз в четыре года. Делать очередного ребёнка. Слёзы покатились по лицу... И мгновенно высохли от изучающего взгляда благородного Вителлия. Легат-прим пугает меня больше, чем барон Алек. Барон пропал. Не могу дозваться до него с момента прибытия на базу... Посоветоваться не с кем!..

- Кариссима... Ты здорова?

- Да, благородный Вителлий, благодарю тебя.

- Ты странно ведёшь себя...

- Я беспокоюсь.

- У тебя нет никаких причин для беспокойства, кариссима. Абсолютно. На линию.

- Что?

- На линию.

- Прставил меня на исходный рубеж для стреляющих. Вручил импульсный пистолет. Показал, где мишень. Лучше бы, как стрелять показал!

- Кариссима... Я жду.

- Оно не стреляет! Не нажимается!

- С предохранителя сними.

- Я не знаю как!

- Дай сюда. За стол. Во-он в тот угол.

И целый час я разбирала и собирала импульсный пистолет. Похоже, легат-прим всё ещё не наигрался в солдатики... Зато на огневой рубеж я вышла, зная конструкцию оружия.

Стрелять оказалось неожиданно легко. Легат-прим даже уточнил: точно ли я никогда не стреляла из импульсного оружия. Повторила, что стреляла только из боевого лука. Задумчиво прикусил губу, потом прикоснулся к наручу и сказал:

- Оружейную мне. - Пауза, затем вопрос. - У нас есть боевые луки? ... А где-нибудь? ... Понятно. Нет, не надо.

- Я никогда не видел боевого лука. Для чего вас учат стрелять из него?

- Стрельба из лука развивает глазомер лучше, чем фехтование. В силу необходимости учёта дополнительных факторов. Ветер, влажность, температура... Всё это даёт искажение.

- Как-нибудь покажешь. О чём ты хотела спросить?

- У легата-прим есть легион?

Благородный Вителлий посмотрел на меня... И расхохотался:

- Кариссима... У меня компетентные заместители. Поэтому я могу тратить своё время на выяснение уровня охраны, необходимого для конкубины консула. Благородный Флавий желает взять тебя с собой. Но вопрос, - возможно ли это, - он оставил на моё усмотрение.

- И что ты... Ой, то есть: какое решение принял легат-прим?

- Преторианцев будет достаточно. Не отходи далеко от консула, кариссима.

- А...

Я хотела спросить легата Вителлия где будет он сам. Потом вспомнила... И потеряла дар речи.

- Кариссима, что тебя так возмутило? Нам пора.

- Ты пойдёшь в первом эшелоне. Я не спрашиваю. Я знаю.

- Со мной нельзя. Первый эшелон не для охраны дорогих мамочек.

- Я не собираюсь с тобой! И меня не нужно охранять!

Коридор мгновенно опустел. А я не могу остановиться, и продолжаю по нарастающей орать на Вителлия Севера по прозвищу Лютый:

- Ты пойдёшь в первом эшелоне! Ты забыл, что уже не одиночка! У тебя есть сын! Ты хочешь оставить его дважды сиротой?!!

Легат-прим осторожно отцепляет мои пальцы от своего комбеза.

- Успокойся, кариссима. О нашем сыне позаботятся. Наши дети не остаются сиротами.

- Меня ты тоже передашь по принадлежности?!!

Заливаясь слезами, ужасаюсь себе: откуда во мне это?! Легат Вителлий взбешённо рявкнул:

- С собой прикажу похоронить! Чтобы ты меня и в могиле доставала! Может, воскресну!

- Я не помешал? Люк?

Разъярённо смотрю на консула, легат, пользуясь тем, что я отвлеклась, испарился в боковом коридоре.

- Воробышек, выходим. Пожалуйста, выполняй все указания преторианцев.

Опять меня ведут за руку. Оружия не дали... Консул усадил меня в катер, рядом с медотсеком и отправился в пилотскую кабину. Сижу. Попыталась рассмотреть, откуда мы взлетели... Так и не поняла. На поверхности планеты видны вспышки взрывов. Первый эшелон во главе с легатом-прим выгрызает дорогу для основных частей. Сенат уже много лет пользуется наёмными войсками. И сейчас наёмники отрабатывают свою плату... А я сижу, съёжившись в комочек, и успокаиваю себя: легат-прим воюет в первом эшелоне около шестидесяти лет. И до сих пор жив... Только в бытность консулом он наблюдал бой со стороны, давая указания легионам. Пусть благородный Флавий становится императором. Возможно он предложит консульский титул легату-прим... А я выбью из легата согласие, если он будет упрямиться. Как страшно! Страшно тем, что я не понимаю ничего в том, что творится сейчас внизу...

Нас ощутимо тряхнуло. И ещё раз. Нащупали катер? Берут в пристрелочную вилку? Если выживу, попрошусь в Военную Академию. Хочется знать, от чего помирать придётся. Катер начал экстренное маневрирование. Меня пристегнули, предварительно надев какую-то упряжь. Сижу, хлопаю глазами. Никто ничего не говорит. У консула под ногами путаться не хочется. Да и не пустят меня к нему. А к легату-прим не попасть. И злой он на меня...

Приземляемся. Точнее говоря, зависли над крышей какого-то здания. Меня вытащили, держа в середине плотной группы. Консул что? Всех своих преторианцев командировал на мою охрану?.. Привели в огромный зал. Панорамные экраны, мониторы, селекторная связь... Все очень деловые: приходят, докладывают, получают указания, уходят... Снуют, как муравьи. А меня усадили в уголке, поближе к "кухне". Плюнула, и начала готовить кофе на всех. Ага, и маленькие слойки с мясом. Забыла, как они называются. И пирожные на один укус. Преторианцы притащили стол, я выставляю свежеприготовленное, и снова кидаюсь к автомату. Народ оголодал. Теперь, прежде чем уйти, все делают крюк к столу за глотком кофе, слойкой и пирожным.

Огорчилась, что не могу себе сделать фартук и наголовник. Хожу в комбезе, берцах и берете от Серых лордов. Форму, которую для меня без моей просьбы сделал автомат-ателье, я так и не надеваю. Не хочу! Особенно после сообщения консула о женщинах, работающих по контракту, помогая мужчинам сбросить напряжение. Хотя, я, конкубина консула, - практически то же самое. Разница в том, что у меня не бывает других гостей.

В процессе метаний от автомата к столу продумываю меню обеда. Ведь будет же у них перерыв? Люди должны поесть. Полный офицерский обед - вещь, конечно, хорошая. Сытная. Но, просмотрев программы, решила, что разнообразие не повредит. Быстро сформировала заказ. С содроганием вспомнила как нас учили готовить. Руками! Из натуральных продуктов! Начиная с ощипывания птицы. Туши крупных млекопитающих к счастью попадали к нам уже ошкуренными и разделанными на составляющие. Хотя, шкуру снимать, - мы учились. Зачем? Не знаю.

Несомненная польза нашего многогранного обучения состоит в том, что я могу расписать технологию приготовления почти любого блюда, и технологию любого рукоделия. Нас даже выжигать по дереву учили. Как шутили наши наставники: "не умеешь работать головой, - работай руками". Потом серьёзным тоном пояснили, что иногда, надо занять руки, чтобы освободить голову. Конечно, - каждому своё. Готовить мне не нравилось, поэтому я, когда нервничаю, кидаюсь к автомату-ателье, - делаю себе новый костюм от шляпки до туфель. А некоторые из девочек готовили на всех. Потому что в одиночку с этим изобилием было не справиться. Конечно, мы обменивались особенно удачными проектами. Поэтому, у меня в памяти есть достаточно рецептов, сложных в приготовлении, блюд; а наши поварихи в состоянии создать себе праздничный наряд, не прибегая к помощи кутюрье.

Чёткие быстрые шаги прозвучали во внезапно установившейся тишине. И я успокоилась. Потому что я ждала этих шагов, и боялась, что они не прозвучат.

- Мой консул, дорога свободна. Сенат ждёт тебя.

Поворот кругом, и строевым шагом двинулся к выходу. Увидел меня, широко открыл глаза:

- Кариссима, тебя не узнать. Где красивое платье?

Расстроилась. Смотрю на легата-прим, всё ещё излучающего радость войны. Возможно, я впервые вижу его настоящего. Подумала, что мне придётся сидеть в его поместье, изнывая от безделья, и сходя с ума от неизвестности. Не хочу! И ещё издевается! На глазах выступили слёзы. Сморгнула их, отвернувшись.

- Обеда я сегодня не дождусь?

- Две минуты.

Кидаюсь к автомату, набираю код. Преторианцы принесли ещё один стол. Скатерть с салфетками - стандартные. Мне позволили принести приправы, остальное отобрали. Консул отвлёкся от дел, решив пообедать за компанию с легатом Вителлием. В конце концов, за столы уселись все, кроме меня и преторианцев. Автомат исправно поставляет обеды, офицеры сами забирают их на столы. А я сижу в уголке, пью чай с корицей. Есть мне не хочется. Совершенно. Когда сегодняшняя эпопея закончится, отловлю слона, и съем. Без соли. А сейчас, - кусок в горло не лезет.

- Воробышек, тебе надо поесть.

- Спасибо, благородный Флавий. Я поем... потом.

- Кариссима, сядь и поешь. Консул берёт тебя с собой в Сенат. Не заставляй сенаторов думать, что консул морит свою конкубину голодом.

Издевательски улыбается. Сытый. Довольный. Подумала: что будет, если я швырну в легата-прим чайной чашкой с блюдцем? Ничего хорошего... Заказала себе кусок мяса и зелёный салат. Выпила ещё чашку чая. С пирожными. Полегчало. Заставила преторианцев поесть. Потребовала у консула дать им перерыв. Поскольку в зале достаточно бездельничающих военных, консул разрешил преторианцам отвлечься от моей охраны.

А потом легат-прим выделил трёх женщин-офицеров, и отправил меня под их охраной одеваться, дав целых сорок минут на всё про всё. Сказал, что видя меня в форме, испытывает сильнейшее желание отправить меня на гауптвахту. Разозлилась.

Опять комплекс упражнений и йогических асан. Нагишом, для снятия мерок. Голографическая модель готова. Начинаю творить. Сегодня меня не тянет в древнее Средневековье.

Сделала себе лёгкое шифоновое платье кремового цвета с золотыми разводами, с юбкой-солнце длиной до середины икры. Сейчас лето, можно и так ходить. Прозрачные тонюсенькие чулки на поясе с резинками. Чулки - телесного цвета, пояс - молочно-белый. Нижнее бельё - батист с вышивкой ришелье. Не на пикантных местах, ничего подобного. Просто украшение. Оттенить тонкость материала, и нежную кожу под ним. Короткая батистовая сорочка, на тридцать сантиметров выше колена, тоже украшена вышивкой, составляя комплект. Жакет из лёгкой смесовой ткани цвета слоновой кости. Лёгкие туфли-лодочки на небольшой шпильке, шляпка-таблетка, с крупносетчатой белой вуалеткой, - в тон жакета. Перчатки решила не делать. Руки у меня в порядке. А вот сумочку-клатч сделала трансформером. За полсекунды сдёргиваются застёжки, и внутренняя сторона открывает ножны для метательных ножей, перекочевавших туда с руки. В аптечном автомате заказала маленькую плоскую баночку крема для рук, лёгкую увлажняющую помаду, и ещё пару предметов гигиены. Носовой платочек - батистовый, тоже спрятала в сумочку. Зеркальце в кожаном чехле - в комплекте. Как в древние времена.

Воспользовалась душем, причесалась, переоделась, скрутила волосы ракушкой. Вычищенную одежду и берцы упаковала, для отправки на базу. Возвращаемся.

Мужчины уже роют землю копытами. А ведь сорок минут ещё не прошло! Надела на лицо лёгкую улыбку, соответствующую наряду. И не буду реагировать ни на что! Вот!

- Воробышек, ты прекрасно выглядишь. Нам пора. Катер ждёт.

Фраза консула не требует ответа. Благодарно киваю на комплимент, и пытаюсь взять консула под руку. Ну конечно, меня опять ведут за ручку, как ребёнка. Надо было, наверное, средневековую одежду сотворить. Но скучно же! А на улице - ветерок. И моя юбка раздувается, радуя офицеров. Не обращаю внимания. Фасон "солнце" для того и придуман. Жакет не позволит ей раскрыться до пояса. А кое-кому полезно встряхнуться.

В катер поднимались в антигравитационном столбе. Уронила туфли. Точнее, меня из них выдернуло. Туфельки лёгкие, максимально открытые, а в катер, в основном, лезут в берцах. Надеюсь , кто-нибудь догадается их подобрать. Консул опять усадил меня возле медотсека. Правда, на этот раз, не сбежал, остался рядом. Сижу, болтаю босыми ногами, и пытаюсь разговорить консула. Зачем он тащит меня в Сенат? Не говорит, отшучивается.

- Кариссима. Ты решила переплюнуть принцессу из древней сказки? Та потеряла одну туфельку (легат-прим вспоминает "Золушку").

Задрав голову смотрю на легата Вителлия. Насмешливо улыбаясь, держит на пальцах мои туфельки. От сердца отлегло. Я уже расстроилась, что в Сенате придётся в одних чулках ходить. А легат перевёл взгляд на мои босые ноги, и я тут же их спрятала, подогнув под себя. Такой звериной жажды я даже у Зигги не видела! Испугалась, что укусит. Мужчины на войне дичают. Нецивилизованные, в общем. Хотя, говорить о цивилизованности легата Вителлия...

- Воробышек, сядь нормально. И обуйся. Если катер начнёт маневрировать, ты можешь пострадать.

Медленно перевожу взгляд на консула, не торопясь выполнять его указания. Он удивлён. Опять смотрю на легата - тоже удивлён. Мне показалось?

- Кариссима? Тебе помочь?

И всё это с насмешкой. Вытягиваю ноги из под себя, оправляю юбку. Шевелю пальцами ног, показывая, что готова обуваться. Легат-прим подставляет мне туфли, и торопливо уходит, сказав консулу:

- Я на мостике, Марк.

Консул посидел рядом со мной ещё три минуты, рассеянно поглаживая мои пальцы... Надо было всё-таки перчатки сделать.

- Воробышек, пожалуйста, не ссорься с легатом Вителлием. Он старается быть добрым с тобой. Будь и ты добрее к нему.

- Я его боюсь.

Вот! Я всё-таки это сказала! Как нас учили? Надо озвучить проблему, а потом приниматься за её решение. Благородный Флавий недоверчиво улыбается:

- Это ты от страха трясла легата-прим за грудки́ в коридоре базы? Интересно у тебя страх проявляется... А Сената ты не боишься? Может, нам сначала тебя, испуганную, в Сенат запустить?

Пришлось напомнить себе о том, что у благородного Флавия "прекрасный год". Забраковала один за другим несколько вариантов ответа. В результате, решила промолчать. Отвернулась к иллюминатору. Консул легонько сжал мои пальцы, встал и ушёл на мостик. А я опять сбросила туфли, подобрала ноги, и сижу, абсолютно без мыслей.

В памяти по кругу вспыхивают кадры: вот легат-прим насмешливо улыбается, держа на двух пальцах руки мои туфли. Второй кадр: видит мои босые ноги. Насмешливый взгляд становится волчьим. Так смотрят на добычу. И третий кадр: снова удивлённо-насмешливый взгляд, сопровождающий предложение помощи.

Я не знаю, может быть, мне показалось. Благородный Флавий ничего не заметил. Или просто не обратил внимания. Они уже всё решили. Когда консул уйдёт, меня унаследует легат-прим. Не унаследует. Оставит себе. Вспомнила, что Зигги сказал обо мне точно так же: "думаю оставить себе". Вот только в том мире действовали законы баронств. Пусть я их до сих пор не все знаю, но они исполняются всеми баронами. А здесь, после ухода консула, легату-прим никто не указ. Ему и консул не указ. Просто чувство давней дружбы заставляет корректировать поведение. Быть добычей я не хочу. В лабиринте накушалась. И наслушалась. А легат-прим ненавидит "дорогих мамочек". Он даже не смог пересилить свою ненависть для продолжения рода! Дважды делал заявку, и дважды её снимал. Содрогнулась от мысли, что меня могли отправить по заявке легата. Полтора года с ненавидящим мужчиной. Страшно. А ведь это могло случиться. Я оба раза была в действующих списках...

Приземлились мы очень аккуратно. Я успела снова обуться. И повел меня консул за ручку в здание Сената. Зачем? Чтобы сенаторов позлить видом "дорогой мамочки"? Надо спросить у легата-прим насчёт гражданства. Или он так и оставит нас имуществом государства?

Глава пятая:
О "Манифесте о гражданстве", встрече с другом детства, а также о судьбе, ожидающей сенаторов Республики и о требованиях легата-прим к внешнему виду Воробышка.



Стою в шаге за консулом, рассматриваю сенаторов. Вежливо улыбаюсь в ответ на еле заметный кивок сенатора Мария. Хорошо, что они с благородной Калерией не пострадали. Хочется верить, что легату-прим не придёт в голову усыновить "до кучи" ещё и моего первого сына. Хотя, если и его отправить в Военную Академию... Ему сейчас одиннадцатый год. Придётся усиленно заниматься, чтобы наверстать упущенное... Хммм...

- Зачем ты привёл сюда чистокровную, консул Флавий?

- Это всё, о чём ты хочешь спросить, сенатор?

- Ты ничего не добьёшься, консул. Ни-че-го! Тебя не поддержат. Бери свою конкубину, и уезжай отдыхать. Прекрасный год надо провести в радости.

Благородный Флавий молча, с лёгкой улыбкой, слушает сенатора Мария. Экраны на стенах не дают упустить ни малейшей детали. Остальные сенаторы безмолвствуют.

- Объявлено военное положение, сенатор. Когда в столице и пригородах ведутся боевые действия, мне не надо спрашивать у сената одобрения мер, предпринятых для стабилизации обстановки и защиты мирного населения.

Ох!.. Лица сенаторов, после столь любезного пояснения консула Флавия, надо видеть... Интересно, кто планировал операцию? Что-то мне говорит о том, что автора этой наглой выходки я знаю.

- Блестяще! Начать боевые действия, и объявить их причиной военного положения... Вполне в стиле легата-прим. Как же это он тебя одного сюда отпустил? Или конкубина контролирует твоё поведение, консул?

Вежливая улыбка на лице консула не дрогнула. Наоборот, стала ещё любезнее:

- Отправляйтесь по домам, сенаторы. Вас проводят. Чтобы вы не дай Бог не заблудились...

И тут же в зале появились легионеры. Сенаторы, сохраняя надменный вид, двинулись к выходу из зала. Молодцы! Это надо уметь: идти под конвоем, как в сопровождении почётного эскорта. Уважаю!

Консул, подождав пока всех выведут из зала, тяжело опустился на стул. Я испугалась. Может, сказывается прекрасный год? Или... Что вызвало на лице благородного Флавия такую усталость? Подошла ближе, позволив притянуть себя вплотную...

- Вот так, Воробышек... Будем строить Империю. Легат Вителлий абсолютно прав: от болтунов ничего хорошего не дождаться. Тебе здесь не нравится? Отправить тебя в поместье?

- Я буду с тобой, благородный Флавий. Если это не обременительно для тебя.

- Я хочу, чтобы ты была рядом, Воробышек. Я уже говорил тебе. Посиди здесь примерно час. Потом вернёмся на базу. Не заскучаешь?

- Наверное нет. Буду с народом новости смотреть.

Показала консулу глазами на экраны, на которых сейчас высвечивалась парадная лестница Сената. Он улыбнулся, поцеловал меня в макушку, и вышел. А я с тремя преторианцами осталась ждать.

Ожидание было нескучным. Послушала заявление консула Флавия к народам Империи. Посмотрела присягу новоявленных герцогов свежеиспечённому Императору Марку. Поскольку все действующие лица - военные, то действительно уложились в час. Легат-прим назначен консулом. Слава Богу, согласился! Но герцогство ему тоже всучили. Огромный кусок Империи на границе. Интересно...

И первое поручение герцогу Вителлию Северу: разобраться с злоупотреблениями в бывшей Республике. Разве это входит в компетенцию консула? Похоже, кто-то учёл исторический опыт... повторения мартовских ид не будет. Вот и славно!

"Манифест о гражданстве" приветствовался ликующим народом салютом из всех единиц стрелкового оружия. Поскольку служба в армии даёт гарантированную пенсию, то все малоимущие хотя бы минимальный срок, но отслужили. А вот бывшие сенаторы и многие из патрициев превратились из первых лиц Республики в жителей Империи. Без права голоса. Непонятно, чему так радуются новоявленные граждане Империи. Слово Императора закон, и обсуждению не подлежит. Статус консула в армии перенесён в имперские масштабы.

Лично мой статус останется без изменений ещё лет семьдесят. По "Манифесту" женщина получает гражданство только отслужив в армии, или родив минимум двенадцать граждан Империи. Учитывая, что гражданином становится отслуживший в Вооружённых Силах Империи, мне надо ещё минимум десять детей. Если родятся мальчики. И когда самый младший завершит обязательный после Академии трёхлетний контракт, я стану гражданкой Империи. Блестящая перспектива!

С другой стороны: можно завербоваться в армию. Можно было бы, не будь я дорогой мамочкой! Евгенические законы никто не отменил. Их слегка уточнили. Дорогая мамочка может "остаться в семье". Если медицинские показания позволят...

Потребовать что ли от легата-прим жениться? Ага, так и заявить: "только после свадьбы, дорогой! Иначе, - ни-ни!" Неее, не буду требовать. Вдруг согласится? И что я буду делать? Если я уже замужем за бароном Зигмундом?.. Обещал Зигги меня найти... верить нельзя никому!

Пришёл мой конвой. То есть, личная охрана конкубины Императора Марка. Знакомые всё лица. Я, наверное, жутко им надоела! Вместо охраны Императора, таскаться за "дорогой мамочкой". Его Императорское Величество Марк встретил меня в коридоре, легонько поцеловал в губы, и попросил (!) погулять немного в парке. Мы скоро поедем. Уже совсем скоро. Ага... Я так и поняла. Пошла гулять в парке.

Посмотрела фонтаны, подержала руки под водой "счастливого". Прошлась по старой аллее, где деревья не только мне, но, наверное, и барону Витольду не удастся обхватить руками. Забрела в лабиринт из фигурно подстриженных кустов. Гуляю...

- Лямбда, это ты?! Привет!!! Ты счастливая девочка: только вспомнил о тебе, и вот она ты!

Поворачиваюсь, не веря ушам... Точно! Светлые волосы растрёпанные раньше, сейчас подстрижены ежиком, расхлябанность сменилась безупречной выправкой, а глаза те же: с проказливыми чёртиками. И улыбка радостная и немного удивлённая, как в тот день, когда мы встретились по распределению. Отца двух моих детей я знаю с детства. Это с ним и ещё с несколькими ребятами мы устроили водяную ловушку для преподавателей. Ага, а потом были наказаны. До тринадцати лет нас учат вместе. Потом разделяют, и встретиться можно только случайно. По распределению. Или за пределами резервации.

- Сигма-два! - счастливо смеюсь. - Ты всё такой же! Ничуть не изменился!

- Не совсем... Как ты?

- Всё хорошо... лучше расскажи о себе.

- Ты получишь выборку из его личного дела, кариссима. Свободен, центурион.

Сигма-два салютует легату-прим, ой, то есть уже консулу, одновременно, спрашивая меня одними губами: "кариссима?" Пожимаю плечами... а что отвечать?.. Друг моего детства уходит строевым шагом...

Заставляю себя повернуться к консулу Вителлию. Хочется тихонечко завыть... но... Не дождётесь!

- Приветствую благородного Вителлия Севера.

- Виделись уже сегодня, кариссима. Знакомый?

- Друг детства.

- И не только друг.

Фраза-утверждение. Благородный Вителлий не спрашивает. Он знает.

- Благородный Вителлий забыл с кем имеет дело? Для меня не важны "прошлые заслуги". И отец двух моих близнецов не стал для меня ближе, чем был до их появления на свет.

Говорю всё это Лютому, и внезапно понимаю, что говорю правду. Друг детства остался другом, даже после рождения от него близнецов. Для меня это был всего лишь контракт. Как и в двух предыдущих случаях... Консул Вителлий внимательно смотрит на меня, и из его глаз исчезает слово "Смерть". А я, осознав, к чему мог привести наш разговор с Сигмой-два, вздрагиваю внутренне. Внешне, - нельзя. Благородный Вителлий Север не должен увидеть мою слабость.

- Прогуляемся, кариссима.

- Это не будет нарушением каких-либо традиций? Прогулка с конкубиной Императора?

- Не будет. Традиции устанавливаются с моего одобрения.

Ну? Я хочу сказать: что? Просто слов нет! А тон какой любезный!

- Кариссима... Будь осторожнее в общении. У тебя сейчас появится много новых друзей, ищущих твоего внимания. Желающих через тебя добиться чего-нибудь от Императора.

- Я понимаю.

- И ещё. Возможно я слишком рано об этом говорю, но тебе лучше привыкать к мысли, что после ухода Императора ты будешь принадлежать мне.

Смотрю на благородного Вителлия, и молчу. Слов для ответа нет. А, может, это и хорошо, что их нет...

- Не надо бояться, кариссима. Тебе ничего не грозит. Ты мать моего сына, и слишком большая ценность сама по себе.

- Да? Так может, имперский герцог Вителлий Север женится на мне? На ценной матери своего сына, и бывшей конкубине Императора Марка?

Страх плохой советчик. Сколько дурости в моих словах! Консул Вителлий начинает впадать в ипостась "Лютый". Запрёт в поместье. В лучшем случае. Или в герцогство отправит... Что же мне в Резервации не сиделось?! Ждала бы спокойно очередного распределения... Ах нет! Всё равно бы забрали...

- Интересное предложение... сама придумала?

Вот же гадство! И как ответить? Сказать, что пошутила? Хотела побольнее задеть? Язык что ли себе откусить?..

- Кариссима... Почему тебе не сиделось в Резервации?.. Не отвечай... мысли вслух.

- Легат-прим... Ой, то есть, консул позволит задать ему вопрос?

- Можешь обращаться по старому. Эти должности совмещены. После моего разжалования их разделили. Теперь всё вернулось "на круги своя". Спрашивай, кариссима.

У меня уже все вопросы вылетели из головы. Он что? Издевается?! Опять в первом эшелоне?! Собираюсь с мыслями. Легат-прим терпеливо ждёт. Не к добру такая толерантность к дорогой мамочке!

- А если бы я сидела в Резервации, то что было бы?

- Сейчас ты жила бы в моём поместье. В безопасности.

Задумалась... продолжаю прогулку... потом всё-таки решилась:

- А если бы консул Флавий не отправился меня встречать? Ты красиво похоронил бы останки разорванной толпой "дорогой мамочки", а меня отвёз в своё поместье? В безопасность?

- Кариссима... не хватай меня за руки. Это неприлично. Ты конкубина Императора.

А глаза смеются. Доволен. Чем, спрашивается?

- Почему ты не отвечаешь, легат-прим?

Легат-прим наклонился ко мне и взглянул прямо в глаза. Моё сердце ухнуло в пятки.

- А нужен ли тебе мой ответ, кариссима?

Моя охрана рявкнула "Да здравствует цезарь!", избавив меня от необходимости отвечать легату-прим. Подошедший Император, насмешливо улыбнулся моему почтительному поклону, кивнул благородному Вителлию, схватил меня за руку, и увёл из парка. Мы всё-таки уезжаем на базу...

- О чём вы так увлечённо беседовали с консулом, Воробышек?

- О том, что легат-прим заберёт меня себе.

С упрёком посмотрела на Императора. А можно ли так на него смотреть?

- Воробышек, пойми, пожалуйста: ты мать моего сына. Я проживу ещё максимум десять месяцев. И наш сын унаследует Империю. Конечно, пока он учится и отрабатывает свой первый контракт, править будет регентский совет во главе с консулом Вителлием Севером. Но дело не в этом. Дело в мальчике. Если ты отправишься в резервацию, то через три года тебя включат в действующие списки. И нашему мальчику придётся как-то с этим жить. Дети жестоки, и ему не преминут напомнить, что его мать "дорогая мамочка", и работает по контракту. А если ты останешься с консулом Вителлием Севером, то у тебя будет постоянный контракт, и ваши дети будут полнородными братьями и сестрами.

- Я не хочу сейчас обсуждать это, мой Император. Я не готова.

- Привыкай, Воробышек. Время бежит быстро. Слишком быстро...

А по прибытии на базу, Император Марк Флавий закрылся со мной в своей каюте, почти на сутки. Очень забавно было слушать как преторианцы отвечают страждущим: "Император занят. Не принимает".

- Чему ты смеёшься, Воробышек?

- Император занят...

- Я очень... очень занят. А если ты будешь смеяться, я тебя укушу... Вот так!

Консул Вителлий воспользовался привилегией легата-прим входить без доклада куда угодно. В спальню, к счастью, не пошёл. Крикнул: "Мой Император, я в кабинете". И закончилось веселье.

- Отдыхай, Воробышек. Приду вечером.

Им хорошо... А мне чем себя занять? Проспать до вечера? Так я скоро в тюленя превращусь!

Вспомнила, что легат-прим, зная что я здесь через пять минут потребует кофе. Вылезла из кровати, надела халат с драконами, пошла программировать перекус. Заказала кофе, и булочки с начинкой из жидкого шоколада. Подумала-подумала, и ещё тонких ломтиков вяленого мяса на салатных листьях. И сыр. С базиликом. И побежала в душ и одеваться. Возглас: "кариссима, сделай нам кофе" застал меня вытирающейся. Пришлось вместо платья быстро сделать себе сари. Как нищенка. Ни единого украшения. Только чоли и сари. Обувь делать не стала. Босиком ходить буду. Волосы заколола в пучок на макушке. Взяла поднос и отправилась кормить мужчин.

Увидев мой наряд, Император высоко поднял левую бровь, но промолчал, улыбнувшись. А консул Вителлий оглядев меня, замурлыкал:

- Кариссима... позавчера ты показала мне свои лодыжки, сегодня демонстрируешь бок... Я в предвкушении... Что я увижу завтра?

"Фигу". Подумала, но не сказала... Продолжила сервировать стол для кофе. Потом отправилась в спальню, перестилать постель. Консул вошёл бесшумно и стремительно, как атакующая змея. Разъярённый неизвестно чем. Но отыгрываться решил на мне. Схватил за плечо, зашипел зло:

- Чтобы я тебя в таком виде на базе не видел! В своих комнатах можешь хоть голая ходить. На люди выходи нормально одетой!

- Я нормально одета!

- Не для военной базы!

Рука легата-прим скользнула к обнажённой коже на боку, сжав бок, рванула к себе. Пытаюсь вывернуться, - бесполезно... второй рукой ухватил оба моих запястья, испугалась, что раздавит руки... Поцелуй. Грубый, нарочно причиняющий боль. Вкус крови из лопнувшей губы... А плотно прижатое к консулу моё тело не позволяет сомневаться в его желаниях на данный момент. Я даже закричать не могу, горло сжато спазмом. Шепчу:

- Отпусти, отпусти меня...

Из глаз текут слёзы... Консул Вителлий отшвырнул меня на постель и вышел, сказав:

- Надеюсь, ты поняла меня, кариссима.

Я лежала, заливаясь слезами, и думала, что если мне не удастся вернуться к Зигги, придётся носить паранджу. В другом наряде консул меня из моих комнат не выпустит. И ужасалась себе, потому что отнюдь не неприятие вызвало у меня поведение консула. Что-то во мне радуется его желанию, и его ревности... наверное пора к психоаналитику. Начинаю сходить с ума... Что же его так разозлило, что он сорвался?

Встала, перестелила постель, переоделась в домашнее платье. Сари отправила в мусоросборник. Чтобы не напоминало... Погуляла по садику... Скучно... Заплела французскую косу, переоделась в одежду для занятий йогой. Проделала комплекс асан... Пора подумать об обеде. Три часа прошло... Заложила меню... Подумала, и сделала себе монашескую рясу. Чернющую. И белоснежный плат на голову... чтобы ни волоска не выбивалось. Буду так ходить!

- Воробышек, что ты выдумала? Что у тебя за вид? Назло легату-прим?

Император Марк притянул меня к себе, заглянул в лицо, увидел вспухшую губу, покрасневшие глаза. Нахмурился, задумчиво...

- Воробышек, герцог Вителлий Север обнаружил много злоупотреблений сделанных патрициями. В том числе и патрицием Марием. Подобные злоупотребления тянут на смертную казнь...

Слушаю, замерев... Подумать только! Я ещё переживаю о себе любимой! Проскрипционные списки легат-прим не составляет, как и обещал. Он просто закопает всех! Причастных и непричастных к своему разжалованию. Да и не о разжаловании он думает. Он Империю создаёт! Для моего сына создаёт! Неблагодарная я!.. Ага!

- Я попытался вытащить благородного Мария, но не слишком преуспел. Сошлись на том, что смертный приговор будет вынесен всем. А патриция Мария я помилую императорским указом. И отправлю в изгнание в его владения на окраине Империи. Без права появляться в столичных мирах. Консулу это не понравилось, но он принял разумность такого решения. Его условие: брат будущего императора должен быть ограждён от влияния семьи.

Понятно, почему благородный Вителлий разозлился. Из пасти добычу вытащили!

- А где он сейчас? Сын патриция Мария?

- В Академии. Дети чистокровных как правило отправляются в Академию. Патрицианки согласны их терпеть, но не больше положенного. Мальчик имеет задатки адмирала флота. Если не сорвётся. Руководство Академии предупреждено. Может быть вы с благородной Калерией навестите ребёнка? Она разумная женщина, когда не ревнует...

- Их отпускают на каникулы... а куда ребёнок поедет, если его "оградят"? Сюда? На военную базу? Под крыло к благородному Азинию? Если он выжил...

- Выжил-выжил... И даже получил очередное повышение. Теперь командует турмой. Кстати, хорошая мысль, Воробышек... я в его годы предпочёл бы провести каникулы на военной базе. Хотя рос с любящими меня и друг друга родителями... Тебе предоставят его личное дело. В конце концов, ты его мать.

- Нет, мой Император. Я его родила, но матерью для него не являюсь. Я в его глазах - "существо"!

- Довольно! Ознакомишься с досье всех троих: благородных Мария и Калерии и их сына. Мы не можем разбрасываться перспективными кадрами. Позаботься, чтобы твой первый сын стал опорой будущему Императору. Нет! Легат-прим позаботится об этом сам. Ты, - не будешь мешать.

- Да, мой Император! Кстати, у ребёнка есть имя?

- Ох, легата-прим здесь нет, Воробышек! Он бы тебе сказал! Есть у твоего первенца имя, а как же! Фавст Марий. Курсант Военной Академии, пятого года обучения. Отличник.

- А благородная Калерия в ссылку не собирается?

- Пока что, благородная Калерия вместе с прочими жёнами сенаторов дежурит возле тюрьмы.

Задумалась в очередной раз над нелёгкой жизнью патрицианки... потом решила не забивать себе этим голову. Спросила только:

- А что будет с жёнами сенаторов?

- Воробышек... Законы Республики отправляли на плаху всю семью, включая детей старше пяти лет.

- Ты говоришь не о том! Вы строите Империю! Что говорят об этом законы Империи?

- Мы не будем плодить недовольных, Воробышек. Кроме сенатора Мария все прочие семьи нас не интересуют. Если бы не твой сын...

- Я бы ничего не узнала. Так?!

Император ласково поцеловал меня...

- Разумеется. Зачем тебе это? Легат-прим абсолютно прав: оставляя семью благородного Мария в живых мы рискуем. Их надо напугать. Напугать до такой степени, чтобы ни сам благородный Марий, ни его супруга даже не помышляли о заговоре. Поместье сенатору выделят на территории герцогства Вителлия Севера. Наблюдение будет тотальным. Нынешние владения сенаторов подлежат конфискации.

- Не сомневаюсь! Соратников нужно поощрить!

- Именно так. Воробышек... мы все учили историю. Не надо делать вид, что наше поведение выходит за рамки.

- Не всегда уничтожались семьи...

- И к чему это приводило впоследствии?

Молчу... Император прав. Легат-прим тоже прав. Зачем мне лезть в мужские игры? Надо предупредить благородную Калерию, чтобы не рыпалась. Шаг вправо, шаг влево...

- Их не будут провоцировать? Благородного Мария и его жену? Позвольте им доживать спокойно. Им не так долго осталось жить...

Сказала, и опять пожалела, что не откусила себе язык! Кому я это говорю?! Императору совершенно точно осталось жить меньше десяти месяцев. А тут я ещё...

- Воробышек, не расстраивайся. Ты не обидела меня.

Усадил меня на колени, заглянул в глаза, улыбнулся:

- Ты не могла бы сменить одеяние? Меня пугает этот балахон. Легата-прим ты им не оттолкнёшь, Воробышек. Вителлий Север принял решение оставить тебя себе. Смирись. Он обычно добр к женщинам. И тебе будут завидовать. Практически каждая свободная женщина мечтает о месте рядом с легатом-прим. И не только свободные...

- Я - "дорогая мамочка". Он ненавидит таких как я.

- Я не заметил в легате-прим ненависти, Воробышек. Он заботится о тебе... Старается быть добрым...

- Он меня высек! Ремнём! И был груб со мной! Запретил носить открытую одежду! Мне следует одеваться по форме? С значком "обслуги"?

- Тихо... Тихо... Воробышек... Это военная база. Открытая одежда может спровоцировать... Ну... ты не маленькая, сама должна понимать. Твои красивые платья никто не запрещал. Ходи как принцесса, или как воин.

- Можешь ходить как лучник. Кариссима, у тебя четверть часа. Покажешь, как стрелять из боевого лука.

Повернула голову: стоит возле дверей, к счастью закрытых. С лёгкой насмешкой разглядывает меня в дурацком чёрном балахоне. Разозлилась. Слезла с колен Императора, отправилась к себе. Переодеваться. Сделала себе замшевую куртку и брюки, в качестве обуви - чувяки. Под куртку - рубашку из тонкого льна с вышивкой по верхней части и воротнику. И вместо белья - короткую сорочку, высокие носочки и кальсоны, как у мужчин. Длинные, чтобы брюки не доставляли неудобства. Куртка и брюки отделаны замшевой бахромой и шнуровкой. На голову повязала болотно-зелёную шёлковую бандану. Уложилась в десять минут. Скоро на время одеваться начну!

Вышла в гостиную, - мужчины заканчивают обедать. Скромно села в уголке. Жду.

Глава шестая:
О стрельбе из лука, испытаниях по управлению флаером, а также о хулиганской выходке декуриона Азиния и реакции Вителлия Севера на отчёт о пребывании Воробышка в другом мире.



На стрельбище отправились втроём. Император, держащий меня за руку, и легат-прим. Ага, и преторианцы. Куда же без них!

- Мне надо пристреляться. Я давно не стреляла из лука. Больше семи месяцев.

- Без проблем, кариссима.

Я, не веря своим глазам, беру в руки свой (!) лук. Смотрю на легата-прим. Без возмущения, но требуя ответа.

- Доставили из моего поместья, кариссима. Все твои вещи находятся там. В резервации не осталось ничего.

Император легонько сжал мою руку. Он прав, конечно... Но как же хочется устроить скандал! Контролирую дыхание... Вдох, выдох... Надеваю кожаный наручень, для защиты левой руки от удара тетивы. Надеваю собственно тетиву, пройдясь по ней пальцами, проверяя её состояние. Цепляю колчан со стрелами. Наконец, надеваю перчатки и встаю на линию.

Отрешаюсь от всего. Нет проблем, нет вопросов, нет ничего. Только я и цель. Расстояние - шестьдесят метров. Нормально. Делаю вдох, стреляю. И ещё раз... И снова... Квалификация потеряна. Раньше мне удавалось "повесить в воздухе" семь стрел. Сейчас, - только три. Позор мне! Хоть цель не разучилась поражать... и на том спасибо. Надо восстанавливать форму.

Не обращаю внимания на зрителей, включаю хаотично движущиеся мишени. Есть только я и они. И полёт стрелы, связывающий нас на мгновение. Отстреляла все тридцать штук, и только потом повернулась к зрителям. Легат-прим вызвал результат поражения мишеней. Высоко поднял брови. Да, в цель я попадаю.

- Кариссима, я в восхищении.

И, тронув свой наруч:

- Сведения обо всех лучниках. И о покупателях, или заказчиках луков. Всю информацию подробно.

И тут же вопрос ко мне:

- Сколько чистокровных могут стрелять из лука так же? Или лучше? Или чуть хуже?

Смотрю на консула Вителлия, и не могу понять: что его так взволновало. А он похож на хищника, учуявшего давно потерянный след.

- Поразить намеченную цель могут все. Подвесить в воздухе несколько стрел... Я знаю троих, не включая меня. Но это не потому, что я такая талантливая. Просто мне нравится стрелять из лука. А кому-то больше по душе пришлось фехтование боевым ножом. А кто-то предпочитал бой без оружия... Нас учили владеть всеми видами оружия на уровне мастера высокой ступени. И только потом позволяли делать предпочтения.

- Ты хорошо владеешь ножом, кариссима. Но не на высшем уровне.

- Лично я фехтованию боевым ножом предпочитаю приёмы открытой руки.

- Даже так? Интересно...

- Люк... Это моя конкубина. Не доброволец в корпус десантников, а женщина. Не надо испытывать Воробышка на прочность.

- Как пожелает Император...

Преторианцы бу́хнули сакраментальное "Слава цезарю!". Разговор на этом закончен. А вот испытания всё равно меня не минуют. Легат-прим их просто отложил... Попросилась полетать. Император и консул очень (!) заняты. А больше меня ни с кем не выпустят. Легат-прим специально повторил для непонятливых:

- Конкубина Императора может покидать базу только сопровождая Императора. Либо под моим личным присмотром. Исключения не допускаются.

И отправили меня опять в каюту Императора. Разобиделась, оделась по-восточному, волосы заплела в сорок косичек, сижу ковёр тку. Жалко, что поэтического таланта во мне не наблюдается... Сочинила бы поэму о нелёгкой женской доле... Задумалась: для чего Пенелопа распускала сотканное за день... Нитки, что ли, экономила? Непонятно... всё равно, то, что попадает в мусоросборник разбирается там на элементарные частицы... Безотходное производство...

- Полетаем, кариссима. У меня есть сорок минут.

- Я конкубина Императора, благородный Вителлий Север.

- Я помню, кариссима.

Серьёзным тоном. Да ещё и утвердительно кивнул. Дважды. Идиоткой меня выставляет! Начинаю злиться. Пытаюсь вспомнить, чему меня учили, контролирую дыхание. Это затруднительно сделать, когда тебя тащат за руку по коридорам базы. Хорошо, хоть не за шкирку волокут. Преторианцы невозмутимо обеспечивают безопасность. Им это легко сделать, потому что бубенчики в каблуках моих туфель предупреждают встречных непрерывным перезвоном.

Попыталась выдернуть руку, чтобы идти-бежать самой. Лучше бы я этого не делала. Оказалась стоящей на цыпочках возле стены вмиг обезлюдевшего коридора. Легат-прим удерживал меня за горло одной рукой. В глазах - ледяное бешенство:

- Кариссима, не зли меня.

Моргая стараюсь выдержать взгляд благородного Вителлия. Не моргать, не получается. Страшно очень. Что его опять взбесило? Как я буду с ним жить? Сидеть в подвале? В одиночной камере? Или без права покидать пределы спальни консула? А преторианцы - не вмешиваются. Почему? Это другая смена... или?

- Чьи это преторианцы, благородный Вителлий?

- Мои, кариссима. Будут меняться с преторианцами Императора. Ребятам нужен отдых.

Нет, я не испугалась. Просто потому, что уже достигла своего предела. Меня даже барон Алек так не пугал. Барон был в достаточной мере предсказуем. А легат-прим... То улыбается, то рычит... Теперь вот руки распускает. А преторианцы вмешиваться не будут. Им плевать на всех, начиная с Императора. Их закон - слово благородного Вителлия. И я, включила "дорогую мамочку". Смотрю ледяным взглядом на дерзко посягнувшего на "не входящую в действующий реестр", меня. И молчу. О чём мне, чистокровной, говорить с патрицием? Правильно! Не о чем нам разговаривать!

Консула как будто обожгло. Отшатнулся, смотрит с ненавистью. И желанием. Я, за время общения с Зигги, научилась распознавать взгляды мужчин. Желание никуда не делось. Если не удастся вернуться в мир Зигги, мне придётся очень несладко. Очень. Я не смогу укрыться в резервации, меня там уже ни в одном списке нет. Да они и не смогут меня защитить. И ребёнок! Наследник Императора, усыновлённый легатом-прим. Придётся "держать марку". Постоянный контракт. С благородным Вителлием Севером. Жуть! Истерику, что ли, закатить?..

Консул Вителлий пришёл в себя. Отпустил моё горло, протянул мне руку, чтобы я могла опереться. Вцепилась в неё, потому что ноги ослабли. Подождал, пока я справлюсь с накатившей слабостью, и мы спокойно пошли к ангарам. Преторианцы легата-прим тенями двигаются, окружая нас.

Плита, перекрывающая вход в ангары отразила дивную в своём роде картину: легат-прим хищно-грациозный в полном воинском облачении, стилизованном под форму командования римских легионов: нагрудник с мордами: на одном плече - львиная, на другом - драконья. Вроде бы раньше были только драконьи? Поножи, наручи... Алый плащ паучьего шёлка трепещет, реагируя на малейшее движение. Шлема нет. Шлем с гребнем изображает голограмма защитного поля. Пока выключенного. Когда поле включается - голограмма становится "вещественной". Преторианцы соответственно в доспехах легионеров. Рядом с этими суровыми воинами я выгляжу чуть ли не ребёнком. Я - не хрупкая, но сравнительно с легатом-прим, да ещё и одетая в восточную одежду - как кошка рядом с тигром. Вроде бы тоже "семейство кошачьих", - но какая разница! В тяжёлом парадном платье я выглядела бы гармоничнее. Вот только в парадном одеянии - за штурвал не сядешь. Запутаешься в юбках и рукавах...

- А почему морды разные?

- Ты о чём, кариссима? А-а-а... морды... Львиными мордами отделывается нагрудник консула, драконьи - отличие легата-прим. Поскольку эти две должности в Империи совмещены, то "морды разные".

И ехидно улыбается. А мне не до смеха! Легат-прим командует первым эшелоном. Всегда. И живут они, легаты-прим, как правило, не слишком долго. Особенно в период войн и волнений. А войны точно будут. Наши соседи захотят проверить "остроту клыков" новорождённой Империи. Императору жить меньше года, наследник ещё ребёнок...

- Если тебя убьют, наш сын погибнет тоже! Раздели должности!

- Кариссима, ты милая девочка, и ножки красивые... занимайся своими платьями. И не лезь в то, о чём не имеешь понятия!

Последнюю фразу легат-прим прорычал, склонившись ко мне почти вплотную. Захотелось впиться зубами в глотку придурка, не желающего понимать, что политика намного грязнее войны. Сдержалась. Скромно опустила глаза. Восточные женщины не орут на мужчин. Во всяком случае, - не при свидетелях...

Уселись во флаер. Гонял меня злой консул, как на выпускном экзамене. Высший пилотаж, - это ещё семечки. А вот плааавно проплыть над местностью, чтобы травинка не шелохнулась, когда уже руки-ноги сводит от желания скорости!.. И вводные: не работающие системы, перегруз на борту, и тому подобные прелести бытия... Выбралась из кабины мокрая, как мышь под метлой! И... ничего мне не сказал! Повернулся, и пошёл к выходу. А там... Мама!.. На всю стену - голограмма нашего с консулом Флавием выхода. Ветер дует, юбка моя разлетается, открываясь до кромки жакета. А жакет - на восемнадцать сантиметров ниже линии талии. И всё. Сорочка батистовая, мало что тонюсенькая, так ещё и с вышивкой ришелье, - в прорези проглядывают резинки пояса, и краешки чулок. Ноги видны практически на всю длинну. То, что не открыто, - вполне просвечивается. И снова, и снова - автоматический повтор. Выходим, ветер, разлетающаяся юбка... Стоп кадр на самом интересном месте... Юбка опадает. И снова... снова... снова...

Меня разбирает дурацкое хихиканье... Ну, - хулиганьё! Боюсь смотреть на консула Вителлия. А, может быть, он уже это видел? С чего он про ножки упомянул?

Консул, не сводя глаз с голограммы, тронул наруч. Потом задумчиво сказал в пространство ангара:

- И кто же это столь оригинально выражает свои верноподданнические чувства?..

Захотелось застрелиться. Даже мне. В ангар строевым шагом вошёл декурион Азиний. Отсалютовал, и замер, поедая глазами легата-прим. Вспомнила старую шутку (шутку ли?): "Подчинённый должен иметь вид лихой и придурковатый. Дабы разумением своим не смущать начальство!" Вот декурион в точности исполняет эту рекомендацию. Вспомнился Франц. А так ли глуповат он был? Сестрица, - та, бесспорно, без царя в голове. А вот брат её? Впрочем, не о том думаю! Сейчас надо думать об убежище. Как добраться до Императора. Ни на шаг не отойду! Съест ведь меня консул! Без соли съест!

- Слушаю тебя, благородный Азиний.

Вот после этого вопроса, декурион побледнел. Почему? Начинаю думать... Не понимаю. Обкатываю слова на языке... не понимаю!

- Мой консул...

- Говори, благородный Азиний.

Похоже, декурион сейчас заплачет. Преторианцы смотрят бесстрастно, но в том, как они стоят, неуловимо проявляется сочувствие к декуриону. Учат их, что ли, этому? Стоп! Вот оно! Легат-прим не назвал благородного Азиния декурионом. Другой причины я не вижу. Благородный Вителлий даёт понять благородному Азинию, что тот заслужил разжалование? Благородный Азиний собрался с силами и отрапортовал:

- Поступило распоряжение имперской канцелярии, что в каждом присутственном месте должен быть голографический портрет Императора. А у нас была только эта голограмма.

- И вы сочли возможным поместить голограмму на которой все видят только задранный подол конкубины Императора?

- Виноват, мой консул!

- Виноват. С законом об оскорблении Величества ознакомился?

Смотрю на абсолютно белого декуриона, лихорадочно вспоминаю законы, передаваемые по всем информационным каналам, начинаю икать. Интересно, я тоже подпадаю по действие ЗОВа (ЗОВ - Закон об Оскорблении Величества)? Или к конкубине Императора он в данном контексте не относится? Хотя... Была бы собака, а палка найдётся. Ой, как нехорошо... Рука консула накрыла мои пальцы. Вздрогнула, чуть не вскрикнув. Оказывается, я вцепилась в его руку так, что мои пальцы побелели.

- Кариссима... Что с тобой?

И, повернувшись к благородному Азинию, яростным шёпотом:

- Голограмму убрать! Все архивы почистить! Всем причастным молчать! Под ЗОВ попадают все, кто знает об этой глупой выходке. Понял меня, декурион?!

Впервые увидела, как возвращаются к жизни уже попрощавшиеся с ней. Забавное зрелище... Не хотелось бы мне так развлекаться. Воспрявший Азиний умчался, отсалютовав консулу. Преторианцы с обожанием смотрят на своего командира, а я жду волны ярости, которая сейчас обрушится на меня. Виноватые помилованы, осталась только я...

- Отчёт о практике, кариссима, представишь мне завтра.

- Благородный Вителлий дал мне три недели...

- Завтра. Основные сведения. Я скажу, что требует уточнения.

Кивнул главе караула:

- Проводить в каюту Императора.

И ушёл. А меня, с почтением, препроводили туда, откуда взяли.

Переоделась в комбез от Серых лордов. Сижу, настраиваюсь на отчёт. Мыслей, прямо скажем, немного. Самое страшное, что писáть не о чем. Я ничего не знаю о жизни вне баронств, так что откровенная лажа не прокатит. Я просто не сумею достоверно солгать. Потому что моя жизнь на Новом Вавилоне проходит в других условиях. В том мире о "дорогих мамочках" и слыхом не слыхали. Поэтому, скорее всего, мне пришлось бы как-то устраиваться в жизни. С нуля устраиваться!

Легат-прим сказал писáть основное. Буду писáть правду. И ничего кроме правды. А эмоции благородного Вителлия не интересуют. Слава Богу! Набросала короткий отчёт, указав продолжительность этапов моей жизни в том мире, названия которого я так и не знаю. Попала, пришла в город, замели в тюрягу, отправили в цепях к Серым лордам, прогулки с птенцами, возвращение в предгорья, баронства, лабиринт, замужество, возвращение в свой мир. Всё. Коротко об обычаях баронств, которые могли стать известны женщине, в основном сидящей в своих покоях. Бытовые условия. О благородной Софии и о долинах не написáла. Незачем.

Составила меню ужина, сижу, жду Императора. От нечего делать, продумываю свой костюм для визита в Академию... Благородная Калерия, наверняка оденется как подобает патрицианке: туника, стола, палла. Я такого себе позволить не могу. Чистокровным не разрешена такая одежда. Крыша едет, ничего не придумывается... Решила оставить на "потом". Легат-прим влетел в комнату, сразу оказавшись в её центре.

- Кариссима, написáла? Давай сюда.

Протягиваю благородному Вителлию свою писанину. Три листа. Всего лишь... Ну... он же сказал "коротко"...

Быстро проглядывает листы. Споткнулся на какой-то (я даже знаю на какой!) фразе. Поднял голову, уставился на меня. Страшно... Усмехнулся и продолжил чтение. Сервировала кофейный столик. Учуял запах кофе, отвлёкся. Что там читать?!

- Значит, замужем за бароном... Надеешься вернуться...

Смотрю без вызова (я не самоубийца), но глаз не опускаю. Консул Вителлий на спрашивает, - констатирует факт. Отвечать нет необходимости. Допил кофе, не прикоснувшись к еде, аккуратно поставил чашку, встал и молча вышел. Я прибрала стол, потом поймала себя на бессмысленном переставлении предметов с места на место. Села и руки сложила. Руки мелко подрагивают. Я с консулом Вителлием нервный срыв заработаю. Встала. Походила по комнатам... Вышла из каюты Императора, отправилась на полосу препятствий.

Из кают-компании слышится музыка. Кто-то играет на рояле. Ну да, в Академии их обучают и музыке в том числе... Музыка тихо плачет и яростно кричит. Рвёт душу в клочья. А потом ласково шепчет, убаюкивая. И опять вспыхивает пламенем... Кто же это играет? С таким талантом не в армию надо - на сцену. Не удержалась, тихо просочилась в абсолютно пустую, за вычетом музицирующего консула Вителлия, кают-компанию. Почему никого нет? Не любят музыку? Или боятся легата-прим? Я, наверное, зря сюда влезла. Преторианцы, мудрые, не пошли. За дверями остались. А я вот, как мотылёк на огонь, прилетела. Сижу теперь на полу, обняв колени, и шевельнуться боюсь. А мелодии сменяют одна другую. Церемонные и зажигательные, весёлые и печальные; они кружат в кают-компании, отражаясь от стен, и выплёскиваясь в коридор. Большинство мелодий я узнала. Почти все, кроме самой первой я когда-то слышала уже. Не в таком исполнении, но тем не менее. Сама я так сыграть не смогу. Ну и пускай. Буду слушать, как легат-прим играет...

- Не сиди на полу, кариссима.

- Я не хотела помешать благородному Вителлию.

Молча подал мне руку, поднял и выпроводил из кают-компании. И двери за мной закрыл.

Преторианцы лучась неодобрением проводили меня к полосе препятствий. Бегаю-прыгаю-ползаю-скатываюсь-взлетаю, оттолкнувшись... До седьмого пота, до потери дыхания... А музыка рыдает внутри меня, терзая душу... Уселась на пол в уголке, дав себе установку на уменьшение пространства. Сжавшись в комочек, если проще...

- Воробышек, что с тобой?

Подняла голову, смотрю на благородного Флавия. Опомнившись, встаю, почтительно кланяясь Императору.

- Пойдём домой, Воробышек. Завтра тяжёлый день.

Отвечая на мой вопросительный взгляд, поясняет:

- Завтра суд над сенаторами. Исполнение приговора. Тебе присутствовать не обязательно. Разве что сама пожелаешь.

Обалдело смотрю на Императорское Величество. Похоже, у кого-то съезжает крыша.

- Если Император позволит, я лучше дома посижу. Исполнение приговора и без меня найдётся кому проконтролировать.

Наконец-то улыбнулся, и повёл меня за ручку домой. Метнулась к автомату, включила приготовление ужина, бегом в душ и переодеваться в домашнее платье.

Глава седьмая:
О разговоре с первенцем, нарушении дисциплины Вителлием Флавианом, а также о ревности легата-прим.



Смотрю на изображения с камер наблюдения. Как я и думала, благородная Калерия явилась в одежде патрицианки. А я так и не придумала, в чём мне идти...

- Кариссима, ты ещё не готова?

- Я не знаю, что надеть...

Сказала, и испугалась. Зигги после подобных слов распсиховался. А реакцию легата-прим страшно даже представить.

- Ты конкубина Императора, кариссима. И не можешь дважды появляться в одном и том же наряде. Где тот кусок ткани в котором ты демострировала мне свой бок?

- В мусоросборник отправила! Ты мне запретил в нём ходить. Угрожал! А я, - мать твоего сына.

- Не говори ерунду, кариссима. Я запретил тебе ходить в нём на военной базе. А посетить в этой одежде Академию ты вполне можешь. Рядом с благородной Калерией ты будешь смотреться забавно.

С негодованием смотрю на благородного Вителлия. Позавчера я внутренне рыдала под его музыку. Сегодня он надо мной издевается, и я готова его убить! Ещё раз взглянула на одежду благородной Калерии. Отправилась делать себе сари. Ярко-голубое, с разбросанными по нему яблоневыми веточками с бело-розовыми цветами, оттеняющее серую стóлу и голубую паллу супруги патриция Мария. Чоли сделала тёмно-голубую. Заколола волосы в объёмную ракушку. На ноги сделала плетёные из ремешков сандалии на девятисантиметровой танкетке. А вот украшения я подобрать сразу не смогла... Прикладываю к себе то одно колье, то другое... Не знаю...

- Кариссима, хватит крутиться перед зеркалом.

Повернулась высказать возмущение, уткнулась носом в парадную форму консула Империи. Вот зачем подходить так близко?! Посмотрела в зеркало, протянула руку к шкатулке, полученной мной утром из рук Императора. Благородный Вителлий взял её у меня из под руки, сдвинул боковую планку, нажал на кнопку, и шкатулка раскрылась, как цветок, демонстрируя все украшения. Легат-прим посмотрел на меня, сощурившись, и отобрал ожерелье бело-розового жемчуга и такие же браслеты.

- Надень это и пошли.

Воюю с замком ожерелья... Консул Вителлий забрал из моих рук украшения, и быстро надел их на меня. Потом, не оглядываясь, вышел из комнаты. Бегу за ним. К счастью, легат-прим решил поговорить и притормозил, дожидаясь меня.

- Ты произвела большое впечатление на Императора, кариссима. Украшения семьи Флавиев не передавались в чужие руки. Никогда.

- Я не чужая. Император отец моего сына.

- Я помню, кариссима...

Очень мягко сказал... Не нашла слов для дальнейшего ответа. Впрочем, мы уже подошли к ангарам. Благородная Калерия стоит очень прямо, ожидая нас. Ей предлагали отдохнуть с дороги, но она так и не присела.

- Приветствую благородную Калерию.

- Приветствую благородного Вителлия.

Мне достаётся кивок головой, показывающий, что меня заметили. Отвечаю приветственным поклоном. Благородная Калерия даже не возмущается. Впрочем, она уделяет внимание только консулу, который говорит:

- Ты благоразумная женщина, благородная Калерия. Постарайся донести до своего сына необходимость его удаления от семьи. У вашего наследника большое будущее. Если он не сорвётся, и сам себе его не укоротит. Император помиловал твоего мужа только по причине родства ваших детей. От тебя зависит: отправитесь ли вы в ссылку, оставив сына продолжать обучение; или ваша семья воссоединится на эшафоте.

Смотрю на бледнеющую патрицианку, и мне становится её жалко. Патриция Мария помиловали. Но им с женой не разрешили уклониться от присутствия на казни. Любимый способ легата-прим: напугать так, чтобы не возникало даже поползновений в сторону бунта. Благородная Калерия напугана.

- Я... постараюсь, консул Вителлий.

Консул растянул губы в вежливой улыбке. Глаза холодные. Поёжилась... Не хотела бы я увидеть такой взгляд.

Катер завис над посадочной площадкой. Как же мы будем спускаться? Обе задрапированы в лёгкие ткани... Оказывается, существует режим при котором даже волосок из причёски не выбьется. Мы опускались на землю легко, как пёрышки... Легат, спустившийся первым, протянул нам поочерёдно руку, чтобы мы могли сделать первый шаг. Впрочем, расхаживать по территории нам не позволили. Прислали небольшой краулер, обычно использующийся исследователями планет. Мы втроём загрузились, и поехали не торопясь. Административные здания остались позади, мы едем к ангарам, виднеющимся вдалеке. Консул Вителлий не проявляет удивления, значит, всё идёт "как надо".

Выходим на площадке перед ангарами. Вот теперь нас встречают. Двое военных в форме Академии салютуют консулу, и кланяются нам, щёлкнув каблуками. Сколько тысяч лет не используют шпоры, а военный поклон не меняется.

- У вас есть несколько минут. Потом начнётся занятие.

Строго здесь... Хотя, - нас родители не посещали. Мы их и не знаем. Не положено. Задействую контроль дыхания. Потому что, я должна быть нейтрально-доброжелательна, что бы я ни услышала. Консул придержал меня за локоть, позволив благородной Калерии пройти вперёд, к сыну. Катер нарезает круги в небе над Академией, так что запись ведётся. Краем глаза наблюдаю за встречей. После четырёх лет Академии ребёнок выглядит намного лучше. Появилась выправка, чёткость движений... на мать смотрит растерянно. Вероятно, благородная Калерия пытается объяснить сыну, почему он будет проводить каникулы вне дома. Задумалась, какие слова подобрала бы для этого я... нет у меня таких слов!

Консул делает шаг вперёд, непринуждённо заставляя меня шагнуть тоже. Мальчишка... ой, то есть, курсант Марий вытянулся в струнку, - ест глазами начальство.

- Каникулы будешь проводить на базе. Курировать тебя будет декурион Азиний.

Отсалютовав консулу курсант не уходит:

- Мой консул. Я прошу разрешения поговорить с твоей спутницей.

Захотелось сбежать... Легат-прим молча кивнул, делая шаг в сторону. Благородная Калерия уже подошла к краулеру. Курсант Марий не старается подобрать слова. Вероятно, продумал фразу заранее...

- Я хочу извиниться, дающая миру жизнь. Я знаю, что вёл себя непозволительно. Я и тогда это знал. Моя мама плакала, когда отец сказал, что ты приедешь посетить нас. Я хотел, чтобы тебе было больно. Чтобы ты не приезжала больше. Я прошу прощения. Мне не следовало так себя вести.

- Ты добился своей цели, благородный Марий. Мне действительно было больно. Я не обещаю, что забуду об этом. Такое забыть нельзя. Но извинения твои я принимаю.

Делаю шаг назад. Ребёнок салютует... Мне салютует... Поворачивается кругом, и уходит, печатая шаг. По-моему, ему хочется плакать... Что ж... Зато все живы. Пока... Пока консул Вителлий не решил иначе.

Идём с консулом к краулеру... Из за ангаров выныривает крохотный флаер, плюхается рядом с краулером, и из него выкатывается наш счастливый сын. А меня уже забросили за спину... хорошо, хоть не швырнули носом вниз на дорожку...

- Мама! Ты приехала!

Никакой субординации... И флаер... он его угнал?

- Похоже, наш сын будет проходить обучение исключительно на гауптвахте. Откуда флаер, курсант?

Ребёнок замечает консула... Вытягивается в струнку... Забавно, но он вообще никого кроме меня не видел. Возможно, сын патриция Мария не так уж и виноват в своём желании угодить матери. Пять лет...

- От административного корпуса, мой консул!

- Вас учат управлению флаером?

- Мне папа показывал...

Смотрит на легата-прим, в глазах вопрос...

- У Императора Флавия много дел, сын. Посольства и тому подобное...

- Я понимаю. - Пауза, и всё-таки... - отец.

- Отправляйся к своему куратору, доложи о происшедшем... К-курсант...

Подхожу к сыну, пальцами причёсываю растрёпанные волосы. Надо ему короткую стрижку делать. А он обрастает... странно, куда руководство Академии смотрит?

Ещё один лёгкий флаер. Попроще, чем первый. Аккуратно сел, из него выбирается запомнившийся по прошлому посещению офицер. Гауптвахты ребёнку не избежать. К гадалке не ходи!

Наш мальчик старательно печатая шаг отправился к своему куратору. Отсалютовал, и доложился:

- Куратор Сергий, я самовольно ушёл с занятий и угнал флаер со стоянки возле административного корпуса.

- Флаер начальника Академии, курсант Вителлий Флавиан.

- Так точно, мой куратор! Флаер начальника Академии.

- Неделя гауптвахты, курсант.

- Слушаюсь, мой куратор!

Подумала: а не попросить ли мне проявить снисхождение к ребёнку... Но потом решила этого не делать. Здесь присутствует его отец, да и происхождение обязывает. Нельзя проявлять снисхождение к сыну консула. Особенно, если он ещё и наследник Императора! Непедагогично. Непорядочно по отношению к другим курсантам. И вообще, пусть мужчины разбираются! Расстроилась...

- А что, флаер был открыт? Вителлий?

Ко мне повернулись сразу оба Вителлия Севера. Как будто неясно, что по имени я могу обратиться только к сыну! Хотела же промолчать! И с удивлением слышу свой голос... Но, вообще-то, нельзя оставлять такие вещи в открытом доступе. Хорошо, что мальчику показывали, как управлять флаером. А мог бы врезаться во что-нибудь!

- Хороший вопрос... Отвечай, сын.

Ну вот... Чувствую себя предательницей... Ребёнок смотрит с упрёком, виновато развожу руками. Кто же знал!

- Папа... то есть, консул Флавий учил меня снимать защиту, и включать двигатели.

Куратор Сергий нажимает пару символов на своём наруче. Флаер, на котором он прилетел, полностью блокируется. Даже кабина затягивается специальными щитками. Приглашающий жест рукой:

- Снимай защиту и заводи движки. Поведёшь флаер до учебных корпусов. Если сумеешь, гауптвахту отменю. Приступай, курсант!

Стоим, наблюдаем... Благородная Калерия выглядывает из краулера. Из ангара вышли курсанты и офицеры-кураторы, приветливо кивнувшие благородному Сергию. И камеры включились, вероятно старшие курсы присоединятся к просмотру. Столько внимания направлено на ребёнка... Захотелось прикрыть его от чужих взглядов. Посмотрела на консула. Он взглядом призвал меня к порядку. Вздохнула тихонько, чтобы не раздражать... Куратор Сергий покосился на меня, и неожиданно улыбнулся. Успокаивающе... В глазах Вителлия-старшего полыхнуло ледяное пламя.

А детёныш обошёл вокруг флаера, достал перочинный ножичек и какие-то проволочки, поколдовал буквально полминуты... Это много, я знаю. Но... Ему же пять лет! Шести ещё не исполнилось, а он чужие флаеры угоняет! Флаер открылся, без звука, без мигания... Просто открылся! Малыш внутрь не полез, поколдовал ещё несколько секунд. И двигатель завёлся... Ну что можно сказать... В отставке парень с голоду не помрёт.

- Хорошо, курсант. Гауптвахта отменяется. Возвращаемся на занятия. Зачёт по пропущенному материалу сдашь послезавтра. Садись за штурвал.

Курсант Вителлий Флавиан посмотрел на меня, на консула... отсалютовал нам, и полез в кабину флаера. Куратор, отсалютовав консулу и поклонившись мне, занял пассажирское кресло. Или это кресло экзаменатора?..

- Пойдём, кариссима. Нам пора возвращаться.

Недобрый... Что я сделала не так?

Консул молчал до самой базы. Благородная Калерия покинула нас раньше. Флаер, не став садиться, бережно опустил патрицианку на землю. Консул лично принял её, и поклонился на прощанье. С уважением. Просмотренная нами запись разговора благородной Калерии с сыном оказала на консула самое благоприятное впечатление. Я поначалу испугалась, когда консул приказал включить запись. Возмущение благородной Калерии было видно невооружённым глазом... Впрочем, легату-прим на чужое возмущение глубоко плевать. А благородная Калерия действительно сделала, что могла. Я всю дорогу прокручивала в уме их разговор...

- Почему, мама?

- Сенатор Марий не сработается с новой властью, сын. И он это понимает. Твой отец и несколько сенаторов думали о замене республики чем-то вроде Империи. Система давно перестала работать. Страна катилась в пропасть. Военные, всего лишь, успели раньше.

- Я уйду из Академии! Не буду служить Императору!

- Не смотри на меня с таким возмущением, сын. Ты закончишь Академию, и будешь служить Империи. Правители меняются, меняется система правления, но государство остаётся.

- Я закончу Академию и заберу тебя, мама.

- Патрицию Марию запрещено покидать выделенное ему поместье.

- Но тебе-то не запрещено?! Ведь нет?! Мама!

Благородная Калерия мягко улыбнулась ребёнку:

- Я его жена...

По прибытии на базу консул довёл меня до каюты Императора, и вошёл следом. Отправилась к себе, предварительно заказав для него кофе.

- Кариссима, задержись.

Замерла в дверях, расстроенная невозможностью переодеться. Сари на благородного Вителлия плохо действует.

- Не стой в дверях, сядь.

- Можно я переоденусь, благородный Вителлий?

- Ты мне и такой нравишься. Сядь, я сказал!

Села. Руки на коленях, как у примерной школьницы. Надеюсь, бок прикрыт...

- Ты теперь конкубина Императора, кариссима. Это накладывает определённые обязательства.

- Я помню. Не показываться дважды в одном и том же наряде...

Легат-прим, откинувшись на спинку кресла, рассматривает меня с интересом... Захотелось с визгом уползти под кровать, вцепиться в неё снизу, чтобы не вытащили. Впрочем, зная благородного Вителлия, могу точно сказать, что его не затруднило бы вытащить меня оттуда за волосы... Подумала, а не вцепиться ли мне в легата-прим? Маникюром в лицо? Императору не пожалуешься, от него только и услышишь предложение проявить понимание... Задумалась так, что очнулась у легата-прим на коленях. Совсем оскотинился, военный!

- О чём задумалась, кариссима?

- Отпусти меня сейчас же!

Пошевелилась, выворачиваясь из его рук, помня о том, что сари не рассчитано на драку. К сожалению, легат-прим это тоже понимает, и не собирается меня отпускать...

- Кариссима, не дёргайся. Если эта ткань перестанет тебя прикрывать, я за последствия твоей провокации не отвечаю.

Какая наглость! Сижу, булькаю от возмущения, как закипающий чайник... Консулу хоть бы хны. Продолжает разговор.

- Говоря об определённых обязательствах, я имел в виду, что кокетничать ты можешь только с Императором. То же касается и подарков. Будет лучше, если разговоры с посторонними ты ограничишь тремя темами: погода, наряды и украшения.

- Какой огромный выбор! А посторонние, это кто?

- Кариссима, не придуривайся. Посторонние для тебя все, кроме Императора, меня и нашего сына Вителлия Флавиана.

Опять попыталась вырваться. Добилась только того, что рука консула оказалась под чоли на обнажённой спине. Испугалась страшно! Мне с консулом не справиться... Почему он так себя ведёт?

- А если Император войдёт?!

- Не войдёт...

- А если я расскажу ему?..

- Император расстроится...

- Отпусти меня. Пожалуйста.

- Кариссима... Не бойся. Я тебя не трону. Сегодня, - нет.

Хлопаю глазами на легата-прим. Спрашивать боюсь. От его руки по моей спине расходится жар... Стараюсь не дрожать... А благородный Вителлий яростно шепчет, склонившись ко мне:

- Но если я ещё хоть раз замечу неподобающее поведение, кариссима... я не буду столь сдержан!

- Какое поведение?! Крыша съехала?!

Поцелуй... Жадный... Не выдержала, и залепила консулу пощёчину. А потом позорно упала в обморок. Благородный Вителлий одарил меня таким взглядом, что моё сознание предпочло потеряться.

Опять укол... И разговор над головой:

- Мой консул, она уже очнулась.

- Манлий...

- Она здорова. Не беременна. На всякий случай, сегодня пусть ограничит нагрузки. Легату-прим известна причина обморока?

- Переволновалась. Наш сын сегодня проявил самостоятельность... Излишнюю.

- Понятно. Советую, прежде чем показываться на люди, убрать следы её волнения со своей левой щеки. И не смотри на меня зверем, Вителлий Север. Императора наверняка заинтересует причина, по которой его девочка тебя припечатала. У неё тяжёлая рука, кстати.

- Я же сказал, - переволновалась.

- Ты сказал. А я поверил. Не дави на неё, Люк. Женщины этого не любят.

- Ты можешь идти, Манлий. Императору я доложу сам.

Пытаюсь попросить благородного Манлия не уходить, потом, опомнившись, замолкаю. Судя по разговору, они с Вителлием Севером не просто знакомы. По имени консула называет ещё только Император. Конечно, я мало общаюсь с остальными офицерами... Надо бы мне ознакомиться с личным составом базы. А то даже окликнуть не смогу в случае чего... "Эй, военный..." как-то не слишком вежливо...

- Кариссима... ты меня напугала. Я вынужден остаться с тобой дожидаться прихода Императора. Тебя нельзя оставлять одну...

Улыбается сочувственно-издевательски. Глаза волчьи. Уже не скрывается. Может быть всё-таки задействовать маникюр?..

Глава медицинской службы базы убирает аптечку-анализатор в футляр. Хорошая штука, кстати. Укол, экспресс-диагностика крови, и на экране картина состояния с рекомендациями и сведениями о наличии в аптечке необходимых препаратов. В автоматическом режиме можно даже не смотреть на экран. Вколят без ошибки то, что необходимо.

Обращаясь к легату-прим повторил:

- На сегодня ограничить нагрузки.

И ушёл. Не глядя на меня. Не одобряет... Пытаюсь встать. Безуспешно. Легат-прим удерживает меня на месте.

- Отпусти меня. Пожалуйста.

- Кариссима, лежи спокойно. Отпущу, когда придёт Император.

- Я не могу лежать спокойно, когда ты меня держишь. Я тебя боюсь.

- Привыкай. Я уже говорил, что ты будешь принадлежать мне.

- На каких условиях?

- Какие ещё условия, кариссима? Постоянный контракт. Всё остальное - по обычной схеме.

Вот тут я, наконец, взбесилась. Они перевороты устраивают, - счастье для всех обещают! А "дорогие мамочки" - по обычной схеме, но на постоянном контракте. Дискриминация по видовому признаку! Включаю "дорогую мамочку":

- Я уже пришла в себя. Благодарю за заботу, консул Вителлий Север. Ты можешь идти заниматься своими делами.

Говорю и внутренне трясусь от ужаса... Если легат-прим взбесится... Не просто так его прозвали "Лютый".

- А не слишком ли ты обнаглела, кариссима?

Опять разглядывает меня... С улыбкой, от которой хочется спрятаться. И чтобы не нашли... Но! Сесть себе на шею я не позволю! Один раз слабину покажешь, потом всю оставшуюся жизнь в парандже ходить будешь! Ага, - и только на женской половине.

- О чём речь, благородный Вителлий? В действующие списки я попаду не раньше, чем через три года. Вот тогда и придёшь. По обычной схеме. Прямо в койку. А до этого момента, - меня не беспокой. Твой долг - обеспечить мне ненавязчивую заботу и комфорт.

- Разумеется, кариссима. Сразу же начну обеспечивать. А пока... подождём Императора.

Голосом можно заморозить... Оскорбился легат-прим... А мне всё одно деваться некуда. Буду держать марку. Свернулась клубком и уснула.

Император Марк запретил консулу Вителлию приближаться ко мне. Тем же вечером и запретил. Благородный Вителлий одарил меня на прощанье таким многообещающим взглядом, что я спряталась за Императора. Язык консулу показывать не стала, - нам ещё сына воспитывать. А если Зигги не заберёт меня, то каждые четыре года я буду рожать его детей... Так что я просто выглянула из за спины Императора, убедиться, что легат-прим уходит...

- Воробышек, легат-прим к тебе не подойдёт, пока не придёт время. Но это не решает проблему. Вителлий Север умеет ждать, и не умеет забывать. Постарайся наладить с ним отношения...

- Можно мне пойти учиться на разведчика Внеземелья?

Император снял меня с колен, встал с кресла, прошёлся по гостиной...

- Воробышек... Не сердись, но ты не сможешь быть разведчиком... Тебя надо беречь, - ты хрупкая драгоценность...

- Я умею драться. И выживать нас учили.

Обиделась. Я не хрупкая!

- Ты - дающая миру жизнь. И все твои спутники будут заняты исключительно обеспечением твоей безопасности. Попросишь консула свозить тебя на экскурсию.

- Ага, попросишь! Он злой на меня, - консул Вителлий.

- Выбери момент, когда он будет добрым.

Пропустила мимо ушей.

- Ну ладно, пусть в разведчики я не гожусь. Но поучиться-то я могу? Ты целые дни занят. Ночью тоже... Я вчера проснулась, - тебя нет. В кабинете светло. Не стала тебе мешать. Я всё понимаю, ты не думай. Ты стараешься успеть сделать как можно больше... А я целые дни одна.

- Воробышек... я выкрою время, и мы съездим втроём с ребёнком на недельку отдохнуть. Сейчас послы вручают верительные грамоты. Принять их может только Император. А поучиться... Корпус разведчиков - закрытая территория. Каникул нет, есть полевые испытания. Но если ты скучаешь... Консул всё равно заберёт тебя, когда я не смогу встать между вами. Ты мать его сына. Он не подпустит к тебе другого мужчину.

Хотела сказать благородному Флавию, что я, вообще-то, замужем. За бароном. Потом подумала, что ему будет неприятно услышать это от меня. Не говоря уже о том, что я фактически изменяю Зигги. Расстроилась... Решила не портить Императору его прекрасный год. Осталось около девяти месяцев. Время проходит быстро. Я уже почти забыла о жизни в баронствах...

Каждый вечер легат-прим выгонял всех из кают компании, и играл. Его преторианцы меня убьют. Если судить по тому, как они на меня смотрят... Я не лезу туда, упаси Боже! Зачем его провоцировать? Да и выгнал он меня в тот раз... Ну, пусть не выгнал, но за дверь выставил. Но музыка... она наполняет всю базу. Или это база транслирует? Она ведь живая? Короче, все, кроме Императора, смотрят на меня как на врага народа. Включая моё собственное отражение в зеркале. Вот такой психологический прессинг.

Глава восьмая:
О том, как праздновали день рождения Академии, а также о попытке Воробышка сдружить своих старших сыновей.



Консул лютует, гауптвахты забиты под завязку. Народ ходит по коридорам исключительно строевым шагом. Начинаю опасаться, что женщины-офицеры устроят мне тёмную.

Немного сгладило ситуацию приглашение на очередную годовщину создания Военной Академии. Легат-прим займётся обеспечением безопасности мероприятия, а Император поздравит альма-матер. Меня тоже берут с собой. Сделала платье из кремового шёлка, отделанное кружевами. Закрытый лиф с высоким воротом и длинным рукавом; прошвы, рюши и оборки. Высоко заколола волосы, спрятав в них четыре метательных ножа. Так... на всякий случай. Посмотрела в зеркало... Не хватает только кружевного зонтика... Сделала вместо него лёгкую шляпку из соломки, отделанной лентой в тон платью. Туфельки не такие открытые, как в прошлый раз, но тоже лёгкие. Сорочка, нижние юбки, прочее бельё отделано прошвами. Оборки нижних юбок ещё и оторочены кружевом. Вуаль делать не стала. Надевать украшения, - тоже.

- Воробышек, тебе не нравятся украшения? Может быть подобрать что-нибудь посовременнее?

- Украшения мне нравятся, мой Император. Но к этому платью они не подойдут. Слишком много разнообразной отделки. Можно было бы надеть серьги. Но у меня не проколоты уши. И я надеюсь увидеть нашего сына. Он наверняка пожелает показать мне свою Академию. Как он её видит. Может, мне взять с собой комбез?..

- Возьми. Только под платье не надевай.

С удивлением смотрю на Императора. Он, оказывается, так шутит... Посмеялись, и я отправилась упаковываться.

Император заставил отдать тючок с комбезом и берцами преторианцам. С грустью проводила их взглядом... Удастся ли получить их обратно?..

Летели на тяжёлом десантном катере. Это уже стало традицией. С точки зрения безопасности, - мудрое решение. А если украсить катер мишурой, скрывающей его истинное предназначение, то вообще, никто ни о чём не догадается. Сделать обвес, как на скоростных моделях, позолоты побольше, герб Империи нанести напылением, заодно скрыть вооружение... Со временем все забудут, что на самом деле представляет из себя личный катер Императора.

Не зря я опасалась за своё здоровье. Уронили меня из катера, мстительные гады! Сбой системы, ох, ах! Дурочку нашли! Возмущённо шиплю на руках у консула Вителлия... Заговор. Причём всеобщий! Император, даже не дрогнув, обменивается приветственными речами с начальником Академии. Оччень представительный офицер, кстати! Чем-то он мне знаком, не могу понять, чем... Обнаглев, спросила у консула:

- А начальник Академии, он...

- Не для тебя. Даже не думай, кариссима.

Разозлилась, забыла о чём хотела спросить. Что за дурацкая ревность?! Поинтересовалась:

- Разве благородному Вителлию не надо находиться рядом с Императором?

- Кариссима, обеспечивать безопасность удобнее, находясь на расстоянии.

- То есть, я сейчас не в безопасности?

- Ты под защитой.

- Я смогу навестить своего сына?

- Я узнаю, кариссима. Сына благородного Мария ты точно сможешь увидеть. А вот первый год обучения... - посмотрел на меня беспомощно, - я уже не помню.

Ещё бы он помнил! Больше семидесяти лет прошло... Да и порядки могли измениться. Новая метла по новому метёт...

- Ты мог бы не хватать меня на руки, благородный Вителлий. Просто поддержать.

- А если бы ты упала? А потом на всех голоэкранах Империи люди видели бы конкубину Императора с разбитым лицом. Решили бы, что Император практикует побои. Кто-нибудь взял бы пример...

Весь этот бред говорится на полном серьёзе, с доброжелательной улыбкой. Пожалела, что надела шляпку. Не могу сразу дотянуться до ножей.

- Отпусти меня!

- Не раньше, чем ты успокоишься, кариссима. Тебе следует занять место на шаг позади Императора. Когда торжественная часть закончится, можешь пойти поискать нашего сына. Или высказать мне свои претензии. Но! Не раньше! Всё понятно? Кариссима?

С усилием отвожу глаза от мерзавца в парадной форме. Начинаю дыхательные упражнения. Спорить с консулом бестолку. Непробиваемая лобовая броня. Лучше успокоиться. Я ему всё припомню... Со временем...

Оказавшись на земле, занимаю место за спиной Императора. Совершенно не слышу о чём они говорят с начальником Академии. Думаю о том, что переживу обоих своих сыновей. Они умрут, а я буду ещё молода. Как это грустно... Слышу свой голос, произнёсший: "двадцать семь", пытаюсь сообразить, к чему я вот это сказала... Оказывается, начальник Академии заинтересовался моим возрастом. Пора приходить в сознание. Пока на ЗОВ не наговорила.

Слава Богу, речи закончились. Император и руководство Академии беседуют о делах, я тихо отошла в сторону. Задумалась, где искать ребёнка... К офицерам Академии лезть с вопросами не хочу. Отправилась гулять по дорожке в сторону жилых корпусов.

- Я могу чем-то помочь дающей миру жизнь?

Повернувшись на голос, узрела своего первенца.

- А где первый год обучения? Я хотела увидеть сына.

Осеклась, услышав ЧТО я сейчас сказала. И кому. Потом подумала, что ребёнок всё равно считает своей матерью благородную Калерию... да и слово - не воробей. Вылетело уже...

- Первый курс не допущен на праздник. Они закрыты в корпусе на своём этаже.

- Благородный Марий может показать мне где это?

- Я провожу дающую миру жизнь.

И мы пошли к корпусу первогодков. В сопровождении двоих преторианцев консула Вителлия. Указывать им на неуместность такого сопровождения бесполезно. Они слышат только консула. Все остальные просто сотрясают воздух. Я уже не обращаю внимания.

Пятый этаж. Высота каждого, с учётом перекрытия, - метра три с половиной. Первый этаж - метров пять. Ну и что? Подобрала камешек с дорожки, бросила в одно из окон пятого этажа. После второго броска показалась любопытная мальчишеская физиономия. Тоже косматый ребёнок. Почему их не стригут? Сын Мария коротко пострижен. А эти детёныши, - как дикари.

- Привет. С праздником. Позови Вителлия Флавиана, пожалуйста.

Мальчишка исчез с криком:

- Вителлий Флавиан, к тебе мама приехала!

Хорошо, когда тебя узнаю́т. Стою, смотрю на окна. Пятого этажа. А ребёнок вылезает из окна первого. Опять замки́ взломал? Какие-то преступные наклонности у детёныша.

- Мама!

Подбежал ко мне, схватил за руку, прижался на мгновенье. Потом отстранился. Стесняется преторианцев. Или своего брата? Поворачиваюсь к первенцу:

- Спасибо, благородный Марий. Если у тебя нет поручений на сегодня, вы с братом могли бы показать мне Академию. Полосу препятствий, ещё что-нибудь...

Дети в шоке смотрят друг на друга. Они, вероятно, знали о существовании друг друга. Но столкнуться лбами... Поворачиваюсь к преторианцам:

- Мне понадобится комбез и берцы. Надо идти к катеру?

Один из сопровождающих молча снял с плеч рюкзачок. Поискала глазами место, где можно переодеться... Преторианцы поставили крохотную палатку. Интересно, что у них ещё есть? Быстро сбросила одежду, надела костюмчик от серых лордов. Шнурую берцы, думаю о лабиринте. О Зигги не думаю, о бароне Алеке тоже. Уложилась за полторы минуты. Бельё завернула в платье, и сунула всё это в рюкзак. Туда же туфли в мешочке от берцев. Вышла из палатки. Детёныши не смотрят друг на друга. Демонстративно. Ну ладно Вителлий Флавиан, - он ещё маленький. А Марий? Тем более, что Марий меня и матерью-то не считает!

- Побежали, пока не началось!

- А что начнётся, мама?

- Бегом, бегом, курсанты! Ты спросил разрешения покинуть корпус через окно первого этажа, Вителлий Флавиан? Нне?

Молча бежит. Старается. Тоже мне! Нарушитель спокойствия!

Приноравливаюсь к бегу младшего сына. Старший вынужденно притормаживает. Преторианцы ленивыми лосями бегут рядом. Начала думать как отреагирует консул на то, что я фактически сорвала детёныша в самоволку. За угнанный сыном флаер он, вроде бы, не злился. Наоборот даже... Да что тут думать! Уже на полосу препятствий прибежали!

- Высокий класс! Обязательна для всех курсов? Или поэтапно проходят? Благородный Марий, ты здесь уже пятый год, ответь пожалуйста.

- А чего Марий? Я и сам могу ответить. У каждого свои дорожки. Сейчас разметку сняли.

- Это так, благородный Марий? Или разметка только для первокурсников?

Притянула к себе разобиженного Вителлия Флавиана, взъерошила ему волосы... Ну вот... теперь старший обижается. Благородная Калерия, вероятно, соблюдала дистанцию. Не допускала нежностей с чужим сыном.

- Вителлий Флавиан абсолютно прав, дающая миру жизнь. Для каждого своя разметка. Полностью полигон проходят только старшие курсы. И, пожалуйста, называй меня Марий.

Согласно киваю. Звать себя мамой, или Воробышком не предлагаю. Со временем как-нибудь утрясётся. Надеюсь...

- До старших вы ещё не доросли... Без обид! Сейчас мы в порядке ознакомления пройдёмся здесь на мягких лапах. Вителлий Флавиан, Марий, - вам объясняли с какой скоростью движется группа?

Ожидание откровения на лице у младшего, работа мысли, - у старшего. Видимо, старшему уже объясняли, но он не проникся.

- Не будем терять время на попытки вспомнить. Группа движется со скоростью самого медлительного её члена. То, что своих не бросают, вы понимаете? Нне?

Понимают... Это им первым делом вдалбливают. Вот и славно.

- Вперёд, курсанты. Наша задача пройти полигон. Спешить не будем. Если нужна помощь, не стесняться просить о ней. Понятно, Вителлий Флавиан?

Не отвожу взгляда от насупившегося детёныша, пока не дожидаюсь согласного кивка.

- Я говорю в основном тебе, сын, потому что в силу твоего роста у тебя могут возникнуть затруднения. Если ты вовремя обратишься за помощью, их будет легче разрешить. Двинулись.

И мы двинулись. По всему полигону. Не спеша, совместными усилиями преодолевая препятствия. В паре мест позволила Марию протянуть руку помощи не только брату, но и мне. В общем, где ползком, где бегом, но в основном лёгким шагом добрались до гребёнки. Вот здесь надо подумать. Мальчишки вряд ли пройдут гребёнку с качающимися мешками. Мешки достаточно низко, проползти не получится. Только сбоку. Что ж... Попробуем. В конце концов мы не отрабатываем упражнение, а преодолеваем препятствие. Гребёнку мы проходили после трёх лет обучения... Теоретически, Марий должен справится... Но! Надо перебираться всем вместе. Группой.

Не люблю ползать боком на высоте двух этажей. Внизу яма с жидкой грязью... Гадость. Мальчишки перебрались уже... Наблюдают. Ползу. Торопиться мне некуда...

Вот ведь! Сглазила! Проползла едва четверть пути, а на площадку возле полигона садится знакомый флаер. Начальник Академии. Детёныши мои попали... Если не удастся быстро сбежать. А они будут меня ждать, к гадалке не ходи... Надо вставать. Изворачиваюсь ящерицей, отслеживаю мешки. Плавно втекаю на гребёнку, и тут же перекатываюсь спиной по мешку, не теряя ногами опору. Начинаю пляску. Мне надо двигаться быстрее мешков. Внутренний метроном отбивает ритм... Разделяю подсознание. Одна часть следит за мешками, вторая подстраивает моё передвижение по гребёнке. Я становлюсь языком пламени. Ага, цвета камуфляжа. По-моему, такого цвета химики ещё не добились. Но это не важно. Я-пламя "облизываю" качающиеся мешки, танцую на гребёнке. Невесомо... разве язычок огня имеет вес? Вот скорость, - это да! Скатываюсь с пройденного препятствия, до открытия кабины флаера. Хватаю детей за руки, и мы бежим, вместе с преторианцами. Ограду вокруг полигона преодолели в лучших традициях передвижения групп: один преторианец перелетел через двухметровый забор, второй перебросил ему мальчишек, я перескочила сама, одновременно с ними, и мы впятером рванули к корпусу первогодков. Втроём, точнее. Моих детёнышей преторианцы усадили к себе на плечи. До корпуса недалеко, если бежать по-настоящему.

Уффф... Добрались благополучно. Детёныш влез в окно, предварительно взломав его. Хитрющий ребёнок воспользовался на этот раз подвальным окном на другой стороне корпуса. В кого он такой? Благовоспитанный Марий до сих пор в шоке от нашей эскапады...

- Прогуляемся, если не возражаешь. Только переоденусь.

Преторианцы понятливо поставили палатку. На вопрос о воде, выдали мне упаковку стерильных влажных салфеток. Быстро обтёрлась с головы до ступней ног. Ну не с головы, конечно... А с шеи и до ступней. Лицо промокнула только. Надела свою цивильную одежду, убрав комбез и берцы в рюкзачок. Вылезла из палатки, и... низко склонилась, приветствуя Императора.

- Воробышек...

- Мой Император.

Молча жду продолжения. Он пришёл навестить сына, или выразить мне высочайшее неудовольствие? Узнал о наших подвигах, или нет? Преторианцы стоят с абсолютно безразличным видом. Даже "слава Цезарю" не кричат. Почему, кстати? Краем глаза отслеживаю старшего сына. Вытянулся в струнку, смотрит прямо. Равнение на Императора. Ненавидит. Лицо абсолютно бесстрастное. Для взрослого - нормально, для десятилетнего детёныша... Ненавидит.

- Ты уже видела Вителлия Флавиана?

Вот что отвечать? Получу я по шее за самоуправство! Или нет? Но врать Императору... Это верный ЗОВ. Надо детёнышу сказать, чтобы делал лицо попроще. Или эту ненависть только я вижу? Ох, вряд ли...

- Да, мой Император.

На площадке приземляется уже знакомый флаер, из которого выскальзывают начальник Академии и консул. Точно, получу по шее. Непроизвольно сделала шаг к Императору. Если что, буду прятаться за ним.

- Мой Император...

- Слава Цезарю!

Очнулись, наконец? Император, досадливо пошевелил пальцами. Ах, это он просил не приветствовать его?! Не хотел смущать нашего детёныша? Это он зря... судя по повадкам, нашего детёныша смутить, - нереально. Я уже начинаю сомневаться... Обряд усыновления так действует на характер, или... Если бы не внешнее сходство отца и сына... Так... куда-то меня не туда понесло. Это всё из за консула. Лёгкая безмятежная улыбка на его губах меня нервирует. О чём он сейчас думает?

- Курсант Марий, ты должен быть в корпусе. Ваш курс отпустили полтора часа назад.

- Это я виновата, я попросила курсанта Мария мне помочь... - с ужасом осознаю, что не запомнила имени начальника Академии. А ведь он со мной разговаривал! Интересовался моим возрастом... А я злилась на консула и на весь белый свет... Ворона!

- Благородный Кассий Агриппа не будет осуждать курсанта Мария за помощь дающей миру жизнь.

- Разумеется, мой Император.

- Слава Цезарю!

Подпрыгнула... Хотя, пора уже привыкнуть. Кассий Агриппа... Надо запомнить. Придётся ведь общаться. Старшему ещё семь лет учиться, а младшему - все двенадцать. Хорошо хоть двойня будет в резервации обучение проходить.

- А какая помощь тебе потребовалась от твоего первенца, Воробышек?

Глаза благородного Кассия задумчиво сощурились. Где же я его видела?.. А ведь точно видела! Может, в резервации? Что ему там делать? Благородному среди чистокровных?

- Я попросила проводить меня к корпусу первогодков, мой Император. Хотела увидеть сына.

- Погулять с детьми по полигону...

Интонация скопирована настолько точно, что если бы не голос... С негодованием смотрю на улыбающегося консула. Злится, легендарный наш! Почему? Вот что опять не так?! Одета я "прилично". Во всяком случае платье прикрывает меня от подбородка до ступней. И рукава длиной до основания большого пальца...

- Корпус заперт.

- Для моего сына это не помеха.

- Я виновата.

- Воробышек, наш сын будет наказан. К нему свод правил Академии должен применяться со всей строгостью.

- Но ведь это я...

Заканчиваю говорить уже шёпотом. Бесполезно.

- Для чего ты потащила детей на полигон, Воробышек?

- Я хотела, чтобы они познакомились в неформальной обстановке. Чтобы они осознали себя командой...

- И как? Удалось?

- Не знаю...

- Посмотрим... Позже. А пока...

Начальник Академии тронул наруч:

- Курсанта Вителлия Флавиана ко мне.

Меньше чем через минуту куратор Сергий вывел моего детёныша. Безмятежная улыбка - точная копия консульской. Может быть консул в родстве с Императором?.. Откуда такое сходство характеров?

- Улыбается ещё! Рассказывай, курсант.

С тревогой смотрю на консула. Надеюсь, что телесные наказания в Академии запрещены. Пусть лучше меня высечет ремнём. Поёжилась от воспоминаний, вызвав понимающую улыбку.

- Я хотел показать маме полигон... как нас учат...

- Как ты покинул корпус?

- Через окно. Вот это.

- Ты прошёл мимо куратора?

- Я перебрался в другую часть здания. Мимо куратора не пройдёшь, заметит.

- Покажешь, где. Впрочем, не надо.

Консул тронул наруч, и сказал

- Бросьте нам сюда картинку.

И нам бросили... Я сама его высеку! Смотрю на крохотную фигурку, идущую по карнизу пятого этажа, цепляющуюся за стену, взламывая замок на очередном окне, и у меня подкашиваются ноги. Консул жёстко удержал меня, сказав:

- Смотри, кариссима.

Смотрю, смаргиваю слёзы... На руке синяки останутся... Ребёнок... Пять лет. О чём он мог думать? Марию попадёт... Он не мог не знать, как выбираются из корпуса.

- Куратор Сергий, удели особое внимание инициативному курсанту.

- Слушаюсь!

Продолжаем смотреть запись. Вот я ныряю в палатку, выбираюсь из неё уже в комбезе и берцах. Какая-то я неуклюжая, по сравнению со своими детёнышами, не говоря уже о преторианцах. А... Выправки мне не хватает! Строевой подготовкой с дорогими мамочками не занимаются. Бежим к полигону, перебираемся через забор первый раз. Вот мы с детьми аккуратно проходим препятствия, вытягивая друг друга, подсаживая... Вот гребёнка. Дети как маленькие ящерки перебираются на другую сторону, я тоже, пыхтя, ползу сбоку. Флаер начальника Академии приземляется на площадке возле полигона, я взмываю над гребёнкой, бескостным сгустком обтекаю качающийся мешок, превращаюсь в тень, стремительно скользящую мимо, мимо... Уважение на лицах преторианцев... Спрыгиваю с гребёнки, и мы летим с полигона. В последнем рывке мы реально действовали командой. Включая преторианцев. Мы на площадке возле корпуса. Огибаем корпус. Детёныш вскрывает подвальное окно, исчезает, чтобы опять появиться на карнизе. После интенсивной нагрузки! Когда я смотрю, как он пытается закрыть за собой окно, удерживаясь на карнизе...

Очнулась на руках у консула. Детёныши испуганы. Младший старается удержать слёзы... Старший, - удержать бесстрастное выражение лица. Наверное получили "втык", который я пропустила.

- Мамочка, я больше не буду! Я не знал... не хотел тебя пугать...

Цепляется за мою руку, умоляюще глядя на меня. Улыбаюсь ребёнку, стараясь незаметно высвободиться из рук консула Вителлия. Безуспешно. Только крепче прижал к себе.

- Мой легат, выдели нам краулер. Прогуляюсь с детьми и их матерью. Посмотрю, что изменилось за столько лет.

Ожидала возмущения от Мария, но детёныш, вероятно, понял неуместность сиюминутных высказываний, и промолчал. А, может быть, сообразил, что легату-прим лучше не возражать.

- Да почти ничего не изменилось. Собираешься устроить экскурсию по местам боевой славы, Вителлий Север?

- Зачем же провоцировать?

Офицеры рассмеялись.

Глава девятая:
О том, как легат-прим проводил воспитательную беседу с детьми их матерью, а также о каникулах Императора, о чистокровных, о признании Воробышка её отцом и заключении её брака с Императором Флавием.



Дождались краулера в корпусе. Воспользовалась утилизатором, вычистила комбез и берцы. Не знаешь, когда понадобятся, пусть будут чистыми. Надеюсь, преторианцам не попадёт за наше приключение.

Один из преторианцев сел за руль, другой - рядом с ним. Мы вчетвером уместились сзади. Объехали территорию, двинулись на полигон для отработки высокой проходимости. На бездорожье, как его понимают в Академии. Краулер еле ползёт, детёныши, притихшие поначалу, начали смотреть по сторонам. Это для старших курсов, малышню сюда не таскают. Ох, зря консул сюда решил проехать. Теперь стоит ждать угона краулера. Впрочем, на краулере далеко не убежишь...

- Успокоилась, кариссима?

- Да, спасибо, легат-прим.

- Курсант Марий. Ты знал, как выбираются из корпуса первокурсников?

- Никак нет, мой консул! Виноват!

- Курсант Вителлий Флавиан, кто тебя надоумил вот так выбираться наружу?

- Я сам выбрал дорогу. Что я не соображаю совсем? - пауза, и после короткой заминки, - мой консул.

- Сообразил, молодец. Мамина радость.

- Я больше не буду.

Насупился, обиженный. Конечно, - Марию уделили внимание раньше, чем ему.

- Легат-прим позволит задать ему вопрос?

- Позволю.

Хотела спросить почему детёныши ходят заросшие, как маленькие дикари, вместо этого спросила:

- Почему ты назвал начальника Академии "мой легат"?

Детёныши насторожились. Ушки на макушке. Они похожи всё-таки. Хоть каждый - копия отец, но всё равно, - похожи.

- А как мне называть начальника Академии?

- Вы служили вместе?

- Кариссима, когда я был курсантом, благородный Кассий Агриппа уже был начальником Академии. Он командует ею больше ста пятидесяти лет.

- Благородный, - подчёркиваю интонацией - Кассий Агриппа?

- Да, кариссима, чистокровный, получивший патрицианство за военные заслуги, в течение двадцати восьми лет бессменный легат-прим Республики, комиссованный по ранению, и объединивший разрозненные военные училища в Академию. Мы все его ученики. Ещё вопросы?

Дети сидят раскрыв рты. Этого им никто не говорил. Что ж, надеюсь, будут уважать руководство...

- Почему они косматые?

Провожу пальцами "против шерсти" детёныша, который смеясь уворачивается. Марий, получив разрешающий взгляд консула, отвечает:

- Потому что курсант Вителлий Флавиан из "мёртвых голов".

- Сам ты! Мышь летучая!

Детёныш разобиделся, прижала его к себе легонько, а он показал язык старшему брату. Консул смеётся. Молча. Смешинки только в глазах.

- Наш сын обучается на контрразведчика, кариссима. Их эмблема - крылатый череп. А твой первенец - флотский. С уклоном в разведку боем. Их эмблема - нетопырь. Отсюда и прозвища. Выбор факультета определяется тестированием в течение полугода после поступления в Академию. А контрразведчики традиционно носят длинные волосы. Естественный терморегулятор, кариссима. Со временем научится убирать их, чтобы они не мешали.

- Я тебя научу. Вот прямо сейчас.

Снимаю шляпку, вынимаю из причёски метательные ножи, вызвав усмешку консула, и уважительную улыбку преторианца, распускаю волосы.

- Смотри, как надо.

Достаю из поясного ридикюльчика расчёску, расчёсываю пряди, начинаю плести французскую косу, собирая все волосы. Хорошо, что нас учили ухаживать за собой в абсолютной темноте. Руки действуют автоматически. Заплелась, уложила вверх, заколола шпильками, и украсила причёску метательными ножами, поданными консулом. Надела шляпку.

- Понял?

Детёныш кивает задумчиво, потом мотает головой. Лохмы развеваются по ветру. Начинаю его заплетать. Довольный, чуть ли не мурчит. Оторвала от рукава ленточку, вплела в толстую косицу, завязала маленьким бантом. Ну вот... теперь вид приличный. Старший коротко острижен, у младшего тоже головёнка аккуратная. Консул посмеивается. А краулер уже несколько минут стоит возле какого-то корпуса.

- Курсант Марий. Ты можешь идти. Доложишь своему куратору.

- Слушаюсь, мой консул!

Выпрыгнул из краулера. Чёткий поворот кругом, и строевым шагом отправился по дорожке. Я расстроилась, а первенец, успокаивающе мне улыбнулся. Надеюсь, на базе увидимся. А то устроят ему курс молодого бойца... Не знаю, что это значит, - Зигги всегда произносил эту фразу угрожающим тоном.

Краулер плавно тронулся с места.

- Вителлий Флавиан, я не стал воспитывать тебя при брате. Ты понимаешь, что подставил не только своего куратора, который получил взыскание, но и своего брата?

- Он же не знал!

- Ты думаешь, что самый первый придумал этот способ? Салага, как скажет мой пилот.

Молчит. Опять насупился... Думает.

- Гауптвахту никто не отменит. И ещё, сын: когда ты нарушаешь правила Академии, с тебя спрашивают строже, чем с других. Ты наследник Императора и сын консула Империи. Твоя ответственность выше. Тебе предстоит отдавать приказания тем, кто сейчас обучается рядом с тобой. Ты должен быть надёжен. Чтобы люди знали: ты не погонишь их на верную смерть по своей безалаберности. Это понятно?

Кивок опущенной головой. Неужели устыдился? Притягиваю к себе, заглядываю в глаза: виноватый, расстроенный взгляд. Краулер стоит теперь на подъезде к корпусу первогодков. Площадка пуста.

- Я люблю тебя, Вителлий Флавиан.

Прижала ребёнка чуть крепче, потом отпустила. Он заулыбался, довольный. Уже всё забыл. В одно ухо влетело, в другое вылетело. Выскочил из краулера, отсалютовал, и побежал в корпус.

Легат-прим не выказывает намерения покинуть краулер. Сидит молча... На меня не смотрит.

- Теперь меня будешь воспитывать?

- А надо?

- Я не подумала... Мне не пришло в голову... - Продолжаю шёпотом. - Я испугалась, Вителлий.

Быстрый взгляд исподлобья, и ответ.

- Я заметил. Дети тоже. Надеюсь это их удержит на какое-то время. Чтобы ты не беспокоилась, кариссима: антигравитационное поле включается автоматически, как только датчики улавливают приближение к окнам. Разное бывало...

Начинаю впадать в бешенство...

- Ты видел, как я испугалась, и ничего мне не сказал?!

- Важно, чтобы твои дети видели, как ты испугалась. Чтобы прочувствовали... Не целься мне в глаза когтями, кариссима. Я понимаю, тебе сложно находясь рядом со мной сдерживать свою страсть ко мне, но всё же постарайся.

Я задохнулась от такой наглости, а консул осторожно сжимает мои пальцы, распрямляя их. Преторианцы ухмыляются отслеживая нас на экране кругового обзора.

- Я тебя убью, Вителлий Север! Слышишь?!

- Держи себя в руках, кариссима. Ты конкубина Императора...

И продолжил насмешливо:

- Или я буду тебя целовать. Прямо в краулере. Чтобы прекратить начинающуюся истерику.

Смотрю с опаской на легата-прим. От него можно ожидать абсолютно всего. Пытаюсь отодвинуться... Легат выпрыгивает из краулера, обходит его и, открыв дверцу, подаёт мне руку, чтобы я тоже могла выйти.

- Погуляем, кариссима. Пусть Император пообщается с сыном.

Склонила голову, выражая согласие. Так грустно... Опираясь на руку легата-прим, иду по аллеям небольшого парка. Ожидаемое озеро с лебедями... Большой ручей, или крохотная речушка, ажурные мостики продолжающие дорожки, и бревенчатые настилы, на которые сходят с тропинок. Можно найти всё на этом пятачке. И лес, и парк. Обошли озеро, консул усадил меня на скамью в беседке. Усевшись рядом, какое-то время смотрел на лебедей, скользящих по водной глади...

- Ты хорошо воздействуешь на детей, кариссима. Я доволен.

- Ты нарочно меня злишь, Вителлий Север?

- Я предупредил, чем закончится твоя истерика?

- Поцелуями.

- Тогда почему ты спрашиваешь, кариссима? Конечно, я нарочно тебя злю.

- Не дождёшься.

- Как это печально, кариссима. Ты не оставляешь мне шанса оправдать свои действия...

Уставилась на легата-прим, пытаясь понять, что он сейчас сказал. Он развеял мои сомнения: перехватив руки и завернув их за спину начал меня целовать. Я честно пыталась увернуться. Вначале. Безуспешно. Потом рассмеялась... Никакой реакции, если не считать лопнувшей губы. А потом я начала на эти поцелуи отвечать. Понадеялась, что легат устыдится, но он увлёкся... Теперь уже моё платье стало мешать. Легату-прим. Лично я радовалась, что на мне платье, а не сари. Какое счастье, что его женщины носили форму, и благородный Вителлий Север совершенно не разбирается в застёжках!

Спас меня лёгкий стук в перегородку беседки. Легат разъярённо повернулся к стучащему, и вскочил, демонстрируя безупречную выправку.

- Не буду спрашивать, знаю, что помешал.

Смотрю на начальника Академии и заливаюсь краской. Чувствую, как горят уши, щёки, шея... на глазах - слёзы. Стыдно. Я не провоцировала легата-прим, но и не сопротивлялась. А перед появлением благородного Кассия Агриппы вообще отвечала на поцелуи консула и мне это нравилось.

- Стыдно?

Опускаю голову, краем глаза заметив движение консула, и предупреждающий жест начальника Академии.

- Иди к Императору, девочка. Я попросил его дождаться меня. Он беседует с вашим сыном. Иди, девочка.

Выбежала из беседки, как ошпаренная. Лечу к корпусу, и думаю, что Император увидит запись и расстроится. Не из за меня, меня он предупредил о легате-прим. Расстроится потому, что Вителлий Север не собирается ждать пока ему освободят дорогу. Буду молчать. Ни слова не скажу. Пусть мужчины разбираются.

В корпусе первогодков мирная картина. Император с Вителлием Флавианом тихо разговаривают. Замерла в дверях... Как они похожи... А по характеру, - разные. Хотя, может это из за ответственности и прекрасного года Император такой. Нет... он всегда был таким. Во всяком случае, с момента нашего знакомства. Грудь сдавило... Стараюсь ровно дышать... Вдох, выдох... Хочется закричать Императору: Зачем эта Империя?! Уедем в поместье! Втроём! Так мало времени осталось!

- Воробышек, что случилось, что с тобой?

- Ничего не случилось, всё нормально.

- Тогда почему ты плачешь?

Потрогала глаза... Действительно... А меня уже усадили на диван, втиснули в руки чашку чая с корицей, детёныш принёс шоколадку с орехами. Почти целую плитку. Без двух квадратиков. Оторвал от сердца. Отломила квадратик, чтобы не обижать ребёнка. Улыбаюсь своим мужчинам.

- Я смотрела на вас и вспомнила день нашего знакомства, мой Император.

Император Марк Флавий грустно улыбнулся. Детёныш хотел начать расспросы, но посмотрев на отца, затих. Сидим втроём. Вошедшие начальник Академии и легат-прим застали очередную мирную картину. Я пью чай, мой сын и его отец сидят молча по обе стороны от меня. Император встал навстречу своему Учителю. Курсант вытянулся в струнку, равнение на начальника Академии и на Императора одновременно. Хорошо их здесь муштруют! Консул недоволен. Улыбается, а глаза холодные. Император с начальником Академии прошли в кабинет, отправив курсанта в корпус. Ага, под присмотром куратора. Обняла ребёнка, теперь увижу его только на каникулах. На втором году обучения.

- Не беспокой Императора, кариссима. У него и без тебя дел полно.

Смотрю на Вителлия Севера, раздумывая правильно ли я поняла его фразу. Глазами ответил "да". Ну... я и не собиралась беспокоить. Было бы из за чего! И не беспокоился он, когда консул меня за обнажённый бок хватал. С поцелуями, кстати. Сижу, пью чай. Консул ко мне не приближается. Слава Богу! Надолго ли его хватит? Проверять не буду.

Император вышел из кабинета, взял меня за руку, и увёл на улицу. Катер завис над площадкой. Опять подъём в антигравитационном колодце, место возле медотсека. Император, для разнообразия, всю дорогу сидел со мной. Консул, поднявшийся за нами, сразу ушёл в командную рубку.

- Воробышек, вы поругались с консулом?

- Такое возможно? Мой Император?

Очередная грустная улыбка... Устал. Почти круглосуточная работа сказывается. Но больше мы тему консула не поднимали.

Дни текут за днями. Ночи Император проводит со мной, а днём я предоставлена сама себе. Занимаюсь на полосе препятствий, стреляю из лука, устраиваю спарринги без оружия или боевым ножом с преторианцами. Консул не показывается. Император пояснил мне, не дождавшись моих расспросов, что Кассий Агриппа рекомендовал Вителлию Северу не пересекаться со мной без настоятельной необходимости. К начальнику Академии прислушиваются. Даже легат-прим.

Иногда я слышу музыку. В ней звучит ожидание, и это пугает. А дни идут... утекают, как вода...

У Императора и его преторианцев всё более радостное настроение. Манлий сказал, что прекрасный год завершается. Он успокоил меня, объяснив, что уходящие просто не просыпаются однажды. Они не испытывают боли, уходят в радости. Ещё и поэтому последний год называется "прекрасным".

Провели неделю на островах. Взяли ребёнка из Академии, а поскольку сейчас каникулы, первенец мой болтается на базе под руководством декуриона Азиния. Консул выделил турму Азиния в сопровождение Императора и его наследника. Конкубина не в счёт. Я, - так... погулять вышла. Каждый развлекался по-своему: Император с преторианцами охотился на акул и скатов, а мы с детьми плавали, ныряли и лазали по джунглям. Вечера проводили все вместе. Разжигали костёр, и сидели вокруг огня. Я научилась островным танцам. В соломенной юбочке. Надеюсь, консул не увидит моё изображение... К концу недели Марий начал приближаться к семье. В самом начале, он к нам вообще не подходил. Только в отсутствие Императора. Братья загорели до черноты, - похожи на бронзовые статуэтки. Я, впрочем, тоже. Меня и раньше невозможно было спутать с благородной патрицианкой, а уж сейчас, когда прозрачно-зеленоватые глаза чистокровной сияют с загорелого лица...

Наконец-то до меня дошло, почему таким знакомым показался благородный Кассий Агриппа. У нас одинаковые глаза. Для чистокровных цветной отлив радужки - редкость невероятная. В основном, - глаза прозрачно-серые. И только у двух линий имеются оттенки. У одной - зеленоватый, у второй - голубоватый оттенок северного неба. Значит, благородный Агриппа тоже относится к линии лямбда.

Чистокровных можно отличить по глазам. Много тысячелетий назад, на Земле, шли поголовные прививки против старости. Генетики решили проблему возраста. До девятисот с лишним лет Мафусаила не дотянули, но четыреста лет людям обеспечили. И триста пятьдесят из них мы сохраняем возраст расцвета: тридцать пять лет для мужчин, и двадцать пять - для женщин. Состав крови не меняется, а вот радужка приобрела сияющий светло-серый цвет. Лучащиеся светом глаза... Изредка появлялся оттенок зелени, или голубизны. Тёмных глаз не осталось. А на других планетах через пару тысячелетий восстанавливалась изначальная радужка и сокращался срок жизни. Не говоря уже о молодости. Это Новый Вавилон подогнали под земные параметры. В остальных же случях, надо было модифицировать "прививку" под изменившуюся среду обитания. Но, как обычно, знания оказались сначала засекречены, потом утрачены... Так что, теперь чистокровные "водятся" только на Новом Вавилоне. И признак чистокровности передаётся исключительно по обеим линиям. У моих сыновей тёмные глаза их отцов. У Мария - чёрные, а у Вителлия Флавиана - тёмно-карие. А вот двойня, растущая в резервации - сероглазые. Оба. И брат, и сестра. Линия сигма. Чаще всего, линия передаётся по отцу.

Отвезли детёныша в Академию. Проводила взглядом маленькую фигурку, посмотрела на Императора, не отрывающего глаз от закрывшейся за нашим сыном двери... Марий протянул мне платок. Уткнулась в него, радуясь, что у меня внимательный первенец, и ещё тому, что я без макияжа. Азиний настолько плавно развернул катер, что я не заметила, как мы двинулись к базе. Пролетели над вулканами. Катер завис над местом давней трагедии. Император преподнёс жене тропические цветы. Марк Флавий прощался, а может быть, говорил о скорой встрече...

По возвращении на базу Император с головой погрузился в дела. Попросила его дать себе отдых, - ведь всё не переделаешь... Посмотрел непонимающим взглядом, притянул к себе, подержал мгновенье в обьятиях, и ушёл работать.

Консула не видно и не слышно. Может быть, его даже нет на базе. Времени остаётся всё меньше. Состав преторианцев изменился. Многие уже "ушли". Боюсь спрашивать о знакомых. Военные привыкли, - никто не заморачивается по поводу прекрасного года. А я никак не могу принять как дóлжное скорый уход Императора. Умом я понимаю, что Марку Флавию шестьдесят лет, и то, что он сохранил тридцатипятилетнее тело, ничего не значит. Это результат прививки против старости. Но я не могу принять это...

Мои комнаты уже превращены в помесь бутоньерки с ковровой лавкой. Кругом ковры и коврики. Комнаты Императора тоже потихоньку захламляются. Полы застелила коврами, подбираюсь к стенам. Наверное, надо гобелены изготавливать вручную. А то, с таким настроением, я всю базу коврами украшу. От базы исходит ощущение довольства жизнью. Ей нравятся ковры? У кого спросить?

Как выразился Сигма-два: я - счастливая девочка. Не успела задуматься об источнике информации, как тут же появился консул. А я сегодня в гаремной одежде. Как по заказу: полупрозрачные шёлковые шальвары, удерживаются на бёдрах широким златотканым поясом, концы которого свисают до колен; маленькая безрукавка из тафты заканчивается на уровне диафрагмы, короткая чадра закрывает нос, рот и подбородок; волосы заплетены в сорок косичек, на голове - тюбетейка. Глаза подведены сурьмой. Ага, и ноги босые в восточных шлёпках с загнутыми носами.

Стою, вся такая восточная, - тку ковёр. Точнее, автомат занимается ковроткачеством в самом медленном режиме. А я сосредоточенно отслеживаю исполнение задуманного. И тут мне на обнажённую талию ложатся горячие ладони... И... Ничего. Никакого продолжения. Жду, замерев... Почти минута прошла, прежде чем мне на ушко промурлыкали:

- Скучала, кариссима? Я скучал.

Возмущённо поворачиваюсь, наталкиваюсь на белозубый оскал, долженствующий обозначать улыбку. Но я вижу в нём только угрозу. Скалюсь в ответ, пытаясь отцепить от себя нахальные руки. Безуспешно. Добилась только того, что они сдвинулись выше. Ещё сантиметр, и придётся рукоприкладством заниматься.

- Кариссима... Разве так встречают отца своего сына?

- Полагалось спросить: "где ты шлялся?"

Смотрю в смеющиеся глаза, и понимаю, что рада. В глубине души я беспокоилась из за отсутствия консула Вителлия.

- Как грубо, кариссима!

- Что поделаешь, живу практически в казарме...

- Кариссима, только не говори, что барон Зигмунд отличался изысканными манерами.

Смотрю на улыбающегося Вителлия Севера, пытаюсь говорить, и не могу. Голос пропал. И ноги подгибаются, пришлось вцепиться в китель легата-прим.

- Спокойно, кариссима.

- Что ты сделал с Зигги?!

- Ничего. Барон Зигмунд жив, здоров, и весел. Растит сына.

Жду продолжения. В голове пусто, и пустота эта распространяется, заливая душу ртутной тяжестью.

- Думаешь, я лгу?

Молча качаю головой. Я знаю, что Вителлий Север не лжёт. Полагаю даже, что знаю, кто одарил барона наследником. Я не могу винить Зигги. Он мужчина. Если матерью его сына стала Лола, то рядом с ним любящая женщина. И я сама отнюдь не хранила супружескую верность.

Меня подхватили на руки, усадили в кресло, закутали в какое-то покрывало. Главное, - тёплое. Консул сел во второе кресло, не прикасаясь ко мне.

- Удивительное проявление чуткости. Я благодарна.

- Сколько у меня с тобой хлопот, кариссима. Сменить власть было намного легче.

- У тебя были помощники.

Рассмеялся. А глаза холодные. Не смеются.

- Ты больше не жена барона Зигмунда, кариссима. И барон Алек не предъявит на тебя права. Не бледней. Он сказал, что выживет. Стражи глубин не бессмертны, но убить их очень трудно.

Я перестаю воспринимать речь. Благородный Вителлий что-то ещё сказал, потом заглянул мне в глаза, и замолчал. Встал с кресла, поражённо рассматривает маленькую гостиную. Заглянул в комнаты Императора, вернулся ко мне.

- Кариссима, Император сам сделал выбор. Я не думал, что ты так тяжело воспримешь окончание прекрасного года. Мы живём с этим, и уже привыкли... Если бы я понял твоё состояние, я не стал бы сегодня говорить с тобой о баронах.

- Не о баронах, Вителлий Север. О том, что мне некуда идти. Или мне уже пора называть тебя "мой господин"?

- Твоему отцу вряд ли это понравится.

Я его всё-таки убью... Вывалил на меня ворох новостей, и ещё издевается!

- Я не сказал? Благородный Кассий Агриппа признал тебя дочерью. Архивы резервации подтвердили отцовство. Дорогая мамочка, родившая тебя, сейчас выполняет очередной контракт, и её не стали беспокоить. Так что ты, кариссима, теперь "благородная Агриппина".

- Издеваешься, благородный Вителлий?

- Твой отец сейчас у Императора, кариссима. - Судя по голосу, шутки кончились. - Умойся и переоденься во что-нибудь более приличествующее твоему статусу.

- Статусу конкубины Императора? - вежливо улыбаюсь.

- Статусу дочери начальника Академии. И матери моего сына. Не тяни время, кариссима.

- Почему ты не называешь меня "благородная Агриппина"?

- Потому что ты не умеешь себя вести как благородная Агриппина.

Рявкает, как медведь! Убежала в умывальную комнату. Умылась, приняла душ, набросила халат с изображением сатх, отправилась делать патрицианскую одежду. Туника, стола, палла. Туника цвета слоновой кости, стола цвета чайной розы, и палла цвета ивовых листьев. Сандалии мягкой кожи без каблука. На пятисантиметровой танкетке. Вышитый узкий пояс для туники, и немного пошире - для столы. Оделась, обулась, посмотрела в зеркало. Непохожа я на патрицианку. Похожа на ребёнка, играющего в патрицианку. Как и в любой одежде, которую я делаю для себя. Мысленно махнула рукой, и вышла в свою гостиную. Благородный Вителлий встал с кресла, обошёл вокруг меня, осмотрев со всех сторон. Вздохнул...

- Кариссима, надень украшения.

- Я не знаю, какие.

Легат-прим прошёл без спроса в мой будуар, взял со столика шкатулку Флавиев, раскрыл, и вытащил резной нефритовый комплект. Подошёл ко мне, и, видимо, вспомнив, как долго я пыталась справиться с застёжкой жемчужного колье, быстро надел на меня все эти побрякушки. За вычетом серёг. Уши я так и не проколола... Ещё раз обошёл вокруг меня, опять тяжело вздохнул.

- Всё так плохо? Может быть мне надеть сари?

- Не надо. Я этого не перенесу! Я обещал твоему отцу не давить на тебя. Но если ты будешь демонстрировать мне обнажённые бока, я не выдержу. Увезу тебя в своё поместье, и пусть благородный Агриппа штурмует его силами курсантов и преподавателей Академии.

- Твоё поместье, Люк, я не взялся бы штурмовать даже силами спецподразделений. Благородная Агриппина, ты прекрасна.

- Мой Император...

Низко кланяюсь. И? Что дальше? А дальше мне протягивают руку, и выводят в большую гостиную, полную офицеров, и передают в руки начальника Академии. Благородный Кассий Агриппа берёт меня за руку, и говорит:

- Я передаю свою дочь тебе, мой Император. В присутствии десяти свободных граждан Империи.

Глава десятая:
О том, как Воробышек добилась хорошего настроения своего отца, а также о дуэли Вителлия Севера и барона Алека, о попытке легата-прим добиться "брачного вечера" и очередной ссоре с ним Воробышка.



Хлопаю глазками... Мыслей никаких... Учуяв запах крови, поворачиваюсь: притащили в каюту Императора походный жертвенник, и режут на нём несчастное животное. А Император берёт меня за руку и отводит от... отца? - вероятно, всё-таки, да. Так мы что теперь? Женаты? Да... папуля в авторитете. Ой! Это значит, мои детёныши - внуки начальника Академии? Бедные дети! Интересный обряд: передали из рук в руки, свидетели свитетельствуют, жертва истекает кровью. Что характерно: о желании меня никто не спрашивает. Не хочу быть патрицианкой!

Император, держа меня за руку, принимает поздравления офицеров. Благородный Кассий Агриппа беседует с консулом Вителлием Севером. Замечаю Мария, стоящего у входной двери. Беспомощно улыбаюсь сыну...

- Воробышек, увидимся вечером.

Легко пожав мои пальцы, Император уходит. За ним каюту покидают офицеры, отдав мне военный поклон с прищёлкиванием каблуками. И нас осталось четверо: мой отец, консул Вителлий, мой первенец и я. Благородный Кассий Агриппа, взглянув на меня без одобрения, сказал консулу:

- Позаботься, чтобы её обучили носить церемониальную одежду, Вителлий Север. Проводит Императора, закроешь в поместье. Пока не вытравишь из неё дорогую мамочку, к людям не выпускай.

Начинаю злиться. Жила спокойно без родителей двадцать семь лет, и ещё десять раз по столько проживу! Легат-прим посмотрел на меня, и спросил:

- Мой легат, может быть твоей дочери просто не надевать церемониальную одежду?

- Ну... или так. Но на свадьбе, и принимая поздравления с рождением детей, она должна быть одета как патрицианка. Допустим, брак можно заключить "по факту давности". Но это не освободит её от поздравлений с рождением детей. Повторяю, Вителлий Север: займись её воспитанием.

- А чем благородному Кассию Агриппе не угодили "дорогие мамочки"?

Вителлий Север смотрит на меня умоляюще, Марий подаёт какие-то знаки, но мне уже шлея под хвост попала:

- Все присутствующие рождены чистокровными матерями. Откуда такая непримиримость?

Не буду называть благородного Кассия Агриппу отцом! Не хочу. Ха! Я думала, что консул Вителлий ненавидит "дорогих мамочек"! Это я ещё с папулей не познакомилась!

Папуля окинул меня презрительным взглядом, и отвернулся к легату-прим:

- Я сказал тебе своё мнение. И дал рекомендации, как следует поступить. Ты уже большой мальчик, Вителлий Север, разбирайся сам. Я выполнил то, что от меня требовалось, и умываю руки.

Смотрю на начальника Академии, и удивляюсь: там, в Академии, он был добр ко мне. Что с ним сейчас? Мелькнула мысль: может быть он голоден? Вот и рычит? Прикинула по времени, минимум четыре часа он не ел. Император и офицеры точно не сообразили накормить... Метнулась к автомату, заказала обед. Хорошо, что я от скуки занималась составлением меню. Когда уставала от ковров...

- Прошу благородного Кассия Агриппу простить мою неловкость. Твои замечания очень ценны для меня. Не откажись пообедать с нами... отец.

Всё-таки я это сказала! Быстро накрываю на стол. Папуля, собравшийся уходить, принюхался, и задержался, милостиво кивнув. Ну... это же совсем другое дело! Консул Вителлий и Марий забрали у меня всю посуду, мне опять осталось только специи поставить на стол. Мужчины насыщаются, я угрызаю хлебец. Марий успевает ещё бегать забирать опустошённые тарелки и соусники, и сбрасывать их в автомат.

- Чай, кофе? Что-нибудь покрепче?

- Чай. Черный. Без сахара.

- Вителлий Север пьёт кофе. Марий, а ты что будешь?

- А шоколад есть?

- Конечно.

Улыбаюсь первенцу. В десять лет ни чай ни кофе не ценятся. Истинная ценность - шоколад. Детёнышу к горячему шоколаду заказываю блинчики с орехами, мужчинам - крохотные слойки и пирожные на один укус. Папуля начал улыбаться. Правильно говорят: бойся собаку сытую, а человека голодного. Сытый и довольный отправился к выходу.

- Мне пора. Благодарю за обед. Не провожайте, я знаю дорогу. - И отдельно ко мне. - Я попрошу Юлию позаниматься с тобой, дочь. Выше нос, девочка.

Благородный Кассий Агриппа нас покинул. Консул Вителлий Север смотрит на меня с новым интересом.

- Кто бы мог подумать. Так просто... Я опасался, что ты не найдёшь общий язык со своим отцом, кариссима. Рядом с ним всё время патрицианки из лучших родов, поэтому у него завышенные требования к манерам. Взбесить отца, кариссима, тебе удалось буквально парой слов. К счастью успокоился он беспрецедентно быстро. Всего-то и надо было накормить... Поразительно! Курсант Марий, ты можешь идти.

- Я не оставлю вас наедине, мой консул. Императрица, - это не конкубина.

- Марий, я не императрица. Да, нас поженили по патрицианскому обряду. Но быть женой Императора, и быть Императрицей - это две большие разницы!

На вопросительный взгляд детёныша отвечает консул Вителлий:

- Коронации не было, курсант. Твоя мать действительно является только женой Императора.

- А кто такая Юлия? Помимо того, что она патрицианка из рода Юлиев?

- Очередная жена твоего отца. Которая по счёту, - не спрашивай. Я думаю, что он и сам не помнит. Впрочем, не исключено, что его жёны внесены им в реестр. Для удобства.

- То есть, моя мачеха?

- Именно, кариссима.

- А...

Начинаю, как обычно, формировать вопрос в процессе проговаривания. Благородные Вителлий и Марий внимательно смотрят, а я думаю, насколько удобнее разговаривать с Императором, который отвечает, не дожидаясь, пока я сформулирую вопрос... Уже забыла, что хотела спросить.

- Кариссима?

- Я хотела спросить есть ли у начальника Академии дети. И не надо мне отвечать "где-нибудь, наверное, есть". О наличии чистокровных отпрысков я догадываюсь. Его многочисленные патрицианки... От них дети есть?

- Во время попытки переворота сорок лет назад, Кассий Агриппа потерял семерых сыновей, из которых двое - чистокровных. Насчёт чистокровных дочерей, - не знаю. Признал только тебя. Прочие дети... Спроси у отца. Внуков, кроме твоих мальчишек, точно нет.

- Как же "точно", когда о дочерях не знаешь?

- Я знаю, что Кассий Агриппа не брал в свой дом чистокровную, а сколько раз он посещал резервацию по вызову, - знает только он. Ну и в реестрах генетиков наверняка отмечено... Сыновей он признал и следил за их карьерой. А дорогие мамочки твоему отцу неинтересны.

- Ну, спасибо!

- Не обижайся, кариссима. Твоя обида не влияет на ситуацию.

- А почему у него много жён?

- Потому что ни одна женщина не желает стареть рядом с молодым мужем. Они разводятся и возвращаются в семьи. Кассий Агриппа возвращает приданое, чтобы его женщины не бедствовали.

На мой возмущённый взгляд, консул отвечает:

- Ты знаешь, что по закону он не обязан этого делать.

- А зачем он женится?

- Затем, что патрицианки из первых семей не могут заключать конкубинат. А свободным от брачных уз твой отец бывает в лучшем случае три дня после очередного развода. Пока документы оформляются.

И всё это с любезной улыбкой. Захотелось что-нибудь разбить о голову консула. Или первенца, так невовремя вспомнившего о приличиях. Я хотела потребовать у легата-прим запись его встречи с баронами. А при Марии, - не могу. Консул уйдёт от ответа. Сижу и злюсь. Папуля ещё... Учиться быть патрицианкой! Мне оно надо?

- А сколько лет благородной Юлии?

- Девятнадцать.

В шоке открыла рот, закрыла, и смотрю на легата-прим... Девятнадцать. А мне почти двадцать восемь. И эта... Юлия будет меня учить, как себя вести... Ну, папуля! Обалдеть! Хотя, учитывая как он выглядит, немудрено... Патрицианки они, или нет, но у девчонок наверняка крышу сносит при взгляде на него...

Консул с моим первенцем откланялись. Я сняла уже ненавидимую мной одежду патрицианки, переоделась в комбез и берцы и отправилась на полигон. Занялась стрельбой из лука, затем поупражнялась с метательными ножами. Наконец, моё ожидание закончилось. Появился консул. Отобрал у меня метательные ножи, вручил пару боевых клинков и вытащил на площадку. Гонял меня, как новобранца... и ни разу не позволил себя не то что зацепить, а даже приблизить клинок. А я старалась! Бесполезно!

- Плохо, кариссима. Ты не занимаешься.

- Не с кем. Император занят, а твои преторианцы очень бережно ко мне относятся.

- Естественно. Они должны тебя охранять... Даже от твоей собственной дурости. О чём ты хотела со мной поговорить?

- Я хочу знать что произошло в баронствах, Луций Вителлий Север. Открой мне доступ к записи.

- А почему ты решила, что такая запись существует, кариссима?

- Потому что ты будешь её неоднократно просматривать, если понадобиться общаться с баронами. Ты будешь анализировать выражения лиц, интонации, взгляды...

Холодные глаза весело блеснули.

- Кариссима... Для плодотворного общения мне достаточно подвесить пару кораблей на орбите планеты. Для того мира хватит и десантного катера. Серые лорды в политику не вмешиваются. Они озабочены исключительно сохранением редких видов существ во Вселенной. В том мире они следят за ройхами и сатхами.

Вспомнила посещение лабиринта барона Алека... Чёрный тоннель в котором загораются два пурпурных огня, становящиеся всё больше. Шорох чешуи по камням. Огни на высоте моего роста. Огромная змеиная голова с острыми чешуями над красными глазами, напоминающими надбровные дуги. Шипение-разговор на незнакомом языке... Длинный раздвоенный язык, пробующий не воздух, а наши ауры. Загнутые клыки, длиной с мою кисть, сочатся ядом. Камень плавится в месте, где падают капли... У меня возникает ощущение, что меня пытаются классифицировать... Сатх разумны? Барон Алек изящно ушёл от ответа. После "знакомства" с сатх, я какое-то время боялась оставаться в темноте... Потом прошло, слава Богу.

- Ты шантажировал баронов десантным катером?

Сузившиеся глаза легата-прим на мгновение полыхнули арктическим холодом. Моё сердце ухнуло вниз как с горки. Оскорбился Вителлий Север. Ну не умею я разговаривать с мужчинами...

- Пойдём, кариссима. Прогуляемся. Запись в моём личном архиве.

Иду по стремительно пустеющим коридорам базы, стараясь держаться на шаг позади консула. Непросто сохранять видимость быстрого шага, когда приходится чуть ли не бежать. И уже у плиты, заменяющей здесь двери, прихожу в себя. А куда я, собственно, иду? Даже для конкубины посещение чужих мужчин без сопровождения - недопустимо. Преторианцы - не в счёт. Тем более, что это преторианцы консула...

- Я не могу войти к тебе, Вителлий Север. В твоей каюте нет женщины, которая может меня принять.

- Мне жениться на ком-нибудь прямо сейчас? Говори, кариссима! Пока я добрый.

Добрый! Смотрю на хищный оскал, заменяющий у консула улыбку, глаза, сияющие льдом на зимнем солнце, и отступаю на шаг, второй... а консул расплывается у меня перед глазами, потому что я плáчу от обиды. Поворачиваюсь и бегу, стараясь не всхлипывать. Почти добежала до поворота... Оказавшись на руках у консула, возмущённо шиплю не хуже сатх:

- Отпусти меня, Вителлий Север! Я не пойду в твою каюту!

- Конечно нет, кариссима. Я понимаю, как это неприлично...

И? Я хочу сказать, что? Возмущённую издевательским тоном меня, перекинули через плечо, и внесли как военную добычу! Преторианцы остались за дверью.

- Ты с ума сошёл, Вителлий Север?

- Допустим...

- Выпусти меня!

Сбросил меня в кресло, наклонился ко мне, опираясь руками о подлокотники:

- Ты определись, кариссима. Тебе хотелось узнать о произошедшем в баронствах. Я предоставляю тебе такую возможность. Мой личный архив не покидает мою каюту. Даже в угоду супруге Императора. Будешь смотреть, или уйдёшь? Удерживать не стану.

Напоминаю себе, что злиться нельзя. В какое мгновение у легата-прим в очередной раз снесёт крышу, - неизвестно. Лучше не провоцировать. Включаю контроль дыхания... Вдох, выдох... Спокойно... Спокойно... Определившись с приоритетами, говорю:

- Буду смотреть. Сделать тебе кофе?

Консул рассмеялся.

- Кариссима... А-а-а, ладно... Делай кофе.

Автомат в кухонном отсеке не включали ни разу. Чем он питается? Быстро заказала кофе и канапе. Запрограммировала несколько вариантов завтраков, обедов, ужинов. К счастью, я освоила этот агрегат в каюте Императора, а память у меня хорошая. Ага, даже помню, что сегодня вышла замуж. За Императора Марка Флавия. И что теперь у меня есть имя. Отец меня пришибёт на месте...

- Не пришибёт, кариссима.

Он мысли читает? Или я вслух думаю?

- Поправь меня, если я ошибаюсь, благородный Вителлий: всё происходящее на базе записывается.

- Не ошибаешься.

- Тогда почему...

- Император разрешил ознакомить тебя с материалами моего посещения мира Альмейн. Он знает, что свой архив я навынос не даю.

Опять наклонился ко мне, опершись ладонями о стену по обеим сторонам от моих плеч... Я стою выпрямившись, загоняя страх поглубже внутрь. Это как с хищником... Покажешь страх, - станешь добычей. А консул приблизившись глаза в глаза тихо говорит почти касаясь моих губ своими:

- Никто... Ничего... Не... Скажет...

Ощущаю себя крохотной птичкой в лапах сытого кота. Сердце бьётся в горле... Внизу живота холод и пустота... ещё мгновенье, и я потеряю сознание. Холод стали в руке отрезвляет. Приставила метательный нож к диафрагме консула.

- Шаг назад, Вителлий Север. Соблюдай дистанцию.

Надеюсь, что мой голос не дрожит...

Консул, улыбаясь, оторвал ладони от стены, и, держа руки поднятыми, шагнул назад, выполняя мою просьбу. А его зрачки полнятся золотистым светом... Вспыхивают и гаснут... Зачарованно смотрю... Нет, я, конечно, понимаю, что меня самым наглым образом охмуряют. Но пусть лучше охмуряет, чем руки распускает. Пока легат-прим удерживается от прикосновений, пусть делает, что хочет. Потому что если он вздумает меня целовать, то в своей каюте он на поцелуях не остановится. Некому здесь его остановить. Я для консула не противник. Так... погулять вышла.

Смотрю на панораму предгорий. Съёмка с десантного катера позволяет обратить внимание на мелочи, которые ускользают от взгляда при полёте на ройхе. Ройхи кружат неподалёку. Не приближаясь, но и не отпуская катер далеко. Интересно, а на десантном катере можно пройти грань между мирами? Как на ройхе? Скорость и размеры сопоставимы...

Консул включил режим быстрого показа, сказав, что я могу замедлить, когда пожелаю видеть подробности. Или провести пару-тройку суток в его каюте... Не стала реагировать.

Катер снижается. Стремительно увеличивается в размерах зáмковый двор. Консул в форме легата-прим покидает катер по антигравитационному колодцу. Пока не запомню, как эта штука называется, буду звать её так. Встав точно в центре двора, ждёт... Стрела ударила в камень у ног. Не шелохнулся. Вышел барон. Незнакомый. Или уже сменился где-то? Я вроде бы всех видела... Переговорили... Легат-прим отослал катер. СЕЛИ НА РОЙХОВ! ОБА! Стоп-кадр.

- Ты провёл неделю, сопровождая птенцов.

- Это был интересный опыт, кариссима. И мне нужно было пообщаться с Серыми лордами.

Молча включаю запись. Ройхи кружат над знакомым до малейшего камешка зáмковым двором. Приземляются... Барон Зигмунд вышел встречать гостей. Краткое приветствие со стороны барона, начинает говорить легат. Зигги темнеет лицом, впадая в бешенство. Сплёвывает какую-то фразу... Легат-прим безмятежно улыбается, положив руки на наборный пояс. Форма легата-прим подпоясана не ремнём. А боевым хлыстом с убирающимися режущими кромками... Разбирается ли Зигги в методах маскировки оружия? Зигги отворачивается, собираясь уходить... Опять трюк с ножом. Но легат-прим - это не барон Роже. Нож перехвачен в воздухе и возвращён движением пальцев. Зигги отшатнулся, и клинок вонзился в дверь. Опять говорит легат-прим. Издевательское сочувствие заметно даже при быстром просмотре. Пока не буду включать нормальный режим. Хочу увидеть как можно больше...

Начинает говорить барон, проводивший консула к Зигги. Судя по жестам, пытается успокоить Зигги. Ещё один ройх. Барон Алек. Любезно улыбаясь, раскланялся с баронами, вежливо приветствовал консула. Консул вернул приветствие, чем-то удивив барона... Зигги рявкает, как медведь. Консул, улыбаясь, разводит руками... Теперь говорит барон Алек. Зигги вскинулся, не веря своим ушам, посмотрел на Алека, затих... Алек обращается к консулу. Улыбка заменяющая оскал, на лицах обоих собеседников. Шаг, второй... начинают кружить, как волки, продолжая говорить. Зигги расхохотался, что-то выкрикнув. Барон Алек вопросительно смотрит на консула, который задумчиво кивает. Барон Зигмунд, повернувшись а зáмку, что-то кричит.

Смотрю на экран, перевожу взгляд на консула... не верю своим глазам! Слова "идиотизм" здесь явно не достаточно. Утешает то, что консул вполне себе живой... Франц рысью тащит два фламберга. Барон Алек делает широкий жест, предлагая гостю выбрать клинок. Легат-прим с любопытством разглядывает две полосы стали с волнистой режущей кромкой, пожимает плечами и берёт тот, который ближе. Покрутил в руках... Он же не умеет фехтовать длинным клинком! Алек - мастер. Что говорить, и у Зигги - дубовый лист на рукоятке; а консул... В нашем мире уже не пользуются длинными клинками! И куда он лезет?! Смотрю, периодически поглядывая на консула, с целью убедиться, что он жив и здоров. Устыдилась. Луций Вителлий Север продемонстрировал в очередной раз, что воину не нужно оружие. Передал фламберг Францу, что-то сказав Алеку с режущей не хуже фламберга улыбкой. Барон, с которым консул появился у Зигги, хотел что-то сказать, но решил промолчать... Зрители разошлись в стороны, формируя круг поединка... Лучники на стенах, катер в воздухе. Барон Алек и консул обменялись парой коротких фраз. Скорее всего, благодарят друг друга за оказанную честь. Алек ещё что-то спросил, легат-прим пожал плечами. А к Зигги присоединилась Лола. Одета уже не в пёстрые лоскутья, а в шёлковое платье. Всё-таки добилась своего, плясунья. Пусть будет счастлива.

Поединок начался. Легат-прим прекрасно владеет приёмами "открытой руки". Алеку ни разу не удалось зацепить его. Наоборот: это Алеку приходилось уворачиваться от своего же собственного клинка, летящего ему то в лицо, то в ноги, то выворачивающегося вбок... Что удивляться... Эти приёмы разработаны против боевого ножа; чем длиннее клинок, тем проще... Легат перемещается тенью вокруг Алека, пробующего приёмы разных школ фехтования. Руки легонько касаются летящего клинка... И Алеку приходится в очередной раз выскальзывать из под лезвия...

Уже не смотрю на консула, захваченная красотой поединка. Надо попросить этот отрывок. Хочу смотреть в разных режимах! Алек отбрасывает меч и делает скользящий шаг вперёд и вбок. Консул бьёт ребром ладони. Дальше в ускоренном режиме смотреть нельзя. Как бы замедлять не пришлось! Противники превратились в стремительно меняющиеся кляксы. Скорость перемещений такова, что в режиме прокрутки глаз не улавливает нюансов. Стиснув зубы, смотрю. За кого я переживаю? Точно не за Зигги. За него есть кому переживать!

Картинка изменилась: легат-прим поддерживает барона Алека. Он расстроен. Я вообще в ужасе, потому что рука Вителлия Севера находится в груди барона... На губах Алека пузырится кровь, и легат-прим, осторожно опустив барона на камни, вытаскивает окровавленную руку, прикасается ладонью к лезвию баронского клинка, рядом с которым они оказались. На ладони вспухает алой кровью разрез. И легат, чётко проговорив какую-то фразу, возложил свою окровавленную ладонь на грудь барона. Побратались? Вероятно да, потому что Алек тоже что-то сказал, захлёбываясь кровью, и они сжали предплечья друг друга в ритуальном пожатии воинов. Вителлий Север подозвал ройха, усадил с помощью Зигги и неизвестного барона, потерявшего сознание Алека, сел сам и ройх взлетел.

- Ты сказал, что барон Алек выживет? После того как почти вырвал его сердце?

- Стражи глубин только выглядят как люди, кариссима. Барон Алек сумел бы выжить и с вырванным сердцем. Вы были близки́?

- Это не твоё дело, Вителлий Север.

Жёсткие пальцы схватили за локоть, развернули лицом к консулу.

- Кариссима... Это моё дело. Отвечай, это важно.

- Да, была ночь гостеприимства. И я не собираюсь оправдываться перед тобой!

Консул скривил губы в недоброй улыбке.

- Алек ничего не сказал тебе? Конечно нет... Он собирался тебя забрать и всё объяснять постепенно. У меня для тебя новость, кариссима. Точнее, - две новости. Первая - по законам баронств ты принадлежишь мне. Вторая - твой третий ребёнок родится стражем глубин.

- Ты собираешься отправить меня в постель Алека?

- Ты не понимаешь... Ты уже носишь его ребёнка. Но он не сможет родиться, пока ты не родишь дважды. Помимо... хммм... Короче, дела обстоят таким образом, что твой третий ребёнок родится от двух отцов. Стражи глубин размножаются именно так, и не иначе.

Сижу, хлопаю глазами на консула... Мыслей никаких... Как будто пыльным мешком по голове стукнули... Интересно, Зигги знал? Или кто-нибудь из баронов? И откуда такие сведения у консула? Отпихиваю его от себя...

- Кариссима... Не отталкивай меня... Ты оскорбила меня, обвинив в шантаже, и должна мне извинение...

- Я извиняюсь. Правда.

- А компенсировать моральный ущерб?

Мурлычет на ушко... Совсем обнаглел, котик!

- Ты хочешь получить с меня брачную ночь, Вителлий Север? Не рано ли?

- Согласен на брачный вечер, кариссима.

Всё-таки я его убью! Когда-нибудь... Но сначала я убью Алека! Ничего себе ночь гостеприимства!

- Кариссима, не злись. Когда твои глаза начинают метать молнии, мне хочется уложить тебя и медленно ласкать. До тех пор пока твоя злость не сменится страстью. Я могу не удержаться однажды...

- Если ты вдруг забыл, я сегодня вышла замуж не за тебя, Вителлий Север.

- Я помню, кариссима.

А вид такой несчастный, что хочется пожалеть. Одёргиваю себя, напоминая, что это всего лишь охмурёж.

- Поговорим о тебе, Вителлий Север. Сколько у тебя детей? Кроме нашего сына.

- Ни одного!

Увидев мою скептическую улыбку, консул поясняет:

- Шесть моих жён были привиты, а седьмая бесплодна.

- Так я что? Буду восьмой женой?!

- Будешь единственной. Кариссима, не говори ерунду.

Осторожно отцепляю руки консула от своих рёбер. Они тут же легли мне на место ниже талии. Ой-ой-ой! Похоже консул серьёзно настроился на брачный вечер...

- Почему ты никогда не брал чистокровную, Вителлий Север?

Отшатнулся от меня, словно ошпаренный...

- Тебя дожидался!

Вот что я такого спросила? Рявкает, как медведь... Но хоть руки убрал, уже хорошо... Может ещё что-нибудь о чистокровных спросить?..

- Тебе достаточно того, что ты просмотрела, кариссима?

- Я извинилась, Вителлий Север.

Молча открыл дверь. А я что? Вышла. И пошла к себе. В каюту Императора. Преторианцы опять смотрят с осуждением. Ну да, консул недоволен... оставила мужчину неудовлетворённым. Нехорошая я женщина.

Глава одиннадцатая:
О начале войны, завершении прекрасного года Марка Флавия, о трауре и утешении, о новом браке.



Успела прийти на пятнадцать минут раньше Императора. Только-только приняла душ и переоделась в домашнее платье. Быстро накрыла на стол.

- Воробышек... Почему ты никогда не садишься со мной за один стол?

- Мне не по чину. - Улыбаюсь мужу. - Ты ешь, а я буду на тебя смотреть.

Брачная ночь, неожиданно продолжилась до полудня. Опять преторианцы говорили "Император занят". А я растворялась в нежности. И заливалась слезами, потому что скоро всё закончится. Император уйдёт, как почти все его преторианцы. И я останусь одна. Нет, конечно, у меня теперь есть дети, есть отец с девятнадцатилетней мачехой; но... Марк Флавий уже никогда не скажет "Воробышек"... Никогда не будет поцелуями осушать мои слёзы...

- Мой Император, я в кабинете.

Вот так всегда! Не даст покоя! Император уходит, поцеловав меня на прощанье. А я бегу в душ и одеваться, чтобы успеть подать кофе.

Между мужчинами чувствуется напряжение. Император недоволен. Консул холоден. Что случилось? Быстро сервирую стол для кофе. Собеседники молча ждут, пока я уйду. Ухожу. Очень мне надо подслушивать! Оставила дверь приоткрытой. Вдруг что-нибудь понадобится...

- Это не ко времени, Люк. Отправь кого-нибудь из заместителей.

- Так не делают, Марк. И с заместителем никто говорить не станет. А я надеюсь договориться. Но если что, - в Регентском совете есть кому удержать поводья.

- В совете... А Воробышек?

- А что, Воробышек? Ей, по-любому, предстоят десять месяцев вдовства. Не хорони меня раньше времени, Марк.

Села на пол... Вот просто ноги ослабли...

Консул отбыл сразу после разговора с Императором. На базе тихо. Народ не выходит со стрельбища, полосы препятствий и круглосуточно тренируются пилоты. Кают-компания практически пустует. Изредка проходят микросовещания боевых подразделений. Все заняты делом. Только я тунеядствую. Нет, я тоже прохожу полосу препятствий, занимаюсь на стрельбище, и летаю, когда у Императора есть немного времени. Приказ консула выполняется неукоснительно. Меня ни с кем кроме Императора не выпускают. Но я "вне". Обо мне заботятся, почтительно кланяются, и... не видят в упор. Или я сама себя накручиваю? Женщина не соперница войне. Мужчина отдаётся войне целиком. С потрохами. Это - любовь настоящая. Да, конечно, он воюет, чтобы защитить свой мир, своих женщин и детей, чтобы их не коснулась война. Но... Но женщина войне не соперница! Вот так!

Отправили первенца в Академию. Марий повзрослел внезапно... Не стал просить, чтобы его оставили. Ему ещё учиться и учиться. Попросила его приглядывать, если будет возможность, за братом. Обещал. За время, проведённое на островах, братья сдружились. Младший фонтанирует хулиганскими идеями, а старший разрабатывает планы их воплощения в жизнь. В общем, деду скучать не придётся. Разве что, старший сейчас начнёт вгрызаться в учёбу... Война... Любовь на всю жизнь.

От консула никаких вестей. Связи нет. Благородный Кассий Агриппа прислал охрану, которая сопроводит меня в его поместье. После того, как закончится траур. Император, исполнив супружеский долг, уходит спать в кабинет. Сказал, что не хочет, чтобы я однажды проснулась рядом с его остывающим телом. Я стараюсь быть весёлой. Чтобы Марк Флавий не беспокоился обо мне. Но у меня не очень хорошо получается...

Попыталась узнать, куда отправился легат-прим. Сказали "небольшой конфликт на границе, такое случается иногда". Полезла в архивы. Благо из каюты Императора открыт полный доступ. Да... Случается. Каждые шестьдесят лет. Каждые шестьдесят лет на нас накатывается волна захватчиков. Я слабо разбираюсь в порталах и в космической навигации. Точнее, я вообще в них не разбираюсь! Но если проанализировать информацию о войнах, получается, что раз в шестьдесят лет открываются врата войны. Надо поговорить с отцом. И в резервации кто-то из мужчин-пенсионеров может знать больше. Например, наставник по пилотированию...

Сегодня я стала вдовой. Под утро услышала стук из кабинета, вбежала туда. На полу валяется письменный прибор... Император улыбнулся мне.

- Воробышек, хотел написáть тебе, но так даже лучше. Я ухожу... Хотел поблагодарить... Не надо плакать... Всё будет хорошо... Обязательно... Воробышек... Ну что же ты...

Я сижу на полу, уткнувшись в его руки и плачу, не в силах остановиться. Я знаю, что надо сдержаться, надо проводить уходящего... Но не могу остановить слёзы. Хватило сил только поднять голову, и улыбнуться. А слёзы катятся и катятся по лицу. Лучше пусть слёзы, чем сорваться в истерику. Смотрим с мужем в глаза друг другу... а тишина заполняет комнату. И Марк Флавий улыбается мне в последний раз и уходит. И я остаюсь одна...

Опять жужжанье анализатора и укол. Манлий внимательно смотрит мне в глаза. Успокаивается. Меня под руки уводят из кабинета. Императора готовят к погребению. А мне надо позаботиться о траурной одежде. Серая туника, чёрная стола и свинцово-серая палла. Вот моё одеяние на девять ближайших дней. Охрана, присланная отцом, при мне почти безотлучно. Только в своих комнатах я одна... Но я стараюсь в них не оставаться. База в трауре. И не только база. Флаги приспущены во всей Империи. Интересно, консул знает? Или ему не до того?.. Надо поговорить с сыном, успокоить его. В Академии, наверняка, объявлено о трауре... И консула нет...

Торжественное прощание и кремация транслируются на всю Империю. Благородный Кассий Агриппа временно возглавил регентский совет. Так и не допустил меня поговорить с Вителлием Флавианом. Но, может быть, это и к лучшему. Девять дней прошли в каком-то мареве... Собралась, очистив каюту Императора от своего присутствия. Приехав к отцу, потребовала вызвать сына. Забавно, но в этой просьбе мне не отказали. Передала ему фамильные драгоценности Флавиев. Он вручит их своей жене, после рождения первенца. Традиция. Малыш потребовал, чтобы я их носила, но Юлия объяснила ему, что это неправильно. Я могу носить только личные украшения. Личных у меня только кулон, полученный от легата-прим. Но мне не нужны украшения. Для кого мне украшать себя? Конечно, традиция ограничивает траур девятью днями. Но веселиться мне не хочется.

Юлия обучает меня двигаться, как патрицианка. Целый день тренируюсь, с перерывами на полосу препятствий, стрельбище и полёты. Отец ничего не ответил на мои расспросы. А ведь он участвовал в одной из войн. Посещать резервацию мне не рекомендовано. Вот так и живу... Бегаю, стреляю, летаю и занимаюсь боем без оружия. Ага, и учусь ходить, говорить, смеяться как патрицианка. Юлия нашла себе новую игрушку. Девятнадцать лет... Я в этом возрасте уже отдыхала, оставив первенца родителям. А сейчас исполняю роль живой куклы при мачехе. Папуля вызывает у неё священный ужас. Интересно, все ли его жёны обожествляют благородного Кассия Агриппу?

Прошло три месяца. Я теперь могу сносно изображать патрицианку. Отец доволен. А я, - нет. Со мной никто не делится информацией. Империя воюет, выпускники готовятся по дополнительным программам. Их распихивают по командам. Потому что зелёный экипаж никто в пекло не отправит. Разве что совсем плохо будет. Я так понимаю, что технически мы всё ещё выше. А захватчики не ограничены в живой силе. Могут гнать на убой тысячи. Я уже весь дом застелила коврами. Юлии нравится, а папуля хмурится. А я занимаю руки, чтобы освободить голову от мыслей...

Принимаю душ после пробежки по полосе препятствий. Открывается дверь... А у меня при себе только нож Зигги. Метательные остались на постели. Смотрю на наглую консульскую морду, и нет у меня слов! Консул не обременён одеждой, поэтому я смотрю ему в лицо. И краснею. Вся. Он с ума сошёл!

- Кариссима, у меня мало времени. Не гони, я не уйду.

- Ты с ума сошёл? Где-то ошивался почти четыре месяца, ни весточки не прислал, и явился прямиком ко мне в душ!

- Кариссима, не поверишь, был на войне. Не мог вырваться. Но я стремился к тебе всей душой.

- Срок вдовства ещё не истёк.

- Я помню...

- Не прикасайся ко мне. Я тебя убью, Вителлий Север!

- Очень страшно, кариссима.

Забрал у меня из руки нож, выбросил его за дверь. Меня не выпустил. Притянул к себе, подхватив под ягодицы. Лихорадочно шепчет, целуя шею.

- Кариссима... Скучал... Не отталкивай меня...

Отпихиваю его от себя, пугаясь его желания. Бесполезно. Он не спешил, легат-прим. Он пошёл на приступ по всем правилам военной науки. Ласкал меня, заставляя задыхаться, отступал, позволяя успокоиться, и опять штурмовал. И в какой-то миг я сама вцепилась в его плечи... Удивляясь себе, и огню, вдруг вспыхнувшему во мне. Как мы очутились в спальне, я не вспомню и под страхом смерти... Всю ночь, и утро, и день Вителлий Север насыщался мною. Нет, неправильно! Мы насыщались друг другом. Я не знаю, что со мной случилось, но я ласкала его с таким же исступлением. Может быть, это потому, что я так долго была одна? Я боялась, что он не вернётся... И когда он всё-таки появился, у меня тоже крыша съехала? Не знаю, да это и не важно...

Я смотрела на себя в зеркало, и видела абсолютно чужие глаза. Я уже не буду прежней. Надо приложить все усилия, чтобы не показать своей зависимости, возникшей за эти часы в постели. Потому что мне страшно... страшно оттого, что Вителлий Север может поманить пальцем, и я кинусь к нему сломя голову. Это неправильно... Или правильно? Вероятно, если такие чувства взаимны... но консул отправился умываться, не посмотрев в мою сторону. Вспоминаю все техники контроля, которым меня обучали в резервации. Выравниваю дыхание, успокаиваюсь, выстраиваю защитную оболочку... Хочется плакать от обиды, но нельзя. Нельзя показывать чувства.

- Кариссима, я не смогу взять тебя с собой до истечения срока вдовства. Ещё семь месяцев ты поживёшь здесь. Я буду навещать тебя при первой возможности. Война идёт к концу.

- Я буду ждать.

- Хороший ответ, кариссима.

Захотелось разбить о голову легата-прим какую-нибудь вазу потяжелее. А он, рассмеявшись, схватил меня на руки, заглянул в глаза, и целовал, пока я не начала смеяться... Вывел в гостиную, передал с рук на руки отцу. И ушёл, насвистывая. Он что? Приезжал только провести со мной ночь? А навестить сына?! Выбегаю из дома. Консул оборачивается удивлённо. Остановился. Я, стараясь не бежать, быстро иду к нему.

- Ты не собираешься навестить сына, Вителлий Север?

- Я навестил Вителлия Флавиана перед тем, как посетить дом твоего отца, кариссима.

- Пожалуйста, в следующий раз возьми меня с собой. Отец очень строг в этом плане. И не позволяет мне видется с детьми чаще, чем это регламентировано.

- В следующий раз.

Коротко поклонился и вошёл в антигравитационный колодец десантного катера. А я вернулась в дом. Отец смотрит с осуждением. Конечно, выскакивать из дома за мужчиной совсем не по-патрициански. Ушла к себе. Плакать. Обняла подушку, хранящую в себе его запах, и уснула. Плакать не получилось, потому что моё тело полно сладкой истомы. Поэтому сплю безмятежно, как ребёнок. Впервые не вспомнила об Императоре...Хотя бы этим отец будет доволен.

Консул посещал дом моего отца ещё дважды. Поприветствовав Кассия Агриппу и Юлию, хватал меня в охапку и уносил в спальню. Выбирались оттуда через сутки, обедали с семьёй, и ехали навестить детёныша. Навещали обоих. По просьбе легата-прим, Мария отпускали из корпуса пообщаться. Вителлий Флавиан тоже повзрослел. Стал серьёзнее. Я опасалась, что он сочтёт нашу близость с консулом предательством, но малыш доволен. И благодарен консулу. На мой вопрос легат-прим ответил, что я напугала ребёнка своим видом, когда передавала ему фамильные украшения Флавиев. И детёныш просил (!) его утешить мать. Я удивилась поначалу, потом подумала, что если уж Кассий Агриппа начал беспокоиться, то ребёнок, конечно же, испугался. Надо лучше следить за собой. Пора включать "дорогую мамочку".

А конца войны не видно...

***


- Я передаю свою дочь тебе, консул Вителлий Север. В присутствии десяти свободных граждан Империи.

Опять жертвенник курится свежепролитой кровью, офицеры - пятеро военных и пятеро инструкторов Академии, свидетельствуют. Я в патрицианской одежде "держу лицо". Мне бы радоваться: теперь я могу быть рядом с Вителлием Севером, а мне грустно. Как я смогу удержать защиту, не показать насколько я принадлежу своему мужу? Консул не обращает на меня внимания сверх положенного по обряду.

Я натренировалась за эти семь месяцев. Изображаю дорогую мамочку в шкуре патрицианки. Получается очень хорошо. Настоящая вдова Императора. Отец доволен, Юлия - нет. Она меня этому не учила. Патрицианки полны достоинства, но у них нет осознания, что о них должны заботиться и умирать за них, если потребуется. Зигги удивительно точно сформулировал впечатление от "дорогой мамочки".

Несмотря на мой рост, в патрицианской одежде я выгляжу очень величественно. Свадьба транслируется на всю Империю. Непонятно зачем... Но таково решение Регентского совета. Дети довольны. Поздравляют, радуются. Марий радуется, что соблюдены приличия, Вителлий Флавиан просто радуется, не заморачиваясь светскими условностями.

Мы отбываем в поместье Вителлия Севера.

Поместье? Ха! Ещё одна военная база. Правда с "оазисами". Природа присутствует. Даже в большом объёме. Огромный парк, озеро с обязательными лебедями, садово-огородное хозяйство, конюшни, загоны для домашнего скота, птичники... В общем обычное изобилие патрицианской усадьбы. Но! Внутри кокона живой военной базы. Похоже, Вителлии Северы поголовно страдали паранойей. Патрицианская вилла, термы, и при желании - каюты базы. Меня загнали на виллу, с приказом - осваиваться. Спальню освоили сразу по приезде. После этого консул, с чувством выполненного долга, отбыл воевать, а я осталась... осваиваться.

Управлять поместьем меня не учили. Юлия этим и не занималась. У папеньки компетентные управляющие. А управляющий консула радостно сбросил на меня хозяйственные дела и переключился на базу. Конечно, военному проще заниматься базой. А мне? Беспокоить мужа? Сижу... пытаюсь вникать в дела... хочется завыть... Точнее говоря, хочется в резервацию. А Вителлий Север пусть посещает. Ему хорошо! У него война! А я здесь должна загибаться! Полезла в записи. До Луция Вителлия Севера. Папуля моего супруга, благородный Квинт Вителлий Север, хранил архив в должном порядке. Впрочем, сам консул тоже этим отличается... Вот только записей о ведении хозяйства в архиве нет. Задала в поиске список управляющих. Все военные. А почему на меня сбросили поместье? Дурацкий вопрос! Потому что я - патрицианка, а их с детства учат вести хозяйство. Попыталась связаться с Юлией. Запрет. Можно связаться только с консулом. Или внутри поместья. Консула беспокоить из за такой ерунды не хочется. Сказать, что соскучилась? У нас, теоретически, - медовый месяц. Ага! Муж воюет, а я сижу в поместье. Без связи... Были бы здесь ройхи... А, может, попробовать? База живая, не съест же она птичку? Может, подружатся?

Отправилась в парк, на поляну. Сосредоточилась... Призываю ройха... Так и не поняла по какому принципу действует призыв. Но надо просто позвать... Интересно, а отсюда это возможно?

Как оказалось, очень даже! Не прошло и трёх минут, как огромные крылья бросили тень на поляну. Взвыла тревога, ройх успокаивающе заворковав, постарался меня прикрыть. Погладила птичку, попутно помахав рукой набежавшим военным. Уселась, и представила Академию. Надеюсь, нас не расстреляют на подлёте. Папуля меня пристукнет. Я опять хожу в восточной одежде. Не в гаремной, а скромно: шальвары, тонкая рубашка с длинными рукавами, жакет. Тюбетейка и чадра. И золочёные туфельки с загнутыми носками. Юлии понравится. Всё равно переодеваться некогда. Ройх взлетел высоко-высоко, и... опустился на лужайку перед домом Кассия Агриппы. Юлия выбежала встречать. Ну да... папуля на службе. Ройх предупреждающе заклекотал. Слезла с его спины, отправив его охотиться.

Сидим с мачехой, мирно пьём чай с печенюшками. Беседуем о том, как вести хозяйство в поместье. Влетает озверевший папуля. Из темпераментной речи благородного Кассия Агриппы понятны одни предлоги. Хлопаю глазами на папеньку, Юлия готовится упасть в обморок. Встаю, кланяюсь по-восточному, сложив руки перед собой. Папуля, стремительно успокоившись, сказал:

- Немедленно домой! И чтобы впредь не покидала поместье мужа!

- Я только хотела спросить, как вести хозяйство... А связи нет.

- Если твой муж считает, что тебе не нужна связь с внешним миром, решай эти вопросы с мужем, дочь!

- Я не хочу беспокоить консула домашними делами, отец.

- Поэтому ты сбежала из поместья не предупредив его?

- Я не сбежала! Я... отправилась с визитом.

- Дочь, я тебе всё сказал. Марш в поместье, и носа оттуда не высовывай!

Отправилась вызывать ройха. Папуля в шоке. Не верит своим глазам. Надо бы детёнышей командировать на недельку сопровождать птенцов. А то я их даже покатать на ройхе не смогу. Только в корзинах. Шарлотту с Францем отправляли к Серым лордам ещё детьми... Ройх сытый и довольный даже не стал угрожать папеньке. Не знаю, на кого он поохотился, но охота явно была удачной. Чувствую, выставят мне нехилый штраф. Консул оставил открытый счёт, надеюсь, хватит на прокорм птички.

В поместье суета. Конечно, никто не заорал "где ты была?!" Но! Все близки к этому. Ройх отправился по своим птичьим делам, а я пошла сразу в комнату связи. Консул полыхает глазами. Я виновато развожу руками. Вообще-то он мне не запрещал наносить визиты. Просто доступа к транспорту у меня нет... Не было, точнее.

- Я запретил тебе покидать поместье, кариссима.

- Не было такого! Ты оставил меня без транспорта и без связи. Но не запрещал.

- Теперь запрещаю.

- Может, поставишь решётки на окна? И засов на дверь?

Злюсь на мужа за то, что бросил меня одну! Хрен с ним с поместьем! Разобралась бы как-нибудь! Но он там, а я - здесь.

- Буду завтра. С решётками вопрос решим.

- Жду тебя, муж мой.

Завтра! Завтра! Вылетаю счастливая из комнаты связи. Бегу к себе. Программирую кулинарный агрегат, и... делаю сари. В поместье мужа я ведь могу носить сари?

Проснулась за час до рассвета. Отправилась на полосу препятствий базы. Постреляла из лука, потом из импульсного пистолета. И вернулась к себе. Быстро привела себя в порядок, надела сари. Светло-зелёное под цвет глаз. И изумрудно-зелёную блузку-чоли. Сари заткано цветами лотоса и отделано серебряной каймой. Сандалии тёмно-зелёного сафьяна на низкой танкетке. Из украшений только подаренный мне кулон, и обручальное кольцо. У меня ничего больше и нет. Есть два комплекта, подаренные отцами моих сыновей. Но они не подойдут к сари. И муж мой может быть недоволен... Он и так недобрый...

Десантный катер завис над посадочной площадкой. На всякий случай держу оружие под рукой. Спускается... Муж мой спускается и идёт к дому. Катер взлетает. А я бегу к дверям. Перед дверями старательно выравниваю дыхание и приветствую мужа вежливо и почтительно. А он, рассмотрев меня, как-то странно улыбается... Но молчит. Злится, или нет?

- Ты будешь завтракать, муж мой?

- Позже, кариссима. Я хочу знать: почему тебе понадобилось проверять степень своей свободы? Тебя обижают? В чём дело?!!

Слёзы подкатывают к глазам... Начинаю часто моргать, чтобы не скатывались по щекам.

- Я только хотела спросить у Юлии как управлять поместьем. Я же не умею управлять поместьем, Вителлий Север! Меня не учили этому. А связи не было. И я подумала...

- О чём, кариссима?

Вкрадчивый голос сбивает с мыслей, заставляя сердце сжиматься в страхе. Он рассердился, и уйдёт...

- Я не знаю, не помню!.. Я не думала, что ройх может прилететь сюда!

- Я удивлён этому не меньше тебя, кариссима. Услышав о ройхе я связался с бароном Алеком. И только потом догадался поговорить с благородным Кассием Агриппой.

При упоминании имени отца я непроизвольно поёжилась. Надеюсь, Юлии не попадёт. Она-то уж вообще ни при чём. Барон Алек выжил? Хотя, чему удивляться...

- Что молчишь, кариссима?

- А что я могу сказать, муж мой?

- Я ошибаюсь, или я запретил тебе носить вот эти куски ткани?

- На военной базе запретил. Я туда хожу в комбезе и в берцах. А здесь - твоё поместье.

- А что ты делаешь на военной базе? Отвечай, кариссима!

- Бегаю по полосе препятствий, и занимаюсь на стрельбище. Я не буду больше надевать сари, муж мой. Я не знала, что этот наряд настолько тебе не нравится.

- Почему же? У этого наряда есть свои плюсы.

И, подхватив меня на руки, двигаясь к спальне, добавил мне на ушко:

- Он легко снимается.

Глава двенадцатая:
О том, как у Воробышка появились помощницы, о превратностях войны и о том, как консул Империи совмещал служебные и личные дела.



За стол мы сели следующим утром. Позавтракав, муж мой пожелал прогуляться на ройхе. Мне приказал сидеть дома. Сижу. Состояние полного довольства жизнью, как у мурчащей кошки. Занялась гобеленами. Сцены охоты для гостиной, для столовой - сцены сбора плодов; а для спальни - что-нибудь из мифологии. На пробу. А то вдруг муж разозлится... Скоро буду как Юлия, - испытывать священный ужас. Характеры у нас с Юлией разные. Не получится у меня проникнуться...

Ройх приземлился перед домом. С двумя корзинами. Уже интересно. Муж, соскочив, отстёгивает упряжь, и птица, ласково проворковав ему что-то, улетает, подняв крыльями маленькую бурю. Из корзин выбираются Бланка и Амалия с Розалиндой. Ну и дела! Вителлий Север ограбил Зигги? Или всё намного проще, и новая хозяйка не пожелала видеть старую прислугу?

Выхожу встречать... Надела патрицианские одеяния. Вителлий Север скривился, как от кислого яблока. Вот что опять не так? Решено! Сделаю паранджу, и буду из дома в парандже выходить. Задохнусь под ней и умру!

- Госпожа баронесса! Ой! То есть...

- Герцогиня. Или благородная Агриппина. Договоритесь с моей женой сами, как ей предпочтительнее. Жить будете во флигеле. Идите, устраивайтесь.

И, схватив меня за руку, утащил в дом. Ага! Исполнять супружеский долг. Через пару часов, когда консул начал собираться, я спросила:

- Ты забрал прислугу у барона Зигмунда?

- В долине. У барона Алека.

На моё потрясённое молчание пояснил:

- Баронесса Лола выставила их сразу по-прибытии в зáмок. Девчонок хотела оставить "на общих основаниях", Бланка возмутилась, высказалась о прошлом самой новоиспечённой баронессы, вот и... Барон Зигмунд хотел отправить их в долину, Лола воспротивилась, и барон Алек забрал их к себе. С кормящей женщиной не спорят. Темпераментная красотка, эта Лола...

Пальцы сжали сталь метательного ножа. Вдох, выдох... Спокойно... Спокойно...

- А как ты забрал их у Алека?

На бешеный взгляд мужа отвечаю улыбкой. Полыхнув на меня арктическим холодом глаз, супруг соблаговолил ответить:

- Алек сам предложил. Мы побеседовали... Я сказал, что оставил тебя в поместье. И барон вспомнил о прислуге, которой он дал приют в долине. Они устроились в таверне, но это не слишком подходящее место для девушек, и мелко для Бланки. Грандиозная женщина! Придётся запретить дуэли. Такие лакомые кусочки... Все три.

- Амалия и Линда хорошие девушки. Мне бы не хотелось, чтобы их обидели. Бланка, - вдова, и может сама за себя постоять.

- Позаботься об этом сама, кариссима. У меня полчаса...

- Пообедаешь, или?

- Или!

Полчаса... И консул, застёгивая боевой хлыст, заменяющий ему балтеус, выбежал из дома к зависшему над посадочной площадкой катеру. Я в наспех наброшенном патрицианском одеянии стою на пороге, не в силах оторвать глаз от хищного силуэта, стремительно втягивающегося в люк. Поняла, наконец-то почему патрицианские одежды предпочтительнее. Завернуться в сари так быстро у меня бы не получилось. А так: туника, стола, и набросить паллу, прикрывая спутанные волосы. Правда, вместо сандалий влезла в восточные шлёпки без пятки с бубенчиками в каблуках. Но это - мелочи.

- Госпожа герцогиня...

Голос Бланки вывел из задумчивости. Катер давно скрылся из вида, а я всё смотрю в небо...

- Вы устроились? Я не была во флигеле. Там есть возможность изготовить одежду и обувь?

- Всё есть, благодарю госпожу герцогиню.

- Тогда знакомьтесь с хозяйством. Я сейчас вызову бывшего управляющего, чтобы он дал необходимые пояснения. Или ты предпочитаешь сама осмотреться и лишь потом спрашивать?

- Не беспокойся, госпожа герцогиня. Что приготовить на обед?

- Здесь нет кухни... Есть автоматы, в которых можно заказывать еду. Я покажу тебе. Это другой мир, другие обычаи. Если есть сомнения, спрашивай. Мы вообще живём внутри военной базы. И предупреди девочек, насчёт настойчивых ухажёров. Консул запретил дуэли, но это не значит, что их не будет. Мой муж будет недоволен, если его солдаты начнут драться между собой из за ветреных девчонок.

Говорю с Бланкой, и ощущаю внутреннее спокойствие. Какое счастье! В том, что Бланка сможет управиться с поместьем Вителлия Севера, я даже не сомневаюсь. Как хорошо, что Лола оказалась такой дурой! Надеюсь, что Бланка и девочки не рабыни зáмка. Впрочем, раз их забрал Алек, то все претензии Лола пусть предъявляет ему. Управляющая, каких поискать, и две вышколенные горничные! Просто подарок судьбы!

Бланка быстро, буквально за пару дней, взяла хозяйство в свои руки. Чем произвела неизгладимое впечатление на трибуна, ныне командующего хозяйством базы. Теперь он приходит во флигель пить чай. Неизменно принося коробку шоколадных конфет, до которых Бланка большая охотница. Ну да... в баронствах кулинарных автоматов не было. Только автоматы-ателье. Потом прогуливается вместе с Бланкой по двору. Бланка никогда не станет гулять в парке. А вот в загоны к скотине, птичники, конюшни, теплицы, сад, ягодники с грядками и не упомню, что ещё, - она регулярно идёт с ревизией. Вот трибун и сопровождает госпожу Бланку. Надо бы узнать его семейное положение. Если женат, - нечего морочить голову почтенной вдове. Впрочем, Бланка и без меня любого окоротит. Это трибун ещё её командного голоса не слышал. Умрёт от зависти. Или от восторга.

С горничными проще. Они пока по-детски радуются, что здесь не нужно вытирать пыль и мыть полы. Достаточно включить режим уборки. Или генеральной уборки. Платья с фартуками и головными наколками сделали по фасону, который принят в зáмке. Бланка не терпит новшеств. Горничная по её мнению должна выглядеть как горничная, а не как зáмковая девка. Амалия и Линда беспрекословно подчиняются. Ну и Слава Богу. Бланка за ними проследит.

Пришлось восстановить кухню. Потому что изобилие продуктов, которое даёт поместье надо использовать. С одного сада заготовок немеряно получится. Интересно, а куда всё девалось раньше? Ответа нет. В очередное посещение консула спросила, могу ли я взять ещё нескольких слуг из мира Альмейн. Потому что нужны повара и кулинары. Бланка одна не потянет. Ей надо управлять, а не стоять на кухне. А в нашем мире повара и кулинары, конечно, есть. В резервации. И в дорогущих ресторанах. Но вот в поместьях их нет. И я не знаю, есть ли в Империи училища, готовящие представителей этих профессий. Консул сказал, чтобы я не морочила ему голову. В резервации есть не только дорогие мамочки, но и те чистокровные, которые не подходят под эталон. Вот их и можно пригласить. Законы Империи разрешают. Отправимся с Бланкой на рынок вакансий... В резервацию послан запрос. Консул запретил мне даже приближаться к ней. Он что, опасается, что меня запрут там? Смешно!

Бланка забраковала поваров, присланных из резервации. Нашли учеников с помощью папули. Папуля на выезде питается в элитных ресторанах. Ага! Ноблéс обли́ж (noblesse oblige - положение обязывает) так сказать. Ну для главы Регентского совета открыли тайну, и мы с Бланкой отправились посмотреть на выпускников.

Бланка, - это нечто! Я испугалась, что юные повара попадают в обморок. Как бы у меня её не переманили. Надеюсь, что чары трибуна удержат её в поместье. Чары трибуна и забота об Амалии и Розалинде. Девчонок надо замуж выдать. Да так, чтобы Лола лопнула от зависти! А что? Они чистокровные, здоровые, конечно, не "дорогие мамочки", зато генетических заболеваний первопоселенцев не имеют. Среди офицерского состава полно отпрысков патрицианских родов. Есть первого и второго поколения от дорогих мамочек. Но девчонкам этого не надо. Стареть рядом с молодым мужем, это, знаете ли... В общем, ни к чему! Даже привитые нам не нужны. Трибун Бланки, кстати не прививался. Они вполне друг другу подходят. Он из второго поколения, ещё крепок, возможно и дети у них появятся. Бланка здоровая зрелая женщина. Как говорится "в самом соку". Выбор есть и для девчонок. Бланка их держит в строгости, ну они и сами не дурочки. Хотя, военные умеют вскружить голову... В целях профилактики озвучила им фразу о лопнувшей Лоле. Девчонки прониклись. Надеюсь удержатся.

Местный контингент не голодает по женскому телу. На базе есть бардак... кхм... место, где мужчина может сбросить напряжение. Вольнонаёмные женщины все стерильны с рождения. Без этого условия их просто не наймут. Здоровы. Проверяют их ежедневно. Чисто вымыты, ухожены и привлекательны. Просмотрела ассортимент... Вполне-вполне. Даже консул может воспользоваться. Учту. Через два года мне можно озаботится потомством... А мужу надо будет удовлетворять свои потребности. Так вот: незачем бегать на сторону! Всё есть дома! Ещё одну Лолу я не потерплю! Только не Вителлий Север! Пусть ходит по шлюхам... кхм... пользуется услугами профессионалок! Мне так спокойнее.

Затронула эту тему в очередное посещение консула. Мне вообще непонятно как можно при таком уровне вооружения тянуть войну столько времени. У меня возникает ощущение, что военные нашли предлог реконструировать внутрипланетные войны. Может быть они ещё и мечами воюют? В общем, спросила. На свою голову. Поскольку я в этот момент находилась в преимущественном положении, так как была сверху, то у меня даже строгий взгляд получился. Первое, что сделал мой муж, - лишил меня преимущества. Ага, - уложил на обе лопатки. Полюбовался, успокоился.

- Кариссима, не слишком ли рано ты поднимаешь вопрос о продолжении рода? Пройдут два года, тогда будем думать.

- Я не понимаю, как при таком уровне вооружения можно тянуть войну столько времени.

- Кариссима... Занимайся своими платьями. Или коврами, или ещё какой-нибудь ерундой. И не лезь в военные дела. Они не для женщин.

Слёзы навернулись на глаза. Смаргиваю их, а они стекают по вискам. Молчу. Потому что боюсь расплакаться от обиды. Вителлий Север не любит плачущих женщин. А я не хочу, чтобы он ушёл. Он сказал, что останется до завтра...

- Отвечу тебе, кариссима. Насчёт уровня вооружения. Можно за пару дней превратить спорные миры, которые сейчас переходят из рук в руки, в непригодные для жизни обломки. Легко! Но тактика выжженной земли в космических масштабах бессмысленна. Надо обьяснять почему?

Отвожу глаза от мужа. Стыдно. Щёки горят. Уши тоже.

- В прошлый раз война длилась семь лет. Я закончил её легатом-прим.

- В первом эшелоне карьеру делают быстро, Вителлий Север. Я знаю.

- Показываешь когти?

Весёлое удивление... Потом меня хватают и уносят в термы к бассейну. Одеждой не заморачиваются. Домочадцы уже привыкли. И во время посещений консулом своего поместья, мы с ним остаёмся одни во всём доме. А поначалу, Бланка возмущалась, а девчонки с визгом отворачивались к стене. Вителлию Северу абсолютно безразличны как возмущение, так и смущение прислуги. Патрицианское воспитание...

Весь следующий год муж прилетал на побывку раз в месяц. Я начала привыкать к войне. Пережитый с Императором "прекрасный год" отучил меня спрашивать о ком-либо. Вот и теперь... Не спрашиваю. Конечно, я кроме Вителлия Севера, никого и не вижу. Но всё равно, обратила внимание, как из его рассказов исчезло несколько имён. Молчу... Не буду спрашивать...

***


Сегодня прибыли в гости отец с Юлией. Юлия посещала меня и раньше, но папуля осчастливил прибытием впервые со дня свадьбы. Последний раз мы виделись в его поместье, когда он чуть ли не за шкирку вышвырнул меня в дом мужа. Когда я прилетала туда на ройхе... Папуля обошёл дом, службы, погулял в парке... Мог бы и детей взять с собой. Конечно, каникулы отменены. В связи с военным положением, процесс обучения, - беспрерывен. Но один-то день можно было детям дать? И тревога сжала сердце. Смотрю на отца... Стараюсь не комкать столу и ни за что не цепляться. Призываю на помощь дорогую мамочку.

Патриций Кассий Агриппа не отводит взгляда. С его точки зрения ничего необычного не произошло. Всё логично... Война...

- Ты поняла правильно, дочь. Корабль консула Луция Вителлия Севера вчера не вернулся из боя.

- Нет... Я бы почувствовала!!! Нет!!!

Молча смотрит на патриция дорогая мамочка. Это я внутри неё кричу, корчась на полу, царапая своё горло, потому что нечем дышать, обливаясь слезами и кровью... Юлия обнимает меня... Легко прикасаюсь к её руке... Не сжать пальцы... Держаться... Благородный Кассий Агриппа ещё не всё сказал.

- Через десять месяцев ты выйдешь замуж, дочь. Выбор у тебя большой. Но если ты не определишься... Я сам подберу тебе мужа. Ты должна исполнять свой долг чистокровной носительницы генетической линии.

Вдох, выдох... Спокойно... Расслабить горло... Надо отвечать. Отвечать разумно. Другого ответа отец не услышит.

- Срок отдыха закончится через четырнадцать месяцев, отец. Раньше я замуж не выйду.

- Разумно... Что ж... Собирайся. Поедешь с нами.

- Благодарю, что беспокоишься обо мне, отец. Я буду жить в поместье Вителлия Севера. Со мной есть кому побыть... Ты говорил с Вителлием Флавианом?

- Мой младший внук расстроен, но он всё понимает. Марий опекает его. Ты умно сделала, что подружила их, дочь.

- Спасибо, отец.

Мы ещё о чём-то говорили... Я благодарила... Отказывалась от опеки... Благодарила... Наконец-то распрощались. Вошла в дом, держа спину прямо. Мне теперь нельзя демонстрировать своё настроение. Отец наверняка подключился к системе наблюдения. Исключительно с целью позаботиться обо мне. Побыть собой я смогу только в кабинете мужа. Он изолирован от наблюдения. Но и туда я не могу заходить слишком часто. Сейчас психологи анализируют каждое моё движение.

Я не помню, как прошёл этот год. Я застыла во льду. Вокруг меня жили, двигались люди. Менялись времена года. А я жила только в кабинете мужа. Один час в сутки. Я всё ещё надеюсь, что он вернётся. Корабль не взорвался. Он просто не вернулся. А уловить сигнал в хаосе после обстрела невозможно. Поэтому я цепляюсь за мысль, что им удалось где-нибудь сесть. Спросила у отца, в очередное его посещение, существует ли вероятность, что они попали в плен. Благородный Кассий Агриппа грустно улыбнулся...

- Я не отвечу, дочь. Не знаю. Я даже не знаю, берут ли они пленных.

- Но ты же воевал с ними, отец!

- Сто восемьдесят лет назад.

- Прости, отец. Я доставляю тебе столько беспокойства.

- Ты моя дочь.

Сегодня я вошла в кабинет мужа с целью разобрать записи. Отец сказал, что заберёт архив консула. Обещал скопировать для меня некоторые личные записи. Вот я и разбираю. Выхожу из кабинета только перекусить. Распорядок дня ломать нельзя. В кабинете обедать, - тоже. Взяла с собой яблоко. А оно укатилось. И я лазаю под столом, пытаясь дотянуться. Пришло в голову воспользоваться чем-нибудь, чтобы подкатить упрямый фрукт. Полезла обратно, зацепилась столой за тумбу, подёргала аккуратно туда-сюда, стараясь не разорвать тонкую ткань.

Тумба покачнулась, и начала утапливаться в полу. Сижу под столом, боюсь вылезать. Ну она, в общем, вошла в пол сантиметров на пять. Просто медленно. Выглянув из под стола, я увидела открытый проём в другую комнату. Архив? Ещё один? Запись с посещением мира Альмейн я так и не нашла. Может, там? Думаю на ходу, вылезая на четвереньках, и стараясь ни за что не задеть. И входить страшно. Закроется плита, и всё. А у меня дети. Ага. И долг чистокровной носительницы бла-бла-бла... Вспомнила, как делают, лезущие в подвалы. Сняла с себя паллу, положила её в проёме. Так, чтобы она осталась в кабинете, если плита закроется.

Вошла в дверь, включилось автоматическое освещение, и я увидела себя. Нет. Это не зеркало. Потому что той, идущей навстречу мне, по парку Резервации, было двенадцать лет. А на другом голоэкране - пятнадцать, а на следующем - семнадцать. И я отправляюсь выполнять свой первый контракт. Сейчас, с высоты прожитых лет, я вижу всё по-другому. Я вижу, что патриций Марий использует каждую возможность дотронуться до меня. Он прикасался ко мне, обращая моё внимание на какие-то детали ландшафта, рассказывая о своём поместье, пытаясь рассмешить. А смотрел, как ребёнок на огромное мороженое. "Это всё мне?! Правда-правда?" А благородная Калерия всё больше каменела лицом, продолжая любезно улыбаться... Следующий экран... Мне двадцать один год. Легат Флавий выводит меня, держа за руку. Вот это восприятие не изменилось. Он не отпускал мою руку, как будто опасался, что я исчезну. Следующий экран... мне двадцать пять. Мы идём с Сигмой-два, держась за руки и улыбаясь. И следующий... Мне двадцать шесть. Я вхожу в здание портальной станции... Крамольная запись с юбкой-солнце. И эпизод с тем, как я подбираю под себя ноги, испугавшись волчьего взгляда легата-прим. И ещё... И снова...

Я смотрю со всех стен. Смотрю на себя, севшую на пол, потому что ноги не держат. Да и кроме пола присесть некуда. Мебели здесь нет. Военный планшет старого образца. Такой был у нашего лётного инструктора. Включаю... И начинаю читать...

"Сегодня я увидел "свою" женщину. К сожалению, она ещё ребёнок. Мало того, она - "дорогая мамочка". В будущем. Я смотрел на улыбающуюся девочку, идущую мне навстречу по дорожке, и думал, что она может взрослеть и в моём поместье. И почему я её не увёз?.. Приказал взять под охрану, и уехал.

Непоседа. И абсолютно безбашенная. Впрочем, не только она. Преторианцам пришлось зачистить районы возле Резервации. Моя девочка не пострадала бы в любом случае, но могла испугаться. А я не хочу, чтобы она боялась.

Обратил внимание на то, что считаю дни. Я ни разу не подавал заявку на "дорогую мамочку". И не хочу озвучивать своё предпочтение. Остаётся только надеяться.

"Легат-прим может выбрать из семи чистокровных, тогда как у сенатора такого выбора нет." Снял заявку. "Легат-прим должен понимать, что деньги не возвращаются." Как будто мне нужны деньги! Мне впору было просить преторианцев, чтобы они меня связали. Я смотрел, как Марий облизывает мою девочку взглядом, - пока только взглядом, - и ничего не мог сделать. Нет! Мог! Даже в одиночку мог влёгкую порвать охрану сенатора, и увезти её к себе. Не хочу пугать её... Как больно! Четыре года ждать. Теперь меня зовут ещё и "Лютый". Надо усилить самоконтроль.

Кажется это называется "дежавю". На этот раз мне предложено выбрать из четырёх чистокровных. А Марку отдали мою девочку. Он ошеломлён. Так и не понял, чем она зацепила его. Забавно... Я никогда не видел в жене Марка женщину. Боевой товарищ, жена друга... А сестра её отца вырвала моё сердце одним единственным взглядом. Да и смотрел этот ребёнок не на меня. Они не слишком похожи. Эмилия больше походила на свою чистокровную бабку. А моя девочка... Жаль, что когда у меня был доступ, я не ознакомился подробно с её родословной. Но я тогда ещё не видел её. Не знал, насколько это важно.

Ждать придётся дольше, чем я думал. Близнецы. От друга детства. Моя девочка, к счастью, правильно воспитана, и не видит в нём мужчину. Перечитал последнее предложение, и расхохотался. Кто бы мог подумать, что я буду благословлять воспитание "дорогих мамочек"!

Я сойду с ума. Моя девочка в другом мире. На полгода. И я не смогу её защитить. Может, это проклятие? Почему эти ублюдки вздумали бунтовать именно сейчас?! Ни раньше, ни позже! Прозвище "Кровавый" получило ещё одно подтверждение. Плевать! Только бы выжила. Все портальные станции взяты под контроль. Подготовлен сценарий народных волнений. Увезу к себе. Никаких контрактов! Придёт в себя, - сделаю женой.

Почти год отсрочки... Как отказать другу в его "прекрасный год?" "Прошу тебя, Люк! Я хочу сам познакомить сына с его матерью." Что ж... Зато моя девочка рядом. На базе. Смешно. Бежал, как мальчишка, чтобы увидеть. И обидно. Я для неё - живая легенда. У меня есть около года, чтобы приучить её к себе. И отрезать ей пути отступления. Хватит! Не выпущу!"

И тут я сломалась. Там ещё много записей. Дальше идёт практически дневник. Но я уже не могла читать. Я валялась на полу и рыдала. А в промежутках выла, как волчица. Я умирала. И уже слышала рядом чёткие шаги...

Меня подняли с пола рывком за растрепавшиеся волосы. Смотрю в бешеные глаза Вителлия Севера и не могу понять жива я, или уже нет. А остановиться с воем не могу:

- Почему ты мне не сказал, Вителлий, почему?!!

Я жива. Потому что муж, не слушая меня, бешено шипит:

- Как ты посмела сюда войти?!!

Повернулся к двери, рявкнул: "Все вон!" И опять ко мне. Уже не шипит, уже рычит:

- Я с тобой развожусь, кариссима! Женюсь на патрицианке! Настоящей! Которая не будет шарить в моих вещах!

Хотела оправдаться, объяснить, что отец приказал разобрать документы, что сюда я попала случайно... Но пока подбирала слова, услышала своё ответное рычание:

- Я её убью!!!

И почти сразу, уже держа в руке боевой нож:

- Нет! Я ТЕБЯ убью, Вителлий Север! Ты из меня всю душу вынул!

Кинулась с ножом на любимого (!) мужа... Краем глаза заметила своё отражение в экранах, ставших просто зеркалами: фурия. Косматая, с распухшим лицом, глазами, как щёлочки, покрасневшим носом, губами, как лепёшки... Мелькнула мысль: конечно разведётся с таким чудовищем...

Легат-прим перехватил мою руку с ножом, вывернул кисть так, что я взвыла от боли, испугавшись, что рука сломается. Вырвал у меня из пальцев нож...

Наш первый сын был зачат на полу потайного архива. Планшет, к счастью, не пострадал. Вителлий Север говорит, что он рассчитан и не на такие перегрузки. А вот плащ легата и мою одежду восстановить смогут только Серые лорды. Ну и ладно. Не в одежде счастье.
Конец второй истории.

© Тигринья


 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Уплаченный долг"(Постапокалипсис) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Вторая партия"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Священная война"(Боевое фэнтези) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) Ю.Гусейнов "Дейдрим"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"